КулЛиб - Классная библиотека! Скачать книги бесплатно  

Новый метаморф (fb2)


Настройки текста:



Александр Седых Новый метаморф

Пролог

Риялин с обидой смотрела на меня, сидя рядом Тирой. Семейный совет начался шумно. Девочка приводила кучу доводов, чтобы я взял её с собой в разведку на Элиону. У меня же имелся единственный убийственный аргумент против — лечение не окончено, а постоянно находиться рядом с ней у меня не получится. Тянуть же за собой Тиру, я тем более не собирался.

С помощью жён, с большим трудом удалось убедить приёмную дочь в нецелесообразности нашего совместного опасного путешествия. Тартара пообещала взять девочку с собой, когда они отправятся на территорию инсектоидов, спасать меня из какой — нибудь переделки.

Семейный корабль в это время болтался возле станции централов на орбите Мира Покоя. Мы соединили порталами Мокрую с этой планетой. Теперь перемещения с одной системы в другую происходили очень быстро. Магов для поддержания работы портала хватало. Для выработки плана разведки жёны и перебрались ко мне на корабль.

— Может, лучше зашлём роботов? — с сомнением посмотрела на меня Лиэна. — Братья Сатин научились делать весьма миниатюрные поделки. Электронного разведчика размером с небольшое летающее насекомое трудно заметить.

— Центр управления ими всё равно будет иметь значительные размеры, — отрицательно покачал я головой. — Его под насекомое не замаскируешь. К тому же враг жуков действует в космосе, а роботов на большое расстояние не отправишь. Надо идти мне. Хочется самому разобраться в ситуации. Родители Риялин дали много информации по Элионе, но понять разум королевы жуков вряд ли кому, кроме нас, удастся. Вас же я использовать не собираюсь. Терять якоря для возврата не хочется, да и отец в последнем послании не советовал.

— Вот так всегда! Ты за приключениями, а мы сиди дома, — с иронией проворчала Тартара.

— Вам дам задание по поиску нормального пути во вселенную отца, — оглядел я своё семейство. — Данные по прошлому путешествию у искина имеются. Пусть попытается просчитать прокол с использованием тени. Не всё же время нам самим корабль в тень прятать. К тому же вариант с проходом через портал тоже отбрасывать не будем. Семейное судно оставлю вам. Мне на Элионе оно не пригодится.

— Королева знает мысленные отпечатки всех подданных. Чужака она обнаружит сразу, — с ехидством посмотрела на меня Риялин.

— Значит, сделаю себя своим, — посмотрел я в глаза девочки. Видя её непонимание, добавил:

— Ведь рабов жуки по-прежнему покупают. Ш-Рам с удовольствием продаст меня пиратам, которые отвезут на Элиону.

— А почему те не продадут тебя кому — то другому? — не унималась приёмная дочь.

— Договор с драконидами из — за одного молодого раба никто нарушать не будет, — пожал я плечами. Хотел бы посмотреть на того торговца, что захочет надурить драконида после недавних событий. Несмотря на мирное соглашение, купцов, толкнувших на войну один клан против другого, сейчас очень не любят в пространстве, контролируемом нашей империей. Оно — то и состоит в основном из клановых территорий ящеров. Вряд ли кто захочет оказаться на месте обманщиков. — Шаман попросит сделать так, чтобы я остался живым, но никогда не вернулся к людям. А это можно обеспечить лишь продажей жукам. Этакая изощрённая месть драконида какой — нибудь человеческой семейке, к которой я якобы отношусь.

— Да, — задумчиво кивнула Риялин, — такое решение подходит. Если у тебя будет подходящая специальность, то можно устроиться техником на корабельные верфи. Как это сделал Пирон Кей — основатель подпольного движения освобождения Элионы. После проверки благонадёжности и установки ментальной сети управления тебя даже могут зачислить в экипаж корабля. Враги королевы воюют в космосе, а военные суда людей частенько охраняют внутренние конвои. Обычному человеку или даже магу, как мой отец, без умения распараллеливать сознание туда не попасть. Нужно иметь именно два сознания, а не маскироваться, как заговорщики. Их ухищрения королевы жуков легко обнаруживают.

— О — о — о, с сознаниями у меня проблем нет. Дух может имитировать кого угодно, по ту сторону жизни ни одна королева заглянуть не сможет, — улыбнулся я.

— Ты там сильно не геройствуй, — обеспокоенно взглянула мне в глаза Сайла. — Если будет плохо, сразу возвращайся.

— Лиэна, когда — то одна меня вытащила, а теперь вон вас сколько, — обвёл я любящим взглядом всю семейку.

Последнюю ночь перед операцией я провёл с жёнами, отправив Риялин к родителям.

Перед операцией пришлось поработать над своим образом. Код ДНК наёмника Рейна уже имелся во всеобщей базе. Пришлось его подкорректировать, превратившись в одного из пиратов Лысого эра, имеющего специальность техника. В случае возможной проверки это обеспечит мне хорошее прикрытие. Имена пираты меняли как перчатки, так что Рейном я вполне мог оставаться.

Шаман без особых проблем договорился о продаже пленника с контрабандистами. Их даже искать не пришлось. Несколько кораблей человеческого сектора, связанные с подпольными воротилами космоса, болтались на станции централов. Выглядел я молодо, поэтому в придуманную версию торговцы живым товаром легко поверили. Тем более, раньше дракониды частенько захватывали транспорты людей.

Ш-Рам в контейнере переправил меня на корабль подпольных рабовладельцев. Пришлось немного потерпеть. Торговцы обычно перевозили живой товар на большое расстояние именно в контейнерах, где будущая рабочая сила спокойно спала всё время пути и не доставляла проблем перевозчикам. Как и предполагалось, нарушать договор с драконидом никто не собирался.

Мой ящик, наряду с кучей других, выгрузили на промежуточной станции, откуда он попал уже на корабль элионцев. Конструкция судна сильно отличалась от человеческих. Многие функции на борту вместо роботов или членов экипажа, выполняли различные жуки. К сожалению, подсмотреть заранее, куда направляется транспорт, не получилось. Капитан — человек работал не с управляющим искином, а со специальным жуком, выполняющим его функции. Этакий большой мозг, на маленьких ножках, подключённый ко всем системам управления.

Конечно, во время путешествия я не бездельничал, в отличие от остальных спящих пленников, а разбирался с наукой богов. В двух храмах имелось предостаточно различных магических заклинаний. Разбирая их на мельчайшие модули, я старался добраться до сути, как в своё время это сделал древний драконид, наказанный хозяевами.

Через некоторое время дух доложил, что корабль с будущими рабами направился не на Элиону, а вглубь сектора жуков. Меня это не расстроило. Главное сейчас — это легально устроиться в секторе.

(Дух: — Хозяин, отвлекись от своих наук. Творится что — то непонятное. Трюм наполняется странной биологической пеной. Я даже состав не могу определить.

Рейн: — Ничего страшного, в герметичный контейнер эта гадость не попадёт.

Дух: — Меня не только это беспокоит. Судя по картинкам на экранах в рубке управления. Недалеко скопилось до десятка транспортов, причём на минимальном расстоянии друг от друга. Странное у них построение. Разгоняются на параллельных курсах.

Рейн: — И что тут странного? Хотят прыгнуть одновременно.

Дух: — Транспорты двигаются посередине, а перед нами и в хвосте, две группы военных кораблей, почти в таком же построении. Если бы это было охранение, оно бы летело далеко по сторонам конвоя. Эти же прижимаются чуть ли не вплотную. Кстати, наш трюм пена заполнила полностью.

Рейн: — Согласен. Странновато… тем более, идёт накачка прыжкового двигателя. Возможно, жуки придумали какую — то технологию дальних прыжков. Надо понаблюдать за режимами перехода. Может, узнаем что — нибудь интересное.)

Тревога духа оказалась не беспочвенной. Странная пена заполнила не только трюмы, но и отсеки с членами экипажа, которые упаковались в скафандры. Корабли конвоя разогнались и совершили прыжок одновременно. Пространство, в которое мы попали, описать было трудно. Вроде бы и похоже на подпространственный тоннель, но весь строй заключён в какой — то сияющий кокон, формируемый самым первым судном.

(Дух: — Сдаётся мне, переход будет очень дальним.)

Дух оказался более чем прав.

Доступа к живой системе навигации жуков мы не имели, но этого и не понадобилось, чтобы определить, что всего через пару часов конвой вынырнул в обычное пространство совсем в другой галактике. Оказывается, инсекты владели способом сверхдальних переходов. Вот тебе и отсталые технологии. Хорошо хоть вселенная та же, как уверял дух.

Глава 1. Место жительства

После прыжка военные корабли сопровождения заняли обычные места по краям транспортного конвоя. Непонятная пена, заполнявшая трюм, превратилась в пыль. Многочисленные жуки — уборщики аккуратно собрали её и утащили в отдельный контейнер. Похоже, оставшиеся компоненты смеси не так уж безопасны для людей. Только после тщательной уборки экипаж корабля покинул скафандры.

Понадобилось сделать ещё два обычных перехода до конечной точки маршрута. Конвой оказался в системе с жилыми планетами. Дух прекрасно видел океаны и мощные воздушные оболочки у двух планет. Контейнеры с рабами выгрузили на одной из пяти орбитальных станций, вращающихся вокруг ближнего обитаемого мира. Спускали на поверхность груз уже планетарными челноками. Команду на побудку привезённых рабов хозяева дали, когда транспортные контейнеры оказались в больших ангарах. Роботы быстренько доставили ко всем ящикам пакеты с рабочими комбинезонами. Звуковые приказы на межязыке, выданные через громкоговорители, и летающие дроны с парализаторами через небольшое время позволили выстроить людей в некоторое подобие строя, разбив на группы по сто человек. Дух в нашем ангаре насчитал больше десяти тысяч человек.

Длинный колёсный транспорт проехал вдоль строя и возле каждой группы высадил по одному человеку. По мере высадки началось информирование новичков.

— Меня зовут Кимер, — представился нашей сотне на межязыке коренастый мужчина в комбинезоне с множеством нашивок на груди и рукавах. Оглядев отдалённо похожую на строй толпу, он усмехнулся и продолжил:

— Считайте, вам повезло в жизни начать новый отсчёт с нуля. Учитывая, что все вы оказались в рабских трюмах, предыдущее существование прошло не так уж гладко.

— Вопросы будете задавать потом, — поднял руку Кимер, когда дроны несколько раз угостили особо торопливых подопечных слабыми ударами шокера. Поняв, что летающие стражи нейтрализовали самых беспокойных, человек стал монотонно рассказывать дальше:

— Вы находитесь в небольшой соседней галактике. Здесь идёт глобальная война между инсектами и расой драконидов. Причём до появления людей жуки проигрывали. Под контролем инсектоидов осталось меньше пяти процентов освоенного цивилизациями пространства. Если бы дракониды не грызлись между собой, давно бы смели жуков. Мы выступаем на стороне инсектов. Рабства здесь нет. Каждый волен заниматься, чем хочет. Но сразу предупреждаю, жить самостоятельно и независимо, редко у кого получается. Существуют всего две свободные от влияния жуков корпорации: «Академия» и «Боевые системы». Это не значит, что там не используются здешние технологии. Просто управляют ими люди, а не королевы. Вам даётся пять дней времени, чтобы показать себя и свои возможности. Самых лучших возьмут в штат корпорации, остальные станут обычными жителями Элионской империи. Сразу предупреждаю: за действия своих сотрудников ответственность несут корпорации, а под управлением королевы жуков нарушение законов в принципе невозможно. Поэтому преступности у нас нет. На период адаптации вам дадут задания в соответствии с основной специальностью. Я куратор вашей группы. Дополнительной информации по местным условиям вам предоставляться пока не будет. Всё же советую поднапрячься. Жизнь в корпорациях и под королевой мало чем отличается, но у независимых контор свободы побольше будет. Сам я нахожусь под жуками, но, как видите, нормально живу, и с семьёй всё в порядке. Так что если не попадёте в независимую фирму, жизнь не закончится. И напоследок скажу: среди вас могут находиться представители разведки, желательно чтобы они заявили о себе. Даже если вы соберёте интересные данные, убежать, отсюда не удастся. В то же время подготовленные люди ценятся в корпорациях, а покинуть эту галактику без помощи королевы жуков в принципе невозможно.

Если бы я не знал об аналогичных предложениях из сведений духа, подслушивающих речи других кураторов, то мог подумать, что наш намекает на меня. Вряд ли в отобранной сотни могли быть другие разведчики. Оказалось, что предложение озвучивается на всякий случай, именно с целью переманивания нужных специалистов.

После окончания речи куратора, для нас подогнали обычный колёсный транспорт и загрузили туда всю группу. Ехали не долго. Ничего интересного, кроме густой растительности за окном не было видно. Конечным пунктом оказался специальный ангар. Каждому новичку предоставили маленькую собственную комнатку с минимумом удобств. Но всё необходимое здесь имелось. Разве что пищевой синтезатор отсутствовал. Кимер предупредил, что общая столовая находится в дальней части ангара, и приходить туда нужно в строго установленное время. Иначе еду опоздавшие не получат.

Как оказалось, группы формировались не стихийно. Со мной находились техники малых космических кораблей. Именно эту основную специальность заявил каждый из нас. Для работы нас снабдили не компами, а простыми индивидуальными контроллерами с глазными линзами экранов и уже загруженными необходимыми стандартными базами. Насколько я знал, такие вещицы обычно выдавались рабочим на человеческих заводах, производящих космическую технику. Скопировать технологическую информацию с них невозможно. Покидая завод, пользователь сдавал управляющий контроллер.

Ремонтная зона находилась на противоположном от столовой конце ангара. Жилая располагалась посредине. Выход за пределы указанной территории нам пока запрещался. За этим должны следить специальные роботы — охранники. Каждому из техников предоставлялся в пользование небольшой ремонтный бокс с необходимым оборудованием. Конечно, ремонтировали корабли не сами техники. Они лишь управляли стандартными ремонтными роботами. За каждым из людей закрепили повреждённый корабль, уже загруженный в бокс через створки люка, расположенного на крыше.

Судя по состоянию штурмовика, который мне достался, побывал он в тяжёлом бою. Повреждений на судне оказалось много. Антенны щита снесло начисто. Керамическая броня обшивки пошла волной от мощного температурного перегрева. Видно, машину хорошо прожарили плазмой. От одного из двух двигателей остались лишь ошмётки. У второго — множественные внутренние неисправности, но он хотя находился в рабочем состоянии. Существовало и много отличий от стандартной схемы штурмовика. Центральный компьютер отсутствовал, но имелось место для жука, выполнявшего его функции. Вместо кресла второго пилота тоже стояла капсула для жука. Эта машина могла сражаться, как с человеком, так и без него.

Поскольку с собой у меня ничего не было, то для начала я демонстративно опробовал подчинённых роботов — ремонтников, загрузив ювелирной работой. Кольцо получилось точной копией нашего изделия с кристаллом искина древних. Вытащив настоящую вещь из теневого кармана, я заменил подделку и надел колечко на палец. Зачем анализировать что — то самому, когда это гораздо лучше сделает искин.

Всё это я проделал на виду у множества камер слежения, расположенных по всему периметру мастерской. Полюбовавшись изделием на свету, похлопал робота по суставу со сварочной горелкой.

Заклинание сканирования пространства дало искину необходимые сведения.

(Искин: — Анализ выполнен. Предполагаю упрочнение положения инсектоидов в галактике с приходом сюда людей. Люди внесли в шаблонную тактику жуков необходимый фактор неожиданности. Остатки мощных антенн связи показывают наличие у противника хороших систем глушения сигналов управления, в том числе и ментальных. Пока штурмовик находится под управлением королевы или интегратора, машина имеет преимущество перед индивидуально действующим противником. Но едва связь теряется, мозгов жука — пилота уже не хватает для нестандартных действий. Пилот — человек исправляет этот недостаток.

Рейн: — А что скажешь о свободных корпорациях?

Искин: — Фактически это блеф. Они также находятся под контролем королев. Разве что возможно отсутствие ментальных управляющих сеток. Жукам выгодно, когда люди работают сами по себе на их благо. Стоит заметить, что королевы поступают мудро. Неординарные личности среди людей, способные на активные самостоятельные действия направляются в корпорации, а остальные гораздо эффективнее будут действовать под ментальным контролем.

Рейн: — Согласен! Хотя королевы и не понимают разум человека, но стараются использовать по максимуму.

Искин: — Что касается вооружения противника, то, судя по дефектам на корпусе машины, он в основном использует плазму. Механических повреждений очень мало, а вот энергетические отметины повсюду. Используя роботов, восстановить штурмовик можно за шесть суток. В пять уложиться невозможно.

Рейн: — Хм, судя по всему, предполагается проверка на прилежность и исполнительность.

Искин: — Рекомендую перевыполнить задание. Нужно попасть в свободную корпорацию. Возможностей по добыче информации в этом случае будет больше. Можно перепрограммировать роботов на выполнение параллельных работ. Запчасти для модернизации их мозгов обнаружены на складе. Желательно взять на ремонт сразу две машины, тогда не надо будет постоянно менять у роботов исполнительные манипуляторы.)

По выданному номеру я связался с куратором и попросил пригнать ещё одну машину с аналогичными повреждениями. Озадаченно покачав головой, Кимер не стал упираться. Уже через час летающий кран спустил мне через люк в крыше ещё один штурмовик, заодно подвинув предыдущий, чтобы хватило места на стоянке сразу для двух машин.

Собственно я только изображал бурную деятельность. Искин, завладев управлением контроллера, стал не торопясь переделывать роботов одного за другим. Всё можно сделать и быстрее, но тогда вряд ли кто поверит, что это мог сделать техник или инженер, даже будь он супергением.

Сам контроллер техника оказался стандартным и никакого слежения в нём искин не обнаружил, но после выдачи мне второго штурмовика, количество камер слежения в ремонтном боксе увеличилось. Играя выбранную для меня роль странного техника, я даже столовую не стал посещать и спал прямо в ангаре.

Дух в картинках передавал мне удивление на лицах других людей, когда в положенное время вместо меня в столовую заявился небольшой робот — ремонтник и, загрузив в грузовой контейнер заказанную порцию, тут же умчался в сторону мастерских. Я не нашёл запретов на такие действия в правилах, записанных на контроллере.

Роботы оказались шустрыми. На одной переделке я не остановился, постоянно совершенствуя имеющуюся технику. Поэтому с двумя штурмовиками справился всего за четыре дня, приведя их в идеальное состояние. Куратор появился как раз к завершению покраски, видно, наблюдал за процессом через камеры.

— Где это теперь молодёжь так учат? — почесал он затылок, глядя на меня, когда прогнал основные тесты бортового оборудования.

— Жить захочешь, и не такому научишься, — криво усмехнулся я в ответ.

— Ну — ну, — пробормотал Кимер и обернулся на шум открытия входной двери. — А вот и приёмная комиссия.

В помещение, не торопясь, щёлкая жёсткими суставами по полу, прошли два жука. Один походил на арбуз на ножках, а второй больше напоминал обычного паука, только ног имел штук двадцать. Круглый выполнял функции штатного мозга машины, а другой являлся пилотом. Именно для его лап предназначались органы управления в одном из пилотских отсеков. За инсектами в помещение вошла весьма интересная особа. Женщина обладала внушительным ростом и мощной мускулатурой.

— Ха, Эйна! А тебя, каким ветром сюда занесло, — удивлённо уставился на гостью куратор.

— И тебе привет жук, — улыбнулась женщина. — Я тут случайно узнала, что у тебя завалялись парочка готовых машин. Мне как раз не хватает для комплекта, а лететь нужно уже сегодня.

— Так я тебе и поверил! — скосил куратор глаз на жуков, нырнувших на свои места в одном из штурмовиков. — Наверняка воспользовалась связями своего любовника из службы безопасности.

— Ну, не без этого. Видишь ли, время не ждёт. У нас намечается очередная бойня. Разведка доносит, что драки собираются возобновить наступление.

(Дух: — Перехватил их сообщения с глазных экранов.)


Переговоры:

— Кимер не жмоться! Машины нужны срочно. С завода выгребла всю сегодняшнюю партию!

— Что, будет жарко?

— Не то слово! Теперь два клана хотят испытать на прочность десантников.

— А что не уйдёте оттуда?

— Есть причина. Надо оттянуть на себя побольше сил противника. И, кстати, я договорилась с начальством. Заберу у тебя и этого парня. Служба безопасности корпорации опасается сразу принимать его. Послали запрос на ту сторону. Неординарный техник. Мой друг говорит, что слишком тёмная личность. Среди пиратов, конечно, встречаются самородки, но проверка займёт некоторое время. Если он тот, за которого себя выдаёт, то и у нас выживет. В общем, безопасники решили перестраховаться. К тому же его способности позарез нужны десантникам. Восстанавливать технику придётся на месте. Мы не сможем обеспечить качественное снабжение во время очередного столкновения с драками.

— Эйна, два клана — это серьёзно. Как бы вас там не покрошили.

— Да знаю я! Поэтому и готовим хороший кулак для встречи. Даже пилоты для машин есть, но специалистов и техники не хватает. Твой уникум удачно подвернулся. Если жуки ремонт одобрят, через пару часов мы будем уже в пути.


Педантичные жуки проверили обе машины. Судя по улыбке на лице гостьи и вспышкам радости в ауре, отчёты ей понравились. Эйна общалась с инсектами ментально через специальный приёмопередатчик. К сожалению, ментальный сигнал не перехватывается, а разум женщины пока для меня непонятен. Похоже, она коренная Элианка или вообще родилась где — то в этой галактике, но, в отличие от куратора, ментальной сети я на ней не обнаружил.

— Техника отлажена даже лучше, чем на заводском конвейере, — подвела итог гостья, глядя на меня. — Парень, как посмотришь на небольшую командировку в качестве наёмника? Оплата хорошая, но работа опасная. Зато по окончанию задания сохранишь статус свободного и даже сможешь открыть небольшое дело.

— Насколько мне объяснили, у вас здесь всего две свободных корпорации, — озадаченно посмотрел я в сторону куратора.

— Это же корпорации, — усмехнулся тот. — Они и состоят из независимых работников. Общее руководство за определённое вознаграждение осуществляет координацию деятельности. Уважаемая гостья входит в состав регионального управления корпорации «Боевые системы». Война с драками — не лучшее занятие, но, несмотря на опасность, я бы советовал прислушаться к предложению.

— Кто бы мне ещё пояснил: кто такие эти драки?

Гримаса неуверенности мелькнула на моём лице.

— Карантин! — развёл руки куратор, переглянувшись с гостью.

— С драконидами ты встречался? — поинтересовалась Эйна, задумчиво поглядывая на меня.

— Было дело, — кивнул в ответ.

— Драки на них похожи, но более подвижные. Ростом — не выше людей. Рожа более вытянута, и имеет пасть с набором острейших зубов. Кожа серого цвета, мягкая, но отлично защищает тело в большом диапазоне температур. Дышат кислородом, но потребляют его на порядок меньше, чем люди и жуки, поэтому прекрасно себя чувствуют и на малокислородных планетах. Скелетный каркас прочный и позволяет им жить даже в мирах с двойной силой тяжести. Питаются только живой пищей.

— А договориться с ними не пробовали? — задумчиво наморщив лоб я, с непониманием глядя на собеседников.

— Ха — ха, рассмешил — тут же рассмеялся Кимер. — С драками … договариваться!

Эйна тоже кисло улыбнулась.

— Они — то между собой договориться не могут. Жрут друг друга в прямом смысле этого слова, а уж остальную живность вообще воспринимают лишь в качестве еды.

— Э — э — э, этак и отравиться недолго? — слегка завис я.

Эйна пояснила:

— Мы исследовали их тела. Драки могут употреблять в пищу любую органику, главное — чтобы она была ещё живой. Учёные в тупике и понять ничего не могут. Сожрав дохлого таракана, драк отправится на тот свет быстрее человека, а съедая живого или только что убитого, чувствует себя превосходно.

(Дух: — Хозяин, тебе это ничего не напоминает?

Рейн: — Похоже, питание идёт за счёт жизненной силы, как через кровь у вампиров. Но у нас имелись маги, а у драков таких не нашлось. Вот они и жрут, что попало, в том числе и себе подобных. Другого варианта нормально существовать, у них просто нет. Очень интересно, как они вообще выжили в таких условиях и даже потеснили коренных обитателей галактики. По крайней мере, обнаружился враг, управляющий флотом противника у нас. Хотя и очень не верится, что он будет действовать столь бездарно, почти выгнав инсектов из родного дома. Что — то ему у нас мешает.

Искин: — Данных для построения теории недостаточно. Не советую основываться на недоказанных предположениях.)

— Если предполагается использовать меня в ремонте боевых машин, хотелось бы прихватить с собой переделанных роботов. Да и нормальный комп с инженерными базами не помешал бы, — закинул удочку я для Эйны. Для некоторых решений, показанных мною, знаний техника явно недостаточно.

— Хм, зачем технику инженерные базы? — с некоторым подозрением оглядела меня женщина.

— Я — самоучка, — открыто улыбнулся я. — У пиратов академий не наблюдалось. Пришлось самому заниматься собственным образованием. Отсюда и опыт. Обычный техник ничего бы не смог сделать с роботами — ремонтниками. Я же у себя не раз переделывал подобную технику. На окраинах мира военных заводов не строят.

— Хм, похоже, отбрехался, — неуверенно пробормотала гостья. — Ладно, комп я тебе достану и даже с инженерными базами по нашей технике, а вот с роботами проблема?

Женщина повернулась к куратору.

— Координатор королевы дал разрешение, — довольно кивнул Кимер. — Роботы пойдут как арендованная техника, но парень должен передать мне программы и схемы модификации устройств. Обычный техник переделать ремонтников не сможет, но если их модифицировать заводским способом, то обычный технарь справится с управлением без проблем.

— Аренда, за полный цикл модернизации? Не пойдёт! — возмутился я.

— Ты же бывший раб? Выкуп требует средств, — пожал плечами куратор. — Нам катастрофически не хватает людских резервов, а воевать ещё и с человечеством инсекты не собираются.

— Черт с вами! Грабьте бедного раба, — недовольно буркнул я, но тут же добавил, — но эти ремонтники пойдут в мою собственность.

— Координатор подтверждает договор с бывшим рабом Рейном Е 245А733. Теперь ты свободный человек, — улыбнулся Кимер.

— Мне ещё и шифр прицепили, — почесал я затылок.

— Издержки учёта у жуков, — пояснил Кимер. — У них нет семейственности. Они — то и на обращение по именам с трудом согласились. Слишком неудобная для них одинаковая классификация работников. «Е» показывает признак живой планеты. Следующие цифры — её код. «А» — это знак что ты освобождённый раб, причём первый в роду. Следующие цифры — номер свободной семьи.

— Что — то маловато у вас народа, получается, — скептически посмотрел я на собеседников.

— Нет, — загрустил Кимер. — Это у нас основателей собственного свободного рода мало. У меня, например, код — Е245М657239899.

— Как я догадываюсь, «М» — значит местный, — «657» — номер семьи. Что обозначают другие цифры? — предположил я.

— В семье не только родственники, но и приёмные, — беззаботно отозвался Кимер.

Видно под управлением королевы жуков приём новых членов в род был в порядке вещей.

— Похоже, мы договорились, — проворчала Эйна. — Времени мало. Я вызываю тягач. На нём же и доберёмся до корабля. Комп для тебя достанем уже на базе.

Я лишь кивнул в ответ.

Женщина делала всё быстро. Летающая машина прибыла буквально через минуту. Мы с Эной и её жуки загрузились в пассажирский салон по спущенному трапу, а штурмовики оказались прицеплены на внешних подвесках. Контроллер с технологией модернизации роботов я оставил куратору. Машина быстро набрала высоту и ускорилась. Летели недолго. Примерно через полчаса на горизонте появилось огромное взлётное поле, плотно уставленное машинами различной конструкции.

— Штурмовиков на складе уже нет, — усмехнулась Эйна, заметив мой заинтересованный взгляд вниз. — Я выбрала весь трёхдневный запас. Сейчас оставим здесь наших друзей жуков и сразу рванём на орбиту. Корабль уже давно готов к старту. Ждут только нас.

— И стоили такой мороки пара штурмовиков? — с интересом взглянул я в глаза собеседницы.

— Машины, может быть, и нет, — через некоторое время отозвалась та, — но техник, способный вчетверо перекрыть и так жёсткий норматив ремонта разбитых машин, на дороге не валяется. К сожалению, с хорошими специалистами у нас большие проблемы. Постоянное общение с детства со статичным обществом инсектоидов несколько ограничивает инициативность местных жителей, а среди рабов не так часто попадаются люди с высоким уровнем интеллекта. Жук — координатор изначально определил твой уровень, как сверхвысокий. Даже не знаю, как они это делают, но жуки в оценках не ошибаются. Если выживешь в предстоящей мясорубке — далеко пойдёшь.

— Спасибо за предложение: побывать в мясорубке, — криво усмехнулся я.

— Без средств, создать собственное дело — нереально, а заработать приличные деньги можно только став наёмником, — помрачнев, выдавила из себя женщина.

— Тогда у вас должны быть миллионы, — кивнул я на непонятные нашивки на комбинезоне собеседницы.

— Деньги это всего лишь ресурс, — ещё больше помрачнела собеседница. — Мне они нужны для того, чтобы купить новые машины, и с их помощью выпустить побольше потрохов у драков. Чтобы гадам кусок в горло больше не лез.

Помолчав некоторое время, женщина нехотя добавила:

— Эти твари сожрали всю мою семью. Я в это время училась в академии. Прорыв драков к недавно заселённому миру оказался слишком неожиданным. Пока пришёл на помощь ближайший флот инсектов, на планете осталось чуть меньше половины мирного населения. Врагам просто не хватило времени, чтобы выкурить людей из укрытий. Моей семье не повезло. Наверное, мне на роду написано — быть военной. Надеюсь, могилы у меня не будет, а уж драки мной точно подавятся, яда накопилось достаточно.

— Месть — не лучший вариант решения проблемы, — задумчиво покачал я головой. У меня имелся пример мести магов, который уничтожил гораздо более развитую техническую цивилизацию, погрузив галактику в дикость на невообразимое количество времени. Магов можно понять, но ведь существовал и другой путь, который сейчас пытается пройти мой отец. Не надо было опускаться до уровня неразумных мыслящих.

— Это у тебя не убивали семью, — недовольно буркнула собеседница. — Надеюсь, излишним миролюбием ты не страдаешь.

В это время, приземлившись на несколько секунд, тягач оставил жуков у одного из ангаров и мгновенно взлетел вновь. Теперь машина устремилась к орбите.

Возле станции нас поджидал большой транспорт. Скинув с подвесок штурмовики, на одном из которых прилипли мои роботы, тягач причалил к шлюзовой камере. Судя по всему, пилот тягача к экипажу грузовоза не принадлежал. Высадив нас, он увёл машину в сторону поверхности планеты. В это время транспортный гравитационный захват упрятал сброшенный груз в трюм.

В переходе нас никто не встречал. Эйна сама отвела меня в медицинский отсек.

— Извини, изначально на тебя место не планировалось. Все места в каютах заняты. Придётся несколько дней провести здесь, — кивнула она на лечебную кушетку. — Синтезатор пищи здесь собственный. В общую столовую ходить не советую. Наёмники всегда поддевают новеньких, а ты у нас, как мне кажется, парень резкий. Не хочу лишних конфликтов на борту. Недавно погиб инженер этого корабля. Попробую раздобыть у капитана его комп. Возможно, он тебе подойдёт.

— А как же защищённый доступ к базам? — с недоумением спросил я, присаживаясь на кушетку.

— Ну, ты этого уже никому на той стороне не расскажешь, — улыбнулась женщина. — Жуки взломали систему идентификации компов. Так что теперь мы можем передавать их другим пользователям, не стирая информацию. Экономия небольшая, поскольку другой хозяин должен базы знать, но для бывших рабов, ранее лишённых личной собственности, очень хорошее подспорье.

Окинув в последний раз хозяйским взглядом выделенные мне апартаменты, женщина удалилась.

Мериться силами с наёмниками мне не хотелось. Дух обследовал ближайшие пассажирские палубы и выяснил, что на корабле присутствуют уже давно сработавшиеся военные отряды, отдыхавшие на планете. Эйна права. Моё появление может вызвать ненужный ажиотаж. Да и было чем заняться. Я впервые нахожусь на корабле элионцев. Духа вполне достаточного для его обследования.

К тому же уже через полчаса, когда корабль начал разгон для прыжка, в отсек прибежал жук — уборщик и оставил на столике браслет компа с набором линз в коробочке. Как Эйна уговорила капитана, я даже не предполагаю, но жмотом тот не был. Устройство с базами, судя по всему, досталось мне бесплатно.

Искин скачал информацию себе и занялся с духом её перевариванием. Меня это вполне устраивало. Дух и так второй поток моего сознания, так что знания у нас общие. Объём знаний оказался внушительным. Здесь имелся сплав сведений и по человеческим, и по некоторым технологиям инсектов. Нашлось, чем заняться во время перелёта.

Камеры наблюдения в отсеке имелись, но насколько я заметил, за всё время они включались пару раз от силы. Чтобы не нервировать начальство, питался я едой из синтезатора. Так себе жрачка — сплошная химия, хотя и питательная. К выходу из прыжка уже можно было сказать, что технику элионцев я освоил. Стык биотехнологий и техники давал некоторое преимущество в развитии. Искин корабля на основе мозга инсекта превышал возможности своего чисто технического аналога. Но прыжковый двигатель людей в то же время имел лучшие параметры. Сплав технологий в оружии тоже давал некоторое преимущество. Корабельные торпеды с жуком смертником на борту гораздо эффективнее, чем просто с компом, особенно если учесть, что большую часть времени они ещё и ментально управляются.

Инженер на корабле был знающим человеком. Теперь я имел представления не только о малых кораблях элионцев, но и о вооружённых транспортах и средних судах сопровождения.

Мою обычную медитацию прервал сигнал тревоги при выходе корабля из прыжка. Через пару минут по компу пришёл вызов: явиться на мостик. Медицинский отсек находился на командной палубе, так что идти было недалеко.

Разрешение на проход мне предоставили, поскольку два рослых охранника у входа даже не взглянули в мою сторону. В центре управления я застал суматоху.

— Командор, прорваться к базе не убрав заслон противника, мы не сможем, а любая задержка чревато осложнениями. Драки стянут корабли охранения к месту нашего выхода из прыжка. В то же время моих пилотов недостаточно для расчистки прохода, — докладывал седой мужчина Эйне, восседающей на кресле рядом.

— Дьявол! Этих тварей не должно здесь быть. Их эскадры ещё на подходе. Данные разведки верные, — нервно ударила ладонями по подлокотникам кресла Эйна. Обнаружив меня у входа, она опять перевела взгляд на седого капитана:

— На борту два десятка сменных пилотов истребителей и шесть пилотов штурмовиков, если считать и меня.

Вернув взгляд на меня, Эйна спросила:

— Ты, случаем, на штурмовиках не воевал?

— Было дело? Пираты мастера на все руки, — вежливо кивнул я.

— Тогда будет семь штурмовиков, — повернулась к капитану женщина.

— Но, командор! — возмущённо запротестовал капитан.

— Машины нужны у планеты. Груз мы должны доставить, пилоты у десанта есть, а вот корабли на последнем издыхании. Атаки двух кланов драков без срочной помощи парни не выдержат. Надеюсь, наших совместных сил хватит для расчистки пути, — окончательно решила Эйна, вставая с кресла.

— Прогноз для группы прорыва неблагоприятный, — скривившись, покачал головой капитан. — Из вас выживет, максимум, процентов десять.

— Зато у вас вероятность прохода пятьдесят на пятьдесят. А я рано или поздно всё равно сдохну, но хочу забрать с собой как можно больше драков, — с иронией пробормотала Эйна.

— Ну, что, техник, чуток подзадержались, и вот результат. Сожалею, но премию за бой, возможно, получат твои потомки, если конечно попадут на рабский рынок.

Эйна в упор посмотрела на меня. Из — за роста великанши пришлось задирать голову.

— Я как — то на тот свет не тороплюсь, и вам раньше времени стремиться туда не советую.

— Хм, слишком ты спокоен, парень. Видно, соврал по поводу специальности, — внезапно остановившись и задумчиво почесав затылок, проворчала Эйна.

— Ну, почему сразу соврал? Техник я неплохой. Могли в этом убедиться, — не опускал я взгляда.

— Капитан, если меня собьют, возьми этого человечка под крыло, — кивнула командор на меня, повернувшись к капитану.

— За мной! — дала мне команду Эйна и быстрым шагов вышла из центра управления. По пути к взлётной палубе она прочитала мне краткий курс по особенностям управления элионских машин. Жук — второй пилот брал управление на себя лишь при потере пилота — человека. Внутренности штурмовиков я и так знал досконально.

Через небольшое время семь штурмовиков под прикрытием тридцати истребителей направились в сторону сотни малых кораблей противника, преграждавших проход к спорной планете.

Глава 2. Оценка обстановки

Основная группа больших судов неприятеля находилась далеко в стороне. Судя по всему, командир эскадры не решался рассредотачивать мощные боевые единицы по системе, ожидая прихода сил противника. Зато по пространству везде шныряли значительные группы малых кораблей, в основном истребителей. В нашем случае их вполне достаточно, чтобы притормозить ход чужих судов, до подхода более внушительного подкрепления. Если транспорт не успеет нырнуть под прикрытие орудий военной станции на орбите жилой планеты, ему придётся погибнуть в неравном бою.

Состояние противоборствующих сил в системе походило на слоёный пирог. Внешние подступы занимала эскадра драков. Над планетой болталась элионская военная станция. Сектор под ней занимали десантники в нескольких наземных базах. Остальную поверхность планеты контролировали драки.

Станция не давала пройти судам противника к планете, а базы внизу мешали малым кораблям драков атаковать космический объект со стороны планеты. Не так давно с этого мира драки выбили инсектов, но теперь те с поддержкой людей предприняли попытку отбить систему. Из ставшей доступной мне информации от биомозга штурмовика, драки пошли на договор с соседним кланом, что подтверждали различные модификации кораблей в эскадре противника. Виток противостояния в системе принимал угрожающие масштабы. Наземных и космических сил элионцев не хватало для отражения атаки объединённого флота противника. Орбитальная военная станция— непростая цель даже для объединённого флота неприятеля, но её нужно оборонять от малых кораблей, против которых мощные орудия станции не столь эффективны. К сожалению, элионцы потеряли слишком много машин, выбивая противника на земле. Именно за новыми аппаратами послали Эйну.

Похоже, разведка получила о противнике не всю информацию. Авангард драков оказался в системе раньше прихода транспорта. Без срочной доставки груза станция и десант были обречены. Таким образом, малые корабли находились на транспорте, а пилоты, способные ими управлять, сидели на земле и на станции. Среди пассажиров грузовика были лишь пилоты, возвращавшиеся с отдыха или лечения. По приказу командора Эйны они и составили ядро группы расчистки, к которому присоединились штатные истребители обороны транспорта.

Одновременно с вылетом я получил сведения об оружии противника. Это оказались различные системы, построенные на энергетических принципах. Самые простые— это энергопушки, стреляющие плазменными шарами, разогнанными до больших скоростей. Следующими по мощности стояли своеобразные управляемые ракеты— небольшое материальное тело с накопленной вокруг плазмой. Различались они размером и мощностью используемого заряда. Именно поэтому повреждения на ранее ремонтируемых аппаратах оказались в большей степени энергетическими.

В отличие от элионских, истребители драков несли на борту большое количество таких ракет — зародышей, накачка которых происходила от водородного термоядерного реактора. Развитые плазменные технологии как раз позволяют использовать такую энергетику. Таким образом, лазерное оружие человеческих машин превосходило по скорости энергетические пушки и ракеты врага, но уступало им в мощности. В то же время корабельные торпеды людей выигрывали в защите и мощности, но уступали в скорости ракетам противника.

Мозг грузовика хорошо рассчитал вероятности результатов боевого столкновения. Несмотря на некоторое преимущество в скорости малых кораблей, значительный численный перевес в количестве машин не оставлял шансов на выживание нашей группе. Мы просто должны были проложить путь для транспорта своими телами. Такой расклад меня не устраивал. Я связался с Эйной:

— Эй, командор, отключи мою машину от центра управления. Не привык быть пассажиром в бою.

— Централизованное командование имеет преимущества в схватках с драками. Большие суда с глушилками ещё далеко, — недовольно возразила Эйна.

— Не хотелось бы ломать мозги вашему таракану, но сам по себе я воюю лучше. Не собираюсь подыхать вместе с вами, — предупредил я командора. Парализовать жука пилота я бы смог, но не следовало ослаблять потенциал машины.

— Как хочешь, пират! — вынужденно согласилась Эйна. Реальных возможностей строптивца, как пилота, она не знала, но судя по результатам ремонта машин, что — то парень умеет.

Команда из цента пришла, и жук передал мне управление штурмовиком. Закрыв кабину защитным заклинанием от перегрузок, я резко ускорил машину, мгновенно вырвавшись из строя. Мой искин через браслет компа инженера отлично контролировал всю машину, не допуская критических разрушений конструкции судна из — за аварийных режимов работы всех систем.

Сближение с противником происходило быстро. Драки даже обрадовались потенциальному смертнику, далеко отделившемуся от строя. Больше десятка чужих машин рванули мне навстречу.

Представляю морды пилотов, когда тяжёлый штурмовик противника, играя, ушёл от слаженного залпа энергетических пушек. Для искина уворачиваться от разогнанных плазменных шаров не составляло труда. Это не лазерный луч, и даже вероятности высчитывать не обязательно. Штатные орудия штурмовика стреляли реже, но заряд энергии выстрела значительно превышал мощность ударов вражеских машин. Только недостаточное знание искином тактики действий противника в группе, не позволило разнести на кусочки оторвавшийся от строй авангард драков. Прогнозы положения чужих машин в пространстве изделие древних составляло не хуже некоторых ясновидящих.

Шестёрка истребителей, оставшаяся от группы встречающих, потеряв даже подобие строя, прыснула в разные стороны. Вот тут их и подловил отряд Эйны. Центральный биомозг транспорта оказался на высоте, мгновенно перестроив тактику сражения. Разрозненные машины врага не представляли опасности для единой группы командора.

Мой же штурмовик, как таран врезался в основной строй машин драков. Трудно представить, что думали их командиры. Со стороны зрелище выглядело весьма феерично.

Кораблик противника, казалось, без какой либо системы бросался из стороны в сторону. Вокруг него как на орбитах летали энергетические шары управляемых ракет, пытаясь попасть в корпус, и постоянно промахиваясь. Запаздывание в управлении часто приводило к поражению дружественных целей. Корпус чужака вдруг исчезал с траектории, а на пути обнаруживалась своя машина. Пилотам далеко не всегда удавалось отключить автоматическое самонаведение.

Вот в эту сумятицу и врезался монолитный строй группы Эйны. Драки оказались хорошими пилотами, но не самоубийцами. Лишившись половины машин после первого массированного столкновения, они оттянулись в стороны, освободив проход. Потери— десять к одному врага здорово не устроили.

Штурмовики Эйны расстреляли весь запас торпед. На коротком расстоянии против них у машин драков не было шансов. Прикрытые силовым щитом скоростные цели добирались до истребителей противника намного раньше, чем их удавалось сбить. Объединённый строй мог бы что — то противопоставить торпедному залпу, но одиночные суда этого сделать не смогли. Собираться группами я им не давал. Эйна потеряла лишь пять истребителей.

Под прикрытием оставшихся машин транспорт проскочил в образовавшуюся дыру в порядках драков, попутно собрав спасательные капсулы сбитых пилотов. Самый скоростной средний корабль драков, отделившийся от основной группы преследования и попытавшийся перехватить элионцев, наскочил на оставленные мною подарочки. Не зря я не расходовал малые корабельные торпеды в свалке. Они отлично работали и в качестве минного заграждения. Расчёт искина не подвёл. Место тот выбрал идеально. Фатальных повреждений большому судну торпеды не насели, но пыл здорово по-умерили. Со снесённым передним щитом и развороченной носовой частью, преследовать вооружённый транспорт под защитой малых кораблей обороны капитан посчитал нецелесообразным. Разбросанные по пространству истребители драков только пытались заново образовать строй и сообразить, как действовать дальше. Неубиваемый смертник на острее атаки их здорово озадачил.

Транспорт добрался до орбитальной базы гораздо раньше подхода основных кораблей драков. Выстрелы мощных орудий обороны планеты вновь отогнали строй противника.

Каждый из пилотов норовил стукнуть по плечу, когда Эйна притащила меня в столовую и усадила за общий стол, где её подчинённые отмечали собственное возвращение с того света.

— Командор, надо же предупреждать! Как это тебе удалось заполучить пилота — псиона, — осуждающе посмотрел на командиршу седовласый коренастый пилот и не спеша отхлебнул приличную порцию напитка из пластикового стакана.

Эйна ухмыльнулась:

— Синток, можешь мне не верить, но я в таком же недоумении. Этот тип ни словом не обмолвился, что он псион. Я тащила его на планету, поскольку парень показал себя отличным техником, а в блокаде возможность ремонта машин дорогого стоит.

— Хм… пилотом он тоже отличным оказался, хотя и выглядит слишком молодо, — перевёл на меня взгляд седой. — Как это его служба безопасности корпорации упустила?

— В сопроводительных данных, только и значится, что этот молодец с окраин и попал в рабы из — за своего пиратского ремесла, — пожала плечами Эйна. — Теперь безопасникам выцарапать у нас парнишку будет не так просто.

— Хм… пират… значит… — задумчиво пробормотал Седой. — То — то он так лихо машиной крутит. В любом случае, нам сегодня здорово повезло. Не знаю, какой он техник, но пилот классный. Я только не понял, как не сдохли компенсаторы гравитации в кабине от таких виражей. Истребители драков даже реагировать на перемещения штурмовика не успевали. Компожук моей машины зарегистрировал пять попадания собственных шаров в аппараты противника.

— В свалке, кругом враги. Поэтому и оторвался от строя, чтобы не беспокоиться о своих, — пояснил я, принимая от соседа стаканчик с напитком, оказавшимся коктейлем со смесью энергетиков. — Чем ближе толпа, тем больше ошибок допускают навигационные системы судов. На истребителях не может быть слишком хороших мозгов, а управление из удалённого центра всегда запаздывает. Инерция движения торпед или в данном случае плазмоидов драков слишком велика.

— Это точно, — поддержал объяснение сосед, сидящий напротив. — У меня в плотных схватках бывали случаи, когда ракета драков врезалась в своих. Из — за небольшого ядра управление плазменным шаром у драков паршивое.

— Не знаю— не знаю, — озадаченно покачал головой седой, — у парня иногда до тридцати шариков крутилось вокруг машины.

— Это так, — задумчиво кивнул собеседник, — но покрутил я ситуацию на имитаторе. Скорость штурмовика оказалась нерасчётной, перегрузки запредельными. У чужих пилотов вряд ли имелись таблицы наведения на такие цели. А если и имелись, задействовать их они просто не успели. В любом случае, врубились мы уже не в строй, а в кашу. Не будь в наших рядах парнишки, пришлось бы подрывать свою спасательную капсулу, чтобы не достаться гадам на обед.

Пилоты одобрительно загудели, благодаря меня за спасение многих жизней. Дальше обед продолжился в дружеской обстановке, и прикончили мы значительные запасы энергетического напитка. Многие везли его с собой в багаже целыми канистрами, поскольку синтезатором он не воспроизводился, а после напряжённых боёв напиток участникам просто необходим для восстановления потраченных сил.

После окончания пирушки Эйна забрала меня с собой. Командор командовала группой малых кораблей, базировавшихся на наземных базах и прикрывавших со стороны планеты орбитальную станцию. Спустились на поверхность мы на десантном челноке под прикрытием пилотов, недавно пировавших за столом.

Высадив нас, челнок загрузился пилотами, которые ждали новые машины на земле. Спускаться вниз они будут уже на своих штурмовиках. Для прикрытия со стороны планеты эти мощные машины подходили больше всего. Большая скорость абсолютно не нужна, когда приходится постоянно нырять в атмосферу или вообще действовать возле поверхности.

Наземные базы элионцев представляли собой быстровозводимые укрытия, больше похожие на соты, немного выступающие из земли. Эйна сбросила мне на наручный комп кое — какую информацию на эту тему. На самом деле верхние конструкции являлись едва ли двадцатой частью объёма базы. Остальное оказалось закопанным в землю. Строили помещения для людей жуки, они же обслуживали комплекс и восстанавливали при повреждениях. Походили строители на муравьёв, увеличенных до половины роста человека. Элионцы использовали их и как транспорт. Один жук спокойно нёс груз величиной с человека. Общение свободных людей с инсектами происходило через специальных жуков — интеграторов с помощью ментальных передатчиков, а элионцы с ментальными сетками в аурах общались напрямую. Королев на военных базах не было.

Эйна привела меня в свою комнату. Помещение использовалось и в управлении, и как жилое. Одна стена заполнена многочисленными экранами, возле которых находилось рабочее место командора. В другой стороне комнаты располагалась жилая зона с необходимым минимальным набором жизнеобеспечения.

— Извини, хоромы тебе тоже не обещаю. Это самая большая каюта на базе, — усмехнулась хозяйка, когда мы оказались внутри помещения.

— Я привык себе обеспечивать удобства самостоятельно. Ремонтный ангар должен иметь достаточно места для оборудования уютного гнёздышка, — не стал я расстраиваться.

— Почему — то я так и подумала, — кивнула Эйна, быстро взглянув на один из экранов, она добавила:

— Искин базы показывает, что ресурсы твоего наручного компа в некоторые моменты использовались на сто процентов. Это значит, что с технической информацией ты разобрался в полном объёме. Что само по себе странно. Слишком ты молод для столь подготовленного инженера. Но меня интересует другое. Как ты ухитрился скрыть псионские возможности от рабовладельцев?

— Меня никто на них не проверял. Среди пиратов, знаешь ли, не принято интересоваться чужими способностями. Отлично делай своё дело, и никто к тебе приставать не будет.

— Я так понимаю, работу ты хорошо делал, но попал всё же сюда— усмехнулась хозяйка.

— Подвело излишнее самомнение начальства, или недостаток информации, — скривился я, и даже не соврал. Попадать в соседнюю галактику я никак не собирался.

— В это могу проверить, — загрустила Эйна. Именно из — за ошибок руководства она потеряла своих родственников. Загнав воспоминания подальше в глубину сознания, женщина занялась делом.

По её команде мне на комп искин, оказавшийся обычным изделием человеческой цивилизации лишь гордо именуемым этим термином, загрузил все данные по неисправной технике. Всё, что можно было отремонтировать, транспорт прошлым рейсом забрал на завод. На складе остались лишь куски разбитых машин, восстановление которых просто нецелесообразно. Быстрее и дешевле создать новую машину, чем восстанавливать эту рухлядь. Склад и мастерские оказались отдельным строением, соединённым с основной базой несколькими подземными коридорами. Верхний этаж сектора мастерских занимали наземные энергетические орудия, прикрывавшие орбитальную станцию с земли, и два больших ангара для ремонта техники. Следующий этаж предназначался для жилых помещений и имел небольшой сектор технического обеспечения. Мобильные энергоустановки и склады с запчастями и остатками разобранной техники находились на самом нижнем уровне. Множество корпусов разбитых машин были раскиданы на поверхности, маскируя башни энергопушек.

— Получается, я привезла нового начальника для наших ремонтников, — наконец вышла из задумчивости командор. — Таким уровнем знаний как у тебя никто из подчинённых не обладает. Надеюсь, у тебя хватит ума справиться с небольшим коллективом.

— Насколько он небольшой?

Эйна кивнула на один из экранов, куда вывела несколько фотографий людей. Другие мониторы показали внутренности ремонтных ангаров и склады.

Под моё управление попадали пять человек. Их характеристики тут же появились на наручном компе. Трое мужчин и две женщины. У всех различные уровни технической подготовки.

— Возможны проблемы с Грином, — выделила и приблизила на экране Эйна изображение одного из мужчин. — Он числился начальником технической группы и получал соответствующую плату. Я обещала нанять техника, а оказалось, привезла инженера.

— Проблемы в коллективе перед военными действиями— не самый лучший вариант, — недовольно проворчал я. — Есть другое предложение. Образуем конкурирующую структуру в моём образе. Я прекрасно справляюсь с работой самостоятельно. Добавишь к моим роботам ещё десяток, и соседи за мной не угонятся.

— Хм, — возможно это и выход, а то не знала, как сообщить Грину о его смещении, — отрешённо уставившись на экран с лицами техников, согласилась Эйна. — Есть лишь одна сложность. Исправных роботов — ремонтников нет в наличии. Если что — то восстановишь из барахла со склада, буду только рада. Пока могу договориться о переводе к тебе в помощь лишь техника с транспорта. Она работает с несколькими десятками инсектов, а клей у них не хуже нашей сварки, да и знакома девушка с оборудованием малых кораблей. Она и раньше работала под командованием бывшего владельца переданного тебе браслета с компом. Хотя она и не относится к свободным людям, но зато имеет статус малого интегратора для управления жуками. Всё равно судно пока останется на орбитальной базе. Прорываться из окружения нет смысла. К тому же наша старая калоша не раз использовалась в боевых столкновениях как универсальный носитель малых кораблей.

— С жуками я ещё не работал, — почесал я затылок, — но предложение меня устраивает.

(Дух: — Ещё бы оно нас не устраивает. Это позволит быстро добраться до элионских технологий, да и самих инсектов пощупать.)

— Отлично! Тогда дальний ремонтный ангар в твоём распоряжении. Техники устроили там временную свалку, так что придётся слегка убраться, — обрадовалась Эйна.

Не откладывая разговора в долгий ящик, она вызвала старшего техника Грина и сообщила о принятом решении. По тому, как светлела аура подчинённого, я видел, что такое решение его обрадовало. Мужчина старался заработать денег на собственное дело и не собирался терять денежное место. Скорее всего, весть о прилёте специалиста уровня инженера его не сильно обрадовало. На радостях он пообещал помочь с расчисткой хлама во втором ремонтном ангаре. Покидали комнату командора мы уже вместе.

Грин оказался разговорчивым парнем. Пока добирались до моего будущего места работы, техник вывалил на меня кучу полезной информации и даже переслал на наручный комп данные по машинам драков, обломками которых не брезговали местные специалисты. Металл с аппаратов противника вполне годился для латания дыр в корпусах наших машин.

Пока мы обследовали склады на нижнем ярусе технического сектора, подчинённые Грина вместе со своими роботами расчистили дальний ангар для меня, убрав оттуда накопившиеся горы мусора.

Эта ремонтная площадка оказалась по размеру почти вдвое меньше основного бокса, но сюда вполне могли втиснуться для ремонта не менее пяти машин. Такое количество судов одновременно я всё равно не смогу восстанавливать. Так что для меня места вполне хватит.

Быстро познакомившись с подчинёнными Грина, я обсудил с ними наше дальнейшее сотрудничество. Делить нам было нечего, так что разошлись по своим местам мы вполне довольными друг другом.

Занимать комнату в общем жилом коридоре я не стал. Меня вполне устроил десятиметровый обрезок корпуса истребителя драков с вычищенными внутренностями. Искин с роботами за короткое время превратили его во вполне комфортабельное жилище, правда пока слегка пустоватое, но зато без камер внешнего наблюдения, которыми были утыканы коридоры и помещения подземного сооружения.

Применять магию для обустройства жилья я всё же не стал. Эйна после моего сообщения пообещала решить вопрос по предметам жизнеобеспечения следующим утром. В качестве спального места пока установил себе обычный гравикомпенсатор пилотской кабины, снятый со штурмовика. Это позволило обойтись без кровати. Недостатка в энергии сейчас не было, поскольку военные действия пока не наблюдались.

(Дух: — Не слишком активно мы записываемся в отшельники?

Рейн: — Всё правильно. Если бы я действовал по — другому, то командор могла заподозрить во мне разведчика. Скрывать возможности псиона в обществе трудно. Совсем другое дело, когда ты вроде и со всеми, но слегка в стороне.

Дух: — А так она не заподозрит?

Рейн: — Я же не стал отнекиваться от необычности! А даже если и подумает, то по её мнению, вернуться назад и что — то рассказать я всё равно не смогу. Так что не будем скрывать некоторые наши возможности.)

Спалось на новом месте хорошо. Разбудил меня приход гостьи со своими подопечными. Командор работала быстро и договорилась о переводе техника с корабля на базу. Гостья в окружении нескольких десятков различных по виду тараканов выглядела слишком экзотичной на мой неискушённый взгляд. На транспорте я видел инсектов, но не в таком количестве. Да и в карантинной ремонтной зоне, где занимался со штурмовиками, тараканы не часто мелькали. Наверное, это делалось, чтобы сразу не травмировать психику разбуженных рабов.

Обнаружив человека на пороге импровизированного жилища, девушка направилась ко мне.

— Шикана Е245М657239975 прибыла под ваше временное командование, — отрапортовала гостья.

— Рейн Е245А733, — представился я, оглядев хрупкую девушку. Впечатления бравого вояки она никак не производила, хотя старалась изо всех сил.

(Дух: — Тебе её аура ничего не напоминает, да и код весьма знакомый.

Рейн: — И думать нечего, родственница нашего знакомого, но меня больше интересуют её ментальные возможности. Поле развито гораздо слабее, чем у приёмной дочери, но это природная псионка.)

— Судя по коду, один мой знакомый по имени Кимер— это твой родственник? — не откладывая вопрос в долгий ящик, поинтересовался я.

— Старший брат, — кивнула девушка. Погрустнев, она добавила:

— После одной из стычек с драками он долго лечился, но полностью поправить здоровье так и не получилось. Что — то нарушилось в мозге, и теперь работы на высоте ему противопоказаны. Голова кружится.

— Не знал, что он был пилотом, — озадаченно покачал я головой. Но удивило меня в словах девушки совсем другое. Я не видел серьёзных нарушений в ауре куратора. Человек был здоров, насколько вообще мог быть таким. Судя по всему, боязнь высоты угнездилась не в теле, а в сознании.

— Я тоже хотела им стать, — между тем продолжала гостья, грустно вздохнув, — но королева обнаружила у меня способности интегратора. Вот теперь и работаю техником, разве что по знакомству с Эйной удалось устроиться на транспорт.

— Что — то я никак не пойму отличия свободных людей от подчинённых королеве, — задумчиво почесал я затылок.

— Да их почти нет, — махнула рукой девушка, — просто у нас приказ королевы имеет приоритет, а свободные могут поступать, как им хочется, и сами несут ответственность за свои поступки. Ну и ещё у нас нет денег, а только рейтинг, который всё же можно обменять на них в случае надобности. Ага, вот и мои подопечные пожаловали.

В ангар втянулась ещё одна цепочка инсектов, нагруженных различным барахлом.

— Это ещё что за караван? — с недоумением посмотрел я на колонну жуков, а затем перевёл взгляд на гостью.

Пожав плечами, девушка пояснила:

— Вы же решили жить в ремонтном боксе. Меня это тоже устраивает. Свободные не любят, когда в коридорах сидит много жуков, а я не могу отходить далеко от своих подопечных. При потере управления над инсектом, общий контроль особи переходит к компожуку базы. Потом долго приходится собирать подопечных по помещениям. Жуки без дела на месте не сидят. К тому же Эйна выделила необходимый минимум вещей и для вас.

Хотя на соседку я не рассчитывал, но места в обрезке чужого корпуса вполне достаточно для двух человек. Мы сразу занялись обустройством помещения. Впервые увидел, как жуки работают. Скорость выполнения заданий у них поменьше, чем у роботов, но инсекты берут количеством. Вместо энергетических резаков у них используются химические растворители. Тонкая струйка слюны режет металл не хуже лазера. Другой вариант смеси сваривает даже, казалось, такие несовместимые материалы как металл и пластик. Мои роботы только подносили исходные материалы и делали самую тяжёлую работу. С остальным справлялись жуки под управлением Шиканы.

Через полчаса у нас уже имелись две комнаты, оборудованные всеми удобствами для отшельнической жизни. Эйна для нас даже отдельный синтезатор пищи предоставила. Конечно, это слишком громкое название для такого оборудования. Всё же он просто готовил блюда, насыщая основу из биологического картриджа специальными добавками, приводя к тому или иному виду и вкусу — этакий пищевой принтер.

Как обрадовала напарница, у неё имелся жук, производивший подходящую биосмесь. Так что нам нужно закупать только специи.

Мы только присели отдохнуть и оценить проделанную работу, как зазвучал сигнал тревоги.

— Драки решили пощупать наземное прикрытие станции, — пояснила Шикана, получив информацию от компожука базы.

Аналогичные данные мне скинул искин на наручный комп.

— Скоро у нас появится реальная работа, — пояснила девушка. — Штурмовики прикрытия отобьют нападение, но будут потери. Первая волна драков всегда ищет слабые места в обороне.

Я с интересом следил за развитием событий, по сведениям, транслируемым искином по общему информационному каналу базы.

Враги предприняли комбинированную атаку с земли и с воздуха. Юркие планетарные истребители драков попытались помешать штурмовикам элионцев нанести удары по наземным целям. Лазерные и энергетические пушки людей не очень эффективное оружие в условиях атмосферы. В то время как плазменные системы и ракеты с плазменной накачкой проявляли себя гораздо лучше. Элионцев спасали мощные силовые щиты, установленные на машинах и хорошо защищённые торпеды различной мощности.

Защитные поля имелись и у противника, но строились они тоже на плазменных технологиях. Хорошо препятствуя энергетическому вооружению, они были беззащитны против торпед. Только многочисленные попадания пушек прикрытия в одну цель, могли уничтожить приближающуюся элионскую торпеду. У врага это получалось далеко не всегда, даже несмотря на несколько лучшую электронику.

Шикана пояснила, что теперь волны нападавших будут постоянно приближаться к рубежам обороны, пока не нащупают подходящие дыры в защитных укреплениях.

— Много драков поляжет, — усмехнулся я. — Видно, своих солдат они не ценят.

— Не так уж много, — покачала головой девушка. — Даже если штурмовики пробивают общую защиту отряда противника, те разбегаются как тараканы. Охотиться за одиночками не даёт воздушное прикрытие. У драков планетарных машин гораздо больше. Хотя мы и сбиваем их пачками, пилоты, как правило, выживают и присоединяются к разбегающимся наземным силам.

— Почему тогда наши наземные силы не участвуют в отражении атаки? — вопросительно приподнял я брови.

— Прикрыть наземные машины мощными щитами не так просто, — тяжело вздохнув, пояснила девушка. — А в обычной схватке драки сильнее людей. Приходится воевать только в мощных скафандрах, напичканных вооружением и электроникой, да ещё и имеющих собственные защитные поля.

— Непонятно, как вы тогда вообще отбиваете территорию у противника, — пробормотал я.

— Строим укреплённые базы или временные защитные периметры, — грустно ухмыльнулась собеседница. — Внутрь укреплённого района отряды противника не суются. Воздушного прикрытия у них тут не будет. Наши наземные орудия обстреливают машины врагов со всех сторон, и растянутого плазменного экрана не хватает для надёжной защиты. В то же время наши штурмовики могут охотиться даже за одиночными целями, подавив наземную защиту. Вот поэтому они и стараются при случае неторопливо выдавливать нас с занятых территорий. Обычно у них это не получается, но сейчас очень уж большой перевес в силах. Нам надо продержаться до прихода рейдового флота инсектов, который отгонит эскадру драков от планеты. Дальше мы сами с наземными силами разберёмся.

Скоро предположение напарницы о работе оправдалось. Стали поступать на ремонт поджаренные штурмовики элионцев. Пилоты не сражались до полного уничтожения и при критических повреждениях выходили из боя, уводя машины на базу. Сил для отражения первого нападения у защитников и так хватало.

В большинстве случаев, машины элионцев прилетали сами и приземлялись на специальные площадки на крыше ремонтного сектора. Это и были лифты, опускающие машины в ремонтные боксы. Парочку совсем побитых машин взяла в ремонт группа Грина. Мне деньги не особо нужны, поэтому я не возражал, и мы с напарницей занялись мелочовкой. Нам достались четыре штурмовика с оплавленными корпусами и со снесёнными антеннами и отражателями щитов. Только у одной из машин сильно пострадал двигатель. Через некоторое время удалось наладить взаимодействие по ремонту между мной и девушкой. Команды выдавал мой искин и транслировал их на комп Шиканы, а уже та давала распоряжения своим жукам. Ещё во время работы над жилой комнатой искин выяснил основные возможности инсектов, поэтому в планах учитывал и моих роботов, и способности подопечных девушки. Под таким руководством мы с разделались с заданием очень быстро. Уже к вечеру битые штурмовики выглядели как новенькие.

— Никогда так напряжённо не работала, — стирая пот со лба, довольно проворчала Шикана. Ряд почти новых машин радовал глаз. Задумчиво переведя взгляд на меня, она продолжила — Извини, но показалось, как будто мной управляла королева.

— Разве Эйна не сказала, что я псион? — удивился я. Видно командор, посчитала эту информацию моим личным секретом и не стала распространяться на эту тему.

— Нет, — озадаченно покачала головой напарница. — Тогда это всё объясняет. Пожалуй, сегодня мы заработали не меньше, чем соседи. Будет, чем порадовать семью.

— А могли бы сделать работу ещё быстрее, — улыбнулся я.

— Куда ещё быстрее, я и так вся мокрая. От вас команды летели как на тренажёре с максимальной установкой по скорости, — недоумение проявилось на лице напарницы.

— Если завтра неприятель даст время, попробую подучить тебя некоторым методам управления сознанием, — бодро заявил я.

— Не может быть, — неуверенно пробормотала собеседница. — Королева и так разогнала мой разум до максимума.

Шикана не понимала, как можно работать быстрее. Она и так управляла жуками на пределе своих возможностей, пытаясь произвести на нового инженера хорошее впечатление. Благожелательные отзывы руководства сильно повышали рейтинг элионца.

— Хм… ты считаешь, что представительница чужого вида, способна познать все глубины отличного от знакомого типа разума? — многозначительно хмыкнул я.

— Мы живём бок о бок с инсектами уже не первую сотню лет. Да и вторая волна разведки драков будет мощнее первой. Работы у нас будет больше, — неопределённо пожала плечами девушка.

— Успеем, — ободряюще улыбнулся я, — процесс обучения не такой уж сложный. У тебя есть все возможности, чтобы пройти его быстро.

По опыту работы с приёмной дочерью я точно знал, что из псиона, способного оперировать кучей отдельных потоков в сознании, вполне можно сделать нормального мага разума. Обычный гипноз с небольшой долей ментального воздействия снимет препятствия в разуме элионки для перехода в трансовое состояние. Сегодня я её основательно загонял, и работать над совершенствованием разума не стоило. Нервная система может не выдержать такого воздействия.

Перекусив едой из пищевого синтезатора, мы отправились отдыхать в ранее возведённые апартаменты. Жуки пристроились к моим роботам возле стен импровизированного жилища. Им было всё равно, где ночевать. Один из инсектов, который воспроизводил биорастворы, накормил остальных членов своей команды.

Я не особо устал, поэтому принялся анализировать полученную информацию.

(Дух: — Проблема оказывается не в инсектах и их королевах, а в драках. Это они выселяют жуков из дома. Королевы договорились с людьми, даже полностью их не понимая. Думаю, вопросы с инсектами легко решаемы.

Искин: — Подтверждаю. Расширенная оценка полученных фактов говорит о проблеме питания расы драконидов. Из — за неполного доступа к банкам данных на корабле элионцев могу лишь констатировать основную цель агрессии драков. Они расширяют охотничьи угодья. Питание энергией жизни принуждает их наступать на мыслящих, запас силы которых, несоизмерим с другими источниками жизненной энергии.

Рейн: — Придётся расширить поле разведывательной деятельности.

Искин: — Не советую ввязываться в войну. Разрешение проблемы таким способом ведёт к уничтожению расы драков. В результате грандиозной бойни те не выдержат объединённого удара сил людей, жуков и магов, даже если смогут объединить свои кланы.

Рейн: — Путь уничтожения — не наш путь. Вампиры в своё время придумали, как обойти аналогичное препятствие.

Дух: — Изначально вампиров было гораздо меньше. Они обладали собственной магией, и им помогали людские маги. Мы просто не справимся с целой галактикой, хотя и такой карликовой как эта. Только у инсектов больше трёхсот жилых миров. У драков вряд ли меньше.

Рейн: — Придётся воспользоваться возможностями предков — метаморфов в полном объёме. Они и раньше были основной разведкой магов. Надо лишь придумать, как внедриться в абсолютно чуждое общество. Элионцы пленных не берут, а попадать в плен к дракам в качестве еды, не хочется. Без знаний основ, даже если изменить внешний вид, меня мгновенно раскроют, да и копаться в чужом неисследованном разуме я не смогу.

Дух: — Будем думать, к тому же случай подходящий может подвернуться. Пока нужно повышать свой авторитет среди элионцев.)

Ночь прошла спокойно. Драки предпочитали не воевать в тёмное время суток. Ночное зрение у этой расы было слабым. Видно, изначально она зародилась на очень жаркой и хорошо освещённой планете.

Напарницу я поднял рано. Очень хотелось осторожно поэкспериментировать с разумом элионки. Использовать вампирские методики, как на приёмной дочери, очень не хотелось.

С самого начала дело незаладилось. Желание научиться мыслить быстрее у девушки имелось, а вот абсолютного доверия ко мне не было. После доверительного разговора эту проблему удалось обойти. Дальше возникла новая. Потоки сознания, управляющие подопечными жуками, работали постоянно и не давали воздействовать на Шикану гипнозом. Только когда девушка договорилась со старшим жуком — интегратором базы и временно переключила контроль над подопечными на него, я добрался до основного сознания ученицы.

Дальше дело пошло лучше. Введя девушку в гипнотическое состояние, запрограммировал разум на переход в состояние транса. Таким образом, основной разум как бы скользит над потоками сознаний и лишь следит за ними, но не управляет. Потоки и так вполне самодостаточные. Разум как бы перекладывает основную работу на подсознание, тем самым освобождая ресурсы, которые можно задействовать для создания очередных потоков управления. В этом случае возможности ученицы будут зависеть только от наличия развитой энергетики организма, необходимой для поддержания работающих структур.

Результат наших мучений порадовал не только меня, но и напарницу. Возможности девушки в управлении жуками увеличились, как бы не на порядок. Ещё больше порадовали её мои слова, что если специальными приёмами упорно развивать энергетическую оболочку, можно стать ещё сильнее.

По примерным прикидкам Шикана теперь могла работать на уровне среднего интегратора, управляя сразу нескольким сотнями инсектов. Меня же радовало полное доверие, которое светилось в её взгляде на нового учителя. Транс— это всего лишь небольшой шаг в становлении мага, а дальнейшее обучение без абсолютного доверия между учеником и учителем просто невозможно. Клятву секрета с напарницы я не забыл получить. К тому же верхнее сознание девушки, дирижирующее остальными потоками, теперь было недоступно королеве жуков. Доступа к подсознанию людей она не имела. У меня же появился первая ячейка разведывательной сети.

Глава 3. Ситуация усложняется

В середине дня противник предпринял новую попытку прощупать наземную оборону. В этот раз напор оказался гораздо сильнее. Если бы не поработал утром над девушкой, с валом повреждённых машин мы бы не справились. Пока конкурирующая бригада техников восстанавливала очередную пару штурмовиков, мы ухитрились сделать четыре и отреставрировать десять слегка оплавленных. В основном трудовой подвиг совершила Шикана с подопечными. Оказалось, вполне можно управлять каждой клешней жука независимо от остальных, используя отдельный поток сознания интегратора. Теперь возможностей разума девушки на это вполне хватало.

К концу дня в ремонтный бокс наведалась Эйна. Командору поступили сведения о наших подвигах, но поверить в это было трудновато. Мы в несколько раз перекрыли нормативы ремонта техники.

— Ну вы даёте! — озадаченно покачала головой командор, наблюдая, с какой скоростью снуют жуки и роботы по корпусу повреждённой машины.

Мы с напарницей в это время спокойно потягивали из стаканов тоник, развалившись в паривших над всем этим безобразии креслах, поддерживаемых на весу приделанными к ним антигравами. Пилоты машин с удовольствием снабдили нас запасами энергетика в качестве награды за быстрое восстановление их рабочих лошадок.

— Можно и быстрее работать, — смутившись, улыбнулась Шикана, слегка ёрзая на кресле, висящем над творящимся внизу хаосом. Похвалу от начальства девушка получала не так часто.

Прихода начальства мы не ожидали, а я, обнаружив приближение командора, и не думал об этом информировать напарницу. Пусть привыкает выделяться из толпы. Планы на напарницу у меня образовались грандиозные.

— Места для продуктивной деятельности маловато, — кивнул я на копошащихся на поверхности машин жуков, наводивших на корпусах последний глянец.

— Хм, надо пересмотреть для вас нормы времени ремонта, — пробормотала командор. — К сожалению, больше свободного места не будет, но, как я смотрю, готовые машины пилотам можно забирать и быстрее.

— Похоже, сегодня в воздухе было жарковато, — опуская кресло к начальству, кивнул я.

— Обычная волновая тактика драков, — пожала плечами Эйна. — Чётная атака сильнее нечётной.

— Э — э… где бы раздобыть побольше информации о противнике? В доступных банках памяти почти ничего нет, — раз пошла такая тема, закинул я удочку. Попутно дал команду свободному роботу, и тот притащил пилотное кресло для гостьи.

Шикана молча спикировала к полу и зависла чуть позади рядом со мной.

— Хм… собираешься заделаться ещё и стратегом? — бросила на меня скептический взгляд командор.

— Жить захочешь — и не так вывернешься, — криво ухмыльнулся я, передавая стакан с тоником гостье. — Есть большое подозрение, что застрял здесь надолго.

— Что так? — удивлённо приподняла бровь Эйна, принимая угощение. Новый подчинённый её здорово заинтересовал.

— Ремонтникам доступен складской перечень. Даже если учесть нарастающий характер боёв, расходовать боеприпасы и энерготопливные элементы нам придётся не один месяц, — неопределённо пожал я плечами.

— Лучше об этом никому не рассказывайте, — прикусив губу, строго посмотрела на нас командор. — Доступ к общим перечням я ограничу.

(Дух: — Похоже, мы невольно раскрыли какую — то военную тайну.

Искин: — Анализ доступной информации предполагает длительную оборону наземных баз. При этом боеприпасов для защиты станции подозрительно мало. Командование не рассчитывает надолго удержать орбиту. В то же время перечень оборудования настолько велик, что не может поместиться в известные нам объёмы подземных баз. Предполагаю наличие скрытых помещений, по площади превышающих доступные в десятки раз.

Дух: — Вот почему так забеспокоилась гостья. Она что — то об этом знает.)

— Договорились! — недовольно проворчал я. — Но с вас подробная информация по неприятелю.

— Шантажист! Сразу видна пиратская хватка, — скривилась Эйна. — Поставила тебе разрешение на доступ к архиву по дракам. Ничего особо секретного там нет, но начальство предпочитает не пугать подчинённых. Очень уж необычны привычки наших противников. Мне вот интересно, что ты с девушкой сделал. Давненько она от меня не пряталась.

Эйна с интересом рассматривала мою молчаливую напарницу, скрывающуюся за моим креслом.

— И ничего я не прячусь, — сконфуженно буркнула та, выводя собственное средство передвижения и отдыха ближе к гостье.

— Что — то жуки у тебя бегают гораздо быстрее, чем обычно, — улыбнулась командор, кивнув на копошащихся на корпусе машины инсектов.

— Рейн научил меня лучше управлять собственным сознанием, — пояснила Шикана, не зная, куда деть пустой стаканчик из — под напитка.

Обычно мы их просто забрасывали в сторону очередной ремонтируемой машины. Пластик, используемый для посуды, был съедобным для жуков. А гостья как раз заслоняла нужную траекторию.

— Вот, полюбуйтесь! Типичное поведение существа, живущего под колпаком предрассудков. Этой особе ещё учиться и учиться, — насмешливо фыркнул я, забирая пустой сосуд из рук девушки.

Скомканный в комок пластик тут же отправился мимо плеча гостьи в сторону жуков.

— Н — да… с вами не соскучишься, — пробормотала Эйна, краем глаза проследив, как один из жуков на лету подхватил смятый стаканчик и отправил себе в рот.

Переведя взгляд на меня, командор добавила:

— Я что пришла! Нужно помочь с ремонтов другим опорным точкам. Сегодня драки прорвались к одной из них и нанесли серьёзные повреждения наземным орудиям. Если так дальше пойдёт, то прикрывать станцию с земли будет нечем. Шикана, в отличие от наземных техников, хорошо знакома с аналогичными корабельными агрегатами. Уверена, такой работы в скором времени прибавится. Поскольку со своими планами вы справляетесь хорошо, то за дополнительное вознаграждение сможете оказывать такие услуги соседям. Поскольку ты — хороший пилот, то проблем с небольшим ботом не будет. Поэтому доставка напарницы к месту работы на тебе. Между волнами нападения противника это вполне безопасно.

— Ну что, ученица? Как смотришь на дополнительный заработок? — повернулся я к девушке.

— Я справлюсь, — потупив глаза, совсем засмущалась напарница.

— Мы справимся, — усмехнулся я, повернувшись к Эйне.

— Я в этом и не сомневалась, — с интересом рассматривая нашу парочку, кивнула командор. — Бот пригонят через пару часов. Полётное задание получите от искина из центра управления. Только не забудьте вернуться до утра. Хотя следующая волна будет не такой интенсивной, лучше противнику не подставляться. Одиночные диверсанты с переносным ракетным комплексом вполне могут провраться к наземным строениям. За всеми боевиками, разбегающимися из — под пробитого купола защиты, с летательного аппарата не проследишь. Именно такие гады повредили орудие. Сегодня мы с ними уже разделались, а вот утром при разгоне следующей волны можем и не успеть. Учитывая то, что я сейчас вижу, девушке на энергоустановке работы всего часа на два.

Эйна кивнула на жуков, выстроившихся возле последнего отремонтированного штурмовика.

— Когда это ты от начальства пряталась? — поинтересовался я у Шиканы, когда командор покинула нашу скромную обитель.

— Это была ошибка, — застенчиво опустив глаза, почти прошептала девушка. Собравшись с силами, она подняла на меня взгляд и пояснила:

— Топливо для полётов в атмосфере немного отличается от обычного, а я этого не учла. Вот штурмовики и потеряли ресурс двигателей. Семье пришлось выплачивать за мой непрофессионализм большой штраф в баллах.

— Но ведь инженер, должен контролировать работу неопытного техника, — озадаченно посмотрел я в глаза напарницы.

— Не будем плохо говорить о покойнике, — вздохнула Шикана.

Сразу стало понятно, что с корабельным начальством она не очень ладила.

Командор опять не тормозила со своими заданиями. Скоро пилот базы пригнал мне небольшой системный бот и заодно забрал последний исправленный штурмовик.

Лететь пришлось на следующий конец наземной зоны контроля элионцев. В этот раз основная волна нападения пришла именно с той стороны.

С наземными орудиями я раньше дел не имел, поэтому с интересом следил за работой девушки. Ракеты противника повредили внешние концентраторы, которые создавали ионизирующий луч, передававший основной поток энергии в космос. Не будь такого специфического коридора, большая часть энергии терялась бы в атмосфере. Остальное оборудование ничем не отличалось от знакомых мне корабельных установок.

С выполнением работы мы уложились даже меньше чем за два часа. Задерживаться у гостеприимных хозяев не стали, и вернулись к себе ночью.

Отправив напарницу отдыхать, занялся ставшим уже доступным архивом базы по дракам. Сразу нашлось много интересного, подтвердившего предположения по противнику.

Это были пришельцы из другой вселенной. Возможно, маги или боги притащили откуда — то их представителей. Вряд ли те обладали магическими способностями, поэтому и выжили в глобальном катаклизме, а затем приспособились к самостоятельному существованию. Биологическая основа этой вселенной лишь частично подходила пришельцам. Усваивалась организмом местная пища с большими энергозатратами. На это уходило сил больше, чем давала сама еда, но без микроэлементов тело тоже существовать не может. Драки использовали свойство поглощать жизненную силу живых организмов для восстановления собственной энергии. Скорее всего, именно из — за этой способности их и переместили сюда. К сожалению, просто так поглотить чужую энергию драки не могли. Сначала нужно убить будущую еду, чтобы прекратилось управление от чужого сознания. При внешнем притоке энергии желудки представителей этой расы способны усваивать любую органику, преобразуя её в подходящую субстанцию. Каннибализм в этом случае тоже приветствовался. Мало того, что мясо собрата полностью совместимо с собственным метаболизмом, так ещё и запас энергии получаемый от родственников совсем не маленький.

Драки приспособились и выжили. Что — то или кто — то всё же дал толчок развитию цивилизации. Возможности расы оказались достаточно хорошими, чтобы стать доминирующим видом в этой галактике. Особенно повезло при встрече с инсектами, с их развитыми биотехнологиями. Многие биологические жидкости, производимые жуками, оказались весьма питательными, и требовали минимальных затрат энергии для усвоения. Учитывая культ силы в сознании драков, вожди приняли решение расширить территории за счёт планет жуков. С тех пор и длится непрерывная война, пожирающая значительные ресурсы обеих рас, в которую на последнем этапе ввязались и люди.

Биологические жидкости людей тоже оказались весьма подходящими для желудков драков, а уж о жизненной энергии и говорить нечего. Этого добра в каждом человеке гораздо больше, чем у жуков. Пленники отлично идут в качестве деликатеса на обед, главное чтобы тело было свеженьким и энергия не рассеялась.

Отсюда сформировалась и тактика. Волны накатывают одна за другой, утаскивая за собой пленников, собственные трупы и трофеи. Соответственно свои тела драки не хоронили, а предпочитали использовать в пищу. Развитие цивилизации позволило создать искусственный заменитель пищи, который хорошо усваивался организмом, но без притока посторонней жизненной энергии представители этой расы существовать всё же не могли.

Для решения проблем с энергией строились огромные фермы, где разводились различные животные, которых можно использовать в качестве источников силы. Стоимость такой пищи всё же была достаточно высока, поскольку в питание шло лишь недавно живое существо, а его ещё нужно доставить к столу.

Информации по жизни в обществе драков в архивах нашлось очень мало. Язык и особенности общения тоже почти неизвестны. Выяснилось лишь, что разговаривали драки на ультразвуке. С технологией противника люди тоже пока до конца не разобрались. Энергетика базировалась на плазме, а вычислительная техника на особых жидких кристаллах. Компьютеры драков оказались гораздо мощнее человеческих, но принципы их работы так и остались непонятными.

Узнал я много, но этого пока не хватало для гарантированного внедрения в чужую среду. Для начала нужно поработать с техникой противника и попытаться разобраться с принципами её построения. Насколько я уже знал, ремонтники базы использовали корпуса чужих аппаратов только как материал для латания дыр собственных машин, вычищая все внутренности из судов неприятеля. Бот может скоро пригодиться для доставки подходящего для исследования чужого истребителя. Осталось его найти.

Включать собственный поисковый луч я не стал. Приёмники базы могли зарегистрировать неизвестный радиосигнал. Лишние проблемы и подозрения в шпионаже мне сейчас не нужны. Для подпитки поискового заклинания воспользовался сигналом локаторов самой базы, перенастроив на него магический контур.

Искин обработал полученные данные и обнаружил несколько подходящих потерпевших крушение машин противника. Не откладывая работу в долгий ящик, согласовал вылет бота с диспетчером. Пояснения, что нужен металл для латок, вполне хватило для дежурного офицера в центре управления. До утра в контролируемой зоне судов противника не предвиделось, поэтому разрешение на вылет я получил.

Через пару часов у нас в боксе у стены уже лежала парочка чужих истребителей с небольшими повреждениями. Пока я отдыхал, дух с искином принялись за обследования необычной техники. Утром помощники отчитались.

(Дух: — Шеф, ни люди, ни жуки и не могли расшифровать язык драков. Люди передают информацию на словах, инсекты — ментально, а драки говорят сложными ультразвуковыми картинами. Основу необычного языка составляют примерно пара тысяч объёмных символов, накладываемых друг на друга, и составляющих комплексный образ. Как только искин определил это, дальше всё пошло как по маслу.

Искин: — Жидкокристаллические технологии мне знакомы. Удобно программировать объекты на заданные функции, но низковато быстродействие по сравнению с обычными кристаллами. Сначала разобрались с данными памяти из модуля локации. Нашли основные примитивные описания. Дальше расшифровка пошла по нарастающей. Дух — отличное сканирующее устройство.

Дух: — Сам ты устройство.

Рейн: — Все мы устройства, кто живое, кто полевое, ну а кто и кристаллическое.

Дух: — Ну раз ты так считаешь, то ладно. В общем, это «кристаллическое» устройство залило нам в память все полученные данные. Мы можем ремонтировать технику врага. К сожалению, технологию изготовления восстановить по готовому изделию не получилось.

Искин: — Могу заменить аналогами. Но на создание в натуре понадобится некоторое время.

Рейн: — Боюсь, времени у нас и нет. Командор нам всего не сказала, но судя по её озабоченности в ауре, сложностей появилось больше, чем начальство планировало.

Искин: — Подтверждаю. В системе оказались корабли не тех кланов, против которых планировалась операция. Поэтому разведка и не сработала. В бою нам будут противостоять, как минимум, четыре клана вместо двух.

Рейн: — Прогноз ситуации?

Искин: — Учитывая известные данные, прикрывать станцию с земли штурмовики смогут не более недели. Потом даже ремонтировать будет уже нечего. Станция выдержит на день больше. Наличие неизвестных скрытых помещений предполагает эвакуацию орбитального персонала на поверхность и уход под землю. Выбить партизан в катакомбах, построенных жуками, не представляется возможным. Судя по ранее доступным перечням, мы можем просидеть под землёй без внешней поддержки до двух месяцев.

Рейн: — Похоже, старый транспорт оставили под защитой станции не просто так. Это и будет лифт до поверхности. Больше взлететь он не сможет, но и сбить его в атмосфере при посадке будет сложно.

Искин: — Вероятность такого исхода — девяносто пять процентов.

Рейн: — Значит, у нас в лучшем случае есть неделя, чтобы подробно изучить противника.

Искин: — Если применить артефактные технологии, можем легко удвоить срок. Предполагаю наш уход в разведку на ту сторону. Так что лучше к этому времени заиметь весомое мнение здесь. Для сохранения преемственности нужно срочно сделать мага из Шиканы. Даже несмотря на ментальную сеть, некоторые представители элионцев уже прошли обучение в храме богов Мира Покоя.

Рейн: — Исчезновение девушки на сутки может привести к лишним вопросам.

Искин: — Замени Тартарой. Произвести обмен через теневой карман несложно. Тартара отлично поработала с разумом приёмной дочери. Королевы, чтобы раскусить подмену, здесь нет, а старший интегратор ничего не заподозрит. Жена по управлению жуками ничем не уступит Шикане.)

Реализация предложенного искином плана началось прямо с утра. Подучиться элионка согласилась сразу, даже не представляя, во что это выльется. Предыдущее увеличение возможностей в течение одного дня достаточно заинтриговало девушку. Обмен произошёл почти буднично. Шикана отправилась в гости к моим жёнам, а сюда в её образе прибыла Тартара. Осталось даже достаточно времени, чтобы пришелица освоилась с подопечными элионки до начала следующей волны нападения противника.

Как и предполагала искин, интегратор подмены не заметил. Весь день над ремонтом повреждённых машин работала Тартара со своим искином. Я в это время собирал артефакт для создания защитных амулетов. Мы и так ставили на повреждённые штурмовики элементы металлокерамической брони с истребителей драков. Теперь эти заплатки будут нести ещё и одноразовое защитное заклинание. Контур многоразовой подпитки в данном случае был без надобности, поскольку мощный плазменный удар всё равно повредит основу, а полностью переделывать конструкцию штурмовика — слишком объёмная задача. Я лишь добавил в кабину индикатор срабатывания защиты, чтобы пилот больше не подставлял противнику слабое место. Нашлёпок на корпусе ставилось вполне достаточно, чтобы на некоторое время прикрыть машину со всех сторон.

Хорошо, что камер наблюдения в моём жилище не было. Следующей ночью с женой мы зря время не теряли.

Надо было видеть взгляд, брошенный на меня Шиканой, когда та вернулась в этот мир. Что уж ей там наплели про меня жёнушки, я знать не мог, но что знаю больше, чем девушка получила в храме древних, элионке известно точно. Вот так обычные люди и превращаются в богов. Жаль только пока эти боги и ненастоящие.

Теперь напарница стала полноценным магом. К тому же жёны снабдили девушку кольцом с привязанным духом и искином древних. Личным защитным артефактом — цилиндром древних богов Шикана тоже обзавелась. Первому магу из соседней галактики это должно пригодиться.

Среди дня в самый разгар ремонтных работ к нам заявилась командор. Это было ожидаемо. Отзывы пилотов после утренних схваток не могли пройти мимо неё.

Мы с элионкой невозмутимо парили на своих креслах над суетой, творящейся внизу. Теперь Шикана держалась вполне подобающим для мага образом и ни капельки не пасовала перед лицом начальства. Эйне пришлось помахать рукой, чтобы заставить нас спуститься.

— Что за непонятная система защиты появилась у машин после ремонта, — сразу поинтересовалось начальство, с подозрением осматривая нашу невозмутимую парочку.

— Рейн, подсмотрел принцип защиты у истребителей драков и создал аналог, — не опуская глаз, пояснила Шикана.

Эйна даже несколько стушевалась под необычайно спокойным взглядом девушки. Командору показалось, что на неё смотрит не знакомая девчушка, а кто — то другой, более взрослый и гораздо более мудрый.

Следуя традициям магов, девушка почти не соврала, только защита врагов строилась на плазменных экранах, а у нас на заклинании огня.

— Хм, значит, наши умники не смогли повторить технологии противника, а бывший раб сделал это почти не глядя, — с сарказмом покачала головой Эйна.

— Всё просто, — усмехнулся я. — Пираты, знаете ли, на месте не сидят. Путешествовал я немало и встречался с подобными защитами. Прикрутить их к штурмовикам не так уж и сложно.

— Вполне возможно, — покачала головой командор, — но сказал ты далеко не всё.

— Вон, в той свалке у стены ещё много интересного, но до конца с этим пока не разобрался, — кивнул я на истребители драков.

— Ага, значит, будут другие новшества, — не сводила с меня многозначительного взгляда Эйна.

— Надеюсь, мы с Шиканой разберёмся, — кивнул я, переглянувшись с напарницей.

— Похоже, парочка спелась. Пират испортил мне подчинённую, — растерянно покачала головой командор. Бросив задумчивый взгляд на жуков и роботов, Эйна добавила:

— Как быстро вы можете снабдить аналогичной защитой другие машины?

— Если нам на поверхности рядом с лифтом сложат сбитые истребители противника, то полсотни комплектов в день мы гарантируем, — сделав задумчивый вид, сообщил я. — Конкурирующая бригада тоже может устанавливать готовую систему, используя наши рекомендации. Основная сложность в создании отражателей и стыковке с индикатором исправности. А с этим мы с Шиканой справимся сами.

— Пятьдесят в день — неплохо! Принимается! — пробормотала командор. — К ночи будет вам хлам у входа.

— Эйна — женщина умная. Долго водить за нос её не удастся, — посмотрела на меня Шикана, когда командор покинула ремонтный бокс.

— Когда я уйду к дракам, это уже не будет иметь значения, — задумчиво посмотрел я на закрытую дверь отсека, за которой исчезла начальница. — На тебя возлагается задача по предварительному согласованию союзного договора элионцев с магами. А пока мы будем творить и вытворять. Думаю, аналогичная штурмовикам индивидуальная защита для элионцев не помешает. Так что займусь подготовкой артефакта для производства разовых амулетов щитов для людей. Текущий ремонт подбитых штурмовиков тоже твоя забота.

Разделив обязанности, мы занялись работой. Нечто подобное отец уже когда — то делал, так что осталось только адаптировать заклинания к текущим условиям. К концу дня установка выдавала для непосредственных нужд защитников базы достаточное количество простых защитных амулетов от плазменных пуль противника.

Ночью все техники практически не отдыхали, поочерёдно устанавливая новейшую защиту на машины. Пилоты уже оценили в бою преимущества модернизации. В то же время потери противника многократно выросли. За ночь нам к шлюзу натащили целую кучу повреждённой вражеской техники.

Дух с искином сканировали её непрерывно. Обнаружились значительные отличия в аппаратах из различных кланов. Зачастую они отличались друг от друга как драндулет от спортивной машины. Разрыв в уровне развития технологий бросался в глаза. Похоже, обмен знаниями на уровне кланов почти не происходил. Каждый варился в собственном соку. Даже искин оказался в затруднении. Не могла такая рыхлая организационная структура успешно вытеснять инсектов из родных миров. Тем сильнее росла необходимость проникнуть в ряды врага.

Эйна больше не появлялась, но сообщение о созданных индивидуальных щитах восприняла очень положительно. Прибежавшие снабженцы быстро забрали готовую продукцию и уже к утру раздали амулеты бойцам первой линии обороны базы и пилотам.

Следующая массированная атака драков на наземную оборону просто захлебнулась в грандиозных потерях. Модифицированные штурмовики смели воздушную поддержку, а без неё наземные бойцы нападавших оказались просто беззащитны от мощных ударов сверху, да и наземная оборона базы без дела не сидела, открыв сезон охоты на одиночные цели разбегающегося противника.

Драки не были самоубийцами, очередного нападения не последовало. Начальство противника сутки анализировало ситуацию. Потери оказались слишком значительными, превышающими все предварительные расчёты. Это требовало некоторого осмысления для коррекции плана военной компании. Измотать силы наземного прикрытия станции у драков не получилось. Тогда они принялись за космические.

Очередная волна нападения пришла из космоса. Группировка больших военных судов противника за время наземной операции значительно увеличилась. Армада, состоящая из почти пятисот истребителей и штурмовиков, предприняла атаку на орбитальную станцию. Полторы сотни истребителей прикрытия никак не могли справиться с такой массой. Кое — где звеньям нападавших удалось прорваться к станции. Командор станции запросил помощи у Земли. Учитывая повышенные возможности штурмовиков после модернизации, Эйна направила на орбиту большую часть машин.

Атака драков захлебнулась. Чтобы вывести из строя новые машины, требовался не один десяток точных попаданий по корпусу. Пилоты, зная особенности установленной защиты и используя данные индикаторов состояния, вертелись как заведённые, постоянно подставляя под удар другие места.

Попытки крупных судов противника приблизиться к станции в местах прорывов провалились из — за действия прибывшей подмоги. Получать в борт мощными торпедами, желающих нашлось мало, а собственное прикрытие оказалось малоэффективным против новых машин. Штурмовики наземников успевали прорваться к кораблю и нанести удар задолго до того, как получали критичные повреждения.

Поле боя осталось за защитниками станции.

Тут же я обнаружил, что договариваться с драками всё же вполне можно. Бойцы с обеих сторон соблюдали негласное правило. Пилоты элионцев не сбивали спасательные капсулы противника. Так же поступал и противник. Экипажи сбитых машин, используя слабые двигатели капсул, медленно тянулись к своим.

К вечеру по связи меня вызвала Эйна:

— Наше выступление соседям очень понравилось. Поступило предложение командировать наземных техников для модернизации истребителей прикрытия. Нужно сделать всё возможное, чтобы повысить защищённость машин. Без нас уже бы сегодня оборона потеряла половину орудий, а ведь флот драков даже до конца не собрался. Ты как, справишься?

— Если спихнуть текущие ремонты Грину, то мы с Шиканой не будем против дополнительного заработка, — переглянувшись с сидящей рядом напарницей, ответил я.

— Грин один со своей командой над ремонтом не справится. Наших пилотов сегодня тоже основательно пощипали. Прорываться к крупным судам противника даже под прикрытием орудий орбитальной станции — задача не простая, — с досадой покачала головой командор.

— Дело поправимое, — ухмыльнулся я. — Так уж и быть, за небольшую плату сменю конкурентам программное обеспечение для управления ремонтными роботами. Надеюсь, вы не против трёхкратного увеличения производительности?

— Пират! Шантажист! Шулер! Что у тебя ещё запрятано в рукаве? — беззлобно фыркнула Эйна.

Я со значением посмотрел на Шикану, предлагая и ей поучаствовать в разговоре. Надо дать возможность новоиспечённому магу повысить авторитет.

— Мы… тут… покопались во внутренностях машин драков, — задумчиво протянула девушка. Собеседница могла понять, что техник копалась с бывшим пиратом, но на самом деле работали духи и искины. — Есть возможность нейтрализовать удалённое управление плазменных ракет. Собственные мозги у них примитивные, из — за этого процент попаданий здорово уменьшится.

— Это также как они блокируют нам управление пилотам — жукам? — приподняла бровь командор, с интересом рассматривая нашу странную парочку.

— Да, — кивнула Шикана, — Спалить ракетам мозги не получится, а вот поставить качественную помеху — без проблем.

— Хорошо! Достойное вознаграждение я вам обеспечу, — согласилась Эйна через некоторое время, наверное, переговорив с руководством станции. — Берите свой бот, грузите подопечных и вылетайте на орбиту. Ночью придётся поработать. Драки завтра повторят налёт.

До следующего утра мы с напарницей работали без перерывов. Истребители имели меньшие размеры, но и штатная защита у них значительно слабее, чем у штурмовиков. В бою машины получали множество повреждений. Пришлось закрепить на корпусе больше защитных амулетов. Даже с помощью местных техников, нам не удалось модернизировать все летательные аппараты. Зато Шикана прицепила к антеннам станции несколько генераторов помех для нейтрализации управления плазменных ракет противника.

Даже во время очередного налёта, начавшегося прямо с утра, мы продолжили работу над станционными истребителями. В этот раз волна малых кораблей нападавших разбилась о мобильную защиту как вода о скалы, и быстро отпрянула к судам остального флота.

Мы с напарницей отдыхали в гостевой каюте, наблюдая за событиями в центре управления станции через духов.

— Искин прогнозирует на завтра основную атаку флота, — задумчиво посмотрела на меня Шикана, мысленно обмениваясь информацией с собственными помощниками. — Потери у драков будут невообразимыми, но орбита удара не выдержит.

— И командор станции это прекрасно понимает. Обрати внимание на скрытый док со стороны планеты, — посоветовал я, со значением кивнув на пол. Именно внизу под нами в настоящее время происходили интересные события.

— Хм… странно… почему я раньше на это не обратила внимания? — озадаченно пробормотала девушка. — Кажется, родной транспорт покрылся с одной стороны колючками корабельных орудий.

— Заметь, наземных орудий, а не корабельных. Контуры формирования энергетического канала предназначены для стрельбы с поверхности планеты, — указал я собеседнице на особенности модернизации космического корабля.

— Понятно, — кивнула девушка, — командование готовится к эвакуации персонала на поверхность и хочет сделать из старого судна наземную оборонительную станцию. По моему, на корпус натыкали в несколько раз больше орудий, чем сейчас имеется на наземной базе.

— Достать такое укрепление с орбиты будет не так просто. Из — за плотной атмосферы удары из космоса не очень эффективны, в то время как укусы с земли окажутся весьма чувствительными даже для очень больших кораблей, — подтвердил я догадку напарницы.

— Вот почему нас попросили помочь, — согласилась Шикана. — Техники станции были заняты в работах на транспорте. Будут некоторые проблемы по спуску корабля на поверхность планеты, но, думаю, начальство уже продумало вариант с наименьшими возможными повреждениями. То — то я не понимала, зачем мы тащили вместе с новыми штурмовиками целых два системных буксира.

— На тебе контроль над эвакуацией, — после совета с искином распорядился я. — Я должен участвовать в прикрытии. Судно будет самым уязвимым только в момент спуска. Разбитая орбитальная станция уже не сможет эффективно прикрывать элионцев от флота противника. Начальство пожертвует всеми малыми судами для защиты. Придётся принять участие в грандиозной бойне.

— На боте? — вопросительно приподняла бровь Шикана.

Я покачал головой и вышел на связь с Эйной.

— Командор, вам не кажется, что мне стоит слегка размяться через некоторое время?

— Предполагаются проблемы? — с наигранным удивлением посмотрела на меня начальница с экрана.

— Когда будем удирать, а это произойдёт со дня на день, мои навыки пилота будут нужнее, чем возможности техника, — ухмыльнулся я.

— Всё — таки для обычного пирата ты слишком умён! Даже странно, что ты попал сюда, — задумчиво покачала головой командор.

— Ну, всего не предусмотришь, — покачал я головой.

— Хорошо! Надеюсь, девушку в свалку не потащишь! И не вздумай погибнуть! Мне прямо не терпится покопаться в твоих тайнах. Я отзову одного пилота. Займёшь сто десятую командирскую машину. Она новая и боезапас там в полтора раза больше, — согласилась командор.

— Командирская — это хорошо, — кивнул я. — Тогда по команде дашь мне полное управление над оставшимися машинами. Без защитных полей и пушек станции спуск будет трудным.

— Ты уверен, что справишься? — испытующе посмотрела на меня командор.

— Шикана же с жуками справляется, — намекнул я.

— Проклятие! У него ещё и разделённое сознание! Ну и псион мне достался, — проворчала Эйна с лёгкой укоризной в голосе. — Хорошо, в нужный момент переброшу на тебя канал управления. Подведёшь меня — лучше не возвращайся.

Командор прервала связь.

Командование противника не стало игнорировать сведения о постоянно усиливающемся сопротивлении противника. Тактика нарастающих волн себя уже не оправдывала. У меня создалось впечатление, что ожидалось прибытие дополнительных сил для усиления нападающей эскадры. Огромная орбитальная станция — очень непростой орешек. Чем больше кораблей будет задействовано в атаке, тем меньше ожидаемые потери. Усиление обороны вынудило противника к нападению на объект имеющимися силами.

Огромное количество малых кораблей противника пошли в атаку. Как ни хороши наши обновлённые машины, выдержать удар десятикратно превышающих сил противника они не могли. Эйне опять пришлось отправлять часть своих штурмовиков на помощь, но и этого не хватило. Прикрытие оказалось связано боем. Именно тогда на сближение пошли основные силы врага. Для нейтрализации силового щита орбитальной станции наносить удары надо с небольшого расстояния, чтобы энергия плазменных выстрелов не рассеивалась по пути. Да и мощные ракеты драков, стартуя с меньшего расстояния, имели большую вероятность прорыва ближней лазерной обороны.

Чуть меньше полусотни различных по размерам кораблей противника, маневрируя, старались как можно быстрее сблизиться с целью. Потери нападавших росли с огромной скоростью, но и обороне сильно доставалось.

Эйна больше не могла отправлять помощь, поскольку на поверхности тоже началось масштабное наступление драков. Оставшиеся машины едва справлялись с прикрытием наземных объектов. Возможно, драки не рассчитывали на такой урон в собственных рядах, но и отступать уже не собирались. Затяжной бой принял неуправляемый характер. Десантники нападавших вели схватки с защитниками уже на самой станции, а оставшиеся неповреждёнными орудия продолжали стрелять по судам.

Силы были неравными. Командор станции начал отводить подчинённых в зону доков, подрывая вместе с нападавшими сданные сектора. Несмотря на значительные потери, свою основную задачу драки выполнили. Орбитальную станцию они уничтожили. Транспорт с оставшимися в живых защитниками вырвался из дока. Два мощных системных тягача и бот под управлением Шиканы помогали судно медленно спускаться к поверхности. Настало время поработать и мне. Штурмовик с полным боезапасом торпед покинул взлётную палубу судна.

Глава 4. Бои местного значения

Все оставшиеся малые корабли начальство направило на защиту транспорта. Два десятка истребителей и вдвое больше штурмовиков, ещё способных воевать, закрыли судно со стороны космоса вращающейся полусферой. Сильно подозреваю, что без моей помощи импровизированный лифт мог опуститься на поверхность в весьма неприглядном виде. Лёгких кораблей противника заходило в атаку чуть ли не в тридцать раз больше.

По требованию командование передало управление защитниками мне. Радовало, что Эйна смогла договориться на эту тему с командором станции. Видно, авторитет женщины оказался достаточно высок для этого необычного решения.

Искин сразу взял контроль над подчинёнными машинами. Наши потери мгновенно уменьшились, а вражеские стали стремительно расти. Сказывалось централизованное управление, а заглушить сигнал, исходящий из боевых порядков группы, противник не смог.

Соревнование с искином древних разрозненным пилотам нападавших обошлось непозволительно дорого. Целые грозди спасательных капсул медленно поползли к большим судам. Командир чужого флота оказался достаточно опытным стратегом, чтобы вычислить виновника очередного разгрома волны своих малых кораблей. На меня нацелились сразу два небольших быстрых судна уровня здешних фрегатов.

Встреча с моими корабельными торпедами им очень не понравилась. Первый получил заряд в нос, второй в корму. Противник совсем не ожидал, что его сначала встретят одновременными выстрелами из энергопушек два десятка штурмовиков неприятеля, а потом в образовавшуюся дыру в защите проскользнут более весомые подарочки. Испытывать судьбу дальше капитаны подбитых посудин не решились, с трудом уводя повреждённые корабли с орбиты. Заминка позволила транспорту прикрыться атмосферой и дальнейшая атака подтянувшимися поближе большими кораблями вела к неоправданным потерям. Пушки, смонтированные на опускающемся на планету судне, имели у поверхности значительные преимущества в мощности выстрела.

Пилоты Эйны уже разделались с нападавшим у земли противником, поэтому приземление космической громады среди наземных объектов базы, хотя и прошло весьма сложно, зато без помех. Нижние отсеки корабля основательно помялись при аварийной посадке. Даже один из заглушённых двигателей, оторвавшись, остался где — то далеко позади в огромном рве, выкопанном в грунте корпусом судна.

Главное— корабль не стал кувыркаться. Сохранилась полностью неповреждённой верхняя часть корпуса, утыканная мощными орудиями. Орбиту элионцы потеряли, но безнаказанно расстреливать штурмовики защитников над базой, дракам не удастся. На таком коротком расстоянии залп с пушек бывшего грузовоза может оказаться смертельным для весьма крупного судна.

Эйна с большим трудом вызволила меня из толпы пилотов, когда я оказался в подземном укрытии для штурмовиков и выбрался из кабины. Элионцы окружили меня, и каждый норовил на радостях похлопать по плечу человека, спасшего недавно множество жизней.

— Даже спрашивать не буду, как ты ухитрился управлять такой кучей машин. Всё равно ничего не скажешь, — проворчала командор, кивком предлагая располагаться на свободном кресле в её комнате.

— Объяснять обычному человеку псионские фокусы— ещё та морока, — усмехнулся я, устраиваясь на предложенном месте.

— Есть пожелание начальства: временно перевести тебя в пилоты. Слишком большое преимущество даёт твоё управление в групповом бое, — с ожиданием посмотрела на меня женщина.

Судя по всему, моё выступление произвело благоприятное впечатление на командора станции.

— Понимаю! Техников для ремонта машин теперь достаточно, — задумчиво кивнул я. Воевать не хотелось, но предлога, чтобы отказаться, тоже не было. Использование в бою искина древних давало людям неоспоримые преимущества. Пока есть способные летать машины, стоило давать отпор нападавшим. Если элионцы уйдут в скрытые подземные катакомбы, удержать в системе значительные силы драков не получится. Но тупо воевать на истребление— не самый лучший выбор. Пришлось поставить условие:

— Хорошо! Беру на себя управление прикрытием базы с космоса, но мне тогда нужно полное командование над пилотами. Есть несколько задумок, по поводу осложнения жизни неприятелю.

— Считай, согласие получено! Твои действия одобрило всё руководство, — вздохнула с облегчением командор. Она пока не понимала, что на уме у бывшего пирата, но даже его известные способности впечатляли.

Закончив разговор с начальством, я отправился в ремонтный док. Стоило добавить проблем врагам. Количество машин у нас значительно уменьшилось, а установка продолжала создавать амулеты огненных щитов. Нужно приготовить хороший сюрприз дракам, обрадованным уничтожением орбитальной станции.


Центр управления судейского крейсера драков

Тор ди Хок — главный арбитр звёздного тотализатора дальнего сектора с интересом смотрел на выстроившихся перед его креслом адмиралов пяти кланов. Большинство посетителей неуверенно топтались на месте, уткнув растерянные взгляды в пол. Продуманный заранее план компании потерпел крах. Лишь один из гостей с превосходством поглядывал на соседей. Флот пятого клана лишь недавно вошёл в систему.

С появлением в доступном пространстве союзников тараканов игра обрела новую жизнь. Палата судей в то время как раз собиралась предпринимать какие — то действия в связи с уходом противника в глухую оборону. Потери при штурме защищённых систем превышали допустимые лимиты расхода участников игр. Приход небольших, но хорошо вооружённых эскадр людей, отбивших часть периферийных миров, позволил восстановить престиж соревнований. Палате даже не понадобились дополнительных мер стимулирования игроков.

Опасные развлечения были придуманы основателями палаты, чтобы выдавить наиболее неуправляемых соплеменников за пределы цивилизованного пространства. Клановая система была хороша на этапе выживания общества в новых условиях. Когда кланов образовалось слишком много, и началась грызня за лучшие территории, драки чуть не проиграли тараканам, появившимся на окраине освоенных систем. Точнее, сами драки вышли на границы обитаемого пространства чужой империи.

Небольшие разрозненные эскадры драков не могли противостоять огромным флотам соседей. Некоторое время главы кланов пытались договориться между собой об объединении. Ничего не вышло. Каждый хотел иметь привилегии. Хорошо хоть необычные соседи не страдали амбициозными идеями захвата галактики и без провокаций за обжитую границу не совались. Но дракам на месте не сиделось. Пришлось создавать объединение независимых судей, выдвигая туда самых выдающихся членов общества из различных кланов

С тех пор прошло много времени. Драки приспособились к существованию в этой вселенной, но не все. Часть наиболее сильных и агрессивных особей никак не уживалось в стабильном обществе. В то же время остальным соплеменникам совсем не нравилось быть съеденным соседом просто из — за того, что ты слабее.

Тогда взамен междоусобных войн палатой была придумана игра и образованы игровые кланы. Любая победа вознаграждалась. За счёт приза победитель мог усилить свой клан, набрав новых игроков и купив корабли и оборудование, или уйти на покой с хорошими деньгами, распустив клан. Таким образом, самые одиозные соплеменники, устав от постоянной бойни вполне могли стать добропорядочными гражданами, подчиняющимися своду законов. Терять с таким трудом и кровью полученные деньги и привилегии уже никто не хотел.

Кроме захвата новых территорий игровые кланы получали выигрышные ставки тотализатора. На нем крутились деньги всех остальных базовых систем. Эти средства многократно превышали стоимость периферийных неосвоенных систем, за которые и шла основная драка. Наибольшие выигрыши получали те кланы, что вели схватки не между собой, а с жителями внешних и спорных систем.

Только наиболее сильные кланы ввязывались в войну с тараканами и их союзниками. К сожалению, учёные так и не смогли разобраться с особенностями противников. У людей обнаружилась некоторая система звуковой коммуникации, но из — за её примитивности создать нормальный словарь переводчик не удалось. С ментальной системой тараканов в своё время возникли такие же проблемы, но теперь из-за её сложности.

Деятели науки даже не понимали, как новые союзники тараканов, обладая такой слабой системой общения, смогли создать звёздные корабли с отличными характеристиками, зачастую превышающие аналоги драков. Поскольку сильных противников оказалось не так много, учёные выдвинули предположение, что это представители другой игровой системы. А суда и оборудование им предоставляет кто — то третий.

В отличие от тараканов, с людьми удалось наладить хотя бы негласное общение. Видно эта цивилизация за свою историю прошла не одну войну. По крайней мере, сбитых пилотов, способных добраться до своих, никто специально не уничтожал.

Тор ди Хок понимал смущение адмиралов. Несмотря на значительные потери в личном составе, промежуточный выигрыш оказался ничтожно мал. Противник всё же этап проиграл, но оказал невиданное сопротивление, опрокинув все предварительные расчёты. Наличных сил союзных кланов должно было хватить, чтобы закончить компанию в кратчайшее время. Теперь же даже непонятно, насколько затянется штурм наземного анклава противника. Арбитр догадывался, что соперник показал не все свои козыри, но и то, что стало известно, заставляло задуматься. Во флоте кланов не было малых кораблей, способных бороться со средними по мощности судами, а у людей такие машины появились. В некотором выигрыше оказались те соплеменники, кто из вредности или для интереса сделал ставку именно на людей.

— Первый этап вы почти провалили, — в очередной раз обвёл взглядом посетителей хозяин помещения. — Хотя призовой фонд сильно увеличился, вам едва удастся окупить материальные потери эскадр за счёт промежуточных итогов.

— Соперник играет не по правилам, — недовольно сообщил один из адмиралов, оторвав взгляд от пола.

— Где вы видели правила на войне? — съехидничал арбитр. — Вам и платят хорошие деньги за опасность.

— У противника появилась новая техника, — пробурчал командир эскадры другого союзного клана.

— Вы думали задавить соперника массой и облегчить себе задачу? Так за это призы не дают, — продолжал насмехаться над неудачниками арбитр.

— Разведка была проведена плохо, — вступил в разговор пятый адмирал, не успевший к моменту нападения. — Кажется, ставки на тотализаторе здорово поднялись. Быстрый захват спорного мира окупит понесённые затраты.

— Машины противника по внешнему виду почти не отличались от прежних, — упрямо не хотел уступать в споре первый адмирал.

— Насколько нам известно, транспорт с новой техникой всё же добрался до орбитальной базы. Гарантировать, что там не было новых машин вы не можете, — упёр насмешливый взгляд на оппонента пятый адмирал. — Тем более, один пилот — самоубийца, вырвавшись вперёд, задал вам жару во время прорыва.

— Ничего особенного в этом нет, — вступил в разговор ещё один адмирал. — Кроме усиленной защиты новые машины больше ничего не показали. Есть подозрение, что выигрыш в действиях обеспечила королева жуков. Слишком слаженно действовали боевые группы противника.

— Вы в этом уверены? — задумчиво посмотрел арбитр на нового выступившего.

Тот сразу пояснил:

— Постановщик помех прекрасно давит сигнал таракана — интегратора, но против королевы роя он бессилен. И во время прорыва, и в недавнем бою за станцию противник действовал слишком слаженно, под единым управлением. Кроме машин с усиленной защитой транспорт наверняка имел на борту королеву.

— О-о, если ваше заявление подтвердится расчётами кристалломозга, ставки в игре взлетят вверх ракетой, — задумался арбитр.

С момента последнего захвата жилых миров тараканов прошло очень много времени. Противник под управлением королев оказывал невероятное сопротивление. Кое — кто в то время нажил огромное состояние. К сожалению, королеву добыть не удалось, но когда — нибудь должно повести. Если глава роя оказалась на транспорте и попала на планету, то появлялись вполне неплохие шансы захватить её. У противника здесь нет хорошей обороны. Ресурсы единственной наземной базы весьма ограничены. Подкрепления со стороны флот не допустит. Предположение адмирала стоило оценить. Арбитр дал задание кристалломозгу на анализ ситуации.

Ответ не заставил себя ждать. С вероятностью в семьдесят процентов электроника подтвердила слова адмирала. Неоспоримое преимущество в схватках противник мог получить при наличии централизованного управления, а обеспечить это могла лишь королева. Это обстоятельство серьёзно меняло расклад игры. Приз за захват королевы или даже просто за игру против неё возрастал десятикратно.

Адмиралы игровых кланов терпеливо ждали окончания процесса задумчивости арбитра. В его силах было, как повысить ставки за победу, так и понизить их. Четыре эскадры понесли значительные потери в малых машинах, да и остальные корабли флота станция основательно потрепала. Рост призового фонда дракам бы не помешал.

— Игра будет продолжена на следующем уровне, — наконец вынес решение арбитр.

Адмиралы стали радостно переглядываться. Очень редко заурядная операция позволяет игрокам подняться сразу на ступень. Теперь многие соседние кланы будут с завистью поглядывать на счастливчиков. По правилам, уже никто не может присоединиться к победителям, и весь приз достанется им. Впрочем, это не мешает переманивать небольшие отдельные отряды от соседей для усиления собственных потрёпанных эскадр. В победе драки не сомневались. У противника флота вблизи не было. Даже если когда — то прибудет подмога, при выходе из прыжка ей придётся несладко в системе, забитой эскадрами союзных кораблей.

Тор ди Хок с затаённым превосходством поглядывал на радостных адмиралов. Он предполагал, что люди неспроста притащили на планету союзную королеву. Столкновение в борьбе за этот пограничный мир будет непростым. В этот раз арбитр не прогадал в выборе игрового района. Существовала хорошая перспектива перехода игры ещё на один уровень. А ведь судья в любом случае получит за услуги часть выигрыша, а тот обещал быть весьма не маленьким из — за возникших особенностей. При этом ни один член палаты не упрекнёт соратника в специальной накрутке уровня. Бой за планету обещал быть весьма интересным и зрелищным. Стоило заранее побеспокоиться о рекламе в информационном агентстве. Привлечение дополнительных средств в копилку тотализатора совсем не помешает.

Отпустив адмиралов игровых кланов, Тор ди Хок послал автоматический модуль срочного курьера своим хорошим знакомым из рекламной сферы. Доход от трансляции событий осложнившейся игры мог побить все рекорды. Потери игроков на первом этапе оказались весьма значительными и обещали вырасти в дальнейшем. Обыватели жилых систем очень любили следить за глобальной резнёй, особенно если это их впрямую не касалось.

Довольный арбитр отправился в медицинский центр. Подчинённые не гнушались мелкими подношениями в виде подкормки его силой, поскольку спасти всех пилотов и десантников после серьёзных ранений не было возможности. Судья позволял себе иногда питаться силой напрямую, а не пользоваться специальным накопителем. Всё же вкус живой энергии отличался от искусственной в лучшую сторону. Статус должности разрешал такие вольности. Судьи нередко проводили много времени на периферии развитой цивилизации, и некоторая компенсация им разрешалась, хотя потом трудно заново переключиться на искусственное питание.


Мы с искином пересчитали зоны расположения амулетов на корпусе. Наличие большого количества щитов позволяло прикрыть штурмовик в несколько слоёв. Два десятка машин удалось подготовить к следующему дню. Предполагалась атака на базу мощных кораблей с орбиты, поскольку защитной станции теперь не было. Об увеличенном вооружении транспорта противник пока не подозревает. По предыдущим действиям можно предположить только использование судна в качестве планетарного лифта, для обеспечения отступления персонала станции. Не стоит пока в этом разубеждать неприятеля. Наземные орудия нам пригодятся в следующий раз. Днём я предполагал немного попугать врага и охладить пыл другим способом. В этот раз штурмовики дадут бой эскадрам противника, правда, без участия людей. Предельные режимы полёта машин под управлением искина выдержат лишь пилоты — инсекты. Иначе модифицированные суда не прорвут защиту эскадр, даже имея тройную защиту.

Шикана внесла свой вклад в защиту специальных машин. Используя полученные в храме знания, она изготовила несложные амулеты для формирования самонаводящихся огненных шаров. Энергия бралась от двигателя. Сам шарик не предназначался для нанесения вреда противнику. Для этого ему просто недостаточно мощности, а вот схлопнуть плазменную сферу накопителя вокруг ядра ракеты драков ему вполне по силам. Взрыв чужой ракеты на некотором расстоянии от корпуса корабля не нанесёт ему вреда.

Управлять жуками с помощью своего искина в этот раз тоже будет Шикана. У неё это получится намного лучше, всё — таки с детства владеет ментальными способностями. А нам понадобятся все имеющиеся преимущества, чтобы произвести нужный эффект на противника. Утро обещало хороший сюрприз обрадованному первой победой противнику.

Как и предполагал искин, сначала неприятель решил для ослабления защиты наземной базы использовать превосходство за счёт захвата орбиты. Для этого более десяти мощных кораблей расположились на прежнем месте орбитальной станции для обстрела поверхности планеты. Расчёт строился на то, что большинство наземных энергетических орудий обладали небольшой мощностью и предназначались для защиты станции от малых кораблей, атакующих со стороны планеты.

Хотя удары мощных плазменных орудий противника и ослаблялись атмосферой, но должны нанести большой вред наземным структурам. Положившись на мощь флота, драки не стали гнать в систему специальные орбитальные суда, снабжённые пушками, стреляющими в условиях атмосферы и способные долгое время вести огонь.

Маневрирование штурмовиков защитников в нижних слоях сильно затруднено, поэтому корабли противника не опасались атаки снизу. Сбить цель, летящую с низкой скоростью и обладающую плохой манёвренностью, не составляло труда.

Каково же было удивление противника, когда с поверхности на них в атаку пошли два десятка судов — смертников.


Центр управления судейского крейсера драков

Тор ди Хок с интересом смотрел за началом второй части операции, находясь на своём крейсере, дрейфующем чуть в стороне от скопления основной атакующей эскадры. В этот раз привилегию начала разгрома наземной группировки противника предоставили недавно прибывшему адмиралу игрового клана. Его корабли обладали повышенной мощностью залпа и изначально предназначались для противодействия прибытию в систему дополнительных сил неприятеля. Поскольку помощи со стороны пока не наблюдалось, совет адмиралов решил использовать новые силы для быстрой разборки с наземной базой.

Арбитр ожидал необычных действий от закопавшихся в землю союзников тараканов и даже расстроился, когда в глупую атаку на крейсера и эсминцы кинулись маленькие штурмовики. Кристалломозг выдал неутешительный прогноз для атакующих. Если нелепая атака не прикрытие каких — либо других действий, то она просто показывает отчаяние защитников. К тому же никаких других действий противника не наблюдалось, поскольку атмосферные истребители драков пока не предпринимали попыток штурмовать оборону, ожидая её ослабления ударом из космоса.

Тор ди Хок с сожалением проследил за полётом защитных ракет в сторону неторопливо атакующего противника. На мгновение порядок нападавших накрыл огненный шторм разорвавшихся ракет. Сожаление арбитра мгновенно превратилось в удивление, когда локаторы обнаружили то же количество объектов, вырвавшихся из плазменной ловушки. Управляемые ракеты не могли промахнуться по целям с такими невзрачными характеристиками, но факт был налицо. После некоторой задержки, необходимой адмиралу атакующей эскадры на осознание случившегося, корабли начали стрелять по противнику со всех плазменных орудий ближней обороны. Несмотря на небольшую скорость атакующих, те находились уже слишком близко для массированной ракетной атаки. Те не успеют разогнаться до нужной скорости.

Вот тут арбитр и увидел вживую так хорошо известное из прошлых битв управление боем с помощью королевы тараканов. Танец в воздухе мощных атакующих машин просто не с чем было сравнить. Вроде плавные и ленивые движения нападавших как раскалённые капли пропускали на минимальном расстоянии от себя плазменные сгустки выстрелов. Некоторое замешательство, возникшее на борту кораблей пятой эскадры, было видно невооружённым взглядом. Часть капитанов лихорадочно переводили орудия прикрытия в режим стрельбы против управляемого роя. Другие прекращали огонь и накрывались мощными щитами защиты. И то и другое не могло выполняться мгновенно. Источник энергии корабля медленно наращивал мощность.

Немногочисленные машины дежурной обороны, срочно поднятые с взлётных палуб, атакующий строй сбил, даже не заметив помехи. На подлёте к рубежу атаки по приближающимся целям заработали все защитные орудия эскадры. Огненный дождь накрыл распавшиеся порядки атакующих. Пары штурмовиков направились к заданным целям. Уворачиваться от такого плотного огня стало не так просто, но и это частенько удавалось машинам противника.

Кристалломозг постоянно анализировал ситуацию и выдавал на тактический экран запредельные характеристики атакующих модулей. Лишь тараканы способны выдерживать такие перегрузки, да и то арбитр сильно сомневался, что пилоты собираются долго выживать в этих условиях. Королева вполне могла пожертвовать некоторым количеством подданных для ослабления сил противника. К сожалению, арбитр не имел права вмешиваться в игру. Адмирал игрового клана не успел правильно оценить угрозу.

Союзники тараканов сильно модернизировали машины нападавших. Тор ди Хок прекрасно видел, как многочисленные взрывы накрывают прорывающиеся к судам эскадры цели. Несмотря на явные попадания оборонительных ракет и плазменных шаров, неприятель, как ни в чём не бывало, продолжал атаку. Вот от атакующих модулей отделились жирные точки корабельных торпед.

Слишком синхронно произошло поражение выбранных целей. Арбитр легко догадался, что противнику удалось построить нечто соизмеримое по свойствам с кристалломозгом. Так точно время и цели попадания не могла рассчитать ни какая королева. Первые торпеды гасили смежные сектора силовой защиты, а последующие влетали в не успевшую затянуться прореху в силовом поле. Удар наносился в самые уязвимые места кораблей. Конечно, несколько попаданий даже таких мощных торпед не могли окончательно уничтожить огромный корабль, но вывести его из боя на долгое время противнику вполне удалось. К тому же штурмовые модули нападавших не собирались отступать, поливая из мощных орудий развороченные взрывами внутренности корпусов.

Арбитр с озадаченным видом рассматривал разгром, учинённый неприятелем на орбите. Два эсминца старой постройки не выдержали удара и, потеряв источник энергии, медленно падали на планету. Полностью исправных кораблей, чтобы хоть как — то предотвратить уничтожение судов, вблизи уже не наблюдалось. Наконец, подлетевшие истребители соседних эскадр были неспособны удержать огромное судно на орбите, да им было и не до этого. Несколько модулей противника продолжали вести ожесточённый бой, нападая на прибывшую подмогу и нанося удары в беззащитные места повреждённых кораблей.

Кристалломозг подсчитал потери: на семь оставшихся противников пришлось положить больше восьмидесяти истребителей. К тому же до сих пор свора судов прикрытия гонялась за единственным целым модулем неприятеля, продолжавшим наносить урон. Невероятное соотношение озадачивало. Тор ди Хок запросил информацию по аналогичным потерям в прошлом. Кристалломозг услужливо выдал сведения. Нечто подобное в тактике и результатах наблюдалось лишь совсем недавно, когда транспорт с королевой прорывался к станции. Похоже, союзники обеспечили защиту королевы роя новейшими технологиями. Иначе тараканы не отправили бы одну из своих правительниц в такое опасное путешествие.

Пока арбитр не понимал, зачем её доставили на планету, но делалось это неспроста. В любом случае Тор ди Хок пришёл в прекрасное расположение духа. Несмотря на ужасающие потери в игровых кланах, игра вполне заслужила ещё один переход на уровень выше. Личный доход обещал быть колоссальным, а уж известность будет зашкаливать. Редко кому удаётся судить игру, способную перескочить сразу два уровня, а ведь существовало реальное подозрение, что это ещё не конец. Интуиция подсказывала, что драков и на земле ожидают интересные сюрпризы. Придётся дать разрешение на увеличение наземных сил, да и с космоса наносить удары адмиралы уже будут не так нахально, как пытались сегодня. Судя по тому, что наземная атака так и не началась, игроки собрались на совет. Стоило подбодрить их сообщением о новом уровне игры. Перед сеансом связи с адмиралами арбитр отправил в центр ещё один связной модуль с сообщением об очередном изменении статуса игры.


Свою задачу штурмовики под управлением искина Шиканы даже перевыполнили. На два упавших на поверхность планеты вражеских судна я как — то не рассчитывал. Скорее всего, сказалась сильная неоднородность в мощности судов противника. Даже с виду однотипные корабли имели различные защиту и вооружение. В любом случае флот неприятеля потерял десяток крупных судов. С такими серьёзными повреждениями они уже не смогут участвовать в крупных операциях. Меня слегка озадачила определённая несогласованность действий руководства противника. Подмога в виде истребителей пришла от недалеко зависших соседей слишком поздно. Искин предполагал потерю одного из пары наших штурмовиков при прорыве ближней обороны эскадры, но этого не случилось. Поэтому и урон зависшим на орбите кораблям оказался достаточно большим.

(Искин: — С большой долей вероятности можно предположить отсутствие единого центра управления у противника. Учитывая анализ предыдущих действий и приблизительную расшифровку перехваченных переговоров, имеется четыре — пять центров управления в космосе и один наземный. Признаю, что переводчик на базе данных, снятых с электронных устройств исследованных истребителей, работает отвратительно. Возможно, у врага существует несколько диалектов разговорного языка.

Рейн: — Эйна предупреждала, что это эскадры нескольких кланов.

Дух: — Это и видно. Каждый сам за себя. Меня больше интересует самый внушительный корабль противника. Он постоянно болтается в стороне. Предполагается, что главный паршивец и должен находиться на самом мощном судне флота. Но что — то в этом уже сомневаюсь. Локаторы не перехватывали сигналов управления боем с этой громадины, а судя по примерным характеристикам, судно как бы не равно по силе всей только что ощипанной нами эскадры.

Искин: — Учитывая количество оружейных башен и всего четыре небольших взлётных палубы, это судно не может быть десантным транспортом. Предполагаю, что это сверхкрейсер по местной классификации.

Рейн: — Ну, даже не знаю! Может, местный правитель драков так развлекается, наблюдая за вознёй подчинённых.

Искин: — Данных для точного анализа недостаточно.

Рейн: — Посмотрим, что будет дальше. Если не вмешается кто — то умный, то завтра объединённый флот предпримет очередную атаку из космоса, но уже всеми силами и с большой осторожностью. От планеты они отгородятся роем истребителей, и будут заходить в зону открытия огня на скорости, по одному или парами. Чтобы при непредвиденном случае быстро удрать.

Дух: — А если вмешается?

Рейн: — Начальству наплевать на возможные потери, и атака будет проходить со всех направлений и всеми силами, в том числе и наземными.

Искин: — Нам выгоден именно второй вариант. В этом случае потери у противника будут не меньше, чем сегодня. Отпора от бывшего транспорта они не ожидают.

Рейн: — Интуиция говорит, что так нам не повезёт. Неизвестный правитель пока ни разу не вмешивался. Так что завтра предполагается всего лишь небольшая дуэль на мощных орудиях.

Искин: — Нужно передать управление огнём искину Шиканы.

Рейн: — Поговорю на эту тему с Эйной. Она как раз направляется к нам в гости, к тому же не одна.)

Я переглянулся с вышедшей из транса Шиканой. Девушка довольно улыбалась, паря на антиграве на небольшой высоте над полом. Только сейчас противнику удалось сбить последний штурмовик. Интуиция мага позволила продержаться одной машине дольше всех остальных.

— К нам скоро придут гости, — кивнул я на дверь ремонтного бокса.

— Знаю. Я поставила тревожный контур. Нам решили оказать уважение оба командора, — с улыбкой на лице кивнула девушка. — Давно мечтала стать пилотом, а тут такая возможность. Одновременно пилотировала двадцать машин. Непередаваемое ощущение.

— Вы что, со своих летающих стульев вообще не слазите? — озадаченно рассматривала нас с порога бокса Эйна.

— Привычка находиться над театром военных действий, — улыбнулся я, бросив взгляд на копошащихся вокруг очередного штурмовика роботов и жуков.

— Ну, с тобой — пиратом всё понятно. Только причём тут Шикана. Она — то и в войне почти не участвовала, — неуверенно покачала головой командор, поглядывая на мою довольную напарницу.

— Плохо вы собственный персонал используете, — серьёзно посмотрел я в глаза Эйны. — А ведь это она сегодня штурмовиками управляла.

— Кто — о — о? — остановившись, как будто налетев на стену, пробормотала Эйна и едва не потеряла равновесие, когда ей в спину ткнулся второй гость.

— Что тут происходит? — недовольно буркнул молодой мужчина небольшого роста, огибая свою рослую спутницу.

Мы с напарницей спустились на землю, и я дал команду, и свободные роботы притащили гостям пилотские кресла, снятые со сбитых машин.

— Я уже ничего не понимаю? — недовольно проворчала Эйна, опускаясь на предложенное место. Бросив взгляд на присевшего рядом мужчину, она добавила:

— Кронус, этот пират меня раньше времени сведёт в могилу своими выходками. Он же выбил управление штурмовиками для себя, а теперь, оказывается, чудеса на орбите творила простой техник.

— Рейн, научил меня кое — каким псионским фокусам, — скромно улыбнулась Шикана, пряча глаза.

(Дух: — Хозяин, это мне кажется или наш гость относится к когорте псионов?

Рейн: — А кого ещё могли поставить командором во главе орбитальной станции в таком молодом возрасте. Но меня забавляет не это. Посмотри на нашу ученицу. Да она в полном замешательстве.

Дух: — Я не ошибусь, если скажу, что девочка влюблена по уши?

Рейн: — Мало того. Этот тип отвечает ей взаимностью, но прячет такие мысли в самой глубине сознания. Даже в ауре отражается лишь симпатия. Шикана сейчас в затруднении. Она получила достаточно божественных знаний, чтобы читать сознание собеседника, как открытую книгу.

Дух: — Шеф, нам сказочно везёт. Срочно обращаем адепта в нашу веру. Когда мы уйдём, эта парочка не оставит от врагов даже пепла.

Рейн: — Даже не сомневаюсь. Теперь понятно, почему девочка терпела придирки и некомпетентность инженера с транспорта. Она не хотела уходить с корабля, поскольку это давало ей возможность видеться с парнем на станции.)

— Э-э… хотел бы я научиться таким фокусам, — неуверенно пробормотал гость, глядя на девушку. — Это же надо, небольшим количеством машин разнести эскадру драков.

— Не проблема, — улыбнулся я, переводя внимание на себя, иначе аура Шиканы сейчас задымится от перенапряжения. — Если я украду вас на сутки, будете творить и не такие чудеса.

— Всего сутки? — недоверчиво покачал головой мужчина.

— Через день, после знакомства с этим типом девочка кардинально изменилась, но, кажется в лучшую сторону, — на полном серьёзе задумчиво подтвердила Эйна. — Хм, нам дополнительные чудеса никак не помешают.

— Вы это серьёзно? — уставился на меня Кронус, слегка кося на раскрасневшуюся от смущения девушку.

Я сделал очередное предложение:

— Завтра предполагается следующий удар с орбиты. Передайте управление орудиями Эйне. Она знает, как с ними обращаться. За сутки ничего серьёзного случиться не должно, а за это время вы значительно увеличите свои возможности.

— Это действительно так? — напрямую обратился мужчина к Шикане за подтверждением моих слов.

— Да! — коротко отозвалась девушка, наконец, справившись с волнением и взяв себя в руки. Храм богов учит знаниям, но справляться с эмоциями и собственными желаниями адепты должны самостоятельно. Прошедшего небольшого времени с момента учёбы было недостаточно для полного изменения характера и превращения обычного человека в полноценного мага.

Псион всё же почувствовал скрытый подтекст в ответе. Короткое «да» девушки обещало нечто большее, чем простые фокусы.

— Эйна, без меня завтра справитесь? — перевёл взгляд на соседку мужчина.

— Справлюсь, — кивнула командор. — Рейн с Шиканой теперь вместе будут управлять штурмовиками и истребителями, а я возьму на себя прикрытие с орбиты. Если ты получишь новые возможности, хотя бы соизмеримые с теми, что показала в недавнем бою бывший простой техник, день пройдёт не зря.

— У меня поправка, — перебил я женщину. — Целеуказание орудий переключите на меня, конечно, под своим контролем. Шикана сама справится с малыми машинами.

В этом предложении я учёл желание девушки быть пилотом.

— Она… с сотнями машин? — бросила недоумённый взгляд на Шикану командор.

— Могу и с большим количеством. Уровень управления вы недавно видели, — скромно кивнула Шикана, не опуская взгляда.

— Ничего себе заявочка! — неуверенно покачала головой Эйна, вопросительно взглянув на соседа.

— Сколько потоков? — задумчиво рассматривая Шикану, поинтересовался мужчина.

— Уже семьсот, но это не предел, — не стала врать с моего мысленного разрешения ученица.

— Семьсот… полноценных? — глаза собеседника медленно поползли на лоб. А сколько … поверхностных?

Было чему удивляться. Даже королевы роя могли брать полное управление над пятью — семью тысячами тел своих подданных. А здесь почти обычный человек заявлял о семи сотнях. Поверхностными потоками считались лишь те, по которым отдавались команды на выполнение.

— Зависит от канала связи, — вздохнула Шиканы, немного раскрывая возможности мага с искином древних. Эти живые кристаллы легко могли бы управлять любым электронным устройством на этой базе, будь тут полевая система связи.

— Ого, — озадаченно почесала лоб Эйна, — что — то я не слышала о псионах с такими возможностями.

— Рейн прибыл в обжитую часть соседней галактики с дальней периферии. Там живут другие псионы и у него две жены юнианки. Но это секрет, — добила собеседников девушка.

Как ни далеко забрались элионцы от своего родного мира, но об империи Ю и её жителях они слышали. Если девушка не врала, а ей это точно делать незачем, то человеку надо иметь весьма необычные способности, чтобы заиметь даже одну жену из этого государства. А тут тебе заявляют сразу о двух.

Я скромно сидел на своём кресле. Юнианцы принимали к себе белых псионов, но никто никогда не слышал о многоженцах среди них.

— Вот, полюбуйся! Кто попал ко мне в подчинение, — неуверенно проворчала Эйна, поглядывая на соседа.

— Ты лиганец, — неожиданно выпалил Кронус. — Нам рассказывали об истории появления псионов в академии.

— Дались вам эти лиганцы, — недовольно проворчал я. — Мир на них клином не сошёлся.

— Пусть не лиганец, но кто — то по уровню не ниже, — упрямо пробормотал Кронус, — только к таким людям юнианцы неравнодушны. Тогда понятны успехи Шиканы в обучении.

— Попрошу не распространяться о нашем разговоре, — бросил я. — Не собирался я сюда вообще попадать. Накладка вышла. У меня было другое задание.

Стоило немного запутать Эйну, намекнув на статус разведчика, а не правителя империи. Кронус, побывав на обучении и приняв клятву, уже ничего никому не расскажет без разрешения.

Глава 5. Подходящий случай

Договор с начальством заключили быстро. Кронуса я оставлял у себя на сутки, объяснив, что обучение должно проходить без помех, непрерывно и в медитативном трансе. На самом деле предупредил жён и отправил им нового ученика через теневой карман. Удивиться парень даже не успел.

Эйна вернулась в центр управления базой. Из собственной комнаты было уже неудобно управлять хозяйством, увеличившимся на целый транспорт. Мы с Шиканой занялись обучением новых техников, пожаловавших к нам с приземлившегося корабля. Искины в это время меняли ремонтным роботам программное обеспечение.

В этот день неприятель возобновлять атаку не решился. Даже наземного нападения не последовало. Нам удалось обеспечить дополнительной защитой все оставшиеся исправными машины. Использовать их в космосе будет уже невыгодно. Слишком велики будут потери при прорыве к судам эскадры. Противник теперь наверняка отгородит корабли от планеты хорошим заслоном из истребителей. В этот раз намечается война орудий.

Прогнозы искинов оправдались. На следующий день самые мощные суда неприятеля, под максимальной защитой силовых полей, и дополнительно прикрываясь по бокам кораблями сопровождения, тройками стали заходить в атаку на место расположения наземной базы. В то же время самый мощный суперкрейсер чужого флота опять болтался где — то в стороне.

Одновременно на наземные укрепления элионцев пошла очередная волна боевых отрядов драков. Под прикрытием планетарных истребителей Шикана подняла наши машины им навстречу. Мой искин переключился на управление мощными наземными орудиями.


Центр управления судейского крейсера драков

Арбитр с интересом ожидал новых событий, наблюдая за очередным штурмом поверхности планеты. Прогноз кристалломозга сразу не оправдался. Видно что — то в условиях расчёта было неверно задано. Противник не послал малые корабли против заходящих в атаку громадин. То ли не захотел терять машины на прорыв защитного пояса, сформированного из истребителей прикрытия, то ли почувствовал подготовленную адмиралами эскадр ловушку. Капитаны кораблей связали центры управления троек одновременно атакующих боевых судов. Самые большие орудия будут вести огонь по поверхности, а остальные, синхронно, должны поражать вёрткие машины противника. Против одновременного залпа по заданной цели с разных точек не помогут ни манёвры, ни мощные защитные экраны.

Враг оказался умнее. Выстрелы с поверхности планеты превосходили по мощности удары с орбиты. Вроде бы аварийно приземлившийся транспорт превратился в огромную наземную батарею. За счёт атмосферного прикрытия она огрызалась огнём не хуже орбитальной станции, разве что не защищала всей планеты.

Повреждения, наносимые атакующим судам, превосходили расчётные в десятки раз. Кристалломозг проанализировал данные, поступающих с кораблей эскадры, и выявил причины такой ситуации. В большинстве случаев залпы противника приходились как раз на момент снижения мощности щитов для собственных выстрелов. Как неприятелю удавалось подгадывать эти моменты, электронный помощник определить не смог.

После третьего захода флот прекратил атаку. Выработанный план нападения в новых условиях никуда не годился. Оборона противника оказалась на порядок мощнее, чем предполагалось. Один из самых больших крейсеров эскадры, атакующий в первых рядах, получил критические повреждения. Капитану с большим трудом удалось удержать судно на орбите, и вывести его из — под огня наземной батареи. Эсминец и фрегат сопровождения в этой тройке пострадали не меньше. Фрегат потерял ход и упал на поверхность планеты. Эсминцу с развороченным корпусом посчастливилось уйти от невероятно точных вражеских попаданий. Следующие две атакующие тройки пострадали значительно меньше. В атаку они заходили с дальней орбиты и находились под обстрелом гораздо меньше времени.

Наземный штурм, несмотря на увеличенный состав групп воздушного прикрытия, вообще провалился. Машины противника с усиленной защитой расчистили воздух за минимальное время, а потом принялись за силы нападавших. Боевикам пришлось спасаться поодиночке, да и то потери превзошли все нормативы. Сбить атакующие машины неприятеля из наземных переносных защитных комплексов оказалось нереально. В то время как штурмовики сносили мобильный защитный купол за совсем небольшое время.

Тактика, выбранная руководством флота, не оправдала себя, хотя результаты арбитра не огорчали. Примерные расчёты показывали, что при вызове в систему специальных кораблей огневой поддержки для штурма наземных укреплений, операция затянется на неопределённое время. Тараканы и их союзники могут успеть подвести свои эскадры, а это очередное повышение уровня игры. Крупных космических сражений давно не было. В этом случае увеличится количество игроков.

К сожалению, пока надежды судьи на сражение флотов не оправдались. Отчаявшиеся адмиралы, не желающие увеличивать претендентов на приз, нашли необычное решение проблемы с наземной базой противника.


После утреннего разгрома, драки взяли очередной перерыв, отведя эскадры от планеты, оставив на дальней орбите лишь рой истребителей прикрытия. Стрелять из крупных орудий по вёртким машинам не было смысла, а обычные орудия базы, раньше прикрывавшие станцию с поверхности, не доставали на такое расстояние. Эйна решила перед очередной наземной волной не тратить свои машины на летающий над головой рой. Их и так осталось не так много.

К ночи я достал из теневого кармана очередного ученика магического храма. Надо было видеть физиономии Шиканы и Кронуса, когда они смогли поговорить ментально. По себе знаю, что, даже познав теорию и имея практические навыки, ранее не используемые, легко провалиться глубоко в сознание собеседника в первый момент общения. Древние боги хорошо готовили своих адептов. Мысленное общение происходило на более глубоком уровне, чем ранее доступный псионам после воздействия королевы роя. Так давно скрываемая любовь молодых людей мгновенно выскочила наружу. Эмоции захлестнули элионцев. Им некоторое время будет не до меня и Эйны, в очередной раз заглянувшей в мою ремонтную обитель.

Прихватив командора за руку, я увёл её из бокса, оставив молодых наедине.

— Что это с ними? — Оторвав взгляд от смотревших друг на друга молодых людей, с недоумением взглянула на меня Эйна, когда я уже вытаскивал её за дверь.

— Рано или поздно, скрываемая любовь прорывает все плотины. Им пока не до нас и не до войны, — усмехнулся я. — К вам есть срочный и серьёзный разговор. Где бы поговорить, чтобы никто не мешал?

Командор не отрывала от меня задумчивого взгляда:

— Давайте поднимемся на поверхность. На шлюзовой площадке обычно никого не бывает.

Мы молча дошли до лифта и поднялись на поверхность. С высоты посадочного контура для штурмовиков открывался взгляд на унылую однотонную поверхность планеты, покрытую бурыми лишайниками. Дойдя до ограждения взлётной площадки, Эйна остановилась и повернулась ко мне.

Пристроившись рядом, я сказал:

— Интуиция последнее время что — то ворочается, предрекая проблемы. Только, кажется, не мне одному.

(Дух: — Ещё бы ей не ворочаться. Мой друг искин знает сотню способов, как быстренько стереть в порошок наземную базу.

Рейн: — Подготовку драков ко многим из них мы заметим заранее. Но ведь могут же придумать что — то своё. Надо перестраховаться.)

— Уничтожить посаженный транспорт не так легко, — покачала головой командор. — Даже если попытаться сбросить на него какой — нибудь космический мусор — ничего не получится. Маленькую глыбу уничтожат пушки, а большую мы собьём с траектории.

— И всё же советую увести неиспользуемый в бою персонал в скрытые зоны, — возразил я, отвернувшись от собеседницы и бросив взгляд на горизонт, где подсвечивали небо последние лучи уходящего светила. — Тогда остальных, в случае опасности, можно эвакуировать достаточно быстро.

— Не вижу никакой опасности, но ты пока ни разу не ошибся, — задумалась Эйна. — Никогда не понимала необычных чувств псионов. Как вы можете предугадывать сложности?

— Это как заноза в мозгу! Ноет и ноет, — улыбнулся я.

— Раньше эта планета принадлежала инсектам, — начала рассказывать командор. — Драки очень давно выбили наших союзников отсюда. К сожалению, до встречи с людьми инсекты почти не обращали внимания на экологию миров. Они фактически сжирали большую часть флоры и фауны на поверхности, а потом перемещались на другую планету, давая миру время на восстановление. Здесь произошло почти то же самое. Но драки не дали уничтожить биосферу полностью. Лишь та часть, где мы находимся, превратилась в пустыню. Остальная поверхность покрыта гораздо большей растительностью, с внушительным количеством животного мира. Насколько известно нашей разведке, драки с удовольствием охотятся на обитателей этой планеты.

Покидая систему, инсекты уничтожили поверхностную инфраструктуру своих подземных городов, но в глубине всё сохранилось. Даже некоторое количество жуков осталось здесь, впав в спячку. В особом растворе они могут существовать тысячелетиями. Под нами один из их городов. В диаметре он во много раз превосходит площадь поверхности нашей базы и находится на глубине в десятки километров. Как жуки строят подземные города, мы понятия не имеем. Штаб разработал специальную операцию, чтобы стянуть сюда эскадры драков и другие их военные силы с близлежащих жилых систем. Объединённый флот нанесёт удар не здесь, а именно по соседям. Мышеловка захлопнется. А мы лишь приманка в этой охоте. Люди подготовили несколько десятков боевых орбитальных станций. Расставив их в ближайших системах, мы прикроем целый сектор от нападения, а сами займёмся планомерной чисткой захваченных миров.

— Начальство считает, что защитники базы смогут пересидеть некоторое время в подземельях? — удивился я. — На современном уровне технического развития ничего под землёй не спрятать. Наверняка у противника есть соответствующие локаторы, для исследования скрытых под поверхностью лабиринтов.

— Конечно, есть, — усмехнулась Эйна, — но ни наши приборы, ни приборы драков не могут обнаружить проходы инсектов. Сигнал соответствует сплошному грунту. К тому же, насколько мне известно, в любом лабиринте существует специальная точка, ослабление которой ведёт к разрушению зала или коридора. Жуки могут похоронить неприятеля под многокилометровым слоем земли в любой момент. Драки давно не пытаются штурмовать подземные города врагов. Достаточно перекрыть снабжение питанием с поверхности и инсекты сами полезут наружу через некоторое время. Несмотря на то, что жуки прекрасно едят друг друга, приток нового биоматериала им необходим.

— До чего люди странные существа! — вздохнул я, качая головой. — Когда союзники употребляют их плоть после смерти, а насколько я знаю, элионцы умерших не хоронят, а утилизируют с помощью инсектов — это нормально. А когда это делают враги — нет.

— Что разрешено друзьям, то врагам запрещено, — кивнула, соглашаясь, Эйна. — Наши предки пробовали договориться с драками — ничего не получилось. Мы друг друга не поняли.

(Дух: — Трудно договориться с тем, кто мыслит объектами, и не делит речь на слова и буквы. Драки посчитали людей примитивными существами — вроде жуков, не имеющих собственного мнения. Даже искин древних не сразу создал простенький разговорник.

Рейн: — К тому же, судя по перехватам связи, диалектов у этой расы предостаточно, а эмоций на их рожах я не видел.

Искин: — Нет смысла в развитии отражения эмоциональных реакций на лице, когда можно гораздо полнее передать собственное состояние в образах при общении.

Рейн: — Люди показались дракам, ещё более слабыми существами, чем жуки. Какой смысл разговаривать с недоразвитой расой?)

— Поговорите на эту тему с Кронусом, когда парень придёт в себя. После моего обучения, он быстро найдёт общий язык с драками, — посоветовал я собеседнице. Наши искины уже давно обменялись данными по полевым каналам связи.

— Вы говорите так уверенно, как будто что — то знаете, — оторвав взгляд от темнеющего горизонта, уставилась на меня Эйна.

— Вселенная велика, — неопределённо пожал я плечами. — Доводилось встречаться с весьма необычными представителями мыслящих.

— Хм, не похож ты на пирата. Те большую часть времени проводят в определённых районах, ограниченных одним — двумя секторами, но никак не путешествуя по галактике, — с сарказмом хмыкнула собеседница.

— Просто я принадлежу к роду потомственных разведчиков, а род этот уходит корнями в настолько далёкую древность, что словами это не передать, — ухмыльнулся я, совсем не соврав. Метаморфы всегда играли роль разведчиков в древней империи, а дух из чаши назвал меня своим потомком.

— Вот же… почему я тебе верю? — буркнула Эйна, вернув взгляд на тёмный горизонт с проступающими на небе звёздами. Помолчав, она добавила:

— Как ты вообще мог чему — то научить Кронуса всего за сутки?

— У развитых псионов существуют методики ускоренного ментального обучения адептов, — не стал скрывать я и так известную истину. — Королева инсектов именно так развивает возможности людей по управлению сознанием. У меня несколько иные, но более отработанные и удобные способы. Инсекты всё же не люди и многого в человеческом разуме не понимают. Кронус не расскажет всего, что знает — специальный запрет не даст, но можете поверить, его способности увеличились многократно. Осталось только чуток попрактиковаться.

— Хорошо, я дам завтра приказ начать расконсервацию старого города, — вздохнула Эйна, перейдя на другую тему.

— Начинайте работать уже сегодня, — покачал я головой. — Чувствую, для следующей атаки неприятель придумает что — то особенное. Времени на эвакуацию может не хватить. Не позаботитесь об отходе заранее — погибнет много людей. Всё равно надолго не хватит штурмовиков, чтобы сдерживать наземное наступление драков, и поверхность, так или иначе, мы потеряем. Секретность уже смысла не имеет. Да и утекать информации некуда.

Командор долго молча смотрела на звёздное небо.

— Наверное, ты прав, псион, — повернула она ко мне лицо. — Такое же странное состояние у меня было, когда где — то далеко погибала семья. Что — то давит, а что — не пойму.

— У тебя хорошо развита интуиция, — кивнул я. — Остаётся только к ней почаще прислушиваться.

Позади нас разошлись створки шлюза и наверх выпорхнули маги.

— Извини Эйна! Потрясение оказалось слишком велико, — замялся Корнус, в то же время не отпуская руки девушки.

— Ничего, переживу, — буркнула командор, скосив взгляд на меня, она добавила:

— Рядом с этим пиратом такое состояние не проходит. Он говорит, что ты можешь разобраться с языком драков. Это верно?

— Да, удалось сделать разговорник, на базе информации, снятой с электроники сбитых машин противника. Пока не очень хороший, но хоть что — то, — переглянувшись со мной, сообщил парень. — Осталось только собрать устройство, способное транслировать сигналы туда и обратно.

— Фантастика! — проворчала Эйна. — Приходит какой — то пират, и через несколько дней посрамлены все учёные Элионы.

— Ну, он не совсем пират, точнее, не только пират, — усмехнулась Шикана, вступая в разговор. — Если хочешь узнать, что — то интересное, всего лишь нужно дать соответствующую клятву.

— Кому? Этому скрытному типу? — кивнула на меня командор.

— Можешь мне, — продолжала улыбаться девушка, — или Кронусу.

— Ого, у вас уже шпионская сеть, — рассмеялась Эйна.

— Я же разведчик, — пожал я плечами, не собираясь возражать.

— Всего лишь клятву? — серьёзно, но с подозрением взглянула в глаза девушки Эйна.

— Да, и при этом она будет касаться только наших секретов, — на полном серьёзе подтвердила Шикана.

Через некоторое время раздумий согласие было получено и клятва прозвучала. Шикана отвела командора немного в сторону и уставилась ей в глаза. Ментальный обмен происходил намного быстрее слов. Взгляд Эйны, скоро ставший слегка обалдевшим, показал степень потрясения командора.

— Возможно, я скоро покину вас, — повернулся я к стоящему рядом парню. — Надо попасть к дракам. Длительные войны — не лучшее решение вопросов с соседями.

— В этом мире мы справимся сами, — с пониманием кивнул Кронус. — У вас замечательная приёмная дочь. Она передала ментаграмму для связи с королевой роя. Думаю, удастся договориться о постоянной колонии вашей империи в этой галактике. К сожалению, мы одни с Шиканой не обеспечим снабжение магическими штучками даже наших сограждан, не говоря уже об инсектах.

— Это хорошо, — вздохнул я. Порталы, полученные от отца, уже расставлены жёнами по мирам империи, а своими конструкциями портальных переходов они только озадачились. Пусть первое время инсекты обеспечивают товарооборот между галактиками. Это гораздо лучше, чем война между людьми и жуками из — за недопонимания. Конечно, наша будущая колония будет снабжаться и торговыми кораблями моей империи. Теперь искины древних вполне могут рассчитать параметры дальних прыжков.

(Искин: — Хорошо бы в конфликте между инсектами и драками выступить третьей стороной. Если выходцы из другой вселенной уважают силу, надо её предоставить. Советую в качестве колонии выбрать эту систему.

Рейн: — Хорошая мысль. Кое — что мы уже показали.

Дух: — Пусть элионцы здесь ещё слегка повоюют. Пока они не проведут планируемую операцию и не захватят соседние жилые системы, нам высовываться не стоит. Королеве роя эта планета всё равно не нужна. Мир ещё не восстановился полностью после предыдущего освоения жуками. А мы в то же время подтвердим свой статус третьего игрока, напрямую почти не вмешиваясь в конфликт, но показывая собственные силы.)

Кронус взглянул в сторону мысленно беседующих собеседниц:

— Несмотря на клятву, Шикана даёт только общую информацию по возможностям магов. Эйна в будущем будет выступать координатором для связи между нами и элионцами. У неё вполне хватит для этого способностей. Когда построим портал, проведём некоторое количество подходящих людей, и её в том числе, через храмы богов.

— Тебе виднее! Имперскими наместниками в этой галактике будете вы с Шиканой. В любом случае вы природные псионы, да ещё склонные к магии разума, и дети у вас точно вырастут магами, — с сожалением посмотрел я на озадаченного парня. На такую должность он точно не рассчитывал. Даже примерный перечень предстоящих обязанностей слегка пугал.

Наконец, к нам вернулись женщины.

— Я, конечно, предполагала некоторые секреты по поводу Рейна, но не настолько грандиозные, — пробормотала командор, уже приходя в себя от свалившейся на её голову кучи удивительной информации. — Боюсь, сегодня нам спать не придётся. Начнём переселение персонала базы в катакомбы. Придётся учитывать предвидение таких уникумов.

— Маги выносливые и гораздо сильнее обычных людей, — усмехнулся я. — Завтра Кронус обеспечит прикрытие со стороны космоса. Мы с Шиканой будем управлять защитой с воздуха. Ты — по — прежнему руководить эвакуацией. Основная атака противника будет идти на транспорт, поэтому стоит утащить с него всё нужное до того, как драки его уничтожат.

— Ну что же, тогда пошли работать. Я уже дала приказ жуку — интегратору открыть проходы в улей, — вздохнула Эйна, бросив задумчивый взгляд в нашу сторону. Ей необычно было смотреть на таких знакомых людей, вдруг оказавшихся не совсем обычными представителями человечества, способными делать фантастические вещи.

(Дух: — Э — э — э, шеф, жуки точно не спят. Только сейчас под шлюзом базы открылась шахта вниз, километров на пять. Всего — навсего рухнул на дно слой песка в пять сотен метров.

Рейн: — А я‑то думал, зачем элионцы в базе с несколькими этажами установили гравитационные лифты. Оказывается, они рассчитаны как раз на большие глубины спуска.

Искин: — По базе пошёл сигнал тревоги. Командиры подразделений получили секретные приказы об эвакуации. Насколько удалось проверить по перехватам, план разработан грамотно. Никто друг другу мешать не должен. Вот только сильно сомневаюсь, чтобы в этом плане не возникли накладки в случае не плановой, а экстренной эвакуации. Потери могли бы быть весьма большими. Если интуиция сработала правильно, мы сохраним много жизней.)

Утро началось предсказуемо. Противник послал с одного южного направления новую волну сухопутных боевиков, но в отличие от предыдущих операций её сопровождали не только атмосферные истребители. В рядах небольших планетарных машин виднелись и космические. Особого преимущества в мощности залпа они противнику не давали, но их количество добавит нам проблем.

Встречать неприятеля направились наши штурмовики. Сразу проявился первый сюрприз. Дракам удалось установить на более крупные звёздные машины мощные системы подавления связи, как обычной, так и ментальной. Шикане пришлось срочно брать только что отремонтированную машину и лететь на помощь. Без общего управления, даже несмотря на мощную защиту, наше воздушное прикрытие не устоит против многократного превосходства противника. Ситуацию удалось быстро выправить и потери нападавших стали резко увеличиваться.

Это оказался не единственный ожидавший нас сюрприз. Локатор показал, что с севера на зону базы надвигается никак не меньшая волна неприятеля. Пришлось брать у Эйны резерв и самому лететь навстречу. Под руководством Кронуса оставался только десяток наиболее защищённых штурмовиков для отражения возможного удара больших кораблей из космоса. Искин, оценив количество нападавших машин, сообщил, что с других сторон атаки не будет. У драков просто не хватит судов для прикрытия волны с ещё одного направления.

К сожалению, второй удар оказался не единственным сюрпризом. Наземные группы драков не стали атаковать пограничные укреплённые районы базы, а ринулись в обход, оставляя небольшие заслоны на пути рванувших их преследовать наземных сил элионцев.

Ловить разрозненные отряды сверху, мне не давали не считающиеся с потерями летающие машины противника. Несмотря на преимущества в защите и мощности пушек, даже под управлением искина справиться с наседавшим неприятелем не удавалось.

Искин быстро определил, что мобильные наземные группы драков рвутся к приземлившемуся транспорту. Повсеместное применение маскирующих полей и множественные излучатели помех затрудняли сухопутным бойцам элионцев вылавливать прорывающиеся отряды. Я же не мог распылять силы штурмовиков, гоняясь за каждой наземной группой драков. По отдельности нас быстро спустит на землю противник. Подавляющее количественное преимущество было на его стороне. К тому же враг не входил в зону поражения наземных орудий, предпочитая изматывать наши воздушные силы на низких высотах и в стороне от противовоздушной обороны.

(Искин: — Проведён анализ плана операции противника. Он оправдан в случае скорого уничтожения нашего космического прикрытия. Отряды боевиков драков не станут приближаться к опорным пунктам. Дойдя до транспорта, они потеряют на заслоны лишь половину состава отрядов. Наземная оборона транспорта не так укреплена как объекты базы. Элионцам придётся вступать в прямой бой с нападающими. Бойцы противника подготовлены лучше людей. Потери будут большими.

Рейн: — В данном случае мы ничего сделать не можем. Будем сдерживать хотя бы воздушные силы неприятеля.)

Через некоторое время пессимистический прогноз искина не оправдался. Драки поступили гораздо умнее и не стали терять боевиков в прямом бою с защитниками. Подобравшись поближе к транспорту, они запустили многочисленные мобильные ракеты, которые тащили с собой. Небо над кораблём закрылось невероятным количеством расплывающихся облаков плазмы.

(Искин: — Большого боя не будет. Драки штурмовать транспорт с земли не станут. Его должны уничтожить из космоса. Выстрелы наших энергетических пушек сильно ослабятся, проходя через поставленный плазменный зонтик.

Рейн: — Я что — то не понимаю. Даже ослабленный залп такого количества орудий способен сбить любой атакующий корабль. К тому же у нас есть и корабельные торпеды.

Искин: — Если враги чем — то прикроются, например большим астероидом, то сбить такой тандемчик будет проблематично.

Рейн: — Торпеда способна обойти преграду, да и направить громадину в огрызающуюся огнём цель не так — то просто.

Искин: — Скоро узнаем, что придумали враги. Локаторы базы обнаружили приближающийся флот противника, а вот астероидов вблизи не наблюдается.)

Я дал команду Кронусу срочно проводить эвакуацию оставшегося персонала корабля, переводя оборудование в автоматический режим. Держать десантников на борту уже не стоило. Драки быстро драпали подальше от транспорта.

Противник не стал заморачиваться с астероидами, которые могут и не дать нужного результата. В качестве управляемой ракеты использовались огромные корабли. Видно в предыдущих боях мы их повредили настолько сильно, что восстанавливать будет дороже, чем построить новые. Ядро самоходной бомбы составлял крейсер. Его намертво сцепили с парочкой эсминцев и фрегатом. Вся конструкция укрылась силовыми щитами. Расчёты искина показывали, что даже торпеды, пробив защиту, увязнут во внешних корпусах. Бомба останется управляемой. Прикрывали очередной подарочек сразу десять кораблей противника в очень плотном строю, прятавшиеся за слепленной конструкцией. Нашим штурмовикам, даже под управлением искина, не прорваться сквозь стену огня, поставленную этой армадой.

Самое время Эйне объявлять полную эвакуацию. После уничтожения транспорта шансов удержаться на поверхности у нас не будет.

К сожалению, драки уже не собирались отпускать врагов. Усилив оставшиеся заслоны вернувшимися от транспорта ракетчиками, они осадили отдельные укреплённые районы в зоне волн нападения, не давая людям отойти. Не во всех точках наземной обороны имелись лифты в подземелья. Мне и Шикане пришлось пожертвовать большинством летающих машин, чтобы, не обращая внимания на наседавшего сверху противника, обеспечить прорыв наземных частей к местам эвакуации. Элионские пилоты покинули штурмовики на спасательных капсулах, присоединившись к наземным силам. Бой вели только жуки под управлением магов.

Долго сдерживать нападавших мы, конечно, не могли. Первой сбили Шикану, да ещё и крайне неудачно. Спасательная капсула упала в районе одного из покинутых объектов обороны, где уже хозяйничали драки. Девушке удалось прорваться в частично разрушенное укрепление, но она слегка запаниковала.

— Рейн, их слишком много кругом, и они всё прибывают. Многие видели, как падала моя машина.

— Держись! Я уже на подходе. Покажи им, что значит связываться с магом, — недовольно проворчал я. Своим наземникам мы уже расчистили проходы, так что летели на помощь в сектор Шиканы. Под моим управлением осталось лишь четыре потрёпанные машины. Пришлось прикрыть их тенью, иначе прорваться через воздушную поддержку драков нам бы не удалось. Машины неожиданно атаковали противника прямо над объектом, где засела Шикана. Пока остальные разбирались с нападавшими, опустил свой штурмовик прямо на стартовую площадку опорного пункта.

Очистить объект от неприятеля не составило труда. Защитные цилиндры древних оберегали меня гораздо лучше любой брони. Шикану я обнаружил в одном из залов. Растерянная девушка сидела на приличной горе трупов и взволнованно осматривалась по сторонам. Я вполне понимал её состояние. Одно дело расстреливать врагов издалека, и совсем другое — крошить их холодным оружием. Пришлось присесть рядом и приобнять ученицу.

— Я не привыкла к такому, — кивнула девушка в сторону ещё одной кучи дохлых боевиков и тут же уткнула лицо мне в грудь и залилась слезами.

Древние боги учитывали психологию обычных людей, взятых в качестве своих адептов. В стрессовой ситуации включался специальный режим выполнения задания. Маг работал как холодный автомат, не имеющий эмоций. Только в обычной обстановке возникал откат.

— Ты же спасала жизни своих людей, — я успокаивающе погладил девушку по спине.

— Мы ведь сами сюда пришли, незваными гостями, — раздались всхлипывания у меня на груди.

— Для налаживания конструктивного разговора отдельным мыслящим нужно показать, что не они самые лучшие во вселенной. Это зачастую ведёт к некоторой крови, но её будет гораздо меньше, если конфликт удастся прекратить. А для этого приходится иногда показывать силу, — усмехнулся я, отрывая от себя голову девушки. — Посмотри вокруг ещё раз! Что увидят враги на записи? Всего одна слабая человечка покрошила кучу их элитных боевиков. Стоит ли связываться с такими людьми?

— Я их не только резала, — ещё раз всхлипнула Шикана. — Впервые воспользовалась заклинаниями смерти. Трудно видеть, как неосязаемый вихрь сдувает разум с живых. В коридоре их было не меньше сотни. Почему — то я боялась, что запаса энергии в защитном цилиндре не хватит.

— Запаса хватит даже для того, чтобы мечом прикончить всех драков на этой планете, но ты права в другом: человеческих сил, даже с учётом того, что мы не совсем люди, для этого не хватит, — я осторожно стёр слёзы с лица девушки. — Да и поголовное уничтожение противника не наш путь. Это в наши планы не входит. Пошли к штурмовику. К неприятелю подошёл ещё один отряд боевиков, и они опять собираются атаковать объект.

— Они ведь теперь увидят, как я ревела у тебя на плече, — окончательно приходя в себя, пробормотала Шикана.

— Не увидят, — махнул я рукой. — Дух заблокировал их записывающее оборудование в зале. Сваливаем отсюда. Эйна нас уже заждалась. Скоро на поверхности будет большой бум.

Мы уже устроились в кабине штурмовика, когда ко мне обратился дух.

(Дух: — Э — э — э, шеф, я тут увидел отличную перспективу внедрения. Девушка постаралась. У некоторых целеньких трупов разум смыло, как будто его и не было. Те, кто находился подальше, через некоторое время очнутся с теми или иными последствиями.

Рейн: — Хочешь сказать, что самое время подменить какой — нибудь труп собой?

Дух: — Вряд ли скоро представится подходящий случай. Да и не хочется мне опять сидеть в катакомбах. Скучно!)

— Так, планы меняются, — пробормотал я, передавая управление штурмовиком девушке. — Попробую пробраться в среду драков. Работайте дальше с Кронусом сами. Скоро сюда доберутся имперские корабли, возможно, прилетит Тира с приёмной дочерью. Будете держать связь со мной через неё. Добирайся до базы и не жалей машины прикрытия, пилотов там нет.

Шикана молча кивнула, бросив короткий взгляд в мою сторону. Я лишь улыбнулся в ответ и, сформировав динамический портал, вернулся в помещение, где встретил девушку.

Дух оказался прав, боевое заклинание, где частично, а где и полностью, стёрло разум у многих нападавших, но тела не пострадали. В куче трупов выбрал подходящий молодой экземпляр драка и вытряхнул его из походной экипировки. Соответствующее заклинание предоставило мне необходимые данные о днк — коде и жизненных полях этого представителя противника. Уничтожив тело, активировал собственный переход в новое состояние. Предыдущие тренировки помогли, и превращение произошло очень быстро. Чувствовал себя при этом весьма необычно. Осталось только залезть в форму и ожидать дальнейших событий. Надеюсь, что жрать ещё живых соратников у драков не принято. Иначе придётся удирать через портал, а раскрывать раньше времени такие возможности очень не хочется.


Центр управления судейского крейсера драков

Тор ди Хок не знал, что придумали соплеменники, но по недавней подготовке предполагал план развития операции. Кристалломозг выдал положительный прогноз по результатам. Преимущество драков в силе в системе неоспоримо. Часы противника сочтены. Арбитр даже сожалел, что игра подходит к логическому концу. Дракам всё же удастся разгромить опорную базу противника на планете до подхода флота поддержки, а тогда и воевать уже будет не за что. Вряд ли тараканы с их союзниками станут жертвовать множеством кораблей из — за горстки случайно выживших бойцов на поверхности планеты. К тому же адмиралы не были так уж беспечны, полагаясь на свои преимущества. Разведка постоянно шныряла в ближайших системах, наблюдая за признаками приближения флота неприятеля, но пока не обнаруживалось даже чужих наблюдателей.

Судья понимал, что это несколько странно. Обычно союзники основного противника, в отличие от самих тараканов, своих в беде не бросали.

Тем временем операция захвата базы развивалась по плану. Отрядам боевиков удалось прорваться к переоборудованному транспорту и ослабить огонь оборонительных орудий, так досаждавший кораблям в прошлый раз. Потери наземных сил оказались не очень большими. Вопреки предположениям неприятель отходил к основной базе очень быстро и почти без сопротивления. Арбитр не понимал действий противника. Обнаружив падающую на базу громадину, защитники должны наоборот разбегаться в разные стороны, вырываясь из окружения, а они наоборот стремились к центру.

В этой части план адмиралов не сработал. Заградотряды располагались так, чтобы не дать врагу вырваться из зоны поражения. К тому же воздушное прикрытие неприятеля прекратило ввязываться в глобальные свалки и лишь обеспечивало прорыв наземных сил в сторону основных укреплений базы.

Судя по предыдущим действиям, на самоубийц союзники тараканов походили меньше всего. Единственным объяснением поведению противника было то, что он оказался готов к такой ситуации. Подходящее объяснение нашлось. Глубоко под поверхностью находился город тараканов. Значит, базу не зря строили на этом месте. Несмотря на очередную неудачу игроков, настроение арбитра резко пошло вверх. Убежавший противник вполне мог под землёй дождаться прихода флота поддержки, а это означало продолжение игры.

К тому же удар импровизированного метеорита оказался не столь эффективным, как рассчитывалось. Насколько было возможно, неприятель расстреливал приближающийся таран, а потом просто взорвал свой лежащий на земле корабль. Направленный встречный взрыв с поверхности сильно ослабил удар. Судья не без основания сомневался, что удалось повредить подземные коммуникации хотя бы на полкилометра.

Обескураженные результатами операции адмиралы собрались в командном центре арбитра вечером.

— Я так понимаю, результаты у вас плачевные, — с сарказмом смотрел на основных игроков судья. — Эскадры потеряли много больших и малых кораблей, но окончательной победы не добились.

— Планету мы захватили, — буркнул самый старый адмирал, который в том числе командовал и кланом, контролирующим территорию поверхности.

— Но противник не побеждён и сохранил основные силы. В любой момент нагрянет чужой флот, и опять начнутся проблемы, — ехидно подсмеивался над подопечными судья, раскрашивая в соответствующие тона передаваемые образы. — Результаты тотализатора вас не обрадуют. Сомневаюсь, что промежуточного выигрыша хватит, чтобы окупить потери кланов.

— Но приз ведь увеличился! — возразил пятый адмирал, который, придя последним, всё же потерял кораблей больше всех.

— Планета окончательно не освобождена от неприятеля. Цель игры не достигнута. Игра продолжается, — отрезал арбитр. — Теперь вам придётся выдавливать врага из подземелий, а корабли в этом не помогут. Надо набирать новых боевиков. К тому же до меня дошли сведения, что вы столкнулись на земле с чем — то новеньким.

— Не на земле, в воздухе, — проворчал третий адмирал. — Мои пилоты сбили машину интегратора тараканов. К нашему удивлению им оказалась женская особь их союзников, с невероятной жизненной силой. Индикатор сканера зашкаливал. Уровень жизненной силы даже примерно определить не удалось. Несколько отрядов боевиков погнались за таким призом. Результаты плачевные. Судя по оставшимся записям объективного контроля бойцов, враг оказался силён, к тому же применил необычное оружие. Часть наших людей либо потеряло сознание от пси — удара, либо вообще рассталось с жизнью. Выживших пытаются привести в порядок медики. Правда, прогноз по некоторым всё равно отрицательный. У многих рассудок значительно пострадал и времени на восстановление понадобится много. Остальных самка людей перерезала вручную. До прихода других наших сил она вызвала машины поддержки и прорвалась к базе противника ещё до её уничтожения.

— Почему не сработали контуры пси — защиты наших бойцов? — удивился арбитр.

— Пока неизвестно. Медики разбираются, но по предварительным данным атака была многоуровневая. Защита не рассчитана на такое воздействие, — вздохнул третий адмирал.

— Другими словами, королева роя научила союзников своим возможностям? — с интересом посмотрел на собеседников арбитр. — А может, на борту транспорта и не было никакой королевы, а вы повстречались с её аналогом среди союзников тараканов.

— Разницы никакой. И та, и другая обладает невероятной жизненной силой, — проворчал первый адмирал. — Вот увидите, попьёт она нашей крови не меньше чем обычная королева роя. Надо было сразу накрывать район парализующим излучением.

— Где бы ещё было взять излучатель в том месте. Мы, конечно, рассчитывали на пленение королевы, но в каждом отряде мы такой прибор не возим, слишком громоздкая штука, — недовольно ответил пятый адмирал.

— Что рассказывают выжившие бойцы? — поинтересовался судья.

— Невероятно быстрая и сильная противница. К тому же имеет мобильный комплекс защитной брони. Носимое оружие его не берёт, — вздохнул пятый адмирал. — Насколько стало понятно из сохранившихся съёмок, бойцы пытались завалить её массой. Ничего не вышло. Среди самых активных никто не выжил. Подмога обнаружила лишь гору накрошенных трупов. Причём меч неприятеля защитную броню резал практически так же, как голое тело. Специалисты предполагают наличие у противника переносной версии полевого резака. Ничем другим так настрогать наши ручные излучатели просто невозможно.

Тор ди Хок надолго задумался, уперев взгляд в пол, параллельно передав кристалломозгу полученную от игроков информацию.

— Вы уверены, что это была представительница союзников тараканов, а не кто — то ещё? — наконец поднял глаза на адмиралов арбитр.

— Не уверены, — отозвался молчавший до этого второй адмирал, переглянувшись с четвёртым. Они во время операции удалённо управляли таранной связкой. — Несмотря на поставленную бойцами энергетическую помеху, орудия противника находили бреши в поле и основательно попортили нам нервы, сбивая импровизированную бомбу с курса. Так синхронно стрелять без помощи королевы невозможно. Значит, у противника королева не одна, и самое главное — ментальные поля нескольких королев не мешают им одновременно управлять жуками. Похоже, королевы союзников тараканов имеют соответствующие возможности. Боюсь, если сюда нагрянут несколько десятков таких противников, они буду сбивать наши корабли ещё в космосе, не обращая внимания на защитные пси — поля. По крайней мере, одна особь за мгновение и без использования стационарных усилителей, стёрла разум у целого отряда боевиков.

— Уровень игры я повышаю! — подвёл итог разговора судья. — Ваша цель остаётся прежней. Необходимо выбить неприятеля из подземелий, до прихода к ним помощи. Мы не раз в прошлом штурмовали подземные города тараканов. Тактика боя в архивах сохранилась. Выделите один из кораблей и отправьте выживших боевиков на обследование. Необходимо разработать защиту от нового ментального воздействия противника. Всю доступную информацию по королевам союзников немедленно отсылать в палату судей. У меня всё.

Тор ди Хок взмахом руки отпустил игроков с аудиенции. Относительно довольные адмиралы резво покинули помещение. Приз за игру достиг заоблачных величин. В помощь наземным силам можно ссадить даже весь десант с кораблей вместе с частью экипажа. Награда за победу предполагается такой, что адмиралам можно сообща купить собственную жилую планету. За это стоит не обращать внимания на возможные потери в бойцах. Оставшиеся в живых получат больше. По примерным прикидкам, даже если в конце операции останется десятая часть персонала, каждый из низко сможет на заработанные деньги построить собственную кормовую ферму. Тогда до конца жизни можно будет забыть о работе и других опасностях.

Глава 6. Внедрение

Впервые я находился в теле представителя другой расы мыслящих. Ощущения оказались непередаваемыми. Поскольку считывание опорного образца произошло сразу после гибели разума, сохранились многие навыки тела. К сожалению, только они, поскольку большая часть знаний испарилась вместе с сознанием. Мозг драков сильно отличался от людского. Мышление и общение сложными образами за время эволюции значительно усложнило его. По примерным подсчётам искина, связей между нейронами на порядок больше. Теперь понятно пренебрежение представителей этой расы к остальным разумным данной вселенной.

Набежавшие боевики есть своих соплеменников, как в фильмах просмотренной ранее базы данных, не стали. Оперативно погрузив живых в наземный транспорт, отправили его на базу. Как я заметил, мертвецов или их части, оставшиеся после меча Шиканы, упаковали в мешки и вывезли в контейнере по воздуху. Это и понятно — живые потерпят, а вот у мёртвых жизненная сила утекает быстро. Как ни странно, желание сожрать собрата не вызвало у меня отвращения. Видно срисованные с мертвеца поля сохранили некоторые пристрастия.

На всякий случай, дал духу задание: контролировать наши поступки, чтобы не превратиться в настоящего драка.

Не ожидал что, в образе скопированного тела сохранились некоторые знания, позволившие смутно понимать речь окружающих, да и искин со своим недоделанным разговорником здорово помогал. Правда, до прихода медиков кольцо искина пришлось слегка переделать. Такие украшения боевики не носили. Прятать виртуального помощника в теневой карман, было бы неразумно — он мне сейчас нужен, поэтому быстро переделал его в узкий браслет, похожий на те, что раньше болтались на руке трупа.

Во время поездки автомобиль здорово тряхнуло, даже несмотря на значительное расстояние от эпицентра взрыва. Если бы не прикрытие силовым щитом, транспорт вполне мог превратиться в аттракцион — кувыркающаяся машина. Взрыв над базой элионцев, транслируемый духом, выглядел весьма эффектно. Километровую спёкшуюся корку земли в месте расположения человеческого поселения можно гарантировать. Судя по сведениям от учеников, люди всё же не пострадали. Город инсектов располагался на гораздо большей глубине. Предупредив магов, что у меня всё нормально — пока не съели, занялся подслушиванием и подсматриванием с привлечением помощников. Дух подключался к различным устройствам, находящимся на телах бойцов и скачивал данные искину. Тот быстренько их обрабатывал и загружал мне в память уже результаты. Некоторые пробелы в устройстве общества драков и их технологиях быстро восполнялись. Не хотелось выглядеть полным кретином при предстоящем исследовании медиками.

Такая операция ждать себя не заставила. Сразу после приезда, раненых доставили в госпиталь. Большинство медицинского оборудования превосходило по характеристикам аппаратуру местного человечества, но было гораздо слабее изделий моей родной вселенной. До устройства реаниматора цивилизация драков пока не дошла.

Предварительный анализ, проведённый медиками, выявил полное отсутствие разума в некоторых телах, подававших признаки жизни. Невнятные ответы на многие вопросы, определили меня в группу сильно пострадавших. Судя по подслушанным разговорам, разобраться что произошло, медики так и не сумели, пока списав последствия на мощную ментальную атаку.

Освободив от амуниции и нарядив в лёгкий комбинезон, меня запихнули в отдельное помещение, больше похожее на узкий ящик с минимумом удобств. Впрочем, меня это вполне устраивало. Разговорный запас из подслушанных переговоров стремительно рос.

Раз в день санитар доставлял пострадавшего к доктору на очередное собеседование. Судя по результатам, медик был доволен быстрым восстановлением речевых возможностей пациента. У других подопечных успехи оказались не такими впечатляющими, если они вообще были. Мало кто из жертв одного из сильнейших заклинаний смерти, действующего на разум, смог придти в себя и кое — что вспомнить. Провалы в памяти зачастую были весьма значительными. Сомневаюсь, что медикам вообще удастся восстановить большинство пациентов, почти превратившихся в растения.

Подслушанные разговоры дали новые ключи к пониманию цивилизации моих теперешних сородичей. Быстрый и сложный мозг представителей этой расы позволил хорошо приспособиться к необычным условиям существования в чужой вселенной. До некоторого момента цивилизация стремительно развивалась, но из — за постоянных внутренних войн почти не расширялась. Тогда руководство и придумало великую игру, чтобы разделить расу на две части: диких и цивилизованных. Самые неуживчивые занялись истреблением друг друга, остальные стали создавать свой мир. Но как раз такое разделение и привело к застою в дальнейшем развитии науки и техники. Необузданные индивиды, ранее составляющие локомотив прогресса, начали тупо истреблять друг друга.

Небольшой толчок развития дала встреча с инсектами. Захватнические войны требовали новых кораблей и мощное обеспечение. Цивилизованным пришлось поднапрячься. Очередное напряжение потребовалось, когда в противниках появились людские корабли, гораздо более мощные. В настоящее время идёт медленное и непрерывное отступление драков с многих захваченных у жуков планет.

Руководство цивилизации пока пошло самым простым путём. Они стали ссылать в игру больше своих соплеменников. Сильно подозреваю, что после потери целого сектора дракам придётся что — то менять в подходе к этому вопросу. Вот только цивилизованные очень не хотят видеть в своих рядах задир. Мало кто хочет быть поглощённым в обычной драке, а такие случаи среди неадекватов весьма часты.

Искин предполагал, что мы попали сюда вовремя. Предстоит уже назревшая перестройка общества. Надо направить её в нужную сторону.


Центр управления судейского крейсера драков

Арбитр заинтересовался результатами схватки королевы союзников тараканов с наземным отрядом боевиков. Последствия этого столкновения вполне могли повлиять на изменения правил игры. Дав врачам разобраться с пострадавшими, он вызвал на связь главного медика.

— Выводы очень неоднозначные, — неуверенно глядя из экрана на судью, проворчал медик. — С такими последствиями ментального воздействия мы не встречались. У меня на корабле не исследовательская лаборатория и мало необходимого оборудования.

— Хотя бы предварительное заключение я могу услышать? — не стал раздражаться арбитр. Тор ди Хок вполне понимал состояние врача. Такой персонал не часто удостаивался личного разговора с судьёй игры.

— Боюсь, у нас появилась большая проблема, — замялся врач, пытаясь как — то подготовить информацию для несведущего в медицине собеседника. — Не могу пока сказать точно, но большую часть выживших бойцов привести в нормальное состояние не получится. Сейчас они больше похожи на растения. Из восьми десятков пострадавших пятерых мы вытащим. Ещё двое, находившихся поблизости от королевы врагов, имеют некоторые перспективы, поскольку восстановление памяти идёт быстрыми темпами.

— Что вы можете сказать о самом воздействии противника? — поинтересовался арбитр, отгоняя самые скверные предчувствия.

— Ничем не могу вас порадовать, — мрачно посмотрел на собеседника медик. — Судя по широкому спектру ментального удара, противник не применял какие — то усилители, использовались лишь возможности самого источника. Королева тараканов с такой поразительной мобильностью, участвуя в локальных схватках, может представлять для нас большую опасность. Защитные экраны не рассчитаны на воздействие в такой широкой полосе. Будь аналогичный враг рядом с корпусом даже вашего корабля, внутри бы остались ничего не соображающие идиоты, а не экипаж. Советую опасаться высадки десанта даже малой группы, если в её составе будет находиться ментальный источник такой мощности.

— Судя по данным предыдущих боёв у противника их точно несколько, — задумчиво уставился на собеседника судья.

Через некоторое время он обратил внимание на работающий экран связи и мнущегося медика.

— Что — то хотел добавить?

— Даже не знаю, как сказать, — неуверенно пробормотал тот. — Коэффициент агрессии у бойцов, попавших под удар, понизился.

— Ну это и понятно! Растению агрессия не нужна, — кивнул арбитр.

— Это не всё, — покачал головой врач. — У выздоравливающих коэффициент так и не восстанавливается. Кроме того, у них образовался запредельный индекс совместимости. Я провёл некоторые эксперимента. Без подпитки силой они могут обходиться весьма продолжительное время.

— Не понял, — удивился судья. Теперь он окончательно определил причину неуверенных ответов врача. Индекс совместимости показывал, как долго может существовать драк без поглощения живой силы. — Насколько продолжительное?

— У меня слабые возможности, — вздохнул медик. — Я лишь заменил обычные питательные брикеты просроченными. Больные не почувствовали разницы. Реакции отторжения не последовало.

— Вы понимаете, что сейчас сообщили? — упёр тяжёлый испытывающий взгляд в собеседника арбитр.

— Понимаю, — вздохнул врач, но глаза не отвёл. — Воздействие было не только ментальным. Я даже затрудняюсь сказать, что это такое, но оно изменило структуру силовой оболочки бойцов и сделало их более совместимыми с окружающей средой.

— Данные срочно засекретить! — рявкнул арбитр, лихорадочно планируя свои последующие действия. — Ваш корабль переходит в прямое подчинение палаты судей. Готовьтесь к срочному отлёту. Здесь игру продолжит мой заместитель. Выполнять!

Экран мигнул и отключился. Медик вполне представлял, что такое прямое управление палатой. Это вполне могло принести ему невероятную славу и возможности, но так же просто отправить в небытие.

Тор ди Хок, посовещавшись с кристалломозгом, вызвал по срочной связи адмиралов игровых кланов. Уперев бесстрастный взгляд в собеседников на экране, он отчеканил:

— Игра переводится на следующий уровень. По моему разрешению вы вправе присоединять к себе другие игровые кланы. В настоящей ситуации требуется консультация других судей в палате. Я забираю медицинский корабль и улетаю. Мой заместитель будет базироваться на флагмане пятой эскадры. За живую королеву союзников тараканов объявляю приз в размере суммы текущего значения тотализатора. За преднамеренное убийство королевы обещаю полное поражение всем участвующим игровым кланам вплоть до последнего члена экипажа.

Арбитр отключил связь, вполне понимая, что сообщение вызовет кучу вопросов, на которые он отвечать не хотел.

Адмиралы ещё долго обсуждали между собой странное решение арбитра. Сошлись на том, что странная королева противника чем — то заинтересовала палату. Оно и понятно — королеву роя, способную сражаться в первых порядках на поле боя, никогда не встречали. Непонятно, почему судья увёл с собой медицинский корабль. Связь с судном прекратилась сразу после сообщения арбитра. Несмотря на то, что оно принадлежало первой эскадре, член палаты судей имел право использовать его по своему усмотрению. Тем более, компенсация первому адмиралу на его счёт не заставила себя ждать. Игроков ещё больше порадовал возросший статус игры. Их имена уже вполне могут оказаться в исторических хрониках. Редко какие игры дорастали до уровня, когда появлялась возможность объединять игровые кланы. А уж приз за королеву бил все рекорды. Хорошо хоть последствия при её случайной смерти не наступали. Поражение в правах было страшной карой. Даже род, воспитавший нарушителя, мог серьёзно пострадать. Драки, попавшие под предупреждение о поражении прав, предпочитали заранее расправляться с возможными нарушителями запрета, чтобы потом не испытывать на себе всю мощь воздействия палаты судей. Но даже это порадовало адмиралов. Дисциплина у подчинённых улучшится, и количество неизбежных драк со смертельным исходом между бойцами поуменьшится.

Из изолятора меня не выпускали, как и других пациентов. Учитывая возросшее количество обследований в течение дня, стало понятно, что удар Шиканы озадачил медиков. Скорее всего, из — за этого и намечался отлёт вспомогательного судна, о чём сообщил дух. Придётся ещё некоторое время терпеть медицинские процедуры, пока врачи не посчитают, что пациенты полностью здоровы. Сильно сомневаюсь, что им удастся вылечить всех. Разум покинул многие тела, попавшие под раздачу, и вряд ли вернётся. Мне даже симулировать разрушение сознания не приходилось. Пробелы в простейших бытовых мелочах были налицо, что уж говорить о специальных знаниях. Несмотря на непрерывно пополняющуюся картину мира драков, для меня многое пока оставалось тайной. В данном случае моё состояние мало чем отличалось от состояния ребёнка. Внедрение проходило вполне успешно. Никто не подозревал, что под оболочкой молодого драка находится разведчик чужой цивилизации.

Поскольку мыслесвязь через кольца магов не будет работать на большом расстоянии, пришлось дать команду ученикам рассказать Эйне правду о пропаже необычного пирата. Информация о возможностях метаморфа в очередной раз потрясла командора, но клятва всё равно не даст утечь сведениям дальше. К тому же искин передал данные по намечаемых операциям драков на планете, которые выкачал из корабельных электронных мозгов.

Одиночный переход корабля длился гораздо дольше, чем прыжки судов элионцев. Драки не имели ограничений в дальности из — за особенностей двигателей, поскольку те сами прогрызали тоннель в подпространстве, но тратили на это уйму энергии. Технология перехода напоминала известную мне в родной вселенной. Так что дальность ограничивалась лишь необходимым запасом топлива. Таким образом, пути драков привязывались к станциям снабжения и заправки. Единой подпространственной системы связи цивилизация не имела. Дальнее сообщение осуществлялась с помощью специальных почтовых модулей — маленьких автоматических кораблей, совершающих прыжки по заданным точкам.

Конечной точкой маршрута оказалась огромная космическая станция. Вместе с госпиталем из подпространства вывалился и непонятный суперкрейсер, ранее болтавшийся рядом с флотом драков. Задавать вопросы было некому, а данных о спутнике в памяти компьютеров медицинского судна не было.

Пациентов вместе с врачами системными ботами спустили на планету. Опять начались обследования на более мощном оборудовании. Я попал в категорию выздоравливающих. Теперь нас расселили в палатах по двое. У соседа показатели сознания выглядели гораздо лучше, чем у меня. Драк быстро восстанавливал утерянную память. Мне было труднее, но здесь помогло разрешение использовать информационную сеть планеты. В палате имелся терминал доступа.

Планета принадлежала одному из центральных кланов. Судья игры, который сопровождал медиков на суперкрейсере, принадлежал этому клану. Духу, наконец, удалось выяснить, чем пострадавшие так заинтересовали арбитра. Оказалось, что заклинание Шиканы сильно повредило полевые оболочки драков и снесло природные настройки тел на родную вселенную. От заклинаний смерти можно ожидать и не таких фокусов. Душа не может существовать без связи с окружающим миром, поэтому произошло автоматическое подключение к существующим каналам мироздания. Благодаря этому и появилась возможность выздоровления некоторых не очень сильно пострадавших пациентов. Стало вполне понятным удивление медиков, когда больные перестали требовать постоянной подпидки силой жизни. Шикана неожиданно сделала почти то же самое, что сделали маги, помогая устроиться вампирам в моей родной вселенной — увеличила их совместимость с окружающим миром.


Разговор в резиденции клана Хок

Управляющий кланом с интересом слушал доклад начальник исследовательского центра, постоянно переглядываясь с главным судьёй игры Тор ди Хоком. Родственник привёз неожиданные сведения и подарки, сулящие грандиозные выгоды клану.

— Таким образом, подтверждаются предварительные выводы медиков госпиталя по выздоровлению пациентов, — продолжал доклад врач. — Чужеродное воздействие в некоторых случаях привело к благоприятным последствиям. К сожалению, процент восстановивших сознание пациентов слишком низок. Полностью вылечились лишь пятеро бойцов. Ещё двое — практически потеряли память, но быстро обучаются, и через некоторое время нам удастся вернуть их в общество.

— Игроки попали под боевой удар необычной королевы, — добавил судья, когда медик замолк. — Наверняка она может проводить и слабые манипуляции с разумом, изменяющие коэффициенты жизненных полей. Я объявил отдельный приз за захват королевы живой. Судя по предварительному анализу, в отличие от тараканов, она может существовать сама по себе, без окружающей обслуги. Об этом говорит её прямое участие в военных действиях.

Управляющий обвёл задумчивым взглядом собеседников.

— Предполагаю вмешательство в игру на стороне тараканов представителей ещё одной цивилизации. Вы ведь говорили, что противник стал сражаться значительно лучше. Мы и так имели преимущества перед союзниками тараканов только на коротком расстоянии в прямых столкновениях. Промежуточные потери в игре говорят не в нашу пользу. Чужаки предоставили противнику более совершенные технологии. Почему они связались с недоразвитыми расами, а не начали переговоры с нами?

Арбитр недовольно щёлкнул зубами:

— Судя по оставшимся записям, королева визуально ничем не отличается женских особей неприятеля, но реально гораздо сильнее. Некоторые кадры позволяют рассмотреть, как наших бойцов сносит с ног от лёгкого удара, я уж не говорю о личном оружие королевы. Развалить пополам боевика в десантной экипировки можно только с помощью промышленного резака. Возможно, раньше на стороне тараканов играли низшие представители этой популяции. Пока мы не заполучим в свои руки королеву, об истинном положении вещей можно только догадки строить.

— Хорошо, что ты воспользовался привилегией судьи и засекретил результаты, — одобрительно проворчал управляющий. — Это задержит распространение непроверенной информации. Одна или несколько королев создали для игроков значительные проблемы. Что будет, если прилетит сотня таких представителей новой цивилизации. Я уж не говорю о тысячах и миллионах.

— У меня нехорошее предчувствие по этому поводу, — буркнул арбитр.

— Давай уж выкладывай, — недовольно дёрнул головой управляющий.

— Чужаки прислали разведку, — выдал своё предположение судья. — Характер недавних столкновений подталкивает к этому выводу. Помощь флота от тараканов в систему так и не пришла. Это слишком нелогично, исходя из тактики предыдущих столкновений. Не королева тараканов руководит операцией против наших сил. Она бы не допустила такого непорядка. К тому же вообще непонятна цель активизации противника на игровой планете. Невозможно захватить слабыми силами поверхность, используя единственную станцию и ограниченный контингент бойцов на наземном плацдарме. Противник явно рассчитывает на мощную поддержку, но чужого флота вблизи разведка так и не обнаружила. С большими потерями игроки загнали неприятеля под землю, но по результатам анализа кристалломозга этот ход врагом просчитан заранее. У меня создаётся впечатление, что нас заманивают на планету, чтобы потом быстро прихлопнуть почти все силы игрового сектора в одном месте. К тому же статистика попаданий при космической дуэли сильно не в нашу пользу. Расчёты кристалломозга показывают, что у противника электронный мозг на порядок мощнее даже самого совершенного помощника на моём корабле. Слишком много тайн неожиданно скопилась в пограничной системе. Не к добру это! Нас исследуют, как мы не так давно исследовали тараканов, а потом их союзников. А те уже показали свою прыть, постепенно отобрав несколько пограничных систем.

— Предупреди о положении в этом игровом секторе других судей, — задумался управляющий. — Если новая раса похожа на наших агрессивных сородичей, может случиться большая война. Разведку обычно направляют, чтобы оценить силы противника. Не хотелось бы воевать во внутренних территориях кланов. Тараканы могут быстро восстановить свою численность, а мы такой возможности не имеем. Нам нужно поддерживать игру для сохранения равновесия в обществе, а не участвовать в глобальной бойне. Выздоровевших пока надо спрятать от посторонних глаз. Поскольку у них упал коэффициент агрессивности, а индекс совместимости наоборот повысился, раскидаем их по фермам, якобы с целью восстановления. Пусть за ними понаблюдают хозяева ферм. Надо проконтролировать, останутся ли устойчивыми приобретённые показатели.

— Я сам хотел рекомендовать такие действия, — кивнул медик. — Сильное воздействие кормовых лиан сразу покажет устойчивость приобретённых факторов. Другими словами, посмотрим, как пациенты кинутся поглощать дармовую силу жизни и не спровоцирует ли окружение возвращение пациентов к прежним показателям совместимости.

Держали пациентов в изоляции недолго. Уже через несколько дней нас по одному погрузили на летающий транспорт и развезли в разные стороны. Дух добрался до управляющего компьютера и выяснил, куда меня везут. Конечной точкой являлась кормовая ферма.

Из информационной сети по этой теме я узнал много интересного. Поскольку у расы наблюдались сложности с питанием в данной вселенной, учёные придумали подходящий выход. Жизненную силу найти в мире достаточно просто, а вот хранить её в удобном виде и перевозить на дальние расстояния — большая проблема. Для выживания дракам нужна именно живая пища. Постоянная охота — не лучший способ существования цивилизации. Животные фермы могут обеспечить пропитание лишь для оседлого жителя, находящегося вблизи этих ферм. Везти живность на большие расстояния — не самое лучшее решение. В качестве контейнеров для хранения жизненной силы драки выбрали модифицированные хищные лианы. Это промежуточный тип жизни между растениями и животными, обладающий преимуществами тех и других. Поскольку лианы питались живыми существами, то обладали достаточным вместилищем для жизненной силы. Если наступали неблагоприятные условия, они впадали в спячку, становясь аккумулятором жизненной энергии. Именно это позволяло транспортировать их на любые расстояния.

На взлётной площадке меня встречал старый драк.

— Давненько к нам не заглядывали настолько молодые кадры, — добродушно проворчал он, разглядывая меня.

Насколько мне удалось выяснить из сети, выращивание лиан — не простое занятие. Требовались работники с низкими коэффициентами поглощения энергии, иначе они негативно влияли на рост этих своеобразных растений. Такими параметрами обладало мизерное количество представителей расы. Проблема работников решалась использованием очень старых жителей, требуемые коэффициенты которых падали к концу жизни естественным образом.

— Лечение требует спокойствия и умиротворённости в окружающей обстановке, — усмехнулся я. Эмоции на лицах у драков практически не отражались, но это не мешало их при желании выражать в обмене сложными словесными образами.

— Впервые слышу, чтобы игровик жаждал умиротворённости, — показал веселье хозяин фермы.

Дух уже пробрался в его мобильный компьютер, болтавшийся на руке встречающего. Это оборудование тоже имело своеобразный вид. Именно браслеты на запястье любого драка содержали в себе необходимые для жизни устройства, начиная от сертификата об окончании каких либо курсов и заканчивая личным компьютером или ключом доступа к счету в банке. Такие браслеты вполне могли быть и просто необычным украшением. Именно такой безделушкой сейчас выглядел искин древних, болтавшийся рядом с идентификатором и кошельком игрока. Другие признаки знаний у меня забрали в больнице, поскольку после проверки выяснилось, что знания по этим разделам у пациента пока не восстановились.

Хозяин фермы вызвал перед собой из браслета виртуальный плазменный экран и пробежался глазами по выданной информации, которую получил из моего идентификатора.

— Теперь понятно, о чём умолчали мои знакомые, присылая тебя сюда, — озадаченно пробормотал драк. Чесать затылок здесь не принято, но этот жест вполне заменялся выразительным щёлканьем зубастой пасти.

Старик был не так прост, как старался выглядеть. Да и внушительный набор тончайших браслетов на запястье намекал на хороший интеллект. Значения многих из них я не знал, но высшие степи в биологии и медицине там присутствовали. На такие индикаторы знаний в госпитале и исследовательском центре я насмотрелся. Аура собеседника тоже выглядела внушительно, хотя даже намёков на магические возможности не наблюдалось.

— Если не секрет, в чём будут заключаться мои обязанности, — поинтересовался я, позвенев своим скромным набором браслетов, и добавил: — Как видите, я сейчас несколько не в форме.

— Поставлю тебя на кормёжку, — оторвав задумчивый взгляд от экрана, взглянул на меня хозяин фермы. — Там как раз подойдут твои параметры, а особых знаний не требуется.

— Хотелось бы и знаниями озадачиться, — усмехнулся я. — К сожалению, память так и не хочет восстанавливаться. Не чувствую себя самим собой. Как будто прежний Крун ду Юн затерялся где — то вдали.

— Меня зовут Тип ди Хок и это моя ферма, — погасив экран, отозвался старый драк. — В качестве оплаты за работу я открою тебе доступ к биологическим обучающим курсам. Еда, как ты, наверное, уже догадался, у нас здесь бесплатная.

— Я смотрю у вас и по медицине степень высокая, — кивнул я на браслеты собеседника.

Старик озадаченно клацнул зубами.

— Ты думаешь настолько много зарабатывать, на простейшей работе, чтобы хватило на серьёзное обучение?

Учёба у драков стоила дорого. Никаких хороших, но бесплатных обучающих курсов в сети я не нашёл, а существующие обзорные уроки меня никак не устраивали. В качестве денег эта раса использовала электронный эквивалент жизненной силы. Фактически, ферма по разведению живых лиан соответствовала банку в людской империи.

— На фермах куча вакансий именно на кормёжке, значит не так просто найти подходящий персонал. Пока летели сюда, у меня хватило времени ознакомиться с ситуацией, — удивил я собеседника.

Старик никак не ожидал от потерявшего память пациента такого отношения к подготовке к работе на новом месте.

Ничего не ответив, он опять включил экран и впился взглядом в цифры.

— Недоумки, — вновь погасив экран, эмоционально ругнулся старик. — Интеллект у раненого боевика они проверить не удосужились.

(Искин: — Расшифровал данные с экрана. Это результаты исследования твоих индексов. Над меткой интеллектуальности стоят показатели, снятые при поступлении в игровой клан. Тело нам досталось не слишком продвинутое. Низший уровень интеллекта и запредельная агрессивность. Поэтому парень и мог рассчитывать лишь на место в наземном отряде.

Рейн: — Думаю, не стоит скрывать повышение разумности. Тогда наши действия не будут выглядеть слишком вызывающе.)

— Если не возражаешь, я проведу некоторые тесты, — посмотрел на меня драк. — От их результатов будет зависеть твоя оплата. Тогда и поговорим об обучении.

Старик повёл меня в сторону низких строений, расположенных недалеко от взлётной площадки. Это и оказался один из ближайших производственных комплексов. Здесь же находился и центр управления фермой. Дух осмотрелся, взлетев повыше. Помещения фермы, больше похожие на огромные оранжереи со стеклянными крышами, рядами скрывались за горизонтом. Недолго думая, старик усадил меня за компьютер и включил тестовую программу. Пришлось схитрить в результатах. Искин с помощью духа подглядывал ответы в памяти машины. Я же правильно отвечал только на те вопросы, которые не требовали особого знания цивилизации. Усреднённые результаты тестов показали даже меньшее значение, чем тело имело до вступления в игру.

— Вот оно что, — проворчал старик, внимательно читая расшифровку. — Медики тебя пожалели и поставили в карточку старые данные, а вот рассмотреть отдельные показатели не удосужились. Всё равно, поставлю тебя пока в отдельную экспериментальную оранжерею. Если справишься с кормёжкой, поговорим ещё.

Мне оставалось только согласиться.

Старик вызвал наземный автоматический транспорт и сам отвёз меня километров за двадцать к отдельно стоящему корпусу. Высадив у дверей, он провёл короткий инструктаж:

— Жильё прямо в помещении. Жрать можешь, сколько влезет. Параметры выходной массы, которую ты должен обеспечивать ежедневно, есть в компьютере. Инструкция там же. Ключ доступа я скопировал на твой личный идентификатор. Будут вопросы — обращайся только ко мне. Разрешение на связь я тебе установил. Дополнительно могу сказать, что лианы экспериментальные, слишком агрессивные для промышленного использования, но и как накопители силы почти в три раза мощнее обычных.

Внимательно посмотрев на меня и не дождавшись вопросов, драк развернул машину и укатил. Я бы поинтересовался о многом, но парень без памяти вряд ли мог что — то сообразить, не ознакомившись с местом работы.

День был в разгаре, так что самое время начать работу. Первое, что здорово озадачило — компьютер оказался из последних серий и гораздо мощнее встречавшихся в оранжереях, которые мы со стариком только что проезжали. Любопытный дух с интересом обследовал окрестности, не брезгуя взломом доступных баз данных. Искин только довольно хрюкал, переваривая ворованную информацию. Старый драк не обманул. Лианы на самом деле оказались необычными. Он только не сообщил, что последнего кормильца подопечные схрумкали с превеликим удовольствием. Судя по данным из базы, новый вид недавно привезли на ферму знакомые старика, выезжающие на охоту в дикие уголки планеты. У них тоже были проблемы при встрече с зарослями растительных хищников. Дух логично предположил, что без потерь среди путешественников не обошлось.

В обычном состоянии лианы выглядели как бамбуковый лес на родине старшей матери. Толщина некоторых растений достигала пяти — шести сантиметров и высота стеблей превышала пять метров. На самом деле это были почти живые многосуставные руки, хватающие любую живность, оказавшуюся поблизости. Сложностей по выращиванию псевдоживотных растений обнаружилось много.

Предыдущий кормилец подошёл слишком близко к кусту. Даже скафандр с повышенными рёбрами жёсткости не спас недотёпу. Каркас был рассчитан с запасом для обычных лиан, а эти оказались гораздо сильнее. Сам процесс кормёжки заключался в доставке по рядам растений на специальной тележке клеток с животными. Те походили на больших крыс и являлись идеальным кормом. Автоматизировать процессы работы с лианами было затруднительно, поэтому требовался наблюдающий. Уборка заключалась в обрезке выросших до заданной величины окончаний щупалец, накопивших определённый запас жизненной силы. Но сами растения не горели желанием расставаться с некоторой частью собственной плоти, так что уборка больше походила на прорубание путешественника сквозь нападающие на него заросли. Из информации о должностных обязанностях всплыло ещё многой мелочовки по особенностям производства питания из лиан.

Быстро усвоив инструкции и загрузив в клетки живность, поехал раздавать корм подопечным. Цвет многих стеблей уже показывал недостаток питания, а наиболее сильные наоборот сигнализировали о переедании. Это как раз и был недостаток автоматического кормления, сильно повышавшего стоимость выходной продукции и понижавшего её качество.

Неожиданные нападения перекормленных побегов бамбука — переростка мне быстро надоели. Я выпустил из тела часть ауры вампира, соответствующую моему исходному энергетическому полю. О-о, как лианы прыснули по сторонам, неожиданно почувствовав в укрытом бронёй корме гораздо более сильного хищника. Работа пошла гораздо веселее. Не пришлось продираться на кормовой тележке между рядами пытающихся тебя сожрать зарослей. Теперь отростки лиан ловили лишь крыс, убегающих из открытых клеток.

День прошёл весьма продуктивно. Подкрепился я нестандартными обрезками тех же лиан, не прошедшими по размерам для автоматической линии упаковки выходной продукции. По выводам искина, над созданием такой живой растительности в своё время основательно поработали очень знающие генетики. Питательная совместимость с организмом была на высоком уровне, а если ещё учесть и приличный запас накопленной в отростках жизненной силы, то это было идеальной едой для данных тел.

Учитывая, что обрезков, которые потом шли на кормёжку тех же крыс, оставалось много, заправился жизненной силой я основательно. Спать не хотелось, поэтому занялся изучением местной биологии, по каналу, открытому мне хозяином фермы. Такой познавательный процесс где — то в середине ночи прервал дух.

(Шеф: — По — моему у нас незваные посетители. Искин сообщил, что система наблюдения удалённо переключена на архивные записи. Я наблюдаю приближение большого транспортного средства со стороны защитной зоны безопасности. Похоже, там тоже образован неучтённый проход.

Рейн: — Я даже не знал, что здесь существует такая зона.

Дух: — Компьютер этой оранжереи её и не контролирует, но кое — какие камеры наблюдения и датчики в окрестностях помещения я осмотрел днём. Сейчас их режимы работы изменились.

Рейн: — Сдаётся мне, прежний кормилец не зря напросился в отдалённую теплицу.

Дух: — Жизненная сила — это местные деньги, а учёт выходной продукции от экспериментальных лиан ведётся приблизительно.

Рейн: — Ха — ха, думаешь, такое дело по силам простому кормильцу? Сомневаюсь, что ему хватило бы мозгов, чтобы взломать систему безопасности, раз так бездарно сам стал кормом.

Дух: — Ты же не можешь отрицать, что в любой цивилизации найдутся особи, желающие разбогатеть по — быстрому?

Рейн: — Ну что же пойдём встречать гостей.)

Дух не ошибся. Внушительный грузовик на антигравитационной подушке, скользя тихо над землёй, подкатил к дверям моей теплицы. Входной код гости имели, так что грузовые ворота гостеприимно перед ними распахнулись. Похоже, посетители даже не подозревали о присутствии нового кормильца. Тройка драков принялась споро перегружать упакованные брикеты с лианами в кузов своего транспорта.

— Так — так, кто это тут пытается уменьшить мою зарплату? — проворчал я, появляясь из внутреннего прохода перед ошеломлёнными ворами.

— Ты … ай…. чтоб тебя…, — заорал один из них, уронив на ногу внушительный контейнер с продукцией.

Повезло, что лианы имеют большой объём, но незначительный вес.

— Глуши его! — заорал сосед, бросаясь на меня.

Едва успел увернуться от его увесистого кулака. Попытка применить к противнику простенькое заклинание воздушного кулака, чуть не подвела меня. Мог бы и раньше подумать, что на пришельцев с другой вселенной прямое магическое воздействие стихиями не действует. Поэтому Шикане пришлось орудовать мечом. Против врачей я заклинания не использовал. Аппаратуры, способной засечь какие — нибудь необычные воздействия, в помещениях лечебного центра имелось предостаточно, чтобы предостеречь меня от необдуманных действий. Применять заклинания из раздела жизни или смерти, действующие на любых мыслящих, здесь точно не стоило. Пока не хочу, чтобы у меня обнаружили возможности противников драков. Могут ведь и на молекулы разобрать, чтобы посмотреть, как это работает.

Соперники оружия не имели, так что убивать их смысла не было.

Присев на пол и крутанувшись на одной ноге, подсёк ближайшего противника, уронив того на пол. Столкновение головы с твёрдым покрытием на некоторое время вывело его из игры. Перекатившись, выбросил вперёд ноги, отправив ещё одного набегавшего соперника в полёт в сторону борта машины. Удар спиной о жёсткую поверхность выбил из него дух. Безвольное тело сползло по кузову на землю.

Пришедший в себя громила, недавно уронивший на ногу ящик, с устрашающим рёвом бросился на меня. Лежащий на спине противник показался ему лёгкой добычей. Попытка неприятеля ударить меня по голове, провалилась. В последний момент цели в предполагаемом месте не оказалось. Я лишь чуток подвинулся в сторону. Не имеет значения, в скольких миллиметрах от моей головы просвистела нога противника. Всё равно она прошла мимо. Мгновенно вскочив с пола, отправил слегка потерявшего равновесие гостя в штабель контейнеров с упакованной продукцией. Упавшие сверху ящики погребли под собой нападавшего. Пока тот выбирался из — под завала, добил уже пришедшего в себя первого противника. Показавшийся из кучи коробок громила, получил по голове оказавшимся в моих руках контейнером, и успокоился, потеряв сознание. Наступила тишина.

Обзор места столкновения показал, что, судя по аурам, незваные гости находятся глубоких нокаутах. Кроме этих троих посетителей дух живых поблизости не обнаружил. Сдёрнув с контейнеров несколько упаковочных тросов, я связал незадачливых грабителей. Прежде чем поднимать тревогу, стоило поговорить.

Первым очнулся громила, хотя из всех он получил наиболее сильный удар. Ящик это всё же не рука или нога. Видно черепушка у драка оказалась весьма крепкая.

— Что с Гатой? — первым делом поинтересовался пленник, окинув быстрым взглядом лежащие рядом тела.

То, что особь, пытавшаяся протаранить спиной грузовик, женского пола, я обнаружил, когда пеленал её.

— Будет жить, пока я не скормлю вас лианам, — радостно оскалив внушительные зубы, сообщил я. — Зачем мне лишние проблемы?

— Ты ничего не понимаешь, — угрюмо буркнул пленник. — Откуда ты вообще здесь взялся?

— Хозяин, не далее как сегодня утром, назначил меня кормильцем этого зоопарка, — Продолжая скалиться, любезно сообщил я собеседнику.

— Если скормишь нас лианам, у тебя будут проблемы, — несколько раз вздохнув, сообщил гость.

— Камеры вы отключили, — не переставал я веселиться. — Зачем вас понесло в растительный отсек, вряд ли кто — то поймёт. Может, захотелось посмотреть на живые лианы. Попытки спасти неосторожного друга привели лишь к тому, что экспериментальные растения сожрали вас всех, как и предыдущего кормильца. Я же нашёл неизвестный транспорт лишь утром, и то случайно, когда заглянул на склад готовой продукции, обнаружив открытые ворота.

— Ты не понимаешь, — пробурчал пленник.

— А мне это и не надо. У меня с головой и так не всё в порядке, — уже вполне серьёзно посмотрел я на пленника. — Давай, рассказывая быстро, но подробно, чтобы даже ущербному драку стало всё понятно.

— Не похож ты на ущербного, — подозрительно посмотрел на меня пленник.

Рассказанная собеседником версия оказалась неожиданной, но мне уже хватило знаний ауры драков, чтобы понять, что лжи в монологе пленника не так уж и много.

Глава 7. Подготовка

— Меня зовут Такин ди Леер — со вздохом начал рассказ драк. — Девушка — Гата ди Хок — дочь хозяина фермы. Мы с ней любим друг друга, а её отец не даёт согласие на создание семьи. Считает меня бедняком. Не моя вина, что родственники не сохранили состояние и разорилась. Я хороший медик и в силах обеспечить жене достойное существование. К сожалению, Тип ди Хок придерживается другого мнения. Простой врач не подходит в мужья для дочери. Для исправления положения Гата посоветовала мне открыть собственную ферму, но нужны деньги, а баллы жизни в пыли не растут.

Я договорился со знакомым Симом эн Тисом, работающим в больничном морге, что за определённый процент он будет снабжать меня телами драков и другой погибшей живности, оставшимися без жизненной силы. Этот никому не нужный биоматериал обычно сжигается в специальных печах. Доход у Сима не такой уж большой, а семью кормить надо. Отец с трудом выбрался из бедности и оплатил сыну учёбу. Долги нужно возвращать, а в семье ещё три младших сестры.

Гата сговорилась с прежним служащим оранжереи, чтобы тот подкармливал дикие лианы трупами и получал небольшой процент с возможной прибыли. В отличие от культурных растений дикие способны питаться падалью, и создавать собственную жизненную силу. Точно учитывать ненормируемый выход продукции трудно. За счёт лишнего питания получался сверхдоход, который мы и делили между собой.

Возможно, прежний работник что — то не учёл в обычной деятельности. Большие туши мёртвых животных и драков — это не маленькие крысы. Хищные растения не упустили шанса и затащили в заросли всё, до чего дотянулись. Сегодня мы приехали для того, чтобы забрать последнюю неучтённую продукцию. Так что воровством это назвать нельзя. Если считать официально — это личное исследование дочери хозяина фермы. А нам она платит за услуги. Если бы Гата знала, что в оранжерее появился новый сотрудник, она бы договорилась заранее.

Отблески в аурах других очнувшихся пленников подтверждали рассказ Такина. Деньги меня особо не интересовали, но глупо упускать способ их заработать. К тому же у воришек имелась ещё одна полезная для меня возможность — легализация помощников, точнее, помощниц, вместо погибших драков. Я сейчас нахожусь под плотным контролем и ещё буду ограничен в действиях какое-то время. Но никто не мешает вытащить через теневой карман Лиэну. Судя по доступным для меня эмоциям жены, ей надоело заниматься управлением и хочется развеяться. Вместо одинокой погибшей девушки она спокойно легализуется в обществе драков. Наверняка в больницах имели место случаи чудесного воскрешения, нужно лишь правильно подобрать труп.

Пленник с ожиданием и надеждой смотрел в лицо. По его мнению, простой сотрудник фермы клюнет на безопасную возможность подзаработать.

— Видишь ли, друг Такин, после ранения я стал в самом деле ненормальным драком, — усмехнулся я.

По ауре пленников побежали цвета разочарования.

Я продолжил:

— Но предложение приму, с некоторыми условиями.

Такая же волна облегчения накрыла ауры воришек.

— Что за условия? — со вздохом поинтересовался Такин.

Стоило кое — что пояснить собеседникам:

— Раньше я был недалёким игроком с ограниченным кругозором, но попутешествовал по галактике. Видел много интересного, но не понимал, что у меня перед глазами. Точнее, не соображал, как это использовать. Серьёзное ранение повлияло на меня и открыло кое — какие резервы сознания. Сейчас я даже думаю по другому и жить по — старому не собираюсь. У меня грандиозные планы, поэтому требуются средства и помощники. Жалкие кусочки с других ферм меня не устраивают. Здесь я надолго не хочу задерживаться. Как только врачи посчитают, что я полностью восстановился, открою собственное дело. И вы мне и поспособствуете. За это я помогу создать собственную ферму, да такую, что всякие Типы ди Хоки будут в очередь выстраиваться, чтобы попасть к вам на приём. Поэтому у меня единственное условие: вы все даёте клятву не рассказывать о моих секретах, тогда мы начинаем плодотворно сотрудничать.

— Всего лишь обещание сохранения тайны? — удивился Такин.

— На родовом тотеме, — подтвердил я. Практика клятв у драков существовала. Символ рода мог использоваться как залог правдивости. В случае нарушения обещания клан обманщика становился заклятым врагом с соответствующими последствиями.

— У нас есть выбор? — посмотрел мне в глаза пленник.

— Конечно, — съехидничал я, — клятва или лианы. Я вам рассказал слишком много.

— Что — то плотоядные растения меня не устраивают, — повеселел собеседник.

Пообещал я достаточно, а требовал лишь сохранение тайны. Драк подумал, что если у нас ничего не получится, он ничего не потеряет. Да и рассказывать о не совсем законном случае добыче денег на ферме будущего тестя, он никому не собирался. Такин взглянул на связанных подельников и, увидев их одобрительные взгляды, согласился с таким простым условием.

Рты остальным пленникам я заткнул, и в беседе они не принимали участия. На всякий случай брал клятву у воришек по одному, чтобы не создавать у пленников ненужных иллюзий. Артефакт метаморфов вызывал как бы с помощью виртуального проектора из собственного компа. Вид призрачной чаши в виде тотема рода драков удивил, но не насторожил. Семей в различных кланах большое количество и тотемов имелось множество.

Помог загрузить контейнерами транспорт воришек. Они и так из — за стычки выбились из графика. Дочери хозяина требовалось вернуть систему наблюдения за фермой в прежнее состояние до смены операторов. Тест, проводимый в это время, выявит постороннее вмешательство в программу.

Дух проанализировал данные компьютера оранжереи. Факт перепроизводства конечной продукции из — за лишней подкормки имелся. Так что любая проверка не выявит криминала, если я подчищу результаты работы так же, как это делал прежний кормилец. С новым знакомым договорились о встрече в более удобной обстановке в небольшом городке неподалёку от фермы, и незваные гости покинули охраняемую территорию.

Поскольку хозяйство Типа ди Хока находилось в нежилой местности, базовую охрану несли электронные сторожа. Не будь у дочери владельца соответствующего доступа, афера воришек была обречена на провал. Насколько я понял после кропотливого анализа работы охранной системы, всё, что относилось к семье владельца, ни в каких базах не регистрировалось. Поскольку дух скопировал из компа девушки все пароли, то при желании я мог исчезнуть из поля зрения системы безопасности.

Пока имелось свободное время, я приступил к подробному изучению лиан. Дальнейшие планы зависели от этих результатов. Несмотря на то что псевдорастения когда — то давно выведены искусственно, они способны приспосабливаться к широкому спектру внешних условий и не обладали даже зачатками примитивного разума. Для существования хватало обычных инстинктов. Основная цель — жрать и накапливать жизненную силу. Дикие лианы отличались от фермерских излишней мощью и агрессивностью. Хотя как накопители энергии они гораздо лучше обычных, но и питания для себя требовали больше. Для моих будущих целей они отлично подходили.

К концу дня с проверкой прикатил хозяин. Пройдясь по оранжерее и обнаружив образцовый порядок, он окончательно утвердил меня на должность сотрудника. Я получил собственный пропуск и разрешение покидать охраняемую территорию. Между утренней и вечерней кормёжками я абсолютно свободен. Вывозить продукцию запрещалось. Датчики на проходах обнаружат кражу по присутствию жизненной силы. По отдельному разрешению питаться на месте я мог без ограничений.

Предполагаю, это сделано специально, чтобы медики при очередном обследовании контролировали поглощение силы бывшим пациентом для определения устойчивость изменившихся коэффициентов и индексов.

Несколько дней я работал и учился, используя предоставленный доступ в сеть. Денежной единицей цивилизации драков были баллы силы, эквивалентные запасу жизненной силы. Кормовые лианы с ферм обменивались как раз на баллы. Псевдорастения с некоторыми ограничениями можно выращивать и в домашних условиях — это всё же хищник, но особого смысла в этом не было. Живое питание для них обойдётся дороже результата. Лианы хороши, когда вблизи нет живности для еды драков, то есть за пределами обитаемых миров.

Небольшие деньги на счёте Крун ду Юна, которым я теперь представляюсь, имелись. К ним ежедневно добавлялась определённая сумма за труд на ферме. В общем, за непыльную работёнку я получал чуть больше, чем бывший игрок, участвуя в военных действиях. Насколько удалось выяснить, драков с подходящими природными данными в популяции имелось небольшое количество, а владельцы ферм старались экономить даже на мелочах: на охране, на сотрудниках. Содержание лиан — недешёвое удовольствие.

Пришло время встречи со знакомыми. Добраться до городка можно лишь на транспорте фермы. Чужие машины без особого разрешения на территорию не допускались. Самому пересекать пределы охранной зоны запрещалось, а пешком добираться до проходной мне далеко. За поездку до населённого пункта с меня содрали дневной заработок. Каждый день для работника так ездить накладно.

В маленькой столовой возле городской больницы меня ожидал Такин. Набор блюд в заведении оказался большим, но почти все они готовились из отходов фермерских хозяйств, расположенных неподалёку. Некондиционный товар надо пристраивать. Живая еда в виде крыс в заведении тоже присутствовала, но лианы вкуснее, питательнее и запас жизни имели гораздо больший. Хотя за соседним столом сидели драки, трескавшие именно животных. Судя по обтрёпанному виду, денег на качественную еду у них не хватало.

— Ты опоздал, — сообщил Такин, с неудовольствием поглядывая на меня.

— Я же ненормальный, — выражая безразличие, я добавил:

— Не знал, что для выезда с территории нужно заранее оповещать охрану. Долго оформлял пропуск, вот и задержался.

— Ладно, не столь важно, — собеседник успокоился. — Что будем делать? Ты что — то говорил о планах?

— Воровать не будем, — удивил я драка. — Рано или поздно вашу шайку поймали бы. Возможно, ты бы и отделался штрафом, но о Гате пришлось бы забыть. Ей папаша вора в семье не потерпит. Уж не говорю о последствиях для девушки. Советую, напрямую обратиться к отцу Гаты и предложить кормёжку псевдорастений за счёт сжигаемых больницей биоресурсов. Для диких лиан пища вполне съедобная. Дохода лично у тебя не будет, но прибавится авторитета в глазах будущего родственника. Тип ди Хок деньги считать умеет. Других детей кроме дочери, насколько я знаю, у хозяина нет. Поэтому фермер рассчитывает, что помогать и продолжать семейное дело будет она.

— Гата не против, но хочет работать вместе со мной, — встрял Такин.

— На этом и сыграем, — снисходительно сообщил я. — Предложи ему исследование по изменению диких лиан. Они долго подвергались мутациям в открытой экосистеме, поэтому обладают значительной изменчивостью и способностью подстраиваться под внешние условия. Пусть девушка займётся этим делом. Увидишь, старик заинтересуется. У вас появится возможность открыто встречаться, а не прятаться по закоулкам.

— Без сопровождения и наблюдения он дочь не оставит, — задумчиво проворчал собеседник.

— Некоторое время придётся потерпеть, — фыркнул я. — Если появятся результаты, то и отношение к тебе изменится. А уж успех я вам обеспечу.

— Ты в этом уверен? — с надеждой посмотрел на меня драк. Ему хотелось верить в предложенную перспективу.

— В любом случае ты ничего не теряешь. Папаша гораздо лучше оценит твою предприимчивость, чем способность воровать ресурсы, — жизнерадостно сообщил я. — Если будет упираться, а мне кажется, он сделает это просто для вида, предложи финансировать исследовательские работы за свой счёт. Что — то же вы с девушкой награбили!

— Мало средств, — вздохнул драк, пытаясь, в уме прикинуть расходы. — Больше чем на треть года денег не хватит. Нужно официально арендовать машины, нанимать служащих для перевозки, платить за анализы и исследования лабораториям.

— Поскольку ты финансируешь работы, то и большая часть дохода с экспериментальной оранжереи будет идти тебе, — подбодрил я собеседника.

— А почему большая, а не вся? — озадаченно посмотрел он на меня.

(Дух: — Понятно, почему на связь дочери с ним папочка смотрит так неодобрительно. С коммерцией у драка в голове непорядок.

Рейн: — Будем работать над этим. Мне всё равно нужен действительный руководитель для официального представительства. Не стоит выдвигать на первые позиции собственную ущербную рожу.)

— Чтобы окончательно добить папашу необычным предложением, обещай отдать ему объём текущего выхода продукции. Таким образом, всё, что вы до этого воровали, останется вам вполне официально. К тому же пока не придётся тратиться на новую ферму.

— О таком варианте мы не думали, но что — то в нём есть, — неуверенно протянул драк.

— Не забудь предложить поучаствовать в деле вашего третьего напарника. Не надо, чтобы друг, знающий разные тайны, обижался, — напомнил я. — Скорее всего, он от больницы и будет поставлять корм для лиан. Вашему начальству тоже будет выгода: вместо расходов на сжигание будет кое — какой доход за утилизацию. Все останутся довольными.

— Мне такой план нравится, — согласился Такин, — но задачу увеличения выхода продукции решать тебе. Насколько мне известно от невесты, многие фермеры пытались работать с дикими растениями, но затраты получались выше, чем у культурных.

— У вас же вышло наоборот, — усмехнулся я, — а всё из — за того, что дикарки любят разнообразие, а их пичкали только крысами. Ваша подпольная кормёжка как раз расширила рацион, и выход качественной продукции повысился.

Обсудив с Такином некоторые мелочи, мы расстались. Я прогулялся по городку и купил предметы, необходимые для жизни, поскольку это же в фермерском магазине стоило гораздо дороже. Сам не проверял, но об этом сообщил охранник на пропускном пункте. К вечерней кормёжке я возвратился на ферму.

Уже утром ко мне пожаловал хозяин вместе с дочерью. Он познакомил нас, поскольку о предыдущей встрече не имел понятия.

— Так говоришь, что план твоего ухажёра подходит к этой оранжерее? — задумчиво посмотрел отец на дочь, выслушав мой краткий отчёт о состоянии подопечной растительности.

Девушка, мельком взглянув на мою невозмутимую рожу, пояснила:

— Такин хочет показать, что сможет обеспечивать семью. Он понял почему, дикие лианы дают малый выход качественной продукции. Можно открыть новую ферму, но ему хочется работать со мной.

— Похвальное желание, — усмехнулся старик, — но пока ему ничего не светит. Хотелось бы увидеть однозначные результаты, тогда и поговорим. Во избежание недоразумений я приставлю к вам охрану.

Повернувшись ко мне, хозяин строго добавил:

— Поступаешь в распоряжение дочери. Будешь выполнять указания её и её дружка Такина. Поскольку тебя лианы за это время не сожрали, значит, с головой у тебя всё в порядке. А вот если с дочерью здесь что — то случится, эта часть организма тебе больше не понадобится.

— Понял. Что же тут непонятного? Следить за хозяйкой, чтобы не совала разные части тела к подопечным растениям, — иронично посмотрел я на девушку.

— Суть ты уловил, — довольно подтвердил старик.

Гости покинули территорию оранжереи, а я продолжил работу.

Такин с напарником появился к вечеру на знакомом грузовике. Девушка тоже примчалась в сопровождении двух охранников. Этих типов в оранжерею я не пустил, поскольку это зона моей ответственности, и лишние жертвы псевдорастений мне не нужны. После тщательного досмотра территории, покривившись, телохранители согласились. Уединиться молодым там просто негде, кроме как, в моей небольшой каморке.

Именно там мы и собрались, закончив кормёжку.

— Ну что, заговорщики! Как себя чувствуете в шкуре добропорядочных граждан? — с насмешкой поинтересовался я у гостей.

— По мне, так я доволен, — сообщил дружок Такина. — За те же деньги, но никакого риска.

— Только непонятно, как мы будем повышать количество выходной продукции, — пробормотала Гата, переглянувшись с женихом. — Никому пока не удавалось что — то сверх нормы длительно выдавливать из диких растений. Один сезон — и это станут обычные лианы, не самого хорошего качества. Как говорит отец, затраты на перемещение дикарок из джунглей в оранжерею ещё даже не окупились.

— А мы сильно повышать результаты здесь и не будем, — ошарашил я собеседников.

Буря эмоций отразилась в их аурах.

Переждав основной всплеск, я продолжил, не дав высказаться дракам:

— Для сохранения свойств дикие лианы должны жить в привычных природных условиях. Оранжереи им не подходят, да и здесь нет возможности имитировать джунгли с их разнообразием животного и растительного мира.

— Что же делать? — Такин сообразил, что я не отказываюсь от своей части работ.

— Экспериментировать, — торжественно провозгласил я. Обнаружив очередную волну непонимания в аурах, пояснил:

— Скоро анализ покажет, что даже необычная подкормка лишь замедляет падение объёма и качества выходной продукции. Мы составим план использования лиан в естественных условиях джунглей. По пути к городу есть отличные места, для устройства оранжереи под открытым небом.

Гата недовольно щёлкнула зубами:

— Расходы на обслуживание будут несоизмеримы с доходом. Неужели вы думаете, что так не пытались делать? Заманчиво, не тратиться на оранжереи, а получать ту же выгоду. Лианы расползаются по территории и смешиваются с другими растениями. Пропадает возможность автоматизированной уборки и кормёжки. Возникают сложности в охране плантаций. В джунглях частенько охотятся бедняки на разную живность. Что им мешает нарубить для пропитания качественного продукта? Я назвала основные недостатки открытого возделывания лиан. Отец знает данные предыдущих исследований и будет категорически против.

— Это хорошо, — безмятежно продолжил я. — Конфликт пойдёт нам на пользу. Такину нужно показать, что он способен отстаивать собственную точку зрения, вопреки авторитетам. Главное — потом подкрепить её доказательствами. Пока будем проводить опыты на базе оранжереи, я предоставлю вам убедительные факты предложенной теории.

— Если так, то можно попробовать, — задумчиво согласился Такин, снова переглянувшись с неуверенной невестой.

После обсуждения мелких деталей предстоящей работы все покинули комнатку. На выходе я придержал напарника врача:

— Пусть молодые пообщаются. У меня к тебе есть дело.

— Если оно денежное, то я не против. Хотя и не верю в авантюру с дикими лианами, пока мне платят буду делать всё, что в моих силах, — довольно сообщил драк. В разработке плана он почти не принимал участия.

Я со значением посмотрел на собеседника и попросил:

— Для опытов с жизненной силой мне нужны трупы драков с минимальными повреждениями. Надеюсь, у вас в городке ещё не перевелись преступники — маньяки, выпивающие энергию из жертв.

— Среди бедняков и не такое случается, — усмехнулся драк. — Никто не заявляет в полицию о пропаже бездомных. Иногда происходит случайная гибель на охоте. Преступные разборки тоже нередки. Труп обычно находят поздно и силы жизни в нём уже нет. Трудно доказать сам драк погиб или ему помогли. Частенько такие тела попадают ко мне в морг. После обследования я всё равно привезу их сюда на кормёжку лианам.

— Ну что же, мне нужен свеженький экземпляр с минимальными повреждениями и, желательно, молодая женщина с небольшим сроком смерти. Хочу попытаться вернуть её к жизни с помощью энергии лиан. Для этого должно потребоваться не так много силы.

— Ха — ха — ха, хочешь записаться в создатели? — развеселился собеседник.

— Почему бы не попробовать, — нагнетая толику загадочности в ответ, е сообщил я. — Жизнь быстро покидает тела драков, а сам организм разрушается гораздо позже. Если вернуть энергию, можно попытаться оживить труп.

— Осталось придумать, как залить силу в бездыханный объект, — с нескрываемой иронией отозвался собеседник.

— На то он и опыт, — уверенно щёлкнул я зубами.

— Раз не терпится глупо расстаться с некоторой суммой, то с тебя тройной тариф за такое тело. Доставлю сразу по мере появления, — с ожиданием ответа посмотрел на меня драк.

Цену он заломил большую, но меня это устроило. Договорившись, я отпустил собеседника. Дух показывал, что парочка возле грузовика уже закончила разговоры.

Центр управления судейского крейсера драков.

Арбитр вернулся в систему, где продолжалась игра. Новая встреча с адмиралами подтвердила его догадки об очередных сложностях.

— Мы приняли в состав ещё четыре игровых клана, раньше ведущих схватки между собой на поверхности планет. У них имелись подготовленные бойцы и оборудование для штурма подземных укрытий, — докладывал последние сведения пятый адмирал. Он перехватил управление на поверхности, поскольку привёл с собой наибольшее количество бойцов.

— Как я догадываюсь, это не помогло выкурить неприятеля из нор, — насмешливо посмотрел на него Тор ди Хок.

— Мы продолжаем попытки, — глухо проворчал собеседник. — Кое — где удалось добраться до проходимых подземных коридоров.

— Всего лишь несколько стычек, в которых нам пришлось отступить, — с иронией добавил старый адмирал, ранее управляющий контингентом на планете.

— Грунт слишком тяжёлый. Проходческие агрегаты ломаются постоянно, — кинул на соседа гневный взгляд пятый адмирал.

— К тому же увеличившиеся в четыре раза наземные силы уже опустошили склады питания, — продолжил насмехаться старик.

— У вас есть кормовые фермы, — вновь метнул в сторону оппонента гневный взгляд пятый.

Пожилой собеседник не обращал внимания на молнии взглядов, метаемых в его сторону:

— Нарастить производство лиан, возможно, но не так быстро, как хотелось бы некоторым торопыгам. Биосфера планеты очень скудная. Дикого живого корма нет, а для дополнительного строительства крысиных комплексов, необходимо значительное время. Сейчас доедаются запасы на кораблях обеспечения. Но если мы и их сожрём, то с планеты придётся уйти. Продукции ферм просто не хватит на всех, — уже открыто веселился старик.

— Мы купили дополнительный запас пищи в пограничных системах. Транспорты скоро прибудут, — зашумели ещё три главы кланов.

— Неуверен, что они дойдут, — иронично оглядев соседей, проворчал старый игрок.

— Это вы намекаете на обнаруженный зонд — разведчик неприятеля? — устало буркнул пятый. Ему надоело спорить с ехидным стариком. Адмирал уже был и не рад, что удалось сместить оппонента с руководства сил на планете.

— Что — то в сводках не видел сообщения ни о каких зондах? — удивился арбитр.

— Да не обнаружили мы ничего, — отмахнулся третий адмирал, отвечающий за оборону системы. — Техники наблюдали случайный гравитационный всплеск.

— Так похожий на выход маленького судна из прыжка, — продолжил старик, зло щёлкнув зубами. Соратники почему — то воспринимали его замечания, как нытьё, обиженного соперника.

— Чужака в системе мы не обнаружили. Никто не разгонялся и не пользовался переходом в подпространство, — добавил второй адмирал.

— А если наблюдатель затерялся в астероидах и сейчас шлёт информацию о составе эскадр, перехватывает наши сообщения и следит за планетой? — с превосходством окинул взглядом ряд собеседников старый игрок.

— Дикари не способны перехватить каналы связи, — надменно проворчал пятый адмирал.

— Я бы не был так уж в этом уверен, — вздохнул старик, достучаться до собеседников в очередной раз не получилось.

— Почему вы считаете, что наши сообщения перехватываются? — заинтересовался судья.

Старый адмирал, не надеясь на поддержку других, стал рассказывать:

— Куда бы мы ни сунулись на поверхности или под ней в районе базы противника, откуда — то выползают тараканы и их союзники, и начинается резня. Так вот я заметил, что нападавших всегда больше, чем бойцов в отряде. Под землёй определить состав невозможно, а враг его знает точно и высылает на перехват большие силы. Всегда большие! Это о чём — то говорит? К тому же мягкий грунт не может вывести из строя проходческую машину, но это случается постоянно. Буровая коронка не выдерживается и ломается. Я не поверил разведчикам, и сам спустился в недоделанный лаз. Может, вы скажете, как спрессованный песок выводит из строя закалённый инструмент. Про самопроизвольные взрывы подземных машин на базе плазменной фрезы вообще промолчу. Надеюсь, соратников немного отрезвят будущие потери транспортов. Не верю, что они дойдут до системы. Старая королева роя уже давно вела бы сражение за этот мир. На нас же напали её союзники. Для чего они это сделали, как не для захвата системы. Тогда почему до сих пор здесь нет вражеского флота? Я вообще сомневаюсь, что сейчас с нами воюют тараканы. Те лишь помогают союзникам, а настоящий противник даже не они, а вообще кто — то другой, не уступающий нам по развитию.

Мысли старика оказались созвучными с опасениями арбитра. Тип ди Хок не понимал действий противника.

— Что бы вы сделали на месте неприятеля? — задал вопрос судья старику.

— Всего лишь пригнал побольше кораблей и перерезал снабжение. Конвои беззащитны перед крупными группами судов врага. Мы нагнали сюда столько сил, что сможем выжить, лишь сжирая друг друга, если нам дадут это сделать наземные силы врага. Не вступая в сражение и не теряя эскадры, противник вытеснит нас отсюда. Да мы сами с радостью уберёмся, когда запасов пищи не останется. Именно поэтому нет смысла засылать сюда кучу разведчиков. Достаточно запрятать в астероидном поясе небольшую ретрансляторную станцию. Уход в подпространство модуля связи просто незаметен. Подозреваю, что именно такая штуковина и была тем неопознанным объектом, замеченным локатором пограничного корабля.

— Не верю я в эти сказки, — буркнул пятый адмирал. — Никакого флота не хватит, чтобы перекрыть все пути в систему. Имей противник такие силы, он вымел бы нас отсюда.

— Хватит, если перехватить канал связи, — угрюмо проворчал старый игрок.

— Доказательств прослушки нет, — сдержанно сообщил глава третьего клана. — Неизвестна структура подземных объектов врага, поэтому там всегда будут присутствовать силы больше нашего передового отряда.

— Будут вам факты, когда запрошенных транспортов не дождёмся, — зло глянул на неразумных соратников старик. Он чувствовал, что прав, но пока подтверждения его теории выглядели слабовато.

Ночью меня разбудили приятные известия.

(Тира: — Привет, муженёк! Нагрузил меня ребёнком, а сам сбежал!

Рейн: — И я рад тебя слышать.

Тира: — Мы тут с Риялин решили попутешествовать, а заодно и тебе помощь.

Лиэна: — Слушай, муж! Ну нельзя же настолько времени бросать любимую жену. Пришлось срочно считать координаты прокола в эту галактику и лететь к тебе с проверкой. И что мы видим. Ты опять сбежал. Так не пойдёт!

Рейн: — Для тебя есть вообще хорошая новость. Готовлю почву, чтобы перебросить тебя поближе. Расу драков придётся приручать. Один я не справлюсь с этими хищниками.

Лиэна: — Ну наконец — то вспомнил обо мне.

Рейн: — Тира, вам с Риялин нужно помочь людям закрепиться на спорном мире. У меня появился отличный план совместного с драками сосуществования.

Тира: — Мы и так с твоими учениками хорошенько надавали паршивцам, желающим проникнуть в город инсектов. Забавно наблюдать, как их машины пытаются прогрызть магический щит земли. Шикана просит передать, что операция элионцев вошла в заключительную стадию. На планету стянуты свободные силы драков со всего сектора.

Рейн: — Сбросил вам некоторые корректировки для планов союзников. Нужно убедить их изменить изначальный вариант. Пусть Кронус с Шиканой займутся этим. Тире и Риялин придётся помочь им в этом деле. Нужно повлиять на армейское руководство элионцев. Это лучше провернуть через королеву роя. У дочери должно получиться. В рациональности королевам жуков не откажешь. Лиэну я вытащу к себе.

Лиэна: — Скорее бы.)

Пара дней прошли в рутине дел. Такин распрощался со своей больницей и основательно занялся оранжереей. База данных исследования диких лиан пухла на глазах. Мои предположения по их поводу стали подтверждаться. Несмотря на дополнительную кормёжку в выходе продукции уже наметилась незначительная тенденция к снижению. Результаты наблюдений Такина подтверждали прошлые исследования.

На третий день мне, наконец, поступило из морга подходящее тело девушки. Жители городка случайно нашли в зарослях остатки разбитой летающей машины. Как пояснил работник морга, будь нашедший один, он бы никому даже не сказал о странной находке, присвоив себе что — нибудь из багажа. Но в джунглях лазила целая группа бедняков, устроивших большую облаву на живность. Кто — нибудь всё равно мог проговориться полиции. Так что пришлось сообщать о находке сразу. По предварительным данным, катастрофа случилась ночью. Столкновение с землёй было неожиданным. Даже сработавшая система безопасности не смогла предотвратить удар пилота головой об толстую ветку, пробившую лобовое стекло. Именно тогда исчез маяк с экранов локаторов службы наблюдения. Аварийный сигнал не появился, поэтому операторы даже не забеспокоились. Очередной любитель поохотиться приземлился в джунглях или молодёжь устроила пикничок на природе.

Врач с интересом посмотрел на меня и добавил:

— Другие сотрудники больницы тело не осматривали. Посчитали, что всё ясно из отчёта полиции, и сразу направили в морг. Я не стал пока вписывать имя девушки в базу погибших. Вдруг у тебя что — то получится. В случае удачи, соответствующие записи о выздоровлении обойдутся тебе в приличную сумму.

— Если алгоритм оживления сработает, я тебе ещё и премию выпишу на радостях, — буркнул я и утащил тело в оранжерею. Полностью помещение камерами не просматривалось, так что хороший закуток для секретных работ я присмотрел заранее.

Перетащив жену через теневой карман, я проследил за её превращением в представительницу здешней расы. Контроль духов позволил провести эту операцию без ошибок. Исходное тело мы скормили лианам, перецепив все личные браслеты на кисть Лиэны. Призрачные помощники вместе с искинами быстро взломали комп, принадлежавший покойнице. Дила ди Хат была совсем небедной жительницей столицы. Причины, по которой она оказалась так далеко от места постоянного обитания, в компе не удалось обнаружить.

(Рейн: — Придётся тебе немного полечиться в больничке в связи с потерей памяти.

Лиэна: — Потерплю, а потом прилечу, поблагодарить спасителя.)

Я вышел к врачу, ожидавшему результатов необычного опыта:

— Повезло! Тело не успело умереть окончательно. Фокус удался, но не так, как хотелось бы, — с усталым видом сообщил я. — Пациентка ожила, но, похоже, память восстановилась не полностью. Надо везти в больницу. Здесь нет условий для окончательного выздоровления, да и мы с тобой не те врачи, а Такин сам не справится.

— Хм, ты меня удивил игрок. Я ведь хотел посмеяться, — озадаченно посмотрел на меня Сим эн Тис. — Будут сложности с вывозом ожившей пациентки. Пропуск охрана на неё не выписывала.

— Это мы сейчас решим, — задумался я. Лучше самому ознакомить владельца фермы с версией неожиданного воскрешения бывшего трупа. Прямой канал доступа Тип ди Хок мне дал:

— Хозяин, случилась странное событие.

— Надеюсь, оно не касается дочери? — озабоченно отозвался тот.

— Нет. Просто один труп из больницы сам сожрал кусок лианы и ожил. Судя по известным данным, от сотрудника лечебного заведения, это некто Дила ди Хат, недавно пострадавшая в катастрофе с летательным аппаратом. Девушка частично потеряла память, но себя помнит.

— Ждите, я приеду, — буркнул в ответ собеседник.

Владелец примчался быстро. Его сопровождала дочь. Особо расследовать было нечего. Тип ди Хок убедился, что ожившая девушка именно та, за которую себя выдаёт. С памятью у неё действительно обнаружились проблемы. Пришлось связываться с полицией и сообщить о происшествии. В общем, шуму мы наделали не мало, но страсти быстро улеглись.

Сим эн Тис отвёз очнувшуюся в больницу, где ею занялись врачи. Хотя и с некоторыми проблемами внедрение Лиэны прошло удачно. Девушку обещали отпустить после обследования. В истории такие случаи бывали.

Из столицы примчался драк Лимун ди Лун — совладелец фирмы по производству одежды, которой управляла девушка и захотел забрать её в столичное лечебное заведение. Но не тут — то было.

(Лиэна: — Рейн, я как бы вспомнила знакомого, но не нравится мне его аура. Не с его ли подачи устроили катастрофу моему телу. На компе в личном дневнике жертвы об этом типе не очень хорошие отзывы. Ворует. Прокручивает свои дела за счёт денег фирмы.

Рейн: — Сошлись на частичную потерю памяти и предложи ему выкупить свою долю фирмы, поскольку сама нескоро восстановишься.

Лиэна: — Этот тип отказался. С поддельной радостью уговаривает продолжить совместную работу. Я пообещала ему, что как только память восстановится, сразу вернусь в столицу. Ты бы видел, какой страх полыхнул по ауре. Точно, он приложил лапу к убийству. Быстренько распрощался и сбежал, подлец.

Рейн: — Ожидай в палате непрошеных гостей. Попытался убить один раз, попробует и второй.

Лиэна: — Я ему твой старый датчик слежения на одежду повесила. Будет интересно послушать.

Рейн: — В столицу нам всё равно соваться не стоит. Да и нет у меня таких планов. Искин предполагает, что нам и здесь особо развернуться не дадут. Фермеры не потерпят конкурентов с большими доходами, а делиться технологией на первом этапе я не собираюсь.)

Разговор, подслушанный через датчик.

— Захил, эта тварь каким — то образом выжила.

— Не паникуй, напарник. Мои приятели из полиции сообщили, что девушка почти ничего не помнит из прошлой жизни.

— Как же, потеряла! Меня сразу узнала. Обещала и остальное быстро вспомнить.

— Хм, это плохо. Я про тебя много наговорил, когда она неожиданно нагрянула сюда. Нужно было тянуть время, пока техники работали над её машиной. Если девушка всё вспомнит, тебе конец. Ушлют в самую паршивую игру, без права возвращения.

— Кто тебя заставлял откровенничать?

— А как её ещё было удержать? Скажи спасибо, что обнаружив подпольные делишки, она ко мне направилась, а не сразу в полицию.

— Твои подчинённые ошиблись. Тебе и исправлять. Мне не хочется покидать уютное местечко в столице из — за бездарных исполнителей.

— Не гони волну. Мы её качественно прикончили. У следователя даже вопросов не возникло. Говорят, эта тварь целый куст лиан высосала, чтобы ожить. Знакомые медики подтвердили, что аналогичные события имели место в прошлом.

— Вот и прикажи этим врачам отправить гадину туда, где ей и место. Чтобы не лезла своими зубами на чужую добычу. Медикам проще всего до тела добраться, пока память у пациентки шалит. Самое время помереть от какого — нибудь осложнения.

— Оплату выдерну с твоей доли.

— Это с какой стати? Сам работу недоделал!

— Ладно, жадина! Жди скоро хороших известий.

Глава 8. Собственное дело

Лиэна ожидала подлости от врачей, связанных с преступниками, поэтому с помощью духа и следила за больничным персоналом, с ней работающим. Организмы драков весьма хорошо устроены и почти не подвержены заболеваниям, за исключением некоторых инфекций, занесённых ещё с далёкой родины. Большая часть сегодняшних недугов обычно связана с недостатком жизненных сил или механическими повреждениями тела.

Для восстановления пациентки после возвращения к жизни медики вливали в кровь специальный раствор, напитанный энергией. Во время вечерней процедуры вместо положенного лекарства врач попытался ввести девушке совсем другой препарат. Насколько разобрался искин, вскрыв информационную базу больницы, лекарство применялось для быстрой закупорки открытых ран.

Пациентка зафиксировала медика в захвате, перехватила руку и, завладев иглой, приставила её к шее противника.

— Советую сразу во всём признаться, — прошипела Лиэна прямо в ухо склонившегося к ней врача.

— В чём признаться? Это же лекарство, — пробормотал врач, даже сквозь плотную, покрытую чешуйками кожу, чувствуя прикосновение смертоносного острия. Малейшая доза препарата, попавшая в мозг, вызовет мгновенный паралич. По ауре злоумышленника ходили волны страха и паники.

— Захил ошибается. Я ничего не забыла. Хочется сдать полиции всю преступную сеть, — с угрозой в голосе сообщила она. — Решение за тобой: либо становишься информатором, либо числишься сообщником. За преступления всё равно куда — нибудь сошлют, вопрос в том — насколько далеко.

Охваченный страхом медик, оказавшийся изрядным трусом, запричитал:

— У меня семья. Захил — страшный драк. Он убьёт любого, кто станет у него на пути. Меня заставили.

Врач подумал, что преступниками занялась особая служба, контролирующая всё, связанное с деньгами — баллами жизни и поставками носителей жизненной энергии.

— Рассказывай, что знаешь! — приказала девушка, поднимаясь с ложа и отпуская из захвата пленника. — Запись регистратора включена. Судьба твоего семейства будет зависеть от того, сколько наговоришь.

Больничная крыса оказалась слабым звеном в шайке. Информация потекла рекой. Раньше врач не убивал пациентов, но нелегально лечил сообщников, пострадавших в схватках с конкурентами и полицией.

Захил — главарь крупной шайки, нелегально поставлявшей заряженный жизненной силой корм отверженным. Это кланы драков, попавшие под те или иные ограничения палаты судей и выселенные с обитаемых планет.

Некоторые фермеры имели в джунглях нелегальные плантации лиан и с удовольствием и без налогов снабжали продукцией контрабандистов. Именно поэтому шайка Захила чувствовала себя так вольготно. У главаря везде имелись информаторы, подчинённые и другие, связанные с ним обитатели этой местности.

Иногда скрытые плантации находили, как это случилось на охоте со знакомыми Тип ди Хока. Но чаще лианы годами безучётно росли в глубине джунглей, куда не добирались жители небольших городков и посёлков, обслуживающие обычные фермы, расположенные в округе.

Зачастую заросли питательных растений находились вокруг легальных плантаций. В те районы бедняки не совались. Охрана могла принять их за злоумышленников, пытающихся проникнуть на защищённую территорию. В то же время хозяевам всегда можно сослаться на случайное образование диких кормовых ресурсов из — за близкого расположения оранжерей.

Сложности возникали с уборкой урожая. Добраться в зарослях до нужного растения не так — то просто, но за незначительные деньги и кормёжку доверенные бедняки с удовольствием собирали урожай, называя это свободной охотой. Доход от такой дикой фермы обычно был небольшой, но нигде не учитывался и налогом не облагался.

Захил собирал готовую продукцию у поставщиков и отправлял в столицу. Там её прятали в контейнерах среди обычных грузов и переправляли космическим торговцам, не брезгующим контрабандой.

Врач не знал, кто работал на главаря в столице, но Лиэна догадалась о ком идёт речь. По данным из компьютера Дилы ди Хат её фирма занималась пошивом рабочей одежды. В контейнерах с дешёвым товаром, отправляемым в самые заброшенные уголки космоса, при небольшой сноровке можно переправлять что угодно.

Используя сведения из компа и расспросы врача, Лиэна выяснила информацию по личности главаря. Это оказался весьма уважаемый драк — владелец фабрики по производству грубой ткани. Он поставлял продукцию на фирму дракины — Дилы ди Хат. Как раз к нему и приезжала девушка, чтобы разобраться, как в контейнеры с тканью попали кормовые лианы. Похоже, именно этот самый Захил и свалил все тёмные делишки на напарника Дилы и подстроил аварию её машины.

С врачом Лиэна не церемонилась. Таких мыслящих следовало лечить от излишнего пристрастия к деньгам. Заклинание подчинения из раздела магии разума действовало на любых мыслящих, в какой бы вселенной они не находились. Главное — чтобы участвующий в ритуале имел искренне желание слушаться. В данном случае девушка выбрала мягкий вариант, который незначительно затрагивает психику и позволяет снять воздействие в будущем.

Отправив медика продолжать дежурство и дальше следить за небольшим количеством пациентов, Лиэна скрытно покинула больницу. Стоило нанести визит главе преступного сообщества.

Захил проживал в центре города в большом особняке. Драки относились к хищному виду, поэтому старались уменьшить количество окружающих себя особей, когда это возможно. Данный фактор привёл к мощному развитию компьютерной техники и роботов. Дом главаря оказался напичкан многочисленными системами безопасности, а в комнате управления всем этим хозяйством находился единственный дежурный, и то бессовестно спал на рабочем месте, положившись на надёжность техники.

Дух Лиэны уже усвоил накопленные Рейном сведения о здешних технологиях, поэтому взломал центральный компьютер без особого труда. Девушка беззвучным призраком проникла в спальню. Хозяин дома спал один. Расположившись на удобном кресле у изголовья владельца, Лиэна разбудила его.

Надо отдать должное врождённой реакции хищника. Захил сразу попытался броситься на непрошеного гостя, хотя и заметил лишь едва различимую тень чужака. Не его вина, что это не получилось. Силовые плети накрепко приковали тело к постели.

— Не надо нервничать, — бросила Лиэна, безразличным взглядом окидывая внушительную тушу драка.

— Ты кто? — не прекращал попыток вырваться из непонятных оков пленник.

— Пока лишь парламентёр, но могу легко поменять статус на палача, — выразила в звуковых образах насмешку девушка.

Не достигнув успехов в борьбе с путами, драк замер.

— Что надо? — перешёл на деловой тон хозяин спальни. — Включите свет в комнате. Пульт на столике. Неудобно разговаривать с тенью.

— Думаете, датчик освещения разбудит оператора? Не надейтесь! Компьютерные системы защиты дают отличное чувство безопасности, хотя обеспечивают её не в полной мере, — продолжала веселиться Лиэна, хотя приглушённое освещение в помещении включила.

— О — о — х, — от неожиданности выдохнул драк, обнаружив в кресле напротив свою недавнюю собеседницу.

Несмотря на невыразительное лицо драка, даже в глазах легко читалась предполагаемая участь врача.

— Нет — нет, медик честно пытался выполнить приказ, — покачала головой девушка. — Я оставила его в живых. Он рассказал много интересного. Не стоит его за это наказывать. У парня не было особого выбора. Впрочем, как и у вас.

— Я чего — то не понимаю, но догадываюсь, — буркнул пленник. — Похоже, мой недалёкий друг Лимун — ещё тот идиот.

— О-о, как интересно, и как вы пришли к такому выводу? — заинтересовалась девушка.

— Вы или ваши хозяева проворачивали дела, прикрываясь фирмой. Пока наши желания не входили в конфликт с вашими интересами, нас просто терпели. Когда мы попытались расширить использование фирмы в своих операциях, Лимуном занялись более основательно. А я‑то, дурак, выложил вам почти всё.

Драк горестно вздохнул и добавил:

— Каюсь, зря назвал партнёра идиотом. Я от него в этом смысле не отличаюсь. Раз мы ещё говорим в моей спальне, то, похоже, к службе контроля жизни вы не относитесь.

— В данные момент пересекаться с ней нет желания, — кивнула Лиэна.

Захил долго держался у власти преступной организации. Хотя он и был довольно беспринципным драком — по — другому в таком специфическом окружении не выживешь, отказать в выдающемся разуме ему было трудно. Он понимал, из такой ситуации два выхода: либо подчиниться более сильной структуре, либо отправиться в печь или на съедение диким лианам, как практикует больница в последнее время. Не трудно понять, что молодая девушка, сидящая напротив, служит гораздо более сильному хозяину, чем сам Захил.

Такие выводы напрашивались сами собой. Собеседница выжила в тяжелейшей аварии. Драк сам видел съёмки с места катастрофы. К тому же у неё оказалось мощное прикрытие, и к этому имеет отношение самый богатый фермер в округе. Что определённо намекает на связь с главой целого клана.

Холодный ветерок пробежал по внутренностям драка. Если они с напарником вмешались в подпольные дела клана, а взлом защитных систем дома указывал именно на такие возможности, то их дела весьма плохи. Разве что слегка ободрял результат встречи девушки с врачом, посланным её прикончить. Судя по словам собеседницы, тот ещё жив.

— У меня нет выхода. Согласен на все условия, — оценив результаты размышлений, сообщил пленник.

— Хороший мальчик, — обрадовалась Лиэна. Полностью разобраться в волнах, пробежавших по ауре собеседника, она не смогла, но результат в виде честного подтверждения последних слов наблюдался достаточно чётко. Клятва подчинения должна лечь на собеседника без осложнений. Такой слуга Рейну пригодится. Не придётся строить собственную структуру для внедрения новых веяний в эту цивилизацию.

Покидала дом нового слуги Лиэна довольная. Захил раскинул щупальца созданной организации довольно широко и использовал для этого не только фирму Дилы. Хотя поставки подпольной кормовой продукции фермеров и не отличались промышленным масштабом, но направлялись в самые тёмные уголки цивилизации драков. Поэтому чужие ростки влияния не сразу выявятся защитными структурами кланов.


Сообщение Лиэны о новых подчинённых меня порадовали. Врастание в мир проходит успешно. План привлечения драков на свою сторону выглядел не очень сложным. Изменить физически представителей целой цивилизации никаким магам не под силу. Но существовал другой путь улучшения совместимости их расы с окружающим пространством. Всего лишь необходимо обеспечить им возможность лёгкого получения жизненной силы. В этом случае их агрессивность должна уменьшаться.

В решении задачи должны помочь эльфийские деревья. Некоторое количество семян хранилось в семейном теневом кармане. Мелорны создают в рощах насыщенную жизненной энергией обстановку. Новых эльфов из драков не получится. Нет у них магических способностей, а вот садовники будут замечательные. Энергетическая связь, установленная с уникальным растением, позволит представителям чужой расы существовать в мире без каких либо ограничений. Осталось убедить в этом драков на конкретном примере.

Предполагаю, что не всем понравится потеря рычагов управления над рядовыми жителями, поэтому план предусматривал несколько этапов реализации. Теперь у меня появились условия для воплощения первой части.

Посадить орешек мелорна в оранжереи с лианами труда не составило. Гораздо сложнее договориться со своенравным растением, чтобы оно воспринимало окружающую обстановку как временное пристанище для накопления энергии. В данном случае развиваться должна лишь корневая система, способная подключаться к любым растениям на поверхности и объединять их в единую экосистему.

Скромный двухметровый ствол основного ростка, спрятавшийся в гуще диких лиан, будет выглядеть как небольшой сорняк. При пересадке псевдорастений их попало в землю оранжереи предостаточно, а лазить у самых корней лиан вряд ли кому — нибудь захочется. Силу колец сплетённых в клубок растений не выдерживает даже скафандр с мощной защитой, а роботы бороться с сорняками не могут.

К приходу на работу начальства как раз закончил обустройство мелорна на новом месте. Такин и Гата не обнаружили влияние магического растения. Его корневая система пока усиленно разрасталась, присасываясь ко всему в округе.

— Нужно что — то решать, — уставился на меня драк, переглянувшись с невестой.

— Отец внимательно просмотрел последние отчёты, — добавила девушка. — Выход продукции, хотя и совсем незначительно, но всё же падает. Использование мёртвых биоресурсов замедлило снижение, но конечный результат не будет отличаться от предыдущих опытов. Дикарки со временем превратятся в обычные растения не лучшего качества. По примерным расчётам создание оранжереи едва окупится.

Я решил подбодрить унылых драков.

— Превратим недостаток в достоинство. Будем играть на повышенной изменчивости этого вида лиан.

— Не получится, — вздохнула Гата. — Учёные пытались их генетически модифицировать. К сожалению, геном настолько идеален, что не поддаётся изменению. Вообще непонятно, как удалось вырастить такое совершенство в далёком прошлом.

— А кто и когда их создал? — заинтересовался я. В доступной части информационной сети не было сведений об этом.

Девушка задумчиво посмотрела на меня.

— Говорят, лианы очень давно произвела генетическая лаборатория на центральной планете, ещё в эпоху локальных межклановых разборок. К сожалению, война не пощадила ни тот клан, ни его учёных. Технология генной модификации была утеряна.

— То есть, достоверных сведений о создании нет, — заключил я.


(Искин: — Большая вероятность того, что здесь отметились как раз те, кто перетащил драков в эту вселенную. Держа в руках кормовой источник, они ими управляли.

Дух: — Вам не кажется, что данная карликовая галактика заселялась искусственно. С одной стороны жуки, с другой — драки.

Рейн: — Не удивлюсь, что когда — то инсекты выращивали корм для драков. Пропали хозяева и всё рухнуло, отбросив цивилизации в века хаоса.

Искин: — Я бы не сказал это про жуков. Их статичная цивилизации без развития существует очень долго. Построение портала между галактиками — лишь одно из подтверждений такого предположения.

Рейн: — В странную вселенную мы попали. Везде торчат уши пропавших богов.)


Оглядев поникших собеседников, я с таинственным оттенком в речи сообщил:

— А вы не пробовали уговаривать лианы измениться?

— Это как? — опешил Такин.

— Просто взять и, например, попросить увеличить плотность накопленной энергии в отростках, — снисходительно пояснил я. — Это же не совсем растения. Важно лишь настроиться на понятную им волну.

— Осталось её найти, — скептически покачал головой драк.

— Нет ничего проще, — выразил я в интонации некоторую насмешку. — Жизненная энергия у вас совместима, значит, и ментальная мало чем отличается. Наука не отрицает, что иногда мысли приобретают материальное воплощение. Остаётся лишь воздействовать мыслью на объект.

— Как ты себе это представляешь? — добавила в слова скепсиса Гата.

Я не терял оптимизма:

— Прежде всего, самовнушением настроим вас на нужное соединение. Подсознание само разберётся. Предлагаю попробовать. Вариант обряда уже знакомой вам клятвы подходит как нельзя лучше.

У собеседников других предложений для выхода из создавшегося положения не нашлось. Так что пришлось соглашаться на бредовую, с их точки зрения, идею.

Вызвав чашу метаморфов, я быстро провёл ритуал посвящения новых адептов в садовники. Для этого понадобилось оторвать высунувшийся из земли корешок мелорна и взять пару капель крови у новоявленных прислужников эльфийского растения. Смешанные во время клятвы ингредиенты образовали нужную энергетическую связь. Слова лишь завершили процесс объединения.

Пока драки ничего нового не почувствовали, да и не могли почувствовать, поскольку мелорн только развивался. Вся получаемая энергия шла на создание корневой системы.

— Это всё? — с недоумением посмотрел на меня Такин после исчезновения призрачной чаши.

— Ну почему же всё, это лишь начало. Теперь вам придётся внушать лианам свои желания, — развеселился я, глядя на недоумение, бурлившее в аурах драков. — Но для этого нужно сначала с мечтами определиться, но не забыть, что изменения не должны наносить вред растениям.

Отступать было некуда, поэтому парочка занялась активным обсуждением планов преобразования лиан. Новые садовники моих предчувствий не обманули. После незначительных споров решили попытаться хотя бы незначительно увеличить плотность жизненной энергии, накапливаемой в срезаемых отростках. Причём процесс должен происходить не за счёт увеличения количества живого корма, а с помощью активизации растительной составляющей организма лианы — усилением корневой системы, добывающей питательные вещества из земли.

Меня такой подход к проблеме вполне устроил. Мелорн уже подключился ко всем растениям в оранжерее и за её пределами. Мощный корень легко сможет накачивать дополнительной жизненной силой отростки псевдорастений, получая энергию от множества представителей растительного мира в округе.

Пришлось подсказать неумелым садовникам, как проводить процесс влияния. Нечто похожее на медитацию драки знали. Здесь это называлось созерцанием себя. В таком состоянии гасились все активные мысли, и сознание пребывало в расслабленном состоянии, что ускоряло процесс отдыха. Я лишь показал, как активизировать в такой ситуации заранее сформированные в подсознании приказы для трансляции их растениям.

Разум у драков развит достаточно хорошо, поэтому мои мысли они схватывали на лету. Не их вина, что сил хватило лишь на пару часов. Активная работа мозга требует жизненной энергии, а она у драков быстро заканчивается. Так что проголодались садовники очень быстро. Хорошо хоть различных отходов производства в виде нестандартных обрезков лиан, подходящих для питания, здесь имелось предостаточно.

После обеда упорные драки повторили медитацию. Проведя простые вечерние замеры, Такин прибежал ко мне с горящими глазами.

— Откуда ты знал? — уставился он на меня.

— После ранения у меня открылись странные способности — видеть то, что другие не замечают, — неопределённо пожал я плечами. — Раз мы способны потреблять жизненную энергию, то уж влиять на неё точно можем. Что там с результатами?

— Падение качества продукции прекратилось. Сегодня параметры поднялись до уровня первичных замеров, полученных сразу после переселения дикарок в оранжерею. Один день и такой невероятный прогресс! — восторженно отозвался собеседник.

— Не стоит пока с восторгом докладывать о результатах отцу Гаты. Да и он может принять это за случайность. Нужно понаблюдать за процессом, — предупредил я драка. — К тому же лучше вам переселиться сюда и влиять на экспериментальные образцы почаще.

— Я понимаю, — кивнул Такин, — но отец вряд ли разрешит девушке.

— Не вижу проблемы, — несогласно покачал я головой. — Пусть временно поселит её вместе с охраной в лёгком передвижном доме. Я видел множество предложений в сети с продажей таких конструкций. Думаю, выход продукции после ваших ритуалов в течение нескольких дней его сильно заинтересует, и ради продолжения исследований он согласится.

Обрадованный подсказкой драк умчался сообщить невесте хорошие известия.

Пока я следил за развитием мелорна на ферме, Лиэна занялась перестройкой преступной организации. Утечка информации о наших делах на этом этапе была недопустима.

Прежде всего, девушка покинула больницу и переселилась в дом главаря. Вмешиваться в текущую деятельность подпольного сообщества она пока не стала, но провела над большей частью подчинённых обряд принятия клятвы секрета. Отсеянные члены банды работали не только на Захила, но и на кого — то другого. Реакция ауры отлично показывала, когда отвечающий врёт на заданный вопрос.

Захил перетасовал состав рабочих группы. Все потенциальные предатели попали в парочку отдельных ячеек, в которых никаких изменений деятельности проводить не планировалось.


Разговор по сети

— Захил, ничего не понимаю! Что происходит? Почему Дила ди Хат до сих пор жива?

— Не переживай, Лимун. Я сделал ей выгодное предложение.

— Почему я об этом не знаю?

— А тебя, мой мальчик, это уже не касается. Достаточно того, что я отмазал тебя от полиции и службы жизни.

— Но я же знаю совладелицу фирмы. Девушка никогда не станет заниматься преступной деятельностью.

— А кто тебе сказал, что она будет участвовать в подпольном производстве. Она будет шить одежду, как и прежде, только не в столице, а здесь у меня и на гораздо более выгодных условиях. Я исключу её из контрабандной цепочки. Этим по — прежнему будешь заниматься ты. Но учти, ещё один прокол, и служба жизни до тебя доберётся. На всякий случай, я прекращу общаться с тобой напрямую. Так что собственная безопасность в твоих руках. В случае провала доказать мою причастность к делу тебе не удастся. Хочешь заработать — проводи сделки с моими подчинёнными. Если тебя возьмут за язык, можешь смело их сдавать. Я, как бы, давно ушёл из дела. Дила даже деньги из вашей общей фирмы выводить не будет. Официально выкупишь у неё свою долю. Понимаю, таких денег у тебя нет, но дело поправимое. Возьмёшь в долг в нашем банке. Я дам распоряжение. Со временем долг вернёшь. На быстром возврате настаивать не буду.

— Раз такое дело, то у меня нет возражений. Но учти Дила — девушка упёртая, если что — то вбила себе в голову, то выбить оттуда их можно только с мозгами.

— Я это заметил, но соглашение с ней мы заключили.


С помощью Захила Лиэна занялась созданием небольшого цеха по изготовлению одежды непосредственно на фабрике по производству материи.

Эльфийское дерево поможет преобразовать кормовые лианы в другой вид растений. Мелорн способен и не на такие фокусы. У него собственная магия. Не зря даже обычные садовники живут гораздо больше отмеренного им срока.

Одежду мы с женой планировали создавать необычную. Это будет живой организм — симбиот именно для драков.

Сначала шьётся обычный лёгкий комбинезон. На следующем этапе тончайшие модифицированные лианы от подошв пронизывают материю и разрастаются в этой основе. Питаться они будут мельчайшими микроорганизмами из окружающего пространства, в том числе в употребление пойдёт и пот самих носителей. Одновременно генерируется энергия жизни, необходимая для драка. Поскольку фактически тело носителя будет находиться внутри лианы, то окажется окружено полем жизни. Полностью компенсировать недостаток силы такое растение не сможет, но потребности организма в потреблении значительно уменьшит.

Осталось создать новую неподконтрольную ферму. Под постоянным наблюдением систем безопасности в оранжерее нормально работать невозможно.

Скоро подвернулся подходящий момент для следующего шага. Такин здорово поспорил с отцом Гаты. Тот ни в какую не хотел воспринимать бредовую теорию по ментальному воздействию на лианы. У молодой пары не хватило аргументов для убеждения в своей правоте старого фермера.

Когда разговор перешёл на повышенные тона, пришлось вмешаться. События происходили прямо на пороге моей оранжереи.

— Что за вопли мешают работать? — вынырнул я из глубины помещения и обвёл взглядом спорщиков.

— Ты тоже будешь уверять, что мысли способны увеличить качество лиан? — с подозрением посмотрел на меня Тип ди Хок.

— Вас, убеждать словами? Да ни в коем случае. Всё равно не поверите.

Мои слова удивили и озадачили молодую парочку.

— Всё равно скажете, что это погрешность замеров или временный всплеск производительности, — продолжил я. — К тому же это по большей мере так и есть. Не могут лианы нормально развиваться в идеальных условиях. Нужно, создать обстановку как в дикой природе, чтобы побеждали сильнейшие. Вот тогда ментальное внушение может сработать.

— Такой же идеалист и фантазёр, как и эта молодёжь, — недовольно покачал головой фермер. — Ничего у вас не получится.

— Можно попробовать, — не терял я оптимизма. — Как раз хотел предложить один вариант. Недавно спасённая девушка, оказалась достаточно богатой. Она предложила мне в качестве награды создать совместную с ней небольшую ферму. Её деньги — моя работа. Я склонен принять предложение. Продайте нам дикарок. Такин с Гатой смогут продолжить исследования без ущерба для вашего предприятия. Опыт приобретут, а семейные доходы не пострадают.

— Всё не так просто, — покачал головой старый драк. — Для создания кормовой фермы нужно иметь лицензию. Её нет ни у вас, ни у спасённой девушки, а юридическое оформление стоит больших денег.

— На дикие плантации разрешение не требуется, — скромно возразил я. — Никто не думал, что они могут принести ощутимый доход, поэтому нигде в законах нет об этом упоминания. Зато есть статья в положении об охоте. Добыча в дикой природе даже налогом не облагается.

— Основные возражения я сниму, если исследования будут вестись не за счёт клана, — после раздумья проворчал старик, — но охрану к дочери приставлю, и лазить в заросли она не будет. Не хватало ещё, чтобы наследницу семьи сожрала какая — нибудь растолстевшая лиана, как прошлого кормильца этой оранжереи.

По вспыхнувшим аурам молодёжи было понятно, что даже таким решением они довольны. Я понимал, что активное желание работать с дикими растениями — это уже влияние мелорна, привязавшего к себе эту парочку. Несмотря на незначительное воздействие, организм драков уже почувствовал прилив сил. В подсознании обосновалось ещё полностью не проявившееся желание получать всё больше дармовой жизненной энергии.

Дальнейшие переговоры прошли в конструктивной обстановке. На следующий день, после дополнительной разведки, я обещал показать район в джунглях, куда нужно пересилить лианы из оранжереи. Указывать место сейчас, было бы странно. Я никуда из охраняемой территории не отлучался. Это Лиэна обследовала подходящие участки дикого леса, недалеко от которых прятались основные подпольные личные плантации Захила.

Гата утром пригнала летающую машину и вместе с охраной ждала, когда окончится кормёжка. Пока молодая парочка днём с упоением уговаривала лианы расти, на самом деле общаясь с мелорном, я носился над лесами, делая вид, что ищу подходящее место. Одновременно Лиэна решала финансовые вопросы с хозяином фермы. Перевоз растений требовал не маленьких вложений.

На месте расположения лиан, недавно вырубленных добытчиками Захила, имелись подходящие полянки, скрытые высокими деревьями. Вот на них и планировалось пересадить дикарок из оранжереи. На оплату работы в джунглях главный преступник района не поскупился. Да и не могло быть иначе. Слуга обязан выполнять распоряжения хозяина. К тому же после пояснений Лиэны он сам загорелся желанием развивать новые технологии. Несмотря на вполне мирные параметры психологической совместимости с обществом у этого представителя расы драков имелась природная склонность к авантюрам, поэтому он и подался в преступники.

Тип ди Хок сильно удивился, обнаружив Захила в компаньонах ожившей дракины. Слухи о не совсем законной деятельности этого представителя городской верхушки до старика доходили, но негласные расследования клановой службы безопасности обычно оканчивались безрезультатно. В данном случае криминала вообще не наблюдалось. Захил участвовал в деле на вполне законных основаниях. Старый фермер всё больше убеждался, что чего — то не понимает. Такой осторожный во всех предприятиях драк не мог вбухать значительные средства в бесперспективное дело. Дополнительную информацию старик рассчитывал получить от дочери.


Семейный разговор

(Тира: — Мы с дочкой посетили базовую планету жуков в ближайшем секторе. По просьбе Риялин королева роя наложила запрет на план элионцев. Те повозмущались, но приняли твои поправки. Первый грузовой конвой драков благополучно добрался до спорной системы и разгружается. Попытки противника штурмовать подземный город в очередной раз провалились. Я подвесила на орбите скрытый спутник слежения, поэтому маги пресекают любые поползновения неприятеля. Невозможно утаить от внешнего наблюдения перемещение громоздких установок для прокладки тоннелей.

Рейн: — Как только конвой уйдёт, можно переходить ко второй фазе операции. Но напомни руководству элионцев ещё раз: люди должны вести бои на орбитах планет, не высаживаясь на поверхность. Сейчас нам не нужна большая бойня. Пусть лишь отрежут миры драков от внешнего снабжения. Нам необходима блокада, а не истребление потенциальных жителей империи.

Тира: — Тартара прислала для поддержки группу военных судов из эскадры Лысого Эра. Сейчас они ведут скрытную разведку баз снабжения драков, сведения о которых ты передал.

Рейн: — По сигналу пусть готовятся заблокировать подходы к заправочным терминалам. У нас и так преимущество в силах, так что предупреди пирата, чтобы сильно не зверствовал и давал возможность судам противника удирать. Недостаток прыжковых кораблей драков в том, что они не могут далеко отрываться от баз снабжения топливом.

Тира: — Вы там ещё долго будете партизанить?

Лиэна: — Отдавим кое — кому любимые мозоли, и те сами с радостью выдворят нас отсюда.)


Доклад наблюдателя службы жизни.

По неизвестным причинам контролируемый объект прекратил контрабандную деятельность. Агенты сообщают, что нелегальную работу продолжил кто — то из его заместителей. Точные сведения получить не удалось. Все лояльные нам сотрудники и информаторы выведены из подпольного бизнеса.

Достоверно известно, что объект совместно с некой Дилой ди Хат занялся экспериментами с дикими лианами, причём официально купленными у крупнейшего в районе производителя живых продуктов, родственника главы клана. Непосредственно в работах принимает участие Гата ди Хок — дочь владельца фермы и сотрудники городской больницы. Попытка провести информатора в штат провалилась. Цель исследований определить не удалось, но средства, уже затраченные на проект, подтверждают предварительные обнадёживающие результаты. Увеличение неконтролируемой кормовой базы может привести к дестабилизации процессов в обществе. Жду указаний.


Ответ из службы жизни

Разрешено привлечение к работе информаторов из клана Хок. Список и пароли прилагаются. Проверьте клан на связь с неподконтрольными контрабандистами. Выясните причину недавнего посещения планеты главным арбитром пограничного сектора и его встречи с главой клана.


Учитывая, сколько Захил нагнал техники для выполнения работ, перемещение лиан прошло за один день. Усохший по моей просьбе мелорн, я пересадил сам. Показывать растение с таким наполнением жизненной силой посторонним, пока не стоило. Небольшой ствол втянул в себя всю накопленную корнями энергию. Если бы я не спрятал его в теневом кармане, датчики контроля качества лиан верещали бы во всю мощь, даже находясь в другом конце оранжереи.

На новом месте для эльфийского дерева простора было гораздо больше, но опять пришлось уговаривать упрямое растение, что это не конечный пункт наших путешествий. Новые садовники мелорну понравились. Совместимость у них оказалась даже больше, чем у эльфов. Под кроной большого дерева драки вообще будут чувствовать себя как дома. Поэтому обещание увеличения количества симбиотов упало на благодатную почву. Переговоры прошли успешно.

Рабочие сняли у оранжереи крышу. Огромными ковшами они цепляли землю с растущими кустами и по воздуху перевозили груз на нужное место. В результате чего на нескольких полянках в джунглях образовались небольшие холмики покрытые стволами лиан.

После завершения перебазирования плантации возле самой большой поляны мы с Такином и Гатой остались одни. Её охранники ждали в машине. Близко подходить к лианам я им запретил, объяснив это особенностями исследований. Наблюдать за нами охрана могла и на расстоянии, но и это меня не устраивало, так что сонное заклинание отправило телохранителей путешествовать в царство Морфея.

— Как вам новое место работы? — вежливо поинтересовался я, с интересом рассматривая озадаченно озирающихся драков.

— Я что — то не пойму своё состояние, — неуверенно пробормотала Гата. — Мы вроде стоим на краю лесных зарослей, а я чувствую себя даже лучше, чем дома.

— У дракин чувствительность выше, — довольно подтвердил я. Дракам пора почувствовать влияние мелорна, уже раскинувшего корни не только по поляне, но и по всем окрестным джунглям.

— А ведь действительно, — задумчиво кивнул Такин.

— Переходим к следующему этапу исследований, — радостно сообщил я. — Как вам такое?

Я шагнул к зарослям лиан и спокойно прислонился к ним спиной. Ровные стволы даже не шевельнулись, не почувствовав во мне добычи.

Глаза Гаты приобрели самые большие размеры, какие только возможны на лице драков. Находясь без всякого защитного снаряжения, кормилец без опаски опирался на столбики лиан, способных обхватить и разорвать даже тяжёлый защитный костюм.

— Эффект дрессировки некоторых представителей живого мира. Не только вы договаривались с подопечными, — с удовольствием пояснил я, наблюдая за открытыми ртами молодёжи.

— И нам так можно? — не решаясь приблизиться, поинтересовался Такин.

— Попробуй, подойти, — предложил я.

Драк сделал осторожный шаг к псевдорастениям. Стволы лиан даже не дрогнули. Ещё более мелкими перемещениями Такин стал осторожно подходить к опасным зарослям.

— Смелее, — подбодрил я парня.

— Но как такое возможно? — подобравшись ко мне вплотную, но не решаясь прикоснуться к опасным стволам, пробормотал Такин.

— С моей помощью, вам удалось подключиться к энергетическому полю растений. Для них вы теперь свои. А друг друга лианы не жрут, — пояснил я, невысоко подпрыгнув и повиснув на слегка спружинивших стволах.

— Никто не поверит, — задумчиво пробормотала Гата, переборов страх и медленно приближаясь к нам.

— А как они отреагируют, если я начну их рубить? — осторожно коснулся ствола Такин.

— Сожрут врага, — радостно доложил я, и, видя недоумение собеседника, пояснил:

— Нет нужды рубить. Растение легко расстанется с созревшей частью само. Попробуй найти среди лиан самую напитанную жизненной силой. Ты уже способен это почувствовать.

Такин неуверенно протянул руки к кусту.

— Закрой пока глаза, — посоветовал я. — Чувства покажут нужное надёжнее зрения.

— А ведь на самом деле ощущаю энергию жизни на расстоянии, — пробормотал драк, осторожно перебирая стволы.

— Вот, кажется, у этой лианы наиболее плотное ощущение поля, — неуверенно ткнул пальцем в ствол Такин, открывая глаза.

— А теперь попроси растение отдать плод, — усмехнулся я.

Тренировки в общении с лианами помогли драку правильно передать мысли. Неожиданно в руке у Такина оказался ровный ствол пятиметровой лианы, отвалившийся от корня. От неожиданности драк чуть его не выронил.

— Гата, у тебя в кармане контрольный датчик продукции. Замерь параметры лианы, — приказал я замершей от неожиданности девушке.

Она автоматически достала прибор и прислонила к растению в руках жениха. Глаза у неё медленно полезли на лоб.

— Шкалы не хватает, — заворожённо наблюдая за индикатором, прошептала она.

— Это значит, на порядок больше обычного заряда, — пробормотал озадаченный Такин, глядя на прибор в руках невесты.

— Но как такое возможно? — подняла на меня взгляд Гата.

Я окинул насмешливым взглядом собеседников:

— Когда ствол обрубают, большая часть энергии впитывается остальной частью растения. Сейчас вы держите в руках созревший плод, сохранивший полный заряд жизненной силы. До нас никто не пытался договориться или приручить лиану. Поэтому и результата не было.

— Получается, тот, кто сможет подчинить себе этот кустик, способен собирать урожай на порядок более качественный, причём работать без всякой защиты, не боясь пойти на корм подопечным, — задумчиво уставилась на меня Гата.

— Проблема только в способности договориться, — кивнул я, — а это не так просто, как кажется. Ни у кого кроме нас нет переходного звена, способного транслировать мысли между драками и растениями.

Врать уже не было необходимости, и я рассказал собеседникам о свойствах мелорна, подобранного мною на просторах вселенной. И в этом утверждении не было ни капли фальши, а присутствовала лишь небольшая недосказанность.

Глава 9. Проблемы

Окончив разговор, я разбудил охранников Гаты. До города постоянно летать далековато, так что необходимо озаботиться о месте проживания в лесу. Мотаться каждый день туда — сюда не очень удобно. В связи с моим окончанием работы на ферме Тип ди Хока некоторое время поживу у Захила, тем более там сейчас обитала Лиэна. Так что я попросил драков подвести меня до города.

Ночь мы с женой провели в наших обычных телах.

На следующий день Лиэна занялась решением обеспечения мелочами для жизни в джунглях, а я отправился с Захилом на плантации. Такин с Гатой уже медитировали немного в стороне от поляны с лианами, расположившись возле мелорна. Пугать телохранителей своими связями с опасными растениями они не стали.

С Захилом нужно решить вопрос с заключительным этапом пошива специальной одежды. Пропитываться растительными нитями комбинезоны будут в непосредственной близости от плантации и пока под непосредственным управлением эльфийского растения. Новые инстинкты размножения диких лиан должны некоторое время приживаться у специально отобранных особей.

Чтобы не нарушать экологический баланс территории, решил строить небольшой цех под землёй. К тому же гораздо проще выращивать новые нити напрямую из корневой системы лиан, по аналогии с мельчайшими отростками. Тем более основные функции корней псевдорастений очень подходят для наших целей.

Я рассказал подпольному дельцу о новой технологии обработки одежды и её преимуществах в ношении именно драками. Захил сразу ухватил суть перспективы развития нового дела. Он некоторое время обдумывал полученные сведения, а потом задал вопрос:

— Получается, у драков появляется возможность питаться любой пищей, а не только несущей большой заряд жизненной энергии?

— В перспективе, да! — пояснил я и добавил:

— Пока же у живых нитей не хватит ресурсов, для полного снабжения тела энергией. Однако чем дольше драк будет носить комбинезон, тем больше лианы заменят собой изначальный материал одежды и настроятся на характеристики тела. Потребность в потреблении внешней жизненной силы со временем будет уменьшаться.

— А лианы не сожрут носителя? — с оттенком насмешки выразил сомнение драк.

Я внимательно посмотрел на собеседника:

— Они и так его будут есть всё время, точнее, употреблять в пищу физические выделения организма, возвращая ему энергию. Думаю, вполне подходящий взаимообмен. Это будет растение — симбиот. Несмотря на хорошую приспособляемость к внешним условиям, раса драков плохо себя чувствует в окружающем пространстве. Энергия вокруг чужая. Своеобразный живой преобразователь между организмом и внешним миром улучшит условия существования носителя. Имеются возможности более кардинального преобразования тел, но о них пока говорить не приходится.

— У нас могут возникнуть сложности с властью, — задумчиво покачал головой Захил. — Палата судей контролирует глобальное распределение корма и соответственно балы жизни в банках. Наши новые технологии способны нарушить систему управления.

— Поэтому мы и не будем выводить их из тени, — с иронией отозвался я. — Здесь пригодятся твои каналы поставок контрабандистам.

— У судей везде есть информаторы. Хотя и не сразу, но сведения о новых товарах дойдут до нужных ушей, — с сомнением в голосе покачал головой собеседник.

— А мы войну с палатой начинать не будем. Сразу сдадимся, — с ехидством в голосе отозвался я. — Насколько известно, основное наказание — это ссылка в игровой клан. Но даже если мы попадём в разряд отверженных, ничего страшного не будет. Знаю подходящее местечко, где можно создать собственное производство в принципе неподконтрольное палате судей.

— Тогда не вижу смысла что — то начинать здесь и сейчас, — с сомнением фыркнул Захил.

— Не скажи, — покачал я головой. — Громкий скандал — почти идеальная реклама. Нас сразу станут уважать за пределами централизованного пространства.

— Главное, чтобы конкуренты до скандала нас не сожрали, — с иронией проворчал драк. — Особенно если мы вывалим на рынок продукцию, которую только что подсунул мне Такин.

Я покачал головой:

— Лиану — энергетик будем пока поставлять по подпольным каналам. Пусть некоторое время с нами её не связывают. Под продукцию диких плантации выдадим нелегальный сбор с твоих скрытых в джунглях участков обычных лиан.

Захил молчал долго, обдумывая сложившуюся ситуацию.

— Да, сразу агенты палаты нас не накроют. Но даже за полгода я не поручусь. Слишком необычные параметры конечного продукта. В энергетическую еду служба жизни вцепится намертво, пытаясь определить источник поставки. Проследить всю цепочку уникальной пищи будет не так уж сложно.

Прогноз опытного теневого дельца почти совпадал с расчётами искина, но тот давал нам максимум четверть года. В довольно статичной цивилизации новшества сразу бросаются в глаза. Даже с учётом того, что использоваться они будут далеко от основных центров развития, слухи быстро достигнут нужных ушей.

— Готовься быстро удирать заранее, если не хочешь, чтобы тебя сослали куда — нибудь официально, — предложил я контрабандисту.

— Надо подстраховаться, — кивнул тот. — Вложусь — ка я в какой — нибудь маленький игровой клан. На большой, с учётом развития нового производства, денег не хватит.

— Лучше создай свой с нуля, — посоветовал я, получив прогноз по изменению плана от искина. — Дила ди Хат сможет вычислить неблагонадёжных желающих в него вступить заранее.

— Вот она — то его и возглавит, — обрадовался подсказке драк. — За примером далеко ходить не надо. Помню я одну историю, когда простой законопослушный драк после тяжёлой аварии полностью сменил приоритеты и создал собственный игровой клан. Со временем он стал правителем мира. Правящий клан планеты ведёт родословную именно от такого драка.

После короткого обсуждения планов, Захил упаковал экземпляры новой лианы и отбыл по своим делам.

Пришло время заняться сооружением подземных цехов. Место для посадочной площадки выбрал на берегу небольшой речушки, километрах в десяти от плантации Такина. На каменной осыпи деревья росли небольшие. Расчистил и выровнял заклинаниями подходящий пятачок, диаметром метров двадцать. Парочка небольших грузовых машин здесь легко поместятся. Через Лиэну заказал изготовление трёх простых кабинок для грузового лифта. На краю расчищенного пространства сделал небольшой подвальчик, как раз по размерам кабинки. В подземелье на пол навесил приёмную часть заклинания динамического портала. Он и будет работать в качестве лифта, перебрасывая содержимое кабины на другую сторону перехода. Именно так работала древняя транспортная сеть в Мире Покоя. Добраться неприятелю без моего разрешения до основного производства не получится. На этом работа на входном терминале закончилась.

Второй портальный выход таким же образом подготовил возле основной плантации, где в джунглях прятался мелорн. Отсюда на погрузку будут передаваться сорванные лианы.

Цех для пропитки костюмов нитями скрыл под землёй в районе поляны. Изменённые корни лиан как раз будут прорастать прямо на одежде, развешанной в помещении на специальных креплениях. Здесь же подготовил третий портальный выход.

Из — за одинаковых кабин рабочие и посетители даже не поймут, что для перемещения используются подпространственные переходы. Пришлось немного помудрить над дополнительными гравитационными заклинаниями, чтобы создать иллюзию перемещения кабины по вертикали на большую глубину.

Для работников тоже сделал хорошие подземные помещения. Нужно подумать и о наборе других садовников. Не все из них будут ежедневно возвращаться в город. Такин с Гатой мне понадобятся для общего управления разрастающимся хозяйством. Пока же они сами с радостью собирали урожай с псевдорастений.

Два раза в день на поляну прибывала машина с живым кормом. Крысы с небольшой высоты сбрасывались прямо в заросли. Лианы сами ловили разбегающихся животных. Биологические отходы из больницы привозил по вечерам Сим эн Тис.

На самом деле живой корм теперь составлял лишь небольшую долю питания подопечного сада. Корни мелорна, захватившие огромную лесную территорию, качали жизненную силу из других растений напрямую в кусты лиан.

После отделения от основного ствола созревших ветвей, те впадали в спячку, сохраняя в себе запас жизненной силы. Теперь их, как и обычные побеги, можно резать под нужный размер. Сонное растение почти не фонило жизненной силой. Обнаружить в стандартной по виду продукции фермы значительный запас энергии, можно лишь прикоснувшись датчиком.

Легально на продажу пошла подпольная продукция, собранная с незарегистрированных плантаций Захила обычными драками — сборщиками. Запас энергии у диких лиан был чуть больше, чем у культурных.

Отец Гаты озадаченно качал головой, принимая товар на склад. Подробных пояснений у дочери ему добиться не удалось. Она и сама до конца не понимала, как мысли могут управлять растениями. Про мелорн ей не позволяла говорить клятва.

Попытки расспросить телохранителей, сопровождавших девушку, тоже ни к чему не привели. На поляну те не ходили, я их туда не пускал. Лианы значительно увеличились в размерах и теперь легко могли придушить драка, даже одетого в особый защитный костюм. Охранники лишь иногда видели медитацию молодых подопечных на окраине леса.

Грузы вывозили подчинённые Захила, попавшие под клятву секрета. Так что понять, где происходит подмена одних лиан на другие, для непосвящённого определить было невозможно.

В конце концов, Тип ди Хок пришёл к заключению, что по всем признакам теория Такина подтверждалась.


Семейный разговор по видеосвязи

— Слушай, брат, ты кого мне подсунул? — с иронией поинтересовался Тип ди Хок у старшего брата, главного управляющего семьи.

— Что, боевик не вписался в общество? — обеспокоился старший родственник. — По моим данным параметры остальных пациентов остались на безопасном уровне.

— Маятник качнулся в другую сторону, — с ехидством проворчал фермер. — Этот тип теперь даже с растениями стал разговаривать. Мало того, своей теорией увлёк мою дочурку и её ухажёра.

— Сколько времени прошло? Растут дети. Уже у девочки и поклонник появился. И как он тебе? — грустно вздохнул глава.

— Из разорившегося рода, — скривился фермер. — Думал, увлечение у Гаты скоро пройдёт, но что — то непохоже. Да и парень оказался с головой и зубастым. Пока наблюдаю за ними. Но вопрос в другом. Молодёжь поверила в фантазии твоего объекта. И знаешь, это дало эффект. Экспериментальная плантация в диких условиях обеспечила прирост качества продукции на четверть, почти при тех же материальных затратах. Это с учётом ручного сбора и в условиях дикого леса. К тому же, думаю, не без участия твоего подранка возникло предложение о подкормке лиан безэнергетическими биоотходами. Хотя и небольшой, но эффект прослеживается. Я ввёл такую практику и на обычных оранжереях. Плюс пять процентов неучтённого дохода в карман семьи. Площадь фермы не увеличилась, поэтому налоги остались на прежнем уровне. Соседи уже косятся, злятся, но сделать ничего не могут. Я перекупил все известные источники биоресурсов в доступной зоне.

— Пиши рекомендации по технологии. Распространим практику на все фермы, пока информация не дошла до конкурентов, — довольно кивнул глава клана. — За пациентом поглядывай. Может, ещё что придумает. Медики говорят, что у побывавших за гранью смерти иногда открываются необычные возможности. Известны факты, когда такие драки вообще были способны обходиться без внешней живительной силы.

— Смотри, научит твой бывший боевик девочку обходиться без подпитки. Вот смеху — то будет. Она же вообще сможет без балов жизни существовать и даже работать не придётся, — подколол собеседника фермер. — Как на это посмотрят завистники?

— Единичный случай, — беззаботно отмахнулся глава семьи. — Меня больше беспокоит отсутствие связи с нашим большим мальчиком — судьёй Тор ди Хоком. Я послал ему предварительный отчёт по привезённым пациентам, но ответа пока не дождался. Видно, игровые кланы всё же очистили спорный мир от неприятеля, а теперь делят территорию. Знаю, какая грызня возникает в таких случаях. Приз уж больно хорош. Недавно смотрел цифры на тотализаторе. Арбитру полагается три процента дохода.

— А если королева роя уже ободрала шкурки игрокам? — с ехидством в голосе отозвался фермер.

— Фу на тебя! Вечно выдумываешь какие — то страсти. Как от такого тирана дочь вообще раньше не бежала? — мрачно выдавил из себя глава клана. Сомнения в голосе показывали его обеспокоенность молчанием родственника.


Центр управления судейского крейсера драков

Арбитр в очередной раз собрал адмиралов на совет. Штурм подземного города инсектов застопорился. Наземные отряды не добились ощутимых побед, а лишь проедали доставленный транспортами кормовой паёк. К этому прискорбному факту добавились понесённые потери. Вылазка противника стоила жизни четвёртому адмиралу. Игровой клан потерял главу и распался. Тор ди Хоку пришлось посылать связной модуль в Палату судей для получения архивных данных по счетам игровика. Иначе не имелось доступа к общей кассе клана для разделения средств между участниками. Боевиков принял к себе пятый адмирал. Теперь под его управлением на планете находилось больше половины персонала.

— Как же вы пропустили рейд противника? — с укором посмотрел на главу планетарных сил арбитр.

— Нам не сообщили, что под местом расположения временной базы четвёртого клана находился разрушенный город тараканов, — пятый адмирал бросил гневный взгляд в сторону прежнего хозяина планеты.

Старый адмирал не обратил внимания на укол союзника. Он и сам не знал, что хотя при давнем штурме подземный улей и был уничтожен, но транспортная магистраль осталась целой. Ею и воспользовались засевшие в старых катакомбах союзники тараканов. Удар оказался неожиданным и весьма болезненным. Пострадавший игровой клан находился далеко от основного кольца окружения базы противника. Никто не ожидал прорыва врага из подземелий. Глава клана пытался организовать сопротивление, но это у него не получилось. Сам погиб и почти треть привезённых грузов, в основном военного содержания, оказались утрачены. Взрыв был такой силы, что снёс всё, что находилось на поверхности даже на большом расстоянии от эпицентра.

— Неприятель по — прежнему следит за нами с орбиты, — проворчал старый первый адмирал.

— Не может быть, — запальчиво возразил глава третьего клана, ответственный за космическую оборону.

— После уничтожения станции мы вычистили окрестности планеты, — поддержал его второй адмирал.

— Других объяснений действий противника у меня нет, — ехидно сообщил старик. — Они полностью контролируют наши перемещения. Или вы считаете, что у сидящего под землёй неприятеля сил в десятки раз больше, чем в отрядах, пытающихся его штурмовать.

— У врага достаточно замаскированных выходов, чтобы наблюдать за нами с поверхности, — буркнул второй.

Арбитр тихим фырканьем выразил насмешку спорщикам. Главы игровиков переглянулись между собой и замолкли.

— По последним данным, полученным из палаты судей, некоторые обыватели уже делают большие ставки на неприятеля, — укорил собеседников Тор ди Хок.

— Мы запросили дополнительное оборудование, — недовольно проворчал пятый адмирал. — Враг не сможет контролировать сразу тысячу проходов.

— Если техника до нас вообще дойдёт, — выразил издёвку первый.

— Небольшая задержка очередного конвоя вполне объяснима, — неуверенно отозвался третий. — Быстро собрать затребованные машины не так — то просто. Они же где — то работают.

— Такое объяснение не подходит для модуля связи, — окинув задумчивым взглядом собеседников, сказал арбитр. — Он должен был появиться ещё вчера. Хотел вас порадовать очередным ростом призового фонда, но что — то не получилось.

— Я вас понял, — кивнул третий адмирал. — Вы намекаете на подход флота противника, но ближняя разведка не подтверждает наличие врага.

— Отправьте её дальше, до жилых планет. Неприятель мог обнаружить заправочные станции в глубине сектора и перерезать пути сообщения. В этом случае модули связи и курьерские суда к нам не прорвутся, — посоветовал соратнику первый адмирал.

— Не может быть, — вскинулся второй адмирал. — Обнаружить станцию заправки невозможно. Для этого нужно исследовать все необжитые системы сектора.

— Всего лишь посадить на хвост нашим конвоям и эскадрам скрытого наблюдателя, — недовольно буркнул первый.

— Вы считаете, что соперники способны так скрывать разведчиков? — с интересом взглянул на первого судья.

— Эти способны, — угрюмо вздохнул первый. — Вы до сих пор считаете, что вам противостоит знакомый противник, а это не так. Никто не заметил, что часть наших боевиков, штурмующих катакомбы тараканов, пропали бесследно. Раньше неприятель пленных не брал. А теперь подумайте: зачем им наши бойцы?

— Думаете, соперник достаточно поумнел и стал способен понять наш язык? — удивился арбитр. Про исчезновение бойцов он не знал.

— Другого объяснения у меня нет, — вздохнул первый.

Тор ди Хок снова задумался. Предположение о присутствии более разумного противника нашло ещё одно подтверждение. Пока он мало проявлял себя, ведя разведку обстановки, но рано или поздно начнёт действовать. Ситуация начала беспокоить арбитра. Прерывание сообщения с центром — плохой признак.

Захил нашёл меня у первого портала возле реки, где я заканчивал строительство ещё одного подземного жилого комплекса. Пришлось немного расчистить территорию. Власти города не разрешили проводить тренировки нового игрового клана на жилой территории. Да и вообще отнеслись к затее ожившей дракины весьма отрицательно. Держать под боком неуравновешенных сородичей никому не хотелось. В таких сообществах частенько появлялись маньяки, с удовольствием поедающие сограждан. Это сильно пугало обывателей. Планета располагалась далеко от границы спорного пространства, потому новые игровые кланы здесь появлялись очень редко. Проще сослать преступников и ненормальных родичей на окраины. Где те будут вольны выбирать дальнейший жизненный путь.

Несмотря на вполне умеренные психологические показатели, на Лиэну в лице Дилы ди Хат стали посматривать весьма косо. Вернувшаяся после смерти девица вполне могла сойти с ума. Чтобы не компрометировать Захила Лиэна переселилась ко мне в джунгли и редко стала появляться в городе, открыв виртуальный вербовочный пункт в информационной сети. Создать игровой клан мог любой драк, были бы деньги. Это был один из способов избавить общество от беспокойных сородичей.

С набором игроков имелись определённые проблемы. Желающие завербоваться к ненормальной дракине в очередь не выстраивались. Лиэна пока занималась поиском подходящих садовников. Мои драки уже не справлялись с плантацией. Под воздействием мелорна она разрослась и приносила всё больше энергетических лиан, да и цех пошива одежды начал работать и производить продукцию.

Теперь стоило обеспечить сбыт. Как раз по этому вопросу и приехал Захил. У него возникли проблемы с налаженным через столицу каналом поставки. Некоторое время торговец не отправлял туда товар, поскольку сейчас продукция подпольных плантаций шла через ферму молодых драков. Теперь же накопилось достаточно высокоэнергетической еды, которую пока выпускать в свободную продажу никак нельзя.

Бывший компаньон Дилы перестал выходить на связь. Драки, посланные контрабандистом на разборки, тоже пропали.

— Подозреваю, что Лимун ди Лун переметнулся к другому поставщику, — сообщил мне Захил, устраиваясь за столом напротив. Драк уже давно носил новенькую одежду нашего производства и чувствовал себя в ней превосходно. Он даже пристрастился к орехам из джунглей, почувствовав их вкус. Раньше не хватало энергии для переваривания такой тяжёлой для организма пищи.

— И много у тебя конкурентов? — заинтересовался я.

— Да в каждой сельской провинции, — развеселился собеседник.

— Не понял, — удивился я, — и полиция не может прихватить нарушителей?

— Видишь ли, не всё так просто, — вздохнул Захил. — Ещё когда мне передавал дело отец, он предупредил, что за нами осуществляется негласное наблюдение со стороны службы жизни. Это вообще структура весьма своеобразная. Если Палату судей все кланы официально финансируют, то эту, подчинённую ей организацию, напрямую никто не оплачивает. У неё нет собственных офисов. Все сведения направляются прямо в представительство палаты на планете. В то же время известно, что у данной конторы повсюду существуют наблюдатели, которые могут в любой момент, предъявив соответствующий документ, перехватить управление в любой организации, в том числе и в полиции.

— Понятно. Это глаза, уши и руки палаты судей, — кивнул я.

— Не только, — покачал головой собеседник. — Подпольные каналы чёрного рынка у службы тоже под контролем. Мы должны снабжать питанием и другими товарами окраины, иначе они придут к нам. Планеты в дальних секторах, в том числе и отбитых у тараканов, не могут обеспечить себя на приемлемом уровне. Если бы они могли объединиться, то смели бы мирных драков за короткий срок. Игра постоянно стравливает внешние кланы, отнимая силы и ресурсы. Контрабанда — ещё один способ отъёма балов жизни. Такой товар стоит в несколько раз дороже обычных поставок.

Я задумался. Всё выглядело вполне логично.

(Дух: — К тому же должны существовать миграционные потоки туда и обратно. Иначе этот бурлящий на окраинах котёл рано или поздно перегреется и рванёт.

Рейн: — Выходит, палата судей сидит на виртуальных весах и регулирует равновесие между дикими и цивилизованными драками. Перекрыв потоки снабжения непокорному клану, она может осложнить его существование, и слабака сожрут соседи.

Дух: — Именно так. Этой системе контроля не нужна глобальная война и захват территорий. Перевес военной структуры может нарушить равновесие.

Рейн: — Но с другой стороны сильно тормозится прогресс.

Дух: — А зачем мертвецам прогресс? Война позволяет на некоторое время выживать за счёт противника. Но дракам нужна жизненная сила, а напрямую нельзя поедать до бесконечности живность и себе подобных без внешней поддержки. Посмотри на слугу. Трескает орехи с удовольствием, а это очень тяжёлая пища для драка. Жизненной силы в плодах совсем мало. А он почувствовал вкус такой еды. Есть возможность, не осложняя ситуацию присоединиться к равновесию, образовав третий рычаг весов, не влияющий на устоявшееся равновесие системы. Мы будем отбирать желающих присоединиться с двух сторон.

Рейн: — Ха — ха, как бы ещё в этом убедить систему, что бы та не посчитала нас угрозой собственному существованию.

Дух: — Присоединись к игре! Лиэна создаёт клан, но его никто в расчёт пока принимать не будет. Слишком слаб. Но не вижу препятствия, если он включит в себя людей и инсектов. Это сначала не нарушит равновесие жизненной системы драков.

Рейн: — Думаешь, в палате сидят дураки и не увидят опасности в объединении противников.

Дух: — Искин считает, что сразу увидят. Но если наша империя вынырнет на стороне жуков, это заставит качнуться равновесие в сторону войны. А если новый противник вступит в обычный игровой клан драков — это совсем другое положение. Не предполагается война на полное истребление. Палата судей образовалась не от хорошей жизни, а лишь как инструмент для выживания расы в целом. Наш путь постепенной интеграции драков в эту вселенную будет выглядеть весьма перспективным.

Рейн: — Осталось показать, что мы достаточно сильны для предложения такой перспективы.

Дух: — Твой план уже наверняка работает, но это кнут. Теперь нужно показать пряник.)

Я посмотрел на ожидающего ответа драка.

— Хочешь, чтобы я съездил в столицу и разобрался с проблемой?

— Дила живёт с вами. Значит, вы сильный. А девушка может выжать меня, как тряпку. Я уж знаю. Хозяйка мне кое — что показала, — обрадовался Захил, почувствовав моё согласие.

Здесь я работу почти закончил, наладив деятельность плантации и цеха одежды. С постоянным набором садовников и переговорами с мелорном справится Лиэна. Ознакомиться с ситуацией в столицы было бы полезно. Через пару дней, закончив остальные дела, я вылетел на личной машине Захила в центр.


Доклад наблюдателя службы жизни

Точно выяснить причину прилёта арбитра не удалось. Он привёз на лечение группу игроков. Доступ на планету им разрешили, поскольку параметры соответствовали критериям. Информацию по пациентам прилагаю. Получить сведения о деятельности подконтрольного объекта вновь не удалось. Информаторы в штат работников не попали, хотя собеседования на детекторе лжи не проходили. Пришлось задействовать агентуру в столице, перехватив канал нелегальной поставки товара. Если объект не оставил подпольную деятельность, он должен среагировать.

Реакция прослеживается. Боевиков, посланных восстановить канал снабжения удалось нейтрализовать, но предоставить нужные нам данные они не смогли. Для решения вопроса в столице объект нанял бывшего игрока. Обращаю внимание, что это боец из списка пациентов, привезённых арбитром. Он был отправлен на реабилитацию на ферму брата главы клана управляющего планетой. Судя по имеющимся сведениям, посланник обладает высокой боевой квалификацией в наземных действиях. Предполагаю значительные потери среди персонала, перехватившего канал поставок в столице.


Ответ из службы жизни

Не препятствовать развитию событий. Пришло время сократить число неблагонадёжных граждан на подконтрольной вам территории. Напрямую привлекать агентов из клана Хок к работе по объекту, не рекомендуем. Необходимо выяснить характеристики и цель поставок подпольного товара. Подозреваем переброс контрабандного канала на другое направление. В настоящее время прямой запрос к судье Тор ди Хок невозможен, в связи с обострением игры на контролируемой им спорной системе. Из — за роста призового фонда на тотализаторе это вполне возможно. За счёт дорогого товара лишние балы жизни нужно изъять у рядовых игроков. В случае такого развития событий разрешаем перевод канала на другое направление. При восстановлении связи с арбитром, необходимая для работы информация вам будет предоставлена.

Столица выглядела весьма необычно. Картинки в сети не давали нужного впечатления в отличие от реального вида. Драки не любили тьмы и подземелий. Всё — таки свет давал им некоторую подпитку энергией. Город походил на поляну с огромными грибами. Большие небоскрёбы были просто увешаны многочисленными выступающими площадками — наростами. Да и других видов необычных строений с тонкой ножкой основы и гигантской шляпкой кругом находилось в избытке.

Автопилот доставил меня в столичный офис Захила на окраине города. Небольшие официальные доходы контрабандиста не позволяли снимать помещение в центре. К тому же располагать склады с товарами на краю города было гораздо удобнее. В помещении меня встретил единственный сотрудник офиса, предупреждённый о приезде посланника. Аура выдавала его недовольство лишней работой. Бедняга трудился представителем сразу у нескольких фирм. Автоматизированный складской учёт позволял обходиться минимумом персонала. Раздражение драка было понятным. Ему второй раз за короткое время приходится встречать живого представителя Захила и обеспечивать его проживание в столице, а это лишние хлопоты.

Большинство мирных представителей этой расы не любили путешествовать далеко от дома. Это лишние затраты энергии, которые нужно компенсировать. Отдельных услуг в виде гостиниц здесь не было, но пустующие помещения в домах находились под любые требования клиента, в зависимости от величины его счёта в банке. Как природные хищники драки предпочитали без особых обстоятельств не сбиваться в стаи.

Офисный работник передал мне карточку — ключ с адресом жилья и сообщил, что за счёт фирмы квартира снята всего на три дня. Если я буду задерживаться на больший срок, платить по счёту, указанному на карточке, надо самостоятельно. В случае задержки, комната может быть сдана другому жильцу, и оставленные в помещении вещи я могу не найти.

Полиция не занималась поиском пропавших жителей, если на них не подавался специальный запрос. Так что скрытая преступность в мегаполисе процветала. Одиночкам выжить в городских джунглях было проблематично. Именно поэтому молодые драки обычно покидали большие города и устраивались работать подальше в провинции, конечно, если количество денег у семьи было ограничено. Богатые и многочисленные семьи, рода и кланы оседали в крупных мегаполисах. Хотя деньги и не гарантировали их беспроблемное существование. Общество хищников изначально предполагает борьбу за власть, престиж и положение в иерархии. Конечно, с более сильными кланами недоброжелатели предпочитали не связываться, но на одном уровне велись настоящие войны. Сильно подозреваю, что руководящая верхушка специально создало общество контролируемой агрессии, чтобы не было взрыва изнутри.

Насколько я понял, добравшись до данных сети, схватки и конфликты здесь случались постоянно, а вот обнаруженные убийства да ещё с поглощением жизненной силы преследовались полицией жёстко. Участники таких раскрытых дел и сообщники преступников мгновенно пополняли ряды игроков или ссыльных на дальних просторах космоса. Да и семьям приходилось терять значительные суммы денег, чтобы загладить вину и восстановить репутацию в обществе.

В цивилизованных мирах достать боевое оружие можно, но за его необоснованное применение грозила одна кара — высылка. Всевозможные конфликты решались гражданскими энергетическими парализаторами и холодным оружием. Убить этим драка не так просто.

Преступники находили другие различные способы устранения неугодных личностей, как и в случае с Дилой ди Хат. Тогда определить прямого виновного не очень просто. Полиция смотрела на такие дела сквозь пальцы. Раз позволил себя убить, и за тебя некому заступиться, то ты слабак и никому не нужен.

Несмотря на внешнюю цивилизованность, жизнь в обществе драков довольно сурова. Слабаки в стаях хищников не выживают.

Предложенная мне комната находилась недалеко от офиса Захила на окраине мегаполиса. Небоскрёбов здесь уже не было. Редко где жилые шляпки грибов превышали двадцать этажей, но зато они имели гораздо большую площадь. Большие квартиры и отдельные комнаты располагались в кольцевых коридорах. Обязательно присутствовал выход на крышу с отдельным огороженным пространством.

Пока я окончательно устроился в столице, наступил вечер. Лимун ди Лун, к которому меня направил Захил, по — прежнему был недоступен.

Подчинённые бывшего напарника Дилы ди Хат из офиса компании сообщали, что все вопросы решает начальник, а он сейчас на выезде. Долго общаться со мной через сеть они вообще не стали. Стоило завтра навестить эту контору.

Планы нарушили неожиданные ночные гости. Я уже собирался отдохнуть, когда дух подал тревожный сигнал.

(Дух: — Не нравится мне шевеление вокруг. Четверо не спеша двигаются в нашу сторону по коридору, а двое уже спускаются на прогулочную площадку по верёвке с верхних этажей.

Рейн: — Думаешь, комитет по встрече?

Дух: — Уверен. Сведения утекли от работника Захила или из офиса Лимуна. У гостей парализаторы, так что сейчас разговаривать они с тобой не собираются. К тому же, судя по комплекции, интеллектуалов для переговоров среди них не наблюдается.

Рейн: — Не буду подстраиваться под ситуацию. Надо сразу ставить на место таких самоуверенных типов.)

Секунд тридцать для нейтрализации гостей сверху у меня в запасе имелось. Едва один из них приложил устройство для взлома электронного замка к двери, как она открылась. В теле драка я не мог в полной мере воспользоваться повышенной скорость вампира, но и того, что было, хватило, чтобы нанести пару сокрушительных ударов не ожидавшим нападения противникам. Приобретённые знания о болевых точках организма позволили отправить врагов сразу в глубокий нокаут. Связывать поверженных гостей было некогда. Добавив для верности ещё по паре пинков ногами по каждому телу, я нырнул обратно в комнату, не забыв прихватить парализатор у одного из них.

Четвёрка незваных посетителей уже колдовала с устройством взлома перед входом и требовала к себе внимания. Едва я устроился над проходом, зависнув, зацепившись силовой петлёй за потолок, дверь бесшумно открылась.

Один остался в проходе, контролируя коридор, а трое двинулись к кровати.

Драк у входа лишь краем глаза заметил тень, спустившуюся перед ним сверху. Мощный удар ноги отбросил его в противоположную стену коридора напротив входа в комнату. Что — то хрустнуло, и тело сползло вниз. Не думаю, что пострадал череп, а вот рёбрам спереди и сзади точно досталось. Вошедшие в комнату враги успели лишь слегка развернуться. Слившиеся в очередь щелчки выстрелов парализатора заставили их мешками осесть на пол.

(Дух: — Вблизи противники закончились. Остался водитель машины, ожидающий подельников рядом со зданием.

Рейн: — Потом с ним поговорим. Сейчас пообщаемся с оглушёнными боевиками. Эти от парализатора будут ещё долго отходить.)

Я втянул в комнату раненого из коридора. Магия жизни над драками работала, поэтому брошенное заклинание позволило увидеть нарушения в теле неприятеля. Как и предполагал, грудная клетка оказалась сильно повреждена. Спина удар о стену выдержала. На задней стороне черепа обнаружилась уже набухающая огромная шишка. Ничего, раны не смертельные, но для разговоров пленник будет пригоден не скоро.

Выглянув на второй этаж, я утащил оглушённых посетителей вниз. У одного из парализованной четвёрки нашлись гибкие наручники, наверняка предназначенные для пленника в моём лице. В них — то я и заковал одного верхнего гостя. Второго пришлось закутать до головы в одеяло и перевязать свёрток простынёй.

Я включил свет. Пара ковшей холодной воды привела упакованных арестантов в сознание.

— Вы знаете, к кому напросились в гости? — поинтересовался я у гостей. Моя улыбка на неэмоциональном лице драка выглядела неестественно и больше походила на бешеный оскал.

— Ты Крун ду Юн — посланец Захила, — пробормотал закованный в наручники пленник, обведя комнату мутным взглядом. В глаза мне он старался не смотреть.

— А вот и не угадал, — продолжал издеваться я. — Перед тобой всего лишь сошедший с ума игрок, сожалеющий только об одном — всех сожрать не смогу. Придётся обойтись самыми упрямыми. Разговорчивые, может быть, и выживут.

Бледнеть драки не могут, но это нельзя сказать об их ауре. Волны ужаса захлестнули парочку пребывающих в сознании пленников. Об игроках среди цивилизованных граждан ходило множество слухов, зачастую подкреплённых реальностью. На дальние рубежи ссылалось много маньяков, способных запросто выпить жизнь у сограждан.

После такого представления ответы на мои вопросы потекли рекой. Быть заживо съеденными, гости не хотели.

Ситуация быстро прояснилась. Конкуренты Захила засуетились, когда узнали о его ослаблении. Налаженный контрабандный канал бесхозным не должен оставаться. Самый сильный подпольный клан под управлением Сухала решил расшириться. Попытка мирно договориться c Лимуном ни к чему не привела. Условия, предложенные главарём, парню не понравились. К сожалению, вовремя сообщить о проблемах Захилу, у компаньона не получилось. Наёмники Сухала сработали оперативно, отправив помощника конкурента с множественными повреждениями на больничную койку. Убивать хорошего работника, а уж тем более криминальным способом захватывать фирму, никто не собирался. Проблемы с полицией — это гарантированное закрытие канала поставок. Если главари разберутся между собой — кто сильнее, на победившего и будет работать подчинённый.

Договориться о передачи информации с подчинёнными Лимуна на фабрике было несложно. Двух наблюдателей от Захила преступники перехватили без особых сложностей, повязав в той же комнате, что досталась мне. Этих драков временно изолировали в специальной тюрьме в личной усадьбе Сухала недалеко от столицы. В случае если главари не договорятся мирным способом, убить пленников никто там не помешает. Мало ли драков пропадает в столице. Деревенщины могли и на осторожного маньяка напороться, а тех полиция обычно годами ловит, а потом вешает на них все нераскрытые дела. Десятком трупов меньше, десятком больше, для ссылки значения уже не имеет.

Столичный контрабандист ожидал приезда самого Захила, но прислали меня. Из полицейской базы от информаторов сведений обо мне получить не удалось, они оказались засекречены. Начальство решило перестраховаться и осторожно разобраться с посланником. Закрытый доступ к данным намекал на связи в государственных структурах. Только им было позволено прятать информацию о сотрудниках. Осталось выяснить, к какой службе я отношусь, а уж потом решать, что со мною делать. Для опасного человека можно и аварию подстроить по варианту с Дилой.

Теперь я знал, куда следует постучаться в первую очередь. Проблему с пленниками решил просто, отправил их через теневой карман Лиэне. Жена поговорит с ними по душам. Кто — то попадёт под клятву секрета, а самым одиозным прямой путь в слуги, если переживут общение с чашей метаморфов. Думаю, потерь не будет. Драки уважают сильных.

Глава 10. Процесс пошёл

Искать Сухала самостоятельно не имело смысла. Внизу, в машине меня поджидал отличный проводник. Несмотря на принадлежность к криминальной структуре драк не ожидал нападения. Тем более, заблокированную дверь автомобиля легко открыл дух. Мощный удар отправил водителя в забытьё. Наручники опять пригодились. Для обеспечения морального давления приковал руку к ноге отключённого пленника. Возражать в согнутом состоянии будет не так просто. Несколько нажатий на болевые точки быстро привели водителя в сознание.

— Кажется, большой босс желал со мной встретиться, — глядя в открытые глаза скрюченного драка буркнул я, слизывая слюну с губ. — Надеюсь, ты окажешься более разговорчивым, чем напарники наверху.

Даже не наблюдая за аурой, легко предположить, что подумал собеседник.

Если неприятель смог противостоять шестёрке опытных боевиков, то более слабому водителю даже рыпаться не стоит. Недостаточно подготовленный разум в подавленном состоянии уже не обращал внимания на нестыковки. Сразу сожрать энергию из кучи тел я никак не мог.

Под чутким руководством пленника я осторожно вывел машину за город, где уже не было таких больших ограничений в транспортных потоках. По полученной от нападавших информации в небольшом лесу по пути к усадьбе Захила упакованного пленника ожидали другие специалисты. По результатам допроса и должно приниматься решение — куда отправлять пленника дальше: то ли в больницу, то ли на беседу к начальству, то ли в крематорий для сжигания биологических отходов.

Путь до точки встречи оказался не долгим. На подъезде я бросил машину на обочине, на всякий случай затерев заклинанием свои следы. Очередной пленник отправился на перевоспитание Лиэне.

Поджидавшие живую посылку драки были эстетами. Допрашивать меня собирались в фургоне огромного грузового автомобиля. Похоже, лишних зацепок для полиции они тоже оставлять не собирались.

Один из них, судя по всему водитель, сладко спал на специальном месте в кабине. Другая парочка переговаривались в специально оборудованном для допроса кузове. Звукоизоляция для духа не помеха, так что сначала я прислушался к диалогу.


Разговор в грузовике

— Что — то исполнители сильно выбились из графика, — озадаченно покачал головой первый, поглядывая на индикатор часов на экране сетевого терминала.

— Раз ничего не сообщали, то сложности не критичные, — махнул рукой другой.

— А если этот тип всё же из службы жизни. Как бы наших бойцов не накрыли, — продолжал волноваться первый.

— С какой стати контрабандист будет связываться со службой? — с недоумением посмотрел на него напарник.

— Данных на посланника мы всё же не накопали, — не унимался первый.

— По словам допрошенного Лимуна его компаньон мог связаться с кем — то из старших семей. Они тоже подпольным заработком не брезгуют.

— Надеюсь, это не Хоки, — буркнул первый.

— Да нам — то, какая разница. Сухал приказал выяснить, вот мы и узнаем. Дальше пусть он решает, — успокоил напарника соратник.

Я передал жене дополнительную информацию. Водитель — гадёныш даже не обмолвился о каком — то графике. Этого типа отправлять только в слуги.

Через короткое время Лиэна сообщила сведения, изначально скрытые пленником. Выдержать её обаяние, подкреплённое силой, он просто не мог. Подойдя к фургону, я подал сигнал условным стуком. В этот раз водила не соврал. Обрадованные драки распахнули створки. Пока они приходили в себя от неожиданности, обнаружив перед глазами единственного посетителя, я, подпрыгнув, нанёс им двойной удар ногами. Тела соперников впечатались в мощные стенки фургона и благополучно скользнули на пол. Драк в кабине продолжал сладко спать.

Забравшись внутрь, я аккуратно прикрыл створки. К сожалению, место для допроса в кузове было одно. Это не помешало прикрутить к нему оглушённых драков с двух сторон. Один пленник устроился на сиденье, а другой оказался на полу. Очень скоро они пришли в себя. Удары, отправившие их в нокаут, были не сильными.

Сначала плодотворного диалога не получилось. Подчинённые контрабандиста оказались особо преданными лицами. Сломить их сопротивление позволило лишь заклинание. Защиты на разуме от фантомных болей у них не было.

Допрос всё — таки состоялся, но не так как планировали пленники. Они рассказали много интересного о теневой коммерции этого мира и о своём начальнике. Сухал владел самой большой долей в подпольной торговле столицы. Жадным он не был, но пропустить временно пустующий канал поставки никак не мог. По словам подчинённых, у хозяина имелось достаточно товара, чтобы заполнить его и заработать лишние балы. Контрабандист не относился к беспредельщикам и на убийства неугодных шёл весьма неохотно. Поэтому и стоял в иерархии подпольного общества на высшей ступени, и отношения у него с полицией складывались ровные. Он не создавал проблем управляющему планетой клану и государству, а правящие смотрели сквозь пальцы на его оборот на теневом рынке. Со службой жизни у хозяина тоже проблем не возникало. Главное выполнять негласные указания её представителей. Да и информация о простаивающем канале подпольных поставок пришла именно от сотрудника службы. Сухал давно выяснил, кто из его работников с ней связан.

Данные допроса подтверждали выводы духа по поводу контроля палаты судей над торговлей цивилизованного пространства. Подозреваю, что и про отверженных верхи не забывали, разве что разведке приходилось сильнее скрываться. Придётся немного изменить первоначальный план, иначе до нас всевидящее начальство быстро доберётся.

Отправив очередную парочку пленников Лиэне на перевоспитание, решил, наконец, навестить главного столичного кукловода. Подделав голос под одного из пленников, разбудил водителя по каналу связи и дал приказ отправляться в усадьбу хозяина. Шофёр ничего не заподозрил и без лишних вопросов отправился в путь.

Дорога заняла немного времени. Дом контрабандиста находился недалеко от столицы. В отличие от места обитания Захила, несмотря на ночь, здесь охрана состояла не только из роботов и электронных защит. При въезде транспорт встретили сторожа. Один из них даже мельком заглянул в фургон. Обнаружив сидящих у пульта компьютера боевиков и привязанного к стулу пленника, он дал добро на проезд автомобиля.

Создать иллюзорную картинку подходящей обстановки в кузове, труда не составило. Действовать я начал уже в гараже, когда за мной прибыла очередная парочка охранников. То, что я немного ошибся, понял, когда один из них распахнул створки фургона. Второй, оказавшийся самим Сухалом, задал вопрос сидевшему за терминалом образу подчинённого:

— Почему привезли сюда пленника без доклада?

Ещё что — то сказать драк не успел. Обстановка резко изменилась. Выстрел из парализатора отправил охранника у двери в отключённое состояние. Мираж исчез, а на пол рядом с хозяином спрыгнул я.

— Вы хотели поговорить? — я посмотрел на обалдевшего контрабандиста.

— Э — э — э… а где все? — с недоумением переводил взгляд то на меня, то на пустой фургон владелец усадьбы.

— Нет — нет, они пока живы, — вежливо сообщил я, застывшему столбом собеседнику. — Я хотя и игрок, но имею голову на плечах. Начальство приказало разобраться, а не начинать войну.

Парализатор я демонстративно сунул в карман комбинезона.

— Хм… пока — это слегка напрягает, — буркнул быстро пришедший в себя хозяин.

— Не переживайте, — окрасив ответ насмешливыми интонациями, добавил я. — Если не договоримся, умрёте вы быстро и не больно.

— О-о, а вот вариант с договором меня уже обнадёживает, — не испугался собеседник. Контрабандист хорошо понимал, что раз предполагаются переговоры, то другой договаривающейся стороне его труп не нужен. Окинув меня взглядом и не обнаружив опасного оружия, собеседник предложил:

— Может, сменим обстановку на более приятную?

— Если обещаете не делать глупых поступков, — кивнул я. — Не хочется вырезать всю живность в усадьбе.

— Ну я не похож на идиота, — пробурчал контрабандист. — Если кто — то справляется с группой боевиков, а потом и с остальными, то шутки с ним неуместны.

Хозяин по короткому коридору провёл меня в рабочий кабинет. Видно, бегал по делам в гараж он частенько.

— Вы не против бодрящих напитков? — поинтересовался он, когда мы устроились за столом напротив друг друга.

Я задумчиво посмотрел на собеседника и посоветовал:

— Заодно и охранников предупредите: пусть заберут вашего подчинённого из гаража и уведут шофёра, чтобы не поднял лишней паники. Он уже выспался на предыдущей стоянке и если надумает посмотреть, что творится вокруг машины, то обнаружит парализованное тело на полу.

В ауре Сухала проскочили и погасли волны удивления. Он быстро понял, что я совсем не боюсь его охраны. А это может быть по двум основным причинам: либо за гостем стоят силы гораздо более могущественные, чем подпольные структуры, либо я полностью отмороженный тип, который даже если выживет, ссылки в игру совершенно не боится, поскольку уже там побывал.

Хозяин вызвал охранника в кабинет и при мне передал соответствующие указания. Это он сделал для того, чтобы подчинённые не волновались за начальство, обнаружив обездвиженного напарника в гараже.

Пришедший боевик лишь кинул на меня подозрительный взгляд, покидая помещение. Через небольшой промежуток времени он вкатил в кабинет столик с напитками и, переглянувшись с невозмутимым хозяином, вышел за дверь.

— Угощайтесь, — кивнул на доставленные тоники Сухал. — Да и я к вам присоединюсь. Начало встречи оказалось слегка нервным.

Сделав несколько глотков, он продолжил:

— У вас есть предложение?

Для показа некоторого доверия к хозяину дома и налаживания диалога, я попробовал пару напитков — обычные витаминизированные соки. Травить меня никто не собирался. Поглядывая на собеседника, я начал:

— Вы очень кстати попытались пригрести канал Захила к своим рукам. Связанному с ним, моему работодателю требуется нарастить товаропоток. Ваши возможности нам пригодятся.

— Что я с этого буду иметь, кроме проблем? — весело отозвался контрабандист.

— Удвоение суммы необлагаемого налогом дохода, — без шуток отозвался я.

Дух уже покопался в защищённой памяти мобильного компьютера, стоящего на столе. Оборот и большая часть подпольной коммерции оказалась как на ладони. Мы хоть сейчас могли перехватить у собеседника торговлю. Правда, пришлось бы помучиться, перевербовывая его подчинённых. У большинства из них в базе стояли метки неподкупности, поскольку драки были связаны со своим работодателем не только деньгами. Силовой захват требовал кучи ресурсов, которых ни у меня, ни у Захила не было.

— Вы так уверены, что знаете мои доходы? — удивился собеседник, не поверив моим словам.

Я выложил ему кое — какие сведения, почерпнутые духом из теневой документации. По мере перечисления данных аура у драка темнела, но не от злости, а от досады. Он — то предполагал, что некоторые его операции оставались секретом даже для службы жизни.

— Достаточно, — недовольно вздохнул контрабандист, — ваше начальство хорошо осведомлено в моих делах. Я вас внимательно слушаю.

Дальше пошёл предметный разговор о будущей совместной деятельности. В отличие от Захила, мой собеседник контролировал свои каналы поставок и в космосе, и даже имел прямой выход через собственную не совсем легальную транспортную компанию на рынки отверженных. Что я и предполагал, меняя планы. Чтобы запутать разведку службы жизни, необходимо представить, будто новый товар поступает на планету извне. Специалисты со временем разберутся в обмане, но не так быстро.

После принятия клятвы секрета у собеседника, наш конструктивный диалог продолжался до утра. Не верить в представленные мною сведения у драка не было повода. Кусок предложенной энергетической лианы он проверил не только приборами, но и на себе. Нельзя не заметить резкого улучшения жизненного состояния от употребления маленького фрагмента из стандартной транспортной упаковки.

— Вы же понимаете, что если нашу аферу вскроет служба жизни, мне придётся весьма плохо, — провожая меня, вздохнул Сухал.

— Будьте уверены, для вас всегда найдётся тёплое местечко на другой планете, — подбодрил я собеседника.

— А я думал это авантюра клана Хок, — удивился контрабандист.

О своих работодателях я до этого не распространялся.

— Нет, — покачал головой я, — здесь замешаны игровики. Руководство этого мира разыгрывается втёмную.

Как обычно была озвучена часть правды. Игровые кланы лишь включены в мой план.

Охрана контрабандиста доставила меня обратно в снятую комнату, но там я не задержался. Лиэна вернула уже обработанных пленников. Двое из них попали под клятву секрета, а остальные стали слугами. Именно с ними я и направился на орбитальную станцию. Склады Сухала находились именно там. Уже мои подчинённые сменили прежний персонал в двух ангарах, расположенных на разных концах космического объекта. Одно хранилище использовалось контрабандистом для поступления грузов из секторов отверженных, а второе для отправляемых туда товаров.

Весы для взвешивания контейнеров в обоих ангарах я переделал под порталы. Теперь никто не сможет догадаться что, склады связаны между собой скрытым проходом. Наши подпольные изделия после прибытия с планеты, будут появляться в ангаре с товаром из внешних систем и потом перераспределяться по нужным каналам. У внешнего наблюдателя будет создаваться впечатление, что необычные грузы приходят именно из дальнего космоса. Чтобы не было дополнительной утечки и пришлось заменить новыми слугами прежний обслуживающий персонал. Поскольку все операции в складе проводили роботы под наблюдением операторов, восьми бывших пленников вполне хватило на обеспечение круглосуточной работы.

Уже к вечеру в ангарах появилась первая партия нашей продукции, как и прежде доставленная с фабрики Лимуна. Врачи, связанные с Сухалом, выпустили драка из больницы. Захил и Дила пояснили фабриканту, что конфликт с конкурентами улажен, и тому больше нечего бояться. Через канал, контролируемый бывшим напарником Дилы, по — прежнему будет отправляться подпольные поставки обычных кормовых лиан с плантаций Захила. Как и прежде контрабанда пойдёт под прикрытием одежды, изготавливаемой на фабрике. Живые комбинезоны и энергетические лианы будут распространяться уже по сети нового союзника.


Доклад наблюдателя службы жизни

Прогноз на серьёзное столкновение подконтрольных объектов не оправдался. Игрок повёл себя удивительно мирно. Конфликтующим сторонам удалось договориться. Канал подпольной поставки, контролируемый более слабым объектом, восстановил работу. Со стороны сильного объекта пошли необычные товары из зоны отверженных. Описательные характеристики прилагаются. Экземпляры, приобретённые на чёрном рынке, прилагаются. Исследования столичных лабораторий планеты прилагаются. Получить прямой доступ к новой продукции пока не удалось. Персонал орбитальных складов на контакт не идёт. Стандартные таможенные проверки канала поставок новых изделий не обнаружили. Предполагается перегрузка контейнеров до подлёта транспорта к грузовому терминалу. Распространение идёт с орбитальных складов. Дан приказ диспетчерской службе системы: активизировать наблюдение за прибывающими кораблями, для контроля за малыми ботам.


Центр управления судейского крейсера драков

Арбитр с недоумением смотрел на поредевшие ряды мнущихся адмиралов. Лишь старый хозяин спорной планеты выглядел спокойным. Самые мрачные его прогнозы оправдались. Флот противника пришёл. Хотя назвать его флотом язык не поворачивался. С виду жалкий отряд с одним крейсером и парочкой кораблей прикрытия на флот никак не тянул. Но это не помешало ему, выпустив тучу крупных штурмовиков необычной конструкции, почти мгновенно подавить любое сопротивление. Плазменные пушки драков не наносили никакого вреда шустрым судам нападавших, прикрытых необычными силовыми щитами. Про ракеты и говорить было нечего. Мощное лазерное оружие сжигало их далеко за пределами зоны поражения.

По поведению противника драки быстро поняли, что на суда, вышедшие из боя, враг внимания вообще не обращает. Прекративший огонь корабль вовсе игнорируется, как будто его и нет. Потеряв треть флота, драки отошли от планеты. А уж когда враги вышли на связь и предложили совместными усилиями эвакуировать с разбитых судов экипажи, оставшиеся в живых, третий адмирал уже и не знал, что думать. Дошло до курьёзов. Повреждённые, но не потерявшие ход корабли игровых эскадр, почти впритирку проходили мимо грозных, висящих в пространстве штурмовиков противника, а те на них абсолютно не реагировали.

Поскольку суперкрейсер судьи в бою не участвовал, то вообще не пострадал. Оставшиеся в живых первый, третий и пятый адмиралы прилетели к арбитру для совещания. Доверять свои переговоры каналу связи они не решились. Все уже помнили пророческое предупреждение первого о том, что неприятель их переговоры прослушивает.

— Итак, господа игроки, нас разбили в пух и прах союзники тараканов, — несмотря на сложную ситуацию, насмешливо выразился судья.

— У людей никогда не было таких кораблей, — угрюмо пробурчал старик — адмирал. — Это кто — то другой. Мозг моего корабля ушёл в отказ. Даже простейший прогноз развития ситуации сделать не может.

— А разве мы не проиграли битву? — посмотрел арбитр на первого адмирала.

— Это факт, а не прогноз на будущее, — с сарказмом ответил старик. — Слишком умная машина не может даже сказать: откуда столько штурмовиков в крейсере противника. Суммарный объём выпущенного малогабаритно флота в десять раз превышает внутренне пространство судна — носителя. Мы не сбили ни одной машины нападавших. Уничтожать нас до конца они тоже не собираются. Сильно подозреваю, что если бы наши доблестные космические защитники первыми не ринулись на неприятеля, то остались бы целыми и невредимыми. Разве что это всего лишь мои домыслы.

— Высадившийся десант пришельцев выбил наши отряды с территории базы и остановился, — угрюмо добавил пятый адмирал.

— Мог бы и дальше погнать, — поддел старик главу планетарных сил.

— Согласен, — вздохнул пятый. — Против бойцов и роботов, укрытых странными силовыми щитами, наши солдаты бессильны. Неприятель вообще мог перебить штурмующие подземелье отряды, а он только вытеснил с территории огрызающиеся группы. У противника подавляющее превосходство в технологиях.

— Ваши выводы меня сильно огорчают, — выразил досаду Тор ди Хок. — К тому же транспортный конвой так и не прибыл. Это показывает, что нападение произошло не только на нас. К сожалению, как и у первого адмирала, мой кристалломозг не в состоянии выдать прогноз. Данных для анализа не хватает. Есть предположение, что атаки подверглись и жилые планеты этого игрового сектора. Учитывая мощь и количество атаковавшего нас противника, у него вполне хватит на это сил. Существует большая вероятность того, что простые жители планет почти не пострадали. Судя по событиям здесь, речь о нашем истреблении не стоит.

— Если мы сами лезть в драку не будем, — буркнул первый адмирал.

Разговор прервался из — за сообщения офицера связи. Судья озадаченно посмотрел на соплеменников.

— Нам предлагают принять представителей для переговоров.

— У нас есть выбор? — иронично пробормотал старый глава игрового клана.

— На полном серьёзе предупреждают не пугаться и не дёргаться, — многозначительно фыркнул арбитр. — Что мы людей не ви…

Закончить Тор ди Хок не успел. Посреди помещения возник светящийся овал, из которого вышла темнокожая человеческая девушка, за руку с белокожим ребёнком. Ментальную блокаду драков смело, как будто её и не было. Защита не могла остановить вблизи напор королевы тараканов. Человеческая девочка, с интересом рассматривающая присутствующих, оказалась именно ею. В сознания драков проникло понятное ментальное сообщение.

(Риялин: — Можете не волноваться, нападать без причины не буду. Слегка не рассчитала с мощностью. Первый раз вижу таких странных созданий. Пожалуй, чтобы вас успокоить, не стану пользоваться мыслеречью.)

Арбитр растерянно смотрел на необычных гостей. Из интереса он когда — то давно встречался с пленниками союзников тараканов. Люди были слабыми и глупыми. Эти же были похожи на них внешне, но на самом деле совсем другие. Тор ди Хок не мог объяснить себе возникшие чувства. Даже несмотря на мощь маленькой королевы, веяло от представителей противника чем — то необычным. Как будто перед драком находился гигантский водопад. Мощный, холодный и безразличный ко всему вал падающей воды не представлял опасности, но шагнувшего вперёд был способен превратить в лепёшку. Лишь немного придя в себя, судья вспомнил и о странном способе прихода гостей. Ошеломлённый хозяин помещения даже не предложил посетителям присесть, да они в этом и не нуждались.

Взмах рукой тёмной девушки заставил пол пойти волной. Из него выросли два удобных кресла, в которых гостьи и устроились, с интересом поглядывая на застывших на своих местах драков.

— Думаешь, они ещё долго будут в таком состоянии? — посмотрела Риялин на Тиру. Из вежливости она говорила через печать ретранслятора на понятном дракам языке.

— Должны уже очухаться, — усмехнулась приёмная мать. — Пленники приходили в себя гораздо быстрее. Но это и понятно, там были обычные бездумные члены стаи, а здесь вожаки. Этим нужно время, чтобы обдумать ситуацию.

— Вы… кто? — наконец выдавил из себя арбитр.

— Жена и дочь одного непоседливого правителя империи, — добродушно проворчала девушка. — Можете назвать меня Тира. Девочку зовут Риялин. Кто — то из ваших родственников случайно влез на нашу территорию. Пришлось реагировать, и вот мы здесь. И что мы видим? Куча великовозрастных идиотов ведут бессмысленный спор, истребляя друг друга.

— У нас нет выбора, — обиделся судья. Раскрывать политику палаты по отношению к своей расе чужакам, да ещё и при игроках, он не собирался.

— С одной стороны вы правы, но с другой — затягиваете решение задачи, — покачала головой Тира. — Статистика наверняка показывает слишком медленное увеличение процента обычных жителей по сравнению с воинственными боевиками. Игры не дают уменьшаться агрессии. У вас уже целые захваченные миры производят всё больше и больше игроков, даже несмотря на значительные потери в стычках. Сумей вы в своё время договориться с королевами тараканов, проблем было бы меньше. Совместными усилиями вполне можно обойти трудный вопрос вашей совместимости с пространством.

— Договориться с королевой? Вы, наверное, смеётесь, — окрасил сообщение в ехидный тон судья. — Она бы включила нас в свой рой, только и всего.

— Чтобы жить здесь, вам всё равно придётся меняться, — покачала головой девушка. — Другого пути просто нет. Ваш вариант — временное решение, ведущее в тупик. Рано или поздно игровики станут достаточно сильными и скинут с себя контроль палаты. Как думаете, что случится потом?

— Мои предшественники не видели другого выхода, — недовольно буркнул арбитр. — Пусть другие поколения решают эту проблему.

— Если бы вы ещё не совались в другие галактики, то и вопрос не возник, — лениво отмахнулась Тира.

— Та — а — ак, ну — ка прогуляйтесь в коридор, — рявкнул Тор ди Хок на молчаливых адмиралов.

Ослушаться прямого приказа арбитра те не посмели, хотя уже услышали очень много интересного. Поднявшись с кресел, драки молча покинули помещение.

Судья перевёл взгляд на гостей:

— Почему вы считаете, что кто — то из нас перебрался в чужую галактику?

— Вы единственный враг, который постоянно нападает на тараканов. Даже очень далеко отсюда налёты на караваны этой расы не прекращаются. Королевы роя пытаются найти решение этой проблемы, поэтому привлекли людей, а потом вышли и на нас.

— Палата не имеет отношения к этим налётам, — отчеканил арбитр. — Возможно, вам вредят непримиримые. Это небольшое объединение драков из состава отверженных, ведущее собственную политику. Судьями оно не контролируется. Мы даже не знаем, где они базируются, похоже, далеко за границами игровых зон в области тараканьих миров. Так далеко без заправочных станций наши эскадры не суются. В связи с недостаточными поставками с нашей стороны эти отщепенцы пользуются техникой тараканов, переделанной под себя.

— Он не врёт, — задумчиво подтвердила Риялин. — К тому же королевы жуков просто не представляют, что отдельная часть чужой расы может не подчиняться своим главарям. Такого понятия, как пираты, королевы роя не понимают. Поэтому для инсектов непримиримыми врагами считаются все драки.

— Надо было Рейну сразу поговорить с ним, — кивнула на судью Тира, поглядывая на приёмную дочь.

— Покажи ему, а то мы будем долго их уговаривать, — улыбнулась девочка, подсмотрев мысли собеседника. После общения с пленными боевиками и тренировок с Тирой, она уже легко разбиралась с образами в сознании представителей чужой расы.

— Думаешь? — с сомнением протянула девушка.

Риялин промолчала, но выразительно кивнула.

Тор ди Хок увидел, как собеседница поднялась с кресла, которое тут же растворилось в поверхности пола. Неожиданно вид гостьи покрылся рябью, и перед глазами изумлённого судьи возникла дракина из боевого отряда. Ощущение опасности, ранее исходящее от девушки, пропало. Перед судьёй стоял обычный воин в полной боевой экипировке. Идентификатор на экране показывал, что здесь присутствует боец женского пола, недавно пропавший на поверхности планеты при штурме нор тараканов.

— И обходиться без питания жизненной силой я могу очень долго, — с насмешкой сообщила Тира окончательно потерявшему дар речи собеседнику.

— Об остальном договоритесь с моими подданными, — сообщила она остолбеневшему судье и, подхватив на руку девочку, скрылась в появившемся дымчатом овале портального перехода.

Второе кресло медленно утекло в пол.

В этот раз арбитр приходил в себя гораздо дольше. Наконец, оторвав взгляд от пола, где недавно исчез предмет обстановки, Тор ди Хок тихо прошептал: «Боги вернулись, но ведь мне никто не поверит».


Экстренное совещание палаты судей

— Что скажете, друзья, о последних событиях. Полные данные у вас на экранах, — обвёл задумчивым взглядом собеседников старший судья палаты Син ди Он. У драка было предчувствие, что в этот раз ему с очередным председательством здорово не повезло. Сведения о странных событиях, творящихся на игровой окраине, одно за другим стали приходить в службу жизни по множеству информационных каналов.

Из полного состава судей только шестеро присутствовало на встрече. Остальные руководили работой в своих секторах. Пять кресел за круглым столом пустовало.

— Почему так долго нет сведений от Тор ди Хока. Это же его зона ответственности? — оторвался от экрана самый молодой судья.

— У вас перед глазами, отчёт его заместителя. Во время игры возникает много нештатных ситуаций, тем более, у нашего соратника один из самых трудных секторов пространства, — с недовольством отозвался председатель. Недавно назначенный неопытный судья ещё не бывал на территориях, соприкасающихся с областью распространения тараканьих миров.

— Значит, аналитики считают, что тараканы начали глобальное наступление? — взглянул в глаза председателю, самый старый член платы.

— Старые противники сейчас играют не главную роль, — покачал головой Син ди Он. — Торговцы заметили лишь корабли их союзников. Именно они отрезали целый игровой сектор пространства от основной цивилизации. Станции заправки блокированы, поэтому до нас и не доходят сведения. Связные модули уничтожаются противником. Думаю, по этой же причине молчит Тор ди Хок. Меня удивляет другое. Люди выходят на контакт с прибывающими судами и даже обеспечивают заправку транспортов для продолжения пути в игровые зоны, но не пропускают грузы с вооружением. Заметьте, не уничтожают их, а даже дают перегрузить на другой корабль и вернуть обратно. Именно купцы, вернувшиеся с боеприпасами, принесли новые сведения. Если странности продолжатся, то возвращающиеся уже с планет торговцы скоро принесут дополнительную информацию. По срокам они вот — вот должны прибыть на свои космопорты.

— Получается, все заправки в том секторе мы потеряли? — уточнил один из молчаливых судей.

Прежде чем ответить, председатель в очередной раз задумчиво обвёл глазами присутствующих:

— Дело в том, что противник станции не захватывал. Он их блокирует и контролирует, но чужого десанта на наших объектах нет. Вообще непонятно, как определяются военные и гражданские грузы. Попытки атаковать модулями охраны или с помощью судов сопровождения торгового каравана обычно единственный корабль неприятеля, неподвижно висящий невдалеке, жёстко пресекаются. Судя по результатам столкновений, плазменное оружие чужаков и защитные экраны на порядок лучше нашего по всем параметрам. По облику врагов при переговорах на экранах связи — это люди, но корабли с таким обтекаемым внешнем видом раньше нам не встречались.

— В предоставленных аналитических отчётах указано, что, несмотря на небольшие размеры, неприятель может без труда уничтожить заправочную станцию, — выступил ещё один судья.

— Это так, — кивнул председатель. — Охрану одного из торговых конвоев, желающую проверить его силы, чужак за мгновения расстрелял, как в тире. Причём экипажи судов сопровождения почти не пострадали. Это при том, что, несмотря на силовые щиты, поверхность корпуса текла как масло.

— Противник не настаивает на войне, — сделал вывод старый судья. — Что же, могу вас поздравить, друзья. Наконец мы нашли достаточно развитого для переговоров собеседника.

— Вы хотели сказать: он нас нашёл, — неуверенно поправил соратника молодой судья.

Председатель поднял руку, прекращая разговор. На его экране замелькали тексты сообщений. Судьи замолчали, ожидая новостей. Через некоторое время оторвавшись от личного монитора, Син ди Он озадаченно посмотрел на собеседников.

— Вернулся первый торговый караван из игрового сектора. Чужаки на заправках попустили его беспрепятственно. Все жилые системы блокированы неприятельскими эскадрами. В большинстве случаев орбитальные защитные группировки уничтожены, поскольку попытались оказать сопротивление. Две слабые системы не стали напрасно терять бойцов и, подготовив станции к взрыву, ушли на поверхность планет. Противник даже не высадил десант на покинутые объекты. Да это ему и не нужно, при наличии до десятка огромных космических конструкций. Это людские станции невероятных размеров. Только на штурм одной нужен целый флот из нескольких игровых кланов. Десант противника на поверхность планет не высаживался. Мало того, они разрешили вернуться нашим экипажам на орбиту, чтобы принимать плановые торговые конвои. Всего один из глав клана, набрался смелости и разума, или безумия — это как посмотреть, и попросил пропустить боевой корабль. После согласования судно получило код маяка и беспрепятственно покинуло систему. Капитан, изменил курс и посетил ещё пару ближайших жилых систем. По маяку его пропускали беспрепятственно. Везде картина одна и та же, но у сильно воинственных кланов над планетой летают лишь обломки кораблей обороны и орбитальных модулей. Капитан срочно добрался в свободный жилой сектор и передал информацию нам. Одновременно стали прибывать чуть задержавшиеся торговцы. Сведения военных они подтверждают.

После ошеломительного сообщения с места поднялся старый судья:

— Надеюсь, вы доверите старику вести переговоры с неизвестным противником. Желай он воевать, поверхность планет оказалась бы выжжена.

Син ди Он не обнаружил возражений у этого предложения среди собеседников. У старика в подчинении находился самый старый и спокойный игровой сектор.

— Я бы и сам составил вам компанию, — кивнул председатель, — но меня беспокоят сведения из клана Хок. Кормовые лианы с такой энергией просто невозможны, а в данных учёных сомневаться глупо. Значит это уже не лианы, а что — то другое. И поступает оно из района скопления станций отверженных, а уж что — то выращивать там вообще проблематично. Вывод один — нас обманывают. Остаётся найти того, кто это делает, и выяснить: зачем. Разрушение кормового баланса может привести к очередной войне. Не хочется доводить ситуацию до этого. Так что я беру свой крейсер и направляюсь к миру Хок. Надеюсь, чужаки достаточно разумны, чтобы не лезть в цивилизованные районы, но стоит перестраховаться. Остальным судьям, на всякий случай, заняться успокоением обывателей и формированием части игровых кланов для переброски к блокированному сектору, хотя будем надеяться, что военные силы не понадобятся. Мне кажется, в данном случае соперник нам не по зубам.

Наладив поставки контрабандного товара через орбиту, я вернулся к Лиэне на плантации в джунглях. Работы было много. Подпольное производство быстро расширялось. Наши товары мгновенно завоевали местные рынки, правда, представлялись они как экзотические, прибывшие с космических станций отверженных.

Тира тоже порадовала сообщением, что своим ходом на помощь прибыла эскадра Лысого Эра. У Мира Покоя ему теперь делать нечего. Дракониды нагнали столько своих станций, что людские государства с опаской посматривали в сторону неожиданно объединившейся очень воинственной расы. Пираты пограничных людских секторов предпочли покинуть обычные зоны своих действий. Даже самые отпетые негодяи старались не задевать торговые караваны, потянувшиеся к форпосту Новой империи. Пара рейдов нашего адмирала отбила всякую охоту у желающих поживиться.

Подготовленный искинами план перешёл во вторую стадию. Переделанные маго — технические суда бывшего пирата заблокировали промежуточные станции драков, временно прекратив связь и любые военные поставки в игровые кланы со стороны метрополии. С моей помощью искины достаточно изучили язык противника, чтобы создать программы — трансляторы для перевода. Оказалось, что со многими драками вполне можно договориться, конечно, после того, как хорошо им наваляли в нескольких схватках. Против гораздо более мощных и совершенных кораблей Лысого Эра у драков не было шансов.

Обычные эскадры элионцев блокировали жилые планеты игровых кланов. Учитывая, что большая часть флотов оказалась заперта у спорного мира, единичные орбитальные станции и корабли прикрытия не могли долго сопротивляться значительно более сильному противнику. Поскольку люди получили возможность общаться с врагом, появилась и альтернатива военным действиям. В соответствии с моими поправками в планах операции элионцев, наземный штурм баз неприятеля был отменён, а торговые транспортные конвои беспрепятственно проходили к планетам.

Драки сначала опасались подвоха, но самые смелые быстро убедились, что странный враг торговые суда не трогает. А уж когда и военные корабли, дав обещание отказаться от боевых действий и получив маяк — пропуск стали летать между системами, население осмелело настолько, что попыталось вести торговлю и с непонятными захватчиками. К удивлению многих это оказалось достаточно просто. Вопрос был лишь в том, что жителям особо предложить было нечего. Они — то и себя не могли полностью обеспечить. Основные поставки шли из развитого центра за счёт игровых денег, которых осталось не так уж много. Игра в этом секторе практически прекратилась. Основной флот оказался заперт у спорной планеты. Тира с Риялин отрепетировали и сыграли перед руководством драков отличное представление. Даже ментального внушения не понадобилось.

Глава 11. Двойная ловушка

Долго радоваться удачному развитию событий мне не дал Захил. На корабли отверженных, связанные с его контрабандным каналом, стали нападать непримиримые. Именно об этих типах сообщала мне Тира, после разговора с судьёй.

Сведения о необычных товарах, поставляемых с того направления, быстро разнеслись далеко за пределы мира Хок. У отщепенцев — противников палаты судей, наверняка существовали значительные проблемы с питанием. Энергетические лианы, выращенные где — то на космических объектах, стали бы хорошим подспорьем в их оторванной от основной цивилизации жизни.

Непримиримые обычно действовали далеко от этого сектора, но, видно, нужда заставила забраться и сюда. Ходили упорные слухи, что иногда они использовали суда, захваченные у инсектов, но реальных доказательств не было. Как раз такие корабли использовались при нападении на станцию в соседней галактике. Как они смогли туда добраться, я пока не понимал. Без порталов это просто невозможно. Тем более, если у непримиримых есть возможность путешествовать между галактиками, неужели нельзя решить простой вопрос с питанием, вместо того, чтобы пытаться силой захватить очередную контрабандную поставку.

К сожалению, разведка элионцев не проникала далеко вглубь территорий драков, где лежали пути подпольных торговцев. Поэтому координаты станций заправки, в отличие от игрового сектора, нам оказались не известны. Сразу использовать корабли эскадры Лысого Эра не получилось. Для встречи с непримиримыми надо непосредственно сопровождать транспортный конвой контрабандистов. Применять для этого сильно отличающиеся суда людей пока невозможно. Придётся озадачиться переделкой подходящего корабля драков. Как обычно, лететь я собирался сам.

Насколько удалось выяснить из сети, захваченные непримиримыми члены экипажей ещё ни разу домой не вернулись. Судьба их точно неизвестна. Поэтому сведений о весьма странном клане драков катастрофически не хватало. Возможно, судьи знали больше, но выхода на их уровень у меня не было. Тира тоже поговорить с игровым арбитром не могла. Крейсер Тор ди Хока, получив код разрешающего маяка, покинул спорную систему. Судье срочно было необходимо проконсультироваться с палатой.

Для создаваемого игрового клана Лиэна официально купила самый маленький списанный военный кораблик таможенной службы. На большее свободных денег Захила не хватило, но меня и это устроило. Для борьбы с крупными судами противника переделать машинку всё равно нужно основательно. Этим я и занялся в первую очередь. Сухал, за счёт своих знакомств, помог с арендой ремонтного дока на орбитальной станции.

Первым шагом стала постройка уже давно проверенного и обкатанного на Мокрой производственного модуля. Печатать уникальные запчасти быстрее всего именно на нём. Остальное нужное оборудование можно заказать в сети.

Снятые с корабля неудобные двигатели драков сразу оказались на продаже. Полученные средства пошли на заказ необходимых деталей для нормальных фотонных двигателей прокола. Драки для фокусировки энергии использовали похожие отражатели. Так что внешний вид корпуса не сильно изменится. Учитывая, что магию для сборки я использовал вовсю, размеры движка уменьшились на порядок.

Как источник энергии реактор судна меня вполне устраивал. Плазменные технологии драков даже в чём — то превосходили человеческие. Основательная доработка основной энергоустановки значительно повысила её мощность.

С вооружением сложностей вообще не возникло. Плазменные пушки после магической обвязки превратились в отличные энергетические орудия. Ракеты тоже подверглись модернизации. Слабые мозги заменились на более совершенные и с полевым управлением от искина. К этому добавились качественные маскирующие и защитные поля.

Внутренний объём корпуса судна поменялся. Пространственное сжатие позволило нарастить его раз в пятьдесят. Получилось, что действительная длина вместо жалких полусотни метров превратилась в два с половиной километра. У меня уже давно хватало сил и знаний для такой переделки. Для ускорения доступа к дальним помещениям снабдил палубы портальными переходами.

Лиэна тоже без дела не сидела. Она помогала мне и заодно тренировала уже набранную небольшую команду будущих игроков. Большая часть драков решила завербоваться в игровой клан жены, после работ на подпольных плантациях Захила. Кроме этого ей пришлось переделать кучу ремонтных роботов, превратив их в боевые. Для наших десантников это будет хорошим подспорьем.

Мелорн уже разросся под землёй и захватил огромную территорию джунглей. Под его воздействием, да ещё и в одежде из модифицированных лиан драки стали быстро меняться. Для симбиотического союза с эльфийским растением они подходили даже больше, чем сами эльфы. Те могли в любое время покинуть рощу и при этом почти ничего не ощущали. Драки, привязавшись к энергетическому растению, уже не могли долго без него обходиться. Постоянная подпитка жизненной силой давала о себе знать, как наркотик. Излишняя агрессия и жажда внутренней энергии куда — то пропали, а возможности организма стали усиливаться. Не почувствовать это было невозможно. Авторитет Дилы ди Хат, под именем которой выступала жена, рос изо дня в день.

Для сохранения влияния мелорна, пришлось посадить отросток в переделанном корабле. Драки с удовольствием занялись озеленением помещений. В таком лесу они чувствовали себя как дома. Для поднятия значимости в глазах новоявленных адептов жены, без собственной расшифровки, пришлось официально зарегистрировать семью Крун ду Юна с Дилой ди Хат.

Две недели понадобились для подготовки и снаряжения корабля. За это время пришло ещё два сообщения об атаках непримиримых на конвои торговцев. Сил захватить все транспорты у нападавших не хватало, или им это было не нужно. Я предполагал, что им необходимы координаты источника необычного товара. Поэтому они довольствовались единичными кораблями, позволяя удрать остальным. Я понимал, как бесились нападавшие, не обнаружив на захваченных судах нужного груза.

На самом деле, несмотря на слухи, поддерживаемые Сухалом, контрабандисты отверженных и не могли везти в контейнерах ничего нашего в метрополию. Поток товаров направлялся отсюда. Я спешил с подготовкой, поскольку подозревал, что скоро непримиримые решатся на захват сразу всего конвоя, а обнаружив пустышку, задумаются о причинах ошибки.

Палата на конфликты отверженных с непримиримыми внимания пока не обращала. Происшествия происходили на подпольных путях снабжения. К тому же отверженные жили сами по себе, палате вообще не подчиняясь. На самом деле разница между этими двумя вступившими в конфликт сообществами отщепенцев была небольшая. И те, и другие взаимодействовали с основной цивилизацией лишь нелегально. Отверженные на своих станциях жили относительно мирно, снабжая игровые кланы бойцами и получая за них деньги. О непримиримых бродили лишь слухи. На окраинах они нападали на кого угодно, и где базировались, никто не знал. В плен их бойцы не попадали, а если и попадали, то добиться от них ничего было невозможно. Приходя в сознание, они каким — то образом убивали себя сами.

У меня уже появились предположения о программировании сознания у пленников, но стоило найти этому подтверждения. Оставив жену хозяйствовать на планете, я в очередной раз отправился на разведку.

Хороший знакомый Сухала — Ровс, начальник неофициального конвоя в зону станций отверженных, с удовольствием включил в группу моё судно. На обратном пути дополнительная охрана лишней не будет.

На второй заправке группа Ровса покинула основной транспортный конвой. Дальше предстоял путь к отверженным. Для обеспечения секретности подпольных заправок управляющие центры всех кораблей подключились к головному судну. Мне это никак не мешало проследить за координатами прыжков, хотя наша таможенная калоша сейчас и не летела сама по себе, а была прицеплена к самому большому транспорту.

Насколько разобрался дух при сканировании центра управления этого носителя, узнавать координаты расположения заправки было бессмысленно. В следующий раз они будут другими. Снабжались топливом корабли контрабандистов с огромных летающих танкеров, и где тот появится в следующий раз, знало лишь руководство.

С учётом недавних нападений начальство отверженных понимало, что где — то среди них или в центре связи сидит враг, снабжающий информацией непримиримых. Найти его пока не получалось. Среди знающих сотрудников уже появились сведения, что отверженные не производят уникальных товаров. Их поток идёт из другого места. Это не дало нужного эффекта. Неприятель посчитал это дезинформацией противника для обеспечения безопасности транспортных конвоев. Поэтому нападения не прекратились.

После четырёх переходов добрались до станции отверженных мы вполне спокойно. Вокруг царила суета. Огромных космических объектов, как я ожидал, здесь не наблюдалось. Космический город составлялся из вполне себе ходовых огромных транспортов, переделанных под место жительства. В любой момент они могли отстыковаться друг от друга и переместиться в другое место. Подозревая, что для раскрытия необычной тайны враг может попытаться напасть на поселение, начальство решило перестраховаться и переместить город в другую систему. Наш конвой был последним в данной точке.

Капитанов кораблей Ровс пригласил с собой к главному начальству, и было из — за чего. Мы расселись в небольшом зале для совещаний. К нам вышел старый драк. Что вообще порадовало — на нём красовался наш комбинезончик. Да и в коридорах большая часть встреченных драков щеголяла в этой одежде. Всех мы пока снабдить не могли. Учитывая, что за месяц фабрика Лиэны произвела не больше ста тысяч комплектов, и при этом половина ушла в другие места или разошлась по планете, сюда попала лишь половина продукции.

Дух услужливо посчитал количество приодетых встреченных драков и сообщил, что население города отщепенцев составляет не меньше трёхсот тысяч. У нас возник неплохой план, как быстро прибрать к рукам это сборище представителей цивилизации неудобных для палаты.

Старый драк, назвавшийся Самуном, сообщил присутствующим, что им удалось выявить предателя среди подчинённых, сливавшего сведения непримиримым. Теперь отверженные решили посчитаться с противником за прошлые нападения и готовят ловушку. В связи с перебазированием города конвой будет возвращаться пустым. Самун предлагал капитанам поучаствовать в бою, конечно, за соответствующее вознаграждение и с дополнительной поддержкой в виде малых кораблей и большого количества десанта.

В контрабанду шли не самые благонадёжные граждане различных кланов. Индекс совместимости с обществом у них находился на грани дозволенного, так что большая часть согласилась сразу. Отверженные решили преподать непримиримым основательный урок и на оплату не поскупились. Несогласные воевать торговцы помогут жителям города с переходом на новое место. В заключение встречи я напросился к старику на личный разговор.

Аура драка полыхнула недовольством. Он предполагал, что я хочу потребовать отдельные привилегии для боевого корабля. Лишь тихий шёпот Ровса, что я представитель основного поставщика, изменил отношение начальства. Теперь энергетическое поле собеседника переливалось цветами интереса.

Старик пригласил нас с Ровсом к себе. Рабочий кабинет драка оказался весьма небольшим и довольно скромным. Парочка терминалов и стол с креслами для совещаний составляли всё убранство.

— Я тут работаю, а не живу, — уловив удивление гостей, сообщил хозяин, усаживаясь на своё обычное место. Предлагая нам присесть напротив, он спросил:

— Вы что — то хотите предложить?

Ровс кинул взгляд в мою сторону. Инициатива встречи исходила от меня, и что говорить, он не знал.

Старик уловил наши переглядывания, но ничего не сказал.

— Есть отличное предложение, куда можно перебазироваться, чтобы вас больше не беспокоили невменяемые соседи, — озадачил я собеседника неожиданным предложением.

Старый драк оказался не готов к этому сообщению. Ему понадобилось некоторое время, чтобы оценить услышанное.

Я молча наблюдал за переливами цветов в ауре собеседников. Контрабандист не отставал в этом от хозяина кабинета.

— Почему вы считаете предложение для нас отличным? — наконец, уловив подтекст, поинтересовался старик.

Там можно жить на планете, и самим производить необычные товары, которые последнее время вы получаете, — в очередной раз я привёл в замешательство собеседников.

Так просто планетами никто не разбрасывается, да ещё и жилыми. Теперь пришёл черёд переглядываться старику с Ровсом.

— Уважаемый Захил гарантировал, что ему можно доверять и никакого отношения к палате парень не имеет, — на молчаливый вопрос ответил контрабандист.

— Заманчиво. Где это место? — задумался Самун, не спуская с меня взгляда. Предложение на самом деле привлекало. Жить в космосе привычно, но планета — это гораздо лучше. Старик давно руководил общиной. Он и сам в молодости, и многие жители общины участвовали в военных играх на планетах и с удовольствием бы поселились на поверхности. К сожалению, статус отверженных не давал такой возможности, а сил противостоять палате судей у разрозненных космических общин и городов не было.

Я вызвал перед собой виртуальную пространственную карту галактики и показал путь к спорной игровой системе.

— Впечатляет, — озадаченно рассматривая необычную проекцию, занявшую всю комнату, пробормотал старик.

— Насколько мне известно, эту систему захватили тараканы, — оторвав взгляд от карты, снова посмотрел на меня он.

— Нет, — не отвёл я взгляда, — система перешла в руки другого владельца. Непримиримые нашли себе неожиданные приключения, потревожив кое — кого гораздо более сильного. Он решил вмешаться в бессмысленную бойню в этой галактике. Примеры его изделий вы носите на себе, да и, наверное, попробовали в качестве питания.

— А я‑то всё ломал голову, откуда такие развитые биотехнологии, — задумчиво вздохнул Самун, непроизвольно потрогав рукав комбинезона.

— И не только био, — кивнул на объёмную карту галактики Ровс.

— Интересно, где вы с ними пересеклись, молодой капитан? — поинтересовался старик, по — новому рассматривая меня.

— А я и не пересекался, — напоследок я выразил в звуковой картине усмешку и быстро перетёк в человеческую форму.

Удар был силён. Драки молча хватали ртом воздух.

— С вас пока всего лишь клятва о нераспространении сведений обо мне.

Провести ритуал на артефакте над потрясёнными собеседниками ничего не стоило. Они даже не обратили внимания на призрачную чашу. Пришла в себя парочка только через некоторое время.

— Зачем вам мы? — задал мучивший его вопрос Самун.

— Чтобы были, — усмехнулся я. — Империя прирастает жителями, а не территориями. Люди, тараканы или, как мы их называем, инсекты — наши союзники. Форпосты империи находятся в трёх галактиках. Рас среди подданных уже достаточно много, почему бы не появиться ещё одной.

— Я не могу принимать такое решение за всех, — вздохнул старик, хотя предложение и страшило, но затягивало. Возможность путешествия по галактикам завораживала.

Это он ещё не знал, что одна из галактик вообще в другом измерении.

— От вас это и не требуется, — пожал я плечами. — Безопасность в выбранной системе я вам обещаю. Кто захочет — останется. Остальных удерживать не буду. Полетите дальше. Если пообещаете, что не будете нападать на людей и инсектов, можете обосноваться в любой системе в их зоне контроля. Торговый обмен я вам тоже гарантирую, даже с вашей палатой судей в том числе.

Старик был побеждён. Врать мне смысла не было. Рабы или пленники из членов хищной расы никакие. Самун не без основания предполагал, что если их пример окажется удачным, то за ними последуют другие отверженные. Жить на планетах не в пример лучше, чем в чуждом космосе. К тому же подчинённые донесли, что ношение необычной одежды сильно улучшает коэффициенты совместимости драков. Уже сейчас, после небольшого периода использования, некоторые обыватели смогли бы пройти любой приёмный фильтр на орбитальной станции, попав в метрополию.

— Мы не сможем добраться до указанной точки, — наконец с сожалением вздохнул старик. — Топлива в танкерах для переброски города запасено лишь на четыре перехода, а на путь требуется восемь прыжков.

— Это не та проблема, из — за которой нужно переживать, — выразил я на языке драков безмятежность голосом. — Я пришлю сюда тягач. Он за один переход перебросит весь ваш город. Три десятка судов, сцепленных друг с другом, особой сложности для него не составят.

Переделанный носитель Лысого Эра вполне утянет в прокол и большую космическую станцию, а что уж говорить об этой небольшой сцепке. Искин способен рассчитать и не такие конфигурации при переходах.

— А почему вы не стремитесь завоевать и подчинить нас силой с такими — то возможностями? — задумчиво уставившись на меня, пробормотал Ровс.

— Зачем тратить ресурсы на подавление, когда даже обычное свободное развитие толкнёт тебя гораздо дальше. А уж когда идёт обмен знаниями, государство развивается вообще стремительно. Я вам оставлю по одному драку на корабль и кое — какое оборудование. Это садовники, они за счёт использования биотехнологий значительно улучшат существование экипажей в кораблях. Используемые вами комбинезоны — всего лишь бледное подобие того, что способны сделать некоторые растения для вашей совместимости с жизненным полем вселенной.

Печатающая установка мне тоже уже не нужна, а здесь она пригодится. Несколько членов моего экипажа прекрасно освоились с её управлением, а заклинания теперь подпитывались через преобразователь энергии от любого реактора.

Весьма приемлемые условия соглашения, а ещё больше открывающиеся перспективы убедили старика принять предложение. Вместо остающихся в городе членов экипажа, Самун выделил мне большое количество подготовленных боевиков. Десант будет необходим для высадки на корабль непримиримых. Отпор нападавшим всё равно нужно дать, чтобы в следующий раз не затрагивали конвои контрабандистов.

Приказ адмиралу я передал через Тиру. Когда город отщепенцев вновь собрался в единую структуру, судно Лысого Эра уже находилось неподалёку. Едва конвой — ловушка ушёл в переход вместе со мной, адмирал сбросил маскировочные поля и показал корабль во всей красе. Только тогда Самун выступил перед жителями и озвучил принятое решение о перемещении города. Советники и помощники главы отверженных узнали о новой точке базирования чуть раньше. Возможность свободно жить не только в космосе, но и на планете перевешивала все возникшие возражения.

Под контролем отверженных предатель послал сообщение врагам о выходе торгового конвоя. Встреча с неприятелем состоялась возле второй заправочной баржи. Едва суда встали в очередь к причалу, из перехода появилась чужая эскадра. Против восьми вооружённых транспортов выступало два средних боевых корабля драков и носитель жуков. Из него сразу огромной стаей выпорхнули штурмовики инсектов. Учитывая параметры разгона малых кораблей, можно однозначно сказать, что пилотируют их драки. Жуки обычно выдерживали гораздо большие ускорения.

Адмирал непримиримых Лост до Гот с удовольствием рассматривал цели на экране. Разведка не оплошала. О подготовленной противником ловушке ему доложили заранее. Стоило наказать возомнивших себя великими стратегами отщепенцев. К обычной рейдовой группе из двух кораблей он добавил свой крейсер — носитель. Этого вполне достаточно для уничтожения или захвата полного конвоя контрабандистов. Снова ряды бойцов клана в скором времени пополнятся бывшими пленниками. Глядя на отблески меток перед глазами, Лост до Гот задумался.

Очень давно одному из вождей игрового клана удалось захватить королеву тараканов во время её перелёта в новую колонию. Это была не случайная удача. Глава хорошо подготовился. Сначала подверглись анализу все статистические данные о перемещении чужих эскадр в районах военных действий. Затем, долго готовилась операция, но главное — в наличии уже была аппаратура для ментального подавления чужого сознания. Где её раздобыл первый адмирал непримиримых, так никто и не узнал, а он никому не сказал.

Не всё сработало, как задумывалось. Конвой тараканов с королевой драки атаковали, и даже удалось нейтрализовать её управление роем, но полностью подчинить не получилось. Глава клана сам использовал ментальное оборудование. В результате непредвиденных обстоятельств, или всё же учёные что — то не рассчитали, но и адмирал, и королева лишились разума. К радости последователей главы, королева роя сохранила базовые инстинкты, и ей стало возможно управлять в некоторых пределах.

Рой строил поселения, собственную инфраструктуру, космические корабли. Дракам оставалось лишь переделывать их под себя, добавляя необходимое оборудование. Тараканы подчинялись интеграторам. Те, в свою очередь, управлялись безумной королевой, команды которой выдавались смертниками. После контакта с разумом королевы инициатор команды погибал. Мозг, подключённый к несовершенному оборудованию, не выдерживал напряжения. Накачав соответствующими наркотиками в управляющего для выдачи единственной команды можно было превратить любого провинившегося. Рой тараканов стал своеобразным сборищем биороботов, работающих сами по себе, и почти не обращавших внимания на происходящее вокруг.

Таким образом, поставленная первым адмиралом цель: добиться управления роем — оказалась достигнута лишь частично. Но и этого хватило, чтобы игровой клан стал опасен для палаты судей. Против, ополчились остальные игроки. Изгнание не прошло бескровно. Хорошо, что служба жизни не смогла добраться до основной базы с тараканьим городом, поскольку не знала, где он находится. Со временем и некоторыми потерями в количестве одурманенных самоубийц, учёным удалось подобрать для управления королевой дополнительные команды. Появилась возможность наложения поведенческих программ на захваченных драков — пленников, превращая их в бойцов клана.

К сожалению, новых поселений на других планетах организовать не получилось. Хотя королева жила долго, но не могла произвести на свет новых королев, а без них не образовывался другой рой. Непримиримые оказались заперты в одной системе. Странная совместная цивилизация продолжала развиваться.

Драки нападали на конвои родичей и тараканов, захватывая нужные ресурсы. Для одного клана их нужно не так много. Случайно, одна из разведывательных групп наткнулась на непонятное зрелище. В прыжок уходил просто гигантский конвой тараканов. Часть группы присоединилась к нему, а остальные наблюдали издалека. Это было достаточно легко сделать, поскольку непримиримые в разведку летали на кораблях тараканов и пока не начинали военных действий, их принимали за своих.

Проанализировав полученные данные, учёные быстро разобрались, что чужие конвои сразу целиком прыгают на очень большое расстояние. Найти обратный выход дракам так и не удалось. Если он и был, то находился где — то далеко в глубине территории тараканьих миров. Не один из разведчиков, примкнувших к чужому строю, так и не вернулся. Отсюда следовал единственный вывод. Поскольку тараканы отправляли гигантские конвои в эту дыру, то они бегут от драков и уже вернуться назад не могут. Именно поэтому непримиримые по мере возможности отправляли очередные суда вместе с тараканами. Рано или поздно разведчики доберутся обратно или образуют свой клан на новом месте.

Вынырнув из воспоминаний, адмирал дал команду на атаку. Противник лишь делал вид, что заправляется, ожидая нападения. Пора преступить к реализации плана. В последнее время, в связи с ростом потерь при нападениях на некоторые конвои тараканов, новые пленники очень нужны.

Несколько групп малых истребителей и штурмовиков перекрыли пути разгона для судов противника. Этого достаточно, чтобы в будущем притормозить убегающие транспорты. После первого столкновения с превосходящими силами драпать они точно будут. Основная масса нападавших ринулась на строящийся в защитный периметр строй неприятеля.

— Я — Сто первый, адмирал, будете смеяться, у нас на подходе таможенник. Он приказывает остановиться и принять досмотровую группу, — канал связи отлично передавал интонации капитана фрегата прикрытия.

— Я всегда знал, что отверженные — парни немного не в себе, — поддержал веселье подчинённого адмирал. — Продолжают действовать по утверждённому плану. Дайте команду группе разведки: пусть снесут ему двигатели. Некогда заниматься мелочью. Вряд ли в этой посудине на борту много десантников. Потом разберёмся с подранком.

От слежения за продвижением основных сил Лоста оторвал озадаченный голос сто первого:

— Адмирал, похоже, у нас сюрприз намечается! С таможней что — то странное. Этот тип снёс разведчиков и не вспотел. Боюсь, проклятая служба жизни подсуетилась. На суперкрейсер судьи эта посудина не тянет, но по данным перевербованных наблюдателей промышленность выпускает и сверхзащищённые машины других классов.

Лост до Гот думал недолго. Службисты палаты вполне могли усилить отверженных специальным кораблём, просто на всякий случай, чтобы под их прикрытием уменьшить поголовье непримиримых. Флот вооружённых транспортов с десантом с помощью модифицированного таможенника вполне способен справиться с двумя фрегатами, обычно входившими в группу нападения. Про участие в эскадрах непримиримых крупных переделанных судов тараканов палата не знала. Пока никто из подстроенных ловушек убежать и сообщить такую информацию в службу жизни не смог. На корабли других кланов нападения в составе комбинированных эскадр производились лишь при полной гарантии победы.

— Сто первый, переориентируй весь авангард на ближайшую цель. Думаю, больше трёх десятков штурмовиков мы не потеряем. Других боевых кораблей в конвое нет.

— Адмирал, возникнет задержка. Противник сумеет выстроиться в оборонительный ордер. Прорваться через общую защиту будет сложно.

— Ничего, пути отхода мы им перекрыли. Главное — высадить на борт абордажников с тараканами. Пленники восполнят наши потери.

Выдав распоряжение, адмирал отвлёкся на перестрелку фрегатов с противником. Он любил наблюдать дальнюю дуэль на пределе досягаемости плазменных орудий. В этом случае главную роль играло не количество установок, а точность и слаженность работы операторов.

Оторвал его от интересного зрелища тревожный сигнал передового фрегата.

— Адмирал, противник рассеял авангард и принялся за основную группу штурмовиков и истребителей. Боюсь, пилоты его не удержат. Попасть в цель невероятно трудно, в то время как он сносит наши машины с первого выстрела. Да и энергетические щиты у него странные. Радары ловят непонятные искажённые отражения. Орудия малых кораблей бессильны при мощном экране у противника.

— Так отвлекись от соревнования на точность с транспортами и перенеси прицел на него. Он уже у тебя в ближней зоне поражения — проявил не свойственное ему раздражение адмирал.

— Выполняю, — недовольно отозвался капитан. Он ведь действовал строго по плану, и никакого неудобного таможенника тот план не предусматривал.

Теперь Лост до Гот уже не отвлекался на развлечения стрелков — операторов, а следил за поединком фрегата с таможней. Чужак основательно проредил и рассеял основную группу малых кораблей. Как ни старались пилоты прикрывать силы десанта, но боты с абордажниками пострадали больше всего. Адмиралу даже пришлось отдавать дополнительный приказ, чтобы малыши изменили траектории и ушли подальше от бешеного и неубиваемого противника. Тот вертелся под многочисленными выстрелами, как листок между водоворотами, однако не тонул. По мере того, как полоска интегрального показателя жизни фрегата перевалила за пятьдесят процентов, холодок первый раз пробежал по спине адмирала. Несмотря на постоянные нападки истребителей и мощные залпы ближайшего крупного соперника, таможенник продолжал часто огрызаться и с гораздо большей эффективностью.

Адмирал приказал второму фрегату прекратить перестрелку с приближающимися транспортами и помочь напарнику. К сожалению, привлечь остальные малые корабли к проклятому противнику уже не было возможности. С судов отверженных стартовали многочисленные машины поддержки, а уже расстроенный порядок штурмовиков непримиримых не способствовал победе в плотном бою. К тому же бессмертный таможенник чуть ли не уполовинил основную группировку нападавших.

Неожиданно основная связь со вторым фрегатом прервалась. Адмирал с ужасом увидел на экранах локаторов, как, потеряв ход и беспорядочно вращаясь, корабль стал отклоняться от заданной траектории.

Заработал резервный канал связи второго судна поддержки.

— Адмирал, Сто второй выходит из боя. Получил шесть ракет в борт. Ход потерян. Пытаюсь стабилизировать реактор. Противник не обнаружен.

Лост до Гот начал догадываться, что отверженные, а может и служба жизни переиграла разведку клана. Скорее всего, на подходах к заправщику установлены минные поля, на которые и налетел один из фрегатов. Второй уже и так здорово проигрывает замаскированному под таможенника кораблю палаты судей. Для исправления ситуации придётся участвовать в бою самому, хотя перестрелка с транспортами приведёт к значительным повреждениям. Суда тараканов имели паршивые защитные поля, а установить на них свои не было возможности. Любые серьёзные изменения конструкции обслуживающие тараканы воспринимали как повреждения.

Суперкрейсер, увеличив скорость, пошёл на сближение.

Очередная волна холода побежала по спине адмирала, когда сто первый с паническими нотками в голосе сообщил:

— На палубах веду бой с чужими абордажниками. Не понимаю, как они проникли на борт. Чужих ботов вблизи не наблюдаю. Десантников слишком много и это элитные части службы жизни с поддержкой многочисленных штурмовых роботов.

— Держитесь! Я уже близко, — зло буркнул адмирал. — Сейчас вышлю подкрепления для наших бойцов. Придётся попортить собственную шкурку, но разнести негодяев на атомы. Против выстрелов моих орудий с близкого расстояния транспортам не устоять.

Дать команду открыть огонь Лост до Гот не успел. Неожиданно дверь командного отсека распахнулась, и в помещение вошёл молодой незнакомый драк с человеческой девочкой.

Среагировать ошеломлённый адмирал даже не пытался, да и не мог. Тараканы — операторы, сидевшие вперемешку с подчинёнными драками, выстрелили в них штатными сетями, обездвижив дергающиеся тушки. В таком же положении оказался и сам адмирал. Тараканы — навигаторы, привычно торчащие за его спиной, опутали бывшего начальника липкой паутиной.

— Так — так, что это за крупная муха попалась в наши сети? — произнесла маленькая гостья, с интересом рассматривая адмирала, накрепко притянутого к креслу.

Обнаружив в составе врагов суперкрейсер тараканов, отверженные слегка заволновались. С фрегатами они бы справились. Слишком много малых машин у них сидело в грузовых отсеках. Крупный корабль на коротком расстоянии представлял собой грозного соперника. Одно попадание основного калибра энергопушки этого монстра сметёт защитный экран транспорта начисто. Второе — превратит судно в пыль.

Пришлось успокоить капитанов, что крупняк я беру на себя. Им останется разборка с мелкой сворой. Особого выхода у моих сообщников не было. Так что им оставалось верить моим словам.

Отчаянно вереща о таможенной проверке, я направил судно в сторону ближайшего фрегата противника. Как и предполагалось, ответа не было. Зато ко мне кинулось первое звено истребителей противника, выдвинутое далеко вперёд даже от авангарда.

Искин поразил чужие машины далеко за пределами радиуса действия их орудий.

Расстрел авангарда, тоже начался издалека, но целей хватило даже для того, чтобы поучаствовать в небольшой плотной свалке. Надолго передовой отряд меня задержать не смог. Большая часть уцелевших пилотов предпочла отойти и присоединиться к основной массе нападавших машин.

Уж даже не знаю, что творили дух и искин, да ещё и моё чувство предвидения, но полёт корабля больше походил на полёт листика дерева под сильными порывами ветра. Гравитационные компенсаторы едва позволяли выдерживать разносторонние ускорения, в которые загонял нас искин.

По — моему противник возвёл мой корабль в ранг бессмертных. Сквозь огромную свору нападавших судно прошло, словно болтающийся во все стороны бур. Основными нашими целями были десантные боты противника, но и их прикрытию здорово досталось. Мои щиты оказались не по зубам вооружению лёгких кораблей противника. Построение я им основательно попортил. С этой уже разрозненной массой и схлестнулись машины отверженных, летевшие вслед за мной.

Мои выкрутасы заставили фрегаты обратить на таможню пристальное внимание, оставив перестрелку с другими кораблями на потом. Пока искин занимался разборками с одним фрегатом, я вывел из строя другой. Расстояние до противника было великовато для прямого захвата. Поэтому динамические порталы я открывал у него на пути и выбрасывал управляемые ракеты. Скрытые специальными полями они незаметно подкрались к судну и прошлись по борту. Больше эта посудина никуда от нас не денется.

Расстояние до ближайшего фрегата и стандартная его конфигурация позволило мне сформировать динамические порталы для десантников и высадить их прямо на внутренние палубы. Бой закипел внутри судна. В моём сжатом пространстве сидело гораздо больше абордажников, чем противостоящих им членов экипажа.

В отличие от кораблей, нападавших на торговую станцию в другой галактике, здесь на борту противника инсекты были живыми. Характерный ментальный фон жуков — интеграторов ни с чем не спутаешь. В то же время королевы я не чувствовал.

(Рейн: — Тира, срочно нужна помощь Риялин. Есть для неё работёнка.

Тира: — А меня ты к себе позвать не хочешь?

Рейн: — Я бы с удовольствием, но потом вернуть назад девочку будет некому.

Тира: — Ладно! Развлекайтесь. Приёмная дочь уже рвётся к папочке.)

Я достал девочку и теневого кармана.

— Как я догадываюсь, проблема с инсектами? — подняла на меня спокойный взгляд девочка.

Объяснения и предложения она выслушала очень внимательно. Риялин помолчала некоторое время, сканируя сигналы в ментальном слое пространства, потом сообщила:

— Ты прав, папуля. Интеграторы работают на инстинктах, и перехватить управление будет нетрудно. Очень хочется посмотреть на того, кто заставил жуков работать на драков.

Корабли инсектов создавались по одинаковым проектам, так что построить переход в нужную точку не так уж трудно. Появившись в основном коридоре, Риялин мгновенно подчинила себе жуков — интеграторов, а значит и весь корабль. Атаки со стороны подчинённых биороботов экипаж не ожидал.

Глава 12. Планы меняются

Мы без помех прошли в центр управления. Крейсер инсектов находился под полным контролем приёмной дочери.

— Так — так, что это за крупная муха попалась в наши сети? — произнесла она на языке драков, с интересом рассматривая адмирала, накрепко притянутого к креслу. — Нет, ну надо же, у этих гадов ментальная сеть управления без хозяйской нити. Только у главаря нет подчинения. Как вообще такое может быть?

Риялин с недоумением взглянула на меня.

— Вот мы сейчас и поспрашиваем, — с интересом вивисектора упёр я взгляд в адмирала противника, пытающегося дёргаться под сеткой. — Дочка, проследи за пленниками, чтобы они, чего доброго, с собой не покончили.

— Можешь не переживать, папочка, ментальные программы подчинения драков я уже привязала к себе. Без команды они и шага не ступят. Кто — то весьма грубо поработал, накладывая управляющие модули на сознания, — Риялин с интересом следила за моими действиями.

Состыковав несколько заклинания в допросный модуль, я запустил его в разуме главного пленника. Обычный допрос— слишком медленная штука. Считывание информации напрямую с сознания— гораздо более быстрая операция. Теперь я знал, как и что надо делать, поскольку пребывал в теле представителя этой расы, тем более, у адмирала не имелось посторонней мешающей ментальной сетки.

Интересные сведения потекли рекой. Кое — что, связанное с королевой инсектов, я перебрасывал Риялин.

(Риялин: — Папочка, если ты доставишь меня в систему к этим извращенцам. Другого слова я подобрать не могу. Обещаю, диверсия будет грандиозная. Они сильно пожалеют, что связались с королевой роя.

Рейн: — Ты о чём — то догадываешься?

Риялин: — В разуме хозяйки улья есть интересный режим. Сознание при опасности засыпает, и королева как бы впадает в летаргический сон. Работают лишь основные инстинкты. Если до сих пор королева не проснулась, значит, ей не даёт это сделать аппаратура драков. Сейчас разум пленницы работает под управлением команд внешнего оборудования, но перечень их весьма невелик.

Рейн: — Ты можешь подменить королеву?

Риялин: — На очень короткое время. Всё же человеческий разум не способен долго выдерживать множество контуров управления. Поможет наличие большого количества жуков-интеграторов. Да и драков с наложенной ментальной сетью могу вблизи контролировать. К сожалению, жуки — интеграторы этого делать не умеют, поэтому мои команды для драков через них транслироваться не будут.

Рейн: — А уничтожить ментальную программу на драках, они смогут?

Риялин: — Уничтожить — нет, силы не те, а вот временно отключить — без проблем. Но что это даст?

Рейн: — Видишь ли, девочка, наши соперники — это раса хищников. А они очень не любят подчиняться слабакам. Большое количество боевиков непримиримых — это оболваненные пленники. Даже не знаю, что они натворят, если отключится ментальный контроль сознания с навязанными правилами и установками.

Риялин: — О — о — о, будет грандиозный бунт на кораблях и не только. Команды отключения управления ментальной сетью распространяются со скоростью мысли от одного интегратора к другому. Подчинённые драки ничего не забудут, но станут воспринимать все произошедшие с ними события с точки зрения исходного разума. Не стану завидовать клану адмирала. Вряд ли из них кто выживет. Сам говоришь, что они хищники.)

Результаты предстоящей диверсии мне не понравились. Одно дело наказать давно умерших уродов, кто провернул эту авантюру с королевой, и совсем другое — сегодняшних жителей мира непримиримых. Нужно попробовать изменить последствия в выгодную для меня сторону.

Пока я находился в разуме адмирала, выдал ему предполагаемую картину предстоящих событий. По тому, как похолодела кожа под чешуйками на теле пленника, стало понятно, что до него дошёл весь трагизм ситуации. В ауре бушевала вьюга ужаса.

— Ну что, господин Лост до Гот, может, стоит поискать более приемлемый выход? — выразив неуверенную надежду, взглянул я в глаза адмирала.

Аура пленника прямо полыхнула надеждой. Всё — таки клан непримиримых не ставил перед собой цель — уничтожение соплеменников. Они лишь хотели больше территорий и лучшей жизни. Впрочем, как обычно, благие намерения руководства ведут не туда, куда хочется. Как же не хочется грузить на себя воз работ по управлению империей. Наверное, сам боюсь превратиться в тирана. То — то папочка постоянно спихивает работу на других. Со стороны чужие ошибки всегда виднее.

Дальше переговоры с адмиралом прошли в полном взаимопонимании. Образы будущей смерти клана, переданные в сознании, превратили драка в хорошего союзника. Адмирал понимал, что я мог бы спокойно претворить в жизнь, как самый жёсткий сценарий, так и достаточно мягкий. Всё зависело от его выбора. Ментально врать невозможно, так что я был уверен в твёрдости решения собеседника.

Риялин дала команду инсектам освободить пленника. Дальше распоряжался адмирал. Поскольку он являлся старшим офицером, программа подчинения не давал ослушаться подчинённым. По его приказу остатки эскадры непримиримых вышли из боя.

Я остановил действия отверженных. Для членов экипажа и вернувшихся на судно пилотов дочь провела сеанс массового снятия ментальной сети. Сама бы она не справилась, поэтому пришлось подпитать девочку собственной энергией. Драков, не имеющих внешнего программирования, мы на всякий случай пока изолировали. Во время перехода адмирал прочитает им несколько лекций. Остальные бойцы разделились на две части. Первые, весьма немногочисленные, захотели поскорее вернуться домой. Другие, имеющие семьи на планете, а таких было большинство, желали лететь туда. На вспыхнувшие в прошлом любовные чувства ментальное управление никак не влияло.

Отказников приняли на борт транспорты, идущие к обжитым мирам. С ними пусть разбирается служба жизни. Остальных я забирал с собой. К моему войску добавилось множество бойцов отверженных, решивших раз и навсегда разделаться с непримиримыми. В рейдовую группу вошли два транспорта с десантом, мой корабль и носитель адмирала. Запаса топлива на судне инсектов имелось только для двух кораблей сопровождения. Фрегаты после значительных повреждений вести бой не могли. Их на буксир взяли уходящие корабли контрабандистов. Вновь сформированная эскадра направилась к планете непримиримых.

Понадобилось четыре перехода, чтобы добраться к цели. При выходе из прыжка адмирал послал главе клана сообщение о полной победе над противником и напросился на аудиенцию. Риялин в его свите выглядела необычно, но её небольшой рост и принадлежность к человеческой расе не внушали опасения охране. В резиденцию клана мы прошли беспрепятственно, а там разделились. Риялин с группой поддержки ушла в подвалы, где содержалась королева роя, а мы с адмиралом направились в кабинет главы.

Никакой опасности для нас уже не существовало. Дочь держала под контролем интеграторов, а те управляли остальными инсектами. Во избежания бунта ментальные узы с драков мы пока не снимали. Существовала возможность договориться с главой непримиримых.

К сожалению, эта надежда пропала, едва я вошёл в кабинет хозяина планеты. Верховного драка уже было трудно причислить к нормальным мыслящим. Скорее всего, он частенько попадал под ментальный удар неразумной королевы, когда приводил к аппаратуре управления очередного смертника для выдачи команды. Обрывки ментальных сетей, как кокон паука, опутывали ауру старика. Убеждать в чём — то сошедшего с ума драка было бессмысленно. Я даже подчинить заклинанием его не мог. Разума уже не существовало, сами по себе жили лишь те же уставки, которые он выдавал смертникам.

Заклинание смерти, разрушив оставшиеся связи в сознании, отправило хозяина кабинета туда, где он давно должен был находиться. Глава непримиримых опустил голову, наклонился и упал с кресла.

— Занимай свободное место, — кивнул я на освободившийся стульчик адмиралу.

— Но как же … — удивлённо переводил взгляд то на меня, то на поверженного главу драк.

— Общение с королевой для незащищённого разума— губительно, — пояснил я. — Что — то учёные намудрили со своей техникой. Эта развалина, которая вами управляла, уже была неспособна к нормальному мышлению. Я не вижу другого выхода. Для сохранения клана тебе придётся занять его место.

— Я всего лишь во втором десятке наследников, — недоумевал Лост до Гот.

— С нашей помощью ты первый, — развеселился я. — Учитывая, что вы натворили с дальними родственниками, в цивилизацию драков вам лучше не возвращаться. Палата вырежет вас до последнего жителя, просто чтобы других желающих поработить родичей больше не находилось. Хотел предоставить вам возможность собственного пути развития, но, извини, не получится. Без тараканов вы сейчас жить не сможете. Королева не станет вам помогать, без моей просьбы. Так что вам прямой путь в мою империю.

Охрана главы в это время ошеломлённо прислушивалась к нашему разговору. Интеграторы по команде Риялин заблокировали им наложенные ментальные программы.

Лост до Гот нехотя зашагал к креслу. Отпихнув поверженного правителя, адмирал уселся на место главы.

— Как он здесь сидел, принимая подчинённых? Неудобно же, — недовольно проворчал драк, вертясь на жёстком сидении.

— Жаль, нельзя убить гада ещё раз, — раздался голос со стороны одного из охранников. — Похоже, здесь происходит переворот. По — другому я не могу объяснить просветление в разуме, наступившее только что.

— А ты, наверное, из службы жизни? — я повернулся к говорившему.

— Старший исполнитель Гар ди Син— представился боец и добавил — Наверное, уже бывший.

— Я отпущу всех пленников, — виновато посмотрел на охранника бывший адмирал, а теперь глава клана непримиримых.

— Нам это не поможет, — выразил грусть старший исполнитель.

Его поддержало ещё несколько согласных возгласов со стороны других охранников. Видно, бывший глава отбирал в телохранители самых подготовленных бойцов, а таких в службе жизни встречалось много.

— Боюсь, за то, что мы так поздно освободились от наваждения, благодарить нас не будут, — продолжил Гар ди Син. — К тому же у нас здесь семьи. К этой части жизни у меня претензий к непримиримым нет.

Одобрительный гул соратников был поддержкой этих слов.

— Мы жили, как могли, — как мог, выразил сожаление Лост до Гот.

— Вы можете послать донесения в службу, а сами остаться с непримиримыми, — предложил я. — В моей империи найдётся место для всех рас. Тем более, вы столько времени прожили почти бок обок с тараканами, хотя и принудили королеву роя к этому силой.

— В вашей империи? — удивился адмирал.

— Хотел договариваться с главой, — вздохнул я, — а придётся с вами.

Клятву секрета принесли и адмирал, и бывшие телохранители погибшего главы. Они решили пока остаться на службе у нового правителя, хотя все изначально были пленниками непримиримых. Своим сородичам прежний глава не доверял, а попавшие под программирование драки предать не могли. Решение бойцов было понятно. Условия жизни здесь, возле руководства клана, значительно лучше, чем они имели, проходя службу где — то раньше, до плена.

Рассказывать ничего не пришлось. Как раз сразу после ритуала в помещение пришли Риялин с королевой инсектов.


Риялин с охраной из жуков и драков легко добралась до подземелья, где содержалась королева роя. Захватывать по пути разумы драков — охранников было совсем не трудно. Коды от многих замков они знали. Заблокированные специальными паролями двери просто взламывались жуками сопровождения. Никакой тревоги не поднималось, поскольку управляющие всем интеграторы находились под контролем девочки, а дух блокировал сигналы обычной электронной аппаратуры.

Королева находилась в специальной ванне с питательным раствором. Вокруг располагалось ментальное оборудование. Разбираться с техникой Риялин не стала, а просто отключила питание. Детский опыт общения с королевой сказался, поскольку решение было правильным. Мать роя пришла в себя сразу после выключения ментальной блокады.

Риялин привычно начала разговор.

(Риялин: — Приветствую мать улья.

Королева: — Рада видеть королеву людей. Значит, вам удалось сюда добраться. Чувствую, сил у тебя много, гораздо больше, чем у первых обращённых.

Риялин: — Я уже не королева людей, хотя и отношусь к семье правителя. Принимай сжатый ментальный образ информации.

Королева: — Союзник… Нет… не похоже. Я не могу перехватить у тебя управление роем. Ты сильнее. Хозяева, вот как мы называли разумных с такой силой.

Риялин: — Когда это было?

Королева: — Давно. Много поколений назад. Мы не считаем время человеческими отрезками. Даже королевы не могут хранить полностью настолько древнюю информацию. Я не понимаю, как получилось, что человеческая девочка с такой силой прошла обучение у одной из наших матерей.

Риялин: — Я сначала обучалась у вас, а уж потом получила силу от нового отца.

Королева: — Это объясняет странность. Я рада, что хозяева вернулись.

Риялин: — Отец не любит, когда его называют хозяином.

Королева: — Это не имеет значения. От того, как его называют, смысл не меняется. Теперь нам будет проще существовать.

Риялин: — Почему?

Королева: — Не надо будет летать между мирами. С силой хозяев мы можем поддерживать пространственные переходы прямо в городах. Королевы обладают ментальной связью друг с другом на любом расстоянии. Мы умеем выводить интеграторов для настройки и поддержания порталов, но для их работы нужна сила, которой у нас нет. Сейчас лишь объединение энергии двух десятков королев может создавать напряжённость, чтобы прорвать пространство. Именно так мы перебрасываем эскадры в твою родную галактику и обратно. Сама знаешь, что существование королев рядом друг с другом сопряжено с определёнными трудностями в управлении подчинёнными. Команды одной мешают другим. В построенный групповой портал может пройти флот лишь одной главной королевы в связке. Все разумные, не укрытые ментальной защитой этой королевы, погибнут при переходе.

Риялин: — Теперь понятно, почему у драков, использующих твоих подданных и построенные ими корабли, нет сведений от отправленной в мою галактику разведки. На присоединившихся к переходящему флоту судах никто не выживает. Королева, отправляющая флот, не прикрывает чужих. Заложенную программу потом выполняют лишь электронные мозги кораблей. Вот почему у нас противник действует так шаблонно и бездарно. Отсюда я перехожу к просьбе отца. Не покидай потомков драков, захвативших тебя в плен. Для установления мира в этой галактике, нужен пример совместного существования. Эти мыслящие уже кучу времени живут рядом с твоими подданными. К тому же не стоит снимать ментальную программу у всех драков сразу. Некоторые из них слишком агрессивны. У отца есть средства для понижения их агрессии.

Королева: — Приказ новых хозяев — радость для меня. К тому же инсекты — невоинственная раса. Мы вынуждены воевать, если на нас нападают, а это бывает очень часто, поскольку мы сильно отличаемся от других обитателей вселенной. Передавай мне управление роем. Я поняла, что от меня требуется.

Риялин: — Вижу, ты полностью пришла в себя. Пошли, знакомиться с отцом и твоими бывшими владельцами.)


Дочь сбросила мне результаты ментальной беседы с королевой. Информация о хозяевах меня порадовала. Значит, древние маги или боги привели инсектов сюда, чтобы те содержали портальные переходы. Жуки были работниками, а драки охраной. Стоит восстановить этот статус рас.

Королева имела невероятную ментальную силу. Я впервые столкнулся с ней вблизи. Стандартная магическая защита на разуме мага не давала ей воздействовать на такого мыслящего, но обмениваться информационными сообщениями не мешала. По моей просьбе королева Далила, так я её назвал сокращённо, поскольку полное имя на любом звучащем языке просто непроизносимое, сбросила присутствующим дракам ментальные посылки плана нашего дальнейшего сосуществования. Хотя эта раса и относилась к хищным, но ограниченными дураками они не были. Перспективы совместного жития открывались весьма радужные.

Захватывать сразу всю расу драков я не собирался. Жадностью, от которой можно подавиться, я не страдал. Сначала надо переварить отрезанные колонии игроков, отверженных и непримиримых, а лишь затем окучивать остальных.

Садовников со своего корабля я снабдил отростками мелорнов. Здесь на планете непримиримых их можно будет высадить открыто. Жуки помогут в уходе за биосферой. Думаю, королева роя легко договорится с эльфийским деревом.

Дальнейший переворот бывшего адмирала Лоста до Гота произошёл вполне буднично. Многим коренным жителям непримиримых, не имевшим ментальных программ, было всё равно, кто правитель, лишь бы жилось хорошо. С бывших пленников, в своё время получивших контур подчинения, королева стала последовательно снимать принуждение. Большая часть таких драков предпочла остаться. Остальные будут ожидать транспортов для отправки на родные планеты. С немногочисленными несогласными новый глава не церемонился. Отдельным конвоем он скоро отправит их в палату судей. Пусть по их поводу голова болит у этих умников. Рейдовые эскадры скоро вернутся в систему, и переворот произойдёт и там. Обнаружить, что с миром что — то не так до прибытия другие адмиралы не смогут.

Планета непримиримых располагалась в небольшой звёздной системе в зоне инсектов далеко от границ расселения драков. Чужие корабли жуков, обнаружив совместимые сигналы маяков, даже не совались в занятую область. Поэтому нападения драков на конвои инсектов и проходили почти безнаказанно. Никто не мог предположить, что драки живут под прикрытием меток королевы.

После возвращения на родину большого количества бывших пленников. Местоположение мира будет раскрыто. Даже если палата судей сдуру решит мстить непримиримым, добраться вглубь территории жуков без станций дозаправки будет не так — то просто. Думаю, руководству драков и так хватит проблем с другими неожиданными событиями, чтобы обращать внимание на прекративших нападение бывших врагов.

На всякий случай, я перевёл часть эскадры Лысого Эра к этому миру. Маги будут и прикрывать его, и работать вместе с королевой. Заодно и с порталами поэкспериментируют, поскольку Далила обещала через небольшое время вырастить специальных жуков — интеграторов для контроля переходов.

Мне пора возвращаться в систему Хок. Скоро туда прибудет конвой контрабандистов от города отверженных и принесёт информацию об их исходе с насиженного места. Наверняка разведка службы жизни тоже не будет сидеть сложа руки и раскопает сведения, где выращиваются энергетические лианы и производят необычные комбинезоны.

Риялин я отправил через теневой карман к Тире. Надеюсь, в скором времени удастся с помощью инсектов построить нормальную портальную систему переходов.

Мой корабль успел вернуться ещё до прихода судов контрабандистов, но информационная сеть уже гудела от новых известий. Странная атака чужаков и последующая непонятная блокада пограничных систем озадачивали. Крейсер арбитра Тор ди Хока остановился на орбите всего лишь на несколько часов и тут же отправился на центральную планету палаты судей.

Я тихо вернулся к жене на плантацию и стал ждать очередных событий. Они наступили скоро. Разведка службы жизни всё же сработала немного быстрее прилёта флота контрабандистов. На ферму Такина и Гаты примчалась целая толпа во главе с братом отца Гаты — главой клана Хок.

Небольшой с виду корабль нашего игрового клана находился на площадке в джунглях, недалеко от городка. Локаторы обнаружили приближение кучи машин задолго до того, как те добрались к нам. Тем более что они сделали длительную остановку у дома Тип ди Хока. Я сразу догадался, что это гости по нашему поводу. Так это и оказалось.

Такин и Гата уже давно не выходили из джунглей. Садовникам вообще не было смысла покидать территорию, контролируемую мелорном.

Полянка возле лесной фермы не могла вместить все машины гостей. Охрана зависла в воздухе, а вниз спустился лишь один транспорт. Гата узнала машину отца и вышла встречать прилетевших. Охранники девушки давно приобщились к садовникам, так что спокойно стояли на краю поляны.

Первым выскочивший из люка Тип ди Хок лишь кинул осуждающий взгляд в их сторону. Подчинённые должны были донести о необычных событиях в джунглях, но не сделали этого. По творившимся у него под носом необычным делам фермера информировал высокий гость, прилетевший недавно от палаты судей.

За отцом Гаты последовал его старший брат— глава рода Хок. Следом бодро десантировался совсем уж старый драк.

— Почему ты обманула меня? — упёр свой тяжёлый взгляд в дочь Тип ди Хок.

— А ты бы поверил? — совсем не смутилась девушка.

Странный, открытый, и в тоже время невероятно спокойный взгляд дочери потряс фермера. Обычно она всегда сдавалась перед напором родственника, а в этот раз старик словно наткнулся на стену в её глазах. Не многие могли вот так за мгновение остановить атакующий пыл драка.

— Ну хотя бы могла попробовать, — сразу сбился с нравоучительного настроя фермер.

Девушка со смешинкой в глазах окинула гостей взглядом. Она уже много раз репетировала слова, которые хотела сказать отцу, но теперь они показались ей слишком неподходящими для остальных невольных слушателей. Гата решила действовать по — другому. Она лишь плавно взмахнула рукой. На глазах изумлённых зрителей из земли взвились тонкие нити и мгновенно сплелись в лёгкие кресла.

— Ты бы не поверил, — с насмешкой произнесла Гата и уселась в кресло, выросшее у неё за спиной.

— Спалить бы здесь всё и забыть как страшный сон, — пробормотал глава клана Хок, осторожно пробуя рукой пружинистой сиденье.

— Не получится дядя, — ничуть не испугалась девушка. — Дайте команду машинам в воздухе не дёргаться. Покажу один фокус.

Глава клана переглянулся с третьим гостем, который уже осторожно присаживался в странное кресло. Тот лишь кивнул в ответ. Дядя нехотя дал приказ охране: не предпринимать никаких действий.

Гата посмотрела наверх, и вдруг, три броневика окутались лёгкой серебристой дымкой и начали кружиться в непонятном танце, то выписывая разные фигуры, то выстраиваясь в линию. Затем они замерли на своих прежних места. Девушка опустила взор на собеседников уже устроившихся на предложенных местах. Ноги их не держали. Старые драки не понимали, что происходит. Их соотечественница с лёгкостью играла непонятными мощными силовыми полями. Сдвинуть зависший в точке мощный броневик не так — то просто. Система позиционирования должна была вернуть машину на место. Если по креслам у главы палаты судей Син ди Она были предположения по поводу биотехнологий, то игра с полями уже выходила за грань понимания.

— Что здесь происходит? — наконец обрёл дар речи отец девушки.

— Это то, чего быть не может— всего лишь растение — симбиот, отец, — грустно вздохнула дочь. — Невозможно объяснить словами. Это надо почувствовать.

На мгновение Гата задумалась, совещаясь с мелорном.

Неожиданно старые драки уловили мощный прилив сил. Состояние было такое, словно они только что хорошо поели заряженной энергией пищей.

Девушка внимательно наблюдала за гостями. Отец озадаченно ощупывал живот. Дядя тряс головой. Лишь неизвестный сидел неподвижно, и по некоторым признакам было понятно, что злился.

— К сожалению, такой эффект наполнения тел жизненной силой в обычных условиях невозможен, — вздохнула девушка. — Если хотите, скопирую вам результаты наших с Такином исследований.

— Не стоит, — поднимаясь с кресла, недовольно проворчал неизвестный девушке гость. — Я увидел достаточно для принятия решения.

Драк повернулся и зашагал к доставившей их машине. Отец и дядя девушки озадаченно оглядываясь на родственницу, последовали за ним.

Гата лишь посмотрела вслед гостям с сожалением. Дила ди Хат снова оказалась права. Старшие родственники не разделили восторг молодёжи. Стоило готовиться к отъезду.


Разговор в броневике

Отец Гаты недовольно смотрел на высокопоставленного гостя.

— Почему вы не стали слушать мою дочь? Она же хотела передать нам полученные данные по исследованиям лиан.

— Палате судей это не нужно, — зло отрезал Син ди Он.

— Но это же невероятный шаг вперёд по пути улучшения условий существования расы, — не унимался фермер. Тип ди Хок не понимал такого отношения судьи к эпохальному открытию.

Брат не успел одёрнуть родственника от неосторожных вопросов.

— Вы так думаете? — уставился на собеседника судья.

— Мы же сможем оторваться от кормовых баз на планетах, строить огромные корабли для дальних полётов. Небольшой оранжереи будет достаточно для питания экипажа, — продолжал упорствовать фермер.

Глава клана Хок лишь недовольно скрипел зубами. Если братца понесло, то остановить его могла только встречная лавина. Такой силой старший родственник не обладал.

— Вы тоже так думаете? — повернулся к главе клана судья.

— В отличие от брата я понимаю возникшие проблемы, — вздохнул глава.

— Это радует, — слова гостя не соответствовали недовольной интонации. — Я принял решение. Часть семьи Хок, думающая, как господин Тип ди Хок, объявляются отверженными. В течение трёх дней вам необходимо покинуть развитое пространство. Если ваша дочь и её подчинённые откажутся, будут применены силы службы жизни. Я запрещаю распространение энергетических лиан. Всё, связанное с этой биотехнологией, объявляется преступным.

— Но почему? — даже на невыразительном лице фермера проступило изумление.

— Вот поэтому я управляю миром, а ты даже не у меня в помощниках, — снова толкнул в бок брата глава клана. — Я тебе потом объясню. Ты и так наговорил слишком много.

Син ди Он ничего больше не сказал. Отвернувшись, он задумчиво смотрел в окно летящей над сплошным зелёным ковром джунглей машине.

Рано или поздно такая ситуация возникала. Находились умники, способные изобрести новые способы добычи жизненной энергии или глобального преобразования общества. К сожалению, в этот раз нельзя прибегать к поголовному истреблению, как когда — то очень давно произошло с создателем кормовых лиан. Объявить всё руководство клана отверженными или уничтожить их тоже не получится. Остальное население планеты воспримет это как агрессию. Образование ещё одного клана непримиримых в центре цивилизованного пространства для сегодняшней опасной ситуации будет перебором. Неизвестный грозный враг на границе ограничивал возможности палаты по быстрому решению внутренних проблем. Хорошо хоть глава клана смекнул, к чему может привести широкое распространение новых биотехнологий. В перспективе применения этих знаний руководство палаты судей обязательно рухнет, но и главы семей и кланов власть потеряют. Сейчас всё снабжение держится под контролем, а когда каждый будет способен существовать сам по себе, цивилизация драков исчезнет. Изгнание умников — самый лучший способ избавиться от проблемы. Пусть развивают свои выдумки в космосе. Палата с удовольствием понаблюдает за процессом исчезновения и учёных, и их изобретений. Для развития нужны условия, средства и немаленькие, снабжение необходимым оборудованием, защита, да и много чего ещё. В конце концов, нужен жилой мир, чего у отверженных в принципе быть не может. Ни один игровой клан беженцев не примет, боясь прекращения снабжения со стороны центральных миров. Возможности новых лиан в формировании силовых полей было бы хорошо получить, но без остального, а это невозможно. Ничего, жили драки без этого и дальше проживут.


Тип ди Хок вернулся домой после тяжёлого разговора с братом и сразу затребовал связь с дочерью. Терять ему было уже нечего. О появлении на рынке особо питательных лиан он уже знал, но никак не предполагал, что с этим связана дочь. Одно дело повысить энергию на десять — двадцать процентов и совсем другое — увеличить на порядок. Фермер запросил все данные по лианам, которые Гата обещала предоставить. Полученные сведения потрясли старого драка. В информации от судьи упоминались лишь биотехнологии на основе лиан. Симбиот, о котором хотела рассказать дочь — это совсем другое растение, хотя к растительному миру оно относится лишь отдалённо. Разумных растений драки ещё не встречали. Именно мелорн игрался силовыми полями по просьбе дочери и даже напрямую качал в гостей жизненную силу. Фермер порадовался, что данные не дошли до судьи. Тот вполне мог приказать нанести удар по ферме из космоса. Проверять, сможет ли необычный чужой пришелец отразить нападение, не хотелось. Теперь старый драк понял, что судьи испугались потери власти. У него даже закрались подозрения, что они не раз изгоняли или уничтожали изобретателей, открывших что — то новое, угрожавшее их положению. К сожалению, подозрение не может быть доказательством. Тип ди Хок полетел к дочери.


Фермера вместе с Гатой встречал я. Девушка пребывала в отличном расположении духа. Одно дело скитаться по космосу и совсем другое — путешествовать по мирам и даже галактикам. Мы с женой уже поговорили с молодыми драками и рассказали о себе многое.

Старик бросил на меня подозрительный взгляд.

— Без тебя здесь точно не обошлось, — пробормотал драк.

— Нужно же как — то расшевелить вашу банку с пауками, которые постоянно жрут друг друга, — довольно ответил я.

— Мы не пауки, — недовольно буркнул старик.

— Мы хуже — вздохнув, выразила грусть Гата. — Покажи ему Рейн. Отца я знаю. Клятву он даст.

— Какой Рейн? — с недоумением переводил взгляд то на меня, то на дочь фермер.

— Рейн Ле Ший, он же Крун ду Юн в этом мире, — выразил я насмешку на языке драков и перетёк в человеческое обличье. Одновременно открылся динамический портал в центр управления моего корабля. — Пойдём, поговорим о ваших ошибках.

Дочь потащила за собой в проход онемевшего от неожиданности отца. Некоторое количество личных компов нашего производства Лиэна для драков уже подготовила. Общаться через электронного помощника Гате с отцом намного быстрее и полезнее, вместо обычного разговора. Хотя даже такое общение заняло целый день. Старик не был ретроградом и быстро понял перспективы развития цивилизации драков в составе империи. Потеря некоторой свободы стоила тех преимуществ, которые они получали. Тем более, его убедили сведения о длительном совместном существовании драков и тараканов на планете непримиримых.

Из леса Тип ди Хок улетел горячим сторонником империи. Не стоило терять время на подготовку к отлёту с родной планеты. Фермер принялся рьяно помогать нашим контрабандистам.


Весть об изгнании части правящего клана мгновенно разнеслась по миру, но кое — что судья, быстро покинувший планету, не учёл. Продукция подпольного производства уже проникла на рынок, и покупателей, ощутивших удобства, оказалось довольно много. Сведения о том, что почти всё население городка, формально не входившее в состав изгнанников, решило присоединиться к отверженным, здорово озадачило остальных обывателей. К тому же в изгнание в добровольном порядке пошёл самый мощный контрабандный клан в полном составе вместе с руководством и собственными кораблями.

Глава клана Хок крутился, как мог, но погасить интерес жителей к происходящему не получалось. Обстановка ещё ухудшилась, когда пришли проверенные известия с границы о разгроме опорных миров игровых кланов и перемещении целого города отверженных в область контролируемую тараканами.

Прилёт в цивилизованное пространство первого корабля с системы непримиримых добавил накал страстей. Ещё больше озадачило хозяина планеты возвращение из центрального мира Тор ди Хока — уже бывшего арбитра игрового сектора. Палата официально лишила его статуса за ошибки в присмотре за игрой на границе. Это очередной удар по рейтингу клана Хок.

— Почему? — упёр взгляд в гостя глава клана, когда Тор ди Хок появился у него в кабинете.

— Потому, что палата незаметно превратилась в тормоз развития цивилизации, — выразил глубокую грусть бывший судья. — Нас как слепцов осторожно ткнули в миску с едой, а кое — кто из старых идиотов решил, что подыхать от голода — это более лучший вариант. Знаешь, я для себя решил, что хочу посмотреть на мир открытыми глазами, да ещё и сытым.

— Служба жизни пригонит игроков с другой стороны галактики, поставит на кон огромные призы, и наши эскадры сметут захватчиков, — с пафосом возразил глава.

— Мне будет не жаль дураков, — с иронией ответил младший родственник. — Честно говоря, я не рассчитывал вернуться сюда. Палата не прощает отщепенцев. Наверное, большинство главных судей было весьма озадачено, когда общее решение не поддержал их переговорщик, вернувшийся с окраины. А ведь он встречался лишь с людьми, а не с богами.

— С какими богами? — не понял глава. У него даже мелькнула мысль, что последние потрясения лишили родственника разума.

— Боги вернулись в нашу вселенную, — одновременно с нотками грусти и веселья ответил гость. — Старые или новые, я уж не знаю, но не нам с ними спорить. На границе нас слегка отшлёпали и поставили в угол, чтобы подумали. Ты знаешь, что такое портальный переход?

— Старые сказки? — отмахнулся глава.

— Вот эти сказки я видел собственными глазами, — продолжал веселиться родственник. — Боги похожи на людей, но веет от них силой. С силовыми полями они работают играючи. До сих пор перед глазами стоит картина, как из пола центра управления вырастают кресла.

— Что — о — о? Поля? Кресла? — широко раскрыл глаза старый драк. Что — то похожее он видел совсем недавно. И его племянница играла машинами охраны, как ребёнок кубиками. Лишь теперь до старика дошло, что от девушки тоже тянуло странной силой.

— Ага, — догадался Тор ди Хок, — а ведь и ты что — то такое видел.

Глава рассказал гостю о недавних событиях.

— Они тоже знают, — задумчиво кивнул младший родственник. — Боги свободно передвигаются по нашим мирам, а палата и понятия об этом не имеет. Владея портальными технологиями это не сложно. Скорее всего, старый судья — переговорщик почувствовал скрытую силу. Он сложил полномочия вслед за мной. Старик не хочет иметь отношения к будущим ошибкам ретроградов.

— Но ведь у нас огромное количество боевых эскадр, — с недоумением посмотрел на собеседника хозяин кабинета.

— Да что ты упёрся в эту рухлядь? Забудь про флота, — разозлился гость. — Боги владеют порталами. Пока наши суда доберутся с заправками из одной части галактики в другую, возвращаться им будет некуда. Перед отлётом сюда старый арбитр мне сообщил, что он видел оборонительные станции людей своими глазами. Одну нужно штурмовать целым флотом. А в захваченных системах висит не одна такая махина. Но не это главное. У людей есть союзник посильнее. Старик сразу поверил моим словам о богах. Ему донесла разведка на игровых планетах, что люди совсем не скрывают, что иногда в системах появляются одиночные маленькие кораблики, по мощности, многократно превосходящие человеческие станции. А эскадру таких небольших судёнышек я видел своими глазами. Подконтрольные мне игроки в бою не смогли даже одного повредить. А ты говоришь: флота, эскадры. Это лишь пепел, при особом желании противника. А вот иметь в противниках бога я никому не советую. Ты думай, как хочешь, а я присоединюсь к улетающим родственникам. К тому же мне стоит быть подальше от мстительных бывших соратников.

Глава 13. Промежуточный итог

Трёхдневный срок эвакуации, отмеренный палатой судей для отверженных, я решил не нарушать. Свою миссию мы с женой здесь выполнили. Часть расы драков уже попала в нашу империю. Мелорн вобрал в себя всю накопленную энергию и опять превратился в орех. Уже модифицированные лианы пришлось брать с собой. Времени на восстановление ферм на новом месте затратится меньше. Благо места на кораблях хватало. Кроме моего судна контрабандисты ещё полсотни разных посудин пригнали. Все согласные отправиться в изгнание поместились.

Уже перед отлётом на встречу с улетающими родичами напросился глава клана Хок. Видно старик чувствовал ошибочность решения судей, но возражать не решался. Удивлять гостя решили по полной программе. Перед кораблём гостя встретил бывший арбитр Тор ди Хок.

— Что это тебя потянуло к отверженным. Хочешь присоединиться? — с насмешкой встречал посетителя родственник.

— В отличие от вас, я не могу бросить клан на произвол судьбы, — выразив одновременно сожаление и недовольство, проворчал глава, — но хотелось бы быть уверенным в правильности своих дальнейших действий.

— Ну что же пошли, заглянем на огонёк к начальству, — кивнул на открытый шлюз встречающий.

В это время туда заезжала очередная вереница машин с вещами переселенцев.

— Зачем вам наземные машины? — удивился гость. — На станциях ими пользоваться невозможно.

— Скоро поймёшь, — с ехидством в голосе отозвался судья.

Когда драки прошли в грузовые ворота, их уже поджидало летающее такси.

Глава озадаченно осмотрелся, но задавать вопросы пока не решался. Огромный трюм, на вид чуть ли не равный внешнему размеру корпуса судна оказался забит транспортом. Под насмешливым взглядом проводника гость уселся в салон предложенной техники. Внешний шлюз закрылся. Открылся внутренний. Перед изумлённым драком предстала прямая стрела тоннеля, теряющегося вдали. Доступных образов, чтобы выразить удивление ему не хватило.

— Нет — нет, — покачал головой родственник, понимая состояние гостя, — это не портал. Всего лишь сжатое пространство, но соглашусь— впечатляет.

Колонна машин двинулась вперёд. Такси приподнялось над ними и устремилось по коридору в обгон.

Два километра проскочили быстро. Молчаливого главу Тор ди Хок доставил к лифту, ведущему на верхние палубы и в центр управления. Там его поджидали другие участники представления.

Я в человеческом обличье сидел в центральном кресле, остальные устроились вокруг. Гата с мужем, её отец, подпольный фермер Захил, контрабандист Сухал с интересом смотрели на потерявшего дар речи гостя. Тор ди Хок предложил главе клана присесть, а сам устроился на последнее свободное место.

Под восторженным взглядом бывшего судьи стульчик для гостя вырос прямо из пола. В это время в помещение вбежала Лиэна в образе дракины Дилы ди Хат.

— Заканчиваем погрузку. Остальные суда уже готовы к отлёту и ждут на орбите, — доложила она.

Не снижая скорости, превращаясь на ходу в человека, она добралась до моего места и устроилась у меня на коленях.

Ноги главу клана Хок не держали, и он медленно осел в предложенное кресло. Аура гостя переливалась всеми цветами радуги. Потрясение от спектакля было велико. На это мы и рассчитывали. Стоило оставить подходящую лазейку для полулегального проникновения в миры драков.

— Ну что, братец, теперь понял, что потерял клан с твоей помощью? — добил старшего родственника отец Гаты.

— Я же не знал. В это трудно поверить, — с трудом собравшись с силами, пробормотал глава. После увиденного рассказ бывшего судьи о богах уже не выглядел сказкой.

— Радуйся, что среди отверженных есть члены твоей семьи. Поэтому связи не будут полностью потеряны, — подбодрил старика Тор ди Хок.

— Многие, как и я, не смогут всё это принять и быстро измениться, — горько вздохнул гость. Разум управленца не спал. Ситуация анализировалась на лету. Драк уже немало лет управлял одним из самых сильных кланов.

— А никто и не заставляет, я беру в империю лишь тех, кто этого хочет. Насильно кого — то загонять просто глупо, — вступил в разговор я. Стоило немного пояснить свои дальнейшие действия. — Живите, как хотите, но мне не мешайте. Влезать в вашу банку с пауками нет никакого желания. И отбирать у вас планеты не собираюсь. Есть дела поважнее бесконечных войн.

— Мы без драки не сможем, — мрачно выдавил из себя гость. Гордость его была уязвлена, но силу собеседника следовало учитывать.

— Вы, как руководство, сил отказаться от власти точно не найдёте, — поддел старшего брата фермер, — а драки вполне способны существовать и без этого. Пример моей дочери очень убедителен. Я досконально просмотрел её отчёты. Индекс совместимости у неё возрос на порядок, а агрессия упала на столько же. Мы просто не умеем правильно жить в этой вселенной, но можем научиться.

— Я тебе верю, — вздохнул глава, — ты с детства не мог скрывать свои мысли, поэтому и не попал в начальство. Вы меня убедили. Хотел посмотреть на ваше настроение перед отлётом, но не только. Я всё же глава клана и контролирую собственную территорию. Палата что — то задумала. Не знаю, что будет дальше, но на следующей заправочной станции вам дадут испорченное топливо. Судя по расчётам моих специалистов, очередной переход окажется короче расчётного на восемьдесят процентов. Конвой вывалится где — то в промежуточной системе. Не знаю, что там, но предполагаю ловушку, из которой вы не должны уйти.

Драка стоило отблагодарить. Я ожидал пакости от палаты, но не настолько прямолинейные. Опасных возмутителей спокойствия решили на всякий случай уничтожить. Видно такую операцию палата не раз проворачивала.

Гата преподнесла старшему родственнику в подарок наш адаптированный для этой расы комп. Он гораздо мощнее устройств производимых драками. Сухал договорился с гостем о связях, через других доверенных контрабандистов. Довольного результатами встречи главу бывший судья вывез из корабля.

Наше судно присоединилось к огромному конвою, и тот сразу двинулся в путь. Искать разведку службы жизни среди обывателей я не стал. Мы предполагали, что среди желающих переселиться с нами затесалось немного завербованных наблюдателей палаты, и потом такой канал связи с палатой судей нам пригодится. К тому же если с отверженными хотели расправиться, то смысла засылать много разведчиков не было.

Переход до заправки прошёл нормально.

Мы с Лиэной в образах драков высадились на станцию в качестве техников, для слежения за погрузкой топлива. Стоило проверить информации главы клана. Духи обследовали причалы и хранилища. Данные о диверсии оказались верными. Суда конвоя заправлялись из одного склада. Наверняка такой трюк палата проворачивала не раз. Обнаружить брак энергетической смеси для прыжковых двигателей обычным оборудованием не удалось. Различие в составе нашли духи. Небольшая присадка проявлялась лишь при высоких температурах и тормозила течение основной реакции. Переход оказывался короче расчётного.

Топливные кассеты на судах драков заправлялись последовательно, как патроны в обойме магазина. Но при очередном прыжке использовалась как раз последняя загруженная кассета. Даже если на кораблях имелся запас на несколько переходов, в следующем они все используют недавно загруженное топливо. В ловушку должны попасть все суда конвоя.

Искин просчитал координаты выхода, исходя из характеристик топлива. Нас должны ждать в необитаемой системе. Многие гражданские слабо вооружённые транспорты контрабандистов должны стать лёгкой добычей противника. В составе конвоя имелось всего четыре военных судна, включая моё. Ввязываться в драку мне не хотелось, но проучить неприятеля стоило. Окончив заправку и выстроившись в маршевую колонну, конвой ушёл в переход.


Необитаемая система

Син ди Он с нетерпением ёрзал в кресле.

— Не волнуйтесь, господин, все расчёты не раз проверены. Цель должна скоро появиться, — успокоил старшего судью адмирал.

— Я переживаю не из — за этого, — нервно возразил драк. — Кто — то мог обнаружить перебазирование резервной эскадры палаты судей. У контрабандистов везде свои каналы связи.

— Нам это не грозит, — выразил спокойствие адмирал. — Даже если кто — то из подчинённых имеет такую связь, быстрой утечки не будет. Наша база слишком далеко от системы Хок. Пока информация окольными путями дойдёт до нужных ушей, будет поздно.

— Смотри, головой отвечаешь, чтобы ни один корабль не сбежал, — проворчал Син ди Он. На душе у судьи было неспокойно. Что — то он упустил при проверке плана, разработанного военными.

— Я понимаю, — кивнул адмирал, — но мы проработали все варианты. Специальное судно произвело переход с тем же топливом, что и у отверженных. Точка выхода засечена. Конвой не сможет прыгнуть дальше. Он выйдет до обозначенных координат. Для следующего перехода неприятелю потребуется ускориться, а мы на пути высадили плотное минное поле. При первых попаданиях им придётся гасить скорость и обходить препятствие. К тому же у нас в полтора раза больше боевых единиц, и это военные суда. Результаты бойни будут выглядеть как нападение жуков и их союзников. Не зря же мы буксирами пригнали сюда десяток их разбитых кораблей.

— И всё же я беспокоюсь, — в очередной раз вздохнул судья. — В составе конвоя три военных судна с игроками. Два наняты контрабандистами для охраны, а одно принадлежит новому игровому клану, набранному в системе Хок. Эти корабли способны прорваться. Им не привыкать сражаться с превосходящим противником.

— Даже новичкам? — выразил удивление адмирал.

— По моим данным они участвовали в недавнем столкновении с непримиримыми. Те же самые контрабандисты с новичками основательно потрепали рейдовую группу неприятеля, а против них был переделанный тараканий крейсер. Только недавно стало понятно, откуда у непримиримых чужая техника. Эти гады ухитрились захватить королеву роя и пользовались ею всё это время. Даже не понимаю, как это им удалось. Каких — то беглецов с новой технологией воздействия на тараканов мы в своё время упустили. Из — за этого много нервов нам помотали непримиримые.

— Даже десяток таких крейсеров эскадре не страшен. Наши семьдесят боевых судов способны противостоять тридцати кораблям тараканов. Мне интересно, откуда сведения о непримиримых.

Судья задумался. Секрет долго не продержится. Слишком много бывших пленников вернулось в свои кланы. Скрыть данные от общества уже не удастся. Для укрепления доверия стоит сейчас рассказать адмиралу о произошедших событиях. Син ди Он ответил:

— Что — то там у них произошло. Переворот какой — то. Точных сведений нет. Скорее всего, в результате внутренних разборок пострадала королева роя, и ментальная программа подчинения прекратила действие. Кое — кто из бывших пленников вернулся и принёс эти сведения. К сожалению, достать систему противника не получится. Слишком далеко гады забрались в сектор тараканов. Но с потерей королевы им и так туго придётся. Клан даже с единственным роем не справится, что уж говорить о целом секторе. Я бывшим родичам не завидую.

— Разведка доносит, что появилось крупное возмущение пространства. Конвой выходит из прыжка в расчётном месте, — прокомментировал полученные от подчинённых данные адмирал для начальника.

Судья промолчал, но волнение достигло высшей точки. Син ди Он не был военным, он принадлежал к управленцам, поэтому не разбирался в показаниях многочисленных экранов в центре управления.

— Все суда противника вышли из перехода. Сейчас они нас обнаружат, но сделать ничего не смогут, — выразил удовольствие адмирал. Терять свои корабли он не любил, а вот расстреливать неприятеля было одно удовольствие. Командир эскадры уже хотел отдавать приказ на начало операции, но слова застыли у него в горле. В отличие от большого начальства он отлично разбирался в сведениях, появившихся на ситуационном экране.

На окраинах системы загорелись яркие метки, сигнализирующие о появлении нового противника. Суда имели характерные отклики, свойственные кораблям людей — союзников тараканов. Адмирал даже не знал, что мелкие чешуйки на теле могут становиться дыбом. Врагов оказалось много, нет, не так, слишком много, пожалуй, лучше подходило выражение «невероятно много».

Каждую секунду на локаторах появлялись отметки выхода из прыжка очередной эскадры. Замершие оператора командного центра боялись пошевелиться. Они конечно храбрые воины, но когда неприятель с тыла вываливается группами по сто и больше судов, и конца этому не видно, становится по — настоящему страшно. Похоже, ловушку в системе поставили не драки, а люди.

— Три — и — и … четыре тысячи … — прохрипел адмирал, взирая широко открытыми глазами на основной экран.

— Что, четыре тысячи? — заволновался судья, озадаченно вертя головой. Непонятное вязкое возбуждение, исходящее от замерших офицеров, он почувствовал всем телом.

— У нас в тылу вывалился даже не флот, а несколько флотов, — выдохнул застрявший воздух из груди адмирал. — Если мы шевельнёмся, дальнобойным орудиям противника понадобится пара секунд, чтобы разнести нашу эскадру на молекулы. Даже не понимаю, почему этого не происходит.

— Адмирал, минного поля на пути конвоя отверженных больше нет, — доложил один из офицеров.

Командир эскадры и так наблюдал озвученное событие визуально. Вспыхнувшее вдали пространство не оставляло сомнения в произошедшем. Кто — то мгновенно смёл с пути транспортов опасное заграждение.

Адмирал встал с кресла и все корпусом повернулся к судье, шея у него почему — то не действовала, сведённая судорогой:

— Господин, вы не предупредили, что у отверженных будет прикрытие размером с объединённый флот всех игровых кланов, если не больше. Пока нас не трогают, но, боюсь, если мы двинемся или выстрелим, то от нас даже пепла не останется. Судя по индикаторам облучения, только наше судно держат в прицеле не меньше сотни человеческих крейсеров, а орудия у них гораздо мощнее и дальнобойнее наших. Вы можете отдать самоубийственный приказ, но не уверен, что мои офицеры станут ему подчиниться. Я уж не говорю, что его удастся выполнить.

— Всё настолько плохо? — постепенно, неожиданно для себя, стал восстанавливать спокойствие судья. Нечто подобное он подсознательно ожидал, а когда это случилось, то переживать стало бессмысленно.

— Гораздо хуже, чем можно себе представить. Если к этим, — адмирал махнул рукой в сторону экрана, — добавится объединённый флот тараканов. Они сотрут наши жилые системы в порошок.

— Что вы предлагаете? — задумчиво посмотрел в глаза офицеру судья.

— У нас нет выбора. Будем ждать переговоров. Расстрелять нас чужаки могли и в первые мгновения своего появления, — буркнул адмирал, не понимая спокойствия судьи.

Озадаченные капитаны эскадры драков беспомощно наблюдали, как отверженные беспрепятственно разгоняются и исчезают в переходе. Адмирал был не в силах выдать самоубийственную команду на начало сражения. Если индикаторы тревожно пищат, что судно облучено примерно сотней прицельных полей, жить хочется особенно сильно. Когда в переходе исчезли последние суда конвоя, одно за другим стали гаснуть и облака меток чужих эскадр. Не открывая огня и ни о чём не договариваясь, неприятель уходил. Скоро пространство на окраинах системы очистилось.

Озадаченные операторы радостно комментировали произошедшие события.

— Что вы скажете по поводу этого инцидента? — высказал заинтересованную задумчивость судья, поглядывая на отрешённое лицо адмирала.

— Не знаю, как вы, но мне кажется, это была наглядная демонстрация силы, — отозвался адмирал, без сил опускаясь на своё место. Он всё время чувствовал, что вот — вот что — то случится, но ничего так и не произошло. — Нас предупредили, что сами по себе мы можем делать, что хотим, но соваться на чужую территорию больше не стоит. Боюсь, в игру с тараканами ввязался кто — то третий, гораздо более сильный и погрозил нам пальчиком. Опасаюсь представить, что будет, если он возьмёт в руки палку.

— Возвращаемся на базу, — распорядился Син ди Он. Следовало посоветоваться с судьями из других кланов.


За время перехода на мою спокойную человеческую рожу постоянно бросали взгляды все драки в рубке, но спрашивать ничего не решались. Лишь когда конвой ушёл в очередной прыжок, волнующий всех вопрос задала Гата:

— Почему имея, такой флот люди не уничтожают нас?

— Есть много причин, — пожал я плечами. — В данном случае флота не было, и союзников инсектов — элионцев там тоже не было. В систему пришла небольшая часть эскадры моей империи. Там было не больше сотни небольших кораблей, остальные — полевые обманки. Но даже этого количества реальных судов вполне достаточно, чтобы разнести устроившую ловушку эскадру службы жизни. Дело в том, что воевать с драками у меня нет желания. Если бы неприятелю мы не показали подавляющее численное преимущество, воинственные представители вашей расы предпочли бы ввязаться в драку. А при сложившихся обстоятельствах самоубийц среди них не оказалось. Иногда обман позволяет избежать бессмысленных битв.

— Но такой флот у вас всё же есть? — задумчиво посмотрел на меня бывший судья Тор ди Хок.

— Именно такого нет, — улыбнулся я. — Нет смысла лепить огромные крейсера элионцев. В судах империи такие же сжатые пространства, как и здесь. Это даёт достаточный внутренний объем для обеспечения любых военных и других действий, и в то же время разрешает свободно приземляться на поверхности планет. Количества же хватит, чтобы успокоить любую воинственную расу. Лишь в одном носителе, переброшенном в эту галактику, больше тысячи таких судов.

— Захватив пограничные миры, вы создали собственную буферную зону между тараканами и драками, — кивнул судья.

— Состояние «ни мира, ни войны» как нельзя лучше подходит в настоящее время, — кивнул я. — Драки не будут считать себя побеждёнными какими — то недоразвитыми людьми и жуками. Открытое торговое сообщение между мирами со временем позволит наладить процесс обмена между различными укладами жизни. Сильно сомневаюсь в том, что ваши родичи прямо сейчас, кинутся в объятия моей империи и станут заселять планеты инсектов. Совместная жизнь требует определённого периода привыкания. Необходимо несколько промежуточных ступеней. Первая — это блокированные миры игроков. Не думаю, что палата судей станет по — прежнему снабжать их вооружением. В лучшем случае погонять туда гражданские товары.

Вторая ступень — это непримиримые. Эти уже давно живут в симбиозе с жуками. Появление среди них людей этих драков уже не удивит. Программирование сознания королевой роя благотворно сказалось на их индексах совместимости.

— А куда денутся отверженные? — поинтересовался Сухал, внимательно прислушивающийся к разговору.

— Никуда не денутся, — покачал головой я. — Те, что находятся в наших трюмах и на транспортах конвоя — отверженные лишь по ярлыку, навешенному на них судьями. Сами по себе они обычные фермеры. Вместе с лианами мы спустим их на спорном мире. Там пока будут существовать отдельные анклавы людей, инсектов и драков, которые станут торговать друг с другом. А настоящих отверженных у меня всего лишь один город. Эти драки поколениями живут в космосе и вряд ли все сразу захотят переселиться на поверхность планеты. Иметь возможность — это одно, а жить постоянно в непонятной среде — совсем другое. Космические станции тоже надо кому — то обслуживать. Со временем всё перемешается, но сознание вещь весьма инерционная, так что придётся подождать.

— А если бы эскадра палаты ввязалась в бой? Первый же выстрел наверняка раскрыл бы обманку? — задумался отец Гаты.

— Имелся и запасной план, — пожал я плечами, — но с намного худшими перспективами. Началась бы большая война. Небольшая часть кораблей вражеской эскадры имела возможность сбежать и разнести весть об очередном нападении людей. Отступать перед почти равным противником драки не станут. Произойдёт увеличение численности флотов, которые начнут военные действия против тараканов и их союзников. Это может спровоцировать полное уничтожение ваших миров. Мне бы не хотелось разыгрывать такой сценарий.

— Вы правы, — согласился с таким мнением бывший судья. — Большая эскадра службы жизни не решилась атаковать новых защитников отверженных. Остальные пока будут следовать их примеру. Если кланы лишний раз не провоцировать, то всеобщего вооружения не последует. Нашёлся более сильный хищник, который показал острые зубы. Указанные границы пересекать не следует. Даже если палата решит воевать, кланы её не поддержат. Ни одна система в одиночку не выдержит нападения показанного в одном месте флота. Подвергать свои миры опасности опустошения главы не станут. Сосед есть. Он проявил себя. Если его не раздражать, то последствий не будет. Драки уважают силу.


До спорной системы конвой добрался без дополнительных приключений. Сидевших на наземных базах игроков сильно озадачил десант родичей, без помех высадившийся на поверхности. Городок в полсотни тысяч населением стал строиться прямо на глазах, но первым в землю садовники закопали орех мелорна. Учитывая накопленную на предыдущем месте энергию, скоро здесь зашелестит листвой целая эльфийская роща.

Фермеры занялись привычным делом — под защитой мелорна стали высаживать кормовые лианы. Дракам скоро понадобится много еды и одежды. Технику и транспорт жители привезли с собой, а временные сборные домики им предоставили элионцы, доставив из ближайшего мира.

Из подземной разблокированной человеческой базы люди выбрались на поверхность и принялись за восстановление уничтоженных войной построек.

Большая часть драков — игроков, привезённая для захвата планеты, отправилась в свои блокированные миры. Здесь им делать было нечего. Да и транспорты контрабандистов не должны простаивать. Возможно, часть драков продолжит участвовать в играх, нанимаясь в кланы на территории, контролируемой палатой, но таких будет не очень много. После понесённого поражения многие из них предпочтут перевести дух. Кучу кораблей мы у них всё же повредили и уничтожили. К тому же я уже знаю, куда привлечь воинственных хищников. Побывать в другой галактике захотят многие. Даже если с помощью одежды из модифицированных лиан удастся улучшить коэффициенты драков, авантюрный дух у них никуда не денется. Бывшие игроки не будут искать лёгкой жизни, а боевики, десантники и абордажники из них получатся просто замечательные. Как не крути, а военная сила империи нужна.

Пока я устраивал новых подданных, в спорную систему прибыл крейсер инсектов в сопровождении целого флота. На планету прислали молодую королеву с подчинённым роем. От королевы Далилы сведения о приходе хозяев разнеслись мгновенно. Мало того, среди инсектов уже появились изменённые жуки — интеграторы, способные поддерживать работу порталов.

В эскадре Лысого Эра нашлись обученные маги дракониды. Опыты по созданию дальних портальных переходов увенчались успехом. Драконид формировал основу перехода. Жук подхватывал подпространственное окно и в дальнейшем лишь контролировал его, обеспечивая стабильность. Если в будущем добавить интегратору артефактный преобразователь обычной энергии в магическую подпитку для заклинаний перехода, то и присутствия мага не понадобится. В отличие от старых богов я не собирался разделять на части и утаивать технологии от собственных подданных.

Первый проход между спорным миром и планетой непримиримых заработал сразу. Учитывая, что жуков — интергаторов было несколько, то одним порталом мы не ограничились. К сожалению, создать сразу целую сеть, не получится. Сначала нужно развести магов по мирам инсектов. Всё же странно устроились древние боги. Везде создавали себе помощников, способных работать только совместно. Даже не понимаю, чего они боялись, замыкая все связи только на себе. Выпало центральное звено, и вся магическая цивилизация рухнула, распавшись на части.

Основательно заняться обустройством захваченных систем мне не дало тревожное сообщение Сайлы.

(Сайла: — Пора блудному мужу возвращаться к делам. Хватит развлекаться.

Рейн: — Жена соскучилась?

Сайла: — И не только я. Некоторые весьма неразумные личности, хотят идти войной на инсектов, ментально поработивших часть человечества. Можно, конечно, отправить наши эскадры на поддержку жучков, но, боюсь, и нас могут причислить к запрограммированным зомби. Я вряд ли решу вопросы на высшем уровне. Женщин почему — то другие люди плохо воспринимают, как правительниц.

Рейн: — Что, Центральная империя решила всё же посчитаться с соперниками?

Сайла: — И не угадал. Шумят окраинные государства. Как ни странно, император централов сговорился с правителем юнианцев. Они в деле не участвуют. Но другие объявили их предателями и трусами, поскольку на большие государства тараканы не нападают.

Рейн: — Кто — то мутит воду в нашем пруду.

Сайла: — Я и говорю, приезжай разбираться. В мире Покоя тебя уже ждут старые приятели. Сговорившись, пожаловали юнианец Лай Фу Шо и Кантий Трин посол Центральной империи.)


Экстренное совещание палаты судей

Старший судья палаты Син ди Он печально смотрел на десятку оставшихся руководителей цивилизации драков. Два кресла за столом пустовали. Кресло Тор ди Хока пустовало из — за того, что совет выгнал его, а самый старый судья покинул их по собственному желанию. Новых судей ещё не выбрали. Син ди Он в очередной раз пожалел о так не вовремя начавшемся периоде собственного управления. К сожалению, шло время главенства его клана. Син ди Он не знал, на что решиться, а поскольку он главный, то вес его голоса равен четверти голосов всех арбитров. Драк не хотел себе признаваться, но демонстрация силы появившегося соперника его потрясла. Подробный доклад по всем фактам на совещании он сделал, но результаты голосования разделились поровну. Половина судей стояли за срочное создание новых объединённых флотов, другие собирались жить по — старому, гася внутреннюю агрессию играми.

С грустью Син ди Он сделал вывод о том, что все, кто соприкоснулся с новым противником, категорически не желают с ним воевать. Это теперь относится и к нему самому. Решение пришло неожиданно. Всё же защита собственной расы для драка было главным.

— Поскольку решение большинством голосов не принято, предлагаю рассмотреть третий вариант, — набравшись решимости, сообщил старший судья. — Вес моего мнения меньше ваших решений. Если вы его отклоните, я добровольно сниму с себя руководящие полномочия и покину палату, как уже сделал один наш соратник. Предлагаю сейчас воспринимать сильных соперников, как союзный клан. Это будет длиться до окончательного выяснения их ранга. В отличие от Тор ди Хока я пока сомневаюсь, что это боги, но в технике они нас превосходят весьма значительно. Легко заметить, что все судьи, близко с ними столкнувшиеся, и я, в том числе, не горят желанием воевать. Это так. Объяснить возникшее иррациональное чувство внутренней слабости по отношению к соперникам, я не могу.

Син ди Он молча ожидал решения.

— Вы струсили, — с горячностью воскликнул самый молодой из судей. Он всегда отличался поспешностью решений.

Двое судей из группы, голосовавших за старую жизнь, изменили мнение и поддержали председателя совета. К ним добавился один из более воинственных сородичей.

— Семь, четыре, три, — подвёл итог Син ди Он. — Большинством голосов принимаем мой вариант. В случае непредвиденных обстоятельств каждый из вас может собрать совет для выработки нового решения.


Лиэну и Тиру с приёмной дочерью пришлось оставить в галактике драков, а самому возвращаться. Один из кораблей Лысого Эра доставил меня к миру Покоя. С момента моего последнего посещения система разительно изменилась, если не по составу, то по внешнему виду. Вокруг жилой планеты вращалось больше двадцати станций. Судя по маякам, они принадлежали элионцам, драконидам и централам. Пространство прямо кишело снующими туда — сюда кораблями различных типов. Столпотворение не помешало диспетчерской обнаружить вышедшее из прокола судно. Скрывать собственное присутствие я не собирался, так что весть о прибытии императора разлетелась мгновенно.

Гости соседних государств ждали меня на станции драконидов, возле которой базировались оставшиеся здесь корабли эскадры Лысого Эра. Верховный шаман драконидов, безвылазно сидевший на станции, предоставил для встречи свой кабинет и сразу же удалился.

— Чего это он? — с недоумением проводил взглядом хозяина помещения имперский посол Кантий Трин, присаживаясь за стол.

— А ему это не интересно, — ухмыльнулся юнианец Лай Фу Шо, усаживаясь напротив централа. — Шаман без разговоров выполнит то, что прикажет император.

Гости с ожиданием уставились на меня.

— Я был занят. Разбирался с инсектами, — недовольно посмотрел я на людей. — Что у вас здесь случилось?

— В основном это его проблема, — кивнул юнианец на соседа. — Кстати, по поводу жуков. Наша разведка не обнаружила флотов инсектов на границах, но, как обычно, низшие не восприняли этой информации.

— И не воспримут, если людей будете постоянно так называть, — проворчал Кантий Трин.

— К вам дорогой посол это не относится, — с безразличием на лице пожал плечами юнианец.

— Насколько удалось выяснить, — начал посол, — пугают жуками небольшие человеческие государства представители моей империи. Военным концернам не хочется терять прибыли в связи с началом переговоров между нами и юнианцами. До прихода к власти императора Скорила, отношения были натянутыми, и флот постоянно заказывал новейшее вооружение. Кое — кому требуется новая заварушка. Есть подозрение, что в этом замешаны члены имперского рода, недовольные правлением моего господина. К сожалению, точно выяснить это не удалось. У заговорщиков на многих руководящих местах свои люди. Быстро заменить всех людей из управляющих структур империи некем.

— Говоря другими словами, императору Скорилу не удаётся справиться с собственными подчинёнными, — поддел соседа элионец.

— У вас что, служба безопасности совсем не работает? — озадаченно взглянул я на посла.

— Да как она может работать, когда там большая часть прежних сотрудников, — зло буркнул Кантий Трин. — Против государства заговора вроде нет, а вот связи военных и корпораций, производящих вооружение, довольно крепкие. Мы пытались негласно внедрить своих людей в различные структуры фирм и государства, но к разжигателям военной истерии так и не подобрались. Если не найти голову заговора, то объединённый флот ударит по инсектам. Люди здорово не любят, когда им промывают мозги, тем более, если это делают жуки.

— Чем я могу помочь? — с недоумением посмотрел я на собеседников.

— К сожалению, у нас осталось не так много времени, — отозвался посол. — Юнианцы на своей границе захватили небольшой подпольный конвой с оружием. Он шёл в сторону республики Титон. Среди пассажиров оказался действующий адмирал нашего флота. В настоящее время он числится в отпуске. Нужен подготовленный псион, чтобы подменить пленника своим человеком. Просто так целого адмирала соседям не посылают. Я слышал, что ваши подданные могут менять личину.

— В данном случае это вряд ли получится, — задумался я.

— Если на той стороне офицера будут встречать сотрудники службы безопасности, личина не поможет. Код ДНК не совпадёт при идентификации, — покачал головой юнианец.

(Дух: — Лучше самим съездить. Инсектов нужно оградить от воинственных представителей человечества. Сами жуки никогда нападать не будут, а нам нужны здесь постоянные порталы.

Рейн: — К тому же не мешает посмотреть, кто там собирается бряцать оружием.

Дух: — Бери Тартару и основательно расспроси пленника.

Рейн: — Заговорщики вряд ли пришлют своего человека соседям. Подозреваю, что адмирала просто наняли для управления эскадрой республики. Насколько помню, крупными соединениями она давно в войнах не участвовала.

Дух: — Неважно. Ему доведут до сведения, когда и где будет сбор сил для нападения или другую полезную для нас информацию.)

— Хорошо, найду вам мага, способного пройти любую проверку, — кивнул я собеседникам.

Глава 14. Заговор

На следующий день, так и не посетив планету, мы с Тартарой отправились на границу к юнианцам. Пришлось снова воспользоваться услугами корабля эскадры Лысого Эра. Добраться до конечного пункта быстрее всего на судне с двигателем прокола пространства. Компанию нам составил Лай Фу Шо. С его помощью проще разговаривать с пограничниками.

Юнианец попытался вытащить из меня добытые сведения по инсектам, но получил лишь общие данные по положению дел в другой галактике. Возможности королев по заброске целых эскадр на огромное расстояние разведчика заставили основательно задуматься. Про порталы я пока умолчал.

Тигал Рапс — адмирал флота Центральной империи оказался высоким подтянутым военным. Несмотря на то, что сняли его с судна везущего контрабанду, в списках экипажа он числился пассажиром. Статус путешественника подтверждали записи камер наблюдения. Надолго задерживать пограничники его не могли.

— Ха, наконец, вижу хоть одну белую рожу, — недовольно проворчал офицер, когда конвоиры ввели его в нашу комнату. Тартару он причислил к юнианцам из — за её тёмной кожи. — Здешние снобы меня основательно достали. Никакого уважения к простым людям.

— Насколько мне известно, вас неофициально попросили подучить практическим приёмам управления крупными соединениями руководство флота республики Титон, — я не обратил внимания на недовольство в голосе, оставив его выступление без комментариев, и указал на кресло напротив.

Адмирал устроился на предложенном месте и лишь затем ответил:

— Так значится в контракте, но он может быть расширен. У меня отпуск. В это время я могу заниматься чем угодно. Законом это не запрещено.

(Тартара: — Ты был прав. Адмирала используют как специалиста. О каких — то заговорах он понятия не имеет, но жить хочет лучше. Советую, просто перекупить.)

— В перечень услуг входит и уничтожение бедных безобидных таракашек, — усмехнулся я.

— Ну они не такие бедные и уж тем более не безобидные. Заказчик платит деньги за работу, а я её выполняю. Меня учили воевать, — честно ответил адмирал.

— Значит, у вас лично никаких предубеждений против инсектов нет? — уточнил я.

— Это так, — спокойно кивнул собеседник.

— То есть за деньги вы готовы на всё? — я внимательно наблюдал за адмиралом и его аурой.

— Что не противоречит закону, — краем губ улыбнулся офицер. — Акция против жуков в запрещённый перечень не входит. К тому же вы не похожи на адвоката. С этими жуликами я пока не встречался, а вот вас где — то видел.

— Наверное, в инфосети, по всем каналам, — подтолкнул я мысли собеседника в правильном направлении.

— Ах… ты-ж… Рейн ле Ший — император древних! — показал отличную память офицер.

— В настоящее время мне не хочется осложнять отношения с инсектами, — скривившись, пояснил я свою позицию. Реагировать в очередной раз на «древних», не хотелось.

— Ничем не могу помочь, — покачал головой адмирал. — Я заключил контракт и должен его выполнить.

— Любой договор можно разорвать, — уверенно возразил я.

— У меня денег не хватит, чтобы оплатить последствия таких действий, — снова усмехнулся офицер.

— В данном случае расходы я беру на себя. Кроме того, есть приказ императора Скорила о срочном прикомандировании вас в штат службы разведки для отдельного задания, — взмахом руки я остановил готовые вырваться из уст собеседника возражения. — И разорвёте вы контракт официально, в связи с отзывом из отпуска. Могу добавить, что из — за нерасторопных действий пограничников — юнианцев сообщение не сразу дойдёт до адресата. Но в последующем ваше имя никак не будет связно с будущими событиями. Кроме того, обещаю премию в десятикратном размере от стоимости прошлого соглашения.

(Тартара: — Всё, он твой. Поупрямится из принципа, но согласится. Очень законопослушный гражданин, но денежки любит.)

Жена оказалась права. После небольшого обсуждения условий адмирал согласился на новую работу. Его мы направим на Мокрую. Пусть, как и собирался, тренирует флот, но уже в моей империи.

Перейти в образ адмирала для меня уже было нетрудно. На пограничной станции юнианцев я сел на другой рейсовый пассажирский корабль и продолжил путь в республику Титон.

В космопорте одноимённой столицы меня ожидали представители флота. Видно они проверяли списки всех прибывающих пассажиров. Встреча мне сразу не понравилась. Не так принимают нужного человека. Молчаливые хозяева без особых церемоний и разговоров запихнули гостя в бронированную машину и повезли за город. Конечным пунктом маршрута оказалась военная база.

Сначала пришлось пройти полное обследование в медицинской части. Это вполне можно объяснить задержанием адмирала юнианцами. Ходит много слухов о возможностях программирования сознания обычных людей псионами. Хотя, насколько мне известно, юнианцы, в отличие от инсектов, полностью такими техниками не владеют.

Врачи сняли с меня кучу параметров и провели различные тесты. Личный комп после обследования мне так и не вернули. После посещения санчасти сопровождающие ввели меня в кабинет, где за столом сидел человек. Судя по нашивкам, он тоже имел звание адмирала.

— Не так встречают нужного человека, — проворчал я, устраиваясь в единственном кресле, установленном перед хозяином.

— Вы задержались, — даже не представился собеседник, рассматривая меня безразличным взглядом.

— Контрабандное судно — не лучшее средство доставки, особенно через территорию юнианцев. Ваши люди снабдили меня именно таким билетом. У вас не принято представляться? — я с сарказмом посмотрел на офицера.

— Это и не нужно, — ухмыльнулся собеседник. — Раз вы попали к юнианцам, у нас нет уверенности в вашей надёжности. Поговаривают, что они мастера зомбирования людей. Не буду вас мучить неизвестностью напрасно. Открою большой секрет. Ситуация так изначально и планировалась аналитиками. Мне жаль, что именно вы попали в разработку, но выполнить операцию по — другому не представляется возможным.

Неожиданно кресло, где я сидел, накрылось силовым полем и зафиксировало моё тело.

— Вы хороший специалист и у вас отличный послужной список, — между тем продолжил собеседник. — Именно поэтому я решил объяснить ситуацию. Да и разговор с вами мне нужен по другим причинам. Как вы понимаете, у небольших человеческих государств нет возможности нанести непоправимый ущерб инсектам. Центральная империя, из — за недальновидной политики Скорила, отказалась поддержать военные действия против жуков. Юнианцы вообще перешли на сторону инсектов. Поэтому стоит предпринять некоторые действия по укреплению единства человеческой расы.

— Вы — то сами верите в этот бред? — усмехнулся я, глядя на возбуждённое лицо офицера. Силовое поле, сковавшее тело, разговаривать не мешало.

— Неважно во что я верю, — отмахнулся собеседник, — главное, чтобы в это поверили остальные. Итак, не перебивайте, а то мне будет трудно продолжать, и вы не услышите объяснения причин вашей смерти.

Судя по ауре, хозяин кабинета был немного не в себе. Человек упивался собственным гением и превосходством. Сильно сомневаюсь, что он придумал хитроумный план. Кто — то и его использует втёмную, но послушать собеседника будет интересно. Так что я заткнулся.

— Союзники жуков — юнианцы решили нанести удар по самому сильному противнику. Для этого они запрограммировали ваше сознание. Флот вы поведёте не на жуков, а в столичную систему Центральной империи. Императора вы уничтожите. Нападения с нашей стороны он не ждёт. Но власть в государстве подхватит совет безопасности и отразит атаку подлого ставленника юнианцев. К тому же наши капитаны прекратят выполнять приказы предателя и перейдут на сторону совета. Совместными усилиями через некоторое время мы управимся с инсектами, а потом и с юнианцами.

— Это всё? — скривился я. Дух уже проанализировал нарисованную собеседником картину. — Может, вам будет интересна и моя точка зрения.

— Что же, выслушаю напоследок, — с превосходством на лице кивнул офицер.

— Кое — кому в империи не нравится политика Скорила по сближению с юнианцами. Более чем уверен, что это производители оружия. Для увеличения продаж собственной продукции они попытались недавно создать конфликт с драконидами. Вмешательство сильного стороннего игрока спутало их планы. Однако нашёлся и очередной претендент на место врага — это элионцы с королевами инсектов. Но и здесь политика Скорила пошла в разрез с желаниями торговцев смертью. Кто — то слишком умный решил использовать для своих целей ситуацию с элионцами, всплывшую при встрече на торговой станции. Под шумок удобно в очередной раз стравить юнианцев с обычными людьми, напасть на Элиону и сектор жуков, а заодно захватить власть в сильнейшем человеческом государстве. Рейд объединённого флота задумывался именно для этого. Даже при неожиданном нападении у меня нет шансов поймать и уничтожить главу государства. Вывод один — его должны нейтрализовать собственные подчинённые. Готовится банальный переворот. Неужели вы думаете, что разработчик этого хитроумного плана оставит в живых основных исполнителей и вас, в том числе?

Я с насмешкой смотрел на собеседника.

— Главу республиканского флота они не посмеют тронуть, — уже с некоторым сомнением буркнул хозяин кабинета.

— От случайностей никто не застрахован, — попытался пожать я плечами, но силовое поле не дало этого сделать. — Кстати, чем вам поможет моя смерть?

— Дело в том, что вы бы не стали вести объединённый флот на столицу, — нехотя пояснил собеседник. — Вместо вас будет действовать другой человек. Новые технологии позволяют создать внешнюю биологическую оболочку для тела с нужными параметрами ДНК. Это как вторая кожа. Даже вашим личным компом исполнитель будет пользоваться без проблем. Все нужные параметры медики сняли при недавнем обследовании. Под личиной будет действовать другой человек, но его подвиги припишут вам.

— Догадываюсь, что это будете вы, — предположил я, глядя на адмирала. — А потом самолично уничтожите предателя, где — нибудь в укромном месте, вернув себе обычный облик.

— Вы слишком проницательны, — проворчал офицер. — Но пора заканчивать наш разговор. Ваш психологический портрет я дополнил, так что отличить меня от истинного Тигала Рапса вряд ли кто — то сумеет.

— Может вы и правы, но ситуация на самом деле не такая, как она выглядит, — усмехнулся я. Силовое поле кресла, удерживающее меня, исчезло. Пока мы развлекались разговорами, дух с искином трудились, осторожно взламывая защиту электронного оборудования, до которого дотягивались. Затевать здесь войну было бы неправильно. Всё надо сделать тихо и без шума. Я поднялся и направился к собеседнику. Пошевелиться не мог уже он. Заклинание паралича тела действовало гораздо надёжнее силовых полей.

Отражения паники и ужаса заметались по ауре офицера. Личный комп перестал подчиняться хозяину. За те несколько шагов, что я проделал в сторону бывшего хозяина положения, с меня сползла личина адмирала Тигала Рапса.

— Ты… кто? — с трудом выдавил из себя собеседник, глядя на меня квадратными глазами.

— Рейн Ле Ший — император. Решил вот заглянуть на огонёк, — с добродушной улыбкой на лице я коснулся руки парализованного пленника. Этого вполне хватило, чтобы считать необходимые мне параметры организма. Очередное превращение произошло на глазах ничего не понимающего человека. Я снял его личный комп с руки и нацепил себе. Устройство определило хозяина — адмирала республиканского флота Курта Донатора и разрешило работу. Глазные линзы — экраны из головы обездвиженного человека извлёк уже на всякий случай. Мне они не нужны, но кто — нибудь вполне мог обнаружить отсутствие такого нужного устройства в глазах начальства.

Ужас сковал пленника не хуже заклинания, но убийство собеседника в мои планы не входило. Я не смогу действовать вместо адмирала республики без подсказок.

— Нет — нет, смерть вам не грозит, — покачал я головой, — конечно, если найдёте общий язык с моей женой. Она похожа на юнианку, но ею не является. С такой расой человечество в этой вселенной ещё не встречалось. Для вас будет лучше сотрудничать с нами.

Страх не исчез из ауры собеседника, но стали проявляться проблески надежды. Человек хотел жить.

— Что значит «вселенной»? — до адмирала дошёл скрытый смысл моей фразы.

— Параллельных пространств множество, и можно путешествовать не только по галактикам, но и по отражениям вселенных, — стоило заинтересовать собеседника, тогда Тартара быстрее найдёт с ним общий язык.

Выдавать тайны я не боялся. Отпускать адмирала без клятвы подчинения я не собирался. Такие амбициозные личности лучше сразу перевоспитывать, иначе они зайдут слишком далеко в своих желаниях. Наверняка закулисные хозяева плана из Центральной империи пообещали ему диктатуру над республикой. Предполагаю, что такая марионетка во главе государства их очень устроит. После захвата власти в империи следующий удар будет как раз на подчинение Республики. Неконтролируемого союзника за спиной торговцы смертью оставлять не станут. Тем более есть такая возможность. На юнианцев путчисты не полезут, поскольку знают, что те никак с инсектами не связаны, а вот очередную информационную компанию очернения злобных врагов развернуть не упустят. Тогда и начнётся основная война с инсектами. Элионцы и королевы жуков вынуждены будут защищаться. Скорее всего, быстрая победоносная война в планы торговцев не входит, а вот постоянная вялотекущая бойня их удовлетворит.

Ещё раз коснувшись пленника, я отправил его в пространственный карман. Дальше с ним будет работать Тартара. Мне осталось посидеть некоторое время в кабинете, разбираясь с информацией на чужом компе. Остальное жена вытащит из разума человека.

(Рейн: — Тартара, выпотроши сознание этого типа. Мне срочно нужны характеристики людей из его ближайшего окружения и планы дальнейших действий.

Тартара: — Сейчас приму клятву, пока пленник не пришёл в себя после мгновенного перемещения. В этом случае врать или что — то скрывать он уже не будет. Жди!)

Судя по тому, что подчинённые начальство не беспокоили. Разговор адмиралов предполагался длительный. Из помещения Тигал Рапс выйти не должен. Кресло для собеседника имело не только силовые оковы, но и отличную систему утилизации. Горку пепла, оставшуюся от человека, можно выбросить в обычный мусоропровод. Стоило обеспечить материал для пепла. Вряд ли адмирал собирался сам его выгребать, после уничтожения гостя. Это должны делать помощники. Я попросил другую жену — Сайлу перебросить мне с планеты мяса по весу, соответствующему адмиралу централов. Так что пепел подчинённым я обеспечил.

Видно система уничтожения в кресле была связана с центром управления. Поскольку дух уже не запрещал прохождение сигналов из комнаты, данные о срабатывании утилизации поступили нужным лицам. Скоро в помещение прибыл адъютант адмирала республики с двумя подчинёнными.

— Курт, всё же вам не стоило самому убивать гостя, — с укором посмотрел на начальника адъютант Мирол Рунг.

Несмотря на осуждающую маску на лице, в ауре собеседника отражалось удовольствие. Ему почему — то было выгодно преступление адмирала. Объяснить такое отношение к руководству можно только тем, что человек специально приставлен к одной из основных фигур плана, для контроля над событиями.

— Я должен отвечать за свои действия, — поджав губы, отозвался я под маской Курта Донатора. — Если увиливать от собственной тяжкой ноши, как я могу спрашивать за особые действия с подчинённых.

Я проследил взглядом, как охрана укатывает кресло.

— Ты всегда был идеалистом. Иногда такая позиция мешает в работе, — покачал головой адъютант.

Тартара послала мне сжатый пакет информации по Рунгу. Адмирал дружил с ним ещё с академии, хотя подчинённый учился на курсе младше. Познакомились они во время студенческих пьянок. Рунг был пронырливым малым и мог достать, что угодно. Из — за очередной аферы он и погорел в армии, и с понижением был отправлен в отставку, откуда его вытащил адмирал, взяв в адъютанты. Похоже, человек не оценил дружеского жеста и, когда к нему обратились торгаши централов, с удовольствием и за большие деньги согласился контролировать собственного благодетеля. Возможно, в окружении Курта Донатора встретятся и другие наблюдатели от разработчиков плана по свержению императора, но это я обнаружу по ходу действий.

— Когда медики подготовят всё необходимое для реализации плана? — перешёл я на другую тему.

— К сожалению, полный цикл выращивания оболочки — слишком долгий процесс, — отчитался адъютант. — Из — за длительной задержки фигуранта у пограничников пришлось скорректировать действия. До вылета объединённого флота полную оболочку вырастить не удастся. В плане это было предусмотрено, так что обойдёмся обычным пластикатом на лице, под поверхностным слоем кожи с ДНК гостя, и соответствующими перчатками. Слой живых клеток там будет небольшой, но достаточный для опознания любыми системами доступа. Врачи обещают всё закончить через час.

— Что, наши союзники не могли обследовать объект заранее, — недовольно скривился я. Адмирал не любил нарушения планов. Такие изменения сразу показывали уровень проработки планирования. Чем больше расхождение с реальностью, тем хуже продумана стратегия.

— Чтобы не насторожить службу безопасности исполнитель выбирался произвольно. В данном случае реальная личность была не важна. Требовались лишь деловые качества, для обоснования его дальнейших действия и возможностей, — неопределённо пожал плечами адъютант. — Скоро медики напылят клетки на основу и доставят сюда первый комплект биопокрытия. Резервный будет находиться у меня. После спора с руководством республики по поводу найма для управления флотом боевого адмирала со стороны, ты сейчас числишься в отпуске. Это потом станет основание для свержения республиканского совета, как пособников юнианцев.

— Всё — то у них продумано, — проворчал я, — а вот гость намекнул мне, что наши союзники могут и не оставить в живых неудобных исполнителей, знающих о существовании плана.

— Где они тогда найдут других соратников? — неопределённо пожал плечами адъютант.

— Ты на всякий случай присматривай за моим окружением. Централ заронил мне в душу сомнения, — со значением посмотрел я на собеседника.

— Сделаю, — кивнул тот.

По ауре так и побежала волна радости. Что — то здесь не так. Похоже, не светит республиканцу диктаторство. Адъютант что — то знает, но, к сожалению, возможностей Тартары у меня нет, а настраиваться на разум собеседника слишком долго, но и по ауре можно прочитать много.

Пока Рунг докладывал результаты последних действий по подготовке флота, медики успели создать необходимые для маскировки биокомпоненты. Те же два врача, что обследовали Тигала Рапса, вкатили в помещение столик с оборудованием.

Один из них, постарше возрастом, кивнул на аппаратуру и пояснил:

— Господин адмирал, использовать регенератор невозможно. Он не работает сразу с двумя наборами ДНК. Союзники предоставили нам специальную технику для разведки. Все данные сканирования, необходимые для маски, уже загружены в память. Вам необходимо вставить руки и лицо в специальные выемки. Остальное аппаратура сделает сама.

Я подошёл к устройству. Дух проверил оборудование.

(Дух: — Интересная штука, но одноразовая. Сначала покрывает кожу нейтральным искусственным слоем геля, а поверх наращивает клетки другого человека. За счёт питательного слоя вторая кожа не разрушается в течение недели.

Рейн: — Похоже, адъютант, упоминая резерв, имел в виду второй такой аппарат.

Дух: — А он может и не понадобиться. Судя по докладу, сборный флот готов к вылету. Четыре прыжка до границы инсектов, и четыре прыжка до столицы Центральной империи. Скоро здешние заговорщики должны объявить, что централы поддержат выступление против жуков. Именно поэтому суда двинутся в другую сторону от врага, на соединение с имперским флотом. Думаю, по прибытии, путчисты свалят на Скорила предательство интересов человечества. Кто его убьёт, будет уже неважно. Все посчитают, что он погиб от руки адмирала Тигала Рапса.

Рейн: — Но тогда получается, что у заговорщиков уже готово подпольное командование имперскими эскадрами.

Дух: — Вполне возможно. Многие адмиралы рвутся в бой. Это деньги, награды и многое другое. Центральная империя после прихода к власти молодого государя прекратила военные действия на границах. Многим это наверняка не понравилось. Благодатная ситуация для переворота.

Рейн: — Похоже, служба безопасности у соседей находится в сонном состоянии.

Дух: — Я бы сказал в парализованном. Сведения о заговоре, если они есть, не доходят до людей императора. Зато всё остальное работает как часы. Я даже сомневаюсь, что глава государства в курсе, каким образом его далёкие подчинённые хотели отнять у юнианцев челнок древних. Всплыви информация об участии централов в пиратском нападении на юнианский крейсер — конфликта было бы не избежать.

Рейн: — Значит, кому — то и челнок был не нужен. Они просто хотели спровоцировать чернуль.

Дух: — Сейчас трудно что — то сказать. Наше вмешательство спутало карты противнику. Аппарат проверен. Кроме озвученных функций по маскировке он других действий не выполняет.)

Я шагнул к устройству. Врач услужливо выдвинул из боковины аппарата небольшое кресло и снял с меня мой личный комп. Присев, я засунул руки в специальные отверстия и опустил лицо в отдельную выемку. По поверхности кожи, контактирующей с устройством, побежал холодок, сопровождаемый слабыми ударами статического электричества. Процедура маскировки длилась недолго. Минут через двадцать зазвучал стандартный сигнал окончания работы.

Когда я поднял лицо, адъютант уже держал передо мной небольшое зеркало. С отражения на меня смотрело лицо имперского адмирала Тигала Рапса. Увидев мою одобрительную гримасу, Рунг отложил зеркало и протянул мне чужой браслет с компом. Система идентификации не обнаружила подмены, одобрительно пискнув, едва устройство оказалось на моей руке. Глазные линзы тоже пристроились на своё место без сигнала тревоги, поскольку тонкий прозрачный слой клеток перед глазами однозначно соответствовал ДНК прежнего владельца.

— Ты готов к подвигам, — на правах старого друга и соратника по заговору одобрительно похлопал меня по плечу адъютант. — Принимай управление объединённым флотом. Руководство эскадр соберутся в общем зале через час. Председатель республиканского совета представит тебя. Дальнейшие планы уже разработаны и тебе остаётся точно им следовать. Во избежание утечек суда уйдут в прыжок уже сегодня вечером. Удачи тебе. К сожалению, пока сопровождать тебя не могу, поскольку моё начальство в лице Курта Донатора находится в опале.

— Надеюсь, ты подобрал верных людей в моё сопровождение, — проворчал я недовольно. Как сообщила Тартара, Во время подготовки Донатор наорал на адъютанта, когда тот попытался сформировать окружение имперского адмирала из неизвестных личностей. Короля играет свита, поэтому Донатор настоял, чтобы в непосредственном подчинении, для выполнения временных задач к штабу флота прикомандировали настоящих специалистов своего дела, знакомых всему флоту. Рунгу пришлось уступить.

Показывая высокий уровень имперской школы подготовки, адмирал Тигал Рапс легко разобрался с текущей обстановкой. Флот состоял из сорока небольших эскадр, включавших в себя от десяти до ста судов различного класса. Мелкие человеческие государства сильно испугались возможности инсектов подчинять разум людей и прислали на войну почти половину своих сил. Сейчас флот насчитывал чуть больше тысячи единиц. Самая сильная эскадра принадлежала республике Титон, поэтому и основной тон задавали военные этого государства. Соседи всё же настояли, чтобы главнокомандующего призвали со стороны. Кандидатура имперского офицера всех вполне устроила.

Перед первым прыжком я озвучил руководству флота цель маршрута и причину, по которой эскадра движется совсем не в сторону противника. Сообщение о скором присоединении к акции мощнейшего из флотов человечества обрадовало подчинённых.

Я уж не знаю, что делал император Скорил после получения сведений о заговоре, но когда объединённый флот под моим управлением вынырнул возле центральной имперской системы, с путчистами было покончено. Полсотни разбитых судов и парочка разрушенных станций болтались возле столичной планеты.

Тартара сработала быстро. Данные она передала Кантию Трину — послу централов, сидевшему на орбитальной станции возле Мира Покоя. Наш корабль с двигателем прокола забросил его прямо в столичную систему. Поддержку послу оказывала сама Тартара и наши маги, среди которых были и дракониды. Противостоять ментальному сканированию со стороны моей жены и заклинаниям разума со стороны магов поддержки путчисты не смогли, а зацепок в информации республиканского адмирала Курта Донатора хватало.

Небольшое сопротивление военных, вошедших в состав заговорщиков, было подавлено силами флота верными императору. Наши суда вывалились из прыжка, когда местные разборки уже закончились. За время перехода я разобрался с собственным окружением. При разговорах по отблескам эмоций в аурах не сложно выявить лиц, поддерживающих заговор. Поскольку официально управлял объединённым флотом я, неожиданный арест ненадёжных подчинённых прошёл без осложнений. Такой подлости от собственного начальства они не ожидали. Допрос с помощью прибывшей на борт Тартары не оставил им шансов. Мы получили сведения обо всех нюансах предполагаемого плана и его участниках.

Обнародование собранных данных подняло невероятную информационную волну. Никто не любит, когда его используют втёмную. Оказалось, что с помощью свободного человечества кое — кто захотел влезть на престол империи, а не воевать с жуками и элионцами, лишь прикрываясь такими лозунгами. Совместными усилиями Скорила и посла юнианцев удалось убедить капитанов объединённого флота, что инсекты не собираются нападать на человечество. Обещания вступить в войну против жуков в случае такого неспровоцированного нападения последовали как со стороны Центральной империи, так и со стороны юнианцев. Но даже не это окончательно убедило недоверчивых представителей небольших государств. Гром грянул, когда посол элионцев на общем совещании в зале имперского совета зачитал официальное сообщение о полном подчинении Элионы и всех королев сектора инсектов главе Новой империи. Вот это вызвало настоящий шок у присутствующих.

Глава 15. Возвращение

Моя империя разрасталась стремительно и, получается, в основном за счёт нечеловеческих рас. Если уж быть до конца откровенным, то и моя семейка уже никакого отношения к людям не имела. Остался лишь внешний вид в основной ипостаси.

В настоящее время количество заселённых планет и совокупные военные силы превышали в несколько раз человеческий сектор в этой галактике. Но как раз воевать не было никакого желания.

Сборный флот людей застрял в столичной системе централов. Его снабжение временно взял на себя Скорил. Поскольку в последнее время обстановка в галактике стала стремительно меняться после моего вмешательства, требовалось создать общий свод правил сосуществования. Такие законы уже были разработаны в моей родной вселенной, хотя там и не было нечеловеческих рас, по крайней мере, в галактике отца. Думаю, адаптация свода правил содружества для местных условий не займёт много времени.

Моё предложение пришлось по душе централам и элионцам, а они занимали ведущее положение в человеческом секторе. Так что пока объединённый флот базируется в столичной системе, Скорил решил созвать всеобщую конференцию для решения назревшей проблемы. Никому не хотелось влезать в войну по незнанию или непониманию с нечеловеческими расами, а теперь, значит, и с моей империей.

Кораблям эскадры Лысого Эра пришлось поработать курьерами. Иначе участники сборища будут пребывать на планету слишком долго. Суда с двигателями прокола доставили глав государств или их представителей гораздо быстрее. Заодно это в очередной раз показало всем мощь Новой империи.

Ненавижу такие сборища, поэтому после одного дня присутствия я свалил всю договорную работу на прибывшую с Мокрой Сайлу и Тартару, зависшую у Скорила после подавления путча.

Посол Элионы передал сообщение, что со мной хочет встретиться Кора— королева инсектов, раньше связанная с моей приёмной дочерью. О причине, по которой жуки решили мне подчиниться, я догадывался, но стоило обсудить этот вопрос окончательно. Наш корабль доставил меня на Элиону.

Похоже, инсекты как — то обнаружили моё прибытие в систему, поскольку на появление чужого судна защитные станции никак не реагировали. По открытому каналу связи с нами связался главный диспетчер.

— Королева ожидает хозяина на планете, — бодро сообщил он, увидев меня на экране. — Челнок может доставить вас с любой станции.

— Давай координаты! Это судно способно садиться на поверхность, — сообщил я.

Элионец без дополнительных вопросов передал нужные данные и отключился.

На меня озадаченно смотрел капитан судна, бывший лейтенант Син, в прошлом командир первой десятки истребителей с корабля — носителя Лысого Эра.

— Я, конечно, всегда хвастался, что меня сбивал в бою сам император, — пробормотал офицер, озадаченно почёсывая затылок, — но никогда не думал, что встречусь с хозяином расы инсектов.

— Не обращай внимания, — недовольно махнул я рукой. — Обычные заморочки иерархического общества. Жуки не могут по — другому. В их структуре всё должно располагаться на своём месте в соответствии с рангом члена роя. Королевы считают меня главнее, поэтому и прилепили ярлык хозяина, поскольку император в перечне ступеней отсутствует.

— Как вас не называй, а всё же вы главный, — покачал головой капитан. — Вон, не только дракониды, но и жуки вам подчиняются. Судно сами сажать будете?

— Нет, — улыбнулся я, — корабль твой, так что работай. Император я или не император!

Капитан Син усмехнулся. На главу государства я совсем не походил. Свиты советников и министров вокруг меня не было. Он осторожно посадил внешне небольшой кораблик прямо перед огромным городом инсектов, который со стороны больше походил на грандиозный муравейник.

У ближайшего входа меня поджидал элионец на летающей машине.

— Хозяин, я быстро доставлю вас к королеве. Она находится очень глубоко под землёй, — склонил он голову и гостеприимно распахнул для меня дверцу машины.

Хотя термин «хозяин» мне и не нравился, показывать недовольство было бы глупо. Похоже, королевы инсектов просто не могли подобрать другое понятие на человеческом языке, чтобы показать мой статус.

Я устроился на предложенном месте. Машина, быстро скользя над полом на антигравитационной подушке, доставила меня к покоям королевы. Свиты, двора и знати у начальства жуков тоже не было. Каждый представитель роя занимался своим делом. Даже охраны перед входом в покои королевы я не заметил. Да это и понятно чужака остановили бы задолго до подхода к этому месту.

Королеву я обнаружил за весьма странным занятием. Она работала на обычном человеческом компе. Не отвлекаясь от необычной деятельности, она стала общаться со мной одним из потоков сознания.

(Кора: — Нет ничего удивительного. У меня в подчинении слишком много людей. Приходится общаться не только мысленно.

Рейн: — Я вообще не понимаю, как вы смогли разобраться в человеческом разуме, чтобы интегрировать людей в своё общество.

Кора: — Ошибки были. Сожалею. Погибло много тестовых объектов, пока мы научились хотя бы общаться. Помогло то, что нашлось очень небольшое количество разумных, обладающих способностями к мысленному обмены. Тогда работа пошла быстрее. Частичная интеграция чужих разумов в рой прошла успешно. Это обеспечило нам некоторое преимущество.

Рейн: — Объединение технологий всегда даёт силу.

Кора: — Возвращение хозяев затмевает все наши прошлые достижения. У нас в памяти остались лишь разрозненные обрывки воспоминаний о былом величии. Слишком давно это было.

Рейн: — Возрождение сети порталов обеспечит хороший рывок в создании новой цивилизации.

Кора: — Я уловила грусть в этом утверждении.

Рейн: — Ты ведь поняла, что я не из этой вселенной.

Кора: — Чувствую, но не понимаю причину.

Рейн: — Хочется побывать дома и встретиться с родными, но пока не получается.

Кора: — Не понимаю. В чём сложность?

Рейн: — Техника пока недостаточно развита, чтобы обеспечить возвращение.

Кора: — А при чём здесь техника? Можно использовать портал.

Рейн: — Портальный переход… в другую вселенную?

Кора: — Не вижу сложности. Ты даёшь мне настройку на определённый разум, достаточно даже частичного образа. Строим портал, и ты переходишь. Поддерживать проход ты сможешь и с той стороны. Можно настроиться и на какой — нибудь действующий портал. Пространственные настройки переходов всё равно уникальны. Забрасываем туда интегратора и открываем постоянный канал.

Рейн: — Ты способна создать проход между вселенными?

Кора: — Нет разницы в построении переходов. Силы тратятся те же. Важно знать настройку на маяк. Королевы таких настроек не знают. Поэтому мы и создали портал для переброски кораблей в ближайшую галактику, поскольку видели её. Несмотря на огромное запаздывание светового потока, переход удался. Конфигурация конечной цели за миллиарды лет изменилась, но незначительно. Мы хотели вообще переселиться из этой галактики, чтобы не воевать с драками, но соседнее место оказалось занято людьми. Пришлось снова воевать и приспосабливаться. Но люди всё же не настолько воинственны, как драки, и с ними можно договариваться.

Рейн: — Ты меня здорово обрадовала.

Кора: — Чувствую твоё желание создать переход прямо сейчас. Можно попробовать.

Рейн: — Нет! Я уже много раз обжигался на необдуманных поступках. Потерплю некоторое время. Стоит хорошо всё обдумать и подготовиться. Ты и так меня здорово порадовала. Порталы между вселенными даже отец строить не может. Обещаю вашей расе хорошие места на планетах в моей родной вселенной. Ты зачем хотела со мной встретиться?

Кора: — Королевы начали выращивание интеграторов для контроля портальных переходов, но нам необходимы твои слуги. Без них поддерживать транспортную сеть не получится.

Рейн: — Придётся вам подружиться с соседями — драконидами. Подготовленных портальщиков среди них наибольшее количество.

Кора: — Я понимаю, что мы разные, но королева Далила в нашей родной галактике вполне нормально взаимодействует с представителями этой расы. Помогает способность твоих слуг поддерживать мысленный канал связи. В результате встречи с элионцами мы научились отсекать данные нашего разума, непонятные другим расам.

Рейн: — Риялин мне рассказывала, что вы создаёте упрощённый поток сознания для обмена информацией с людьми.

Кора: — Мы и сейчас с тобой так беседуем. К сожалению, полный перевод невозможен. Инсекты всего лишь выполняют каждый свою функцию. Нам непонятна большая часть мыслей других рас, не связанных с какими — либо действиями. Вернёмся к причине нашей встречи. Для создания сети нам нужно двадцать тысяч помощников.

Рейн: — Да у меня всего сто тысяч одарённых, а уж обученных и того меньше. Зачем так много?

Кора: — Обучение не важно. Нужны силы и настройка на цель, которых нет у интеграторов. И это немного. Это всего лишь количество королевских городов в двух галактиках. На самом деле для полной сети лишь для нашей цивилизации необходимо больше миллиона порталов. Это без учёта обжитых миров других рас.

Рейн: — Ну вы и размахнулись! Здесь таких количеств одарённых у меня пока нет. Юнианцы даже с обычными людьми ведут себя надменно, так уж их воспитали, а с жуками вообще вряд ли сработаются. Одарённых драконидов не так много. Необходимо поумерить пыл. Нужно время для роста империи.

Кора: — Я ведь вижу, чувствую, что ты нашёл решение.

Рейн: — Придётся идти за помощью к отцу в родную вселенную, там одарённых гораздо больше, и научить их использовать магию в этой вселенной достаточно просто.

Кора: — Тогда решайся быстрее. Сам говоришь, что смешение технологий даёт силу, а её даже драки уважают.)

После обсуждения множества чисто практических вопросов я покинул Элиону. С королевой инсектов мы договорились встретиться дней через десять. К сожалению, заменить магов артефактом источника энергии для работы с жуками — интеграторами не получится. Маг мысленно задаёт направление перехода, а не только накачивает жука энергией. Я уже придумал, как обойти эту проблему, но для этого всё равно придётся отправиться домой. Для работы портала вместо мага идеально подойдёт комбинация искина с артефактом — источником. Причём нужен думающий искин древних, а не простая железяка человеческого производства. Придётся слегка ограбить запасы кристаллов отца, изъятые с мира Смерти. Для создания общей портальной системы он не поскупится.

Привлекать к работе юнианцев или магов централов я пока не собирался. Они не принадлежали моей империи. Несмотря на значительное количество одарённых, извлекаемых со своих мест обитания, сложностей с драконидами у меня не возникло. Драгс Порт — бывший глава подозёрного клана, взявший общую власть в Мире Покоя, лишь согласовал длительность командировок своих соплеменников к инсектам. Хорошо, что его маги привыкли жить в подземельях, так что адаптироваться в городах инсектов им будет не сложно.

Координаты миров жуков королева мне предоставила. Разросшейся эскадре Лысого Эра опять нашлась работа. В этот раз придётся разогнать по двум галактикам большинство его судов. Транспортировка двадцати тысяч магов, которые на работу по удалённым друг от друга мирам отправятся с семьями, займёт некоторое время.

После решения организационных вопросов я вернулся на Элиону. Как ни просились со мной жёны, решил не делать очередной ошибки и переходить в родную вселенную в одиночку. Лиэна всё же увязавшаяся за мной, будет оставаться по эту сторону портала. Для создания перехода было вполне достаточно жука — интегратора, но мы заранее решили с королевой, что первый опыт будет контролировать она лично.

Переходить на известные мне порталы в империю отца я не решился. У нас существует специальная система слежения за проходами. Можно соединяться лишь с разрешёнными точками своей сети. Открытие прохода из неизвестного места повлечёт за собой срабатывание множества защит и подачу сигнала тревоги. Судя по тренировкам охраны, в которых и я когда — то принимал участие, поднимется слишком большой шум. Афишировать своё появление пока не хотелось.

Королева инсектов предложила создать разовый портал по знакомому образу человека. Использовать в качестве маяка интуиция посоветовала члена моего клана— Кино Рамоно. Решил в очередной раз прислушаться к внутреннему голосу. Плохого он не посоветует. Насколько мне было известно из коротких сообщений, полученных от родственников во время прошлого неудачного посещения родной вселенной, она осталась на планете Этна. Новая школа псионов требовала контроля и девушка, вместе с остальными членами моего клана, осталась ждать меня и помогать главе новой школы, бывшему капитану Эр Стару Полаку.

Учитывая мирный характер девушки, я рассчитывал обнаружить её на Этне. Предположение здорово разошлось с реальностью.

С помощью моей силы королева инсектов легко создала подпространственный переход к объекту, образ которого был скопирован из моего разума. Даже предположить не могу, как это удалось ей сделать. Древние боги обладали гораздо большими силами, создавая или переделывая инсектов для поддержки работы портальной сети. Несмотря на все знания до такого уровня мне было ещё далеко.

Нырнув в портал, я оказался в центре управления космического корабля. Обмен информацией с духом произошёл мгновенно.

(Дух: — Шеф, поздравляю, мы появились вовремя. Я быстренько осмотрелся. Судно берут на абордаж. Двигательный отсек и взлётные палубы уже захвачены противником. Защитники прижаты к жилым палубам и отсекам управления. Без нас у них нет шансов.

Рейн: — Не понимаю, как можно так прижать псионов.

Дух: — Из псионов, здесь лишь члены твоего клана. Кино стоит к нам спиной и, судя по всему, управляет с помощью искина турелями обороны. Лай Мирано руководит обороной на палубах. Чужой десант заваливает защитников маленькими роботами — смертниками, постепенно выдавливая их к центру судна. Вспомни, как ты сам когда — то штурмовал чужие корабли с помощью роботов. Кто — то подхватил твою идею.)

Кино почувствовала присутствие за спиной опасности и резко повернулась, да так и замерла. Обнаружить в помещении мою улыбающуюся рожу она не ожидала. Эмоции взяли верх. С криком «Рейн» девушка повисла у меня на шее.

На меня обрушилась лавина информации, переданная искином. Положение друзей оказалось не очень хорошим. Империя Ста Систем вела войну с соседями. Этна, расположенная на окраине государства, оказалась под ударом. Установленный моей матерью портал позволил оперативно перебросить подкрепления и удержать планету. К сожалению, через переход нельзя перемещать крупногабаритную технику, а своего производства кораблей на планете нет. Ремонтный завод, выстроенный при школе, позволяет лишь восстанавливать повреждённую технику.

У соседей, с которыми завязались дружеские отношения, всё было ещё хуже. Всесильная корпорация с помощью внешних сил подняла мятеж. Союз Семи тоже подвергся нападению. Из — за предательства части офицеров флота, связанных с корпорацией, три системы, в том числе и столичная, уже захвачены противником. Грандиозная битва идёт в четвёртой. Школ для подготовки офицеров у союзников почти не осталось. Ближайший доступный учебный центр оказался на Этне. Союзники пока не знали, что планета связана порталами с другими мирами, в том числе и Карстом— столицей империи Ста Систем.

Капитан транспорта Кино Рамоно везла в школу пять тысяч перспективных молодых воспитанников, будущих офицеров Союза Семи. На три корабля сопровождения навалилась целая эскадра наёмников из двенадцати вымпелов. Похоже, предательства в Союзе продолжались. О конвое знало ограниченное количество людей. Надо отдать должное защитникам транспорта. Удирать они не стали, пытаясь прикрыть разгонявшийся для прыжка корабль. Не их вина, что преимущество оказалась не на их стороне и сил для защиты не хватило. Свой долг они исполнили до конца.

В помещение центра управления ворвалась Лай Мирано, бывшая телохранительница Кино, да так и замерла с открытым ртом, обнаружив подругу висящей на мне.

— Э — э — э… Рейн, спрашивать, как ты здесь появился, наверное, бесполезно, — наконец придя в себя, пробормотала Лай, — но если Кино с тебя не слезет в ближайшее время, то нас сомнут окончательно.

(Дух: — Лай права. Даже если я поддержу действия духов девушек, с нападением мы не справимся. Корабль атакуют целые рои мелких роботов. Сбить их все не в наших силах. Защитники перекрывают коридоры силовыми щитами, да и шлюзы пока под управлением центра, но проклятая мелочь прогрызает дыры своими телами. Запас взрывчатки у них небольшой, но носителей слишком много и они хорошо управляются.

Рейн: — Все коридоры магией я не перекрою. Мощные заклинания по площади тоже не помогут. Это приведёт к разрушению конструкций корабля и враги быстрее доберутся до защитников.)

— Нападавшие делали какие — нибудь предложения? — поинтересовался я, спуская Кино на пол.

— В том — то и дело, что нет. Предполагаю, что им поставлена задача уничтожить потенциальный офицерский состав противника. Молодые люди на нашем корабле проверены псионами Союза и не пойдут на предательство, — отчиталась девушка. Судя по переливам в ауре, она ждала от меня очередного чуда.

(Кора: — Хозяин, чувствую, что тебе важны эти люди. Предлагаю отправить на помощь защитный рой. Драки пытались против нас применять похожую технику. Мы вывели специальных защитников. Спящие рои такой мелочи есть в любом нашем городе. У меня под рукой находится один. Он позволит задержать наступление противника, пока экипаж не покинет судно через открытый портал.

Рейн: — Предложение мне нравится. Утянуть пять тысяч пассажиров в тень, я, пожалуй, не смогу. Лови карту отсеков судна. Она тебе понадобится для управления защитой.)

— Так, девушки, не пугайтесь, — скомандовал я, одновременно передавая искинам собеседниц необходимые данные. — Сообщите подчинённым, чтобы не обращали внимания на насекомых. Пусть все отряды поочерёдно стягиваются к центру управления.

— Динамический портал — это хорошее известие, — радостно сказала Лай. — А то я уж думал подороже продавать свою шкуру.

Из на мгновение проявившегося овала портала на пол помещения полетел огромный шар, собранный из многочисленных сотовых ячеек. Верхом на нём восседал жук — интегратор. Заглушки маленьких камер стали лопаться, и туча низко гудящего роя устремилась по проходам к зонам обороны, занимая лишь верхнюю часть коридоров. Сам жук, управляющий роем, спрятался в покинутое гнездо.

В сторону центра управления по приказу капитана потянулись удивлённые люди, с опаской поглядывающие на гудящую кучу мелких созданий похожих на ос.

В очередном прорыве шлюза столкнулись две волны. Рой летающих роботов нарвался на жуков. Подавляющий размер технологических изделий не помог. Осы величиной в десять раз меньше легко сбивали конкурентов, плюясь огненным составом, который попадая на любую поверхность, взрывался не хуже боевой химии. Миниатюрные автономные живые сознания выигрывали у гораздо более неповоротливых, да ещё и управляемых издалека изделий. Небольшое гнездо жуков затормозило наступление противника. Теперь уже группам десантников, двигающимся за волной роботов, пришлось ставить силовые щиты, чтобы опасная мелочь не добралась до них. Жуки одинаково хорошо повреждали и роботов и скафандры людей.

Мне хватило времени, чтобы планомерно вывести пассажиров и экипаж из обречённого корабля. Чтобы родственники курсантов и остальные члены моего клана не переживали о потерях, через теневой карман семьи послал сообщение родственникам. Мать найдёт способ переправить информацию нужным людям.

Духи воспользовались передышкой и, несмотря на то, что двигательный отсек неприятель захватил, подготовили там всё к взрыву, перехватив локальное управление.

Уходя последним, перед закрытием портала я подал команду на самоуничтожение. Нападавшие потеряют большое количество бойцов. В следующий раз наёмники поостерегутся связываться с транспортами — самоубицами из системы Этна.

Людей королева инсектов разместила в городе элионцев. Девочки обрадовались встрече с Лиэной, которая приняла их на той стороне портала. Им нашлось, о чём поговорить. Я лишь ловил послания жены с информацией.

(Дух: — Анализ действий противника показывает, что целью были не будущие курсанты. Враги хотели добраться именно до твоих девушек. Охрану транспорта связали боем и оттянули от основного объекта нападения. Их даже уничтожать было не обязательно. Корабль, почти беззащитный от огня эскадры, вполне могли расстрелять издалека.

Рейн: — Судно имело магический экран. Расстреливать издалека его пришлось бы долго. К тому же даже слабые пушки под управлением мощных искинов способны нанести большой вред противнику. Поэтому он и высадил десант.

Дух: — Я связался с духами твоих подопечных. Никогда до этого рой малогабаритных роботов при штурмах судов не использовался. Такое средство неприятель применил впервые и лишь для взлома внутренней обороны корабля. Десантники не сжимали кольцо вокруг центра управления, а планомерно рвались к нему.

Рейн: — Ну это и понятно. Ликвидировав координацию обороняющихся, они бы захватили всё.

Дух: — Капитан в лице Кино фактически управляла лишь внутренними турелями системы безопасности, которые особой опасности для роботов не представляли. Им труднее было взламывать шлюзы, закрываемые локальными системами.

Рейн: — Зачем нападавшим девушки?

Дух: — Школа по твоим методикам работала слишком эффективно. Курсанты проходили обучение в сжатые сроки. Всего через полгода на флот отправлялся полностью подготовленный офицер. Мало того, с помощью пришедших по порталу магов твоего отца, в школе готовятся и псионы конфедерации Короны. Насколько я понял, папаша твоей жены, вместе с твоей мамочкой, устроили небольшой переворот на планете. Камаротти Окано сначала подгрёб под себя все торговые кланы планеты, а потом объединился и с кланами твоих адепток. Будешь здорово удивлён. Теперь все названные семьи входят в твой клан. Как тебе такое?

Рейн: — Да уж. Мамочка по мелочам не работает. Чувствую её направляющую руку.

Дух: — Есть чем привлекать псионов. Управляемый транс и магия дорогого стоят. Особых доказательств нет, но предполагаю, что нападение организовали не противники империи Ста Систем, а враги конфедерации. Обучение новые адепты проходили именно на Этне. Учитывая, что все они принесли клятву секрета, неприятель посчитал, что получить достоверную информацию можно либо на самой Этне, либо у преподавателей школы. Нападение на планету не удалось. С помощью магов и малых истребителей, которые прошли через портал, защитники накрошили много судов неприятеля, сунувшихся в казалось бы беззащитную систему. Теперь кто — то решил расспросить твоих адепток. Ничего бы у них не получилось, но враги об этом пока не знают.

Рейн: — Нет, ну что за безобразие! Похоже, развитые миры мало чем отличаются от диких. Как им не надоели войны. Закрыться что ли в другой вселенной?

Дух: — А то там мало драк!

Рейн: — Хм… интересная мыслишка пробежала.

Дух: — А что, интересное решение. Я посчитаю с искином вероятность удачного исхода. Твоя интуиция подсказывает, что вариант решения множества проблем сразу — весьма хорош.)

Королева Кора продумала некоторые вопросы за меня. Инсекты на глаза спасённым людям не попадались. Это было легко сделать, поскольку жуки — интеграторы контролировали весь город, и здесь работало достаточно элионцев, чтобы доставить прибывших в нужное место. Языка гости не понимали, но при королеве имелись такие же псионы, как и моя приёмная дочь. Они могли общаться с вновь прибывшими мысленно.

Задерживать надолго гостей на Элионе я не собирался. Едва люди пришли в себя от неожиданных событий, началась их отправка в школу. Портал я открывал, используя образ Стара Полака. После моего назначения он так и продолжал управлять школой. По отзывам девушек, администратор из него получился даже лучший, чем капитан крейсера. В записке родственникам я предупреждал о таких действиях. Сведения дошли по назначению. По ту сторону портала меня встретила целая комиссия во главе с моей матерью. Пока толпа проходила через портал, у меня с ней состоялся короткий разговор. Остальные члены моего клана терпеливо ждали своей очереди в стороне.

— Даже не знаю, как выполнить указание твоего отца, — обойдя меня по кругу и оглядев со всех сторон, задумчиво произнесла мать.

— Как бы… да … пороть меня поздно, да и результата не будет— не почувствую, — усмехнулся я.

— Э — э — э, а обнимать — то можно? — покачала головой она. — Печать артефактора обнаружила на тебе кучу непонятных заклинаний.

— Можно. Хотя я уж и сам потерял счёт своим усовершенствованиям, — вздохнул я, обнимая матушку.

— Эх, побить бы тебя, да уже поздно. Дитё выросло, — проворчала она, приникая к моей груди.

Так мы стояли некоторое время.

Без тебя это безобразие за спиной не перестанет работать? — наконец оторвавшись от меня, кивнула на работающий переход мать.

— Ну почему же безобразие, — ухмыльнулся я, — вполне себе симпатичный портальчик.

— Для меня он будет симпатичным, когда мы поймём, как он работает, — вздохнула она.

— Ещё долго не получится, — покачал я головой. — Остатки технологий богов. Да и не знаю я, как это всё действует. Даже мои новые подданные, сами не понимают. Они просто умеют это и всё.

Несмотря на то что, мы перешли на мысленный обмен. Рассказ о моих приключениях и дальнейших планах занял некоторое время. Вслед за последними членами спасённого экипажа транспорта в портал прошмыгнули Кино и Лай. Они сразу попали в окружение друзей и подруг.

Глава 16. Возвращение долгов

Я никуда не спешил, поэтому разговоры затянулись надолго. Мы с Лиэной подробно рассказывали о своих приключениях, а остальные просвещали нас по поводу произошедших здесь событий. Наконец, страсти поутихли. Все разделились по группам и умчались обсуждать полученные известия. Лиэну увёл в свои апартаменты её отец. Им найдётся, о чём поговорить. Я опять остался наедине с матерью.

— Отец решил не вмешиваться на государственном уровне? — вопросительно посмотрел я на неё.

— Мы — то и здесь не афишируем своё присутствие, — скривилась мать. — Даже своих магов привлекаем лишь по необходимости, в рамках охранной фирмы.

— Понятно, отец не хочет разрастания войны с участием псионов, и уж тем более магов, — кивнул я.

— Не следует в очередной раз стравливать обычных людей с одарёнными. История уже показала, к чему это может привести, — вздохнула она.

— Есть идея, — улыбнулся я. — Нужно переключить одних наших недоброжелателей на других. У меня даже есть претенденты на должность врагов — весьма драчливая раса. Мало того, если мы слегка поможем, им только на пользу пойдёт хорошая бойня. Это решит мои проблемы там и поможет отвлечь желающих повоевать здесь, причём без использования наших подданных.

— Как бы лекарство потом не стало хуже болезни, — покачала головой мать.

— Драки не смогут попасть сюда без мирного договора с инсектами, а и те, и другие в отличие от людей, придерживаются данному слову, — успокоил я. — Договор с жуками равносилен договору со мной, так что контролировать ситуацию буду именно я. Без помощи королев забросить сюда флот драков будет невозможно, а им для нормального существования обязательно нужно избавляться от излишне воинственных особей. К тому же внешний конфликт пойдёт всем на пользу.

— Ты уверен, что королевы инсектов потом не постараются захватить миры? — всё ещё сомневалась мать.

— Можно устроить тебе встречу с одной из них, — улыбнулся я. — Врать при ментальном обмене ещё никому не удавалось. Насколько я догадываюсь, боги использовали жуков не только для создания и поддержки портальной сети, но и для преобразования планетарных биосистем. Эта раса выживает в таких условиях, где люди существовать не могут. Со временем поверхность планеты в результате их деятельности становится подходящей для жизни и другим расам. Главное — вовремя потом перебросить города инсектов в другое место, чтобы они не съели созданную ими же биосферу. Хотя я и не представляю, как это было сделано, но глупо не воспользоваться попавшими в руки возможностями.

— Ну тебе виднее, — усмехнулась мать. — А встречаться с королевой роя мне бесполезно. Несмотря на то, что я твоя мать, я не метаморф. Теперь это лишь твоя ноша. Кстати, корабли прокола у нас сделать так и не получилось. Желательно переправить сюда действующие экземпляры. Порталы всё же весьма ограничены по габаритам, а возможность быстрой доставки грузов огромными кораблями даёт неоспоримые преимущества.

— Обещаю, первый переброшенный инсектами флот будет моим, — ухмыльнулся я. — А с большими порталами они нам помогут. Разве что открывать их придётся только в космосе.

Этна с её многочисленными подземными пещерами, как нельзя лучше подходила для основания города инсектов. С использованием доступных магам технологий весьма скоро по планетарным меркам жуки превратят этот мир из углекислотного нежилого во вполне нормальный кислородный.

На следующий день Демин бывший глава шахтёрской колонии, а теперь помощник начальника школы, показал мне пару пещерных комплексов, где вполне мог разместиться город инсектов. Поскольку с нами путешествовал жук — интегратор, то королева одобрила оба выбранных места. Против двух ульев я не возражал. Два портала между вселенными лучше одного. Подходящие маги нашлись в свите матери, так что постоянные переходы заработали быстро, в чём я и не сомневался. Инсекты всегда действовали весьма целеустремлённо, а главное непрерывно, как часы.

О жуках местные обитатели пока ничего не знали. Необычных подземных жителей не трудно скрыть от небольшого населения планеты. Связь между ульями и местными жителями пока осуществляли элионцы, переброшенные сюда вместе с жуками. С помощью ментальных техник королев обучить подданных нужному языку не составило труда. Со временем я привлеку возможности инсектов к процессу обучения курсантов школы. Техники мысленного копирования информации — это не мои доморощенные методики и даже не эликсиры магов, а нечто гораздо более совершенное.

Утром я уже находился в городе непримиримых у королевы Далилы. Лост до Гот — бывший адмирал рейдовой группы непримиримых, а теперь их правитель, был вызван на нашу встречу.

— Ну что там ещё случилось? — недовольно ворчал драк, появляясь в приёмном зале королевы жуков. Обнаружив меня в моей обычной ипостаси, он уважительно кивнул и добавил: — Господин, есть хорошие сведения?

Такое приветствие у этих хищников было верхом уважения к собеседнику. Обычно они сразу переходили к делу.

— Предполагаю, что у тебя уже появились проблемы или они скоро появятся, — с усмешкой я посмотрел на драка.

Он уже стал разбираться в эмоциях на лицах людей. В его окружении их появилось достаточно много, начиная от магов и заканчивая элионскими техниками.

— Вы, как всегда, правы, — вздохнул правитель. — Мелорны растут быстро, но мои подданные не могут менять сознание с такой скоростью. Войны нет, поэтому участились схватки между жителями.

— Будет тебе хорошая драка, — кивнул я. — Готовь эскадру. Есть поле для выплеска ваших эмоций. Далила с другими королевами обеспечит переброску в другую вселенную. Там есть системы мне принадлежащие, но нельзя слишком сильно пугать соседей, которые затеяли свару между собой. Требуется хороший враг. Вы им и станете. Будет, где выпускать лишний пар.

— Я же говорю, вы без хороших новостей или подарков не приходите, — выразил удовольствие драк. — Надеюсь, вооружения вы нам подкинете. Мои помощники изучили оружие людей, и оно нам понравилось.

— Подкинем в будущем, — пообещал я, — но пока будешь готовить обслуживающий персонал на новое вооружение, обойдёшься собственной техникой. Кое — что маги вам добавят. Союзники из той вселенной поставят недостающее оборудование для связи и управления, чтобы вы могли переговариваться с противником. Ни вам, ни ему нет смысла вести войну на полное истребление. Мне нужно через вас втянуть в большую игру остальных драков, а то они скоро от скуки начнут глобальную драку между собой. Мне это невыгодно. Хотят играть, пусть играют на мою пользу. Системы вооружения ваши и инсектов не знакомы для тамошних противников, и станут большим сюрпризом. Данные по неприятелю вам представят мои советники в полном объёме. Язык неприятеля поможет выучить королева. Вопросы есть?

— Задание получено, — довольно кивнул драк, и я его понимал. Моё приказание сразу снимало множество проблем в обществе непримиримых. Не так просто перестроиться с привычной размеренной жизни на новый лад. Возможность повоевать хорошо сгладит процесс перехода.

— Когда нужно готовить портал? — задала вопрос королева инсектов.

— Не только портал, но и общую эскадру с драками, — поправил я. — Люди на той стороне даже сильнее, чем элионцы, но не так быстро научатся противостоять необычной технике. Первое время за счёт фактора неожиданности на вашей стороне будет большой перевес, а потом у нас появятся новые корабли с учётом достижений всех цивилизаций империи.

— Хочешь потом стравить непримиримых и отверженных с остальными драками? — поинтересовалась Далила, когда Лост до Гот покинул зал.

— Не знаю, — покачал я головой. — Хищники всегда дерутся за свою территорию. Игра — это хороший выход. Если не удастся ничего придумать, придётся её продолжить на контролируемом уровне. Есть у меня задумки и по вашему использованию и развитию. Слишком хороши у инсектов ментальные способности.


Эр Маран Листер — сын бывшего главы регентского совета империи Ста Миров с удовольствием посматривал на обзорный экран. За его кораблём — флагманом выстроилась огромная эскадра, в составе более двухсот вымпелов. Колонна вышла из прыжка немного дальше от стандартных координат. Это грозило перерасходом топлива, но давало возможность разогнаться и подойти к неприятелю в боевом строю. Некоторое время до схватки ещё оставалось, и радужные мысли нового мироустройства закружились в голове Марана.

Многим правительствам государств галактического сектора не понравился поворот руководства империи Ста Миров во главе с Эр Репардом Стратстером в сторону союза с псионами. Страна и так доминировала в секторе, а с их помощью вообще подомнёт под себя всех. Особый комитет, созданный из представителей множества государств противников, решил предотвратить усиление соседа. Для этого нашлись силы, средства и люди. Комитет собрал под своим управлением невиданный ранее в секторе комический флот. Сил оказалось настолько много, что было принято решение сменить обычную тактику малых ударов и диверсий на полномасштабную войну и ударить сразу по трём направлениям. Это не позволит противникам объединить силы для отпора.

Самая слабая эскадра, возглавляемая Эр Мараном, направлялась против систем, оставшихся под контролем совета Союза Семи, который не так давно заключил договор с императором. Противникам Совета удалось расколоть страну и захватить почти половину входящих в государство систем. Следовало оказать им помощь и окончательно разгромить Совет. Эр Марана, как опытного офицера и ярого противника семьи Стратстеров, назначили адмиралом эскадры. Основная цель — окончательное уничтожение космических сил подконтрольных совету. Без флота звёздные системы сдадутся на милость победителей. В Союзе семи власть полностью перейдёт в руки корпорации «Металл», которая уже является сторонником особого комитета. Таким образом будет ликвидирован один из основных союзников императора Стратстера. Помощи бывшему совету Союза Семи жать неоткуда. Максимум — прибудет несколько боевых судов с Этны, та ещё чёрная дыра. Так и не удалось выяснить, что там творится. Невероятная скорость подготовки боевых офицеров в новой академии удивляла. Попытка захвата сотрудников учебного заведения и очередного набора курсантов провалилась, причём с большими потерями для нападавших.

Вторая эскадра комитета одновременно осуществит нападение на конфедерацию Короны, чтобы если и не разбить флот псионов, то заблокировать его в родных системах. Он не должен прийти на помощь империи Ста миров. Руководить объединённой эскадрой, назначили Эр Даррела Сота — сына богатого графа, кровного врага императора. Опыта для этого поста у Даррела хватало. Он несколько лет провёл в руководстве имперского флота.

Самая большая эскадра должна противостоять флоту империи. Управлять ею будет главный враг Стратстера — Эр Лерой Листер, бывший глава регентского совета империи Ста Миров. У него сохранились связи среди лиц, управляющих государством. Даже если не будет глобального путча из — за того, что служба безопасности значительно проредила ряды заговорщиков, комитет рассчитывал на многочисленные диверсии и саботаж во флоте противника. Это облегчит задачу третьей эскадре по разгрому флота.

Размышления Марана прервал его адъютант:

— Господин, приближаемся к жилым планетам, пора менять построение.

— Есть подтверждение данных разведки? — адмирал недовольно посмотрел на подчинённого. Прерывать размышления руководства над радужными планами не следовало. Это плохой признак.

— Почти полное совпадение, — кивнул адъютант. — Три орбитальных станции и четыре десятка вымпелов. У нас превосходство почти в пять раз.

— Станции потреплют нам нервы, — недовольно проворчал Маран.

— Попробуем предложить почётную капитуляцию? — вопросительно посмотрел адъютант на начальника.

— Давай соединение!

Экран стандартной связи вспыхнул через мгновение. Перед озадаченным адмиралом появился не офицер флота, а Марксэт — псион, глава совета Союза Семи.

— Во избежание неоправданных потерь предлагаю прекратить сопротивление и сдаться, — сходу начал давить на собеседника адмирал.

— А смысл? — грустно улыбнулся псион. — Вы всё равно отправите пленённые корабли в очередную бойню. Неужели вы считаете, что получив силу, корпорации остановят завоевания. Военные успехи кружат людям неразумные головы.

— В большом флоте и шанс уцелеть больше, — возразил Маран.

— В одиночной схватке — возможно, — как на ребёнка смотрел на адмирала псион, — но в длительной бойне эти шансы стремятся к нулю.

— Тянуть время бессмысленно. Помощи вам ждать неоткуда, — криво усмехнулся адмирал, разгадав игру противника.

— Хм, чудеса случаются, — спокойно отозвался глава совета. На душе у псиона было неспокойно, но грело недавнее сообщение от руководства академии с Этны, что помощь уже в пути.

— Я так понимаю, сдаваться вы не собираетесь? — с недовольством в голосе подвёл итог адмирал. Лишние корабли в эскадре ему бы не помешали. А из — за упёртых администраторов придётся теперь терять почти свои единицы флота.

Собеседник промолчал. Адмирал отключил связь.

— Суда приняли боевое построение. Начинаем операцию? — вопросительно посмотрел на него адъютант.

Маран лишь кивнул в ответ.

Первыми на прорыв пошли малые корабли, поднявшиеся только с палуб основных тяжёлых носителей. Без подавления орудий орбитальных станций, соваться к планете крупным судам не стоило. Всё — таки стационарные энергетические пушки не в пример мощнее, даже крейсерских орудий. Относительно небольшое количество судов из эскадры прикрытия системы не смогут удержать армаду малых кораблей. Опыт многочисленных космических боёв показывал, что потери, конечно, будут, но скажется значительное превосходство в количестве крупных судов нападающей стороны. Дальний массированный огонь не даст свободы манёвра обороняющимся.

Так и получилось. Основная часть малых кораблей атакующих прорвалась сквозь растянутый строй противника к станциям. Остальные связали боем системные машины обороняющихся.

Маран посмотрел на адъютанта. Тот понял приказание без слов и передал команду капитанам: — Поднять вторую волну системных машин.

Оставшиеся на других кораблях истребители, штурмовики и десантные боты покинули взлётные палубы. Маран перестраховался при разработке плана битвы. Истребители всё же остались прикрывать построение с тыла. Недобитый совет имел возможность за большие деньги привлечь наёмников с другого сектора, так как соответствующие близлежащие конторы были предупреждены представителями особого комитета, чтобы не вмешивались в межгосударственный конфликт.

Штурмовики пошли в атаку на суда, защищавшие станции. Под их прикрытием боты высадят штурмовые группы и попытаются захватить корабли противника. Обычно во флотах редко встречаются фанатики, способные подорвать обречённое судно вместе с абордажниками. Начальству эскадры оставалось лишь ждать нужного момента для ввода в ближний бой основных сил. Потрёпанные порядки обороны скоро не смогут оказать сколь — нибудь серьёзное сопротивление крупным кораблям атакующих.

— Господин адмирал, наблюдатели докладывают о непонятном возмущении в тылу построения, — доложил капитан флагмана, оторвав Марана от наблюдения за обзорным экраном.

— Что там такое? — повернулся к нему адмирал.

— Локаторы прикрывающих истребителей показывают рост напряжённости силового поля. Такое впечатление, что формируется пространственное поле перехода, но у наших машин нет прыжковых двигателей и появиться возмущениям неоткуда, — непроизвольно почесал затылок капитан.

— Что, прямо у всех такие данные? — озадаченно приподнял бровь Маран. Холодок опасности пробежал у него по спине.

— Крайняя группа из десятка машин, — уточнил подчинённый.

— Может простая полевая флуктуация? — всё ещё сомневался адмирал.

— Искин не может подобрать аналогов. Даже на полевой шторм не похоже. Слишком аккуратное и ровное изменение плотности поля по фронту, — покачал головой капитан.

— Пусть пилоты непрерывно контролируют непонятную зону, — решил Маран.

Не успел он вернуться к наблюдению за боем, как взволнованный капитан доложил:

— В районе возмущения наблюдается многочисленный выход кораблей из прыжка.

— Точнее, — сжал зубы адмирал. По спине как будто хлестнул ледяной ветер.

— Бо — о — ог… ты… мой! — прошипел капитан, лихорадочно перебрасывая данные анализа искина на обзорный экран адмирала.

Маран смотрел и не мог понять. Разум отказывался воспринимать происходящие. Из прыжка вышли десятки объектов, напоминающих орбитальные станции, вот только скорость в обычном пространстве у них была не нулевая, а мало чем отличалась от крейсерской.

Капитан флагмана заволновался:

— Командир группы истребителей потерял связь с крайними наблюдателями. Датчики показывают нормальные режимы полёта и идеальное функционирование системы жизнеобеспечения, но пилоты не отвечают.

— Развернуть корабли, ещё не ввязавшиеся в схватку, в сторону нового неприятеля, — приказал адмирал.

— Но это половина эскадры! — удивился адъютант.

— Сомневаюсь, что сзади нас нагоняют друзья, — скривился Маран. — Надо разобраться с чужаками быстрее, чем они ввяжутся в общую свалку. Такая драка нам не выгодна. Пропадёт преимущество в количестве. К тому же анализ ситуации искином предполагает ментальный удар по пилотам. Расстояние великовато, но параметры диагностики пилотов соответствуют такому воздействию. Так что к нам пожаловали псионы.

— Чужие станции не поддаются идентификации, — пробормотал капитан флагмана, с ожиданием поглядывая на адмирала.

— Неважно, — зло отозвался адмирал, — нас всё равно больше и в отличие от неповоротливых махин есть преимущество в манёвре.

Почти половина нападавшей эскадры, перестроив ряды, повернула в сторону нового врага. Атака странных чужих станций малыми кораблями заслона не удалась. Едва истребители выходили на дистанцию огня, связь с ними терялась. Основные суда эскадры, продолжая сближаться с неприятелем, открыли стрельбу из энергетических пушек с предельных дистанций. Кроме вспышек защитных экранов вокруг целей, больше ничего не было заметно.

— Господин адмирал, у них секторная защита. Издали мы её не пробьём, — наблюдая за результатами попаданий, сделал вывод адъютант.

— Вот скажите мне: зачем такие экраны станциям? — задумчиво проворчал адмирал, наблюдая за начавшейся схваткой.

— Если это вообще станции — скривился капитан. — Слишком велика скорость у этих махин.

— Интересно, почему они не отвечают? — стеклянным взглядом уставился адъютант в обзорный экран на чужие корабли.

На мониторах уже появилось внешнее изображение чужаков. Ничего подобного офицеры раньше не встречали. Огромный шар, с многочисленными гладкими наростами, не подходил ни под какие классификации.

Прикрывшись защитными экранами, неприятель шёл на сближение. Почти два десятка внушительных массивных тел, идущих в атаку под непрерывным обстрелом пушек эскадры, начинали давить на психику людей.

Маран пребывал в замешательстве. Судя по поступающей информации, даже крупные орудия крейсеров не наносили врагу повреждений. Обострённое чувство опасности адмирала уже кричало, что чужаки так действуют не из прихоти, а по каким — то соображениям, и сближаться с ними не самое лучшее решение. В то же время скорость неприятеля показывала, что он вполне способен гоняться даже с крейсерами. Маран не мог дать приказ повернуть суда в сторону от молчаливого противника. Подчинённые это могут воспринять как слабость.

Ситуация разрешилась, когда враги сошлись на дистанцию торпедной атаки. Эскадра дала согласованный торпедный залп по огромным целям. В этот момент у наблюдателей создалось впечатление, что корабли неприятеля разом взорвались, но это было не так. Многочисленные наросты на поверхности корпусов одновременно лопнули, выпуская наружу неимоверное количество малых кораблей. Десятки тысяч небольших машин, как пенная волна, устремились в сторону эскадры Марана. Немногочисленное по сравнению с нападавшими количество истребителей не смогло преградить путь этой лавине. Да и некому скоро стало это делать. Пилоты противника сбивали всё, что двигалось в пространстве, будь это истребитель или торпеда. Защитные поля не предохраняли от выстрелов противника. Непонятная энергия растекалась кляксой в месте попадания, но не пропадала, почти не взаимодействуя с экраном. При отключении щита она прорывалась к корпусу и прожигала комбинированную броню, словно бумагу. Повреждения от таких ударов небольшие, но их было слишком много. Некоторые пилоты противника просто таранили свои цели, взрываясь вместе с ними. Особенно эффективен оказался такой подход к уничтожению сильно защищённых торпед и ударам по кораблям, до которых скоро добрались маленькие и юркие машины неприятеля.

Людям показалось, что их атакуют роботизированные комплексы. Никакие компенсаторы гравитации, применяемые для сохранения живых пилотов, не выдержали бы манёвров и ускорений, продемонстрированных машинами врагов. Хотя повреждения корпусов кораблей после попаданий неприятеля оказывались незначительными, но поверхность брони выглядела, словно по ней прошёлся когтистой лапой какой — то звёздный монстр.

Но это были не все неприятности для эскадры Марана. Второй волной шли менее многочисленные, но зато более крупные аппараты. Поскольку все системы обороны кораблей были повреждены или уничтожены, никто не мешал машинам противника высаживать десант на борт атакованных судов. Практически повсеместно начались схватки на палубах между абордажниками и экипажами. Боевики нападавших оказались сильнее и быстрее, и это были не люди. В галактике обитали представители лишь разумных человекообразных, а среди нападавших присутствовали какие — то ящеры и многочисленные тараканоподобные твари.

Офицерский состав не был готов к столкновению в таких условиях. Методики отражения атак разумных чужеродных существ отсутствовали. Вооружение противника действовало на совершенно других принципах. В то же время десантники неприятеля хорошо знали своего врага и даже владели единым языком, по крайней мере, имели электронные переводчики. Только это указывало на продуманную и длительную подготовку к войне с человеческими государствами.


Переговоры по шифрованному каналу

— Привет, Марксэт! Давно не виделись!

— Рейн, откуда ты здесь? Мне сообщили, что твой корабль подорвали в подпространственном тоннеле?

— Было дело. Долго пришлось выбираться, но я предпочитаю возвращать долги. Поскольку эту операцию провернули ваши враги, то решил с них и начать. Так что во избежание политических недоразумений на высшем уровне, советую заключить контракт с моими наёмниками на оборону законного правительства Союза семи.

— Как всегда эффектно работаешь. То — то мои наблюдатели говорят, что прилетев на огромных станциях, кто — то снёс пол — эскадры нападавших.

— Это не самый сильный эффект моего возвращения. Видишь ли, друг, у меня в подчинении не только люди, но и представители других разумных рас. Сложность в том, что они слишком отличаются от человечества. Если не будет примера сотрудничества с людьми, боюсь, начнётся грандиозная бойня. Меня устроит и такой вариант, но не хочется вовлекать невинных в конфликт из — за ошибок политиков.

— Ого! Сможешь выстоять один против всех! Впрочем, спорить с человеком, выбравшимся из подпространства своим ходом, я бы не стал. Много возьмёшь за услуги?

— Ха — ха! У тебя запасов хватит. Всего лишь за работу двух десятков крейсеров.

— Хм, если ты называешь эти дуры на краю системы крейсерами, то какие у тебя станции?