Война родов. Начало (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Роман Романович Война родов. Начало

Глава 1. Проснувшийся в плену

За время моего нахождения в этом мире у меня были разные пробуждения. И не скажу, что все из них были приятные. Бывало, что я чувствовал себя полностью разбитым, а силы заканчивались давным-давно и приходилось выходить за пределы возможностей своего организма, после чего я валялся на обломках зданий, а вокруг бегали демоны. Бывало, что меня вырубали или прибивали штырями к стене, и я отключался. Разное бывало…

Но конкретно это пробуждение можно по праву назвать самым мерзким.

Мерзкое — это наиболее подходящее слово. Настолько подходящее, что от мерзости хочется поёжиться, разодрать кожу на теле, выпрыгнуть из неё и бежать до ближайшей бани, чтобы как следует отмыться. Прочистить каждый кусок мяса, жилы и отдраить кости. Тереть их так долго, как только смогу. Если бы сейчас открылись ворота в ад и оттуда бы выпрыгнули черти, с предложением засунуть в горячий котел и потереть спинку вилами — я бы согласился и воспринял это как путёвку в санаторий.

Дикое, безумное желание… Но обо всём по порядку.

Последнее, что я запомнил — это как маги Ротен вырубили меня. Не поленились толпой прийти. Был ли у меня выбор? Были шансы отбиться?

Думаю, что нет. Помочь мне никто не мог. Маги нагнали туман, который за пару минут убил бы обычных людей. Я был готов к бою, но вот то, что придёт шестеро магов… Этого я не ожидал. Они же всё своё боевое подразделение ради меня притащили. Видимо сильно я их достал.

Моя уверенность в тот момент базировалась на тех раскладах, что поведал пленный Альберт Ротен, который не пылал любовью к родственникам. Он рассказал, что между московским гнездом и "провинциальным" не такие хорошие отношения, как хотелось бы. Это мягко сказано. Поэтому я и надеялся, что если за мной и пошлют кого-то, то это одного двух магов, да отряд гвардейцев. С ними бы я справился или как минимум свалил. Но шестеро… Ладно Адам, его можно вычеркнуть. Видимо у мужика совсем мозги спеклись, раз он сам пришёл, за что и поплатился головой. Но вот оставшаяся пятерка магов… Они были сильны и загнали меня, как зверя.

Хех… Но разве можно было ожидать иного, если подумать? Просто череда моих удач закончилась и я столкнулся с тем, что оказалось сильнее меня.

Но я всё ещё жив, а значит есть шансы.

Очнулся я в дурном состоянии. Слово "дурное" близко к "мерзкое". Не скажу, что я испытывал боль. Нет, первым я именно ощутил, что чувствую себя дурно. Сознание вынырнуло из безмятежной тьмы и первое, что меня встретило, это именно ощущение дурноты. Которому быстро на смену пришло всепоглощающее чувство мерзости.

Пожалуй, это можно сравнить с тем, что ты засыпаешь у себя в кровати, на свежевыстиранных простынях, перед этим сходив в душ. А просыпаешься… кхм… Пробуждаешься и осознаешь, что находишься в бочке с дерьмом.

Причём сидишь там пару лет. И эта бочка с дерьмом стоит на свалке, куда каждые пять минут гадит толпа бомжей.

Вот я и говорю… Почувствовал себя мерзко.

При этом никакой боли. Зато чувство, будто сдох, тело прогнило, но душа осталась в нём, и постигает все прелести распада клеток и процесса брожения. Тело свободно, как ни странно. Я смог открыть глаза и оглядеться, где же нахожусь. Первое, что увидел — клетку. Обычная такая круглая стальная клетка с толстыми прутьями. Расстояние между ними маленькое, в лучшем случае я смогу просунуть руку, да и то, не факт.

Два-три пальца в ширину точно смогу, а ладонь полностью — уже нет.

Основание у клетки от силы диаметром в метр. Ноги вытянуть не получится.

Я сидел скрючившись, как сваленный мешок с дерьмом.

Где-то так я себя и ощущал. Мешком с дерьмом. Мерзким дерьмом, замечу.

Оно было на моей коже, губах, засохло в волосах, под кожей — везде.

До меня не сразу дошло, откуда такое ощущение, а когда дошло, то захотелось грязно выругаться. Я бы и выругался, но тело ослабло, губы потрескались и из горла вырвался лишь хрип. Но обо всём по порядку.

Второе, что я разглядел — это то, что клетка подвешена к своду в какой-то пещере. Её концов я не увидел. Скудного освещения хватало только на то, чтобы рассмотреть висящий рядом со мной труп. В нём я узнал бывшего главу Ротен. Тот ещё чудак на букву м. Один из трёх братьев основной ветви. Он грохнул своего старшего брата, чтобы захватить власть. Это по слухам, обмолвкам и кое-каким документам у меня в архиве.

Воспоминание того, что я его убил доставляло мне радость. Но вот то, что я увидел его подвешенное тело — не особо.

Я пару минут разглядывал трупешник, пока до меня не дошло. Чернота…

Нити грязи… Я перешёл на магическое зрение и вот тут осознал, откуда ощущение мерзости. Рядом находилась Пасть. Прямо в пещере. До неё метров сорок от силы, я вижу коричневую стену дыхания.

От этой новости как-то резко поплохело. Не очень уютно сидеть в клетке, когда в любой момент могут заглянуть демоны. Это побудило меня проверить свои силы и тут я обнаружил, что едва могу пошевелиться. От чего стало жутковато.

Что Ротены задумали?

Погасив эмоции, я принялся разбираться в происходящем. Разгадка не заставила себя ждать. Почему-то эта Пасть выглядела гораздо мрачнее, чем то, что я наблюдал у себя на земле. Как будто на десяток тонов грязнее.

Именно от Пасти тянулись едва заметные обычным зрением, зато вполне очевидные в магическом плане, нити.

Тянулись и входили в тела. Как в моё, так и в труп Адама. Следующее, что я сделал — это проверил собственную энергетику. Там и нашёл ответ на вопрос, откуда такое ощущение мерзости, что хочется себе кожу разодрать.

Не знаю, сколько я здесь часов или дней пролежал, но мой организм успел пропитаться грязью, что постепенно выливалась из Пасти.

Это объясняло и слабость. Тело находилось в аварийном состоянии. Ещё немного и начнёт разрушаться. Или мутировать. Даже не знаю, что хуже. А может уже начало, мне сложно сказать. Я и до этого сталкивался в этом мире с тем, что "грязь" попадала внутрь. Но это несравнимые дозы. До этого я максимум мог нахватать жалкие капельки. Тут же, такое чувство, что меня несколько лет в этом дерьме мариновали.

Единственно, на что меня хватило — это рефлекторно запустить волну очищения. От чего резко скрутила судорога, а тело выгнуло дугой. В маленькой клетке, замечу. Больно было настолько, что я отключился.

* * *

Когда пришёл в себя, то вокруг ничего не изменилось. Чёрная энергия так же наполняла меня и мёртвое тело висело рядом. Оно было подвешено за крюки и, судя по внешнему виду, медленно гнило. Стоит ли говорить, что запашок от него шёл так себе? У этих Ротенов никакого уважения к бывшему главе, как я погляжу.

Дальнейший ход мыслей, как быть дальше, прервал скрежет металла.

Обернуться у меня сил не хватило, поэтому оставалось ждать. Вскоре я почувствовал, что сюда явился один из магов. Со своей грязной энергетикой он здесь выглядел как свой в доску парень.

— Эдди… — прошептал мужчина, подходя к моей клетке, — Как ты тут?

Очнулся? Эй! Эдди! — горячо шептал он, — Ещё не отбросил копыта? Но ничего, немного осталось. Можешь порадоваться, — натурально захихикал он, — Ты первый, кто пройдёт через этот ритуал. Совсем скоро он явится, осталось немного…

Маг надолго не задержался. Он ещё немного пошептал, даже пообщался с трупом бывшего главы, после чего свалил. Долбанный псих! Да они тут все на голову ударенные!

Эмоции улеглись, а в голове гуляло эхо слов мага — осталось немного.

Пора браться за работу, если хочу выбраться отсюда живым. Радует то, что в этом состоянии у меня сохранялась ясность разума, не смотря на обмякшее тело. Поэтому за задачу я взялся основательно.

Что имеем… Тело, пропитанное до последней клетки грязной энергией.

Нужно его очистить быстро и так, чтобы при этом не подохнуть. Я собрал волю в кулак и запустил процесс очистки. Фух… Дело пошло. Моментально выступил пот, и захотелось есть. Так организм намекал на то, что ему нужны силы на очистку. Терпи, дружочек, у меня для тебя ничего нет.

По усиливающейся рези в животе стало понятно, что точно прошло как минимум пару дней. Никак не меньше одного. Качественно меня Ротены вырубили. Ещё бы понять, куда засунули и что дальше планируют. Явно ничего хорошего.

Следующий час ушёл на то, чтобы сделать состояние организма немного стабильнее. О полном очищении пока и речи не шло. Не знаю как, но Ротены умудрились направить прямо в меня стабильный поток энергии из Пасти.

Обычным очищением я всего лишь на пару процентов опережал поступающий объём.

Но и других вариантов, кроме как методичной работы, у меня сейчас не было.

Разве что… Я ведь это уже раньше делал. Выделял из света тьму, а из тьмы свет. Почему бы это не повторить. Я погрузился в себя ещё глубже и перешёл к новому способу очистки. Зачерпнул имеющуюся грязь и… А куда её направить то? Я часто пользовался очищением, которое по сути, есть антипод грязной энергии. Как именно я это делал? Черпал энергию внутри себя и в окружающем мире, после чего преобразовывал в очищающую структуру. Хм… А куда девались излишки грязи? Тоже хороший вопрос.

Раньше мне не хватало чувствительности, а сейчас я смог рассмотреть, что именно происходит с очищением.

Энергия внутри сама по себе нейтральна. При создании очищения надо вытравить оттуда грязь. До этого от меня ускользало, что часть атаки тратится как раз на это. Получалась… эм… цепная реакция? Грязь расщеплялась, выделялась чистота, которой я и дрался. Хм… А что тогда выделяется при расщеплении? Или очищение и выделяется? Нет, всё же я себя переоценил. Только часть процессов вижу, но что именно там происходит — остается только догадываться.

Впрочем, в жопу теоретические изыскания, сейчас нужно срочно подлатать себя. Для меня важно то, что грязная энергия чисто технически с точки зрения использования особо ничем не отличается. Так я думал, поэтому попробовал зачерпнуть поток и… Обломался.

Вот же ж… Вскоре понял, что причина банальна. Мне не хватало опыта, навыков и развитых "мышц" для работы с этим типом энергии. Вот ещё одно отличие светлых магов от тёмных. Но это вовсе не значит, что я это в принципе не могу.

Ещё часа два, не меньше, ушло на то, чтобы по капле сцеживать из себя тёмную энергию. Сливал я её прямо на дно клетки. Есть предположение, что рано или поздно это его подточит.

Постепенно процесс сдвигался с мёртвой точки. Я использовал все доступные мне способы. Процесс чистки организма, агрессивное воздействие очищением и сцеживание чёрной энергии. Как-то слишком много слов "очищение", путаница возникает. Очищение организма — это запуск физической очистки. Что в данном мире, в том числе, способствует очистке и энергетической, так как тут "энергия" имеет вполне себе материальное воплощение, которое можно буквально взять и пощупать. И тем более можно её увидеть невооружённым взглядом. Я прямо сейчас вижу, как ползут ко мне чёрные нити.

Очищение же, которое я применяю, как боевой приём — это аннигиляция тёмной энергии. С помощью неё я могу выжечь внутри себя заразу, но после этого сдохну. В первые минуты именно так и попытался сделать, после чего меня выгнуло дугой и я отрубился. Слишком большие во мне залежи "нехорошего". Если сразу их уничтожить — это всё равно что внутри себя шашку динамита бахнуть. А вот если в малых дозах применять очищение, то нормально, я так и делаю. В совокупности с двумя другими техниками — результат внушает надежду. Единственный минус у обычного очищения — оно не хило напрягает организм. Поэтому обильно выделяется пот, через который выводились токсины. Отсюда же, нарастающая жажда и голод.

Где-то на пятом часу я начал ощущать своё тело относительно нормально.

Ощущение мерзости ушло. На шестом часу смог пошевелить руками и начал их постепенно разминать. Ещё через час почти полностью пришёл в себя и стал ускорять очистку. К десятому часу я убедился, что кризис миновал.

Но потом пришёл облом в виде заявившихся магов. Пришли двое. Сейчас я смог их узнать. Не по лицам, так как оставался бездвижным и притворялся полудохлым, а по следу энергетики. Первый из них это тот, который умел частично превращаться в демона и заходил сюда ранее. Второй тоже из тех, кто напал на меня. Предположу, что именно он главный в боевой пятёрке.

— Агрон, ты сказал, что они почти дошли до кондиции, — раздался голос шагах в десяти от меня.

— Так и есть, — неуверенно ответил демоноликий.

— Да? — в голосе старшего проскочила издёвка, — Что-то я этого не вижу пока.

— Как будто, я должен разбираться в твоем ритуале! — мгновенно разозлился мужчина.

— Ты знаешь, какой дальнейший шаг. — звучал непреклонный голос, — Тела как магниты притягивают черноту, это создаст приманку для демона.

— Если пятый ранг вообще к нам заявится, — съязвил маг.

— Не попробуем, не узнаем. Ты рано позвал меня, темнота недостаточно сгустилась.

— Так ускорь процесс, сколько ещё ждать?

— Спешка в этом деле лишнее, — раздражённо бросил старший.

— Огас, ты и сам знаешь, как наши враги засуетились. Чем раньше ты призовёшь демона и поглотишь его, тем лучше.

— Это да… Можно попробовать… — послышалась задумчивость в его голосе.

Дальше я не понял, что сделал маг, но поток черноты в мою сторону усилился.

— Будешь каждые полчаса проверять, что тут происходит, — заявил Огас. — Как темноты станет больше в два раза, чем сейчас, позовёшь меня.

Перейдём к завершающей части.

— Слушаюсь, о новый глава рода! — рассмеялся маг.

И голос такой противный, что я сразу убедился — точно псих.

Маги удалились, а я крепко призадумался. Они уверены в своих силах, поэтому даже не проверяют меня. Не заметили, что я частично освободился.

Да, до нормального уровня и уж точно до сражений мне ещё далеко, но двигаться то, я могу. Но им плевать на это. Думают только о своем ритуале…

Какой он там ранг сказал? Пятый ранг? Я максимум третий видел. Здоровый демон, которого хрен пробьёшь. У меня на такого больше десяти минут ушло. И это на одного! Если их больше будет или демон явится со свитой, то я даже на пике своей формы не справлюсь. Четвёртый ранг — Алмаз упоминал, что после него выживших в Разломе не остаётся. Если честно, то мне не хватает воображения, чтобы представить четвёртый ранг.

Эти же придурки хотят призвать пятый. Если третий ранг — это уже непреодолимая преграда для большинства сверхов и многих магов, то четвёртый ранг, по логике — это как супер папка, что будет всех нагибать. Пятый ранг получается, это как оружие судного дня и что-то мне неуютно от той мысли, что я выступаю в качестве приманки для такого существа.

Дерьмо Пасти мне в жопу! Кажется, я попал. Хах, как будто это и так не очевидно.

Я запомнил про тридцать минут. Отчёт пошёл.

Проблема узкой клетки в том, что нельзя как следует замахнуться. Поэтому я упёрся ногами в дно, которое всё это время щедро поливал грязной энергией. По моей задумке это должно было как минимум истончить металл.

Но тот, так просто не собирался поддаваться. Я напряг мышцы и обнаружил, что сил крайне мало осталось. Простое усилие вызвало головокружение.

Понятно… За счёт тупого давления выбраться не получится, в силу того, что я не смогу его создать.

А если зайти с другой стороны? Мелькнула идея, что два полюса энергии, чистота и грязь — смогут ещё больше расшатать структуру металла. Я максимально углубил своё зрение и принялся отслеживать изменения в металле. Не скажу, что поддавалось легко, но процесс пошёл.

Это выглядело, как нарастающая коррозия металла. Учитывая, что Ротен озаботились тем, чтобы вливать в меня щедрый поток энергии, то для воздействия на клетку, нужды я в ней не испытал. Скорее тут избыток присутствует, который я активно и сливал на дно клетки, тихо радуясь, что тело достаточно развилось, чтобы пропускать через себя такие объёмы.

Часов у меня не было, поэтому я мог только навскидку определять время.

Плюс минус пять минут, внутренний тайминг работал почти идеально. По моим прикидкам, к тому моменту когда окончательно удалось расшатать дно клетки, у меня оставалось ещё минут десять до прихода Ротена.

Металл поддался внезапно, раздался противный скрежет, сначала кусок отвалился на треть и моя нога соскользнула в дыру, а потом развалилось и всё остальное. Я рухнул вниз, ободрал руку о край и больно стукнулся копчиком об твёрдый пол. В голове зашумело, на пару мгновений навалилась удушающая темнота, и я чуть не провалился в обморок. Но измотанный организм в этот раз решил удержаться и вскоре способность ясно мыслить вернулась.

Что не избавило меня от крайне неприятных ощущений, которые навалились скопом. Пока сидел в клетке, как-то пообвык, а тут, стоило выпрямиться в полный рост и едва устоял. Ещё и руку разодрал, кровь обильно капала с кисти и щедро поливала пол в пещере. Из одежды на мне почти ничего.

Лоскуты того костюма, который я надевал под броню и всё. Помогая себе зубами, оторвал кусок и криво-косо перевязал рану. Вроде не сильно течёт, но в моём состоянии и такая мелочь может доконать.

Оглядел пещеру и впервые задумался, а что делать дальше. Сейчас я в прямом противостоянии не соперник Ротенам. Раз уж они меня победили, когда я был почти при полном параде, то сейчас… Проще сразу пойти сдаться, чем выходить на бой с ними в открытую. А значит, мне остаётся либо устранять их по-тихому, что тоже задача из серии невыполнимых, либо, пользуясь своей чувствительностью, попробовать свалить, обходя посты и заслоны. Но возможно ли это в принципе? Остаётся проверить, не подыхать же здесь.

Только сначала кое-что сделаю. Мой взгляд остановился на подвешенном трупе бывшего главы рода. Старикан висел, как свиная туша. Была бы здесь какая-то жизнь, по нему бы уже ползали мухи. Неприятное зрелище, да ещё и потоки грязи добавляли… кхм… дерьма внутрь этого засранца. Вижу, как чёрные потоки наполняют вены. Как язвы покрыли кожу. А то, что внутри происходит… Больше всего это напоминает бьющееся чёрное сердце.

Настолько мерзкое, что чем дольше в него вглядываешься, тем больше начинает тошнить.

Перед тем, как шагнуть к старику, я ещё раз оглядел пещеру на предмет хоть какого-то оружия. Штырь или камень… Хоть что-то. Но такое чувство, что здесь специально прибрались. Ничего! Ладно, всё равно лезть на мага с камнем, так себе идея…

Я шагнул к трупу, формируя на ладони цветок очищения. Подходить близко не стал, опасаясь реакции и правильно сделал. Когда цветок вошёл в грудь бывшего главы, его тело затрясло так, будто оно в турбулентность попало и девятибалльный шторм одновременно.

Трясло настолько сильно, что я услышал хруст ломаемых костей. И хруста было так много, что, кажется, переломало все кости. Тряска продолжалась секунд десять, после чего бывший глава повис мешком.

И когда я говорю мешком, я имею в виду буквально…

Мешком мёртвой плоти и переломанных костей. А ещё гной активно потёк из всех пор и я поспешил отойти подальше, потому что запах попёр такой, что просто жесть. Воспоминание из тех, которые хочется забыть и никогда не вспоминать.

Реакция мёртвого тела настолько выбила из колеи, что я не заметил, как перестал быть в пещере один.

— Какого хера! — раздался громкий голос.

Я вздрогнул, обернулся и увидел младшего Ротена, который стоял метрах в пятидесяти от меня. Смотрел он неверяще, переводя взгляд между мной и подвешенным трупом.

— Ты! — ткнул он в мою сторону пальцем.

Я ожидал чего угодно. Что он ударит каким-то убийственным заклинанием, что обратится в демона… Но почему-то Ротен решил обломать меня, развернулся и бросился бежать. Я было дёрнулся в его сторону, но понял, что здорового и полного сил мужчину не догоню.

Казалось, что хуже быть не может. Оказалось, показалось. Отрыжка Пасти…

Я заметался по пещере в судорожном поиске выхода. Бежать в сторону Ротена даже и не подумал. Вскоре там появятся все, кто находится рядом, а это как минимум ещё один маг. Как максимум — магов будет пятеро, а вместе с ними гвардейцы. И не те бандиты, которых я пачками убивал, а матёрые волкодавы, что и сами меня уделают.

Сама пещера поражала простором. Здесь хватало мест, где спрятаться, но надо быть дураком, чтобы надеяться скрыться от проблем за одним из выступов. Я как только мог, обошёл пещеру, но не успел закончить. В этот раз я мониторил, ждал когда появятся гости из прохода, ведущего наверх, так что засёк бегущих магов заранее.

Пещера по форме была почти овальной, с поправкой на природный ландшафт.

Выход из неё находился по середине, метрах в ста от того места, где меня держали в клетке. Ещё метров через шестьдесят плотной стеной висела пелена дыхания Пасти. В тот момент, когда засёк бегущих магов, я находился в одном из закутков пещеры.

Выхода не было. Оставалось дать бой и продать свою жизнь подороже. Либо…

Взгляд остановился на стене дыхания. Коричневая, плотная, она внушала ужас… Тот ужас, когда человек ныряет в океан и видит под собой безграничную бездну.

В которой может скрываться что угодно. Или кто угодно.

Но других путей у меня не оставалось. Я на ходу создал вокруг тела щит, подбежал к пелене и шагнул вперёд, прямо за грань.

Глава 2. Ритуал

Огас Ротен сидел на циновке и медитировал. Вскоре предстояло провести сложный ритуал и поглотить призванного демона, так что потребуются все силы, полная самоотдача и даже больше.

Ещё никто на его памяти не призывал пятый ранг. Об этом лишь были записи в хрониках рода, ещё с тех времен, когда шли магические войны. Если проследить эти записи, то увидишь, что предки Огаса пытались вызвать пятый ранг, но у них не получилась.

Пятый ранг… Он считался мифическим. Только в исторических хрониках, а скорее байках и легендах, можно было найти упоминания об абсолютной смерти. Одна легенда намекала на то, что римская империя пала именно в ходе прихода такого существа. Но как оно было на самом деле — никто достоверно не знал.

Тем слаще был куш. Если получится… Это разом зачеркнёт все проблемы рода, а лично Огаса поднимет на небывалую высоту. Даже если удастся призвать хотя бы четвёртый ранг, это уже будет серьёзным достижением.

У Ротенов мастером считался тот, кто подчинял третий ранг. Поглощённая душа демона усиливала тело и магические способности, позволяло быстрее восстанавливаться и было оружием последнего шанса. Третьи ранги были главной силой рода, именно благодаря им Ротены занимали своё положение. Уж Огас в этом разбирался как никто другой, тщательно изучая историю предков.

С самого детства, сколько себя помнил, он бредил силой. Его дед был сильным. Десятки лет назад, три молодых тогда брата, один из которых и был его дедом, с которых и началось восхождение их рода, осваивали родовое наследство и вывели его в ходе войны на новый уровень. Когда Пасти открываются в новых местах чуть ли не каждый день, а демоны прут стаями и не видно им конца, маги, что умеют эффективно с ними обращаться — ценились. Поэтому три молодых мага набрали влияние и силу в первую мировую магическую войну. Тогда род потерял многих, но братья уцелели. После чего, в мирные годы, приумножили богатство. Там грянула вторая война, братья воспользовались этим и забрались так высоко, о чём раньше могли только мечтать. Но и цену род опять заплатил высокую. Из трёх братьев остался один только дед Огаса, которого мужчина успел застать до того, как он умер. Даже сильные маги не могли избежать смерти.

У самого Огаса было четверо братьев. Но именно он стал любимчиком деда, который задался целью передать своё искусство внуку. Именно дед вкладывал внуку мечты о невиданной силе, которую может даровать пятый ранг. Дед умер, а посаженные им зёрна дали всход. После смерти деда, Огас начал свой путь, сплотил братьев и сделал из них грозную силу. К этому моменту их отношения с московским филиалом окончательно разладились и не то, чтобы мужчину это беспокоило. У него была только одна цель: — Стать сильным и сделать так, чтобы род процветал. А Адам, который опустился до убийства брата, пал в его глазах.

Так что Огас не испытывал мук совести, подвесив за крюки родственника.

Именно здесь, в главной родовой шахте, ковалось могущество рода. Московская ветвь могла кичиться силой сколько угодно, но сейчас её дни сочтены. Разве что-то могут жена бывшего главы рода, да их детишки? Те слишком молоды и ещё не освоили семейные силы, чтобы принимать их всерьёз. Московская Пасть им не поможет. А вот то, что происходило здесь… Огас отчётливо понимал, что доступ к тайной Пасти был залогом его силы.

Мужчина раньше никогда не показывал того, что он презирал Адама. Подлая и жестокая история его становления и ради чего? Чтобы протирать задницу на бессмысленном троне?

И куда это Адама завело? Он потерял двух магов, потерял младшего брата и сам погиб, тем самым обезглавив и обескровив московское гнездо. Неудачник. И младший брат его, слабак. Надо же, маг алкоголик, что пропил последние мозги.

А всё из-за чувства вины, что встал на сторону среднего брата и это привело к гибели старшего. Точно неудачники. Все три. Сам Огас был им троюродным братом и его дед ещё во время последней войны отделился от московской ветви, чтобы захватить рудники. Но главное — захватить большую Пасть, что скрывалась среди угольных шахт.

С тех пор много воды утекло, богатство и влияние рода только росло. Как и количество врагов. Огас посвятил себя изучению Пасти и, наконец-то, подобрался к тому, чтобы сделать ещё один шаг на пути своего развития.

Для этого, как нельзя кстати, пригодится тело бывшего главы рода. Чем-то призыв демонов напоминал рыбалку. Нужна была сочная наживка, чтобы рыбка покрупнее клюнула. Тело Ротена — это самая лакомая добыча для демонов, которые, как был уверен Огас, ненавидели их семью.

Маг, хоть это и шло в разрез с представлениями о демонах, как никто другой знал, что у некоторых из них есть чувства и разум. Чуждый людям, злой и полный ненависти, но разум. Так что нет ничего удивительного, что демоны ненавидели тех, кто их не просто убивал, а поглощал и порабощал.

Поэтому ритуал был в чём-то простым. Нужно тело главы пропитанное возможностью, отомстить заклинателю демонов. Огас всего лишь сделал так, чтобы труп как следует пропитался чернотой. Это усиливало его "запах", на который демоны сбегутся, как акулы, почуявшие кровь.

Мальчишка же выступит, как усилитель. Его бы одного хватило максимум для призыва третьего ранга, но вместе, как надеялся Огас, они призовут минимум четвёртый, а возможно и пятый.

Для того, чтобы отсечь мелочёвку, маг выставил за стеной дыхания Пасти своего внутреннего демона. Третий ранг одним своим видом был способен отогнать всех, кто слабее его. Если придёт аналогичный по силе, то Огас почувствует и придётся явиться самому, чтобы разобраться. А если кто-то убьёт его демона, это будет означать, что клюнула крупная рыба.

Пожалуй, будет даже хорошо, если сначала четвертый ранг придёт. Огас сможет на нём потренироваться. Если удастся и схема сработает, что же… У бывшего главы оставались ещё двое детей и жена, а значит, у него будет как минимум три попытки.

Время шло, ритуал длился уже вторые сутки и Огас всё больше чувствовал нетерпение. На всякий случай маг посылал проверять Агрона, всё ли в порядке. Тот ворчал, но делал то, что ему велит старший.

Наконец, настал момент, когда жертвенные тела пропитались достаточно тьмой, чтобы активировать манок. Но когда Огас пришёл в пещеру, то увидел, что не всё так радужно. Почему-то концентрация тьмы была значительно ниже. Это разозлило мужчину, и он высказал Агрону. Как же мага бесили задержки, когда заветная цель была столь близко.

Но вот то, что произошло в следующие тридцать минут, он не ожидал. Агрон, как ему и было сказано, отправился проверять пещеру. Сейчас был ювелирный этап, чуть переборщи и всё пойдёт насмарку, поэтому требовался контроль.

В этом ритуале не могло быть неожиданностей. Но те появились с той стороны, с какой не ждали.

— Брат! — ворвался в комнату Агрон, — Клоз освободился!

— Что?! — вырвалось у Огаса, — Срочно, зови всех!

Маг вскочил и побежал в пещеру. Мальчишка… Опять он… Как он смог освободиться? Тьма уже настолько пропитала его, что он должен был находиться на пороге смерти. При столкновении с ним в бою мужчина не заметил выдающихся способностей. Да, быстрый и сильный, смог убить Адама, но не показал чего-то такого, чтобы помогло ему выбраться после обработки Огаса.

Когда маг вбежал в пещеру, то никого не увидел. Клетка была сломана, а труп главы превратился в кожаный мешок костей, от которого валил столь мерзкий запах, что мужчину чуть не стошнило.

— Где он? — вбежали следом остальные маги.

В столь ответственный момент, Огас держал всех своих четверых братьев рядом. Слишком много врагов у них, что если прознают об их планах, то могут напасть. Да и сама задача поймать пятый ранг архисложна, чтобы рисковать браться за неё без подстраховки.

— Не вижу! — огрызнулся Огас, — Агрон, ты чуешь его?

Младший брат уже обратился в лик демона, что усилило все его физические возможности. В том числе способность чувствовать живых.

— Его следы ведут к дыханию, — прорычал он.

— Он ушёл за пелену? — спросил один из братьев.

— Видимо, — кивнул Огас, внимательно смотря на коричневую стену тумана, — Нужно его найти.

— Натрави на него демона. — предложил другой брат.

— Сейчас, — прошептал Огас, настраиваясь на своего демона.

Тот отозвался, как обычно недовольно, попытался сопротивляться, но усилие воли и демон подчинился. Только вот продлилось это недолго. Демон уже почувствовал человека, что брёл через туман, как внезапно замер.

Огас почувствовал, что в дыханье входит ещё кто-то. Гораздо сильнее, чем его демон. Рыбка клюнула.

— Готовьтесь! Ритуал сработал! — крикнул он своим братьям.

— А мальчишка?

— Плевать на него, поймать демона важнее!

Огас срочно отозвал своего демона обратно и тот вылетел из тумана чёрным сгустком, пролетел через пещеру и влился в грудь магу. Тот привычно поморщился, ощущение болезненное, но то, что явилось дальше из дыхания выбило любые мысли о чём-то другом.

— Это четвёрка! — воскликнул Агрон. — Не пятерка!

— Вижу! — зло бросил Огас, — Нужно его поймать!

Каждый из пяти магов прекрасно знал, что нужно делать. Команды им не требовались. Братья рассредоточились полумесяцем и приготовились встречать выходца из Пасти.

Третий ранг в большинстве своём выглядел, как здоровенное чудовище с очень крепкой бронёй, способной отражать магические атаки. Что делало его опасным не только для людей, но и для магов. Про сверхов Огас даже не подумал, он их искренне презирал и считал слабыми изгоями, которые способны разве что на дешёвые фокусы.

Четвёртый же ранг выглядел иначе. Он не имел стабильной формы. В какой-то момент гладь стены дыхания нарушили десятки щупалец, которые стали просачиваться в мир людей.

Огас раскрутил внутри себя демона, его чувства обострились, а вместе с ними способность понимать отродий Пасти. Это была особенность одного из его пленников, что маг держал внутри себя.

Четвёртый ранг ощущался, как холодный айсберг. Никакой жгучей ненависти, как у третьего ранга, никаких тупых эмоций, как у первого и второго.

Холодное, ледяное спокойствие, что обжигало гораздо больше. Щупальца как змеи, медленно и не спеша выползали наружу. На секунду Огасу показалось, что демон хочет показать себя, своё величие, чтобы жалкие людишки ужаснулись и склонили головы.

Но это ощущение испарилось, как наваждение.

Огас никогда вживую не видел четвёртый ранг. Но каждый из присутствующих читал про него в хрониках. Их часто называли как невидимая смерть, ожившая тьма или… Холодное забвение. А всё из-за того, что четвёртый ранг не имел стабильной формы. Но не надо это путать с обычными демонами.

Это был совсем другой туман.

Пепельное облако выползло из стены дыхания, оно растекалось по всей пещере и грозило вскоре заполнить её полностью.

— Бей! — крикнул Огас, — Нужно его сжать!

Как только раздался крик, демон перешёл в атаку. Быстрее пули из тумана метнулись сотни щупалец, что врезались в магов. Всех спас один из братьев, что отвечал за защиту. Он выставил купол, куда и врезались отростки ожившей смерти.

Защита пошла трещинами, но остальные братья нанесли слаженный удар. С их рук сорвались десятки невидимых цепей. Казалось, что цепи могут сделать с туманом? Но смогли.

Это было не простое заклинание. Тайное знание их рода, как удерживать демонов, в том числе самых сильных. Цепи вырвались за щит и заметались по всей пещере. Пара секунду и они засветились абсолютной чернотой, начали притягивать к себе демона.

Тот пытался сопротивляться, щит трещал и едва держался, небосвод пещеры дрожал от давления, а температура упала так низко, что с дыханием вырывались облачка пара.

— Огас, поглощай! — заорал один из братьев, — Не удержим!

Огас и сам видел, что всех их сил едва хватает, чтобы собрать половину демона в одном месте. Поэтому он сделал то, что умел каждый Ротен.

Он распахнулся и потянулся всем своим естеством к демону, усилием воли оторвал от него кусок и поглотил. От чего существо настолько взбеленилось, что разорвало цепи и моментально заполнило всю пещеру.

Щит сразу уменьшился вполовину и магов прижало друг к другу.

— Я… не… удержу… — сквозь зубы цедил один из братьев.

— Помогите ему! — сквозь боль прорычал Огас. — Все на защиту! Я разберусь… С демоном!

В этот момент маг страдал от раздирающей боли внутри. Казалось, что внутренности разом промерзли, разбились на ледяные осколки и терзают его тело изнутри. Но это было ещё одним наваждением.

Маг закрыл глаза, обратил всё своё внимание внутрь и вступил в схватку с куском демона. Началась хорошо знакомая битва. Секунда, другая, третья… Огас не слышал, как кричат его братья, как они все четвертом едва удерживают слаженные щиты.

В этот момент он вёл свою битву и если проиграет, этим он поставит на Ротенах крест. Но слишком долго маг к этому ритуалу готовился, чтобы проиграть.

Он сжал в тисках воли, кусок демона и подчинил его. После чего сразу же ощутил всего остального демона. Теперь между ними существовала связь.

По этой связи маг и ударил. Демона отбросило, на секунду давление снизилось, но после этого он перешёл в атаку ещё свирепее.

Щит пробило, братьев разметало в стороны, раздался дружный вопль боли. Но Огас устоял.

Он вытянул руки вперёд и схватил демона. Поймал саму его суть. Не руками, а волей, те всего лишь создавали правильный настрой.

Демон, сосредоточившись на маге, оставил в покое его братьев. Это и стало для него роковой ошибкой — остальные мужчины собрались, объединили усилия и обрушились на тварь.

Следующие долгие десять минут царило противостояние двух сил. Демон отчаянно сопротивлялся и набрасывался на людей. Те выставляли щиты, но он пробивал защиту и за каждую ошибку брал кровавую плату.

Агрону досталось больше других. Он всегда был в первую очередь сторонником физического противостояния, а в магических практиках уступал магам. Щупальца демона впечатали его в небосвод пещеры, где сжали так, что переломали ноги и руки. Если бы не усиленная форма, то быть магу убитым. Но вовремя вмешались братья и отбили Агрона.

Это была не единственная полученная рана. Каждому магу досталось. То одного, то другого, демон умудрялся выбить из строя и пытался утащить к себе в объятья, но остальные вовремя приходили на помощь.

Единственный, кто не получил ранений — Огас. Он медленно, каплю за каплей, тянул демона к себе и переваривал его по кускам, заставлял подчиниться. Но отсутствие ран не означает, что ему было легче, чем другим.

Маг давно покрылся липким потом, из его глаз текла кровь, он весь побледнел, а вены наполнились чернотой. Жуткое и мерзкое зрелище, но мужчина знал, на что шёл. Поэтому он терпел страдания, что терзали его тело и душу, методично исполняя свою часть работы.

В какой-то момент он смог поглотить большую часть демона. Натиск снизился, братья собрались с духом, а дальше было дело техники. Укрощение шаг за шагом, без суеты и промедления.

Наконец, Огас полностью поглотил демона. После чего простоял пару мгновений и рухнул прямо на каменный пол.

— Отключился? — устало спросил Агрон, что тоже позволил себе рухнуть. Демон внутри него исправил повреждения, но всё равно потребуется время, чтобы восстановиться полностью.

— Как видишь, — бросил другой маг, что нервно поглядывая по сторонам.

— Живой хоть? — спросил третий.

— Вроде да. Потребуется время, чтобы он переварил демона.

— Тогда хватаем его, и валим отсюда. А то такой дубак, что просто жуть.

Вокруг и правда было холодно. Вся пещера проморозилась на многие метры вглубь, куда не глянь, везде был лёд.

Их брат очнулся через три дня. Всё это время четверо мужчин проводили поддерживающие ритуалы. Демон всё никак не хотел приживаться внутри.

— Где я? — спросил первым делом очнувшийся маг.

— В келье. Как себя чувствуешь?

— Плохо.

— Выпей воды. — протянул ему кружку один из братьев.

— Не хочу.

— Лучше пей. Твой организм сильно ослаб.

Нехотя Огас согласился, чувствуя небывалую слабость.

— У нас получилось?

— Да. Демон внутри тебя. Теперь его надо напоить кровью.

— Кровью… — эхом откликнулся Огас, чувствуя, как демон отзывается на это слово, — Да… Нужны жертвы. Сколько прошло времени?

— Ты третий день валяешься.

— Помогите мне встать, — протянул он руку к братьям.

— Тебе нужно время, чтобы восстановиться.

— Надо накормить демона, это поможет, — тихо сказал Огас, — Пришло время наведаться к нашим врагам.

— Ты уверен? Это всё же только четвёртый ранг, а не пятый.

— Уверен. Готовьтесь, завтра вечером мы нападём.

— Как скажешь, — склонили головы братья.

Глава 3. В гостях у Пасти

Это был далеко не первый раз, когда я заглянул в пелену дыхания. Но прошлые разы длились недолго. Мой рекорд — около минуты за пеленой. Правда, это было ещё до того, как освоил магический щит. После этого как-то руки не доходили. То меня подстрелят, то штырями к стене прибьют… Суровые будни молодого наследника, что поделать. Пару раз только с щитом заглянул, но далеко не продвинулся и на то были причины.

Когда в свои Пасти заходил, это ощущалось как погружение в холодное и прокисшее молоко. На губах сразу появлялся привкус чего-то кислого, а звуки разносились так, будто ты под водой. Совсем иная акустика. Ещё одна из причин, почему я боялся заходить дальше, не учитывая риска быть растворённым — стоило сделать шаг и сразу терялось чувство направления. Словно ты переносился совсем в иной мир. Я не просто так часто говорю слово "иной". Ощущения были именно такими, будто это иное пространство. От чего становилось откровенно говоря жутковато.

Я привык, что со мной всегда присутствует ощущение направления и времени. Легко могу определить, в какую сторону нужно двигаться и какой сейчас час с точностью до пяти минут. Но стоило шагнуть за пелену, как эти ощущения давали сбой. При этом ни черта не видно, и даже если поднести руку к лицу — её тоже не заметишь, пока себя не шлёпнешь по носу.

Вот и получается, что идти опасно, с какой стороны не посмотри. А ведь в любой момент на тебя могут наброситься демоны, причём ты их даже не заметишь. Поэтому я и не продвинулся далеко в изучении того, что там дальше за пеленой. Времени на это не хватало, а редкие попытки изучить что-то — быстро заканчивались, в силу моей неготовности действовать в столь непонятной и опасной среде.

Все эти мысли пронеслись у меня в голове, когда я шагнул в неизвестность, загнанный врагами в угол. Драться с магами сил не хватит и это либо снова клетка, либо смерть. Залезть в Пасть — это тоже скорее всего смерть, но тут, хотя бы есть призрачные шансы. Так человек в долгах и кредитах, когда его на следующий день должны вывезти в лес чтобы засунуть ему в задницу паяльник, идёт в казино и ставит последние деньги, в надежде, что ставка сыграет.

Я прошёл от силы два шага, когда понял одну простую вещь — весь мой предыдущий опыт взаимодействия с дыханием Пасти, можно выкинуть на свалку. Видимо цвет всё же означал что-то.

На меня навалилась волна омерзительных ощущений. Как будто человек наступил на ржавый гвоздь, поранился, рана загноилась и туда ещё грязным пальцем залезли, чтобы как следует поковыряться. Вот насколько было мерзким и болезненным ощущение нахождения внутри Пасти. И это через щит!

Ощущение направления исчезло, волна омерзения чуть не сбила с ног и вызвала спазм в желудке. Если бы было чем, я точно прочистился прямо здесь. А так лишь ощутил привкус желчи, стиснул зубы и пошёл дальше. Надо убраться от начала и молиться, чтобы Ротены также не могли здесь ориентироваться, как и я.

Через двадцать шагов я вынужденно остановился. Дорога отчётливо пошла под уклон и кто знает, что там ждёт впереди. Возможно, что и пролом в пещере найдётся. Да и сама Пасть — дух рода говорил, что мне нужно сюда заглянуть, но кто знает, что я здесь встречу. Требовалось срочно научиться ориентироваться в пространстве, чем я тут же и занялся.

Дыхание Пасти — это тоже энергия. В данном случае болезненная и отравленная, но энергия. Непривычные мне оттенки, но это не означает, что нельзя научиться видеть через них. Поэтому я принялся за то, что усердно тренировал последние дни. Обратился к чувствительности и принялся выделять один оттенок за другим. Мне хватило пары минут, чтобы настроиться.

Хотя в этом месте время теряло своё значение, и вполне могла пройти вечность.

Постепенно я стал видеть движение энергии. Здесь она висела, как распылённое марево, как туман. Мириады коричневых крупиц.

Но было и кое-что другое. Я почувствовал, как где-то совсем рядом медленно ползёт чья-то тень. И энергия в ней в разы концентрированнее.

Так ныряльщик, погрузившись на глубину и наслаждаясь дайвингом, решает посмотреть в бездну и замечает, как там движется нечто. Древнее, опасное и зловещее нечто.

Ей богу, в тот момент мне показалось, что лучше бежать к Ротенам, чем столкнуться с этим. Существо не походило на привычного демона, но, тем не менее, я был уверен, что это именно он и есть. Возможно, даже пятый ранг.

Если маги сделали, что хотели и добились своего, то… А вот не знаю, что в этом случае дальше будет. Не хватает опыта, чтобы оценить последствия. Разве что понятно, что от упоротых по демонам засранцев надо ждать проблем. А в данном случае проблем глобальных.

Пока я стоял, как обосравшийся кролик при виде ползущего удава, демон проскользнул мимо и выбрался из дыхания. Точно к Ротенам пожаловал. Мои представления о ситуации резко изменились. Теперь мои враги и злой демон находятся в одном месте, откуда мне надо бы как можно быстрее свалить. Но можно ли спрятаться в Пасти, в язве этого мира?

Как только я начал различать очертания скалы под ногами, то двинулся вперёд. Сложно ответить, сколько я так шёл. Каждый шаг делал предельно аккуратно, прощупывал ногой поверхность впереди. При этом постоянно погружался в оттенки окружающей действительности, что выходило с горем пополам. Дыхание Пасти оказалось жутко нестабильной штукой. Сам туман висел неподвижно, но его то и дело сдвигало… дыхание. Теперь я лучше понимаю, почему эти выдохи именно так называют. До жути напоминало то, как будто там дальше кто-то огромный дышит. Выдох — расходится волна грязной энергии. Вдох — её тянет обратно, образуются завихрения.

Такие вихри я старался обходить. Слишком уж неприятно ощущалась эта движущаяся энергия.

Третья вещь, которую я постоянно делал — это обновлял щит. Давление было такое, что любое неловкое движение или малейшая оплошность грозила тем, что меня смоет чужеродной силой и растворит. Вот радость моим врагам будет.

Всё это вместе взятое требовало максимальной концентрации и полной отдачи. Что в свою очередь, забирало последние силы у ослабевшего организма.

Но я шёл. Упорно, шаг за шагом переставлял ноги и молился, чтобы и в этот раз смерть обошла меня стороной.

Направления я не ощущал, иногда завихрения складывались будто бы в стены, а те в свою очередь, складывались в настоящий лабиринт. Мне уже столько раз пришлось сворачивать, что боюсь, при всем желании не найду дорогу обратно.

А то, что придётся искать дорогу назад, всё больше намекала возрастающая плотность грязной энергии. Оставалось всё меньше троп, которыми я мог пройти. В какой-то момент препятствий стало так много, что я замер. Не хватает сил, чтобы двигаться дальше.

Как оно часто бывает, мозг выдал идею в безвыходной ситуации. Если я нахожусь в грязи, то почему бы не ударить очищением по ней? Альтернатив особых нет, поэтому я, недолго думая, воплотил задумку.

Эффект превзошёл все ожидания и не скажу, что в лучшую сторону. Если представить, что ты занырнул глубоко в океан, он по каким-то причинам разошёлся вокруг тебя, то… Обязательно наступит момент, когда волны хлынут обратно.

На секунду я ощутил облегчение, а потом почувствовал себя атлантом, на которого свалился небосвод. Но удержался, хвала силе. И даже признал эксперимент удачным. Почему бы не добавить в щит элемент очищения? Сказано — сделано.

До этого грязная энергия молчаливо обволакивала меня и сдавливала. Но стоило перенастроить защиту, как вдоль всего тела раздалось шипение, которое не собиралось куда-то уходить. Зато давление снизилось. Я стал катализатором, что уничтожал грязь в этом месте, от чего энергия вокруг меня забурлила. Главное, что теперь можно продолжить путь.

Прошёл час, два, а может быть вечность или десять минут, но в какой-то момент обстановка изменилась. Уровень грязи снизился и достиг той планки, что была в самом начале. Я обрадовался и подумал, что случайно вышел обратно и дальше выход из Пасти. Да, там Ротены, но плевать. В тот момент я больше всего хотел выбраться из этой неизвестности. Нахождение в дыхании Пасти не хило так било по мозгам. Я чувствовал себя космонавтом, который отправился бороздить просторы космоса, шагнул за шлюз корабля и его трос оборвался. Вернуться нет шансов, дальше перспективы — до конца жизни лететь сквозь ужасающую пустоту.

Настолько малоприятное это ощущение, что лучше прямое столкновение с врагами, чем задержаться здесь на лишнюю секунду.

На радостях, я зашагал быстрее. Но чем дальше шёл, тем больше закрадывались подозрения, что это совсем не выход. Снова навалилась грязь, я прошёл через неё и дальше опять — чистая волна. Чтоб вас черти драли..

Что-то различаю иногда, максимум шагов на двадцать, зависит от плотности тумана. Чёрные волны непреодолимы для моего взора. Под ногами каменистая почва, как в дикой пещере. Ступать надо аккуратно, продумывать каждый шаг, а ещё лучше ощупывать ступнёй как следует место, куда хочешь наступить. Не раз находил ямы, трещины или спотыкался о камни.

В какой-то момент навалилась апатия. У всего есть конец. Я либо выберусь отсюда, либо нет — одно из двух. Но куда ведёт меня путь? Надо было раньше думать о том, как я буду выбираться, ещё до того, как залез в Пасть. Много чего раньше надо было. Например, не попадаться в руки магам психопатам, что любят приносить жертвы демонам. Проклятые и оттраханные Пастью уроды.

Я не придумал ничего лучше того, кроме как ориентируясь на минимально плотный поток грязи, начать двигаться навстречу ему в сторону света. Ну как света… Когда ты бредёшь в грязи, да такой ядрёной, которая разъест тебя за секунду, стоит ей коснуться кожи, то невольно выбираешь места почище.

Единственный временной ориентир, на который осталось положиться, это телесные ощущения. Если отделить их от всепоглощающего чувства разлитой вокруг мерзости, то можно заметить, как наливаются свинцом мышцы, как болит желудок, требующий еды. Так вот, судя по изменениям в теле, шёл я долго. Как минимум часов пять, а может все десять или даже сутки. Даже спать захотелось, а ноги начали подкашиваться.

Что это за Пасть такая бесконечная?

Но даже у неё нашёлся конец. В какой-то момент, тёмных участков стало ещё меньше. Я не сразу это заметил, потому что к тому моменту, погрузился в состояние монотонного движения, когда просто переставляешь раз за разом ноги, а на какие-то мысли уже не остаётся сил.

Давление спало, я смог чуть расслабиться и продохнуть. Ещё через час-другой, грязь на пути и вовсе исчезла. Это было так непривычно, что я остановился и недоумённо осмотрелся.

Где давление? Куда оно делось? Ощущение было давно позабытым, от того непонятным и пугающим. Огляделся вокруг и обнаружил себя в… Пустыне.

Да, определённо. Это больше всего походило на каменистую пустыню, куда забыли завести цвета. Одни лишь серые оттенки, куда не брось взгляд. А нет, вру. Если оглянуться назад, то можно выделить чёрно-серое марево.

Если правильно понимаю, то я вышел с другой стороны дыхания Пасти. И тогда возникает вопрос, куда вышел-то и где сама Пасть?

Ответов я не обнаружил, поэтому решил идти дальше, в сторону от грязной энергии. Если тут свободнее дышится, то возможно впереди будет ещё чище.

Пустыня оказалась не совсем пустыней. Скорее я обнаружил себя внутри ущелья. Через сотню метров дорога стала подниматься вверх. В какой-то момент я не смог идти, пришлось залезать на камни. Отступать и возвращаться я пока не собирался, хотел забраться повыше, чтобы оглядеться.

Вскоре мне открылся довольно странный вид. Для понимания, представьте большую дыру в земле. Настолько гигантскую, что в ней легко поместится среднего размера город. Подъём уходил ещё как минимум на пару сотен метров вверх, а возможно и больше. Мне удалось забраться на высоту где-то седьмого этажа и этого хватило, чтобы оценить окрестности.

Так вот… Гигантская яма в земле. На одной из стенок ямы я сейчас и находился, смотря в её центр. Туда, прямо с местного неба, откуда-то сверху, стремилась чёрно-коричневая змея.

Правда, змея это условно. Чёрное и грязное марево… Или река, падая с неба, почти перпендикулярно земле, что впадала руслом… А куда, собственно? Если я вышел из этой реки, то получается, что она стремится к выходу… В мир людей?

То, что я нахожусь не на Земле и что это иное пространство, так же очевидно, как и то, что мои дела плохи. Не бывает в людском мире чёрных рек, что не спеша падают с небес на грешную землю.

Река… Гигантское марево… Чёрные тучи и вихри… Я видел сотни и тысячи энергетических жгутов, что начинали свой путь откуда-то с невообразимых далей и под прямым углом падали вниз. Почти под прямым.

Если добавить немного воображения, то в потоках черноты можно увидеть змей-титанов, будто бы… Кусающих землю. Пасти… Что-то в этом слове есть. Со стороны и правда кажется, как кто-то невообразимо могучий кусает грань между двумя мирами.

Полный сюр… Как бы не свихнуться от таких зрелищ.

Дух рода говорил, что надо заглянуть за грань, чтобы понять, что такое Пасти. Заглянул. Впечатлился так, что если бы было чем, то обгадился прямо здесь. То, какие потоки энергии стремились к людскому миру… На фоне них я был жалкой песчинкой. Невообразимо огромный объем энергий. Безграничность во всей ужасающей красе.

Если представить себе циклон, который свинцовыми тучами накрывает большой город и близлежащие окрестности, добавить туда ощущение мерзости и тёмной энергии, умножить в сотню раз и вытянуть это, сделать похожим на извивающуюся змею, то можно приблизиться к пониманию того, что открылось мне.

И вот эту колоссальную хреновину как-то можно закрыть? Серьёзно? Если это так, то я видимо где-то в самом начале пути мага, и моё очищение работает не лучше, чем кипятильник в попытке иссушить океан.

Придавленный открытием, я развернулся и полез наверх. Куда тут ещё лезть. Чувство направления и времени вернулось. Я вылез из чёрной реки и оказался почти в нормальном месте. Разве что насыщенность серой энергией была раза в два выше, чем с той стороны Пасти.

Я пролез добрую сотню метров, задолбался вусмерть, пока в голову не пришла светлая мысль. Если здесь куча бесхозной энергии, то почему бы её не использовать? Да, она тут всё ещё грязновата, но очистить могу.

Последнюю сотню метров я преодолел за пару минут, после чего долго матерился. Тело впитывало энергию легко. Слишком легко я бы сказал. А ещё жадно. Я изрядно истощил силы организма, а тут наконец-то выдал доступ к подпитке. Запрыгнуть на пять метров наверх? Легко.

Когда забрался наверх, то ещё раз оценил масштабы. Что сказать… Догадки о большой яме подтвердились. Проход в мир людей находился в самом низу и бесконечная чёрная река падала прямо туда.

Поднятие наверх не дало ответов, как быть дальше. Я, как в начале и подумал, оказался в пустыне. Под ногами почти твёрдая поверхность, шагать можно, но иногда проваливаешься, будто по песку идёшь. Вокруг — ровным счётом ничего. Причём в этом месте видно достаточно далеко, для того чтобы я оценил степень проблемы. Нет деревьев, домов или каких-то построек. Нет следов жизни, вообще никаких. Единственное что есть — это редко торчащие скалы, разбросанные булыжники и перепады высот. Как-то не похоже на то, что если я пойду дальше, то выберусь. Но и лезть обратно желания нет.

Я удалился от входа в Пасть где-то на километр, когда энергия, разлитая вокруг, стала нейтральной. Рискнул убрать на руке щит и быстро убедился, что негативное воздействие ушло. Наконец-то можно выдохнуть… Я с непередаваемым облегчением убрал защиту и вздохнул свободно. Здесь вполне легко дышалось, без понятия, как именно, но факт есть факт.

Позволил себе устроить привал. Следующие пару часов провёл в медитации, устраняя негативные эффекты после гостеприимства Ротенов, чтоб им икалось. Когда закончил, то почувствовал себя будто заново родившимся. Должен признать, что обилие энергии благоприятно сказывалось на практиках. Так бы на то, что я сделал, у меня минимум пара дней ушла. А тут энергия, словно сама помогала восстанавливаться, что несколько удивляло.

Оставалось решить, как и куда выбираться. Подпитка это хорошо, но обычная еда и вода мне тоже нужны. Хотя чувство голода и жажды отступили после медитации. Но я знал, что это временный эффект.

* * *

Часов через шесть пути, а я принял решение удаляться от Пасти Ротенов, встретил первую белую энергию. Не чистую, а именно белую. Выглядела она сначала как молочное марево, а потом и как редкие струи молока. По ним я и пошёл, за полчаса добравшись до белого озера. Вот честно, это выглядело именно так — как белая лужа, что сформировалась прямо над землёй. Небольшого размера, озерцо скорее, я его за пару минут обошёл, но, тем не менее, от него дальше по воздуху тянулись настоящие ручьи куда-то вдаль. До них можно было дотянуться только в прыжке, так что я легко прошёл под ними.

Что-то мне это напоминало. А конкретно — чёрную реку. Только эта была белой. Что наводило на странные мысли о неоднородности этого мира.

Попробовал взаимодействовать с этой энергией и обнаружил, что она обладает, если не чудотворным эффектом, то как минимум выступает мощным тонизирующим средством. Заинтересовавшись, я позволил этой энергии пропитать руку и с удивлением почувствовал, как та восстанавливается до идеального состояния. Вот так поворот…

Следующие часы я посвятил изучению этой энергии. Действительно, она гораздо лучше способствовала восстановлению организма, чем энергия тёмная или нейтральная, пусть даже и очищенные.

Единственный минус, ручьи от первого озера тянулись наверх в горы. Пейзаж изменился, и дорога стала неуклонно подниматься вверх. Что же… Это было достаточно интересным и важным, чтобы я не поленился и проверил. Мне потребовался час, чтобы забраться наверх. Мог бы и быстрее, но постоянно приходилось отслеживать, насколько вокруг безопасно. Всё же, именно из этого мира приходят демоны и кто знает, что меня тут за опасности поджидают.

На самом верху нашлась ещё одна полноводная река, что тянулась куда-то в небо. Только в сравнении с чёрной, она была гораздо меньших масштабов. Первая мысль — что где-то здесь находится другая Пасть. Но как бы я не искал, ничего такого не было. Возможно, если последовать дальше за рекой, что-то такое и будет, но вот именно, что этой возможности не было. Река уходила вверх, тянулась вдоль отвесных скал и скрывалась где-то там, в небесах. Я же оказался у большого озера, где клубилась белая энергия. Это было одно из ответвлений основного русла. Что говорило — вход в Пасть если и есть, то может быть где угодно. Устав искать, я и решил сделать привал.

* * *

У озера я провёл два дня. Часть из них я проспал, организм требовал отдохнуть, а другую часть, большую, медитировал.

Дело в том, что эта чистая энергия оказалась идеальной возможностью для влияния на свой организм. Ещё она каким-то образом снизила потребность в еде и воде, по крайней мере чувствовал я себя сносно.

Отлично себя чувствовал, я бы сказал.

Всё это время я посвятил развитию. Занимался сразу несколькими вещами. Первая — развивал чувствительность и разбирал на оттенки белую энергию. В итоге выделил наиболее подходящий для изменений концентрат, что привело ко второй вещи.

Когда наблюдал за другими магами, то заметил, что в энергетическом плане у них есть аналоги мышц. У кого-то в груди, а у кого-то в руках или в животе. Эти очаги отвечали за взаимодействие с энергией. Те же дистанционные атаки, что я подсматривал у Амалии, производились за счёт сильных энергетических "мышц" в руках". Мышца в сердце отвечала за накачку, а руки за направление и выстрел.

А как растут мышцы? Нужна нагрузка и питание. Белое озеро дало мне такую возможность. Я прогонял через себя колоссальные объёмы энергии, ранее мне недоступные. И направлял этот материал на то, чтобы развить "мышцы". Для отправной точки использовал концепцию трёх разумов. Один в животе, который как я обнаружил, отвечал за инстинкты и выживание. Этот "разум" в бою хорошо помогал действовать максимально эффективно, инстинктивно и интуитивно. Буквально помогал печёнкой чувствовать, откуда и какая опасность движется.

Сердечный разум или сердечная мышца выступала, как подсмотрел у других, за накачку энергии и в эти два дня я убедился, что так и есть. Именно через этот центр проще всего было прогонять энергию. Имею ввиду для дистанционных атак. Так-то я мог прогнать энергию и через живот, используя его, как энергетический центр, но тогда дистанция резко падала. Зато внутренние воздействия, такие, как усиление тела, лучше было проводить именно через живот.

Третий разум — тот, что находился в голове. Я бы его ещё назвал привычным разумом, потому что большинство людей считает, что главная "думалка" именно там находится, но это распространённое заблуждение. Хотя, если брать именно "думалку", то ещё ладно. А вот если речь про разумы, то этих центров как минимум три, в чём я убедился, когда проводил эксперименты. Новые мышцы там как родные вставали.

С аналитическим разумом сложнее всего вышло, и я там достиг наименьшего результата. Чуть вырос контроль над магией, появилась ясность ума, на этом положительные эффекты закончились. Но я и этому был рад. Последние часы посвятил тому, чтобы наладить связь между центрами.

В какой-то момент внутри меня стало скапливаться ощущение тяжести. Словно наглотался свинца. Организм так намекнул, что его надо бы обслужить и что он и так вышел за все рамки приличия, обходясь вот уже несколько суток без еды и воды.

Нужно было что-то решать и не то, чтобы у меня обширный выбор имеется. Либо дальше бродить по пустыне иного мира, либо попробовать вернуться. Сейчас я чувствовал в себе силы дать бой. Сразу против пятерых я не выдержу, но прорваться могу попробовать. Особенно, если будет один или два мага. Не сидят же они, меня уже третьи сутки ждут? В общем, план сомнительный, но на безрыбье и рак рыба.

Когда обдумывал уходить произошло кое-что ещё. Белый источник… загрязнился. Я наблюдал за ним и отчётливо увидел, как по молоку прошла чёрная струя. А следом ещё одна и ещё. Я завороженно наблюдал за этим процессом, не поленившись отойти на безопасное расстояние. Что-то происходило… Что-то очень важное и абсолютно непонятное. Это нормально или я наблюдаю за редким явлением?

Как бы там не было, здесь оставаться больше не хотелось, поэтому я двинулся обратно к Ротенам.

Глава 4. Утолить голод

В эту ночь на небе не было ни одного облака. Тихая, безмолвная ночь, даже ветер сегодня взял отдых и не трепал кроны деревьев. С основного шоссе свернуло три машины. В первых двух джипах ехали пятеро братьев. За ними следовал фургон, где скрывался десяток верных гвардейцев. Все вместе они направлялись к закрытому поместью, где обитал род Арчер.

Машины остановились в паре сотен метров от массивного каменного забора. Путь к самому поместью перекрывали кованные ворота. По обе стороны стояли две статуи. Первая — мужчина лучник. Вторая — женщина, что выглядела нежной даже в ночи, она протягивала руку вперед, словно хотела подарить касание.

Как машины остановились, все братья выбрались наружу и собрались вместе. Гвардейцы построились сзади, но у них был приказ пока не вмешиваться и ждать своего часа.

— Вы знаете, что делать, — сказал Огас.

— Они сегодня собрались в особняке. — прорычал Агрон, что начал медленно переходить в демоническую форму.

— Это мы и планировали, — кивнул старший брат. — Нам нужны пятеро их детей, чтобы продолжить ритуал. Оставьте их в живых, остальные пойдут на корм демонам сегодня. Все готовы?

— Да, — послышались ответы от собравшихся.

— Тогда выдвигаемся.

Огас шагнул вперед. Но атаковал первым его брат, Асмос. У него был особенный демон, всего лишь третьего ранга, но быстрый и незаметный, идеально подходящий для того, чтобы зачистить охрану.

Старший брат и теперь новый глава рода Ротен, прекрасно знал, как устроено поместье их конкурентов. Конкретно на этих землях Ротены занимались добычей полезных ископаемых и удерживали угольный карьер. Были и другие месторождения, что они разрабатывали, но это место было особенным, так как в глубине карьера скрывалась Пасть, являющаяся источником их силы. Но добыча, тем более масштабная, это не только дыра в земле, но ещё и люди. Много людей, что работали в шахтах и на заводах, что тоже принадлежали роду. Основная масса людей жила в городе рядом.

Единственное, что мешало Ротенам полностью захватить власть в городе и править там, как они считали нужным — это другие магические рода, в первую очередь Арчеры. Этот род не занимался добычей, но имел большое влияние в городе и постоянно ставил палки в колеса, выступая в качестве оппозиции. Борьба между семьями набирала обороты вот уже больше пятьдесят лет и началась она ещё во время войны.

Что достало Огаса окончательно. Поглощенный четвертый ранг… Пару дней маг провалялся в бреду. Братья находились рядом, поддерживали и помогли усвоить силу демона. Что даровало удивительные возможности… Сила Огаса выросла в несколько раз, он чувствовал себя как никогда воодушевленно… Разве что его терзало чувство голода.

В этом не было чего-то удивительного. Демоны всегда хотели жрать. Слабые особи не доставляли особых проблем. Стоило их раз накормить, принести кого-то в жертву, желательно другого мага, как они насыщались раз и навсегда. Это ещё одна из причин, почему Арчеры не любили Ротен… Кому понравится, если твою родню приносят в жертву в качестве обеда. Доказательств у них не было, но репутация у семьи Огаса была соответствующей.

Одной жертвы хватало демонам вплоть до второго ранга. Третьему требовалось уже пару жертв. С четвертым вышло иначе… Голод был в разы сильнее, он постоянно давил на сознание мужчины, требовал пролить кровь. Магу хватало выдержки удерживать этот порыв, но долго ли продержишься, если постоянно изнутри подтачивает чужая злая воля. Когда Огас пришел в себя, у него в голове сразу возник план, как проверить свою силу, заявить о себе и утолить голод. Для этого он и выбрал атаковать своих врагов. Так сегодня утром был убит глава рода Арчер, главный их противник. Демон сполна насладился плотью мага, но этого ему не хватило…

Чувство голода толкало Огаса напасть на остатки рода и добить тех, кто сейчас собрался в доме, чтобы обсудить трагедию и решить, как дать отпор врагам.

Черная тень пронеслась мимо мага. Это демон Асмоса. Юркая ночная тень, похожая на змею, что легко проникнет в любое помещение. Пара секунд и братья двигаются дальше, подходят к воротам.

Можно было бы перепрыгнуть их, но… В этот раз Огас не собирался скрываться, а хотел ударить так, чтобы люди в доме увидели его превосходство. С рук мужчины сорвался черный сгусток, врезался в кованую решетку и снес её, отбросив на многие метры. Шум и скрежет были такими, что теперь все в округе узнали — они идут.

— Зачем? — глянул на него Асмос.

— Я не хочу скрываться, идем вперед.

В поместье нарастал шум. Выбежали из казармы гвардейцы, раздались выстрелы, но сразу же затихли. Остальные братья тоже выпустили своих демонов, и те быстро разобрались с людьми.

До особняка было метров сто и прошагав половину этого расстояния, Огас выпустил своего демона. Из его груди вырвались черные потоки тьмы, они двумя струями бросились в разные стороны и вскоре окружи весь особняк. Демон был настолько большим, что справился с этим легко, накрыв внушительную площадь. Огас на это лишь довольно ухмыльнулся. Новая сила нравилась ему всё больше.

Открылись парадные двери, в проеме показался мужчина. В его руках пылал белый лук. Как только его глаза сфокусировались на тех, кто пришел, он моментально вскинул оружие и выстрелил.

За пару секунд в полет отправились десятки стрел. Один из братьев выставил защиту, отразил удар и в следующий миг на мужчину напали с двух стороны демоны. Два третьих ранга… Для любого мага это неприятный сюрприз. В чем Огас убедился ещё раз, наблюдая, как тело неудачника разрывают на части.

Но в доме был не один маг. Нашлись и другие. Они открыли огонь, стреляли из окон, закидывали белым пламенем. Только вот Огас не собирался давать им хотя бы шанса не то, что победить, а нанести хоть какой-то серьезный урон. Поэтому он направил своего демона, тот со всех сторон ворвался в дом и показал, что магам ему нечего противопоставить.

Тварь бесшумной смертью врывалась в проемы окон, был слышен звон разбиваемого стекла. Демон проламывал стены и находил за ними скрывающихся жертв. Огас ощущал каждую смерть, что несла его новая сила. Он упивался этим и скалился.

Не прошло и двух минут, как дом Арчер был разрушен.

— Тащите сюда пленных, — бросил он братьям, — А особняк сожгите.

Глава 5. Прорыв из Пасти

Обратный путь занял гораздо меньше времени, чем я добирался до белых озёр. А всё потому, что решил использовать усиления и обнаружил, что здесь гравитация чуть меньше, чем в людском мире. Надо бы спросить у духа, как эти земли называют. Мир за Пастью? Да и что такое Пасть, ответа так и не появилось. Эти реки концентрированной энергии — откуда они идут и куда? Обратно я добирался прыгучим бегом. Это когда разбегаешься, отталкиваешься, пролетаешь метров пять, едва касаешься земли и прыгаешь дальше. Сил отнимает не много, а скорость увеличивается в разы. Если бы не необходимость поглядывать по сторонам и не истощенный организм, я бы двигался ещё быстрее. А так за пару часов достиг знакомой ямы, куда стекались реки грязной энергии. Найти это место легко. Реку-то видно издалека.

При приближении к спуску в яму, меня подстерегал сюрприз. Сразу я его не заметил. Просто чувство опасности взвыло белугой и я, не думая, прыгнул за ближайший камень, где и замер, тяжело дыша. Резануло по нервам такой опасностью, что сердце чуть с ума не сошло.

Отдышался и рискнул выглянуть из-за камня. В чём дело сразу засёк. Как не заметить, когда по чёрной речке плывут четыре рыбины. По тёмной, как сама тьма, и грязной, как самая древняя канализация, плывут четыре ещё более тёмных сгустка. Настолько больших, что их силуэты легко различить в этих потоках энергии. Проплыли они медленно, не спеша, и юркнули в самый низ, прямо к проходу. Что это — догадаться не трудно. Очень уж ощущения напоминают те, когда я только шагнул в дыхание Пасти и мимо прошёл демон высокого ранга. А здесь их четыре. Не знаю, что там Ротены творят, но как-то мне резко перехотелось спускаться вниз.

Но не это напугало меня до одури, а кое-кто другой. Вот его я заметил не сразу. А как увидел, то замер, не веря своим глазам, а потом медленно заполз за камень, где и затих. Ещё один демон. Почему-то именно он вызывал жгучее ощущение опасности.

Я на своем пути разных тварей встречал. Часть из них на животных походила, часть отдалённо напоминала людей. Некоторые так и вовсе, носили подобие доспехов, что наталкивает на довольно таки интересные размышления о природе демонов. Помимо формы, отрыжки Пасти отличались размерами. Самый крупный, кого я видел был размером с одноэтажный дом. Те, что проскочили сейчас к Ротенам, гораздо крупнее. Сложно оценить точно на расстоянии, но на трехэтажку потянут.

Пятый же демон походил на… демона. В классическом его представлении, как их обычно рисуют в моём мире. Человекоподобная фигура, мощные мышцы и длинные, завитые назад рога. Размеры — может метра три ростом, плюс минус метр. Это существо находилось на другой стороне ямы и наблюдало за тем, как тени просачиваются вниз, в мир людей.

В тот момент, когда я заползал обратно за камень и пытался вжаться, демон оттолкнулся от земли, взмыл в небо и исчез в чёрном потоке. Через минуту чувство опасности ушло. Куда он направился? Чёрные реки для демонов это как дороги для людей? Это, безусловно, важное наблюдение. Можно предположить, что наибольшая опасность именно в этих руслах поджидает. Но волнует сейчас другое. Откуда такая реакция на, с виду не такого уж и страшного, демона? Видел и пострашнее. Вначале я подумал, что меня четвёрка тварей напугала, но нет. Это был именно этот демон. Тварь, кем бы и чем она не была — напугала до ужаса. До сих пор у меня руки трясутся, по лбу пот течёт, а сердце бешено бьётся.

Когда я спрятался, нас разделяло метров пятьсот. Деталей не разглядеть. Но почему-то у меня сложилось впечатление, что демон наблюдал. А то и вовсе — руководил четверкой. Если это так, значит демоны — разумны, что пугает больше, чем всё остальное.

Эмоции постепенно уходили, а моё незавидное положение оставалось. Я оказался в тупике. Лезть вслед за демонами такого ранга, когда их там четверо — мне ещё хотелось жить. Но и отступить в другое место я не мог. Организм прямо говорил, что долго он не продержится. Сутки, двое, а потом начнутся последствия. Одной энергией сыт не будешь, а я и так перешёл все разумные пределы.

Остаётся… Да не так много вариантов остаётся. Либо отправиться, куда глаза глядят, в надежде, что смогу пробиться к другой Пасти и выбраться. Не факт, что это вообще возможно. Либо подождать, пока демоны свалят и пробиваться через Пасть Ротенов. Есть ещё вариант осмотреть окрестности с других сторон, но тогда могу пропустить, если вдруг демоны решат вернуться. Самое паршивое, что если я останусь здесь ждать, а демоны не вернутся, то всё равно придётся спускаться вниз с шансами нарваться на этих монстров. Дерьмо Пасти…

Выбор без выбора. Я уселся поудобнее и выделил себе два часа. Дальше смысла особого ждать нет. Либо что-то изменится, либо… Я рискну и пойду на прорыв. Это время я потратил на две вещи. Тренировку чувствительности и очищение. Если пробираться сквозь чёрную реку, то обе техники мне ох как потребуются.

За время своего нахождения в этом магическом мире, я сделал настоящий прорыв в своих возможностях. Конкретно: чувствительность раздвинулась где-то до пятисот метров. Ранее недоступное для меня значение. Кроме дистанции, ещё выросла глубина. Я научился выделять до полусотни оттенков. Понять бы ещё, как это использовать. По-хорошему, тут надо проводить полномасштабные эксперименты, с методичным исследованием, какой тип энергии на какую часть тела каким образом влияет. Или как эта энергия проявляется в материальном мире и какие с помощью неё доступны воздействия. Помню, как мой дальний родственник, Дмитрий Клоз, с которым пришлось устроить дуэль, применял что-то типа искажения пространства. Вот как он это делал? Ума не приложу.

У меня пока из боевых навыков — это очищение, что хорошо работает против тёмных магов. Ещё с помощью очищения и выделения тёмной энергии можно устроить взрыв. Плюс усиление тела. На этом всё. Какой-то скудный набор.

Есть ещё заложенный потенциал, что передал мне дух рода. Его я тоже проверил и обнаружил, что он растворился процентов на сорок, хотя раньше было всего два. Как именно это повлияло на меня — не скажу. Каких-то новых способностей я тоже не заметил. Вот и думай, за счёт чего интеграция происходит и что именно она даёт.

Два часа ожидания истекли быстро. Хочу или нет, но надо что-то решать. Больше откладывать не стал. Встал, ещё раз осмотрелся и шагнул вперёд. Демоны так и не пришли. Спуск вниз занял считанные минуты. Я просто спрыгивал, пролетал метров десять и не чувствовал ушибов от столкновения с землей. Странное место… Ощущение, будто физические законы здесь работают несколько иначе. Вообще неуверен, что это именно планета. Стоит в этом сомневаться, хотя бы потому что здесь отсутствовало привычное небо. Просто серый фон, который максимум, что разбавляет, это чёрная река, что течёт в сторону мира людей. Она появлялась где-то наверху, но где именно брала начало — было не видно.

Но долой лишние мысли. Надо идти вперёд. Я набрался решимости и шагнул прямо в черную реку. Сразу навалилось чувство омерзения. Точнее, оно и раньше присутствовало, начиная метров за десять от потока, да и в целом хватало бросить взгляд издалека на эти чёрно-коричневые жгуты энергии, чтобы мутить начало, но всё это не сравнится с тем ощущением, возникающее, когда заходишь в этот гнойник, что падает прямо с небес. Крайне вымораживающее ощущение, которое я прочувствовал раз в десять острее, чем было ранее.

То ли чувствительность возросшая виновата, то ли набранная в тело белая энергия, но контраст ощущался особо сильно. Пришлось спешно заталкивать ощущения на периферию восприятия и сосредотачиваться на задаче. Впереди ждала долгая и опасная дорога, посмотрим, куда она заведёт.

* * *

Я всё же сделал это. Сам не верил, но справился. Вывалился из цепких лап Пасти, при этом не встретил ни одного демона.

То, что меня ждало по ту сторону тумана — это последнее, что я ожидал увидеть. Первое, что бросалось в глаза — пещера стала ледяной. Настолько холодно, что стоило шагнуть из дыхания, как сразу же обдало морозом, кожа стала гусиной, а изо рта вырвалось облачко пара. Я быстро осмотрелся, стремясь засечь потенциального противника, но никого не было. Пусто.

Неужели мне повезло?

Последние часы, пока я продирался сквозь неизвестность, сильно измотали меня. Где-то я явно свернул не туда, заблудился и долго плутал, пока не повезло чисто случайно выбраться. Всё это при постоянном внешнем давлении. Да ещё и чувства были напряжены до предела, пытаясь в коричневом мареве увидеть заранее врагов. Как говорится, у страха глаза велики. Моё воображение то и дело дорисовывало движение в тумане, от чего я окончательно расшатал себе нервишки.

Поэтому когда выбрался, первую минуту тупо оглядывался по сторонам и не мог врубиться, что моя дорога наконец-то закончилась. Врубился, пришёл в себя, и отправился на выход. Сейчас мой главный союзник — скорость.

Путь пролегал рядом с клеткой, где меня держали. Её так никто и не починил, зато тут нашлись новые трупы. Я увидел замёрзшего бывшего главу Ротенов, от которого почти ничего не осталось и ещё четверых мертвецов вместе с ним. Кто они — понятия не имею. Лица искажены, тела проморожены и нельзя сказать, что это были взрослые люди. Дети и подростки. Четыре мальчишки, лет от семи и до семнадцати, плюс минус.

Это какими же надо быть уродами, чтобы детей под нож пустить? Впрочем, чего это я. Мне ведь тоже шестнадцать лет официально и Ротены не постеснялись в клетку засунуть.

Я прошёл мимо висящих трупов. Руки у новичков были связаны верёвками и подвешены за крюки, что торчали у свода пещеры. На всякий случай запомнил лица этих детей.

Больше не задерживаясь, направился в сторону выходу. Сейчас решится, смогу я отсюда выбраться или нет…

Жду, что в любой момент на меня выбегут злые маги, нервы ни к чёрту. Но мне отказывают в гостеприимстве и никто не выходит встречать. Из пещеры ведёт туннель, виден на стенах грубо обтёсанный камень, да стоят подпирающие балки. Свободно пройдёт один взрослый человек, а вот вдвоём здесь уже не развернуться.

Метров через пятьдесят встретил металлическую решётку, впаянную в камень. Прутья толщиной с моё запястье. Но видимо Ротены не сочли нужным её закрыть. Когда только увидел, испугался, такую бандурину просто так не пробить. Час-другой уйдет, чтобы обработать. Но подошёл, подёргал и оказалось, что дверца открыта. Здесь замок нашёлся, в нём ключ. Кто-то из Ротенов поленился закрыть? Всё может быть.

За решёткой ещё сотня метров неспешного подъёма наверх. В конце туннеля меня встретили массивные дубовые двери. Перед тем, как толкнуть их, остановился и прислушался. Не знаю, в чём причина, но стены пещеры затрудняли мою способность почувствовать, что находится за ними. Поэтому, пока шёл, максимум контролировал сам туннель, но не то, что за ним. Сейчас же смог развернуться и заглянуть, что там ждёт впереди.

И если верить ощущениям, то ждал небольшой зал, а дальше ещё несколько. В том числе ощущались живые разумные, как минимум в количестве одной штуки. Вздохнув и приготовившись дать бой всем демоническим армиям мира, я потянул створку и выглянул наружу.

Как и думал, за дверью ждал небольшой каменный зал. Здесь уже присутствовали следы человеческих рук, стены были сложены из кирпича. На них сейчас висели плафоны, что давали тусклый свет. Первое, что я проверил, аккуратно заглядывая внутрь — наличие камер наблюдения. Но либо они скрытые, либо отсутствуют здесь.

В этом месте с чувствительностью вышло получше. Я почти сразу засёк, что по левую сторону в одной из комнат сидит один знакомый маг. Почти знакомый. Слишком его энергетика изменилась и почернела. Судя по позе, он медитирует и достаточно глубоко. Как-то иначе я не могу объяснить эти завихрения тьмы, что клубятся вокруг него. Причём засёк я его только когда в зал вышел.

А вот с другой стороны, судя по позе, валяется пленница в клетке. Избитая, но живая девчушка. Мне до неё метров сорок. Надо пройти в арку, повернуть и войти в соседнюю комнату.

Получается, прям как в сказке. Налево пойдёшь — ненужную бабу найдёшь. Направо пойдёшь — главного засранца потревожишь. А прямо пойдёшь — там никого не чувствую. Вижу лестницу, уходящую куда-то вверх. По хорошему, мне надо прямо, но…

Что-то толкнуло меня отбросить всю логику и здравый смысл, после чего шагнуть в сторону пленницы. Это не было рациональным поступком, но было следствием иррационального чувства, что шло из глубины меня. Я ощущал, что так будет правильно.

Для кого правильно, относительно чего — это логика отказывалась осмысливать. Походу, практики у белых озёр дали результаты и моя интуиция решила пошалить. Пока думал, следовать этому чувству или нет, ноги сами отнесли меня до следующей комнаты и я увидел её.

Хотел бы я сказать, что это была девушка неописуемой красоты, но нет. Какая-то избитая и грязная мышь, что валялась в углу клетки. Здесь ещё и воняло, что уж точно не добавляло романтики.

Сейчас я смотрел на девушку через окошко в железной двери. Проём маленький, пролезть в него не получится, даже если хватит сил разбить стекло. Эта дверь запиралась на мощный засов, который я максимально аккуратно и по возможности тихо сдвинул.

Тут было несколько клеток. И каждая отпиралась сложной системой рычагов, что находились здесь же. Мне, чтобы разобраться, как это работает, потребовалось пара минут. Как-то слишком хитро… Попробовал дёрнуть за рычаг и понял, что тут нужна большая сила. Пришлось упираться ногой в стену и работать всем телом. Зачем такие сложности? Разве что замедлить магов, если те попытаются сбежать. Не умные замки, а громоздкие.

Решётка вышла из пазов и я смог её открыть, получив доступ к девушке, что валялась без сознания. Насколько я понимаю, то, что с ней происходит — в ближайшие часы она точно не очнётся. Эх, зачем оно мне надо, а?

Подумал о том, что надо молча развернуться и уйти — интуиция сразу возмутилась. Подумал о том, как буду её тащить на своём горбу — интуиция промолчала. Чтоб вас…

Решение принял, когда задумался, какая участь ждёт эту девушку. Достаточно вспомнить развешанные трупы внизу. Принесут в жертву, чтобы вызвать очередного демона. А следовательно, если я спасу (самому бы тут спастить для начала), то нагажу Ротенам. Или того лучше, узнаю, что это за девушка, возможно получу союзника и возможно добуду ценную информацию. Стоит это того, чтобы рискнуть? Интуиция говорит, что да.

Долго затягивать с выбором не стал. Через минуту после того, как открыл дверь, я уже выходил обратно, закинув девушку на плечо. Пока крался к лестнице наверх, то прислушивался, что там с магом, но тот как сидел неподвижно, так и оставался сидеть.

Мысли напасть на него даже не возникло. Слишком у него энергетика тяжёлая… Слишком он непонятный и пугающий. К тому же, если не смогу быстро убить, в чём я сомневаюсь, то есть все шансы, что на помощь прибегут остальные братья и тогда мне гарантированно хана. Поэтому сваливаю отсюда по-тихому, надеясь, что обуза на моём плече не проснётся в неподходящий момент и не издаст крик, что выдаст нас.

Лестница шла метров на двадцать вверх, там обнаружился лифт, который торчал прямо в каменной шахте. И было видно, что тянется эта шахта метров на пятьдесят минимум. Вот же… Если нажму кнопку вызова, грохот движущейся кабины гарантированно пробудит Ротена…

Я покосился на лифт… Покосился на узкие ступени, что шли по кругу вдоль шахты… Покосился наверх и снова на лифт… А ещё покосился на ноги, свисающие с моего плеча неизвестной девицы…

Гадство. Пока топал наверх, делал две вещи. Радовался, что здесь есть ступени. И материл всё и вся, потому что организм чувствовал себя достаточно неважно, чтобы уже через десяток ступеней я покрылся липким потом и тяжело дышал. Хочу есть… И пить… Очень…

Если судить по слою пыли на ступенях, то ходили здесь последний раз сразу после пробития туннеля, лет эдак сто назад. Как поднялся, то положил тело девушки на каменный пол и дал себе минуту на то, чтобы отдышаться. После кабины лифта была небольшая площадка, где я и остановился. Рядом — очередная массивная дверь, почему-то сделанная из дерева. Хотя логичнее поставить что-то бронированное, ну да откуда мне знать, какой логикой руководились местные хозяева. Я прислушался, что там с другой стороны и мне сразу поплохело.

Первым делом ощутил знакомое чувство мерзости, что буквально пропитывало воздух с той стороны двери. Вторым дело ощутил пылающие чернотой и грязью фигуры магов. Их четверо насчитывалось в радиусе сотни метров. Причём, насколько могу судить, каждый из них валяется в отдельной комнате. Хм…

Выглядело это странно. Я приоткрыл дверь и заглянул внутрь. Мерзость никак не проявлялась, но я её кожей ощущал и невольно поёжился. Помещение за дверью напоминало дорогой бункер. Каменные стены, кирпичная кладка, при этом дорогая и резная мебель. Общий зал метров на сто квадратных, а по периметру виден десяток дверей. За некоторыми из них и скрывались маги.

Я рискнул зайти в одну из комнат и быстро осмотреться. Действительно, Ротены здесь, я подобрался к одному из них и понял, что того… выворачивает. Так выглядят тяжело больные люди, что ворочаются в бреду. Бледная кожа, чёрные вздутые жилы… Маг вялялся без сознания, а то, как выглядела его энергетика, намекало на трансформацию. Пазл сложился в моей голове.

Когда первый раз сунулся в дыхание, то мимо прошёл сильный демон. Внизу сидит один из магов, который, судя по всему, этого демона поглотил и осваивал на текущий момент новую силу. В пещере подвешено четыре трупа, в этот мир зашли четыре демона, по комнатам валяются четыре брата.

Вывод очевиден. Все Ротены умудрились поглотить сильных выходцев из Пасти. И что-то от этой новости как-то совсем не радостно. Я видел, кто к ним вышел. Это не демоны, это гребаный писец для любого, кто столкнется с ними. Как там говорил Алмаз… После встречи с четвёртым рангом выживших не бывает. А тут я не уверен, что это четвёртый. Может и пятый…

Мелькнула мысль грохнуть братьев. Но понимаю, что в этом случае из них вырвутся демоны и тогда мне конец. Я выжигал тварей внутри тел уже, но… Не стоит сравнивать шавку и дракона. Раньше я сталкивался с мелочью, а тут Ротены поглотили такую хрень, что волосы дыбом. Поэтому идею отбросил в сторону, да и интуиция подсказывала, что это смертельное решение. В том смысле, что сдохну я быстро и никакое очищение не поможет.

Братьев я оставил в покое и отправился изучать общее помещение дальше. Кончалось оно ещё одной лестницей, ступеней на десять, после которого шла массивная стальная дверь. Наконец-то… Сейчас она заперта на засов, но с этой стороны, так что легко открою. Главное, чтобы не скрипело.

Осмотр остальной части подтвердил, что это настоящий бункер. Здесь нашёлся приличный запас еды, воды и… оружия. Охохо… Когда заглянул в оружейную, то чуть не присвистнул. Уж не знаю, зачем это магам, но оружия тут на армию хватит. В том числе нашлась взрывчатка.

Мне потребовалось двадцать пять минут, чтобы сделать несколько вещей. Сначала я как следует напился, а потом жадно сожрал то, что уже было готово. По следам видно, что последние дни Ротены здесь много времени проводили. В том числе готовили и ели. Я без стеснений подчистил их запасы, от чего, наконец-то почувствовал себя хорошо. После этого подобрал себе комплект военной одежды и вооружился. Автомат, пистолет, патроны к ним, в рюкзак припасы запихать. Взрывчатку тоже использовал. Заминировал лифт и пару дверей магов. Как выйдут, будет им сюрприз.

Мог бы и все четыре заминировать, гораздо лучше, но чувствовал, как время буквально утекает и в любую минуту маги очнутся. Достаточно малейшей случайности, чтобы началась бойня.

Среди спешки была и радостная новость. Я нашёл свой клинок, что валялся здесь же, на диване. Видимо кто-то из Ротенов заинтересовался и прихватил с собой после боя. Негоже терять подарки, поэтому я его, конечно же, забрал с собой. После чего вернулся за девушкой, притащил её к воротам и медленно их открыл.

Дальше ещё один коридор, метров на сто, после него подъём ножками на пару этажей наверх. Да чтоб вас всех… Это как же глубоко Ротены залезли вниз?

Ещё одна дверь и вот за ней ощущалась свобода… Если бы не одно но. Я чувствовал пятерых людей, которые сидели в одном помещении где-то рядом. Охрана? КПП? Знать бы ещё, где я в принципе нахожусь. Допустим, я прорвусь с боем, дальше что? Куда уходить? Импровизация, родная, только ты меня любишь…

Делать было нечего, дело было вечером… Но как только я открыл дверь, оказалось, что утром.

Створка скрипнула, толкнул её от себя, быстро открыл и метнулся наружу. Сейчас я действовал под ускорением и требовалось срочно решить проблему с людьми. Это оказались охранники.

Само место, где я оказался, напоминало большой гараж. Тут стояло пару джипов, а бойцы сидели в будке с краю, видимо отвечая за контроль этого места. Я возник рядом с ними в тот момент, когда один из бойцов удивленно поднял глаза, пытаясь осмыслить, кого именно он видит.

Бью ногой в дверь, та отлетает, а я врываюсь внутрь. Обычные люди, не сверхи, умерли раньше, чем кто-то из них успел среагировать. Пять выстрелов, а потом ещё контрольные… Простите ребятки, но вы работали не на тех людей. Так, что тут у нас… Быстро проверил тела, нашёл пару мобильников, ключи… Больше ничего интересного не было, и я бросился к машинам.

Здесь стояли две, но подбегая, я уже чувствовал, что это голый вариант, где мне ничего не светит. Ключи от них наверняка у самих братьев. Но я всё же проверил, в чём быстро и убедился. Здесь, к сожалению, халатности не оказалось. Ещё одна короткая пробежка, вышел из под навеса, который являлся частью скалы, и огляделся. Что тут… Горы… По всей видимости, это карьер. Одно из мест добычи? Догадка быстро подтвердилась. Вдали виднелись движущиеся КамАЗы, да и прочая техника нашлась.

Пока осматривался, нашёл другой транспорт. Он тут рядом стоял, припаркованный в соседнюю нишу. С виду попроще и можно предположить, что именно на нём приезжала охрана. Подбежал к машине и о чудо, ключи подошли. Через минуту я уже закидывал девушку и вещи на заднее сиденье, разворачивался и выезжал с этого проклятого места.

Осталось прорваться и… там видно будет.

Глава 6. Погоня

Интерлюдия.

Огас не заметил, как ушёл в глубины медитации так далеко, что потерял связь с реальностью. Опасная ошибка, но она не омрачила настроение мужчины. Всё было слишком хорошо. Главных соперников за город они благополучного уничтожили. Одного демона четвёртого ранга хватило, чтобы уничтожить не самый слабый род. Ладно… Демонов было больше, да и сами маги внесли вклад, но факт есть факт. Четвёртый ранг вывел Ротенов на новый уровень.

А ведь удалось повторить ритуал… Теперь у каждого из братьев оказался такой демон. Им оставалось переварить их, освоить силу и тогда… Тогда в действо можно привести самые дерзкие планы. Пора миру склониться перед настоящей мощью…

Огас отметил, как невольно оскалился в хищной улыбке и… Одёрнул себя. Нужно быть немного осторожнее, а то сила слишком пьянила. Лучше сходить проверить братьев, а заодно и мозги.

Мужчина поднялся, но не успел сделать и шага, как наверху раздался взрыв. Маг напрягся, пару секунд прислушивался, после чего рванул наверх. Это легко могли быть их враги, что хотели помешать восхождению Ротенов.

Лифт спускался мучительно медленно. Вспыхнуло раздражение на братьев. Те оказались недостаточно сильны, чтобы принять силу демонов. Максимум, на что их хватило, это доползти наверх, где они и отключились. Из-за чего лифт и оказался наверху, а не здесь, внизу. Огас не провожал их, решил остаться, потому что вслед за четвёркой демонов мог пожаловать и кто-то другой… Да и с Клозом оставался нерешённый вопрос. Маг уже позабыл о мальчишке, упиваясь силой и убивая Арчеров, но тут почему-то вспомнил. Скорее всего парень сдох, но кто знает…

Не прошло и десятка секунд после первого взрыва, как прогремел ещё один.

— Да что у вас там творится?! — выругался маг.

Лифт, наконец-то, спустился вниз, створки поползли вниз и… Огаса отбросило назад. Ещё один взрыв, прямо здесь, в сердце их дома… Маг к этому моменту был напитан силой, да и выпустил частично своего демона, поэтому никак не пострадал. Лишь прокатился по полу, но быстро встал. Вокруг всё было в пыли, воняло гарью и одно было очевидно точно — лифту пришёл конец.

Грязно ругаясь, маг побежал по лестнице, чувствуя… Панику. Если взрывают здесь… Лифт был заминирован, а значит враг совсем близко. Плохо, очень плохо. Но когда Огас поднялся в общий зал, то понял, что всё уже закончилось.

— Что происходит? — рявкнул он на братьев.

Двое из них стояли в дверных проёмах и выглядели паршиво. Трансформация ещё не закончилась. Третий тоже появился и выглядел он окровавленным. Агрону разворотило грудную клетку, рука повисла плетью и тот едва стоял. Один из братьев молча указал на фигуру, что валялась в одном из углов зала.

Анастас, четвёртый брат… Тот умер. Даже поглотив демона, люди не живут с разорванным надвое телом и сожжённой наполовину головой. Ко всему этому из остатков тела выбирался демон, что могло обернуться проблемами. Больше не теряя время, Огас шагнул вперёд. Сейчас он единственный, кто может навести порядок и разобраться, что происходит.

* * *

Первую сотню метров я проехал не спеша, судорожно пытаясь решить, как себя вести и куда, собственно, ехать. Дорога вела наверх, а сейчас я находился внизу огромной ямы на боках которой, активно шла добыча чего-то. Отчасти это напоминало то, что я видел по ту сторону Пасти, что наводило на размышления, но не до этого сейчас…

То, что мою машину увидят — это вопрос короткого времени. Скорее всего, обычные рабочие уже засекли её. Но предадут ли они этому значение? Если да, то не факт, что сразу. Расстояние между нами приличное и деталей не разглядеть. Пока что…

Время шло, на газ я не спешил жать, высматривая, что ждёт впереди, и в любую секунду ожидая нападения. Но никому не было до меня дела. Я постепенно поднимался наверх, руководствуясь мыслью, что надо ехать по самой хорошей дороге, что поднимается, а не опускается. В какой-то момент стали попадаться люди, некоторые из них бросали равнодушные взгляды. Но дальше встретилось и КПП, где стояла охрана, и вот от их внимания ускользнуть не получилось.

Я придавил на газ и быстро промчался мимо самых обычных охранников, которые предназначались для контроля рабочих. Мелькнула мысль взять кого-то в плен и узнать дорогу наверх, но тут было не так сложно. Это вначале я паниковал, а когда поднялся где-то на середину, уже приблизительно понимал, куда ехать. В какой-то момент нить напряжения внутри оборвалась. Я буквально печёнкой ощутил, что обнаружен и больше скрываться нет смысла. Теперь пошла гонка на опережение.

Лихо вырваться не удалось. К моменту, когда я добрался до выхода, его перегородило несколько машин, колючая проволока и десяток вооружённых охранников, что наставили на меня пушки. Я остановился, активировал щит, ускорился и…

Через минуту они все были мертвы, а я спешно очищал проход и ещё через пару минут выехал наконец-то из карьера и отправился… куда-то.

Ещё минут через пять выскочил на общую дорогу и рванул от этого места на всех парах. В машине заправлена половина бака, на какое-то время хватит, но позже надо будет решать эту проблему. Напряжение постепенно уходило, и я переключился на анализ ситуации.

Первое — я нахожусь чёрт знает где. Может до дома сотня километров, а может пара тысяч. Где могут находиться владения Ротенов, я представлял очень слабо, лишь зная, что они владеют несколькими месторождениями. Следовательно, первая задача разобраться, где оказался. Из неё вытекает второй пункт — как мне, без денег, документов и связей отсюда выбраться? Я даже бензобак заправить не смогу. Разве что захвачу станцию или другую машину, что тоже так себе вариант.

Но это ладно, пока главное свалить как можно дальше. Уверен, погоню уже собирают, а то и вовсе, она сейчас мчит за мной. Пока другой вопрос решу.

Я достал один из мобильников и по памяти набрал номер Спартака, молясь, чтобы в этом мире работал междугородний роуминг. Телефон тупил долгие десять секунд, пока не раздались гудки. Ещё минуту я ждал, пока мне ответят.

— Слушаю, — прозвучал суровый голос Спартака.

— Судя по твоему голосу, у вас там ситуация полная жопа. — хмыкнул я.

— Эдвард? — последовал вопрос, спустя пару мгновений молчания.

— Именно.

— Ну наконец-то! — воскликнул мужчина, — Мы устали ждать.

— А чего ждали?

— Пока ты объявишься, конечно.

— Так… Интересно. Я думал, вы решили, что меня грохнули.

— Мы так и думали, поверь. Но потом в твой дом зашла Амалия Шелия и сказала дворецкому, что ты жив.

— Серьёзно? Откуда они узнали?

— Сам у них спросишь, как вернёшься. Ты где, кстати?

— Да хрен его знает. Меня Ротены похитили, тут полнейшая дичь творится. Ты лучше скажи, какая обстановка там у вас?

— Как ни странно, тишина. Никто не атакует, не нападает, войны не объявляют, все работают.

— Что с нашим пленником?

— Сдох. Через пару дней после того, как ты пропал.

— Пара дней… Слушай, а сколько меня не было?

— Шестой день пошёл. Эдвард, с тобой точно всё в порядке? — в голосе звучало беспокойство.

— Руки-ноги целы, голова на месте, так что в порядке. То есть, никаких проблем нет?

— Нет. Мы думали, как тебя вытащить, но понятия не имели, кто именно тебя забрал и куда дел. Хорошо, что ты выбрался.

— Вы бы тут никак не помогли, — утешил я мужчину, а то от него чувством вины начало фонить. — Что в квартале магов? Какие слухи ходят?

— Я не в курсе, — ответил Спартак, — Там полная тишина и никто обычных людей в детали посвящать не собирается.

— Ясно. Я как узнаю, где нахожусь, сообщу. Или не сообщу, как пойдёт.

— Лучше сообщи, вышлем тебе навстречу людей.

— Посмотрим. Передайте Аде — код Р66. Запомнил?

— Р66? Что это?

— Она поймёт.

— Сделаю.

— Надеюсь на тебя. Скажи остальным, что со мною всё в порядке. Буду стараться держать связь и быстрее вернуться, но тут как получится.

— Договорились.

Код Р66 — это информационная атака против Ротенов. Когда я узнал, кто именно демонов ко мне в школу забросил, то начал готовить компромат на них, изучая документы, доставшиеся после войны с Асами. Попутно разрабатывались сценарии и против других родов, а у Ады были чёткие инструкции, кому и в какой последовательности что высылать.

Больше я таиться не собирался. Ротены перешли все мыслимые грани и надо их топить всеми средствами. Если Ада сделает всё правильно, то в ближайшие дни информация всплывет в разных местах. Первым делом разойдется компромат о злодеяниях и методах этого славного рода. Во вторую очередь информация поступит всем тем, кому Ротены перешли дорогу. К чему это приведёт — кто знает?

Уверен, что большинство газет никогда не выпустят такой материал. Родовые уж точно. Но есть и другие информационные источники. У тех же самых врагов Ротенов. Так что где-то информация да просочится… Учитывая, что они недавно кого-то точно грохнули, если судить по трупам в пещере, то остаётся предвкушать, во что это выльется.

Ударить это может и по мне. В целом там хватало материала, чтобы опорочить всех магов разом. Слишком уж Ротены не походили на достойных защитников человечества. Скорее наоборот. И то, что они жили в квартале тринадцати родов, бросало тень на всех остальных. Надо ещё с Екатериной связаться, чтобы она отследила реакцию других газет и выставила наш конфликт в правильном свете. Из серии: плохиши Ротены напали на доброго и хорошего меня, пришлось дать им отпор, а Эдвард Клоз — верный защитник своего народа и всего человечества.

Додумать я не успел. Мне в затылок уперлось что-то холодное.

— Останови! — прошипели сзади больным голосом, но в котором было столько злости, что диву даёшься.

— Воу! Полегче, я тебе не враг! — ответил я максимально мирно, — Сейчас остановлю. Но за нами гонятся Ротены, останавливаться будет не лучшей идеей.

— Останови!

— Хорошо-хорошо, уже снижаю скорость.

То, что девушка выстрелит я не особо боялся. Как только она приставила оружие к макушке, сразу щит активировал. Но хороша эта юная диверсантка. Пока я болтал по телефону, очнулась и смогла вытащить оружие из сумки, что лежала на переднем сиденье. Как она это сделала вообще? Машину остановил на обочине. Девушка выскочила наружу, я вышел за ней.

— Не подходи! — отмахнулась она, наставляя оружие.

— Да больно ты мне сдалась, — фыркнул я, — Неблагодарная идиотка. Могла бы и спасибо сказать, за то, что спас от верной смерти. Тебя собирались принести в жертву, если ты не в курсе. Или я зря спасал? Может, тебе это нравилось?

Раздался выстрел. Пуля отскочила от моей груди, а я отметил, что обращаться с оружием девушка умеет.

— Пошёл в жопу, мудак!

— А ты из тех, у кого здравый смысл напрочь отбит? Повторю, если не услышала. Ротены за нами будут охотиться. Возможно, они уже близко и скоро окажутся здесь. Меня точно убьют, а вот тебя… Не знаю. Но скорее всего, скормят демонам. Ты уверена, что хочешь дальше сама по себе?

В целом, мне было плевать на эту агрессивную и явно неадекватную дуру, но интуиция подсказывала, что она может пригодиться.

— Я не верю тебе! — всё же выдала она, нервно озираясь по сторонам. Руки у неё тряслись.

— Слушай, я даже понятия не имею, кто ты. У меня с Ротенами война. Я их главу убил, ну и ещё пару магов. Они меня пленили и собирались в жертву принесли, но удалось вырваться. Я тебе точно не враг. Хочешь идти, вали на все четыре стороны, мне плевать. Если подскажешь, где мы находимся и что это за местность, считай, будем в расчёте.

— Как тебя зовут? — в голосе впервые прозвучали нотки разумности.

— Моё имя Эдвард Клоз. А кто ты?

— Эрминия Арчер.

— Эрминия значит… Ничего не знаю про твой род, уж прости. Так где мы находимся?

Ответа я получить не успел. Внезапно налетел шум, от которого мне поплохело. Далеко в небе показалась черная точка, которая быстро приближалась.

— Вертолёт! — выкрикнул я, — Зуб даю, это Ротены. Ты со мной или тут остаёшься? Решай быстрее.

Ждать ответа я не стал и бросился к машине. Когда завёл двигатель и собирался трогаться, вторая дверь открылась и внутрь запрыгнула Эрминия. Я вдавил педаль в пол, и машина сорвалась с места. Недостаточно резко, когда у тебя на хвосте висит вертолет.

— Он нас догонит. Это боевая птичка, — прокомментировала девушка, оглядываясь назад.

— Тогда наши дела плохи. Ты маг?

— Разумеется я маг, — зло фыркнула она.

— Сможешь сбить?

— Не знаю. Со мной что-то сделали, плохо себя чувствую.

— Тебя накачали грязной энергией, отсюда слабость. Ты из какого рода? Чёрные, серые или белые?

— Белые, конечно. В отличие от этих ублюдков Ротенов. Они… — тут девушка запнулась и её голос дрогнул.

— Убили твоих близких? — надорвал я эту рану, от чего она дёрнулась, — Тогда лучший для тебя вариант выжить и отомстить.

— Ты прав, — кивнула она.

— Стрелять умеешь?

— Конечно, — говорила она так, будто это естественно, как дыхание.

— Автомат в сумке, патроны там же.

— Тогда держи ровнее.

В машине был люк, куда девушка и вылезла, встав ногами на переднее сиденье. Вертолёт был уже совсем рядом, она выпустила по нему очередь, но…

— Там кто-то из Ротенов, он накрыл чёрным полем машину.

— Дерьмо, — выругался я. — У тебя есть умения, что помогут их сбить?

— Есть, но надо подпустить поближе.

— Ты знаешь, где мы сейчас находимся и куда нам ехать?

— Сначала нужно оторваться. Езжай прямо.

Девушка говорила отрывисто, сосредоточенная на приближающемся вертолёте. Долго его ждать не пришлось. Прошло не больше десяти вдохов, как он оказался в опасной близости. Не успел я задуматься о том, что маг наверху собирается делать, как раздалось стрекотание пулемётной очереди. Я дёрнул руль влево, пули прошли мимо и никого из нас двоих не задели.

— Ах ты проклятый мудак! — выругалась молодая особа рядом. — Это была предупредительная очередь! Сука!

Девушка на секунду спряталась внутри машины, но сразу вынырнула и я почувствовал вспышку силы. Бросил взгляд и увидел, что от попутчицы исходят волны белой силы, а в руках она держит… лук. Энергетический, мать его, лук! Который сейчас натягивала, он дрожал от напряжения и в тот момент, когда я осознал, что же вижу, стрела ушла куда-то в небо.

Но видимо результатов не принесла, потому что новая знакомая выругалась ещё более грязно, чем раньше.

— Там точно Ротен. Отожрался на своих демонах, ушлёпок. Моя стрела завязла в защите!

Я ничего не сказал, дёргая руль снова в сторону и пропуская ещё одну очередь. В этот раз пули попали в кузов, но мы остались живы.

— Если так продолжится, долго мы не протянем. — резюмировал я.

— Всегда можно остановиться и дать бой. — сказала она серёьезно.

— Зачем? Если ты его даже пробить не смогла, но какой толк?

— Умереть с честью.

— Разве есть смысл в том, чтобы тупо сдохнуть?

— Ты просто трус и ничего не понимаешь!

— Сама дура. Лучше бы молчала и не говорила глупости. — бросил я раздражённо. И кого я из плена вытащил…

Нашу зарождающуюся перепалку прервала третья очередь. В этот раз она ударила гораздо прицельнее и я почувствовал, как меня коснулась парочка попаданий. Хорошо, что есть щит, иначе бы на этом для меня всё кончилось. Но ладно я, крепкий и выдержу. А вот девушка и машина. В них я уверен гораздо меньше.

— Сможешь ещё раз выстрелить? — спросил у лучницы.

— Какой смысл? Сил мало…

— Сможешь или нет? — надавил я.

Вертолёт пронёсся прямо над нами и завис впереди. Четвёртая очередь заставила остановиться и я чуть не слетел с трассы куда-то в кювет. Удивительно, что мы тут до сих пор были одни и никто не попал под раздачу из случайных людей.

То, что я увидел дальше мне крайне не понравилось. Ротен выпустил демона. Чёрные клубы дыма падали на землю и формировались во что-то крайне нехорошее.

— Стрелу! Быстро!

Девушка спорить не стала. Создала лук, начала его натягивать, но я прервал её, схватившись за стрелу. Эрминия возмущенно что-то хотела крикнуть, но не успела.

Ведь я — импровизировал. И делал то, что лучше всего получается у меня в этом мире.

Стрела засветилась в десяток раз сильнее и превратилась в пылающее копьё.

— Бей по вертолёту! Выведи его из строя!

Вопроса не последовало. Вдох, девушка натягивает лук и выстреливает, не целясь. Снаряд устремляется к вертолёту и врезается под винт. Очищение сработало как надо и пробило чёрную пелену. После этого взорвался сам снаряд, вертолёт резко бросило в сторону и он свалился куда-то за дорогу, образовав просеку среди деревьев.

Я же сдал назад, развернулся и помчал отсюда на всех порах. Демон то никуда не делся и уже начал движение в нашу сторону. Но видимо тварюга оказалась недостаточно шустрой или её отозвал хозяин. Вскоре мы снова оказались одни.

— Надеюсь этот урод сдох, — сказал я спустя пару минут, чтобы хоть как-то начать разговор.

— Даже не надейся. Это был четвёртый ранг! Понимаешь?! Четвёртый! — я повернул голову и увидел, как её трясет.

— И? Всё так плохо?

— Именно! Ты что, не разбираешься?

— Ну уж прости, — огрызнулся я, — Как-то меня не научили этому.

— Тогда непонятно, куда смотрели твои родители и чему обучали.

— Их убили и они не успели, — тихо ответил я.

Повисла тишина. Вот и поговорили.

Глава 7. Беглецы

Далеко уехать без происшествий от рухнувшего вертолёта не получилось. Мы двинулись в обратную сторону, туда, откуда приехали и нарвались на отряд из трёх машин. Я как увидел их, сразу затормозил, прикидывая, что здесь можно сделать. Но проблему решила Эрминия. Она вылезла в люк, призвала свой лук и расстреляла все три машины. Те тоже попытались остановиться, но слишком медленно среагировали. Три выстрела, три взрыва, три разрушенные машины.

— Лихо ты их. — прокомментировал я, снова набирая ход.

— Езжай прямо, — хмуро бросила она.

Так я и поступил. Следующие полчаса прошли в монотонном движении по безлюдной дороге. Потом добрались до общего шоссе, где сновали машины. К этому моменту девушка то ли задремала, то ли отключилась, пришлось её растолкать.

— Чего? — напряженно буркнула она.

— Куда ехать? Я не из этих мест.

— Сейчас… Езжай направо. Нам нужно к городу. Там будут ждать, но… Это оправданный риск.

Говорила она себе под нос, то ли мне объясняя, то ли вслух размышляя.

— Уверена, что в город?

— Да.

— Как скажешь.

Молчание длилось минут пятнадцать. Я подумал, что она снова уснула, но оказалось, что нет. Тишину разрушил её вопрос и голос звучал почти бодро.

— Как ты меня спас?

— Мимо клетки проходил, где тебя держали. Подумал, чего бы не спасти? Вот и спас. — ответил я полушутливо серьёзным тоном.

— Очень смешно, — процедила она, — Как на самом деле было? Только не говори, что один проник на базу Ротенов и вызволил меня.

— На базу я не проникал, хотя не скажу, что это было бы сложно. — вспомнил я весь маршрут, — Ротены сами меня доставили. Ритуал провести какой-то хотели, но я выбрался. По пути на выход тебя нашёл.

— И что, они спокойно наблюдали, как ты уходишь?

— Можно сказать и так.

— Не похоже на правду, — напряжённо проговорила она.

— А кто ты такая, чтобы я перед тобой душу открывал? Хочешь откровенностей, предлагаю обмен. Твой вопрос против моего вопроса.

— Согласна, — ответила она, помолчав.

— Тогда спрашивай. Что именно ты хочешь знать?

— Я уже спросила. Как ты спас меня?

— Ох… Я очнулся в клетке, подвешенной к потолку пещеры. Рядом на крючьях висел мёртвый, уже бывший глава Адам Ротен. Они так демонов приманивали, как я понял.

— Долбанные ублюдки, — прошипела девушка.

— Я уже понял, что ты их не любишь. Мне продолжать?

— Да… — уняла она ненависть.

— Очнулся, смог выбраться из клетки. Но тут Ротены появились и мне пришлось сбежать в дыхание Пасти.

— Ты прошёл на изнанку?

— Та сторона так называется?

— Как её только не называют.

— Бывала там?

— Нет. Отец запрещал… Говорил, что я мала и не женское это дело.

— Ясно. Специфическое место. Я там просидел несколько дней, не нашёл, куда выбраться ещё и отправился обратно. К тому моменту сильно изголодался, другого выбора не было.

— Слабо верится, но больше похоже на правду, чем вариант со штурмом.

— Мне незачем тебе врать, — ответил я безразлично и слегка раздражённо.

— Ты умеешь перемещаться по изнанке? — криво попыталась сменить тему Эрминия.

— Смотря что ты подразумеваешь под этим.

— Некоторые маги умеют передвигаться между Пастями.

— Ножками?

— Нет, есть способы быстрее. Но не спрашивай, я не знаю подробностей. Лишь слышала, что всегда есть угроза нападения через Пасть сильных магов.

— Любопытно, но нет, не умею. Так что вернулся, никого не встретил, пошёл наверх, а там ты в темнице.

— Тебе очень повезло. Отец рассказывал, что демоны за гранью гораздо опаснее. И чем дольше ты там находишься, тем выше риск.

— Тогда действительно повезло, — не стал я отрицать. Тем более демонов почти и не видел.

— Зачем спас меня? Это было нерационально. Одному проще уйти.

— Считай, что я хороший парень.

— А если серьёзно? — не поверила она мне.

— Интуиция подсказала.

Как ни странно, этот ответ её устроил.

— Твой вопрос. — передала она мне ход.

Я повернул голову и быстро глянул на девушку. Сидит на переднем кресле, поджав колени под себя и обнимает их. Её можно было бы назвать блондинкой, если бы не грязь, что покрывала не только волосы, но и всё тело. Лицо осунувшееся, под глаза синяки пробивающиеся даже сквозь слой невзгод, копоти и грязи. Одежда во многих местах порвана и, кажется, девчонку похитили прямо из дома, в домашней одежде. Какие-то тянущиеся штаны, футболка и… всё. А ведь сейчас зима. У неё нет обуви, вот ступы под себя поджала, пытается согреться. Мда, ну и невнимательный же я дурак. Как-то только сейчас заметил эту проблему. Поэтому на её вопрос ответил не сразу, сначала включив печку посильнее.

— Главный вопрос — где мы находимся? Что это за город, куда ты хочешь попасть? Как далеко отсюда до Москвы?

— Это три вопроса, — фыркнула девушка, — Впрочем, я задала тебе не меньше. Город — Славень. Мы находимся где-то в тридцати километрах от него. До Москвы пара тысяч километров.

— Жесть. Далеко меня забросило.

Что наводит на вопрос, а как Ротены умудрились меня вывезти и доставить сюда? Хотя бы раз, но я обязан был очнуться или обнаружить следы воздействия, если меня травили химией. Если только… Новая знакомая сказала, что есть умельцы, что могут путешествовать через изнанку. Учитывая, что бой с Ротенами протекал рядом с Пастью, то этот вариант объяснил бы непонятности.

— Мой вопрос, — отвлекла меня от размышлений Эрминия, — В каких ты отношениях с Ротенами?

— А ты не заметила по вертолёту и обмену ударами? — теперь фыркнул я. — Война у нас. Недавно началась. Они мне демона в школу подбросили, хотели дискредитировать, а там понеслось.

— Скольких ты убил?

— Это уже второй вопрос. Но я отвечу. Недостаточно, чтобы война прекратилась.

— Слишком ты молодо выглядишь, чтобы взрослых магов убивать.

— И? — бросил я на неё взгляд, — Не веришь мне? Твои проблемы, если честно. Что-то доказывать я не собираюсь.

— Я не хотела тебя задеть, но выглядит это сомнительно.

— Как знаешь, — пожал я плечами.

— Спрашивай, — устало сказала она.

— Там, куда мы едем, есть кто-то или что-то, что нам может помочь? Но это следствие другого вопроса, который надо бы прояснить. Насколько нам с тобой по пути? Какие у тебя намерения и цели? Мои ты знаешь. Нужно вернуться домой.

— Мои цели… Я не знаю. Нужно узнать, кто выжил, связаться с союзниками, нашими людьми…

Тут её голос предательски задрожал.

— На вас напали?

— Да. Ротены пришли ночью. Демон четвёртого ранга… Это смерть, от которой не было спасения. Я видела, как умер мой отец, мать, все взрослые родственники. Скажи… — замерла она, но потом всё же решилась, — Что ты видел в пещере, когда возвращался?

Я не нашёлся, что сказать. По всей видимости, я видел её братьев и сестёр. Или кого-то из близкой родни. И они все мертвы, принесены в жертву ради целей Ротенов. Как сказать об этом? Какие слова выбрать, чтобы не сломать человека? Я видел и чувствовал, что девушка чувствует себя плохо, что она уже надломлена. Мои слова могут добить её.

Но чем больше я молчал, тем больше наэлектризовывалось напряжение. Глянул на девушку, та бледная, как смерть, слезы льются сами собой. По моему взгляду она что-то поняла, вцепилась в локоть и закричала:

— Скажи! Не молчи! Я должна знать!

— Там были четыре трупа. Два мальчика и две девочки. Мёртвые. Я проверял, там без шансов, — слова прозвучали, как приговор.

Эрминия тихо завыла. Так воет раненная волчица.

* * *

Следующие минуты ехали молча. Попутчица тихо страдала, а я не нашёлся, что сказать. В какой-то момент она упёрлась лбом в окно и затихла. Я же сосредоточился на дороге и вскоре увидел медленно растущий город на горизонте.

Здесь уже присутствовал плотный трафик машин, вдоль дороги возвышались домишки и в целом было видно, что земля обжитая. Мы всё ближе приближались к цивилизации, что в данной ситуации не особо радовало.

— Я понимаю, что у тебя траур, но куда нам ехать? — в ответ мне было молчание, — Знаешь, недавно всех моих родных убили. Я остался последний в роду, в окружение врагов. Это было в том году. Случайно меня не добили, я выжил и, как видишь, до сих пор продолжаю сражаться. Твои чувства мне, как никому другому понятны, но лучше отложи свои страдания до более подходящего времени, иначе Ротены нас поймают и грохнут.

— На следующем повороте сверни. — раздался тихий сиплый голос.

— Уже лучше, — покивал я, — Какие нас опасности здесь поджидают? Насколько Ротены сильны на этих землях?

— Теперь абсолютно сильны, — голос чуть ожил, — Мы делили с ними город, ограничивали их влияние. Сейчас они полностью развернутся или… Уже развернулись и захватили власть.

— Какие это проблемы сулит конкретно нам?

— Считай, что все стражи города наши враги.

— Тогда ты уверена, что надо ехать туда?

— Прямо в город не поедем. У моего рода было много мест, где можно переждать и восстановить силы. Часть из них наверняка перекрыли и проверят, но не все же. Сколько-то времени у нас будет.

— Звучит сомнительно.

— У тебя есть вариант лучше?

— Сменить машину и валить отсюда как можно дальше.

— Я… Мне нужно решить дела.

— Какие?

— Уже говорила. Нужно дать знать, что я жива, кто виноват в… смерти моих… близких… — её голос дрожал от внутренней боли, — Не весь мой род находился в городе, есть и другие, дальние родственники в основном.

— Сколько ехать до твоего места?

— Ещё минут двадцать, это коттеджный поселок. Там есть еда, оружие, связь и машина. Достаточно, чтобы заскочить туда?

— А что ты собираешься делать после?

— Не знаю. Сначала нужно выйти на связь, а там решу. Не переживай, если тебе нужно уехать, я помогу. Как минимум снабжу деньгами и расскажу про дорогу.

— Это уже хоть что-то.

Только вот одно но… Стоило нам удалиться от главной дороги, как впереди выросла большая стена, что ограждала один из посёлков.

— Нам туда?

— Да.

— Там есть наблюдатели?

— Конечно. Но час, думаю, у нас будет. Маловероятно, что любой охранник побежит жаловаться Ротенам, что засёк нас.

Я удержался от вопроса, уверена ли она. Девчонка в шоке, выглядит бледной, да и если к её энергетике присмотреться, плохо там всё. Велика вероятность, что она сейчас просто неадекватна. Так что нет смысла спрашивать, нужно самому головой думать.

— И всё же… Если тебе нужно позвонить, то у меня есть мобильник. Прихватил у охраны, — протянул я ей устройство, что надо было сделать раньше, конечно же.

— Не всё так просто, — помотала она головой, — В общем, мне нужно на базу.

— Оружие у нас тоже есть, — кивнул я на сумку, — Да и не особо оно против Ротенов поможет.

— Смотря какое оружие.

— У тебя есть танк? — усмехнулся я.

— Лучше, — ответила она серьёзно.

Я прислушался к интуиции, которая в последние часы радовала неожиданными подсказками и не пришёл к какому-то однозначному выводу. Есть ощущение опасности и понимание, что по краю ходим. Задержись на лишнюю минуту и придётся уходить с боем. Если Ротены и правда главные шишки в этом городе, то ресурсы на нашу поимку у них должны быть. Надеюсь, хотя бы вертолёт в единственном количестве…

Как и у меня в городе, в этом легко было встретить внушительные стены, что ограждали каждый участок или район. Пока добрались до нужного места, проехали штуки три. Единственное, что в этом радовало — между самими зонами имелись отдельные дороги и не обязательно заезжать внутрь. Но в итоге наш путь лежал внутрь закрытого участка. Мы проехали массивную стену, возле которой стояли то ли обычные охранники, то ли местный аналог стражей. Те проводили нас равнодушными взглядами, и я не заметил, чтобы кто-то судорожно бросился сообщать о нашем появлении. Правда, это ровным счётом ничего не значит. Эрминия показала дорогу и минут через десять мы остановились у ничем не примечательного двухэтажного дома. Такой легко может стоять в любой деревне или скорее в коттеджном посёлке.

— Загони машину на задний двор, там её тентом накрой, — сказала девушка. — Потом в дом заходи.

Сама она выскочила из машины, прямо так, босиком, пробежала по снегу, достала из какого-то тайничка ключи и заводилась с замком. Я только головой на это покачал. На девушку больно смотреть, как она дрожит от холода. Когда она скрылась внутри, я сделал, что она сказала. Вскоре и сам оказался в доме лучницы. Или скорее загородным домике, что служил для непонятных целей. К моему приходу девушка уже обзванивала кого-то и общалась на повышенных тонах. При этом одеться или как-то согреться она не потрудилась. На полу виднелись следы грязных ног. Я вслушиваться в разговоры не стал, сразу было понятно, что лично для меня ничего интересного в них нет. Новая знакомая пытался прояснить ситуацию и по тому, как она ругалась, хмурилась и нервно ходила по комнате, было понятно, что ситуация далеко не радужная.

Пока она решала свои вопросы, я нашёл ванну с туалетом и как мог привёл себя в порядок. А то долгое нахождение в плену сказывалось не лучшим образом. После чего отправился поглощать запасы провизии и медитировать. Внутренний таймер отсчитывал последние минуты, которые можно позволить себе на отдых, так что следовало подкрепиться.

— Плохо дело, — сказал Эрминия, когда закончила обзвон.

— Насколько?

— Надо срочно убираться отсюда. Всех моих убили. Сейчас Ротены занимаются перехватом ключевых людей. Кто-то уже исчез, кто-то пошёл к ним под руку. Можно сказать, что город полностью в их власти.

— А как же правительство?

— А что оно? — удивилась девушка.

— Оно никак не вмешается?

— Ты сейчас шутишь? Что за дурацкий вопрос, — фыркнула она раздражённо, — Это тебе не столица. Здесь государственная власть выполняет чисто декоративную функцию.

— Ясно… Тогда предлагаю уходить отсюда.

— Да, надо… Уже поступил приказ на поиск нас. Так что вскоре весь город откроет охоту. И не только стражники.

— За наши головы назначили цену?

— В том числе. Ох… — застонала она, — Я к этому не готова…

— Это кого-то волнует? Соберись и действуй, ныть потом будешь.

— Да пошёл ты в жопу! — вспыхнула она.

— Так-то лучше. Какой план действий? Ты знаешь эти места лучше меня, как нам выбраться?

— Мне незачем выбираться.

— Что ты имеешь ввиду?

— Мне нужно отомстить..

— И как ты себе это представляешь?

— Вспомню предков и открою славную охоту на Ротенов.

— Ты что, комиксов перечитала?

— У меня нет выбора. Кровь за кровь, иначе никак.

— И много ты навоюешь? Стрелять по ним будешь? Напомню, что это не сработало. Любой из Ротенов тебя легко прикончит.

— А тебе какое дело до меня?

— Если ты забыла, то я твою тушу на своем хребту вытащил из стана врагов. Считай, что ты мне должна жизнь и если сдохнешь, то не сможешь вернуть долг.

Наши взгляды скрестились, как шпаги врагов. Эрминия сжимала кулаки и, уверен, хотела много грязных слов мне сказать в ответ на такое заявление. Но сдержала себя.

— Предлагаю сейчас отступить, прояснить ситуацию, а дальше думать, что делать. — сказал я.

— И куда же ты хочешь отступить?

— Ко мне домой. Там тоже есть Ротены, которых можно убивать.

— Мне нужны конкретно эти.

— Вернуться ты всегда успеешь.

— Я не могу уйти просто так.

— Ох… — закатил я глаза, — Какой толк будет от твоей глупой смерти? Думаешь, твоим близким это нужно? Хочешь, чтобы сдохли все? Если ты не догоняешь, то на тебя упала ответственность продолжить род. Не сгинуть в мести, а дать жизнь новым поколениям, возродиться. Не будь дурой. Включай мозги и ищи варианты, как спастись. После этого соберем силы и, поверь, рано или поздно доберёмся до этих уродов. А начать я тебе предлагаю с умывания и одевания.

Эрминия дёрнула головой и отвернулась. В глаза смотреть она мне не смогла.

— Мне нужно забрать реликвии. Есть шанс, что родовое хранилище не разграбили. — всё же сказала она что-то, отличное от намерений бестолково самоубийства.

— Это очевидный шаг и нас там будут ждать.

— Надо проверить. Иначе я не уйду.

А оно мне надо? — мелькнула мысль. Одному свалить проще будет. Почти… Она знает местность, сможет провести. А я даже направления, где Москва не знаю. Разберусь, конечно, так что это слабый аргумент в её пользу, но… Если оставить девчонку одну, к гадалке не ходи, она тут сдохнет. Тогда я потеряю союзника и потенциальный источник информации. Как не крути, но можно попробовать ей помочь. Если выгорит, это будет гораздо выгоднее, чем свалить одному. Да и интуиция за этот вариант…

— Собирай вещи. Ты говорила, здесь есть машина. Попутно думай, как нам максимально незаметно добраться до хранилища. Я тебя прикрою. После этого сваливаем из города и едем в Москву. Там вместе подумаем, как отомстить. Я помогу тебе, чем смогу, ты мне тоже поможешь. Уговор?

— Уговор, — кивнула она, спустя долгую минуту разглядывания меня.

После этого мы пожали друг другу руки.

* * *

В этой части страны был иной климат. Если в Москве выдалась снежная зима, то здесь, пусть и было прохладно, но обширные сугробы отсутствовали. Это если брать обычную местность, только вот мы с Эрминией пробирались через лес, как раз по мокрым сугробам, что оставляло следы и не доставляло удовольствия.

— Ты уверена, что хочешь пойти туда? — всё же решил я уточнить, — Подходы к вашему поместью контролируются, а значит нас точно ждут.

— Хранилище находится вне дома, меня не заметят. Действуем по плану. Ты ждёшь здесь, я вернусь через полчаса.

— Тогда иди, — махнул я на неё рукой.

Девица оказалась упрямой и воинственной. Чем ближе подбирались к её дому, тем большим напряжением от неё веяло. Она даже в какой-то момент порывалась зачистить выставленную охрану, но я удержал её от этого необдуманного шага. Лучше не оставлять следов, насколько это возможно.

Чтобы добраться сюда потребовался всего час. Если бы ехали напрямую, то минут за двадцать бы добрались. Часть пути проходил через горную местность и пару раз открылась панорама на общий вид города. Само же поместье находилось в лесу, на вершине, а хранилище в паре сотен метров от главного дома, представляющего собой сейчас пепелище, от которого до сих пор ручейки дыма поднимались. А запах гари… В общем, почувствовали мы её сильно до того, как увидели сам дом. Что сказать, печально это всё. Представляю, какую боль ощущает девушка и понимаю её. Забраться в хранилище — это цель, за которую она уцепилась, как за спасательный круг. Когда вокруг тебя полный хаос и нет выхода, делай хоть что-то, чтобы банально не свихнуться.

Пока девушка решала свои дела, я погрузился в медитацию и контролировал окружающее пространство. Чувствительность достигала радиуса пяти сотен метров, и это был принципиально иной уровень для меня. Для понимания, насколько это сложная задача, можно попробовать осознать, сколько ты всего чувствуешь. Обычный человек чувствует, как его кожа касается одежды, какие звуки вокруг, температуру воздуха и прочие раздражители. Я же ощущал всё это, умноженное на пятьсот.

Чувствительность развилась не только вширь, но и в глубину. Например, я сейчас ощущал троих охранников, что сидели в машине, в неприметном месте и наблюдали за дорогой к поместью. При этом они скучали, вяло болтали и периодически связывались с кем-то по рации. При желании я даже мог сказать, у кого какие проблемы со здоровьем. Диагноз не поставлю, но накопившееся напряжение в том или ином органе увижу.

Всё же путешествие за изнанку Пасти меня сильно изменило. Я сделал серьёзный шаг в своем развитии. Правда и цену за это заплатил не то, чтобы большую, но всё же достаточно существенную. Тело похудело килограмм на пять, и я сейчас выглядел излишне худощавым и бледным.

Эрминия вернулась через сорок минут и в руках она тащила… лук. Серьёзно? Впрочем, чему удивляться, если вспомнить, какие именно она способности проявляла.

— Ты закончила? — спросил у неё.

— Да, — девушка впервые на моей памяти выглядела довольной, — Нужно уходить.

Именно этот момент выбрали неизвестные, чтобы появиться в зоне моей чувствительности.

— У нас гости, — прислушался я к ощущениям, — Три машины подъехало. В них парни с автоматами.

— Маги есть?

— Не чувствую. Но если нас спалили, то за магами дело не встанет. Уходим.

И мы ушли. Благодаря тому, что я чувствовал издалека врагов и мы находились в густом лесу, то свалить проблемы не составило. Машину оставляли в пятнадцати минутах отсюда, на одной из запасных дорог или скорее троп. Пока ехали, я молился, чтобы не застряли колёса в этой глуши, но вроде пронесло.

— Куда дальше?

— Насколько далеко ты чувствуешь противников?

— Метров пятьсот, — не стал я скрывать возможности.

— Тогда веду я, а ты контролируй.

— Водить то умеешь?

— А ты, я смотрю, любитель задавать дурацкие вопросы, — ответила она холодно, на что я даже замялся на пару секунд.

Хотел бы я описать славную погоню, перестрелки, как пафосно мы прорывались из окружения врагов, но… Кроме тех трёх машин, что подъехали, больше мы никого не встретили. Эрминия вела уверенно, я заранее видел опасности, троп здесь хватало и скоро мы спустились в более обжитые места.

— Скорее всего, дороги из города перекрыты к этому моменту, — сказала девушку.

— Что делать?

— Прорываться. Главное на магов не нарваться, а там видно будет.

— Ты готова убивать любого, кто встанет на нашем пути?

— Любого — нет, конечно. Но если дойдёт до конфликта, медлить я не стану.

Да уж, в этом я уже успел убедиться. Эрминия без лишней сентиментальности расстреливала вертолёт и машины с боевиками Ротенов. Сколько она тогда убила? Человек десять точно. Даже не знаю, хорошо это или плохо. С одной стороны мы тут не в игры играем, а с другой… Рядом со мной сидела девчонка, лет семнадцати от силы, худая, как смерть. После того, как умылась и привела себя в порядок, выглядеть она стала лучше, но неземной. Сейчас она выглядела не то, чтобы милой, скорее типичным подростком с уклоном в жесткость. Имею в виду жёсткие черты лица и такую же фигуру, без каких-либо выдающихся округлостей. Можно предположить, что она много тренируется. Вон какие жилы на руках.

В последующий час единственное, что произошло — нас остановили стражи на выезде из города. Я думал, что Эрминия вдавит педаль в пол и пойдёт на прорыв, но она неожиданно остановилась.

— Не вмешивайся, сначала поговорим. — тихо сказала она мне.

Мы припарковались на обочине и к нам подошёл один из стражей.

— Эрми, — кивнул он, заглядывая в открытое для него окно.

— Александр. — кивнула она в ответ слегка напряжённо.

— Прими мои соболезнования. Твой род — это большая утрата для города.

— Спасибо.

— Ты в курсе, что на вас двоих облава назначена?

— Да.

— Решила уехать?

— Да.

— Эх… — вздохнул мужчина.

— Я вернусь и отомщу.

— Этого я и боюсь, — ответил он, — Хочешь совет? Уезжай так далеко, как только сможешь и начни новую жизнь.

— Ты же знаешь, что этому не бывать.

— Знаю, — ещё один вздох. — За вашу голову назначена награда. За тебя миллион, за него три, — кивок в сторону меня, — Вся шваль этого и соседних городов начнёт за вами охоту.

— Пусть только сунутся.

— Ну да, ну да, — улыбнулся он, — Ты всегда была занозой в заднице и твоим врагам остается только посочувствовать. Дальше нет кордонов. Если поторопитесь, то уйдете из города без погони.

— У тебя будут проблемы?

— Они теперь у всех в городе будут. А за меня не беспокойся, мои ребята ничего не скажут.

— Тогда удачи тебе.

— Это тебе удачи, малышка. Она тебе пригодится.

— Спасибо.

На этом разговор закончился, мужчина ушёл, девушка закрыла окно и мы тронулись в путь.

Глава 8. Преграда

Машина равнодушно проезжала один километр за другим, вдоль трассы тянулся унылый пейзаж, нас никто не трогал и от города мы удалялись спокойно. Настолько спокойно, что я позволил себе пару часов поспать. По-хорошему требовался полноценный отдых, здоровый сон и неделька усиленного питания, чтобы окончательно в себя прийти, но пока об этом оставалось мечтать.

— Что ты знаешь о демонах? — задал я вопрос, чтобы развеять скуку и получить выгоду от совместного путешествия.

— Что их надо убивать.

— Мысль, полная мудрости, — серьёзно покивал я, за что получил пусть и короткий, но цепкий взгляд. — Меня больше четвёртые ранги заботят. Я видел первый, второй и третий, но четвёртый это что-то новенькое. Ты уверена, что у Ротенов именно он, а не пятый?

— Пятый это миф. Их никто не видел.

— Или видел, но не смог об этом рассказать.

— Сомневаюсь. Четвёртый ранг — это погибель городов и магов. Пятый — сложно представить, что это за существо будет.

— И всё же, что ты знаешь про четвёртые ранги? В чем их особенность?

— Они довольно редки, но в истории есть упоминания. Каждое связано с большими жертвами.

— И как с ними справляются?

— В основном — никак. После массовых разрушений, насытившись, они уходят обратно в Пасть. Есть легенды, что их убивали, но… Я точно не знаю, как именно. Скорее всего, собиралась толпа сильных магов и как-то убивала.

— Но мы же смогли с тобой ранить это существо.

— Ранить? Хах, — фыркнула она, — У тебя интересная способность, но, как я понимаю, она скорее оттолкнула демона, а не ранила.

— Так в чём их особенность?

— Первый ранг — это голодные духи, если в общих чертах. Тупые, простые, их даже сверх убить может. Второй ранг — тоже самое, но чуть сильнее. Третий — уже есть броня и даже магу будет сложно справиться одному. Правда, смотря какому магу… Четвёртый ранг — как говорят, на них почти не действует магия.

— Звучит устрашающе.

— Вот именно. Одного демона четвёртого ранга хватило, чтобы уничтожить всю мою семью. — эти слова она еле выдавила из себя, — А у нас было пять взрослых магов, что вышли сражаться в ту ночь! Пять! И, поверь, среди нас слабаков не было. Так тебе понятнее уровень угрозы, что исходит от Ротенов? Пять братьев, пять демонов четвёртого ранга. Они стали слишком могущественны.

— К чему это может привести?

— Тёмные ублюдки захотят власти. Само их нападение говорит о многом. Без объявления войны, без предупреждения. Они убили нашего главу, моего деда, но, как я понимаю сейчас, это было приманкой, чтобы мы собрались в одном месте. Будь они прокляты! — её голос звучал, полный ненависти.

Я попробовал оценить, насколько усилились Ротены. На то, чтобы запинать третий ранг у меня уходило десять минут, при том, что есть уникальная способность против демонов. Четвёртый ранг… Я видел этих тварей, и они меня пугают до дрожи. Гигантские, сильные, умеют противостоять магии. Если одна такая зверушка уничтожила магический род, то что сделают пятеро? Надеюсь, их там взрывом всех накрыло, а тот хрен, что в вертолёте был, благополучно сдох. Но зря надеюсь, логика подсказывает, что это пустые надежды. Интуиция с ней солидарна.

Что имеем по итогу. Есть враждебный мне клан, что невообразимо усилился. К чему это может привести? А хрен его знает. На этом фоне конфликт с Орловыми и другими родами как-то на задний план отошёл. В любом случае надо вернуться домой, после чего активно заняться развитием и усилением себя.

— Возможно, это начало новой войны. — внезапно добавила Эрминия.

— Войны? — переспросил я, отвлёкшись от своих мыслей.

— Да. Слишком много силы в одних руках. Какова вероятность, что тёмный безумный род подлых ублюдков захочет жить с такой мощью тихо и мирно?

— Шансы маленькие, — согласился я.

— Так что нас ждут тяжёлые времена. Но есть шанс, что против Ротенов соберётся коалиция. Никто не хочет новой войны.

— А ты много знаешь примеров сбора коалиций?

— Знаешь, после таких вопросов я начинаю жалеть, что связалась с тобой. Что у тебя за род такой, что не занимался элементарным образованием?

— Убитый род. А я раньше был тем, кто не особо хотел учиться. Теперь приходится навёрстывать.

Нелёгкая доля попаданца в чужое тело в чужом мире. Но не говорить же об этом?

— О великий свет, что за спасителя ты мне послал, — закатила девушка глаза.

— Какая пленница, такой и спаситель, — не остался я в долгу, хотя прозвучало это по-детски.

— Мда уж… Ты правда не знаешь? — всё же смягчилась она, — Открой любой учебник, выбери любую войну и найдёшь там примеры. Правда, в обычных учебниках про это не говорится, но в семьях магов несколько другое обучение. Ты точно маг?

— Начинающий.

— Оно и заметно.

— А ты, получается, грозная воительница?

— Если бы. Я тоже начинающая, — ответила она серьезно. — Ладно, хватит болтовни. Как насчёт поменяться? Сядешь за руль? Это ты хоть умеешь?

— Как-то же вывез тебя, — пожал я плечами, что было лишним, ведь она не смотрела на меня, сосредоточенная на дороге.

— Тогда меняемся. Мне нужно поспать.

— Я могу попробовать тебя подлечить. Точнее очистить ту гадость, что в организме накопилась.

— Без обид, но предложение как-то не внушает доверие. Лучше я сама.

— А ты умеешь?

— Разберусь как-нибудь, — фыркнула она.

Что за девица… Себе на уме. Я пересел за руль, девушка устроилась на заднем сиденье и вскоре отключилась.

Когда-то у меня мелькала идея отправиться в путешествие, чтобы лучше понять этот мир. Это путешествие явно не относилось к тому, чтобы расширить кругозор. Я видел ровным счетом — ничего интересного. Самая обычная дорога. Разве что, можно оценить уровень застройки вдоль трассы, довольно простой, без изысков. Единственное серьёзное отличие — любые населённые пункты здесь были обнесены стенами. Разве что совсем маленькие деревни не имели такой защиты. А вот если домов на сто, то да — я то и дело встречал такие места, которые виднелись где-то вдалеке и скрывались за стеной. Той или иной степени побитости. За пять часов в пути чего я только не увидел. От новых бетонных стен, до остатков древних оборонных сооружений, которые того и гляди, в любую минуту развалятся.

Это наводило на мысли, что строить стены традиция древняя, но поддерживаемая. Причем относились к ней очень серьёзно. Я видел редкие дома, что стояли вне стен. Но это лишь исключения, подтверждающие правила. Я не знаю, сколько стоит возвести не декоративное, а оборонительное сооружение вокруг деревни в сто домов. Сомневаюсь, что это постройка из дешёвых. Но люди платят. Сами скидываются или кто-то другой за этим стоит — тоже хороший вопрос. Те же самые деревни — они кому принадлежат? Магическим родам, корпорациям или государству? В любом случае стены в этом мире гораздо важнее, чем стремление сэкономить. Что, если честно, мне было не особо понятно. Я видел демонов и сомневаюсь, что стены, пусть даже они метров пять высотой, смогут надолго задержать тварей.

Так я и ехал, обдумывая особенности жизненного уклада. На этом интересности заканчивались. Остановились первый раз мы километров через сто, чтобы заправиться. Я ещё еды накупил, ничуть не стесняясь тратить деньги Эрминии. Та любезно спонсировала нашу поезду, хотя и морщилась, когда я большой пакет всякой дряни набрал. А куда деваться. Сомневаюсь, что у нас есть возможность остановиться в качественном ресторане. Во-первых, вдоль дороги таких нет, во-вторых, это слишком опасно и заметно.

Проснулась девушка как раз перед тем, как я заехал на заправку. Сама встала, будить не пришлось.

— Может ещё поспишь? — спросил я после того, как снова в путь тронулись.

— А ты знаешь дорогу, чтобы я дрыхла? — ответила она.

Вопрос мой был не из простой вежливости. Выглядела она плоховато, бледная, круги под глазами, да и взгляд мутный. Я и сам чувствовал себя не особо лучше, организм требовал как следует выспаться. Часиков эдак сорок качественного сна ему предоставить. Не за один раз, конечно, но всё же отдых требовался. Причём есть у меня подозрение, что это связано не с воздержанием и лишениями, через которые я прошёл, а с резким усилением. Я за счет внешнего ресурса качнул внутреннюю энергетику и до сих пор наблюдал, как там идут процессы изменения. Отсюда слабость, сонливость и постоянно ощущение голода, сколько бы я не съедал.

— Не знаю. Вообще без понятия, где мы, — честно ответил я.

— Тогда о чем речь.

— Ты можешь рассказать, как ехать. Потом сменишь меня.

— Я и сама толком не знаю. — ответила она безмятежно, чем неприятно меня удивила. Как-то я думал, что у нас всё под контролем.

— Тогда задам такой вопрос. Какие силы есть у Ротенов и как они могут нам осложнить жизнь?

— Их власть ограничена кантоном, где они живут.

— Кантон?

— Город. Вольное название городов магов, где они плотно власть захватили. Таких большинство. Только не говори, что и про это тебя не просвещали. — проворчала она, внимательно смотря на меня, — Да ладно. Парень, ты уж прости, но незнание таких элементарных вещей — как ты до сих пор жив?

— Убиваю всех, кто приходит убить меня, — пошутил я.

Или не пошутил.

— И с кем я связалась? Впрочем, в случае с Ротенами важна личная сила и боевые качества, а не знание политического устройства.

— Ты можешь меня просветить и заполнить тёмные пространства моего невежества.

— Как завернул. Про столицу разные слухи ходят. Что там золотая молодёжь, слащавые мальчики. Ты из них что ли будешь?

— А ты, получается, провинциалка, барышня простая, рубишь правду матку и если что, палишь из лука?

— Из лука не палят, а стреляют.

— А среди твоих талантов чувство юмора где-то не завалялось?

— А твоё умение шутить, где позабыто? — ответила она мне в тон.

— Ладно, ты на вопрос не ответила. Что предпримут Ротены?

В принципе, их дальнейшие шаги и так очевидны. Если исходить из того, что они готовы бросить все силы на поимку нас. В чём я не особо уверен. Хотя… Между нами ведь кровь, так что исходим из того, что скупиться они не будут. Шаг первый — прошерстить окрестности с помощью своих людей. Шаг два — проследить за самыми вероятными путями нашего отступления.

— Как ты слышал, за наши головы объявлена награда, а это значит, что вся шваль от моего города и до Москвы захочет срубить бабла. Начиная от того, чтобы сдать, где мы находимся, продолжая попытками захвата. Это могут быть как обычные люди, так и команды сверхов или младших родов. Есть и такие, кто специализируется на ловле и устранении. Их участие зависит от того, насколько сладкий куш обещали эти ушлёпки Ротены, — их фамилию она каждый раз словно выплёвывала.

— Тогда исходя из этого, нам лучше держаться подальше от очевидного маршрута?

— Ага, только так же подумает любой более менее сообразительный придурок. Как по мне, лучшее, что сейчас играет за нас — это время и скорость. Пока новости распространятся, пока поисковые команды выйдут на охоту… Нам нужно проскочить как можно дальше.

— Звучит как план.

— Да, но в одном ты прав. Нужно добыть карту и спланировать маршрут.

— На заправке, думаю, должны быть. И ты не рассказала про кантоны.

— А что тут рассказывать? Власть у магов. Чем сильнее род, чем больше Пастей он держит, тем больше у него земли и влияния. Не знаю, как именно у вас в столице, но у нас большая часть города принадлежала магам. Как и близлежащей территории. Ротены, будь они прокляты, а их души пожраны демонами, во время войны неплохо поднялись и отжали себе аппетитный кусок. Единственные, кто тогда у них встал на пути — это мы. Иначе бы из города давно были выжаты все соки.

— Ротены настолько плохие правители?

— Смотря с чем сравнивать. Рабам на галерах было бы привычно.

— Слушай, а сколько тебе лет? — задал я личный вопрос.

— Семнадцать, — ответила она неохотно, кинув на меня странный взгляд.

— А мне шестнадцать. Мы с тобой почти ровесники.

Спросил я это к тому, что семнадцатилетняя девочка, сидящая на заднем сиденье, и задумчиво смотрящая вдаль, никак не походила на… семнадцатилетнюю девочку. Её род перебили, а она уже пришла в себя. Может и не полностью, но и истерика с апатией прекратились. Сомневаюсь, что это заслуга сказанных мною слов. Адаптивная психика, стрессоустойчивость, готовность действовать даже в столь непростой ситуации. Её явно готовили и тренировали, дали хорошее образование. И я сейчас не про гуманитарные науки говорю.

А ещё её лук, что ломал все мои представления о магии. Это ведь чистая энергия, что преобразовывалась почти в физический предмет и… стреляла! То есть один кусок энергии посылал вдаль другой кусок энергии. Как так, блин?

На ближайшей заправке карты не нашлось. Зато повезло на следующей. Наконец я узнал, а где, собственно, нахожусь, и ещё раз подивился, как далеко меня забросило. И правда, пара тысяч километров, если по прямой. Так что, либо Ротены меня по-быстрому самолётом перебросили, либо через Пасть протащили, но возникает вопрос, как они это сделали? Не ногами же шли? Это просто невозможно. Что-то я не заметил по ту сторону еды или воды. Две тысячи километров пешком, это столько припасов надо взять, что хрен бы они дошли на своих двоих. А значит… Напрашиваются очень интересные выводы, что через Пасть можно путешествовать как-то иначе. Если бы я знал… Всё оказалось бы значительно проще. Свалил бы давно. Но тогда бы не спас Эрминию, а пока что, не смотря на всю неоднозначность этого поступка, плюсы от него очевидны.

Следующим спать отправился я. После очередной порции еды, стало вырубать прямо за рулем, девушка предложила подменить и я не смог отказаться. К этому моменту мы проехали километров шестьсот-семьсот в общей сумме, внутреннее напряжение постепенно отпускало и теплилась надежда, что приключение скоро закончится. После чего начнётся другое. Но что делать, как вернусь, это я решу позже.

А сейчас спать.

* * *

Разбудило меня чувство тревоги. Я продрал глаза и осознал, что снилась какая-то дрянь, где за мной бегут и вот-вот догонят. Несколько секунд сидел, уставившись в одну точку, пытаясь отделить сны от реальности, пока не выделил, что ощущаю тревогу.

— Что-то не так, — поделился я вслух своими опасениями.

— Плохой сон приснился? — устало хмыкнула девушка.

— Я не об этом. Ощущение тревоги нарастает.

— Интуиция? Насколько ей можно доверять? — глянула она на меня в зеркало заднего вида.

— Лучше доверять, чем нет.

— Логично, — кивнула она серьёзно, после чего полезла в карту.

— Через пятнадцать километров будет съезд, можем сменить маршрут.

— Да, давай.

Я прислушался к этому ощущению, но тревога не отступала. Более того, она усиливалась. Пока не ярко выраженная, но мои сенсорные способности продолжали трансформироваться и, если честно, я сейчас и сам не знал, насколько далеко и глубоко могу чувствовать.

— Не поможет, — выдал я, — Готовься.

Так… Одеть куртку, проверить оружие и рюкзак с припасами. Я был готов ко всему, в том числе к тому, что придётся резко бросить машину, поэтому приготовился заранее. Как и Эрминия. Та вытащила из родового хранилища здоровенный рюкзак, который сейчас лежал рядом со мной на заднем сиденье. Что там — одной девушке известно. Спрашивать не комильфо, всё же это дела рода. Сомневаюсь, что она бы стала из хранилища вытаскивать какие-то безделушки. Да и не будут безделушки настолько сильно пылать чистой энергией, которую я отчётливо ощущал в рюкзаке. Артефакты прихватила, причём сильные. Я уж не говорю про настоящий боевой лук, что тоже здесь с нами лежал.

Следующие пять минут напряжение внутри натягивалось, как тетива. Символично, учитывая рядом сидящую лучницу. Я это время потратил на медитацию, накачку тела энергией, создания щита и проверки, что это реально чувство опасности пробудилось, а не послевкусие от неприятного сна.

Сейчас было где-то девять часов вечера, на дороге темнота и ехали мы по безлюдной части трассы. Одинокие на всём пути, насколько можно заглянуть вперед и назад. Ещё одна особенность этого мира — ночью не любят выходить на улицу и ездить тоже стараются как можно меньше.

Самих нападающих мы не заметили. Зато почувствовали результат их действий. Машина резко просела, её занесло и мы слетели с дороги. Причина проста — по нам очень метко стреляли. Кто-то, кто не захотел показаться на глаза и сделал это издалека.

Машина слетела с дороги, Эрминия затормозила, но этим сделала лишь хуже. Нас перевернуло, я приложился головой о крышу машины, а потом чуть не вылетел в окно. Боли не было, щит спас и в этом. Но не сказать, что такая круговерть приятна.

Перевернуло нас несколько раз и внутри всё смешалось, как и представление о том, где верх, где низ.

— Ты жива? — спросил я напарницу.

— Грёбаные…! — а дальше шёл сплошной яростный мат.

— Эй, прекрати истерику, надо выбираться, — попробовал я вразумить девушку, попутно скидывая с себя рюкзак и стряхивая осколки стекла.

— Лук цел?

— Без понятия. У тебя щиты есть? Пулю выдержишь?

— Пару попаданий точно переживу, больше — маловероятно. Не в таком состоянии.

— С тобой точно всё в порядке?

— Да! — огрызнулась она.

— Тогда вылезаем. Если ты не поняла, нас грамотно лишили транспорта.

— Мрази!

— Можешь прикончить их, если тебе станет легче.

— Я не знаю, где они!

Ага, вариант убить нападавших её не смущает. Ещё один нюанс в копилочку её психологического портрета.

— Как далеко ты умеешь стрелять?

— Пятьсот метров.

— Площадь поражения?

— При желании могу метров пятьдесят накрыть. Мага и не поцарапает, но обычного человека разорвёт на части.

Охренеть. И площадь и дальность. Второе особенно. Я пока о таком могу только мечтать.

Я наконец-то выбрался из машины и помог Эрминии. Так, сейчас… Стрелков я вычислил быстро. Они стояли где-то в трёхстах метрах от нас и остаётся лишь с уважением отнестись к их умениям попадать чётко в колеса.

— Три сотни метров. Встали у нас на пути. Трое мужиков в машине.

— Трое, говоришь? В машине?

— Да, заряжай лук, буду работать наводчиком.

Спорить она не стала. Достала лук из машины, который на удивление оказался целым. Не прошло и десяти секунд, как она его взвела. Вместо реальных стрел — энергетические, которые сейчас светились ярким светом. Но мы встали за разбитой машиной так, чтобы она нас прикрыла. Так что у них там должно быть что-то очень серьёзное, чтобы нас достать.

Я поправил лук и попытался навести его по цели. Эрминия отпустила стрелу, и та вошла почти рядом, задев краем. Но и этого хватило, чтобы нападавшие засуетились.

— Уезжать собираются. Левым краем едва их зацепили.

— Сейчас…

Секунда и вторая стрела уходит следом. Я отчетливо видел, как разворачивается энергия, как образуется вспышка чётко по центру чужой тачки.

В темноте ночи это смотрелось, как росчерк молнии, пронзивший воздух и накрывший врагов. Двое умерли сразу. Третьего тряхнуло, но он выдержал, выкрутил руль и рванул от нас.

— Уходят! Стреляй на опережение!

Эрминия выпустила две стрелы подряд. Первая задела краем, но мужик выдержал и этот удар. Последняя стрела ударила по гораздо меньшей площади и никак не задела. Слишком темно и далеко, эти уроды ещё догадались не включать фары, поэтому их при всем желании нельзя было рассмотреть.

— Двое погибли, третий выдержал два твоих попадания и сбежал. Вместе с машиной.

— Дерьмо. Это либо маг, либо сверх с хорошей защитой.

— Ты сама как? Последний удар был слабее.

— Выложилась слишком, нужен отдых.

— Тогда у нас большие проблемы. Где ближайшее людское поселение?

— Глянь карту, но я тебе сразу скажу, что нас не ждет ничего хорошего.

— Да уж… Собираем вещи и уходим.

— Куда? — устало бросила девушка.

— А сейчас и решим.

Изучение карты ничего хорошего не показало. До ближайшего населенного пункта — километров пятьдесят. Это если по дороге. За последние десять минут я видел одну машину, что проехала мимо нас, это если не считать бандитов. Таков уж этот мир. Тут ночью принято спать в хорошо укреплённых местах, а не шляться, где попало.

— Как думаешь, на что они рассчитывали? — спросил я. У меня есть свои предположения, хотелось сравнить их с взглядом со стороны.

— Задержать. Иначе бы стреляли по нам.

— Машина всё же перевернулась, могли хотеть добить.

— Сколько ты говоришь их было? Трое? Ставлю на то, что они знали о том, что мы маги. С обычным оружием против мага ходит либо самоубийца, либо хорошо слаженный отряд голов в десять минимум. Так что их цель была задержать.

— В этом случае надо ждать гостей, — ход мыслей девушки совпал с моим, тут я был с ней полностью согласен. Она в ответ лишь кивнула, — Вопрос в том, кто к нам приедет. Группа зачистки или Ротены.

— Если они у себя в шахтах сидят, то им два-три часа до нас, не меньше. Если они заранее выдвинулись в эту сторону, то… Любое время может быть. Ты не забывай, что есть и другой вариант. Допустим, нас засекли два часа назад, где-нибудь на заправке. Информация ушла, куда надо и…

— Дальше их предупредили, а нас решили задержать. Поэтому не полезли в бой, — закончил я мысль Эрминии.

— Именно. Поэтому и говорю, дерьмо. Готов умереть и подороже продать свою жизнь?

— А ты что, собралась пафосно и глупо сдохнуть?

— Не самый плохой вариант в нашей ситуации. — пожала она плечами равнодушно.

— Не знаю, как ты, а у меня со смертью особые отношения. Так что я предпочту ещё побарахтаться. Ты со мной?

— Предложения?

— Пятьдесят километров. По дороге идти слишком опасно. Если верить карте, через километр по этому полю, — кивнул я темноту ночи, — Начинается лес. Там у нас больше шансов будет.

— Больше шансов на что? Сломать ногу, напороться на сук, заблудиться или сдохнуть от голода и холода?

— Неужели девочка-провинциалка боится страшного ночного леса? — присвистнул я.

— Ещё слово и я тебе нос сломаю, — зашипела она.

— Меня кувырки в машине не сломали, так что лучше даже не пробуй, — усмехнулся я.

Кулак пронесся мимо, я легко увернулся. Пусть выпустит эмоции, ей не помешает.

— Спрашиваю последний раз. Ты со мной? Через лес я тебя проведу куда надо. От погони там уйти проще будет. Доберёмся до города, найдём машину… А дальше по ситуации.

— Будь ты проклят, Эдвард Клоз, но я согласна.

Глава 9. Романтическая прогулка под луной

Часть вещей пришлось оставить. Я взял с собой оружие, как меч, так и огнестрельное, забрал гранаты, запас еды и воды. Эрминии пришлось сложнее, потому что её сумка была раза в два больше моей и передать часть мне, она категорически отказалась. Да настолько эмоционально, что я не стал настаивать. У каждого свои тараканы. Мне было бы тоже не комфортно доверять ценные артефакты кому-то другому.

Мелькнула идея заминировать машину, поставить нехитрую растяжку, но решил от неё отказаться. Туда полезть может и не какой-то ушлёпок, а самый обычный человек, что решит глянуть разбитую тачку. Так лучше припасу подарки до более личных встреч.

Что можно сказать о ночной прогулке? Романтикой и не пахнет. Если только кто не захочет назвать романтикой — когда ты ни черта не видишь, постоянно проваливаешься в слякоть и рискуешь свалиться в грязь. В последние два дня выдалась плюсовая температура, снег подтаял и сейчас мы вкушали последствия этого. Не знаю, какие способности у девушки, но судя по тому, как двигается — в темноте она видит плохо. Мне было чуть проще. Я ощущал энергетические потоки, да и в глаза направил усиление. Поэтому непроглядная ночь для меня выглядела, как сумерки. Не особо удобно, но идти можно. Что девушка, само собой, заметила и настроения ей это не прибавило.

— Что у тебя за способности такие, Пасть задери эту ночь?! — вырвалось в какой-то момент из неё.

— Я расскажу, что умею, если ты поделишься со мной аналогичной информацией.

— Расскажу, что ты умеешь? — попыталась она сострить, но выглядело это как: рассерженная кошка, у которой разъезжаются лапы и она возмущенно шипит.

— Ты поняла, про что я. Было бы неплохо знать возможности друг друга.

— Что именно тебя интересует?

— Как ты создаёшь свой лук? Очень уж впечатляющее умение.

— Чтобы так смочь нужно родиться Арчером и быть ими воспитанным.

— Всё равно интересно, — простодушно ответил я, — Никогда не видел ничего похожего.

— А ты много в своей жизни видел?

— Хватило, чтобы в шестнадцать лет поседеть.

— Так это седина? — сказала она про мою белую прядь, — Я думала ты покрасился, чтобы брутальности себе прибавить. Ну, знаешь, мальчики такие мальчики, любят нагнать понтов.

— Я и так знаю, что крут. Мне незачем это доказывать.

— Хах. Знаешь, Эдвард, ты это так серьёзно сказал, что мне непонятно, то ли и правда глупый гордец, то ли шутишь надо мной.

— Сама выбери ответ, — хмыкнул я.

— Иди в жопу, — отмахнулась она и продолжила шагать в ночь.

Дальше шли молча. Лишь пыхтение и тихие маты девушки разбивали тишину. Ситуация резко изменилась, когда подошли к лесу. Его громадина уже возвышалась над нами, мохнатые ветви застилали небо, когда уши уловили характерный звук.

— Вертолёт! — прошипела Эрминия, — Все демоны ада, в жопу их дери! Бежим!

— Не суетись, до густого леса осталось пару десятков шагов. Дальше двигаемся легкой трусцой, я возьму тебя за руку, а то ты как слепой котенок.

— Только рискни тронуть и я тебя в Пасть скину!

— Как доберёмся до Москвы, я тебе психолога оплачу и курсы благородных девиц. Не знаю, с чего начну. Но точно знаю, что лучше прекращай нести чушь и не мешай мне вытаскивать нас из этой жопы.

— Аррр, — натурально прорычала она, — Веди!

Руку мне не подали. В меня рукой выстрелили. На что я ухмыльнулся, крепко взял девушку за кисть и потащил в сторону леса. Тем временем шум вертолёта стал отчётливым. Он заходил на посадку недалеко от нас, по всей видимости, собираясь сесть на дорогу рядом с машиной.

Через пару минут мы спешно шагали под кронами деревьев, углубившись в лес. Хотя слово "продирались" гораздо более подходящее. Теперь нас просто так не найдут. Наверное. Не знаю, какие возможности у врагов, могут и удивить. Эрминия вцепилась в меня и шла на ощупь, мне приходилось её тащить. Да и самому не сладко приходилось, всё же мои навыки не идеальны в плане ночных прогулок.

— И вот какой толк? — ворчала девушка, — Когда Ротены выпустят своих демонов, нам всё равно придёт конец.

— А вдруг это не они?

— Тогда тем более не вижу смысла переться сюда… Ай! — девушка всё же поскользнулась, но я успел её удержать, — Пасти забери эту темноту! Ненавижу!

Было бы смешно слушать, как она тихо ругается сквозь сжатые губы, если бы не было так печально. Печально в плане наших перспектив. Я ощущал, как опасность у нас за спинами с каждой секундой нарастает. Лишь бы хватило времени уйти как можно дальше. А там, глядишь, выберемся из леса.

Но далеко уйти не позволили. Я почувствовал, как в зоне моей чувствительности возник демон.

— Тихо! — шикнул я на Эрминию, останавливая её. — Демон, не четвертый ранг, движется быстро.

— К нам?

— Нет, он носится по лесу.

— Возможно, это ищейка.

— Справимся с ней?

— Да, но это даст знать, где мы находимся. К тому же, кто сказал, что ищейка нападёт? Она будет ходить рядом, как только нас почувствует. Поработает наводчиком.

— Звучит, как полное дерьмо.

— А так и есть, — зло фыркнула лучница.

— Тогда стой здесь, я решу вопрос. А ещё лучше примани демона через минуту, я постараюсь добраться до него.

— Ты хочешь меня здесь одну оставить?! — зашипела она.

— Не переживай, я вернусь. Или у тебя есть план получше?

— План какой и был — сдохнуть и продать свои жизни подороже. Или ты что, вообразил себя настолько крутым, что легко справишься с ищейкой?

— Постараюсь. Всё, нет времени на споры. Стой здесь или иди вперед аккуратно. Мне нужна минута, потом приманивай.

— Ненавижу тебя!

Слушать этот словесный поток я не стал и скользнул обратно в лес, предварительно скинув все лишние вещи. Не знаю, как ищейки выслеживают людей, но допускаю, что не привычными для человека органами, типа зрения. Возможно, они чувствуют энергию, как и я. В этом случае, если угадал… Пора вспомнить свои навыки сокрытия силы.

Демон засёк Эрминию через тридцать секунд. К этому моменту я зашёл чуть в бок и был на половине пути, мне оставалось метров сто до него, как существо сорвалось и помчалось в сторону девушки. Так вышло, что он обошёл меня, не заметил в шагах десяти от себя, и оказался между мною и ею. Как лучница и предвещала, демон подходить не стал. Замер, прислушиваясь, но мне показалось, что в этот момент он передает хозяину сигнал о находке.

Заминкой я и воспользовался. Ночной лес не самое лучшее место для бега, но когда прижмёт, то и не так раскорячишься. Я ускорился, разогнался и прыгнул на загривок твари.

Демон среагировать успел, но оказался не особо сообразительным. Всё, на что его хватило, повернуться ко мне и припасть к земле, словно напуганный хищник. Размером он был с крупного волка, я врезался ему в бок, в прыжке напитав руки очищением и вонзив их прямо в тело существа. То зашипело, как вскипевшая вода, попыталось меня сбросить, но…

До меня внезапно дошло, что я и правда стал сильнее. То, что раньше давалось с трудом, сейчас произошло слишком легко… Поэтому я резко увеличил напор и поймал демона в сияющий очищением кокон.

Что будет, если в чан с кислотой засунуть живой организм? Большая шипучка. Демон вспенился, побился в агонии секунд десять и исчез. Я же устало выдохнул, поднялся и отряхнул руки. Силы выросли, да, но организму по-прежнему требовался отдых.

За время короткой стычки в нашу сторону выдвинулся отряд из десяти человек. Это они все на вертолёте прилетели или откуда столько? Судя по энергетике, половина из них обычные люди, а вторая половина — сверхи с хрен знает какими способностями. Где же Ротены? Или не хотят лезть вперед?

Как бы там не было, я сорвался с места и побежал к Эрминии.

— Эдвард?! — уточнила она, стоя с взведенным луком, который пылал в ночном лесу, как маяк. Это она так на треснувшую ветку подо мной среагировала.

— А ну спрячь, дура, он же выдает нас! — шикнул я на неё, своим телом хоть как-то загораживая свет, но толку от этого мало было.

— Сам дурак! — развеяла она магическую стрелу и убрала оружие, — Что с демоном?

— Мёртв. Уходим.

— Ты серьёзно?

— Нет, блин, шучу! Я просто за ближайшим кустиком постоял и к тебе вернулся. И вообще, нету никаких демонов, я тебя обманул, чтобы коварно соблазнить! Такой ответ тебя больше устроит?!

— Да пошёл ты!

— Вот и поговорили. За мной.

Я снова схватил её за руку и потащил через тёмный лес. Вскоре удалось выйти на тропинку и пару сотен шагов прошли легко. Дальше через бурелом, прямо вглубь леса. От вооружённого отряда удалось оторваться, но не это было главной проблемой.

Чувство опасности било в набат. И вскоре я ощутил причину этого. Сзади надвигалась тьма. Если до этого и была надежда, то сейчас она исчезла. За нами пришли Ротены и им надоело ждать. Они выпустили тяжёлую артиллерию, что сейчас медленно заполняла лес.

Я и не заметил, как сжал кисть Эрминии так крепко, что она вскрикнула. Но ничего не сказала. Поняла. От чего ускорилась ещё больше. Мы бежали, падали, снова вставали, где-то ползли. Я достал меч и прорубал самые густые участки.

Так продолжалось, пока вдалеке не увидел свет. Кто-то шёл на нас с фонарями. Да вашу мать… Я остановился, достал оружие и приготовился дать бой. Отступать было некуда. Сзади всё перекрывал демон, что не догнал нас по единственной причине — мы умудрились убраться от стычки с разведчиком достаточно далеко и запутать след. Но ещё минута и всё, нас найдут. Тупо весь лес накроют. Слишком уж это существо… большое.

Люди впереди… Не знаю, кто это был. Очень странные ощущения. До них метров сто, не обычные люди, но и не обычные сверхи.

— Впереди засада. Готовь лук, — бросил я Эрминии.

Та запыхалась, тяжело дышала и, наверное, кивнула, чего я не увидел. Двинулись вперед. Я с автоматом и мечом, она с луком.

— Что это за звук? — послышался её голос.

— Какой?

— Вибрирует что-то.

Я прислушался и с удивлением обнаружил, что в кармане и правда вибрирует… что-то. Мать его, да это же та самая трубка, что я спёр на базе Ротенов! Бросил её в рюкзак и забыл… Идиот! По нему же могли отследить!

Быстро достал телефон и уставился на незнакомый номер. Ситуация — полный сюр. Ротены хотят поболтать напоследок? В лучах экрана поймал взгляд Эрминии. Она смотрела на трубку, как на змею.

— Слушаю, — всё же ответил я.

В любом момент телефон мог отключиться. Там оставалось одно из пяти делений зарядки.

— Мистер Эдвард! — раздался смутно знакомый голос, — Нет времени объяснять, но вы потерялись где-то в лесу. Там вас ждут мои люди, что помогут выбраться. Лучше поспешите, а то ваши знакомые слишком близко…

Человек хотел сказать что-то ещё, то телефон отключился. И что теперь с этим делать?

— Что происходит? — прошептала Эрминия.

— Не знаю, но походу у нас прибавилось шансов спастись.

Голос я наконец-то вспомнил. Это был тот самый безопасник, что приходил договариваться ко мне на тему закрытия Пастей. Решили помочь перспективному юноше? Времени обдумывать ситуацию больше не было. Пора действовать.

— Бежим, пока ни по кому не стреляй, — бросил я девушке.

И побежал прямо в сторону тех фонарей, что маячили впереди. До демона оставалось метров двести и, кажется, он начал смещаться в нашу сторону.

Рядом с мужиком, что держал в руках автомат и маячил фонарем, я возник, как чёрт из табакерки. Эрминия осталась чуть сзади, в тени, чтобы если что поддержать огнем. Выходить в открытую я немного опасался, но не боялся. Оружие, пусть даже усиленное, сразу щит не пробьёт.

— Эдвард Клоз? — спокойно уточнил мужчина, ничуть не испугавшись, когда я рядом с ним появился.

— Да.

— Прошу за мной и нам лучше поспешить.

— Куда уходим?

— По тропе вперёд, там будет джип. Здесь есть дороги в лесу.

— Ведите. Только я не один.

— Мы в курсе.

Через минуту мы сели в машину. К этому моменту демон Ротенов рванул в нашу сторону и ему оставалось метров пятьдесят, когда джип сорвался с места.

— Нас сейчас демон атакует.

— Дерьмо! — выругался водитель.

Всего здесь было Трое мужчин. Двое страховали друг друга и искали меня. Третий дожидался в машине.

— База! — заговорил в рацию один из бойцов, — Нужна поддержка, отвлеките внимание.

Я повернулся и увидел, как демон выбирается из-за деревьев. Он постепенно собирал себя в одном месте и ускорялся. Выглядело это жутко. Ночью глазами его было не видно совсем, но вот в плане энергии… Среди темноты шла ещё большая тьма.

— Эрми, готовь стрелу площадную, я усилю.

— Придется открыть дверь.

— Вы уверены? — спросил один из бойцов.

— Иначе сейчас умрём. — ответил я.

В следующие пять секунд произошло несколько вещей. Девушка, что села возле двери, открыла её и высунулась наружу. Я одной рукой схватил её за ремень, чтобы не вывалилась, а второй взялся за стрелу, что мне протянули. Третий боец, сидящий рядом с нами, схватил меня, чтобы уже мы вдвоем не вывалились.

Демон бросился вперёд, резво сокращая последние метры и походя ломая лес так, что десятки деревьев стали оседать и рушиться. Я вложил максимальный заряд в стрелу, от чего та запылала, как солнце в ночи.

Водитель вдавил педаль в пол, услышав, что у него происходит за спиной. Движок взревел и мы ускорились.

Эрминия выпустила стрелу, прямо в чёрное марево, та пронзила его и раздался взрыв. Сияющая вспышка разогнала ночь, но демона не убила. Единственное, чего мы добились — существо отстало метров на пятьдесят.

Но если бы на этом всё кончилось… Где-то над нами пронесся… Они что, истребитель пригнали?! В ту же секунду лесом прогремела серия взрывом, а марево огня было заметно даже с нашей стороны. Охренеть.

Но это сработало. Демон резко замер и отстал от нас. Походу, эта безумная ночь всё же закончится хорошо.

— Это было круто! — воскликнула Эрминия, когда залезла обратно. — Но я бы хотела прояснить, кто вы такие и откуда здесь взялись?

— Об этом позже, — ответил ей мужчина с переднего сиденья.

— Вам же будет лучше, если это позже наступит как можно скорее. А то я девушка нервная.

— Не переживайте, мы вам не враги, — хмыкнул боец.

Я же решил промолчать. Пока машина неслась вперед, я наблюдал за демоном, но скоро он совсем отстал и, кажется, решил вернуться к своему хозяину. Да и ощущение смертельной опасности резко ушло. Но расслабляться обстановка не тянула. Слишком много вопросов притащили с собой новые знакомые.

Машина вырулила из леса и остановилась на поляне, где нас уже ждал… вертолёт.

— Пересаживаемся, — бросил командир отряда.

Как вышли из машины, девушка не удержалась и задала мне вопрос.

— Ты уверен, что нам стоит с ними связываться?

— Нет. — честно ответил я, — Но думаю, что они подбросят нас до Москвы.

— А кто они?

— Как понимаю, государственная служба безопасности.

— Государственная? Ты шутишь? Я ведь правильно расслышала, они Ротенов ракетами накрыли?

— Не знаю, чем накрыли, но полыхнуло знатно. Потом с тобой это обсудим, я сам слабо понимаю, что происходит. Поэтому лучше держаться вместе, а там по ситуации действовать будем.

Вертолёт был из тех, которые лучше всего назвать словом — компактный. Водитель машины остался в ней же и уже уехал. Здесь нас поджидал пилот и, откровенно говоря, для четверых пассажиров места было маловато.

— Вы шутите? — возмутилась Эрминия.

— Простите, госпожа, но места всего два. Придётся вам сесть молодому господину на коленки. Ну или он к вам, — не удержался от поддёвки боец.

Для понимания — места всего четыре. Два спереди, два сзади. А нас пятеро. Пилот, два здоровых мужика, да мы вдвоём.

— Вот и садись к нему на коленки, идиот! — девушка не собиралась сдерживаться в высказываниях.

— Боюсь, мы при всем желании не поместимся.

— Оставайтесь тогда здесь. Нас и один пилот доставить может.

— Мы можем оставить здесь вас, — нахмурился командир, видимо начав уставать от этой глупой перепалки, — У нас приказ доставить только Эдварда Клоза.

— Доставить куда? — вмешался я.

— Это секретная информация. Но это рядом с Москвой, так что по пути к вам домой.

— Ясно, но я всё равно никуда не полечу без девушки.

— Тогда вам лучше определиться, кто и к кому садится на коленки.

После чего мужчина залез в вертолёт и уставился на нас. Интересно, что он будет делать, если мы развернёмся и уйдем? Угроза спала, но… Я прислушался к ощущениям. Плохой вариант. Надо лететь.

— Я понимаю, что тебе это не нравится, — обратился я к девушке, — Но чем быстрее улетим, тем быстрее дома окажемся. А это горячая ванна, еда, отдых…

— Ненавижу! — всплеснула она руками.

Но в вертолёт пошла.

Глава 10. Романтические полеты под ночным небом

— Мне неудобно!

— Мне тоже, — вяло ответил я.

— Бесит!

— И я устал.

— Хочу вас всех убить.

— Понимаю.

— Теперь ты обязан на мне жениться!

— Дома поговорим.

— Что?!

— Что?

Эрминия наконец-то замолчала. Не знаю, что там у неё внутри творилось, но видимо это был эмоциональный отходняк. Потеря семьи, плен, побег, минуты затишья, снова близость смерти, пробежка по ночному лесу, где она испачкалась с ног до головы, промокла и перепугалась до ужаса. В последнем я её не винил. Сам тоже успел десяток раз испугаться и не заметил этого. Только когда взлетели и отдалились от проклятого леса, отпустило. В ближайшее время нам опасность не угрожала, по крайней мере, я её не чувствовал.

Если подытожить, то закономерно, что у девушки начался эмоциональный откат. Небольшая истерика и агрессия не самые плохие варианты. Так что пусть ворчит, мне не сложно это пережить. Правда, после крайних её слов я подумал, что может дело и не в стрессе. Или в нем, но это не обычное ворчание, а с целью прощупать меня.

Ведь если задуматься, то как с её стороны выглядит ситуация? Живешь себе спокойно, есть планы на будущее, а тут бац, жизнь не то, что рушится, её разносят в труху и заливают реками крови. Потеря близких в её случае — это потеря основных опор. Больше нет рода, некому защитить, не на кого опереться. А ещё нет целей в жизни, понимания, кто друг, а кто враг, что происходит и что ждет впереди.

Кто знает, что она успела надумать за время плена. Я у неё замечал суицидальное желание убиться об Ротенов, глупо и героически попробовав отомстить. Может в этом дело. Возможно, девушка и вовсе себя уже похоронила. Воительница доморощенная, блин. А может ей стыдно, что она выжила — а другие нет. Мне это чувство очень знакомо, знаем, проходили.

И на фоне всего этого появляюсь я, который тянет её непонятно куда, тащит через зимний лес, по грязи, а потом мы ещё хрен пойми кого встречаем, чтобы улететь с ними на вертолете. Это только в боевиках круто выглядит, а в жизни… Лично я опасался садиться в вертолет к сомнительным людям в темном лесу. Но я хотя бы знаю их начальство, а что знает Эрминия? Ничего. Для неё это крайне подозрительно всё.

В общем, её странные, грубые эмоции — это было меньшее из зол, что могло случиться. Если так она не сойдет с ума — то и ладно. Гораздо неприятнее были другие ощущения. Мы сидели вдвоём в грязной одежде, прижавшись друг к другу, и это было липко, холодно и в высшей степени дискомфортно. Но не сравнится с беготнёй по лесу, так что грех жаловаться.

— Как вас зовут? — обратился я к мужику рядом.

— Зовите меня Первый.

— Классное имя. Наверное, Ваши родители были те ещё затейники. — кричать не приходилось, нам выдали наушники со встроенной рацией, поэтому можно было поговорить и прояснить кое-какие важные моменты.

— Я не знал своих родителей, — ответил мужик с сарказмом.

— А второго как зовут? — кивнул я на бойца на переднем сиденье, — Второй?

— Наши имена не важны.

— Хотелось бы знать, кого благодарить за спасение. Вы большие силы привлекли, чтобы это организовать. Зачем?

— Об этом узнаете, как вернёмся в Москву.

— Сколько нам лететь?

— Сначала час. Потом пересадка в более… комфортабельный вертолёт и ещё пара часов.

— Спасибо за информацию. У вас наверняка было интересное детство, первый.

Мужик в ответ наградил меня хмурым взглядом. Ага, пусть и слабое, но всё же подтверждение догадкам. Если честно, то я не уверен, кто выйдет победителем, если мы с этими двумя схлестнёмся. Пилот обычный человек, его в расчёт не берём. А эти двое… Думаю, не ошибусь, если предположу, что они — изменённые.

Результат секретного правительственного проекта по созданию супер солдат. Для военных целей само собой, но ещё для борьбы с магами, как не трудно догадаться. Идея красивая безусловно. Разбить монополию магов, подвинуть их с пьедестала, сделать процесс создания элитных бойцов управляемым. И, как вижу собственными глазами, что-то у них получилось.

Наверняка, если заглянуть вглубь веков, то там легко найти примеры, когда люди пытались провернуть что-то подобное. Это закономерно, когда есть сверхи. Люди с рандомными способностями, в том числе позволяющие изменять человеческий организм или металлы. Но второе, умение работать с металлами — отдельная история технического прогресса.

У меня было время как следует изучить документы патриарха Асов, в том числе относящиеся к вот таким экспериментам над людьми. Патриарх ведь не всегда был патриархом. Он и с правительством успел поработать в военные годы, в том числе принимал участие в изменении людей. Как итог, поставил себе на службу двух убер бойцов. Сына и дочь. Кайдзю и Тень. Первый почти бессмертный, вторая умела сквозь пространство перемещаться. Но, как понимаю, технологии на них разные применялись. Кайздю — его тело проапгрейдили по полной. Довели до апогея данных человеку возможностей. А то и дальше ушли. С Тенью иначе было. Возможно, это уникальные разработки Патриарха. Конкретно — она по энергетике больше походила на одержимую, в то время, как у Ивана это не наблюдалось. Да и у мужиков сидящих рядом со мной тоже.

Как Ас этого добился — одному богу известно. Конкретных данных об экспериментах я не нашёл, только косвенные упоминания.

Эх, вывести бы этих двух изменённых куда-то в лабораторию, да устроить краш-тест с пристрастием. Тогда стало бы понятнее, насколько большие проблемы ожидают магов в ближайшее время. А тот факт, что ребят послали за мной — тоже о многом говорил. В каких случаях будут светить супер-секретную разработку? Либо эта тайна уже не актуальна, либо меня хотят убрать, либо у них случилось что-то настолько плохое, что рискнули. Есть и другие варианты, но… Какой смысл гадать, если это настолько дурно пахнет, что я уже начинаю жалеть, что сел в вертолёт? Вне зависимости от причин, лучше быть готовым ко всему.

Увлечённый мыслями, я не заметил, как что-то изменилось. Эрминия… уснула. До этого сидела напряжённая, как струна, а тут заснула и расслабилась, слегка развалившись на мне. А заметил я это, потому что она начала сползать и заваливаться в щель между мной и дверцей вертолёта. Шум стоял такой, что остаётся загадкой, как она умудрилась задремать, но чтобы не разбудить, пришлось обнять её за талию и остановить падение.

Так и пролетели до следующей точки, где приземлились опять в чистом поле. Не на землю, а на асфальт, но в округе ничего особого не было. Какие-то заброшенные места — складывалось именно такое впечатление. Здесь нашёлся другой вертолёт, крупнее и мощнее.

— Выбирайтесь, — прокричал первый.

— У меня проблема, — остановил я его, когда он начал выбираться, — Моя напарница уснула. И просыпаться не хочет.

— Точно уснула, а не вырубилась?

— Да кто её знает, — проворчал я.

В общем, мне помогли и девушку мы несли, а не вели ко второму вертолёту. Где и зафиксировали с помощью ремней. В кресле, имею ввиду, а не то, что можно было бы подумать.

— И всё же, — подсел я к первому, — Пока моя напарница дрыхнет, просветите, что происходит.

— Не надо кричать, — поморщился боец, — Вот шлем, в нем встроенная связь.

Он достал мне шлем, что-то там настроив. На что и был расчёт. Наушники выдали в первом вертолёте, а тут не спешили. Мы уже взлетать начали, когда я подсел к первому.

— Всё очень просто, мистер Эдвард. Нам нужна ваша помощь и так сложились обстоятельства, что срочно.

— Если это касается предыдущей темы, которую мы обсуждали с вашим начальством, то мой ответ не изменился.

— Это другое. Отчасти проще. Или сложнее.

— Да вы мастер загадок, первый, — поморщился я.

— Секретность, — пожал он плечами и вздохнул.

— Какой с неё толк, если вам всё равно придется ввести меня в курс дела?

— Обсудите это с начальством.

— Ясно. Как вы меня нашли?

— Не скажу, что это было сложно. Ротены довольно громко заявили о себе, мы начала копать, а там узнали, что за вашу голову назначена награда. Дальше дело техники.

— Техники? Всего лишь? Хорошая у вас техника.

Выводов напрашивалось несколько. Телефон, куда мне набрали — как его выследили? Если только прослушивали звонки моих людей и таким образом засекли. Почему тогда сразу не связались и не вытащили? А кто их знает. Может чп случилось позже и обо мне вспомнили не сразу. Решили совместить приятное с полезным. Свою проблему решить, ещё и мне помочь, тем самым связывая нас ещё крепче.

А может и иначе выследили. Я понятия не имею, какими технологиями и возможностями может обладать такая структура, как безопасники. Да и они ли это? Или только ли они? Не удивлюсь, если за высокими словами о службе государству стоят чьи-то конкретные интересы, например, корпораций. Или магов. А почему бы и нет? Борьба между ними велась всегда, почему бы не устранять врагов чужими руками?

— Чем вы по Ротенам ударили? — задал я ещё вопрос, когда предыдущий был проигнорировал.

— Ничем особенным. Доставили к ним пару сюрпризов.

— И что, у вас не будет из-за этого проблем?

— А как они узнают, что это были именно мы?

Какой… интересный ответ. То есть, вид атаки не указывает на их службу? Или, опять же, кто подразумевается под этим мы?

Больше вопросов я задавать не стал и решил вздремнуть, раз представилась возможность. Смысл гадать, если ещё немного потерпеть и, уверен, ответы на свои вопросы я получу. Хотя бы на часть из них.

Очнулся я, когда подлетали к городу и это оказалось веской причиной, чтобы разлепить глаза и уставиться в окошко. Ночной город… Не впечатлял. Удивительно, но факт, в этом мире не было засилья ночных огней, неоновых вывесок, так что зрелище предстало… пустынное. Обычно, когда летишь над городом видишь море огней, а тут тишина, словно и нет столицы под нами.

Сели мы на крышу какого-то здания и так сходу я не смог определить, в какой части города находимся.

— Прилетели? — крикнула Эрминия, которая от посадки всё же проснулась.

— Да, сели, — кивнул я ей, — Выспалась? Как себя чувствуешь?

— Уже не так сильно хочется вас всех убить, — вяло пошутила она. Или не пошутила.

Вид у девушки оставался всё таким же болезненным и в темноте она выглядела, как покойник.

— Выходим, детишки. Вас ждут великие дела, — махнул нам Первый.

— Может прикончим его? — сказала Эрминия мне на ухо, отстегнувшись и собираясь выйти.

— Не уверен, что получится.

— Даже так? — замерла она на секунду.

После чего кивнула и выпрыгнула из вертолёта. Я отправился за ней. Нас провели к выходу с крыши, там зашли в лифт и отправились вниз. Ехали так долго, что у меня сложилось подозрение, что опустились ниже уровня земли.

— Как глубоко вы нас везёте? — озвучила мои мысли девушка.

— Минус третий этаж. — всё же ответил первый.

— Домой отпустить не собираетесь?

— Отпустим. Но сначала дела, — изобразил мужчина на лице вину.

Впрочем, из нас двоих в неё никто не поверил.

Как только двери лифта открылись, первым, кого я увидел — был тот самый Константин, что приходил ко мне в дом. Именно его люди прикончили Кайдзю и принесли мне голову Аса. Сейчас мужик выглядел уставшим, что не удивительно, учитывая третий час ночи. Я и сам чувствовал себя не лучшим образом, а Эрминия так и вовсе, не смотря на сон, выглядела ещё бледнее, чем встречающий мужчина.

— Мистер Эдвард, я рад нашей встрече.

— Константин, — кивнул я ему. — По какому вопросу нас вызвали?

— Сразу к делу? Что же, сейчас это уместно, как никогда. Пройдёмте, — указал он рукой на коридор, — Времени осталось не так много. Вы, можно сказать, успели в последний момент.

— Успел куда?

— Сейчас всё сами увидите. Ваша подруга может пока остаться в комнате для отдыха.

— Моя подруга идёт со мной, куда бы вы нас не вели.

— Но… — мужчина повернулся на ходу ко мне, несколько секунд смотрел в глаза, после чего молча кивнул.

Но потом всё же повернулся уже к девушке и сказал ей:

— Госпожа Эрминия, вам здесь ничего не угрожает, как и господину Эдварду. Но смею заметить, что не все тайны стоит узнавать. Будет лучше, если останетесь отдыхать. Душ, чистая одежда и место, где можно выспаться вас уже ждут.

— Я бы предпочёл ночевать у себя дома, Константин, — вмешался я, — Думаю, моя спутница согласится в этом.

— Согласится. Так что дальше идём вместе. — ответила она.

— Что же, — поджал губы мужчина, — Времени на споры у нас и правда нет.

Если честно, я бы тоже оставил Эрминию и не стал бы посвящать её в секреты, но тут снова проснулась интуиция и намекнула, что девушка пригодится. Что бы нас впереди не ждало.

На этом вопрос с участием был решён, дальше шли молча. Не скажу, что увиденные коридоры и лифт как-то характеризовали ту службу, что представлял Константин. Он, кстати, был обычным человеком, без изменений и сверхспособностей. Сам коридор — обычней некуда. Такой легко встретить в любом административном учреждении или не самой дорогой гостинице. Но всё изменилось, когда мы добрались до конечной цели.

Что примечательно, пока шли, я не встретил на пути хотя бы одного человека, зато десятками их ощущал в соседних помещениях. Интересно, это случайность или Константин специально всех убрал с нашего пути?

Привели нас в… больничную палату. Пожалуй, это было самое современное, что я видел в этом мире. Куча приборов, в том числе электронных, современный дизайн комнаты и складывалось ощущение, будто попал в будущее.

В центре палаты лежал мужчина, подключенный к десяткам проводов, под капельницей. И то, что дело дрянь было видно с первого взгляда. На самом деле и смотреть не надо было. Проблему я ещё минуту назад засёк, когда только подходили сюда.

— Это кто? — задал я вопрос.

— Не важно. Вы сможете его вылечить?

— Уверены, что обратились по адресу? Разве я похож на врача?

— До нас доходили разные слухи. В том числе с земель Орловых.

Ох какой толстый намёк.

— Слухи… Разве при вашей работе в них можно верить?

— О, слухи это неотъемлемая часть нашей работы. Мистер Эдвард, думаю, не ошибусь, если скажу, что вы и сами видите, что человек умирает. Так ведь? Да и госпожа Эрминия это подтвердит, — кивок в сторону девушки.

— Это что-то другое. Он меняется, — заметила она.

После чего вышла вперед и без стеснения ощупала мужчину, лежащего на кушетке. Хотя бы руки помыла, что ли… А то они у неё грязные…

— Что с ним произошло? — спросил я.

— Это секретная информация.

— Понятно. Тогда закиньте нас домой, а то день долгий был.

— Мистер Эдвард, вы отказываетесь помочь?

— Мне нужна информация.

— И тогда вы спасёте этого человека?

— Максимум, что я могу — попытаться.

— Что? — повернулась ко мне Эрминия, — Эдвард, ты уверен? Даже я не понимаю, что именно с ним происходит.

— О, юная леди, вы недооцениваете молодого человека, — позволил себе лёгкую улыбку Константин.

Хотя при этом я чувствовал, что он нервничает, напряжён и очень заинтересован в том, чтобы я вылечил умирающего мужика.

Точнее, он не умирал. Он всего лишь обращался в одержимого. Я уже видел такое на примере Марии Орловой, когда ритуал пошёл не так, как надо.

Вот и задумываешься невольно. А что это такое интересное делали люди Константина, что докатились до такого? Уж не следствие ли это новой волны экспериментов над людьми и попыткой создать оружие против магов? Тогда это не особо выгодно мне, помогать и спасать.

Тут мужик захрипел и выгнулся дугой, прерывая затянувшуюся паузу в разговоре.

— Мистер Эдвард, помогите и я отвечу на любые ваши вопросы.

— Прям таки любые?

— По этому делу — да. Быть может, расскажу даже больше.

— Расплывчатые условия.

— Специфика моей работы, — развел он руками.

— Хорошо. Но если ответы меня не устроят или соврёте, больше за помощью не обращайтесь. По любым вопросам.

После этого я шагнул к раненому и положил ему ладонь на грудь, где было сосредоточие грязной энергии. Что такое одержимость? Это когда человек, маг или нет, поглощает столько тёмной энергии, что запускается цепная реакция и тело быстро мутирует. Я многого не знал в этом вопросе, но два случая — это уже хоть какая-то статистика. Конкретно с этим мужиком — не вижу особых отличий от Марии Орловой. Хотя нет, вру. Там обращение было почти моментальным, а тут, видимо, растянуто на несколько часов, а то и дней. Любопытно…

В тот раз я был зелёным пацаном в сравнении с тем, кем стал сейчас. Очищение вырвалось из меня единым потоком, прошило всё тело и выжгло разом всю заразу. Разумеется, организму человека это не понравилось. Будто вся кровь вскипела и он, будучи без сознания, заорал от боли и выгнулся всем телом, забился в судорогах.

Но тут на помощь пришла Эрминия, чего я не ожидал. Её руки окутались светом, она поймала мужика, прижала его, ещё одна вспышка силы и… Мужчина затих и я увидел, как его тело чуть ли не мгновенно затягивается в месте ранений, которых хватало внутри организма.

Вот так поворот. Оказывается, моя новая знакомая лучница ещё и целительница?

* * *

Первым делом мы всё же сходили в душ, для чего нам с Эрминией выделили две отдельных комнаты. Или палаты, если быть точным. Нижний этаж вообще сильно напоминал больницу или исследовательский центр. Но главное, тут имелись душевые. Не знаю, как там девушка, но лично я с превеликим удовольствием смыл с себя всю грязь и часть усталости.

После чего, управившись минут за десять, отправился в кабинет к Константину. Вот с ним я собирался точно пообщаться тет-а-тет, а девушка пусть отдохнёт пока.

С пострадавшим в итоге справились. Неожиданно легко. Я выжег всю заразу, а Эрминия исцелила его полностью, помогла залечить раны, которых хватало. Грязь внутри отравляла тело и запускала некроз. Убийственная смесь, когда то, что изничтожало тело в то же время делало его сильнее.

— Мистер Эдвард, — кивнул мне Константин, — Думал, вы будете позже или и вовсе наш разговор будет отложен до утра.

— Не хотите платить по счетам? — прошёл я вперёд и уселся в кресло напротив стола, за которым и сидел один из местных начальников.

— Что вы, — помотал он головой, — Как я и ожидал, сотрудничество с вами оказалось плодотворным. Было бы глупостью испортить отношения.

— Тогда приступим? Что случилось с этим мужчиной?

— А вы уверены, что хотите знать? Я расскажу, но знание тяжёлая ноша, — осклабился он улыбкой прожжённого капиталиста.

— Уверен.

— Что же… Это один из наших агентов, что пострадал в ходе операции.

— Вы в курсе, что с ним происходило?

— Был отправлен каким-то вирусом на основе магии Пасти.

— Вирус? А что по вашему должно было произойти с ним дальше? — попытался я спросить нейтрально.

— Он бы умер.

— Вот как, — задумался я.

Говорить про одержимых? Так, стоп… Они же ранее ссылались на Марию Орлову, а значит должны были знать про одержимых. Почему тогда смерть и вирус?

Или намёк был на другое? Доходили слухи — это слишком расплывчатая фраза.

— Так, а что вы имели ввиду под слухами с земель Орловых? — решился я уточнить.

— Что наследница заболела, а вы смогли её спасти. Никто об этом не говорил, но никакого другого объяснения я не смог найти, почему два рода прекратили войну.

— А чем болела девушка знаете?

— К сожалению — нет. — поморщился мужчина, — Может, вы просветите меня?

— Пожалуй, воздержусь. Но если думаете, что ваш разведчик умер бы — то сильно ошибаетесь.

— Вот как? — нахмурился Константин. — И что бы с ним стало?

— Информация за информацию. Где ваш человек подхватил заразу?

— За границей. При попытке добыть секретные сведения о подготовке к войне.

— Даже так? — прикинул я, к чему это ведёт. — И кто именно с ним так поступил?

— Мистер Эдвард… Вы хотите получить секретную информацию.

— А вы уже получили помощь и ещё узнаете, что именно вам сегодня грозило.

Неужели они и правда не знают? Если так, то разведка у них так себе.

— Хорошо, — на удивление быстро пошёл он на попятную, — Скажите, что вы знаете о последней войне магов?

— Смотря что вы имеете в виду.

— Война магов не просто так называется. Мне вам надо рассказать слишком многое, чтобы стало понятным. Да и не поверите вы, скорее всего…. Начну с простых вещей. В то время нашим городом управляло шесть магических родов. Правили долго, хотя смотря с чем сравнивать. Три сотни лет — срок внушительный. Но говорить рода — это быть не совсем точным. Скорее кланы. Их власть множилась, как политическая, так и магическая. В европейских странах были свои кланы. Сложно сказать, кто начал первым, но моё мнение — все стороны хотели проверить других, свести счёты и… Впрочем, о другим мотивах как-нибудь потом.

— К чему этот экскурс в историю?

— Вы что-то знаете об этих кланах и конкретных магах, что стояли у власти в те времена?

— Нет, — честно признался я.

— А зря… Хотя многую информацию убрали из общих источников, но вы маг и ваш прадед принимал активное участие в свержение прошлой власти. Например, именно он закрыл часть их Пастей, тем самым ослабив.

Неожиданно…

— Чтобы вы понимали, эти шесть кланов ввергли страну в такой кризис, что настали реально тёмные времена. Аналогичные события происходили и в других странах. Неофициальное название той войны "Кровавый пир тёмных владык".

— Как… поэтично.

— Неуместная шутка, мистер Эдвард. — покачал головой Константин. — Если хотите, могу вам предоставить реальную статистику, сводки и хроники тех лет. Кровавые обряды, одержимые, Пасти, что открывались повсюду, полчища демонов, эпидемии и… Людские войны.

— Что стало с кланами?

— Они стали настолько очевидным злом, что против них объединились свои же. Так на смену одной власти пришла другая. Но люди всё же сделали определённые выводы, о том, что магам вредно стоять у власти. Так было создано немагическое правительство, но… Маги не согласились отдать власть полностью, но это другая история.

— Кланы уничтожили?

— Да. Так думали. Но как мы недавно узнали, потомки некоторых из них выжили.

— И…?

— Мой человек пострадал, когда вышел на один из таких кланов.

А весело у них тут, однако.

Глава 11. Экскурс в историю

— Давайте по порядку, — проговорил я, пытаясь собрать мысли в кучу, — Как называется этот клан?

— В его главе стоял род Плотьниковых. Если что, то корень слова плоть, а не плот. Как можете догадаться, они были мастерами работы с плотью. В основном человеческой. Биоинженерия на недоступном современникам уровне. Правда, тогда это иначе называлось.

— Плотьниковы, мастера плоти. Я запомнил. А остальные, кто выжил?

— Руссо и Сычевы. Первые были обычными сильными магами и как-то особо не выделялись. Разве что выдающимися организаторскими способностями и дипломатическими связями. Именно они отвечали за снабжение и организацию армии. Вторые — мастера метаморфизма или если по-простому, могли обращаться в кого пожелают.

— Прямо в кого угодно?

— Да. Я вам дам описание последней битвы с этим родом. Их глава превратился в дракона, который смог разрушить пару не самых маленьких кварталов. Человеческое оружие его не брало. Справились только объединённые силы магов. Замечу, что разрушил он их походя, при активной попытке его остановить.

— Да уж, — как-то у меня это в голове пока не укладывалось.

— Представители этих трех родов были замечены в Европе. След вел в Африку. Именно там мой человек пострадал, но удалось его эвакуировать. Вмешательство целителей не помогло, а делало только хуже. В этот момент пришло донесение о том, что Ротены уничтожили род Арчер, а следом — объявление о награде за вашу голову. Я вспомнил ходившие слухи, о деяниях вашего предка и предположил, что вы сможете помочь. К счастью, я оказался прав.

— А что с Ротенами? Вы их чем ударили то, чтобы наш отход прикрыть?

— Авиация отработала. — улыбнулся Константин.

— И что, вот так просто? Вам ничего не будет за нападение на не последних магов?

— Ротены перешли черту. Что вы знаете о причинах уничтожения рода Арчер?

— Борьба за власть?

— Да. А что знаете о способах уничтожения?

— Подавляющая сила? — хмыкнул я.

— И снова да, — мужчина оставался спокоен и мою ухмылку не поддержал, — По нашим данным, кому-то из Ротенов удалось захватить демона четвёртого ранга.

Хорошо у них служба поставлена. И о демонах они многое знают, раз вот так вот, в столь короткое время, лишь по косвенным признакам могут поставить диагноз. Интересно как они пришли к таким выводам? Напрашивающийся вариант — утечка информации. Но даже если какой-то охранник им сливает инфу, то что с этого? Что посторонний человек может рассказать? Не так много, если подумать. Потому что основные действия происходят за закрытыми дверьми и сомневаюсь, что Ротены посвящают своих людей в нюансы происходящего. Значит, мало шансов, что было прямое указание: мол, так и так, тут Ротены шалят, четвёртый ранг призвали. Скорее шёл анализ по косвенным признакам, что и говорит о том, что сидящий передо мною мужчина хорошо разбирается в магических темах, при этом сам магом не являясь. Не то, чтобы меня это удивляет, скорее отметил их уровень осведомлённости.

— Всем пятерым. — сдал я братьев.

Во-первых, чего их выгораживать, наоборот, чем больше у них будет проблем, тем мне лучше. А во-вторых, мне хотелось посмотреть на реакцию Константина.

— Вы уверены? — напрягся мужчина. И по тому, как и насколько напрягся, было понятно, что угрозу и её уровень он прекрасно осознает.

— Считайте, что видел собственными глазами. Они для приманки принесли в жертву своего бывшего главу и молодёжь Арчеров.

— Вот как… Но как вам удалось от них сбежать? Ещё и девушку с собой прихватили?

— Чудеса везения, — криво улыбнулся я, буквально кожей ощущая, что меня тоже просчитывают.

— Смерть обходит вас стороной, — серьёзно посмотрел на меня Константин.

— С ней у меня особые отношения. — также серьёзно ответил я.

— Не сомневаюсь. Что же… Пять магов… Четвёртые ранги. Знаете, мне кажется, все эти события звенья одной цепи.

— Ротены связаны с павшими кланами?

— Напрямую — нет. — покачал он головой, — По крайней мере я об этом ничего не знаю. Да и зачем им это? Скорее кланы хотят вернуть свою власть, а Ротены помеха на их пути. Тем более, они воевали и Ротены внесли свой клад в то, чтобы сбросить их с пьедестала власти.

— Тогда в чём связь?

— Чтобы понять, надо вернуться к истории. Перед войной не только на нашей земле развились архи-маги, возжелавшие власти. Это в том или ином виде пронеслось по всей земле. Не просто так война называется мировой войной магов.

— И как это объясняет сегодняшние события?

— Война магов — это как нарыв. Но рвётся не в одном месте, а сразу во всех. Шестьдесят лет назад так было. Сразу в нескольких местах образовалось несколько нарывов — сильных магов, что жаждали ещё большей власти. Итог — мировая война.

— И что? Всё равно не понимаю. — покачал я головой. То ли из него рассказчик плохой, то ли сказывается усталость и я всё никак в толк не могу взять, что мне хотят сказать.

— Маги — как вирус, что вспыхивает в нескольких местах. И этот цикл имеет свойство повторяться. В историческом масштабе это хорошо видно. Ротены и павшие кланы — звенья одной цепи, назревающие нарывы.

— Какой-то притянутый за уши довод.

— Статистика, мистер Эдвард. — сказал он голосом лектора, — Хотите выдам вам социологическое исследование на эту тему? Вы же хотели быть в курсе? Могу показать.

— А если своими словами и кратко? — вникать сейчас подробно уж точно не было сил, давно хотелось спать.

— Есть теория, что магия влияет на разум магов. Чем выше маг забирается, чем больше ему власти достаётся, тем сильнее его голод. Имею в виду в плане завоевания новой власти. Во время прошлой войны это случилось сразу с несколькими родами, которые, по факту, и развязали войну. Остальные были втянуты следом. Необычно то, что это произошло сразу в нескольких государствах. Представьте себе сарай, который поджигают с десятка разных сторон, перед этим облив бензином. Сгорит не только сарай, но и вся деревня или город, где это происходит. Метафора не самая лучшая, — виновато улыбнулся он, — Но, как по мне, наглядно отражает то, что происходило во время войны. Цепная реакция, когда одно событие влечет за собой множество других и это происходит разом по всему миру.

— Звучит, как выдача желаемого за действительное. Вам так не нравятся маги?

— Мне не нравятся тираны, что развязывают войны и разрушают города, — резковато ответил мужчина, — Чтобы вы понимали, до войны собралось около сотни магических родов по всему миру, которые достаточно заметно выступили с агрессивными планами. Это те, которые были заметнее других и которых смогли отследить после. А так их могло быть гораздо больше. Представьте, что в разных уголках мира начинают происходить схожие, не связанные напрямую с собой события и вы поймете, почему я оперирую этим и что меня беспокоит в нашем будущем.

— Хорошо, допустим, — кивнул я, — И что, вы хотите сказать, что зло не творили обычные люди? Только маги? Серьезно?

— Творили и творят. Но в гораздо меньших масштабах.

— Тогда разница всего лишь в возможностях, что и порождают масштаб.

— Вы так уверены? А что скажете насчёт Ротенов? Они, чтобы получить силу, за одну ночь вырезали целый род. После чего провели чудовищный ритуал для призыва. Это ли не бесконечная тяга к власти?

— Которая есть у любого человека, без разницы, владеет он магией или нет.

— Я не буду настаивать, мистер Эдвард. Рекомендую вам изучать историю. Настоящую, а не отфильтрованную. — сдал он обороты и дал понять, что убеждать меня не собирается.

Но зёрна сомнений посеял. Хорошо сработал, отметил я. Только вот зачем? Цель у него какая? Не сомневаюсь, что в этом мире маги часто творили зло. Но мне известен опыт двух миров. В моём не было магов и обычные люди умудрялись творить великие злодеяния. Если честно, то не особо отличающиеся от того, что я наблюдаю здесь. Кровавый ритуал? Пфф, тоже мне, удивили. Не самое плохое, что придумало человечество. В обоих мирах. Поэтому если Константин хочет настроить меня против магов в целом, то заход кривой вышел. Но это если знать, что я пришелец из другого мира и у меня сознание взрослого мужчины. А так, расчёт на местного подростка, которому другие маги доставили кучу проблем — вполне себе нормально работает мужчина. Так в этом его задача? Настроить против магов? Чтобы что? Ответ очевиден — чтобы замотивировать меня закрывать Пасти.

— Эдвард, я не хочу сказать, что все маги — плохие. — видимо что-то на моём лице он заметил. — Но вот то, что прошлую войну развязали именно маги, что поставило наш мир на край гибели — факт. И это произошло не в одном месте, а сразу по всей планете. Не все маги к этому приложили руку, но некоторые их представили отметились. В первую очередь так называемые тёмные маги. А теперь, если представить, что такое и правда может быть, задумайтесь, что означает появление Ротенов, Плотьниковых и прочих.

— Грядет новая война?

— Надеюсь, что нет, но из того, что вы рассказали, это напрашивающийся вывод. Пять демонов четвёртого ранга — это армия. Хватит, чтобы захватить несколько городов и единственное, что остановит Ротенов, это коалиция из других магов. Поэтому мы и нанесли удар. Никто на нас не подумает. Тем более, сейчас на Ротенов кто-то выбросил компромат и против них многие ополчатся.

При слове "кто-то" меня наградили пристальным взглядом.

— Но это не всё, что я хотел вам рассказать. — продолжил мужчина.

После чего встал, прошёл по кабинету и открыл сейф, откуда достал папку и передал мне.

— Что там?

— А вы посмотрите. Это секретные данные и, надеюсь, вы не будете трепаться, что в курсе и тем более, где об этом узнали.

— Не переживайте.

В папке я нашёл фотографии. Не сразу понял, что это, а потом дошло — вооружение. Причем гораздо более продвинутое, чем всё то, что я видел. Первый лист — описание технических характеристик винтовки. Раза в два круче, чем те, что я смог достать. С такой пташкой можно и против мага выходить. Если ещё и патрон настолько же продвинутый, то и вовсе мурашки по спине от перспективы, что на меня с таким могут напасть. Надо срочно выводить защиту на новый уровень.

Но дальше — больше. На следующих листах шли фотографии… доспехов. Нет, брони. Тяжёлой брони. Я такую только в мультиках и фильмах видел. Мех во всей своей красе с тяжёлым вооружением. Или скорее костюм железного человека. Сильно продвинутая версия того, что мне удавалось закупить.

— Нам не удалось достать подробное описание возможностей, но… Вы ведь пользовались продвинутой броней? На фото — следующее поколение, которое не найти в свободной продаже. Да и вообще не найти упоминания. По предварительным данным, эти красавцы могут использовать магическую энергию, а следовательно…

— Маги теряют свою монополию на могущество.

— В том числе.

— Где были сделаны снимки?

— В Европе.

— Опять она.

— Что поделать. Европейцы давно точат на нас зуб.

— Кто именно?

— В первую очередь Англия. Разработка нового типа вооружения ведётся именно там. Но не это самое печальное. Европейцы смогли построить гораздо более единые государства, чем мы. Что и дало толчок к развитию технологий. У нас же даже намёка нет, как создать нечто подобное.

— Причина?

— Наши маги тормозят развитие всего того, что может им навредить. Плюс отсутствие нормальной центральной власти, государство разобщено и поделено на отдельные города.

— Опять маги виноваты? — не удержался я.

— Эдвард, мы с вами не в детском саду, чтобы кидаться обвинениями. Я оперирую фактами. Попробуйте узнать, сколько знакомых вам родов занимается разработкой высокотехнологичного оружия. Могу сразу вам сказать — ноль. Думаете, государство не пыталось? Пыталось. Но финансирование резали на корню. Не прямо закрывали проекты, но если у тебя хватает власти, там слово, там ещё одно — и так все начинания затухали.

— А как же проект изменённые?

— Редкая инициатива, что была сделана вопреки, а не благодаря.

Так и не надо выставлять себя бедными и несчастными тогда — хотел сказать я, но сдержал слова.

— У меня складывается чувство, что вы меня настраиваете против магов. — озвучил я прямо то, что было очевидным.

И вербуете заодно.

— Я вам даю реальные расклады, как и обещал. Изучите тему сами. Разузнайте, как оно есть на самом деле. Мне нечего скрывать. Правда на моей стороне. Но мой интерес здесь присутствует. Война — это всегда новые Пасти. Дальше сами догадаетесь, почему мы с вами активно сотрудничаем?

— Вам нужен тот, кто будет закрывать Пасти.

— Да, и не только. Сегодняшний день показал, что вы полезны и в другом. Расскажете, что случилось бы с моим человеком, если не ваша помощь?

— Конечно. Что вы знаете об одержимых?

Если до этого Константин изображал полуулыбку, то сейчас она стекла с него, после чего он грязно выругался.

* * *

Домой я попал под самое утро, часов в пять. Город ещё спал, так что доехали быстро, без лишних задержек. Константин любезно выделил нам человека и машину. Правда, Эрминия к этому времени уснула, устав ждать, когда я там наобщаюсь, так что пришлось её будить, за что на меня вылилось много “ласковых” слов.

Когда подошёл к двери особняка, та была заперта, а ключей у меня не было. В ответ на звонок пришёл один из охранников, что продолжал сторожить особняк после моего исчезновения.

— Господин? — выдал он удивленно.

— Именно. Народ не буди, дальше я сам разберусь.

— Как скажете.

Охранник кивнул и свалил с глаз. Наверняка сейчас побежит вызванивать Спартака, но это уже их проблемы. Лично я собирался добраться до постели и продрыхнуть часов десять. Чему было не суждено случиться быстро. В коридоре загорелся свет и из своей комнаты вышел Сергей. Хорошо, что в пижаме, а не трусах, хех. Ладно, я шучу. Дворецкий всегда выглядел хорошо.

— Господин? — воскликнул он, прищуриваясь и спешно надевая очки.

— Привет Сергей. Да, это я вернулся. С гостьей. Это Эрминия Арчер. Прошу любить, жаловать и разместить у нас.

Раз уж дворецкий проснулся, то пусть решает вопрос. Надо отдать ему должное, управился он скоро. Разбудил одну из служанок и направил помогать девушке размещаться. Я же, перекинувшись парой слов с дворецким и заверив, что со мной всё в порядке, наконец-то отправился к себе.

* * *

Утро для меня началось в шестнадцать часов дня. Да и то, я бы ещё поспал, но организм требовал к себе внимания и пришлось вставать, чтобы отправиться в туалет. А там понеслось… Оказалось, меня уже ждали. Внизу сидел Спартак, вместе с ним приехал Марк. С обеда ждут. Видимо соскучились. Или случилось чего.

Как бы там ни было, принял я их через два часа. Сначала долго в душе отмокал, позволяя воде забрать всё накопившееся. Слишком много событий прошло с тех пор, когда я нормально мылся. Так что если мне и пришли докладывать о проблемах, то пусть подождут. Было бы что-то важное, то разбудили бы. А раз сидят, то пусть сидят дальше.

После душа — короткая медитация, анализ состояния организма и обдумывание того, что я услышал от Константина. Что получается… Есть тёмные маги плохиши, что не прочь побороться за власть. Есть заражённый человек, который, если я не ошибаюсь, ещё немного и превратился бы в одержимого. О чем это говорит? Если кто-то придумал, как из обычных людей клепать одержимых, то боюсь представить, что ждёт этот мир. Когда я с таким чудовищем столкнулся, мне повезло, потому что Мария не успела набрать силу. Я видел тогда, насколько быстро она это делала. Час-два и всё, не справился бы.

Ещё одна головная боль, с которой не знаешь, что делать. Чем это грозит лично мне? Да как-то не хочется, чтобы у нас в городе внезапно десяток одержимых появился. Или сотня, а то и тысяча.

По оружию — тоже веский аргумент. Я изучал рынок и с нашей стороны нет чего-то адекватно качественного. Некоторые рода да, занимаются вооружением, но когда закупался для себя и команды, то брал сугубо иностранные образцы. Европа в этом плане лидировала.

Но тут другой момент есть. На чужой рынок никто не будет поставлять топовые образны. Тем более новые, секретные и с запредельной огневой мощью. Если Константин не врал и чужие государства настолько превосходят наше в огневой мощи, то просто глупо не ждать беды.

Невольно задумываешься, что начинает пахнуть жареным. Не только лично для меня, но и в масштабах государства.

Разговор наш с Константином закончился на том, что он дал мне флешку с подборкой документов. То, что флешка уже была готова — показатель. Надо будет изучать её исходя из понимания, что там сто процентов информация, поданная под правильным углом. Что тоже интересно, потому что поможет выяснить мотивы и планы на меня. Если хотят завербовать, то, под какие именно задачи и каким именно образом. Закрывать Пасти — это может быть верхушкой большого айсберга. Ага, а на конце его — большая и холодная жопа.

К Спартаку и Марку я вышёл к ужину, когда на стол уже было накрыто.

— Господин, — сказал Марк.

— Эдвард, — кивнул Спартак.

— Ну что, хлопцы, как вы тут без меня? Чем радовать будете? Или ждать плохих новостей?

— Если не считать вашей пропажи, то ничего плохого за время вашего отсутствия не случилось, — сразу выдал Спартак.

— Тогда давайте есть. Не знаю, как вы, а я изголодался, как все демоны Пасти.

Мужчины синхронно поморщились при упоминании демонов, но ничего в ответ на это не сказали.

— Сергей, — обратился я к дворецкому, что был рядом, — Как наша гостья?

— Днём просыпалась, мы её накормили, после чего снова ушла спать. — отчитался он.

— Хорошо. Заботьтесь о ней.

— А что это за девушка? — уточнил Спартак.

— Эрминия Арчер. Её род на днях уничтожили Ротены.

— Нам готовиться к ещё одной войне?

— Не знаю, если честно. Если Ротены на нас сейчас нападут, то мы все умрём, — буднично заметил я.

— Всё настолько плохо? — замер Спартак.

— Более чем. Впрочем, для нас ничего не поменялось. Противником больше, противником меньше — какая разница, если засранцы на нашем пути никак не заканчиваются? Лучше давайте короткий отчёт, что было, пока я отсутствовал. Кто начнёт?

— Давай я, — переглянулся Спартак с Марком и тот кивнул, — Переподготовка стражей идет полным ходом и не скажу, что это нравится людям. Те специалисты, которых привёл Алмаз — настоящие звери. Вроде уже старые пни, а гоняют людей, как те самые демоны Пасти.

— Есть те, кто захотел уволиться?

— Пока нет. Прошло-то всего ничего, постепенно втягиваются. К нам даже новенькие захотели прийти.

— И что? Берёшь?

— А вот это надо обсудить. Как с ними быть? Совсем не обученные люди ведь.

— Разве тут много вариантов, как быть? Много желающих?

— Человек десять.

— Если адекватные, то бери. Пусть учатся. Надо подготовить проект формирования новых подразделений.

— Так уже готово. Тех, кто выделяется, я беру на заметку и кидаю на разные направления.

— И как успехи?

— У нас зарождается пара отрядов, что в случае заварушки смогут поддержать огнём. Спецназ по сути.

— Это хорошо. Надо будет их вооружить по высшему разряду и отработать тактику противостояния магам и сверхам.

— На это много времени уйдет. Год минимум.

— Да понимаю, — отмахнулся я. — Что ещё расскажешь?

— Проект с камерами набирает обороты. У нас теперь не корпус стражей, а стройка какая-то. Тянут провода, переоборудывают. Но это хорошее дело. У нас постепенно появляются глаза и на днях начнём контролировать главные улицы.

— Быстро, — довольно покивал я.

— И дорого, — заметил Марк, — Деньги быстро уходят.

— Пусть так… С деньгами разберёмся. Спартак, есть, что ещё сказать? Как там Алмаз?

— Да нормально он. Хотел встретиться.

— Завтра. Пусть в дом приходит. Думаю, его можно оставить в охране у меня. Как он себя проявил?

— Нареканий нет.

— Вот и славно. Марк, теперь с тобой. Как наши дела обстоят?

— Первое — через два дня аукцион. Вы хотели участвовать.

— Два дня… Вовремя я вернулся.

— Да, мы рады, что вернулись. Проект новых законов для ведения бизнеса готов. Нужно ваше финальное одобрение и можно запускать. По финансам — картины продались суммарно на два с половиной миллиарда.

— Это хорошая новость. — довольно потер я руки, — Есть у меня задумки, в какое дело их впустить. Но обсудим это с тобой… Дай подумать… Надо до аукциона успеть, эх. Тогда послезавтра, часа за два и встретимся.

Расстался я с ними, когда узнал всё, что хотел и коротко поведал о своих приключениях. В том числе о том, чего ждать от Ротенов. Возможно, эта информация лишняя, но раз уж это приближённые люди, то пусть будут в курсе.

Последнее, что я сделал в этот вечер — это всё же изучил флешку, что мне скинул Константин. Что сказать…. Там было настоящее социологические исследование на тему влияния тёмных магов на развитие мира и войны. Если то, что написано правда, то определённая логика в словах безопасника была.

Какую войну не возьми, везде находились следы тёмных магов. Причем именно тёмных. Серые и белые никак не упоминались. Либо у них другая натура, либо… В процессе войны маги темнели. Сквозь десятки листов информации красной нитью шло несколько утверждений.

Все тёмные маги тянутся к власти. Чем дальше забирается маг, тем больше его жажда и тем меньше в нем человеческого. Всё это приводило не раз к тому, что тёмные маги устраивали настоящие бойни. Добавим к этому создание помех техническому прогрессу и получим эдаких тёмных властелинов.

Я отнесся к этой информации скептически. Не будь магов, обычные люди тоже бы воевали и творили зло. Да и зло — понятие относительное. Продвижение своих интересов — более точная формулировка. Так что, разборки в этом мире не больше, чем обычная борьба за власть. Просто наличие магии вносит в эту борьбу свою специфику, вот и всё.

Единственное, с чем я соглашусь, это то, что тёмная сторона влияет на разум и делает безумными. У этого как минимум две причины. Первая — личная сила пьянит. Вторая — грязную энергию я не просто так грязной называю. Если взять тех же Ротенов, то сложно сохранить здоровую психику, когда демонов поглощаешь.

Так что да, пищу для размышлений мне всё же подкинули. И я знал, с кем мне это надо обсудить. Загляну к духу завтра прямо с утра, как отосплюсь. С ним общаться лучше на свежую голову.

Глава 12. День разговоров

Этот день начался для меня в семь утра. Наконец-то организм насытился и решил проснуться как надо. Узнал, что там с Эрминией — девушка благополучно спала. Я постоял рядом с её комнатой, наблюдая за энергетикой, и мог с уверенностью сказать, что она пошла на поправку. Надо бы обсудить с ней, как она, да и дальнейшие планы, но не будить же её ради этого? Пусть спит человек, глядишь, добрее будет, как проснётся.

После короткой разминки и завтрака, я отправился вниз, общаться с прадедом. Меня встретил слой пыли и всё та же пустая комната. Прибраться, что ли, здесь?

— Ты наконец-то решил ещё раз заглянуть? — встретил меня старческий голос.

— А ты решил начать с ворчания? — ответил я ему в тон.

— Где пропадал?

— Да где только не был. Успел повоевать, побывать в плену у Ротенов и заглянуть за Пасть. В связи с чем у меня накопились вопросы.

— Тогда сначала расскажи, с чем именно сталкивался, а потом спрашивай.

— Эх, время. Оно же у тебя ограничено.

— Вот и не трать на пустые слова, рассказывай.

Я уложился в семь минут, кратко пересказав то, что видел.

— А хорошо ты с Ротенами схлестнулся. Ещё одного себе кровника нажил, без дела не сидишь, — в голосе так и бурлил сарказм.

— Как будто у меня был выбор.

— Тоже верно. Что узнать хотел?

— Давай по порядку. Что такое Пасть?

— Человеческое название перехода из нашего мира в междумирье.

— Ты земли за Пастью так называешь?

— Да, как по мне, это гораздо более точное название.

— Между мирье, — проговорил я раздельно это слово, — Что это? Планета? Другой мир?

— Сколько я не исследовал это место, не смог найти небо, звёзды или другие признаки, что это планета. Так что считай, что это магическое измерение.

— И что это за измерение такое?

— Сам понял, что спросил? Как мне тебе на вопрос отвечать? — продолжил ворчать старик. Он что, не в духе? Дух не в духе, смешно.

— С практической точки зрения. Что мне нужно об этом месте знать? Какие у него особенности? Как его можно использовать?

— Первое, что тебе нужно понять — это место опасно. В любой момент ты можешь нарваться на демонов. То, что почти никого не встретил — это тебе сильно повезло. Так часто бывает. Но если регулярно наведываешься, то риск возрастает. Можешь и орду демонов встретить. Причем знай, что демон в этом мире и в том — это два разных существа. Там их стихия. Они быстрее, сильнее, восстанавливаются и зовут на помощь.

— Но маги ведь делают туда вылазки?

— Конечно. Любой сильный маг, как вырастает достаточно, чтобы пройти через пелену, исследует тот мир. Это вторая опасность. Легко встретить конкурентов.

— А в чем смысл исследований? Что-то я не заметил, чтобы там было супер полезное пространство.

— Да неужели? А кто сделал резкий скачок в развитии? Именно так маги переходят от статуса мастера до статуса великого. Отправляются в междумирье за силой.

— Ты свою также обрёл? Силу…

— Да. В своё время я там много времени провёл в исследованиях, медитациях и развитии.

— Что посоветуешь?

— Идти своим путём. У тебя неплохо получается. — хмыкнул старикан.

— Смотрю на других магов и как-то мне так не кажется. Вот скажи, как это возможно, что Эрминия создаёт лук и стрелы?

— А что тебя удивляет?

— Мне непонятно, как это возможно. Если только придать энергии форму, но зачем? Проще направить сгусток энергии в нужную сторону. Зачем такие сложности?

— А что такое магия?

— Энергия? — робко спросил я, задумавшись.

— А что такое энергия?

— Да понятия не имею, — пожал я плечами.

— Представь, что это пластилин, из которого можно слепить, что угодно. А теперь вспомни свою подготовку в роду. Не в этом мире, а из прошлой жизни. Чем один род воинов отличался от другого?

— Всем и ничем, если подумать. Изначальные возможности плюс минус одинаковые, а вот дальше… Подготовка, ценности, техники. В этом отличие.

— Примитивный ответ, но в целом верный. А теперь подумай… Вот есть ты и у тебя сложились представления, или скорее ожидания о том, какой должна быть магия и чего ждать от неё. Так?

— Допустим. — неохотно кивнул я.

— Скажи спасибо за это кинематографу, книгам, опыту и всему тому, что так или иначе забило твою голову. А теперь представь себе мага пятьсот лет назад, что любил стрелять. Про техники, энергию и прочую хрень он ничего не знает. Зато мастерски стреляет и…

— И магия приходит ему на помощь?

— Да, угадал, надо же, — до меня донеслась чужая усмешка.

— Погоди, так фраза про пластилин — буквальна? Слепить можно что угодно?

— Да. Это не метафора. Только магия в миллион раз сложнее, чем пластилин и возможностей применения имеет великое множество.

— Тогда способности могут быть любые, так?

— Да. — голос звучал так, будто я подписываю сделку с дьяволом и он радостно кивает, оглашая пункты договора.

— Но почему тогда маги не создают сколько угодно убер способностей?

— Ответ прозаичен. Зашоренность мышления. Например, как обстоят дела у Ротенов? Их отцы поглощали демонов. Деды поглощали, прадеды поглощали. Сотни лет истории.

— То есть, они банально не догадываются, что можно иначе?

— Типа того, — хмыкнул старик.

— И всё дело в зашоренности? Получается, я и сам могу создавать любые способности?

— Получается, что да. Если сможешь преодолеть свою зашоренность. И если магия откликнется на твои потуги. Тут в чем дело… Должен признать, что не все маги тупые и закостенелые. В целом они понимают, что есть и другие пути, ведь примеров перед глазами хватает. Но никто не отменял склонности, таланты и родословную. Если ты захочешь научиться поглощать демонов, то тебе будет в сотню раз сложнее, чем Ротенам? Понимаешь почему?

— Потому что у меня нет за спиной несколько веков селекции?

— В первую очередь да. А ещё для тебя поглощение демонов — ужасная гадость, а для Ротена — привычная вещь, принятие которой он впитывает с молоком матери, а потом его соответствующе воспитывают. Это уже не просто зашоренность, это стальные стены, что мешают выйти за проторенный путь.

— Тут есть над чем подумать.

— Остаётся надеяться, что тебе есть… чем думать, — раздался издевательский смех.

Старикан походу искренне наслаждается, пытаясь меня задеть.

— Ты сказал междумирье, то есть между миров. Миров — во множественном числе?

— Да, — в голосе слышалось довольство.

— Ты именно через это пространство между мирами путешествовал?

— Рано нам с тобой об этом говорить, — всё так же довольно ответил старик, словно предвкушая, как меня обломает.

— Как по мне в самый раз. А если ты сдохнешь раньше, как я получу ответ? Меня это не устраивает.

— Так иди и требуй ответы в другом месте. — ответил он безразлично, но я чувствовал издёвку.

Мда уж… У предка характер не самый приятный.

— Ты же знаешь, что для меня вернуться в свой мир важно.

— Знаю. Но ещё знаю, что на текущем уровне развития ты сдохнешь раньше, чем хотя бы приблизишься к перемещению в другой мир. А оно мне надо? Или ты забыл, зачем я тебя сюда привёл? Возроди род, настрогай детишек, вырасти в силе, а там и до путешествия дойдёшь. Я же как-то освоил это?

— Направление хотя бы укажи.

— Исследуй Пасть, расти в силе, развивай чувствительность.

Захотелось плюнуть на этот камень, развернуться и уйти. Но сдержался.

— Ладно, давай дальше. Куда уходят реки силы и почему они разного цвета?

— Те белые озера — это скорее всего была Пасть Арчеров, что испачкалась чернотой, когда туда пришли Ротены. Сам догадайся, что означают цвета.

— Они отображают силу рода?

— Не только. Я предлагаю тебе самому поискать ответ на этот вопрос, от чего зависят силы. Начни с изучения истории Пасти. Только не той части, где они обязательно плохие.

— А что, есть и хорошие?

— Давай без глупых вопросов. У тебя заканчивается время на сегодня, — раздраженно бросил прадед.

— Демоны. Как победить четвертый ранг?

— Лично тебе надо всего лишь стать раз в десять-пятнадцать сильнее, тогда справишься. Иди к нашим Пастям, изучи их, медитируй там.

— С таким накалом событий, на развитие мало времени остаётся.

— Ты ещё поплачь, как маленькая девчонка.

— Отвали, — беззлобно ответил я, — Какой максимальный ранг ты видел?

— Я… четвёртый.

Мне показалось или он на секунду замялся?

— А что с пятым?

— Он считается мифом.

— Кого же я тогда видел у Ротенов?

— Может обычного демона?

— Нет, я уверен, что это не так. Это был пятый ранг или выше.

— Если это и правда так, то мир ждут тяжёлые времена.

— Ты говоришь как безопасник. Что думаешь насчет теории, что маги провоцируют войны?

— Думаю, что это правда.

— Вот так сразу? Без каких либо но?

— Ты не видел то, что видел я. Тёмные маги, набравшие могущество — зло. Часто безумное, чрезмерно опасное, способное уничтожить город полный людей ради своих амбиций.

— Магия делает их такими?

— Пока рано нам обсуждать эту тему. Стань сильнее. Отправляйся в Пасть, вырасти над собой, тогда поговорим.

— Погоди! — воскликнул я, — Что насчёт самих Пастей? Как по ним быстро перемещаться?

— Ох уж эта инерция мышления. Ты услышал достаточно, чтобы разобраться. На этом всё.

Вот же вредный старик.

Я и половины вопросов задать не успел. Демоны, Пасти, развитие, события во время войны. Складывается ощущение, что прадед не особо-то хочет делиться со мной информацией. Странно и подозрительно. А раз так, надо фильтровать все его слова и больше думать своей головой, а не надеяться, что мне расскажут то, что нужно.

По сути, между духом и Константином нет разницы. Оба вроде делятся информацией, но кто знает, какие мотивы скрываются за их щедростью.

* * *

Как поднялся наверх, меня огорошил новостью Сергей.

— Господин, пришла Юлия Ротен, дочь Адама Ротена, наследница рода.

— Зачем пришла?

— Не знаю, но девушка выглядит уставшей и заплаканной.

— Где она сейчас?

— В зале. Сказать ей, что вы не можете принять её?

— Нет, я с ней встречусь, веди.

Быстро же новость разошлась, что я вернулся. Дочка убитого мною главы выглядела, как юная девушка, у которой не самый лучший период в жизни. Бледная, волосы слегка растрёпанные, заплаканная.

— Эдвард Клоз, — выпрямилась она, когда я вошёл.

Причем выпрямилась так, будто разом кол проглотила.

— Чем обязан?

— Я пришла просить. — губы девушки задрожали.

— О чем же? — удивился я.

— Что случилось с моим отцом?

— А ты не знаешь? — абсурд набирал обороты.

— Он пропал. Как пропал Альберт и Александр.

— Все трое мертвы, насколько мне известно, — не стал я скрывать, — Твой отец умер, когда напал на меня вместе с Огасом и его братьями. Те выжили, но Адам пал. После чего они забрали его тело, чтобы провести ритуал призыва демона. Александра убил Ас, по прозвищу Кайдзю. Он же видимо убил и Альберта.

По мере моих слов девушка бледнела всё больше и больше.

— Это вы… Убили моего отца?

— Да.

— Зачем?

— Странный вопрос. Или вы думаете, что они вшестером пришли ко мне, чтобы в игры играть?

— Я вас… поняла. Могу ли я уйти?

— Конечно. Я тебя не держу, — кивнул я в сторону двери.

— Благодарю за… ответы.

Уж что-что, а благодарность эта девушка не испытала. Ко мне пожаловал какой-то комнатный цветочек по всей видимости. Интересно, она одна не знала, что происходит или все Ротены? Их там не так много осталось, если подумать.

Девушка на негнущихся ногах прошла несколько шагов, когда в проеме возникла Эрминия. Та выглядела сонно, но увидев гостью, резко напряглась и сжалась. Так дикие звери готовятся напасть.

— Эрминия, не трогай гостью, — поспешил я вмешаться.

— Это ведь Юлия Ротен? Потаскуха Ротенов?

— Что? — растеряно спросила гостья, не ожидая такой неприкрытой ненависти в свою сторону.

— Ты оглохла или тупая? Знай, девочка, я буду убивать твоих близких одного за другим, пока весь ваш род выродков не отправится к демонам Пасти, где вам самое место. И, пожалуй, начну я с тебя, тупая ты малолетка!

Эрминия шагнула вперед, Юлия отступила назад, споткнулась и упала бы, если я её не поймал.

— Успокойся, — бросил я лучнице, — Это всё же мой дом. Вот как выйдет на улицу, можешь её хоть убить. Правда, тогда тебе все соседи объявят войну за нарушение договора. Так что усмири свой нрав, — надавил я голосом, видя, что меня не особо-то и слышат.

— Тогда убери её отсюда скорее, а то моё терпение долго не протянет. — процедила она.

После этого я медлить не стал и вытолкал девушку за дверь, где проследил, чтобы она покинула дом. Мда уж… А утро весело начинается.

— Это было обязательно? — вернулся я к лучнице.

— Разве не весело получилось? — вяло ухмыльнулась она, уже не показывая только что мелькавшей ненависти.

— Не вижу в этом чего-то смешного.

— Пусть эта дурочка дрожит и боится. Она ходячий труп.

— Слишком дерзкие слова, не находишь?

— Что поделать, жизнь заставляет быть суровой.

— Ясно всё с тобой. Завтракать будешь?

— Не откажусь.

Вскоре мы сидели за столом и я наблюдал, как Эрминия жадно поглощает еду.

— Смотрю, ты идёшь на поправку?

— Да. Чувствую себя гораздо лучше, но организм требует, чтобы я как следует покушала. — улыбнулась она слегка извиняюще, заметив, как я смотрю на её скорость поглощения. — А что за договор?

— Ты про ненападение? В этом квартале живут тринадцать магических родов и чтобы не передраться, был заключен договор о ненападении. Если кто-то прольёт кровь, остальные против него ополчатся.

— И ты веришь в этот договор?

— Учитывая, что у меня как минимум с двумя родам война на смерть, ещё с двумя напряжённые отношения, а с остальными непонятно — при этом я всё ещё жив, то да, в какой-то мере договор точно работает.

— И Ротены одни из твоих соседей? — прищурилась она.

— Именно. Если хочешь устроить им вендетту, делай это не здесь.

— А ты, Эдвард, что хочешь ты?

— Для начала разобраться с накопившимися делами.

— Дальше что?

— У меня есть подозрения, что проблемы не заставят себя ждать. Надо узнать, как обстоят дела у Ротенов. Не удивлюсь, если они и сюда заявятся. Может у них мозги совсем протекли от общения с демонами.

— А если не заявятся? — отложила она вилку, когда на тарелке осталась звенящая пустота.

— У тебя есть предложения? — уставился я на неё.

— Я не могу сидеть на одном месте. Мне нужна цель, иначе свихнусь. Стоит мне закрыть глаза, как я вижу своих близких мёртвыми, как демоны пожирают их тела. Понимаешь? — говорила она тихо дрожащим голосом.

— Понимаю. К своим кошмарам я уже успел привыкнуть.

— Как ты с этим живёшь? Как смирился с тем, что остался один?

— А кто сказал, что я смирился? Просто в моей жизни столько проблем, что нет времени грустить. Мой род перебили Орловы. Тоже соседи, — хмыкнул я, — Так сложилось, что у нас с ними перемирие до моего совершеннолетия. Но и без них проблем хватает. Ротены, Барух, Асы.

— Барух и Асы? — брови Эрминии взлетели вверх. — Почему-то мне сейчас показалось, что мои проблемы меркнут на фоне твоих.

— Наши ситуации не то, что стоит сравнивать.

— Пожалуй… Но всё равно, без дела я тут взвою и разнесу тебе особняк. Придумай, чем занять меня, раз спас.

— Типа мы в ответе за тех, кого приручили? — хмыкнул я.

— До приручения меня, тебе далеко, — отразила она ухмылку.

— Чем заняться найдётся. Как ты собираешься мстить Ротенам, что стали гораздо сильнее?

— Хороший вопрос. Твои предложения?

— Совместные тренировки. Но не здесь, а за Пастью. Думаю, там развитие пойдёт быстрее.

— Я там никогда не была. Ты уверен, что стоит туда соваться?

— За пару суток в том пространстве я вышел на новый уровень. Так что да, стоит. Но сначала нам обоим нужно полностью восстановиться. Думаю, пару дней хватит. Как раз я разгребу дела.

— Я тогда наведу справки, что происходит у Ротенов.

Завтрак подходил к концу и я собирался свалить из-за стола, как вошёл Сергей.

— Господин, к вам Амалия Шелия. Пригласить?

— Эм… — покосился я на замершую Эрминию, — Пригласи её в кабинет, я подойду.

Дворецкий кивнул и ушёл. Прелесть большого особняка в том, что тут есть, где развернуться. И спрятаться.

— Шелия? — переспросила Эрминия. — Ещё одни соседи?

— Да, ты угадала.

— Это не догадка. Я просто помню, чьи фамилии заправляют в этом городе. Твоя подружка пожаловала?

— Смотря что ты вкладываешь в это слово.

— Даже не знаю… — задумчиво протянула она, скосив голову. — Познакомишь?

— Давай как-нибудь позже? Хочу сначала с ней отдельно поговорить.

Но планам было не суждено сбыться. Дверь снова открылась и в обеденный зал вошла Амалия. Ну как вошла… Влетела, ворвалась как зимний ветер в тёплую комнату.

— Эдди! — воскликнула она на весь дом, — Ты живой!

Я начал вставать, чтобы поприветствовать гостью, как она уже оказалась рядом и абсолютно игнорируя Эрминию, порывисто меня обняла и крепко поцеловала в губы.

— Точно живой! — продолжала она показывать радость, — А исхудал то как! Где ты пропадал?! Я так волновалась!

Тут я осознал несколько вещей. Первая — моя рука легла ей на талию и это чертовски приятно. Верхнюю одежду она куда-то успела скинуть и сейчас была в платье, через которое ощущался жар женского тела. Второе — мне приятны её эмоции. Третье — эмоции слегка фальшивые, потому что зуб даю, Амалия сейчас разыграет спектакль. Но зачем? Неужели ради Эрминии? Но как заметила её? Впрочем дурацкий вопрос. Если видели, как приехал я, то заметили, что со мной прибыла девушка.

— Кхм… — раздалось нифига не вежливое покашливание за спиной у Амалии.

— И я рад тебя видеть, — поспешил выдать я, — Амалия, знакомься. Это Эрминия Арчер. Эрминия, это Амалия.

— Ах, да, где же мои манеры, — сделала виноватое лицо Амалия, разворачиваясь и рассматривая девушку.

— Ну привет, — буркнула Эрминия, очень странно смотря на нас.

Повисла пауза, в которую девушки изучали друг друга. Чудны дела твои, господи.

— Привет, Эми, — первой разорвала тишину Амалия. — Как твои дела? Давно не виделись. Выросла то как.

Что? Давно не виделись?

— Да уж, давно. Лет семь прошло?

— Около того, — покивала Амалия.

— Как семья? Всё ли хорошо?

— Да. А твои как?

— Что, род Шелия не в курсе?

— Не в курсе о чём? — осторожно спросила Амалия.

— О том, что род Ротен несколько дней назад вырезал под корень род Арчер и я осталась последняя прямая наследница. — сухо отчеканила лучница.

— Убили… Всех? — немного растерянно спросила Амалия.

— Да. А моих братьев и сестёр принесли в жертву, чтобы призвать четвёртые ранги. И ты не ослышалась, я сказала во множественном числе.

— Вот как. Прими мои соболезнования. Если нужна помощь, дом Шелия всегда открыт для тебя.

— Да неужели? И чем вы мне поможете? Готовы поддержать в войне?

— Не рычи на меня, — огрызнулась Шелия, — Кто знает, может и поддержим.

— Дороги наших семей слишком давно разошлись, чтобы я в это поверила, — фыркнула лучница зло.

— Ты полна боли, — с горечью сказала Амалия, — Но я тебя понимаю.

— Уверена, что понимаешь? Поверь, такая боль тебе не знакома. Пожалуй, на сегодня хватит завтраков. Эдвард, — встала Эрминия и изобразила лёгкий поклон, — Амалия, — ещё один поклон.

После чего девушка удалилась.

— Да уж, как-то неловко вышло, — проговорила Амалия.

— Это ты про спектакль с твоим бурным появлением или про лёгкую перепалку с Эрминией? — уточнил я, прибывая в шоке перед новыми открытиями.

— То и то. На самом деле я хотела тебя разыграть. Думала, ты какую-то девушку привёл, а тут… Надо будет провести кое с кем серьёзный разговор, — последнее она сказала себе под нос едва слышно.

— Это ты про свою родовую разведку? — хмыкнул я.

— Про неё, родимую. Как твои дела, Эдвард? — взяла себя в руки девушка, — Ты и правда исхудал.

— Нахождение в плену не способствовало набору веса. У меня тоже вопросы накопились. Предлагаю обмен информацией.

— Я согласна! — слишком поспешно воскликнула она.

— Идём в кабинет?

— Да, конечно.

Пока шли, я приводил мысли и чувства в порядок, анализировал, что стояло за действиями Амалии. В чем смысл этого цирка был? Напрашивается очевидный ответ, что приревновала, но… Как-то это будет слишком самонадеянно так думать. Лучше буду исходить из того, что она играет. А там, глядишь… Впрочем, сейчас о другом надо думать.

— Что интересного в последнее время происходило, пока меня не было? — спросил я первым делом, как уселся в своё кресло.

— Что именно тебя интересует? Пропал Адам Ротен, глава рода. Ты в курсе?

Амалия уселась в кресло напротив и смотрела на меня цепко, когда это говорила… И куда только подевалась теплота из глаз?

— Он умер. — выдал я свою порцию информации.

— И убил его…?

— Я, — не стал я отрицать то, что и так многие знают.

— Внезапно. — задумалась Амалия, — А ты опасный парень. Но погоди… Ты убил главу, побывал в плену у Ротенов и до сих пор жив. Тянет на историю из фантастического боевика.

— Что было, то было. — пожал я плечами.

— Как… интересно, — подобралась она, — Ты в курсе, что сегодня утром был атакован один из карьеров Ротенов, где, предположительно, у них скрывалась Пасть?

— Даже так? И что по итогу атаки?

— Разнесли карьер так, что если там и была Пасть, то её накрыло горной породой.

— А кто — известно?

— Этого я пока не знаю. — покачала головой Амалия.

В переводе означает, что родовая разведка пока не выяснила этот момент. Или мне не хотят говорить.

— Вокруг Ротенов сейчас сгущаются тучи, — продолжила девушка, — Не удивлюсь, если это начало войны. Тем более, если они убили Арчеров… Как, кстати?

— Пять демонов четвёртого ранга.

— Ты шутишь? — вырвалось у неё.

— Видел собственным глазами.

— Именно четвёртого? Эми сказала, но…

— Да. И это такие хрени, от которых мороз по коже. Ели ноги унесли от них.

— Ты ещё и от четвёртого ранга сбежать успел?

— Да, на нас с Эрминией охоту открыли.

— Как ты с ней вообще познакомился?

— Прихватил из плена, когда уходил.

— А если бы меня похитили, ты бы за мной пришёл?

Неожиданный вопрос. Взгляд не изменился, всё такой же цепкий.

— Ради близких людей я готов объявить войну всему миру.

И понимай, как хочешь. Более умного ответа я за короткое время придумать не успел. Станешь близкой — и я буду вписываться в тебя. Не станешь — не обессудь. Амалия прикрыла глаза, показывая, что ответ поняла и приняла. После чего улыбнулась.

— Кажется, ты меня недавно на свидание звал…

— Да, и кто-то ответил — проживи хотя бы месяц. Срок ещё не вышел, но я близок к этому.

— Думаю, время можно скостить. — улыбнулась она.

— Сударыня передумала? — ответил я улыбкой.

— Да, а то пропал, заставил поволноваться. Да ещё и девушку домой притащил… Опасный вы человек, господин Эдвард. Того и глядишь, уведут… То ли враги, то ли женщины.

— Тогда как насчёт через три дня? Как раз будет суббота.

— Договорились. Уже знаешь, куда поведешь меня?

— Если честно, то нет. Как-то этот вопрос, куда сводить девушку, — помахал я рукой, — Прошёл мимо меня.

— Ну да, ох уж эти вечные проблемы, — рассмеялась Амалия, — Тогда место выберу я.

— Уверена? Думаю, я успею разобраться в вопросе.

— Уверена. Покажу тебе столичную жизнь.

На том и договорились. После чего немного поболтали и Амалия убежала. Чему я искренне расстроился. Когда она не серьёзная, то может быть крайне очаровательной, а мне сейчас не хватало вот таких простых радостей.

Но дела звали. Как меня, так и её.

Глава 13. Белые Пасти и малые предпринимательства

После беседы с Амалией я отправился к Эрминии. Надо прояснить, что там с ней и что она думает по поводу встречи с соседкой. Девушку я нашёл в выделенной ей комнате, сидящей в кресле и уставившейся на стену. Сначала постучался, мне не ответили и я рискнул войти. Пощёлкал пальцами у неё перед лицом и она наконец-то отмерла.

— А, это ты.

— Ушла в себя, вернусь не скоро?

— Типа того. Пытаюсь найти понимание, как жить дальше.

— Так вроде определились.

— Разумом я это поняла, да. А вот сердцем… Пока не получается.

— Говорят, что время лечит.

— И как, тебя вылечило?

— По крайней мере я не пялюсь в стенку бездумно, не обращая внимания, что происходит вокруг.

— Может и я так когда-нибудь смогу, — опустила она взгляд.

Сейчас девушка не выглядела дерзкой и ершистой, как до этого. После душа, в пижаме, что для неё организовали слуги, она выглядела как сломленный птенец.

— Ты знаешь Амалию?

— Да. Мы с ней родственники. — вот это поворот, чуть ли не присвистнул я, — Очень далекие. Наши прабабки были из общего рода. Именно от них пошли мои целительские умения. Амалия, насколько мне известно, тоже умеет лечить.

— У вас общий род целителей?

— Да. Сам род во время войны сгинул. Но их дочери остались в некоторых семьях. Так и пошло дело. Между моим родом и родом Шелия нет каких-то союзов или договоренностей, так что мы просто знакомые, вот и всё.

— Но Амалия предложила тебе помощь и сказала, что их дом всегда открыт.

— И что? Мне от этого должно стать легче? — фыркнула Эрминия, — Если ты не понял, то целительницы ценились во всех семьях, так что в её словах нет чего-то удивительного.

— Так ты завидная невеста?

— Ага. — фыркнула она, — Если выживу в ближайшие годы. Но замуж я не собираюсь.

— Почему?

— Для меня это будет означать войти в чужой род, отказаться от фамилии и забыть про месть Ротенам.

— Зато твоя кровь не закончится на тебе.

— Считаешь, максимум, что я могу, это нарожать детишек? — зло бросила она.

— А ты считаешь, что это мелочь? Я вот рожать не могу, но понимаю всю важность возрождения своего рода.

— Умом понимаю, что ты прав, — вздохнула она, — Но знал бы ты, как я хочу, чтобы эти суки подохли самой мучительной смертью!

— Амалия рассказала, что их Пасть разбомбили на днях.

— Хоть одна хорошая новость!

— И вокруг Ротенов сгущаются тучи.

— Тогда надо принять в этом участие.

— Ты хотела разведать обстановку. Займешься?

— Да. Прости, я совсем что-то расклеилась.

— Не извиняйся, твои чувства — нормальны.

— Спасибо, — робко улыбнулась она.

— Что ты знаешь о Ротенах? Какой шаг они предпримут?

— Давай так. Мне нужно сделать несколько звонков. Я как разузнаю, то расскажу тебе, договорились?

— Хорошо. Если что, обратись к слугам, они позаботятся о тебе или помогут меня найти.

Я вышел от девушки и попытался решить, за что сейчас хвататься. Требовалось заняться развитием силы, изучением документов, да и исторические хроники почитать. Что важнее? Разобраться, что происходит в этом мире или повысить свои шансы на выживание? Как ни странно, это одно и то же.

А значит хватаем книги из родовой библиотеки и спускаемся в спортивный зал, изучать, что там с моими новыми возможностями происходит.

Весь день я размышлял над вопросом: если магия может всё, то почему я пошёл именно таким путём развития и есть ли другие пути, более продуктивные в моём случае. Может всё — это очень расплывчатая формулировка. Мозг так и хочет обрисовать хоть какие-то рамки, ограничить простор для творчества. Потому что это только кажется, что полная свобода — это хорошо. На самом деле это не хило так стопорит.

Предположим, что я могу освоить любой магический прием. Как насчет сразу придумать убийственный навык, по типу кнопки "победить всех врагов разом"? Возникает вопрос, а что, так можно? Может и можно, но я понятия не имею, как именно это воплотить в жизнь. Точнее догадки есть… Что такое очищение? Я могу с уверенностью сказать, что это умение стало основной причиной, почему я до сих пор жив. Мои основные противники — это тёмные маги и демоны. Против них очищение работало если не идеально, то очень даже хорошо, буквально аннигилируя их силы.

Аннигиляция… А можно ли уничтожать магию с помощью другой магии? Или есть ли что-то другое, кроме того, что местные называют "магией"? Магическая антиматерия, которая будет уничтожать не только тёмное начало, но и всю магию в целом. Вопрос пока чисто теоретический, потому что я, опять же, понятия не имею, как это реализовать на практике. Если только… Прав был дух рода, нужно развивать чувствительность. Она как микроскоп для учёного, позволяет заглянуть в суть магии и разгадать её тайны.

Этим я и занимался, помимо пространственных размышлений о сути магии и чтения книжек в перерывах. Выпускал на ладонь сгусток энергии и изучал её под "микроскопом". Но не просто так смотрел, а проводил серию экспериментов, пытаясь разобраться, что может оказывать влияние на энергию.

Если представить, что единица энергии — это всего лишь строительный материал, который может принять любую форму, то, что именно служит причиной того, что эта форма всё же обретается? Любые техники я применял интуитивно. Думаю, точно так же поступает Эрминия, когда создаёт лук и стрелы. Интуитивно их создаёт, не задумываясь.

Легко сказать, что за это отвечает воля, но что такое воля и как именно она влияет на энергию? Или насколько далеко распределяется её влияние?

Вот я и набирал статистику, пытаясь изменить свойство сгустка энергии. И не скажу, что случился прорыв. Какие-то изменения были, но скупые. Возможно дело в практике и наработке навыка. В конце концов, если для освоения любого умения нужно потренироваться, то кто сказал, что у меня получится быстро? Остается продолжать, вот и всё.

* * *

Эрминия нашла меня вечером и выглядела она довольной.

— Эдвард, есть информация, — вошла она в обеденный зал перед ужином.

— Присаживайся и рассказывай. — кивнул я на стул. — Ты хоть обедала? А то я тебя не видел.

— Мне в комнату еду приносили. Не хотела выходить.

— Понятно. Так что узнала?

— Если коротко, то Ротены начали жёсткую политику. Мой род первым пал на их пути. Другие успели подготовиться, произошло ещё несколько стычек и пока эти твари сидят по своим норам.

— То есть, у нас могут быть потенциальные союзники против них?

— Возможно. Пока ничего конкретного не скажу. Я всё же слишком молода и не обладаю большими связями. Нужно дальше наводить мосты, чтобы вникнуть в ситуацию.

— Думаю, на нас рано или поздно и сами выйдут. Многие в курсе про наш конфликт с Ротенами.

— Ты недооцениваешь спесь магов. Кому нужна пара юнцов? Ротены потеряли несколько магов, но и сильнее стали. Дело пахнет войной, если они не сбавят обороты. А война — это всегда битва за ресурсы.

— Акулы чуют кровь и захотят отобрать ресурсы у Ротенов?

— Я очень на это надеюсь, — покивала девушка.

— В целом, это нам пока на руку. Есть шанс, что они от нас отстанут.

— Я бы к другому готовилась. Если они потеряли доступ к своей Пасти, то какой их дальнейший шаг будет?

— Явиться в Москву?

— Да, — горячо кивнула Эрминия.

— Погоди… А что с Пастью твоего рода?

— Эм… Об этом я что-то не подумала. Могут и там развиваться. Но… Блин, нет… — она прикрыла лицо руками, — Вот же… Если они сунутся в источник, то наверняка его отравят, а это значит конец моему роду. По крайней мере я перестала быть представителем старшего рода и стала родом младшим.

— Не велика потеря.

— Не скажи… Власть и земли — это ладно, как-нибудь переживу. Но источник — он как член семьи. Потерять его так же неприятно, как и близкого человека. Плюс это закрывает доступ к родовому развитию. Дерьмо.

— Ты называешь Пасть источником?

— А что тебя удивляет?

— Никогда не слышал такого названия.

— Пасти разные бывают, — пожала плечами девушка, — Об этом все маги знают. У тёмных родов — тёмные Пасти. Оттуда чаще всего демоны прут. У светлых родов — Пасти совсем другие. В истории это часто упоминается. Священные источники, чудотворные источники и так далее.

Кажется, фраза "вот это поворот" начинает быть моей любимой.

— А что первично, источник или род?

— В каком смысле?

— Ты сказала, что Ротены отравят твой источник, если захватят его, так?

— Думается мне, что так.

— А если светлый род захватит тёмный источник, то что будет?

— Я не знаю. Не уверена, что он сразу посветлеет. Ломать не строить.

— А ты знаешь, какая изначально Пасть досталась вашему роду?

— Ну… Дай подумать, никогда не интересовалось, это казалось естественным. Знаешь, что-то мне подсказывает, что Пасть была сразу светлой.

— Любопытно.

— Что именно? Это ведь все знают, что Пасти разные бывают.

— Да-да, — отмахнулся я, — А какой цвет у твоей энергии был?

— Цвет? О чем ты?

Ах да, маги ведь не видят энергию так, как я.

— Да так, мысли вслух. — пошёл я на попятную. — Просто хотел понять, как выглядит светлая Пасть.

— Ну, как светлая, — ответила девушка неуверенно.

Если подумать, то, по всей видимости, белые озера в мире Пастей — это был источник Арчеров. До него я дошёл. А чёрные нити появились в тот момент, когда Ротены напали на них и пролили кровь. Получается… Энергия меняет себя в зависимости от… А от чего это зависит слишком много вариантов, чтобы утверждать наверняка. От некоего условного зла, что происходит рядом? От пролитой крови? Такими рассуждениями легко докатиться до религиозного восприятия Пасти, когда они — отражение людской греховности.

Но информация интересная, тут есть, над чем подумать.

* * *

Как и договаривались, я встретился с Марком за три часа до аукциона. Пересеклись мы с ним в одном из ресторанов, что находился рядом с местом проведения торгов. Поверенный пришёл с бумагами, подготовленный и выдал мне короткие расклады по делам рода.

— Компании деньги нам выплатили, я смотрю?

— Да, господин. В полной мере. Если не считать тех, кто ушёл от нас.

— Пусть идут, скатертью дорожка. Это список тех, кто пожелал занять их место?

— Да. Всего пока семь компаний, но и это большая удача.

— Хорошо, очень хорошо. Что по итогу у нас с балансом? Земли вышли в плюс?

— Если подсчитать все расходы и доходы, то не скажу, что мы богаты, но плюс имеется.

— Ты бы знал, как приятно это слышать.

— Поверьте, господин, я знаю, — улыбнулся мужчина.

— Так, а что с законами?

— Вот, держите документ. Всё, как вы и хотели.

Следующий час ушёл на то, чтобы разобраться в новых правилах ведения бизнеса на моей земле. Должен признать, что работу проделали колоссальную. Ещё много что оставалось сделать, но главное — сократить бюрократические проволочки в несколько раз получилось.

— Марк, я ещё хочу кое-что сделать. Дать дорогу малому бизнесу и позволить отдельным людям открывать своё дело. Более того, хочу им в этом помочь.

— Какой смысл? — сразу напрягся поверенный.

— Смысл первый — мы займем часть людей, что сидят без дела. Даже простое кафе — это уже несколько работников. А если таких точек частного предпринимательства станет много, то и вовсе, существенную часть нагрузки от безработицы можно снять.

— Вы правда думаете, что безработные смогут открыть свой бизнес?

— Если честно, то нет, не думаю. Но среди всех тех людей, что живут у нас — как думаешь, найдётся кто-то с достаточной хваткой, чтобы рискнуть и справиться?

— Разве что пара человек.

— Пара для начала это тоже хорошо. Станут примером, отладим на них систему.

— А дальше что? Допустим, кто-то открыл кафе, в чём выгода рода? Кроме того, что пара человек будет при деле.

— Неужели непонятны прелести свободного частного бизнеса? Это оживит круговорот денег у нас в районе. Прямой выгоды от этого нет, но… Вдруг к нам начнут ездить из чужих районов? Это пусть маленький, но всё же приток чужих финансов. Следующий момент — чем больше предложений, тем больше конкуренции, что благоприятно сказывается на качестве предоставляемых услуг, что в свою очередь влияет на привлекательность моей земли. Улавливаешь схему?

— Улавливаю, но всё равно не понимаю, как это будет выглядеть.

— В первое время криво и косо. Тебе задача подумать, как бы это могло быть. Если на секундочку допустить, что это возможно, отпустить предрассудки, то, что можно сделать?

— Надо думать.

— Мой тебе совет — найди молодых и голодных. Не в плане еды голодных, а в плане амбиций. Или организовать конкурс ещё можно. Предложить людям показать свои бизнес идеи и пообещать, что десяток самых интересных, лично я помогу запустить. Дам помещения, деньги и всё прочее.

— Вот так вкладывать деньги в непонятно кого?

— Ну, можно за процент от акций. Скажем, двадцать пять процентов. Говорю же, это всё нужно обдумать. Поищи свежие мозги, кто вцепится в эту задачу. Я в тебе не сомневаюсь, но тут нужна новая кровь, чтобы расшатать привычные схемы.

— Я вас понял, господин.

— Это не всё, что я хотел обсудить. Ещё завод отца — как насчёт разобраться с ним и всё же наладить производство?

На это предложение поверенный отчетливо поморщился. А я подумал о словах Константина, что начинает пахнуть войной. Думается мне, что металлургический завод в этом деле пригодится. Косвенно, но всё же. А там, когда-нибудь, через несколько лет задумаюсь над производством своего оружия и техническими разработками.

Может наладить производство тех же квадрокоптеров? А что, дёшево и сердито. Можно неприятно удивить врага. Но под это нужны инженеры, технари и программисты. И это минимум. Ладно, потом об этом подумаю.

— Если вы хотите, то можно, — наконец ответил Марк.

— Вижу, идея тебе не нравится.

— Боюсь, нам опять палки в колёса вставят.

— Тогда с тебя список всех тех, кто участвует в этом деле. Поставщики, конкуренты и все прочие. Разузнай, а я подумаю, что можно с этим сделать. Глядишь и придумаю.

Пора было отправляться на аукцион, я попрощался с Марком и вышел из ресторана. Можно было и поверенного с собой взять, но и сам справлюсь. Если что, Марк всегда на связи. Сейчас меня другое беспокоило. Я хотел прикупить айти-специалистов, но теперь сомневаюсь, насколько это правильное решение. В потенциале оно мне может принести дивиденды, но это при условии, что в ближайшие годы не разразится война.

Верил ли я в такой исход? Интуиция шептала, что это вполне вероятный план ближайшего будущего. Ничего конкретного я не ощущал, но почему-то слова Константина вызвали смутную тревогу. Если впереди мир и правда ждут очередные войны, в этом случае деньги стоит вкладывать в военные разработки. Впрочем, лично для меня ничего не меняется. Разве что подумать, как войти на рынок производства оружия или подготовки наёмников, но… Пока я слишком мал для столь амбициозных задач.

Так что выдыхаем, расслабляемся и идём на аукцион, чтобы действовать по заранее составленному плану. Для начала нужно изучить, что там вообще будет, а после принимать решение.

* * *

Этот аукцион отличался от тех, где я уже был. Мероприятие проходило в одном из современных бизнес центров. При входе мне выдали папку, где перечислялись все те варианты, что были доступны на аукционе. Меня давно терзал вопрос, почему это называют именно "аукционом" и ответ оказался банален. Есть обычные "биржи труда", где можно напрямую нанять людей. То есть я, как представитель рода, могу обратиться к тем, кто профессионально занимается продажей людей и, если найду тех, кто мне нужен — прикупить у них. По сути, это обычный наём сотрудников с поправкой на реалии этого мира. Если люди живут в другом городе, то мне нужно организовать их переезд, заселить и позаботиться о них. Насколько хорошо позаботиться — зависит от покупателя. Можно и вовсе в кабальские условия загнать, но тогда и на качество работ рассчитывать не стоит.

Мне эта система не нравилась тем, что люди здесь не имели права голоса. Куда продали, туда и поедешь. Хочешь ты этого или нет, но придётся. Нельзя сказать, что это рабство, но было бы интересно взглянуть, как тут реально дела обстоят с мотивацией персонала. Лично для меня очевидно, что если человека посылают туда, куда он не хочет, в более худшие условия, то мотивация будет хромать. Тут и до саботажа недалеко. Как решается эта проблема? Разве что через давление. Или быть может менталитет другой, и люди в любом случае работают хорошо? Если сегодня куплю кого-то, то познакомлюсь с этим феноменом на практике. Возможно, не всё так плохо, как мне кажется. В моем мире люди сами ищут себе работу, но это не делает их хорошими работниками. Многие предпочитают тратить время на болтовню, перекуры и прочие дела, какие угодно, кроме самой работы.

Я прошёл в общий зал, огляделся и увидел несколько знакомых лиц. Знакомых в том смысле, что уже видел их на предыдущих аукционах, но вот лично не общался.

С первых шагов я ощутил на себе чужое внимание. Вроде никто прямо не смотрит, но моё появление заметили. Что же… Я отошёл в сторону, взял напиток и встал так, что если кто-то захочет пообщаться, то он легко это сделает. Что и случилось. Первым ко мне подошёл мужчина в костюме, на лице которого проглядывалась восточная кровь. Если по-простому, то это был китаец. Может не коренной, разбавленный славянскими генами, но всё же.

— Господин Клоз? — обратились ко мне очень вежливо, изобразив поклон.

— Допустим. С кем говорю?

— Меня зовут Хинши. К сожалению, с нашим кланом у вас недавно вышло недоразумение. Меня послали это исправить, — улыбался он.

— И как же ваш клан называется? Я догадываюсь, но врагов у меня хватает, хотелось бы уточнить.

— Нас называют Асами, мистер Эдвард. Меня послали, чтобы я заключил с вами перемирие.

Кажется, я повторюсь, если скажу — вот это поворот?

— Перемирие? Вы это серьёзно? — показал я немного удивления.

— Если для вас это приемлемо, то да. Старейшины сочли дальнейший конфликт нецелесообразным.

— Вы уверены? Лично мне война показалась довольно выгодным предприятием. — ещё бы, почти три миллиарда поднял и это ещё не всю добычу продал.

— Да, я уверен, — кривовато улыбнулся Ас.

— Что же, мир это хорошо. Но буду с вами откровенен, Хинши. Ваше предложение выглядит сомнительным. Я согласен на мир, война мне не нужна, но если вы нарушите договоренность…

— Вы угрожаете, мистер Эдвард? — всё же Ас показал… Не то, чтобы злость, но мужчина выпрямился и посмотрел прямо на меня, без показушной улыбки.

— Бросьте, угрозы это не по моей части. Я лишь объясняю очевидные вещи. Сами понимаете, между нами доверия быть не может. А вот нейтралитет, при условии аккуратности сторон — вполне.

— Тогда я могу считать, что мы с вами договорились?

— Да, Хинши. Вы не лезете на мои земли, я не уничтожаю ваши базы. Простой договор.

— Нас это вполне устраивает, мистер Эдвард.

— Тогда всего доброго, Хинши.

Китаец ещё раз поклонился и отчалил. Верить я ему не собирался. Разговор ничего не менял. Каких-либо акцией я не планировал, как и воевать со всей организацией по всему миру. Если они от меня и правда отстанут, то хорошо. А если нет, то разве что-то поменялось?

До начала самого аукциона я успел перекинуться парой фраз с Максимилианом Брином. Немного обсудили дела, мужчина поделился информацией, на что обратить внимание. На этом всё. Больше ко мне так никто и не подошёл, я сам тоже не горел желанием навязывать своё общение. Вот если бы надо было по делу, тогда да… А так неохота лезть.

Сам аукцион ничем примечательным не запомнился. Самое интересное — это разорилась какая-то корпорация, объявила себя банкротом и часть её сотрудников распродали в счёт долгов. В итоге я смог забрать команду из двадцати человек, что была связана с цифровыми разработками. Стоило это мне всего лишь пятьдесят миллионов, да и то, лишь потому, что за них разгорелся небольшой ажиотаж.

В целом я остался доволен, хотя к мероприятию отнесся равнодушно. Немного другого ожидал. Да и планы поменялись, а чего-то под них подходящего я не нашёл.

В тот же вечер я заехал к Аде, узнал, как у неё обстоят дела. Девушка искренне порадовалась моему возвращению и ей нашлось, чем похвастаться. Сейчас её ведомство разрослось до тридцати человек и я только диву давался, насколько ловко она всех собирает. Но потом выяснилось, что это не совсем её заслуга. Ею был нанят молодой парень, Петров Вадим, двадцати семи лет, что оказался талантливым управленцем. Смотря на то, чего ему удалось добиться, я согласился, что он и правда талант.

Если кратко, то ребята выстроили работающую систему. Может и далёкую пока от идеала, но, тем не менее, работающую, когда каждый человек знает, что ему делать и находится на своём месте. Сейчас они активно занимались написанием софта, который возьмёт на себя регулирование отношений в коллективе. Постановка задач, отслеживание прогресса выполнения, чаты — всё то, что отсутствовало на рынке в виде готового решения.

Я оценил, что они успели наделать и предоставленные планы. Прикинул, что в ближайший год такими темпами они смогут дорасти до запуска продукта в массы. Не всего озвученного, но какого-то отдельного решения — почему бы и нет?

Рассказал, что планируется пополнение из двадцати человек и обсудил, куда и как их пристроить. Тут ещё Марка пришлось подключать, чтобы он занялся жильем. В общем, остаток вечера прошёл в решении бизнес-задач, после чего я отправился домой. Завтра, наконец-то, выберемся к моим Пастям и попробуем заглянуть на ту сторону.

Глава 14. Тренировка у Пасти

Поместье Ротен.

— Госпожа, только что Юлия зашла в дом Клоз.

— Куда? — резко развернулась женщина, что стояла у окна.

— Дом Клозов.

— Она совсем с ума сошла?! — вырвалось у женщины. — Нужно немедленно идти за ней!

— Думаете, это хорошая идея? — спросил начальник безопасности, — Мы знаем, что к Эдварду ранее заходила Мария Орлова. Если уж она смогла выйти оттуда живой, то и вашей дочери ничего не угрожает.

— Вот же дурочка! — всплеснула руками жена без вести пропавшего Адама Ротена, — С Орловыми малец заключил перемирие, а с нами такого нет. В любом случае готовь людей. — сказала она требовательно, — Если она через десять минут не вернётся, то…

— То что? — уточнил мужчина, — Вы и сами знаете, что насилие в отношение соседей запрещено.

— Скажи это моему пропавшему мужу! — разозлилась женщина, — Вокруг происходит чертовщина. Ты узнал, куда пропал Адам? А? — распалялась она всё сильнее, — А Альберт? Или Александр?!

— Альберта, как вы знаете, похитили. Либо Асы, либо Клоз.

— Если у мальчишки хватило духу на то, чтобы похитить одного из Ротенов, то что ему мешает захватить Юлию?! Нет, десять минут это слишком много. Отправляй людей прямо сейчас!

— На штурм?

— Для начала постучись, идиот!

Мужчина вышел за дверь, а Ольга Ротен устало села в кресло. Последние дни на её семью обрушивались одни беды за другими. Сначала пропал Альберт, но плевать на него, он всегда был гадким утенком в их семье. Когда пропал Александр, тогда женщина впервые заволновалась. Кто-то бросил их семье вызов и Адам не хотел посвящать её в детали, сказав, что сам решит вопрос. Решил, чтоб его. После чего пропал, канул в неизвестность. Даже начальник их безопасности не знал, куда именно подевался глава рода. Только сказал, что было вызвано боевое крыло с Огасом во главе. Отщепенцы, их Ольга тоже никогда не любила. Те платили ей, да и всему остальному семейству взаимностью.

Единственное, что объединяло разные ветки Ротенов, это власть и деньги. Они хоть как-то примиряли две семьи, не пылающие друг к другу любовью.

Но сердце женщины подсказывало, что не всё так гладко. Адам вызвал Огаса, после чего пропал. Это как-то связано, иначе и быть не может. Но больше всего бесило то, что на попытку связаться Огас проигнорировал Ольгу. Тупо отказался выходить на связь, сколько бы она не звонила ему. Уже почти неделя прошла, как длится игнор.

Целая неделя в неизвестности, когда не знаешь, откуда ждать удара. Альберт, Александр, а потом и Адам. Кто из магов остался в их семействе? Сама Ольга была магом, но слабым. Её никогда не привлекало пожирание демонов. Ещё были два её ребенка. Юлия и Петр. Одной семнадцать лет, второму четырнадцать. Что они могут? Уж точно не защитить семью от других магов. Кто ещё… Молодая соплячка, сестра Альберта, Кристина, дочь убитого бывшего главы.

Впервые Ольга пожалела, что направила руку мужа ударить в спину собственному брату. Это сильно ослабило славный род Ротенов и поселило разлад в семье. Альберт копил ненависть внутри себя и кто знает, сколько ему потребовалось бы времени, чтобы решиться на месть. Единственное, что его сдерживало — сестрёнка. Молодая и бестолковая, от неё сейчас не было какого-то толка, соплячке всего шестнадцать лет, она замкнута и не спешит общаться с родственниками.

Вот и получается, что Ольга осталась последним взрослым магом в их семействе. Обращаться к Огасу… Да пусть его сожрет Пасть! Этот сучий сын даже трубку не берёт!

От гнетущих мыслей женщину отвлекла Юлия, что ворвалась в кабинет. Бледная, как смерть, её губы дрожали.

— Ты куда ходила, дура?! — вспылила Ольга.

— Мамочка… — прошептала дочь в ответ.

Тут до женщины наконец-то дошло, что с её дочерью что-то не так.

— Что с тобой случилось?! Клоз тебя обидел?! Он причинил тебе вред?!

— Нет, не он… Но он… Там была…

— Так, давай по порядку! Ты зачем поперлась к Клозу?!

— Узнать, что с отцом… — сжалась Юлия.

— И как, узнала? — гневно сказала женщина.

— Да. Его убил Эдвард.

— Что?! Так значит виноват этот маленький ублюдок…

— Это не всё… Мам… Он ещё сказал, что Огас забрал тело отца и…. — запнулась юная девушка, — И провёл ритуал, чтобы призвать демона.

При этих словах вдова побледнела сильнее, чем её дочь.

— Что ещё он сказал?

— Ничего. Но там была девушка… Эрминия Арчер. Как я поняла, Огас уничтожил весь их род на днях. В ней было столько ненависти ко мне…

— Арчеры… Уничтожил, — повторила как заводная женщина. — Так, сядь и не ной. Маме нужно подумать.

Пока Юлия притихла, с обидой смотря на мать, та ушла в размышления. Всё же она была женой главы рода и как никто другой понимала расклады. Пусть она и не любила демонов, но основы призыва понимала. Всегда требовалась приманка и жертва. Забрать тело для ритуала — на такую приманку абы кого ловить не будут. Про Арчеров женщина тоже была в курсе. Как иначе, ведь это основные конкуренты за политическое влияние в одном из городов. Если Огас их уничтожил, значит он набрал большую силу.

Неужели смог призвать четвёртый ранг? Это первое, что приходило на ум. Ольга знала, что Огас — одержимый, фанатик, жаждущий силы. Он не раз делился своими планами и идеями, все остальные члены семьи были в курсе этой его особенности и тихо насмехались. Для третьего ранга он был слишком амбициозен, да и так давно его подчинил. А вот следующий уровень… О таком женщина только в хрониках читала. Если так, то… Он перешёл черту. Так поступить с телом её мужа, это… Немыслимо. Но самое дерьмовое, что ему теперь возразить даже нельзя. С такой силой… Это требовало тщательной проверки и осмысления, перед тем, как предпринять что-то.

Женщина выскочила за дверь и пошла искать начальника безопасности. Пусть выведает все новости и отрабатывает своё хлеб.

* * *

Ольге Ротен потребовались сутки, чтобы узнать последние новости. Действительно, Огас напал на род Арчер и сейчас активно занимался тем, что отбирал все их активы. Как к этому относиться женщина пока не решила. Было очевидно, что никто с ней делиться не собирается и никакой прямой выгоды лично она и её дети не получат. Огас начал свою игру и было ясно, как божий день, что Ольге Ротен в ней нет места.

Что если честно, женщину сильно тревожило. Оставшись разом без защитников, одна против всех, ей нечего было противопоставить Огасу, если тот вдруг… А вот что вдруг Ольга и пыталась понять.

Но если это было бы единственной проблемой… По всему городу вышли десятки статей о злоключениях Ротенов. Началась целая информационная атака и часа не проходило, как женщина получала сообщения об одной новости всплывающей за другой. О некоторых делах она имела смутное представление и оставалось только тихо шипеть, когда очередная газета писала разоблачающую статью о "произволе" магов и как низко пали Ротены.

В следующие три дня женщина поняла одно. Их топят. Методично, шаг за шагом, прилетал один удар за другим. Всё больше людей выбирали дистанцию в общении с ней и если ещё неделю назад она могло позвонить почти кому угодно и ей были бы рады, то сейчас она всё чаще получала вежливые сообщения от секретарей, что они не могут соединить её.

Это и бесило женщину, и пугало до одури. Всего за несколько дней её семья стала парией. Дошло до того, что вчера её дочь пришла в слезах, заявив, что в школе от неё резко дистанцировались и обсмеяли. Немыслимо!

Немыслимо три дня назад, но сейчас это становилось нормой… Было от чего занервничать. Ольга кое-как успокоила дочь, после чего сказала ей сидеть дома с братом, а в школу ближайшие дни не ходить. Надо переждать бурю, а потом…

Что потом — Ольга не знала. Ей нужны были союзники и пока было непонятно, где их найти.

* * *

Утро началось с громкого и требовательного стука в дверь. Стучали так, что я подскочил и приготовился отражать нападение, но нет. Это оказалась всего лишь Эрминия, что очень сильно хотела видеть меня.

— У нас пожар? — спросил я её, открывая дверь.

— Лучше, — ворвалась она в спальню, — Сегодня идём тренироваться.

— Слушай, шесть утра на часах. Обязательно было столь рано будить?

— Пока ты дрыхнешь, наши враги становятся сильнее, — наставительно выставила она палец вверх.

— Угу, пока ты спишь, враг качается. Ладно, Пасть с тобой, дай мне пятнадцать минут, я хоть оденусь. И вообще, тебя не смущает врываться в спальню к голому парню?

— На тебе трусы, — оглядела она меня с головы до ног, ничуть не смущаясь.

— Которые я поспешно надел, пока ты ломилась.

— Но надел же, — пожала она плечами. — Пойду нам завтрак организую.

— Сама что ли готовить будешь? — удивился я.

— Могу и сама, если нужно. Но обойдёшься. Слуг твоих напрягу.

— Пощади людей и дай хоть им выспаться.

— Они уже проснулись, в отличие от тебя, — фыркнула девушка, выскакивая из комнаты.

Мда уж… День обещает быть весёлым. Пока собирался, думал, что за особу у себя приютил. Эмоциональность, когда мы от Ротенов убегали — это я понять могу. Вламываться ко мне с утра — это начинает раздражать. Походу кто-то нарывается на воспитательные меры, хех.

От этой мысли и новых планов на тренировку, настроение скакнуло вверх.

* * *

— Здесь твоя Пасть? — скептически оглядела полузаброшенный квартал Эрминия.

— Да, ты как никогда проницательна.

— Как-то у тебя тут, — покрутила она рукой, — Стрёмно.

— Так Пасть же.

— И что? Видел бы ты нашу Пасть. Это был источник, дарующий силы. А здесь что? Затхлость и смердит дыханием.

— Ты сейчас для меня новый мир открываешь. Не то, чтобы я видел много Пастей, но те, что видел — выглядели схоже.

— Понятно. Ты видел либо тёмные, либо серые источники. У тебя всё ещё не так плохо.

— А светлые источники, значит, отличаются?

— Ну… Я не знаю, если честно, — смутилась она, — Но наш источник выглядел, как белое озеро, что дарует силы. Согласись, это сильно отличается от того, что мы видим перед собой, — кивнула она на старые дома, где начиналась территория Пасти.

Белое озеро, значит. Теперь я точно уверен, что побывал рядом с Пастью Арчеров. Или правильно говорить не Пастью, а источником? Раз уж сама девушка так именует родовую Пасть. Сам факт того, что Пасти отличаются, переворачивает картину мира. Я то думал, что это обязательно олицетворение грязи, тёмных сил, а тут вон как оказывается. Точнее, думал я так об этом раньше, но в последние дни мои представления расширились, а разговор с девушкой лишь поставил финальную точку.

Осталось понять, от чего чистота зависит. Белый род базировался на белом озере. Темные рода базируются на смердящих грязью Пастях. Что первично? Маги порождают Пасти или наоборот?

— Идём? — уточнил я у замершей спутницы.

— Да. Раз сам пригласил, то, как отказаться?

— А что, это такая редкость? — ухватился я за отговорку.

— Это как девушке пригласить парня в свою спальню. Дело интимное, учитывая, что Пасти — сосредоточие сил магов.

— Но маги ведь не полностью зависят от Пасти?

— Эдвард, я могу утверждать только за свой род. Могу предположить о некоторых других родах. Вот Ротены — они зависят от Пасти? Конечно, иначе где им демонов добывать. Да и кто сказал, что демонов не надо выгуливать за гранью? Если брать мой род, то на Пасть было завязано большинство ритуалов. Именно там, рядом со входом, происходила инициация, первый призыв лука и стрел, да много чего такого.

Девушка щедро рассказывала, что знает и мои кровожадные планы о её перевоспитание постепенно снижались. На самом деле она ещё во время завтрака притихла и видимо что-то до неё дошло. А чуть позже, когда сели в машину, девушка и вовсе выглядела и ощущалась виноватой. В смысле не я её обвинял, а с помощью своей чувствительно видел, что она в какой-то мере раскаивается. Ничего по этому поводу не сказала, но дальше старалась быть милой и щедрой. В плане открытости и выдачи информации как минимум.

Я перелез через дыру в заборе и подал девушке руку. Та взяла её, пролезла следом и поморщилась. Да так, что мне даже немного стыдно стало. Тут и правда… стрёмно. Старые покосившиеся дома, которые наверное ещё до войны построили. Разруха, грязь, запустение — всё это выглядело довольно уныло.

На фоне этого пейзажа, Эрминия выглядела, как луч солнца. В том смысле, что после того, как она отмылась, оказалось, что под слоем грязи скрывается милая особа, со светлыми, пшеничными волосами. Ещё и глаза голубые.

Пока шли к самой Пасти, я обдумывал сказанное. Ритуалы, значит… Если вспомнить разговор с прадедом, то получается, что ритуалы — это костыли. Но нельзя их сбрасывать со счетов. Суть любого ритуала в том, чтобы убрать психологические защиты и дать определенный эффект. Чем больше пафоса нагоняется, чем больше значимости вкладывается, тем лучше результат. В случае Эрминии, если её всё детство обрабатывали на тему важности ритуала, после чего в нужный момент создали соответствующий антураж, то это могло настроить психику таким образом, что она призвала лук. Для меня это интересно тем, что можно выделить метод работы с энергией. Не для себя, а для обучения других, если мне понадобится такой метод. У самого-то теперь включится критичность мышления, и ритуалы не будут иметь силу. А вот с другими людьми…

Интересно, что будет, если придумать якобы родовой ритуал по освоению техники очищения и попытаться передать это Эрминии под правильным соусом? Ну там сначала загонять её физически, потом накрутить психологически и в итоге провести через инициацию. Сможет она в этом случае освоить мою магию? Надо обдумать эту идею и закинуть пару крючков, чтобы заранее подготовить.

— И что дальше? — спросила девушка, когда добрались до стены тумана.

— Я бы хотел заглянуть на ту сторону.

— Я уже говорила, что не бывала там. Не уверена, что у меня получится. — внезапно она сдала назад.

Странно, я то думал, что она рвётся на ту сторону. А тут по ней видно, что… девушка боится.

— Ничего сложного нет. — ответил я, — Нужно всего лишь окутаться щитом, чтобы дыхание не разъело тебя.

— Я не умею создавать такой щит.

— Серьёзно? — удивился я, думая, что все маги так умеют.

— Представь себе, серьёзно! — разозлилась она. — Не успели научить!

— Спокойнее, ты как бочка с порохом. Я не хотел тебя задеть.

— Прости, — прикрыла она глаза, — Я сейчас расшатана.

— Я понимаю. Давай подумаем, что можно сделать. Не обязательно сразу лезть на ту сторону. Можно попробовать и так потренироваться.

— Хорошо. Твои предложения?

— Расскажешь о том, что умеешь?

— Не так много. Я бы сказала слишком мало для того, чтобы сокрушить Ротенов.

— Забудь пока о них.

— Не могу. При всем желании не могу. Забуду, когда увижу их смерть.

— И всё же, ближе к делу. Что умеешь?

— Стрелять из лука.

— Это всё?

— Да.

— А как же исцеление?

— Оно не поможет на войне.

— Не скажи, — покачал я головой, — Если тебя или напарника ранят, то возможность исцелить выручит.

— Я не так в этом хороша. Могу рану закрыть, болезнь убрать, общее исцеление наложить.

— Покажешь?

— Смотри.

Эрминия выставила ладонь, которая засветилась тёплым светом. Любопытно… Я моментально разогнал чувствительность и попытался выделить, что за тип энергии использует девушка и откуда эта энергия идёт. Лучше всего у неё была развита "сердечная мышца". Именно в этом месте пылал сгусток энергии.

— Достаточно, — сказал я спустя минуту.

— И что тебе это дало?

— Никогда не видел целителей магов. Сверхов — видел. Амалия как-то раз мне глаза исцелила, после того… В общем не важно, после чего, — при этих словах взгляд девушки отчётливо изменился, — А так не видел. Ты первая. Вот интересно. Покажешь, как ты стреляешь из лука?

И снова девушка не стала задавать лишних вопросов. Молча призвала лук и выпустила десяток стрел по ближайшему зданию. Не знаю, какую цель она преследовала, но часть стены осела. Неплохо, очень даже.

— А можешь в меня выстрелить своей самой безобидной атакой?

— Ты уверен?

— Надо же с чего-то начинать, — улыбнулся я, хотя уверенности не испытывал.

Была у меня идея, связанная с тем, как придумать защиту от белых магов, против которых моё очищение не работало. В своих исследования, благодаря возросшей чувствительности, я заметил одну вещь. Тёмная энергия — это чернота. Светлая энергия — это свет, как бы это очевидно не звучало. Чистота и свет — это разные цвета. Точнее тут речь вообще не про цвета. Очищение — это то, что очищает черноту. Но что, если создать настолько чистый щит, что он сможет отразить атаку светом?

Были и другие задумки, создавать щиты грязные. Но с этим чуть позже разберёмся.

— Тогда я в тебя просто стрелой кину. А потом, если выдержишь, и до лука доберёмся.

— Договорились.

Оказалось, что Эрминия может драться стрелой, как обычным ножом. Она создала одну, едва заметную и бледную, после чего кинула в меня. Хотя кинула это громко сказано. С расстояния в два метра особо не размахнешься. Щит я создал, и стрела от него отскочила. Что говорило ровным счетом ни о чём, потому что атака была чрезмерно слабой.

— Давай всё же лук, — вздохнул я.

Дальше началась методичная работа по накоплению статистики. Эрминия стреляла, я ставил щит и пытался защищаться. Постепенно девушка вошла во вкус и стала действовать смелее. Это ещё было связано с тем, что в первые полчаса я смог выставить такой щит, что выдерживал в упор её сильную атаку.

— А ты можешь как-то менять свои стрелы?

— Надо попробовать, — сказала она неуверенно.

Так начался новый этап. Первые два часа ушли на пристрелку. Она пыталась меня пробить, я пытался при этом не сдохнуть, наращивая щиты раз за разом. Случались и конфузы, когда стрела пробивала щит и застревала у меня в теле. Так я обнаружил, что могу почти моментально расщепить и поглотить стрелу, отделываясь лёгкими царапинами, которые девушка на месте и заживляла, давая мне возможность ещё и детальнее изучить, как работает исцеление.

Моя догадка о создании чистого щита не сказать, что оправдалась. Я пока не мог создать достаточную чистоту, чтобы проверить. Зато в этот день наловчился управлять щитом. Это стало следствием тех изменений, что происходили в моём организме. Способность манипулировать энергией выросла в разы и щит под моим воздействием плавился в любую сторону, как воск. Чтобы выдерживать удары Эрминии всего лишь требовалось создать на месте попадания более толстый слой.

Но не стоит забывать, что это молодая девушка, а следовательно она не может уметь многого.

— А как у тебя с усилением тела? — задал я очередной вопрос, когда была набрана достаточная статистика по щитам и стрелам.

— Могу немного ускориться, повысить выносливость.

— А маги твоего рода умели больше?

— Конечно, — кивнула она, как будто это что-то естественное.

— Тогда как насчёт изменить подход к тренировкам? Сделаем их максимально приближенными к боевым.

— Удиви, — заинтересовалась она.

— Будем играть в салочки. Использовать можно, что угодно. Твоя задача подстрелить меня. Моя задача коснуться тебя.

— Как-то это не слишком равные условия.

— Думаешь, будет слишком сложно для тебя? — ухмыльнулся я.

— Вообще-то я говорила про тебя, но после этой твоей ухмылки начинаю сомневаться. Впрочем, возможно ты типичный выпендрёжник. Какая территория нашей тренировки?

— Все земли вокруг Пасти. Только будь аккуратнее. Тут старые дома, если полезешь внутрь, то смотри, куда ступаешь.

— Не учи меня жить, — фыркнула она.

— Тогда начали? — невинно спросил я.

— Да, — кивнула она.

Между нами было метра три. Я резко ускорился и пошёл на сближение. Думал, что удивлю девушку. Но оказалось, что рефлексы у неё правильные или она решила меня сразу же атаковать. Единственное, что она не учла — это мою скорость. Я перекатом ушёл с линии атаки, пропустил выстрел над собой и оказался сбоку от неё.

Что может лучник на короткой дистанции? Ровным счётом ничего. Я толкнул её и подсёк ноги, от чего она рухнула на задницу. Грязные ругательства под ускорением звучали странно, тягуче и протяжно.

— Поняла своё слабое место? — вышел я из ускорения.

— Не подпускать тебя близко? — раздраженно ответила она.

— Вообще никого. У твоего рода есть техники для ближней дистанции?

— Есть, но я не успела их изучить.

— Тогда самое время начинать их осваивать.

— Как ты себе это представляешь?

— Импровизируй, — пожал я плечами.

Вместо ответа Эрминия из позиции сидя на земле, моментально натянула лук и выстрелила. Я чего-то такого ожидал, поэтому легко ушёл с линии атаки. В этот раз я нападать не стал. Разорвал дистанцию и скрылся в ближайшем здании. Было интересно глянуть, на что способна девушка.

Сразу лезть она не стала, обошла вокруг, но меня не заметила. Я всё это время сидел у окна. Мне не надо было выглядывать, чтобы увидеть, где она. Судя по тому, как она действовала, засечь она меня не способна. В какой-то момент ей надоело ждать, она вошла внутрь, попыталась изобразить что-то вроде грамотной зачистки здания, но… Я просто выскочил в окно, обошёл дом и отправился за ней следом, после чего зашёл за спину и повалил на грязный пол. Можно было и просто коснуться, то так ей дополнительная мотивация стараться.

— Как ты это делаешь? — спросила она, обойдясь без раздражения.

— Что именно?

— Ты быстрее меня, сумел подобраться.

— Это и есть ответ на твой вопрос. Я быстрее и умею подбираться.

— Видимо родители тебя очень хорошо учили.

На это мне нечего было сказать. Родители этого мира занимались чем угодно, кроме грамотного обучения наследника.

— Поняла свою вторую ошибку?

— В закрытые помещения лучше не соваться?

— Ага.

— Но что мне тогда делать?

— Либо овладеть оружием ближнего боя, либо не лезть близко к противнику и работать в команде поддержки.

— Да ты сама очевидность, — всё же раздражение снова вернулось к ней.

— Ещё раз? — вместо перепалки предложил я.

— А давай.

Снова выстрел с места, но я лишь рассмеялся, уходя с линии атаки. Через пару секунд меня уже не было в доме. Эрминия ожидаемо тоже выбралась наружу и поспешила занять, как ей казалось, безопасное место, где у неё будет преимущество. Конкретно — отбежала от дома и встала в чистом поле, где на её стороне дистанция, а следовательно будет время среагировать.

Для меня это тоже было в некотором роде интересно. Я учился действовать против слабых магов. Когда противник засел и у него есть дистанционные атаки, есть два варианта, что делать. Первый — пройти на скорости. Второй — прикрыться щитам. Был и третий вариант — отступить, но его я не рассматривал.

В итоге решил идти первым путем. Второй вариант исключали правила тренировки. Любое попадание — это очко в пользу Эрминии.

Что сказать… Девушка этот раунд выиграла. Я ожидал, что смогу легко пройти. Так оно в принципе и случилось. Скорость и реакция позволяла уклониться от большинства стрел, но тут лучница решила удивить, выложившись на все сто. Я пока пятьдесят шагов до неё преодолевал, она штук тридцать снарядов выпустила. Создала такую плотность, что я банально не успел увернуться.

— Есть попадание! — победно воскликнула она.

— А почему такой слабый удар был? — задал я вопрос, подходя к ней.

— Чем сильнее стрела, тем больше нужно готовиться. Поэтому я стреляла лёгкими вариантами, иначе против твоей скорости смысла нет.

— Тогда, думаю, ты и сама понимаешь, что это ещё одна твоя слабость.

— Да-да, я слабачка, уже поняла. Что дальше?

— А есть много вариантов, что делать со слабостью? Тренироваться, что же ещё.

— Сказал мне юнец, на год младше меня.

— При этом мне хватит сил, чтобы легко тебя убить. А про Ротенов я вообще молчу. Им даже напрягаться не придётся.

После этих слов девушка резко закрыла рот и посмотрела на меня волком. Но потом всё же кивнула.

— Командир, приём, — раздалось в наушнике, прерывая гнетущую паузу.

Сейчас я стоял в броне и связь со своими бойцами держал. Меч тоже с собой прихватил. Если Ротены умеют путешествовать между Пастями, то самое простое, что они могут сделать, чтобы покончить с нами, это заявиться сюда во время тренировки. Так что мы не хило так рисковали, придя сюда. Но и каких-либо других вариантов для развития я не видел. Дома банально нет места для тренировки магов. Я уж не говорю про своё желание заглянуть за грань.

— Джо, что там у вас? — прижал я палец к наушники.

— Только что через стену проехал подозрительный фургон. Его Фонарь засек. Движется в сторону Пасти. Нам их встретить?

Все мои земли отгораживала от остального города стена. Как я понял, в этом мире со стенами основательно дело обстоит. Любая деревня, город, отдельные районы отгораживались. Насколько это работает против демонов я не знаю, лично для меня выглядело сомнительно, но для местных это было так же естественно, как то, что небо голубое, а трава зелёная. Фонарь же это один из сверхов, что работает в стражах. У него довольно специфическое умение — он сенсор. Поэтому и стоял на одном из центральных проездом на мои земли, в том числе чтобы отслеживать всяких подозрительных личностей, что решат заглянуть к нам.

— Что Фонарь засёк? — уточнил я.

— Что у них дохрена оружия в машине.

— Тогда смотрите за ними, но не спугните. Пусть твои ребятки держатся на расстоянии, пока готовь ударный отряд. Пропустите их к Пасти, но если свернут куда, доложи мне.

— Принято, командир.

Я убрал палец от наушника и задумался. Кто это такие к нам пожаловать решили?

— Что-то случилось? — спросила Эрминия.

— Пока нет. Но в нашу сторону движется фургон с бойцами, у которых много оружия.

— Маги?

— Не знаю.

— Сомневаюсь, что Ротены бы стали брать оружие. Оно им не нужно. Тогда это могут быть охотники за головами.

— Они что, настолько глупы, что решили брать нас лично?

— Нас — это двух подростков? Почему нет? Слаженный отряд вполне может справиться с задачей. Особенно, если у них есть сверхи.

— Откуда ты знаешь, с кем они могут справиться? — приподнял я бровь.

— Может я и не такая сильная, как полноценный маг, — вскинулась она, — Но готовили меня хорошо. В том числе рассказывали основные варианты, с кем можно столкнуться.

— О, великая воительница, — поклонился я, — Что тогда скажешь нам делать? Бежать, отступить или дать бой?

— Для начала узнать, точно ли едут по наши души, — серьёзно кивнула она.

— Как скажешь. Но всё равно, пойдем в начало территории. Не здесь же нам их дожидаться.

— Почему нет?

— Ну… Если так подумать, то разницы никакой. Но потом трупы отсюда тащить. Ты хочешь этим заниматься?

Когда гостил на землях Орловых, то сбрасывал трупы в дыхание и там их растворяло, но сейчас мне этот вариант не кажется разумным. Мало ли какое это влияние окажет на разлитую энергию вокруг. Надо, кстати, эксперимент устроить.

Минут через десять подтвердилось, что фургон добрался до Пасти и оттуда вылезло шесть человек. Сначала со мной Джо связался, который держал руку на пульсе ситуации, а потом я и сам увидел. К этому моменту мы с Эрминией забрались на крышу дома, откуда и вели наблюдение.

— Точно, наёмники, — уверенно сказала она.

— Твои предложения? Как с ними поступим?

— Разве тут есть вариант? Придётся убить, — ответила она буднично.

— Вот так просто? И тебя не смущает чужая смерть?

— А должна смущать? — повернулась она ко мне. — Или ты думаешь, что они пришли удачи нам пожелать и обняться? Судя по их пушкам, пришли убивать. Так что у меня нет к ним жалости.

— Я не против, просто мне и правда интересно, что ты за человек.

— Странный ты способ выбрал узнать девушку, — раздался легкий смешок.

— Обстановка располагает.

А то вдруг окажется, что я дома пригрел маньячку. Но эту мысль я озвучивать не стал…

Тем временем отряд активно двигался к центру Пасти, обходя щупальца тумана. Изначально они шли в другую от нас сторону, но потом остановились и свернули. Неужели следы заметили? Сейчас начало февраля, ближе к середине и на земле ещё лежал снег. Мы же не скрывались и поэтому знатно наследили, при желании даже школьник по следу пройдёт. Я этот момент учитывал, поэтому засели мы так, чтобы оказаться в выгодной позиции, когда они мимо нас пройдут.

— Сможешь их разом накрыть?

— Убить? — прищурилась Эрминия.

— Если сможешь вырубить, то лучше так.

— Ты пацифист?

— Нет, хочу допросить.

— А потом что?

— Посмотрим. Предложу им откупиться или в расход.

— Вот это да. Да ты тот ещё циник и прагматик.

— Не я такой, жизнь такая.

— А ещё любишь скидывать ответственность, фу, — протянула она.

— Кхм… Так сможешь их накрыть или мне разобраться?

— Смогу, почему нет. Но ты лучше иди вниз. Вдруг у кого-то из них найдётся защита.

Девушка права. Они уже попали в поле моей чувствительности и я смог разобрать, что к нам направляется команда сверхов.

Глава 15. Разборка с наемниками

Я спустился вниз и стал ждать, когда Эрминия сделает свой ход. Не знаю, как её там готовили, но девушка миндальничать не стала и накрыла вооруженный отряд наёмников взрывом. Я отметил, как стрела врезалась точно в середину отряда и… Застряла в щите.

Из шестерых сверхов, что пришли по нашу душу, как минимум один сумел выставить щит. Чем-то это напоминало то, что делал Алмаз, разве что защита полыхнула металлическим оттенком.

— Девчонка на крыше! — донеслись до меня крики, после чего бойцы резко свернули и слаженной толпой бросились в сторону здания.

Эрминия успела выпустить ещё десяток стрел и почти пробила щит, но наёмники оказались шустрыми и успели добежать до здания. Впрочем, им это не особо помогло. Проход был узким, они при всем желании не могли забежать сразу все, поэтому щитоносец встал рядом с проходом и прикрывал остальных.

Первый забежавший встретился со мной взглядом, но осмыслить это я ему не дал. Удар ногой в корпус и того вынесло обратно, прямо на своих же напарников. В проходе образовалась куча мала, чем я и воспользовался, отправив сразу двоих в нокаут. А вот остальная четвёрка успела среагировать. Один даже выпустил струю огня прямо в дверной проём, но огонь бессильно стёк по моей защите.

Тут сверху упала ещё одна стрела и пронзила огневика. Тот заорал, свалился и перестал заливать огнём. Из оставшейся тройки кто-то закинул мне гранату в комнату, и я среагировал быстрее, чем смог понять, что делаю. Создал локальный щит и закрыл снаряд. Рвануло, щит выдержал и я с удивлением отметил, что даже так могу поглотить заложенную во взрыв энергию. Ещё один спонтанный прорыв в бою? Позже обдумаю.

Я ускорился, выскочил наружу, проломил щит и методично вырубил оставшихся. Единственный, кто оказал сопротивление, это мужик с укреплённой кожей. Я врезал ему, тот отлетел, но в нокаут отказался отправляться. Пришлось выбить оружие и добавить пару раз, после чего приложить энергетическим воздействием.

На этом короткая драка была закончена. Почти чисто сработали.

— Эрминия, спускайся! — крикнул я напарнице.

Пока девушка спускалась с крыши, я стащил мужиков в одно место и снял с них большую часть вооружения. Лучница присоединилась и помогла закончить начатое.

— И что дальше? — спросила она.

— Будем их допрашивать.

— А что ты у них узнать хочешь?

— Для начала убедиться, что они всего лишь заказ отрабатывают.

— Есть шансы, что это кто-то другой?

— Не знаю, как у тебя, а у меня врагов хватает.

— Ясно. Давай тогда, с кого начнём?

— Сможешь их в чувство привести? — намекнул я на целительские возможности.

— Легко. И по другим пройтись, чтобы не проснулись раньше времени.

— Тогда давай.

А любопытные у неё умения есть.

Пока девушка возилась с мужиками, я связался с Джо.

— С отрядом мы разобрались. Проверьте их фургон. Узнайте, кто это.

— Сделаем, командир.

— Потом людей сюда вышли, заберёте их вещи.

Как закончил разговор, подхватил одного из мужиков и оттащил чуть в сторону, прислонив к стене дома.

— Буди. — сказал Эрминии.

— Один момент.

Ладонь лучницы запылала светом, и девушка влепила мужчине пощёчину. Мда уж… Я отметил, как исцеляющая энергия прошла через его голову, но наверняка можно было как-то помягче.

— А, что, где я? — заворочался мужик, но тут его взгляд сфокусировался на нас и он замер.

— Кто такой будешь? — спросил я.

— Я случайно здесь оказался, господин! — запричитал он.

— Слушай ты, падаль! — влезла Эрминия, — Ты хоть понимаешь своим скудным умом, что может сделать целительница с человеческим телом, если её разозлить?! Будешь играть дурака, я заставлю гнить твое тело заживо, урод!

Я едва сдержался, чтобы не бросить взгляд на девушку и удержать суровое выражение лица.

— Эрминия Арчер и Эдвард Клоз? — мужик и правда прекратил играть и подобрался. Я видел, что ему страшно, но он сел прямо и уставился на нас, как смотрит человек, у которого всё под контролем.

— Здесь не ты задаёшь вопросы. Кто такой будешь?

— Михаилом меня зовут.

— Что тут делаешь?

— Заказ на вас, — мужик видимо оценил свои шансы и решил, что лучше всего отвечать честно.

— Кто заказал?

— Так известно кто. Ротены.

— Ублюдки, — вырвалось у Эрминии.

— И сколько платят за нас?

— По четыре миллиона за каждого. — ага, значит цену успели поднять.

— Этого достаточно, чтобы пойти на смерть? — приподнял я бровь, рассматривая наёмника.

— Этого достаточно, чтобы любой захотел рискнуть, — кривовато улыбнулся Михаил.

— Как узнали, что мы здесь?

— Так дело не хитрое. Поставили человека, чтобы он следил, куда вы направляетесь.

В общем, ничего интересного он не рассказал. Обычный наёмник, который за деньги готов исполнить грязную работу.

— Вот что, Миша. У меня сегодня хорошее настроение, в отличие от моей напарницы, — глянул я на Эрминию, — Вы попытались, у вас не получилось. Может есть идеи, что мне с вами делать?

— Отпустить? — попытался он изобразить невинное выражение лица, — То, что были неправы мы осознали. Исчезнем и больше вы нас не увидите.

— Отпустить это будет слишком просто, — покачал я головой, — В чем моя выгода?

— А что господин желает? — добавил он угодливости.

— Во сколько вы оцениваете свои жизни?

Если эти придурки заплатят, я их и правда не против отпустить. Живы они или нет — лично для меня никакой роли не играет. Расскажут о нас? А что это изменит? В следующий раз придут более подготовленным отрядом? Так это и так понятно. Прикончу я этих идиотов, другие сделают правильные выводы. Так что никакого проку мне с их смерти не было. А так хоть денег срублю.

Дальше начался торг банальный. Эрминия как-то странно поглядывала и иногда психовала, предлагая прикончить этих мерзавцев. Что добавило мотивации наёмнику выторговывать свою жизнь. В итоге договорились на пятьсот тысяч за голову каждого, итого три миллиона.

Понятное дело, что у мужика с собой таких денег не было. Поэтому я вызвал Джо и Алмаза, и отправил их сопроводить Михаила. Остальных же сверхов запаковали и забрали другие мои бойцы. Не самому же мне возиться с ними.

Как мы остались вдвоём с Эрминией, она задала вопросы:

— А если он смоется?

— Мои люди присмотрят за ним.

— Мало ли что произойти может быть. Всё же это наёмники. Не думаю, что у них в чести забота о ближних своих. Что делать будешь, если он кинет своих?

— Прикопаю где-нибудь. — пожал я плечами.

— Ты всё же не белоручка?

— А что, похож? — прищурился я, смотря на девушку.

— Немного. Эти торги… Как-то странно.

— Тебе не нужны деньги? Война, знаешь ли, дело дорогое. А так прикуплю тебе на эти три миллиона костюмчик, как у меня.

— Зачем он мне?

— Чтобы тебя не прикончили глупым выстрелом.

— Надо научиться ставить щит…

— Надо, — кивнул я. — Пойдём, как раз этим и займёмся.

— Разве мы не едем домой?

— Сейчас всего лишь одиннадцатый час утра. Какой домой? Мы тут часов до трёх минимум. — постарался я улыбнуться максимально зловеще.

* * *

Какого-то серьёзного прорыва к концу отведённого срока сделать не успели. Надо мне будет за Пасть одному наведаться и посмотреть, что там и как. С девушкой туда лезть, как показала практика, рановато будет. Закончили в три и отправились домой. У меня на сегодня было запланировано свидание с Амалией и требовалось подготовиться.

Ну как подготовиться… Одежду слуги заранее заказали, мне же оставалось заглянуть подстричься, да помыться перед выходом. Вот и вся подготовка. Стрижка отдельная беда, потому что загруженный проблемами я её откладывал и успел основательно зарасти.

— Ты что, на свидание собираешься? — увидела меня после парикмахерской Эрминия, когда я вернулся домой вечером.

— А что такое?

— Да просто у нас тут война, а ты…

— Что я? Живу обычной жизнью?

— Хм… — нахмурилась она.

— Надеюсь, ты хорошо проведёшь вечер и не будешь скучать, — пожелал я ей и быстро свинтил в свою комнату.

На самом деле не очень честно по отношению к Эрминии. Наверняка ей сейчас требуется поддержка и я бы мог провести вечер с ней. По крайней мере предложить. Выбраться куда-то идея сомнительная, а вот фильм посмотреть…. Хах, словно мы обычные люди. Даже звучит странно.

Как бы там ни было, но сегодня в мои планы входила Амалия, а не Эрминия. Даже если убрать личные симпатии, но налаживание связей с родом Шелия мне будет полезно. Этим я себя и утешал всё время, пока собирался. В назначенный час я был готов и… Задумался, а что дальше. О конкретном месте мы не договаривались. Условились встретиться в определённое время, но где и как — речи не шло.

Впрочем, у этого есть стандартное решение. Надо идти к ней в дом и забирать собственноручно. Что я и сделал. Правда не пошёл, а поехал, взяв семейную машину. Не пойдём же мы пешком до нужного места? Так я думал, но мой план обломали. Девушка сама пришла ко мне. Точнее приехала. Когда открывались ворота, я уже почувствовал, как она выехала из своего дома и направилась ко мне. Пришлось глушить мотор и выходить к ней.

— Привет, — помахал я ей рукой.

— Чур едем на моей малышке, — ответила Амалия, открывая окно машины, — Запрыгивай. И да, привет тебе.

Я уселся на пассажирское сиденье. Автомобиль из серии спортивных, двухместный. Здесь было не особо много пространства, поэтому мне пришлось чуть потесниться и извернуться, чтобы усесться. Амалия порычала мотором, после чего двинулась на выход из района. Я не постеснялся рассмотреть её. Сама девушка была одета в лёгкую парку с лисьим мехом, сейчас расстёгнутую. Под курткой угадывалось платье, но деталей не рассмотреть. Амалия бросила на меня взгляд, я отметил лёгкий макияж, и что от неё, как всегда, пахнет превосходно.

— Ты как всегда очаровательна, — выдал я своё восхищение.

— Спасибо. У нас на сегодня большие планы. Надеюсь, тебе можно гулять после девяти? — вроде как пошутила она.

— Думаю, можно.

Был соблазн сказать, что родители точно ругать не будут, но это слишком мрачная шутка выйдет.

— Куда поедем? — развеял я повисшую паузу.

— Я долго думала, куда. Как насчёт увидеть ночную жизнь города?

— Что нас там ждёт?

— Отправимся в один из клубов. Музыка, веселье, всё как обычно в таких местах.

— Ты говоришь явно не со специалистом по клубам, — усмехнулся я.

— Надеюсь, тебе понравится.

— Эх, а я то надеялся, что мы с тобой вдвоём… Отправимся в уединённое место…

— В спальню что ли? — Амалия сделала вид, что возмутилась.

— Если ты настаиваешь, то почему нет. Но я говорил о каком-то ресторане или кафе. Свечи, тихая музыка, вкусная еда.

— Сударь, вы что, романтик?

— Почему бы и не побыть романтичным с красивой девушкой?

Наградой за простые комплименты мне была улыбка.

— Может и до романтики дойдёт. Но сначала — веселиться!

Судя по озорному блеску в глазах, Амалия что-то задумала. Интуиция внутри шевельнулась, но нашептала, что я справлюсь с вызовами судьбы. В этом случае стоит расслабиться и наслаждаться обществом девушки.

— А не боишься со мной ездить? — задал я всё же вопрос, который меня беспокоил.

— Думаешь, на тебя могу напасть? — прищурилась она.

— Да, жизнь у меня лихая в последнее время.

— Тогда это будет большой ошибкой нападающих. Не переживай, я смогу за себя постоять.

— За это я не переживаю. Как-никак, ты со мной, а значит я буду тебя защищать.

— Как это мило, — хмыкнула она.

На этом с серьёзно-несерьёзными разговорами было покончено. Пока ехали, болтали обо всём и ни о чём. Я узнал, что Амалия любит клубнику и дико бесится, когда её пытаются контролировать родители. Таких мелочей, если быть внимательным, можно много почерпнуть из обычного разговора. Беседа настолько увлекла, что я и сам не заметил, как добрались до нужного места.

Нас встретили неоновые огни, яркая вывеска и сурового вида дядьки у входа. Тут я впервые задумался, что мне вообще-то шестнадцать лет и по идее в такие места путь заказан. Вот будет хохма, если меня не пропустят. Или на это и расчёт? Если Амалия хочет задеть меня, то вот он, самый простой способ. Мысль мелькнула и исчезла. Если это так, то просто развернусь и уйду, горевать и плакать точно не буду. Просто сделаю вывод, что с родом Шелия нам не по пути, вот и всё.

— Госпожа, — поклонился охранник, когда мы подошли к входу, — Сегодня ждать веселье?

Последнее слово он выделил так, что я невольно задумался, а куда именно меня ведут. В клуб или на заклание?

— Мики, дружище, ну что ты опять начинаешь. Обещаю быть паинькой. Кстати, познакомься, это Эдвард Клоз. Да-да, тот самый Клоз, которого лучше не задирать, — сделала она большие глаза.

Не то, чтобы охранник впечатлился от упоминания моего имени, но чуть напрягся. Ещё и пошутить умудрился.

— Я думал, он больше.

— Ничего, вырастет.

— Кхм, — прокашлялся я.

Они тут совсем берега что-то попутали?

— Всё-всё, мы пойдем. Эдвард, если что, то Мики хороший, его не надо убивать.

Да она блин прикалывается.

— Как скажешь, родная. А кого надо? — сделал я невинное лицо.

— О, думаю, жертвы… кхм… то есть добровольцы сегодня найдутся.

При этих словах, сказанные довольно тихо, она взяла меня за руку и повела внутрь. Если бы не обострённый слух, то я бы не услышал слова охраны:

— Спорим, что опять ремонт придётся делать после этой фурии?

Впрочем, быть может мне послышалось.

Прошли через коридор и оказались в общем зале. Здесь шумела музыка, уже собрался какой-то народ, я заметил пару барных стоек. В целом, обычный клуб, видел я и покруче в своей жизни. Танцпол, игра света, заводной диджей. Приехали мы часам к десяти, по идеи ещё не тусовочное время, но в этом мире может быть всё иначе.

— Пойдём, — Амалия приблизилась ко мне и сказала это на ухо.

Тут не то, чтобы долбит музыка, но играет достаточно громко, чтобы требовалось повышать голос, если хочешь быть услышанным. Меня быстро провели через весь зал, прямо к лестнице, что вела на второй этаж. Там тоже стояла охрана, но они даже на нас не взглянули. Табличка с короткой надписью "V.I.P." намекала, что обычным смертным наверх попасть нельзя. Видимо Амалия к обычным смертным не относилась.

Наверху нашлись полузакрытые комнаты. У них не было дверей, но увидеть, что внутри можно было только если подойти близко. К одной из таких комнат мы и направились. Амалия сходу прыгнула на мягкие подушки, а я сел напротив, на ходу осматриваясь, куда попал.

— Как насчёт перекусить? — предложила девушка.

— Не откажусь, — с охотой кивнул я.

Сам собой нарисовался официант, что и принял у нас заказ.

— Как понимаю, ты тут часто бываешь? — продолжил я наш разговор.

— К сожалению, не часто. Отец запрещает мне появляться в таких местах.

— Интересно, чего это он, — усмехнулся я, ссылаясь на то, как девушку встретили охранники.

— Ой, хоть ты не начинай, — закатила она глаза, — Давай лучше веселиться.

Заказ нам принесли быстро, не прошло и десяти минут. А следом нагрянули новые лица.

— Амалия! — в проходе нарисовалась особа в коротком платье.

Её длинные ноги — это первое, что я заметил, стоило повернуть голову на источник шума.

— Каролина! — воскликнула моя спутница.

А дальше начались девчачьи обнимашки.

— Смотрю, ты не одна, — перевела на меня взгляд девушка.

— Знакомься, это Эдвард Клоз. Эдвард, это Каролина Симон. Ты присаживайся, — кивнула она подруге, — Ты же не против?

— Нет, — покачал я головой.

А что тут ещё скажешь. Не выгонять же новую знакомую? Две девушки сели рядом и набросились друг на друга. В смысле начали быстро что-то болтать и наперебой рассказывать свежие новости. Или сплетни, если быть точным. При этом на меня совсем не обращали внимания.

Может обидеться на них? Не, лучше поем, пока выдалась свободная минутка. Тем более, я постоянно ощущал поток внимания со стороны Амалии. На меня она не смотрела, но реакции отслеживала, в этом я уверен. Очередная проверка? Как буду реагировать, если меня игнорировать? Хах, поступлю, как настоящий мужик. Молча буду жрать то, что принесли. Или вкушать, учитывая манеры. Готовят здесь, кстати, вполне сносно.

Пока ел, то изучил подругу Амалии. Она магичкой оказалось. Предположу, что девушка из младшего рода. То есть семьи магов, которые не удерживают Пасть. И не скажу, что у неё какая-то выдающаяся энергетика. Не особо то отличается от обычной человеческой.

— Эдвард, прости нас, мы совсем про тебя забывали! — минут через семь повернулась ко мне Амалия. — Мы с Каролиной давние подруги, ты уж не обижайся на наши девичье заскоки.

На это я лишь молча приподнял бровь и улыбнулся, мол, с чего ты взяла, что я обижаюсь?

— Какой милый… мальчик, — посмотрела на меня оценивающе Каролина.

Посмотрела, просканировала с ног до головы и вынесла вердикт. Я не ощущал с её стороны вражды, а вот лёгкий интерес — да, вполне. Реакции с моей стороны она не дождалась. Почти… Я на неё посмотрел, как на дуру, позволил себе эту маленькую шалость. Девушка намёк поняла, что-то хотела сказать, но закрыла рот.

Её понять можно. Мне шестнадцать лет. Амалии — двадцать один год. Проще говоря, я зелёный пацан, а моя подруга на сегодняшний вечер — созревшая девица. Разница в пять лет в этом возрасте критична. Это как сорокалетнему встречаться с двадцатилетней. Так стоит ли удивляться, что всем новым знакомым, кто захочет меня прощупать, первым в голову придёт мысль пройтись на тему возраста? Вот я и посмотрел на неё, как на дуру, потому что подкол слишком банален и предсказуем. Если от меня ждут смущения или обидок, то не дождутся.

Повисшую паузу разорвала третья девушка, что так же возникла в проёме. Разве что эта кричать и визжать не стала, а спокойно поздоровалась.

— Девчонки, вы здесь, — констатировала она.

— Александра, — синхронно кивнули "девчонки" — Ты к нам? Проходи, познакомлю тебя с моим другом. Это Эдвард Кроз. Эдвард, это Александра Мейер.

Девушка кивнула и прошла внутрь, усевшись рядом с подругами. Если первое впечатление было — спокойная, но потом оно изменилась на — высокомерная. Стоило посмотреть, как новенькая общается с официантов. Как кривит губы, каким тоном диктует заказ. Отметил, как при этом едва заметно поморщилась Амалия. Не особо любит подругу или её манера не нравится? Сама девушка с персоналом общалась легко и доброжелательно. Те платили ей взаимностью и относились с симпатией. Уж такие простые эмоции считать я могу. А вот Александру не любили.

— С каких пор детей пускают в это заведение? — задала она вопрос, посмотрев на меня.

Вот, как и ожидалось, начались проверки. Я промолчал. Амалия смотрела за моей реакцией пару секунд, а потом взяла слово и спросила невинно.

— А где ты тут детей увидела?

— Разве Эдвард совершеннолетний? Как его пустили то? Или ты замолвила словечко?

— У меня особый пропуск, — всё же сказал я.

— Да? И что за пропуск? — скривилась Александра.

— Да его выдают после того, как убиваешь пару десятков демонов. После этого сомнений в твоей взрослости не остаётся.

— И что, ты хочешь сказать, что видел демонов? Я уж не говорю про убийства.

Энергетика у Александры была сильнее, чем у Каролины. Даже чуть сильнее, чем у Амалии. Что говорило о том, что в магии она практикуется. А ещё она была чёрным магом. Я видел жгуты тьмы, что переплетались по её телу.

— Тебя это так удивляет? Или у вас в семье ко взрослым делам не подпускают?

— Смешно слышать от тебя про взрослость.

— Александра, — проговорила Амалия.

И что-то в этот момент девушка перестала быть милой. Я почувствовал отчётливый холод в словах Амалии. Как она интонациями играет, одно загляденье.

— Что, будешь его защищать, сам не может?

Что сказать на такое… Морду ей бить нельзя, поэтому я посмотрел на неё своим фирменным взглядом. Изогнул бровь и включил взгляд "Ты что, совсем дура?!". До этого вечера это выражение лица фирменным не было, но общество юных магичек накладывает неисправимые последствия на мужскую психику.

Рядом прыснула Каролина. Да и в глазах Амалия мелькнули озорные огоньки. Видимо фирменный взгляд удался. Вон как Александра скривилась.

— Я была свидетелем дуэли Эдварда за право считаться взрослым, — всё же поставила точку в вопросе Амалия, — И он победил. А ты, Александра, не будь дурой. Поверь, быть врагом Эдварда это не то, чего ты захочешь.

Неожиданно. Я бы даже порадовался столь высокой оценки, если бы не понимал, что Амалия специально меня сюда притащила и подруги — часть её игры.

После её слов дальше пошло обычное общение. Девчонки оказались нормальными. Они втроём разговорились, засыпали меня вопросами… Ладно-ладно, Александра говорила меньше остальных, но тоже постепенно оттаяла. Вопросы ко мне были самыми разными. Начиная от того, дарил ли я цветы Амалии, продолжая тем, насколько мои намерения серьёзны. Пришлось призвать на помощь всё своё чувство юмора, чтобы достойно выйти из этой схватки.

— Мы припудрить носик, — сказала Каролина и утащила Александру с собой.

— Как тебе они? — подсела ко мне Амалия.

— Нормально.

— И это всё, что ты можешь сказать?

— Ставлю на то, что Каролина слабая магичка, а Александра посильнее будет.

— Как ты это определяешь?

— Развивай чувствительность и так же сможешь, — съехал я, — Как, кстати, твои тренировки? Продолжала или благополучно забыла?

— Ну… — замялась она, — Давай потом об этом, ладно? Могу тебя поздравить. Ты с честью выдержал первое испытание.

— Это что за испытание такое? — улыбнулся я.

— Очень серьёзное. Испытание подругами. Как ты на них смотрел… Признайся, репетировал взгляд дома?

— Почему дома сразу? У Пасти тренировал. Или ты думаешь, как я демонов побеждал? Исключительно своей харизмой.

— Что же, посмотрим, как твоя харизма выдержит следующее испытание!

— Это какое же? — прищурился я.

— Испытание танцем!

Ох, только этого мне не хватало.

Глава 16. Танцы и мордобой

Танцы оказались не таким страшным делом, как мне казалось. Амалия утащила меня на первый этаж, прямо в самую гущу толпы. К этому моменту набралось изрядно народу, музыку сделали погромче и молодежь, что говорить, отрывалась от души.

То, как танцевала Амалия — отдельная песня. Девчонка отрывалась, как в последний раз. В толпе, под громкую музыку, она отплясывала, извивалась и в том числе прижималась ко мне. Но скорее больше дразнила. Правда я не понял, кого именно. То ли меня, то ли кого-то из толпы, потому что внимание в нашу сторону нарастало и не скажу, что оно было приятным.

Какая-то часть меня получала удовольствие от танцев и обычного веселья, а вот другая часть продолжила отслеживать обстановку. Я уже знал, что во всем здании девятнадцать магов. Детки из золотой молодежи. Были и сверхи, но не скажу, что много. Человек семь я смог определить, причём трое из них были охранниками.

Про охрану отдельно стоит сказать. Её здесь было много. Но при этом дядьки умудрялись не отсвечивать и не мешали молодым веселиться. У клуба имелась и своя служба безопасности, она стояла на виду и изображала из себя серьёзных брутального вида мужиков. Но были и другие, как понимаю, частные силы наследников богатых семей. Таких я человек тридцать насчитал. Может и больше тут. Особо сильно я не вглядывался, но оружие у некоторых засечь смог. Бонусы возросшей чувствительности.

Сейчас в клубе, если не считать персонала и охраны, было человек сто, кто веселился и отжигал. И судя по тем ценникам, что были на еду и особенно напитки, которые мы заказывали, простые люди здесь в принципе быть не могут. Хотя заядлые тусовщики прорвутся куда угодно. Или смазливые девчата, что хотят привлечь внимание кого-то богатого. Они здесь тоже присутствовали.

Амалии хватило полчаса, чтобы натанцеваться.

— Пойдём, — прижалась она ко мне и проговорила это на ухо.

Я бы сказал прошептала, но тут кричать требовалось, учитывая музыку. А дальше меня взяли за руку и повели обратно в то место, где мы сидели.

Теперь все, кто здесь был, знают, что Амалия Шелия пришла с юным парнем, танцевала с ним, и они ходят за ручку. Это большой шаг с её стороны. Я оценил. Одно дело обжиматься там, где никого нет, а другое — показать близость на людях. Да, это всё можно воспринимать по-разному, никаких официальных заявлений не было, но всё равно. Меня как минимум не стесняются, а учитывая, кто такая Амалия — это и правда большой шаг с её стороны.

Но есть и обратная сторона медали. Амалия — девушка красивая. Может не типичная красотка, но что-то в ней есть. Я за этот вечер не раз отмечал, как мужики пялятся на неё. Даже без учета того, какая у неё фамилия, ей бы хватило внешних данных сыскать популярность у мужчин. А ведь она может ещё быть милой, нежной и ласковой, что делает её и вовсе очень манящей. Лично я себе честно признавался, что она мне нравится. Не скажу, что это влюбленность, но выраженная симпатия есть.

Добавим к её красоте то, что она наследница одной из тринадцати фамилий, что играет ключевую магическую роль в этом городе. Богатство, власть, личная сила и возможности. Всё это делает её завидной невестой.

Исходя из этого, мужики просто обязаны её осаждать. Единственное, что их может тормозить — это её характер. То, что она может быть ещё той язвой я уже осознал. А теперь представим, что есть те, кто хочет к ней подкатить, она их динамит, а тут появляюсь я, неопытный юнец, без поддержки семьи… Так стоит ли в связи с этим удивляться, что чем больше мы находились на танцполе, тем больше в мою сторону направлялось недоброжелательных взглядов?

Наверх пройти нам не дали. Прямо на лестнице нарисовался Степан Шамал. Я с ним уже пересекался, когда он залез ко мне на забор и делал ставки, как долго я протяну.

— Амалия, радость моя, и ты здесь, — изобразил парень радушие и улыбку. Выглядело достаточно убедительно, но что-то мне не верилось в его искренность.

— Стёпа, только что вечер перестал быть томным. Ты так и будешь загораживать нам проход или дашь пройти?

Степан встал так, что нам пришлось остановиться на пару ступеней ниже, что дало ему возможность смотреть на нас сверху.

— Ах да, прошу прощение. Эдвард, и ты тут? Не буду опускаться до банальностей и спрашивать, кто пустил в клуб ребёнка.

— Как твой спор, Стёпа? Сильно проигрался? — задал я ему вопрос, шагнув вперёд.

Теперь уже ему пришлось отступить. Даже немного жаль… Иначе бы мы столкнулись и кто знает, чем бы это закончилось. Я поймал себя на злости и спрятал её подальше. У меня и так врагов хватает, так что лучше быть поспокойнее.

Да и чего это я? Неужели так злые взгляды меня раззадоривают и заставляют воспринимать окружающих, как врагов? Нужно сбросить напряжение. А то сам не замечу, как проломлю кому-то голову.

Ответа мы не дождались. Амалия пошла за мной следом, а дальше перехватила инициативу и утащили в нашу комнату.

— Смотрю, это место популярное, — заметил я.

— Да, тут любят тусоваться детишки знатных семей. Начиная от магических родов, продолжая просто богатыми и влиятельными.

— Но при этом обычных людей наверх не пускают?

— Заметил, да? — прищурилась она, — Классовое неравенство во всей своей красе. Для магов из старших семей проход сюда бесплатно. Младшим родам надо заплатить десять тысяч. Обычным людям — тридцать.

— Нормальные здесь расценки.

— А ты как хотел, — хмыкнула она, — Обычный фильтр любого заведения, которое хочет считаться элитным.

— Понятно, — покивал я, — Что там с другими испытаниями? Много их ещё осталось?

— А ты что, уже устал? — удивлённо улыбнулась Амалия.

Да так улыбнулась, что у меня сердце чаще забилось. Говорю же, девушка красива и умеет себя подать.

— Силы пока есть, — выдал я усмешку.

— Тогда следующее испытание… Алкоголем!

На это я лишь закатил глаза. Стоило девушке щёлкнуть пальцами, как нарисовался официант и Амалия сделала щедрый заказ. Ну как щедрый… По пять шотов с говорящим названием "Последнее слово мага".

— Ты хочешь меня споить и воспользоваться моей неопытностью?

— Хах, — рассмеялась она звонко, — Ты раскусил мой коварный план!

В этот момент к нам нагрянули подружки Амалии, которых я уже знал. Быстро выяснили, что мы собрались пить, эту идею приняли радостно и сделали аналогичные заказы.

— Вот и проверим, из какого теста Эдвард, — слегка мстительно выдала Александра.

Ответить я ей не успел, потому что в проёме появилось двое парней.

— Девчата, вот вы где! А мы вас потеряли!

— Бдительнее надо быть, мальчики! — фыркнула Каролина, — Вы не против, если они к нам присоединятся?

Этот вопрос был обращен ко мне и Амалии. Я поймал взгляд девушки, та едва заметно прикрыла глаза и я вынес вердикт.

— Не против.

Так наша компания разрослась до шести человек. Парни тоже сделали себе заказ и минут через пять стол был заставлен рюмками с какими-то забористыми смесями, если судить по цветастой расцветке.

— Эдвард, ты когда-то пробовал эту штуку? — задал мне вопрос один из парней.

— Не доводилось.

— О, тогда поздравляю тебя. Готовься улететь в страну грез. — заговорщицки сказал он.

Парня звали Сергей и от него шёл в целом доброжелательный настрой. Симпатизировал он Каролине, а та ему и насколько могу судить по их эмоциям, кого-то ожидает бурная ночь. Второго парня звали Антон, он пытался подкатить к Александре, но девушка включила высокомерную стерву и по всей видимости ему ничего не светит. Но парень не унывал и продолжал делать заходы.

— Тогда Эдвард пьёт первым, — вставил Антон, — Это надо видеть. Ты готов?

— Я всегда готов.

— Эдвард! Эдвард! Эдвард!

Все пятеро и даже Александра начали скандировать моё имя, когда я взял в руки рюмку. Что-то страшно мне… Кто знает, до каких алкогольных смесей дошли в этом мире. Но отступать некуда. Энергетику я уже разогнал, так что организм должен быстро справиться даже с забористым алкоголем.

Я понюхал жидкость, спиртом не пахло, но это то и смущало. Ладно, пора… Выдох и я опрокидываю рюмку внутрь себя.

Сначала во рту разгорается горечь, что быстро сменяется прохладой. После этого раскаленный шар проходит по горлу, падает куда-то внутрь и взрывается.

Это больше всего походило на мощный раздражитель, что разом привёл мою нервную систему в боевое состояние. Не знаю, было ли так задумано или нет, но моя чувствительность на пару секунд скакнула резко вверх и я разом ощутил всех собравшихся людей.

Ребята и девчата захлопали, но эти две секунды растянулись для меня в бесконечность. Я видел, слышал и чувствовал в замедленном режиме всё то, что происходило вокруг. Как шуршит одежда, как бьются сердца, как пахнет Амалия и то, что ей нравится этот вечер, но она чего-то ждёт. С предвкушением, но в то же время с опасением. Как напряжена Александра, что тоже чего-то ожидает, а если быть точным, то кого-то…

И этот кто-то не спеша сейчас поднимается по лестнице. Собранный и раздражённый.

Наваждение закончилось так же резко, как и началось. Я вынырнул и тяжело задышал. Вот это удар… Настоящий сенситивный шок и перегрузка нервной системы.

— Как тебе? — спросил Сергей.

— Необычно, — выдал я охрипшим голосом.

— Надо закусить и больше воды пей. У каждого этот коктейль по разному срабатывает. Бывало, что некоторые девчонки и оргазм испытывали!

— Сергей! — ткнула кулачком Каролина парня так, что сразу стало понятно, у кого были такие реакции.

— Теперь вы! — выдал я, постепенно приходя в себя.

Ребята откладывать не стали и тоже накатили. было забавно наблюдать за их реакциями. Что примечательно, у всех трех девушек резко скакнуло возбуждение и циркуляция крови в тазобедренной части. Не то, чтобы сильно, но достаточно заметно, чтобы я засёк эти последствия от алкоголя. У парней было чуть иначе, они просто пару секунд посидели с закрытыми глазами, наслаждаясь.

Надеюсь, в этот напиток не подмешивают наркотики и он не вызывает привыкание. Как вернусь домой, надо будет сделать полную чистку организма.

На момент общего эмоционального подъема, когда все начали обмениваться и делиться ощущениями, в проёме нарисовалась новая фигура. Парень из тех, кто обласкан судьбой. Дорогая одежда, мощная фигура, причёска над которой потрудилась рота стилистов и даже покрытые лаком ногти.

Я бы это и не заметил, но видимо после алкоголя моя чувствительно продолжала скакать и мозг разом воспринял всю фигуру парня.

— Амалия! — воскликнул он, — Как я рад тебя здесь видеть! Только что вечер стал в разы приятнее. Ты как всегда прекрасна и очаровательна! Эй, малой, подвинься!

Последние слова мне предназначались. Места здесь хватало, все расселись свободно и Амалия сидела рядом со мной. Парень явно хотел пройти к ней и сесть рядом, для чего ему было нужно, чтобы я свалил.

Взгляды собравшихся скрестились на мне. Амалия слегка напрягалась и смотрела с прищуром, оценивая, что будет дальше. Александра смотрела злорадно, Каролина чуть смущенно и с… чувством вины? А вот парни смотрели испуганно и едва заметно сжались, когда нарисовался этот тип. Внешне при этом они сохраняли уверенный вид, нахохлились немного, но внутреннее напряжение ощущалось чётко.

— Что это за клоун? — спросил я, разбивая повисшую тишину.

Внизу играла музыка, но здесь было достаточно тихо, чтобы можно было говорить свободно.

— Охрана совсем не смотрит? Кто его пустил? — продолжил я задавать вопросы.

Новый персонаж нахмурился, но от него так и полыхало довольством. Именно на это он и рассчитывал. По нему было видно, как сильно он хочет самоутвердиться за мой счёт.

— А ты не слишком наглый для ребёнка? Кто тебя привёл? Что, не нашлось няньки, чтобы дома оставить? Или ты чей-то из прислуги?

— Точно клоун, — покачал я головой, — Ребят, кто-то заказал комика? Что-то он не очень.

— Слушай, придурок. Не нарывайся, я детей не бью. Лучше свали по-хорошему.

— Детей не бьёшь, потому что боишься от них получишь? — усмехнулся я своей самой провокационной улыбкой. — Правильно делаешь. А то ещё нарвёшься и испортишь… Свою красоту, — на последнем слове я фыркнул, показывая, что думаю об его лоске.

— Мальчик, ты нарываешься, — начал он закипать.

— На что? Ты вцепишься мне в волосы и будешь царапаться? Гуляй отсюда, целее будешь.

— Амалия, что это за наглец?! — закричал он.

— Это Эдвард Клоз, — ответила она спокойно, продолжая спокойно наблюдать за ситуацией.

— С каких пор ты водишься с мальчишками?!

— Мне с ним нравится.

Прозвучало это как: мне с ним нравится больше, чем с тобой, придурок. Ладно, про придурка не было, это я уже додумал.

— Клоз, значит… — протянул он, покраснев, — А за слова ответишь? Пойдём, выйдём?

— Прости, ты не в моем вкусе. Лучше поищи себе парня в другом месте.

— Что?! — вырвалось у него.

— Давай без истерик. Может ты и не привык к отказам, но всё когда-то бывает в первый раз. Мне нравятся девушки, так что тебе ничего не светит.

Ей богу, этот тип кинулся бы на меня прямо сейчас, но дело в том, что нас разделял стол. Чтобы добраться до меня, ему пришлось бы либо по нему пробежать, либо через сидящих по бокам людей пройти. А это всё же не то заведение, где можно себе позволить такую наглость.

— Да ты! Ты! Амалия со мной!

Он сейчас это серьёзно сказал? Не только я был шокирован, остальные на него тоже удивленно посмотрели.

— Дорогая, это так? — посмотрел я на девушку. Та покачала головой, — Хочешь я выкину этого придурка отсюда? Сломать ему ноги? Вырвать сердце?

Последние два вопроса я несерьёзно, но очень уж захотелось подурачиться и проверить её реакцию.

— Убивать будет лишним, — всё же сказала она, пару секунд смотря на меня задумчиво. — Но ты прав, он начинает утомлять!

— Что?! — снова вырвалось у него, — Да ты ещё жалеть будешь! Дура!

Какой-то придурок. Как можно быть таким тупым? Оскорблять девушку, да ещё прилюдно. Кто он вообще такой? Энергетику я его оценил. Маг, конечно же. По силе на уровне Амалии. Но разве это делает его бессмертным?

Я молча встал и начал выбираться из-за стола, отслеживая его реакцию. Тот ждал с нетерпением и ему явно не хватало выдержки. Когда я выбрался на половину, он сблизился, схватил меня за грудки и выдернул из-за стола. Парень здоровый, выше меня на голову, да и мышцы внушительные. Я не сопротивлялся.

Меня поставили на пол, продолжили удерживать одной рукой, а второй собирались вмазать, когда я ударил ладонью в грудь. Прямо в сосредоточие его тёмной энергии. Ещё один тёмный маг придурок на моём пути.

Парня сложило, он рухнул, как подкошенный. Я же всё так же молча поправил рубашку и осмотрел этого придурка, что попытался встать. После чего добавил ему ногой по рёбрам.

Отчётливо что-то хрустнуло. Впрочем, почему "что-то"? Рёбра и хрустнули, бил то я с усилением, а тот щит, что он попытался поставить, не смог выдержать вложенного очищения.

Парень оказался достаточно крепким, чтобы попытаться встать ещё раз. Я подсёк ему руку и он рухнул мордой в пол. Следующий удар в голову отправил его в нокаут.

Да какой удар… Он успел повернуться на встречу моему ботинку и… В общем, ему потребуется хирург и хороший стоматолог. Первый нос вправит, а второй зубные протезы подберёт.

Тут, наконец-то, сработала охрана этого паренька. Аж целых трое мужиков выскочили и наставили на меня оружие.

— И что вы собираетесь делать со своими пукалками? — искренне удивился я.

Даже если у них там спец. патрон, то несколько попаданий я выдержу.

— Отойдите от господина! — рявкнул один из них.

Не попросил, а именно орать на меня начал. Они что, все тут идиоты? Пружина внутри меня взорвалась. Неожиданно вспыхнула злость и я, не особо задумываясь, что делаю, ударил волной энергии по этим троим. Мужики рухнули следом за своим господином.

Я сначала сделал, потом понял, что именно, а следом удивился. Вот это да… Что-то новенькое выдал. Они хоть живы? Вроде да, дышат, но очнутся не скоро, если им не помогут. Тут набежали и другие охранники, как самого заведения, так и тех магов, что сидели в нашей и соседних комнатках. Резко второй этаж заполнило человек двадцать, зыркают по сторонам и на меня недобро смотрят.

— Кто-нибудь уберёт? — кивнул я на тела.

— Эдвард Клоз? — нарисовался среди собравшихся импозантный мужчина, по которому сразу было видно, что это главный среди местной охраны.

— Да.

— Конфликт исчерпан?

— Можно и так сказать, — посмотрел я на постанывающего парня.

— Он первый начал, — подошла ко мне Амалия, — Я свидетель. К нам есть какие-то вопросы?

— Нет, госпожа, — поклонился мужчина, — Но, если можно, попрошу вас… кхм… решать конфликты миром.

— Это существо оскорбило даму, — пнул я носком ботинка валяющего парня, от чего тот ещё больше сжался, — Я не мог остаться в стороне.

— Мистер Эдвард, — нахмурился мужчина, — Прошу, не надо.

— Как скажете. — пожал я плечами и отошёл от… существа.

Началась суета. Детишки магов подходили к своей охране, что-то говорили и видимо успокаивали тех. Или наоборот. Пострадавших быстро забрали и куда-то утащили. Я проследил за ними и почувствовал, как работает целитель, а значит этого придурка быстро поставят на ноги.

— Ты ведь знала, что так будет? — сказал я Амалии на ушко, отведя её в сторону.

— Ну… — совсем каплю смутилась девушка. — Предполагала.

— Ясно, — кивнул я, — Что же, спасибо за приятный вечер. Думаю, на этом стоит закончить.

Что-то у меня настроение испортилось. Вечер перестал быть томным. Я понимал Амалию, которая преследовала свои цели, но играть по чужим правилам? Ведь если подумать, то что мне этот конфликт дал? Ничего. Только пополнил список врагов, который и без того полный.

Играть в чужие игры больше не хотелось, поэтому, не дожидаясь реакции девушки, я развернулся и отправился на выход. Где-то рядом меня должны ждать мои бойцы, что и доставят домой. Изначально планировалось, что они просто сопровождать и страховать будут на всякий случай, но свою машину я оставил дома, а добираться как-то надо. Не такси же ловить, в конце концов?

Далеко я уйти не успел. На лестнице меня догнала Амалия, схватила за руку, повела вниз и затащила в какой-то тёмный угол.

— Ты правда хочешь уйти? — спросила она, заглядывая мне в глаза.

— Да.

— Почему?

— Надоело играть в эти детские игры, — честно ответил я.

— Прости.

— За что? — приподнял я бровь.

— За то, что использовала тебя.

— Извинения принимаются.

— Ты так говоришь, но всё равно собираешься уйти?

— Ты права, — не стал я отрицать.

— А как насчёт уйти вдвоём? Только если одно но… — тут я посмотрел на неё со скепсисом.

Если предложит ещё одно "испытание", то точно развернусь и уйду. Нафиг эти игры. Лишь время тратить.

— Со мной охрана. Придумаешь, как нам уйти без них?

— Чтобы твой отец поднял весь город на уши?

— Сразу он этого не сделает. Пара часов у нас будет.

— Здесь присутствуют шесть твоих охранников, ещё столько же сидят в машине снаружи.

— Откуда ты знаешь? — её глаза расширились, — Должно быть всего трое.

— Спросишь у отца, почему их в четыре раза больше, — хмыкнул я, — Видимо твои родные опасались, что…

— Что я что-то отчебучу? — вздохнула она, — Бесит! Теперь мне ещё больше хочется утереть им нос!

Я задумался. Крепко так задумался. Умыкнуть принцессу клана — это сулило большие проблемы. Но и… Амалия стояла так близко… Слишком близко для формата дружбы. Я чувствовал её запах, нетерпение, азарт, как она держит меня за локоть и надеется, что я правда украду её отсюда, хотя не особо верит.

Чёрт… Опять накрыло чувствительностью… Что за напитки дикие у них тут?

Не хочу знать, чем я думал в тот момент, но неожиданно для себя поддался на эту авантюру.

— Одну минуту, — сказал я девушке.

После чего достал телефон и отбил сообщение Джо. Секунд через пятнадцать пришло подтверждение. Отлично.

— Ты сможешь идти на каблуках быстро? — спросил я Амалию.

— Я и драться на них смогу, — усмехнулась она. — Леди из высшего общества магов и не такое умеют.

Её глаза блеснули и мне показалось, что я суюсь в кроличью нору, не зная, смогу ли оттуда выбраться. Но, как говорил ранее, отступать поздно. Гулять так гулять!

Этот клуб был достаточно большим, чтобы в нём затеряться. Но это не так просто сделать, если тебя контролируют шесть профессионалов. Я на пару секунд ушёл в себя, просчитывая маршрут. Если сейчас выйти из этого тёмного угла, свернуть, протиснуться через толпу, то выйдешь прямо ко входу на кухню, что скрывалась в другой тёмной части заведения. На входе стоит охранник из службы безопасности клуба и наверняка захочет нас задержать. Или как минимум передаст начальству, куда мы отправились. Эх…

Я взял девушку за руку и уверенно повёл за собой. Пришлось сделать крюк, чтобы на пяток секунд выпасть из поля зрения охраны Шелия. После чего мы вынырнули из толпы и оказалась как раз напротив того самого охранника у кухни.

— К сожалению сюда нельзя, — улыбнулся он, загораживая нам проход.

— Ты хочешь спать. — сказал я, коснувшись его груди.

Едва заметное воздействие и мужик поплыл. Недостаточно, чтобы рухнуть прямо здесь, но достаточно, чтобы на минуту выпасть из реальности. А больше и не требовалось. Я обошёл этого бугая, толкнул створку и мы оказались в коридоре, что вёл на кухню.

— А теперь бегом! — скомандовал я, набирая темп.

Как ни странно, Амалия при этом весело смеялась, когда мы пробивались через официантов и поваров. Одного так и вовсе своим появлением напугали, от чего тот уронил чей-то заказ. Надеюсь, его не будут ругать.

Тридцать секунд и мы оказываемся рядом с выходом. Тут тоже пара охранников, они крайне удивились, когда мы выскочили, но ничего сделать не успели. Я проскочил мимо них, ведя за собой девушку, быстро перешёл улицу и открыл дверь машины, что нас уже дожидалась.

За ближайшим углом ощущался Джо, что сделал всё, как надо. Оставил тачку и свалил. Амалия лишние вопросы задавать не стала, уселась, я быстро обежал машину и запрыгнул на водительское сиденье. Ключи дожидались в замке зажигания.

А теперь посмотрим, чем закончится эта дикая ночь.

Глава 17. Продолжение банкета и награда для героя

Я вдавил педаль в пол, вывернул руль и вывез нас на ближайшую улицу. Охрана Шелия находилась в другом месте. Уверен, что в самое ближайшие время они узнают, что их подопечная пропала и с кем именно она это сделала, но… Разбираться с последствиями буду позже.

— Ух-хуу! — кричала и смеялась довольная девушка.

Такой счастливой и довольной я её ещё никогда не видел. От неё буквально шибало тёплыми эмоциями, что толкало меня на глупости, как ни что другое.

— Сейчас поверни, потом прямо, — направляла она меня.

— Мы едем в конкретное место? — уточнил я.

— Да! Тебе понравится!

Только вот конечное место было совсем не тем, которое я ожидал. В голове крутился образ романтического места с видом на город, но реальность обломала ожидания. В итоге девушка завела нас в тёмный двор, где не было ни одной живой души. Я смутно ощущал, что живые есть в домах вокруг, но они спали.

— И что тут? — огляделся я.

— Как и обещала, то, что тебе понравится. А конкретно — я.

Её ладонь как-то сама собой легла мне на ногу и меня обдало жаром. Дураком я не был, намёк понял и… Честно, не знаю, как так произошло, но наши губы очень быстро встретились и я ещё раз убедился, что в этой девушке очень много огня.

Поцелуи набирали обороты, пожар между нами разгорался и в какой-то момент мы перебрались на задние сиденья. Вот здесь девушка сдерживаться не стала. Залезла на меня сверху, я обхватил её руками, ладони скользили вдоль её тела. Я ощущал, как она дышит силой, энергией, как пылает возбуждением.

— Может, хватит? — оторвалась она на секунду от моих губ.

— Конечно, — кивнул я, продолжая её целовать.

Прелесть платья в том, что оно легко задирается. Если она и планировала меня продинамить, то видимо в тот вечер я оказался достаточно убедителен, чтобы всё случилось. Впрочем, об этом я тогда не думал. Тело само действовало, а мозг слабо соображал, что происходит. Какая-то часть меня продолжала контролировать обстановку вокруг, но другая часть, большая, поддалась эмоциям и радостно бросилась навстречу… кхм… Любви.

Единственный раз, когда пришлось себя одёрнуть — это когда я вошёл в неё. Это было настолько приятно, что я чуть не кончил сразу. Закусил губу и пустил волну энергии, чтобы сбавить чуть обороты.

А вот девушка сбавлять не собиралась и только разгонялась. Её когти вонзились мне в спину, она застонала, от чего я чуть не сошёл с ума, настолько это было… приятно.

Разок она только остановилась, чтобы меня успокоить.

— Ты себя не сдерживай, я ведь потомственная целительница…

Это к вопросу про защиту, видимо было. А ещё про нежелательные беременности. Удобно, что тут скажешь…

В общем, хорошо мы провели время. Минут тридцать наслаждались друг другом, на пару раз хватило. Я бы забрал девушку и увёз к себе домой, но тут нагрянула реальность, в виде телефонного звонка. Звонили Амалии. Часть разговора я услышал, с той стороны был начальник её охраны. Пообещал, что если она сейчас же не объявится, то будет объявлен розыск.

— Достали, — прошипела девушка.

— Надо возвращаться?

— Пару минут у нас есть, закончить начатое, — улыбнулась она.

Учитывая, что в этот момент она сидела на мне… Во всех смыслах, то закончить и правда надо…

— Дальше куда? — спросил я, когда мы привели себя в порядок и вернулись на передние сиденья.

— Гони обратно к клубу. Там рядом ресторан есть. Пойдем туда.

— У тебя будут проблемы за то, что сбежала?

— Я скажу, что ты меня похитил. Так что не мне стоит бояться проблем, — рассмеялась она.

— Надеюсь, твой отец не будет сегодня брать мой особняк штурмом?

— Если узнает, что случилось, то будет, — серьёзно кивнула она, — Нам нужно сделать вид, что мы просто ездили кататься.

— И что, вот так просто твоя охрана потеряла наследницу?

— Не просто. У меня с ними был уговор. Далеко не убегать, быстро вернуться. Только тссс, это секрет. Если бы я не ответила на телефон, тогда да, были бы проблемы. У всех.

— Весёлые у тебя игры, — хмыкнул я, выруливая со двора и направляясь к клубу.

— Когда живёшь под постоянным контролем, то невольно задумываешься над тем, чтобы хоть иногда вырваться из капкана. Скажи, а тебе совсем было не страшно меня похищать? — при этих словах она прижалась к моему плечу и положила на него голову.

В машине так ехать не особо удобно, зато жест был донельзя милым.

— Рискуя вызвать гнев твоей семьи? Я счёл, что риск того стоит.

— А ты отчаянный! — рассмеялась она.

— Разве с тобой можно быть другим.

— Жаль, что эта ночь так быстро заканчивается, — провела она рукой по моей ноге.

— Дразнишь? Я ведь могу и не к клубу тебя повезти.

— Если ты готов отбиваться от штурмового отряда, тогда я согласна!

Ох, оторва. Не удивлюсь, если она и правда согласна. Отправиться со мной ради интереса, чтобы посмотреть, как я буду выкручиваться. Да и насчёт штурмового отряда она, пожалуй, не шутит. Двенадцать охранников на неё одну намекали, что её родня относится к вопросу безопасности наследницы серьёзно. Ну почти. Будь и правда всё серьёзно, хрен бы мы уехали. Был вариант, что кто-то следует за нами тайно, но я его обнаружить не мог. Либо он гений маскировки и умеет скрывать себя в энергетическом плане, либо нас и правда упустили.

Я доехал до нужного ресторана, Амалия вышла и быстрым шагом направилась внутрь. Я за ней. Там нас усадили за столик, девушка сама заказала на двоих, со словами:

— Уверена, тебе понравится. Самое то после бурной ночи.

— Надеюсь, это не как напиток "Последнее слово мага".

— Нет, — рассмеялась она, — Обычная еда.

Охране потребовалось три минуты, чтобы оказаться рядом с нами. Сначала я их почувствовал рядом с рестораном, а потом двое зашли внутрь и уселись за столик вдали.

— А вот и твои нарисовались, — обратил я внимание на неприметных мужчин.

— Как ты их постоянно замечаешь?

— Жизнь научила, — развёл я руками, — При тех событиях, что закручиваются вокруг меня, ты будешь либо внимательным, либо мёртвым.

— Даже не знаю, завидовать тебе или нет.

— Я с радостью променяю свою жизнь на лёгкую и беззаботную.

— Уверен?

Хм… Тут я призадумался. А действительно, смог бы я жить обычной жизнью?

— Снизить накал страстей точно не помешает, — дал я нейтральный ответ.

— Хотела тебе сказать спасибо. — перевела она тему.

— За что?

— Ты так мило вступился за меня. Да и за всё остальное тоже спасибо.

— Что это хоть за тип был?

— Шуму много, толку мало. Один из главных бабников нашей небольшой тусовки. Младший род, немного влияния, много денег, а гонору ещё больше. Не привык, что девицы ему отказывают. Да те и не отказывают. Многие с радостью в его койке окажутся.

— Вы были вместе?

— Ты шутишь? Сдался мне этот придурок, — возмутилась она, — Знал бы ты, как он меня достал. Решил, что я себе цену набиваю и динамлю его. Уже третий месяц меня достает.

— От него стоит ждать проблем? — прямо спросил я.

— Не думаю. Разве что захочет тебя встретить в клубе и поквитаться. Ему вполне может не хватить мозгов догадаться, что вы в разных весовых категориях.

— А что его семья?

— Забудь. Никто не будет начинать войны из-за драки в клубе.

— Хорошо, если так.

— Опасаешься?

— Разумеется, — кивнул я, — И так слишком много крови пролито в последнее время.

После этих слов девушка как-то смутилась и замялась. Неужели у неё в голове не укладывается, что на счету шестнадцатилетнего парня уже десятки трупов? Или сотни уже? Не, я пока не настолько маньяк. Вон наемников даже убивать не стал.

Разговор вернулся в тёплое русло через пару минут. Амалия расщедрилась и показала самую милую версию себя. Разве что как кошка не мурчала. Поздний ужин, полуинтимная обстановка… Жаль, что здесь слишком много людей, чтобы мы продолжили наш вечер.

— Пора возвращаться домой, — сказала она. — Идём?

— Да, сейчас, расплачусь только. Блин… Надо же ещё в клубе рассчитаться, а то мы так быстро сбежали.

— Не волнуйся ты. Пошли завтра кого-то из своих, он решит вопрос.

— А это нормально будет выглядеть?

— Конечно. Или ты думаешь, что юные аристократы таскают с собой кучу денег?

Раз так, то ладно.

Нам принесли счёт, я оставил чью-то месячную зарплату и мы направились на выход. Видимо охрана Амалии подсуетилась, потому что её машина стояла уже здесь, припаркованная на стоянке. Хотя оставляли мы её совсем в другом месте.

— Подбросить тебя? — улыбнулась она.

— Конечно, — ответил я улыбкой на улыбку.

Самое очаровательное, что было, пока ехали обратно — то, как держались за руки. Так и влюбиться можно, однако.

* * *

То, что в родовом квартале происходит неладное, я почувствовал заранее. А когда мы туда завернули, достаточно было увидеть четыре чёрных джипа, что стояли напротив особняка Ротенов.

Но ладно машины… Амалия приоткрыла окно и до нас донёсся крик Ольги Ротен, что ругалась на знакомых мне братьев.

— Убирайтесь отсюда! Вам здесь больше не рады!

Понятия не имею, что происходило, но сам факт прибытия врагов и их столь близкое нахождение рядом напрягал так, что всем сегодняшним приключениям и не снилось.

— Что-то происходит, — заметила Амалия.

— Это четыре брата. В каждом сидит демон четвёртого ранга, — предупредил я.

— Те самые?

— Да. Если начнется драка… Беги.

— Не начнётся, — уверенно заявила девушка, — Не в этом месте.

Я бы понадеялся на её слова, но засёк Эрминию, что выскочила из моего особняка и спешно двинулась к забору. Судя по положению её рук, в них она тащит лук. Дерьмо…

— Тормозни возле моего дома, а то сейчас беда случится.

— Эрминия?

— Она самая. Вышла на тропу войны, блин…

Амалия дала по газам и у ворот мы оказались раньше, чем Эрминия сделала непоправимую глупость. В момент, когда она открыла калитку и выбежала наружу, я оказался рядом и буквально поймал её, на ходу погасив вспыхнувший лук. И снова, понятия не имею, как это сделал. Просто было надо, иначе никак.

— Пусти! — прошипела она.

— Не здесь, дура! Только не здесь!

— Пусти!

— Да успокойся ты! Не слышишь что ли? Ротены ругаются! Не мешай им сраться между собой!

Этот довод сработал лучше, чем первый. Эрминия всё же успокоилась и оставалось молиться за её благоразумие.

— Уйди в дом, — попытался подтолкнуть я её в спину.

— Не пойду!

— Не будь дурой! — надавил я.

Тем временем конфликт рядом набирал обороты. Узнать бы, что там у них происходит, но судя по крикам, четверо мужиков давили на женщину, а та орала на них так, что весь район точно перебудила.

— Может вы ко мне? — рядом встала Амалия, что вышла из машины.

— Нет, — отказался я, — Лучше езжай домой. Если начнётся драка, я не хочу, чтобы тебя задело.

— Не начнётся, — продолжила гнуть свою линию девушка.

— Ты так в этом уверена? Ротены набрали слишком большую силу.

— Ты либо переоцениваешь их, либо недооцениваешь тех, кто живёт здесь.

Я чувствовал абсолютную убеждённость в своих словах у Амалии. Ох, как же не вовремя то всё. Ещё и Эрминия волком смотрит. Как на Ротенов, так и на Шелия.

— Смотрю, вы хорошо вечер провели. От тебя её духами пахнет, — заметила лучница.

— Нашла о чем говорить, — фыркнул я и развернулся к Ротенам.

Конфликт достиг своего апогея. Ещё чуть-чуть и в ход пойдут демоны. Я ощущал нетерпение тварей, готовность вырваться и уничтожить всех. Зря Амалия думает, что эта земля неприкосновенна. Как бы не пришлось заплатить горькую цену за наивность.

Казалось, что может быть хуже явившихся Ротенов, но нет, этот вечер не перестал преподносить сюрпризы. Со стороны своего дома показалась… София Орлова собственной персоной. Вроде как главный боевой маг рода Орловых, которая чуть не угробила собственную племянницу во время инициации. Она вынырнула из темноты, одетая в роскошную шубу и спокойно подошла к четверым магам. Готов отдать миллион, чтобы узнать, о чем они там говорят. Но даже с усиленным слухом это было выше моих возможностей.

Разговор продлился пару минут, после чего Ротены развернулись и направились к машинам. Неожиданно. Что такого сказала София, что те отвалили? Тоже хочу овладеть таким даром убеждения. Трое из четверых магов сели в машину. А вот Огас, собственной персоной, направился в нашу сторону. Сначала он тоже к машине шёл, а потом остановился, повёл носом, как хищник и уставился прямо на нас. От чего у меня по спине мурашки побежали. Я не видел в темноте его лица, но готов поклясться, что он ухмылялся.

— Девчата, быстро в дом. Это не обсуждается.

— Я никуда не пойду. — заупрямилась Эрминия.

— Я тебе клянусь, если будешь спорить, то свяжу и выпорю.

— Ого, — подивилась Амалия, — Пойдём, сестрёнка, я его таким строгим ещё никогда не видела, значит дело и правда серьёзное.

В этот момент я вознес тысячу комплиментов мудрости девушки. Хотя бы она спорить не стала, ещё и Эрминию умудрилась утащить. К моменту, когда они скрылись за стеной, Огас преодолел половину расстояния до меня. Вдоль стены дома были развешены фонари, что сейчас включились, когда Эрминия выбежала на улицу. Так что по мере приближения чёрного мага, я различал всё больше деталей.

И первое, что заметил — это обожженное лицо.

Хотя точнее будет сказать — гниющий кусок мяса на левой стороне лица.

— Эдвард Клоз, — остановился мужчина в десяти шагах от меня, — Не скажу, что рад тебя видеть.

— Так чего пришёл?

— Поздороваться. Спрятал женщину у себя за спиной? Как это благородно.

Голос нечеловеческий. Как будто звук из самой бездны доносится. Все мои инстинкты вопили броситься в самоубийственную атаку и ударить максимальным очищением прямо по демону внутри этого мужика.

— Видишь эту рану? — указал он пальцем на лицо, — Ваш подарок мне, после того, как подбили вертолёт. Она не хочет заживать… У всего есть своя плата… — говорил он слегка задумчиво, с придыханием, — Каждую секунду я испытываю боль от этой раны, но она не сравнится с той болью, когда умер мой брат. И именно ты повинен в этом!

— И это говоришь мне ты? Больной ублюдок, что забрал тело своего главы? Что похитил меня и собирался принести в жертву?

— Да, я понимаю… Мы с тобой враги… Помни об этом, мальчик. Тебе сопутствовала удача, но долго ли она продлиться?

— Удача нужна только слабым. К моменту нашей следующей встречи я стану сильнее.

— Буду ждать, — серьёзно кивнул маг, — Передавай привет девчонке. Она ведь стоит сейчас за стеной… О, да… Я чувствую её страх и ненависть. Какой чудный коктейль. Ты рассказал ей, как умерли её братья и сестры? Они умирали долго и мучительно, демоны пожрали их души.

Сзади у меня за спиной раздался мощный удар. Это дверная створка врезалась в стену. Кто же, как не Эрминия, выскочила, пылающая праведным гневом.

— Будь ты проклят, подстилка демонов! — закричала она.

— Сколько эмоций. Может у тебя хватит духу атаковать, девочка? Ведь много твоих людей осталось теперь уже на моих землях. Ты не думала, что я отыграюсь на них? Сделаю так, что они будут проклинать твоё имя, обвиняя в трусости, что ты выжила там, где другие умерли? Что оставила их на растерзание и сбежала.

Я понял, что сейчас Эрминия сорвётся. Когда она пронеслась мимо меня, поймал её и пустил волну энергии, отправляя в отключку. После чего, не выпуская Ротена из поля зрения, подхватил оседающее тело и быстро затащил её внутрь двора и закрыл калитку.

— Мы ещё увидимся, Эдвард! — донеслось мне вслед.

Обязательно, больной ублюдок. Обязательно.

* * *

София читала книгу, когда раздался телефонный звонок. Книги — это была единственная отдушина, что она позволяла себе в последнее время. Все остальные часы женщина посвящала неистовым тренировкам, зачастую приползая домой едва живой.

Никто точно не знал, что изменилось в ней, но она сама прекрасно осознавала причины своей одержимости. Она жила целью стать сильнейшей, великим магом. Всё, чтобы в назначенный час убить Эдварда Клоза.

Звонок оторвал от книги, что не добавило Софии настроения. Но это был тот случай, когда лучше ответить. Звонила Юлия, крестница женщины. Милое дитя, к которой та относилась почти с любовью. Настолько, насколько это вообще возможности для тёмной магини, что не способна иметь своих детей.

— Да, родная? — взяла женщина трубку.

— Тётя! Помогите!

София напряглась. Не этого она ожидала от Юлии. В последние месяцы её отношения со своей племянницей, Марией, разладились — девочка продолжала упорно её игнорировать после того случая у Пасти. На этом фоне Юлия стала в каком-то роде отдушиной. София поддерживала хорошие отношения с Ольгой Ротен, её матерью, и, можно сказать, что они были подругами. Как и с юной девушкой, Юлией. Так что магиня прекрасно знала, что у соседей настали трудные времена. В голосе звонившей девушки было столько отчаянья, что становилось сразу понятным — случилось нечто плохое.

— Ты сейчас где и что происходит?

— Дома! Тут Огас явился… Он принёс в жертву папу, его тело… А теперь хочет забрать меня… Но мама с ними ругается… Мне страшно!

Девушка на той стороне всхлипывала и говорила сбивчиво.

— Сейчас буду.

Проклятые маги. София уже была в курсе, что четверо братьев заполучили большую силу и развязали небольшую войну, уничтожив Арчеров. Почти… И снова в этом деле участвовал Клоз. Сначала убил Адама, а потом ещё и лучницу из плена умыкнул. В последнее время Эдварда было слишком много, куда не глянь, почти везде упоминается его имя.

Что несказанно бесило женщину.

Без лишней суеты, София не спеша оделась, предупредила слугу, куда она выходит и дала поручение, чтобы та передала магам в доме. Пусть готовятся. Так, на всякий случай. Кому, как не тёмной магине знать, что общение с демонами не самым лучшим образом сказывается на мозгах разумных. Если Ротены нападут… Это будет интересно.

Найти тех было не сложно. Когда София подходила к соседскому особняку, Ольга Ротен орала на всю улицу на Огаса и его братьев. Мда, — подумала София, — довели подругу. Надо и правда вмешаться.

— Эй, ребятки, вы чего Олю обижаете? — окликнула она мужчин метров за десять.

Братья обернулись на неё. Ну и рожи… Судя по всему, Огас доигрался и его тело гнило заживо. Так бывает у тёмных магов, если резко возьмёшь больше силы, чем твоё тело способно выдержать. Его братцы выглядели не лучше. Видных ран нету, но эти бледные лица, круги под глазами, лихорадочный блеск глаз и специфический запах болезненности… София подмечала детали и делала выводы.

Четвёртые ранги — надо же. Звучит круто, так оно и есть, но… Братья ещё не до конца освоили полученную силу. Для этого им Юлия и была нужна, чтобы провести кровавый ритуал, что поможет стабилизировать демонов. Иначе они сожрут мужчин изнутри. Видимо у тех совсем крыша поехала, если они припёрлись сюда, чтобы забрать девушку.

— Чего тебе надо? — нахмурился Огас, отчего его лицо стало ещё более мерзким.

— Ты что, оглох? — расшаркиваться София не собиралась, — По какому праву вы сюда пришли?

— Мы Ротены. Это в том числе и наш дом, — веско сказал Огас.

— Уже нет! — воскликнула Ольга, — С этого дня вы нам больше не родня! Вы предали главу, хотите принести в жертву мою дочь! Больше вам входа в этот дом нет! Убирайтесь отсюда, жалкие падальщики!

— Заткнись, женщина, — холодно бросил Огас, — Ты не в том положении, чтобы тявкать на нас.

— Тебе не достает манер, мужлан. — спокойно сказала Орлова, — Ольга хозяйка этого дома. Раз она сказала, что вам тут делать нечего, то прошу покинуть этот район.

— А то что? — набычился один из братьев.

— А то вам никакие демоны не помогут.

— Не забывайся, София, — проскрежетал Огас нечеловеческим голосом, — Ты с нами не справишься.

— Ты, кажется, забыл, чем прославился мой род во время войны? Уверен, что готов схлестнуться здесь и сейчас?

Женщина повела плечами, чувствуя азарт. Она так много тренировалась, что давно хотела испытать себя в настоящем деле. А тут такой противник. София понимала, что против силы четверых братьев не выдержит, но… Это родовые земли. Пару минут она продержится и этого времени хватит, чтобы все маги из её дома пришли на поддержку. Да и соседи, что наверняка следят за конфликтом, тоже вмешаются. Возможно, что не сразу, дадут пустить кровь друг другу, но придут. Интриги интригами, но свой дом надо защищать.

Походу, Ротен это понимал. А жаль… Славная бы драка вышла. Гораздо хуже, что он сейчас отступит и запомнит этот момент. Хуже четвёртого ранга только маг, этот ранг освоивший и раскрывший потенциал. Сила достаточная, чтобы уничтожить город и обычное войско. А четверо таких братьев… Куда пятый подевался, кстати? Надо бы разузнать.

— Мы уйдём. Сегодня. — со скрипом проговорил Огас.

Что и ожидалось. Отступил, но запомнил. Значит не полностью мозги потерял, что делало его в разы опаснее. Надо рассказать отцу. Усиление этих магов никому не пойдет на пользу. Но, женщина понимала, что те сами себе могилу выкапывают. Они уже уничтожили Арчеров. Род целителей и лучников, что не лез в политику, сидел где-то в глухомани, но при этом их целители пользовались уважением. Никому не понравится, что светлых магов убивают вот так легко.

А ведь Огасу и его братьям в скором времени потребуются жертвы. Ох как потребуются. Если правильно разыграть эту карту, то можно многое выиграть. Например, рудники Ротенов. Пусть они лучше отойдут Орловым, чем кому-то другому. Ольге это не понравится, но не в том она положении, чтобы качать права.

Глава 18. Разбор полетов

— Ты её вырубил? — встретила меня Амалия за забором.

— Да, пришлось, иначе бы она начала тут побоище.

— Её можно понять, — неожиданно встала на её сторону девушка.

— Понять можно, но… Не время и не место. Она слишком слаба, чтобы сражаться.

— Зато воинственности на десятерых хватит. — горько хмыкнула она, — Тебе помочь её отнести?

— Да как-нибудь дотащу. Ты бы лучше отошла. А то если Ротены решат ударить…

— Не решат. Ты видел Софию? Наверняка она на них наехала так, что те решили свалить. Поэтому и провоцировали. Если бы Эрми первая напала, они были бы в своем праве. А меня ты на руках не носил.

Последняя фраза была сказана сразу после того, как я подхватил обмякшее тело лучницы и поднял его на руки.

— Исправим, — пообещал я. — Сейчас её дотащу и за тебя возьмусь.

— Ты ещё и шутить умудряешься, — притворно восторженно расширила она глаза. — Не парень, а чудо ходячее.

— Да, я такой. Откроешь дверь?

— Конечно.

Мы вошли в дом и там я уложил девушку на ближайший диван.

— Господин, что случилось? — вышел ко мне Сергей, — Госпожа Амалия, — короткий поклон в сторону гостьи.

— Главное то, что не случилось. Война миновала нас стороной. С Эрминией всё в порядке. Это я её вырубил, чтобы дел не натворила.

В этот момент у Амалии завибрировал телефон, она достала его и нахмурилась.

— Отец звонит. Это серьёзно. Мне пора домой.

— Я тебя провожу.

— Уверен?

— Как иначе.

— Если ты настаиваешь…

— Пойдём.

Проводить не получилось. Ротены к этому времени свалили, но девушка-то была на машине, в которую и села. Помахав мне ручкой, она оставила меня у двери своего дома. Я проследил, как она заехала к себе, после чего вернулся. Ну и ночка.

Эрминию лично отнёс к ней в спальню, где и оставил служанкам, что разденут её и уложат спать. Самому бы ещё уснуть. В голове крутилось полчище мыслей, а в крови ещё гулял адреналин. Заставил меня понервничать Ротен, ох заставил…

Я ушел к себе в спальню и уселся в позу для медитации. Пока воспоминания свежи, надо проанализировать сегодняшний вечер. Начну по-порядку.

История с Амалией, мм… Несмотря на испорченный Ротенами финал, то, что произошло, мне крайне понравилось. Тут даже не спишешь на подростковые реакции организма. Я, как мужчина, увлекся этой девушкой, что было бы глупо отрицать. Как дальше сложится наше общение — время покажет. О серьезных отношениях ещё рановато говорить. Всё же, случайный секс это одно, а официальные отношения — совсем другое. И тут не моя попытка откосить, я то как раз не против, а понимание, что решать не только мне, а в первую очередь самой девушке. И, в какой-то степени, её семье. Не знаю, насколько здесь с этим строго, каких-то суровых порядков я не заметил, да и Амалия не девочка уже, но… В том-то и дело, что левые интрижки это одно, а отношения с наследником старшего рода, что ведет войну, тем более, когда этот наследник единственный живой в семье… В общем, тут замешан больший риск, опасность для самой Амалии и политика. Амон Шелия может и воспротивиться развитию наших отношений. Я бы на его месте как минимум очень недобро в мою сторону покосился.

Заморачиваться об этом сейчас смысла особого нет. Есть дела и поважнее. Посмотрим, как Амалия будет действовать дальше, а там разберёмся. Пассивно я ждать не собираюсь, со своей стороны шаги предприму в сторону сближения, но… Вот как так ухаживать за женщиной, чтобы это было беспалевно? Ромео и Джульетта, блин. В магических реалиях. Ну хорошо хоть Шелия, а не Орлова какая-нибудь. Бррр…

Другая, более важная тема — это мои спонтанно пробуждающиеся способности. Вот как я вырубил охранников? Собрал энергию, выпустил направленной волной в их сторону и… Так, было что-то ещё. Я мысленно по секундам прокрутил тот эпизод. Да, точно, была ещё вспышка раздражения. Меня в тот момент выбесило, что охранники посмели навести на меня оружие.

Странная реакция. Раньше я такого высокомерия за собой не замечал. С чем это связано? Пришлось разбирать весь вечер по мгновениям. Скопившееся напряжение, нахождение во враждебной обстановке… По крайней мере ощущал я себя именно так. Что нахожусь в незнакомом месте, где далеко не все желают мне добра. Ещё и внимание чужое. Пообщался я с малым количеством людей, но внимание обратили на нас гораздо больше. Или не на нас, а именно на меня. Уж не знаю, с чем это связано. То ли со слухами про меня, то ли с Амалией и тем, что мы пришли вместе, то ли ещё чем.

Но факт есть факт. К моменту конфликта с охраной я был взведённый, как пружина. Сначала меня этот лощёный тип разозлил. Но тут понятнее… Пришёл неизвестный хмырь, начал качать права… Допустимая реакция в виде злости на него. А вот охрана… По факту их можно было и не вырубать. Может алкоголь на мне так сказался? Он знатно по нервной системе прошёлся.

Было бы удобно на алкоголь списать вспышку агрессии. Так гораздо приятнее, чем думать, что я становлюсь высокомерным мудаком. И смешно и грустно. Пожалуй, нужно больше времени уделять медитациям и разобрать все свои чувства на атомы.

Эрминию я тоже вырубил. Слишком легко это получилось. Она всё же маг, имеет продвинутую энергетику, а я её одним прикосновением в нокаут отправил. Она слабая или это я становлюсь сильнее?

Слишком много странных изменений во мне начинает накапливаться. Если так и дальше продолжится, то есть риск потерять контроль над собственными же способностями. А ведь есть ещё чувствительность… У меня чуть мозг не расплавился, когда я воспринял разом весь клуб. Движения, чувства, эмоции, намерения — запредельный уровень глубины восприятия.

Это как за одну минуту посмотреть сотню фильмов и прочитать сотню книг. Слишком большой объём информации. Походу, надо заново тренировать эту способность и развиваться не вширь, а наоборот, учиться узкому и целенаправленному поиску, отсекать лишнее. Иначе, если чувствительность скакнет дальше, то меня это и убить может. Тупо перенапрягусь.

По мере разбора событий напряжение уходило из меня и я расслаблялся. Ротены… Что с ними делать, совсем непонятно. Раскол в их семействе — это определенно на пользу. Получается, те, кто остался жить в этом районе — осколок семейства. Там только Ольга Ротен осталась, да молодежь. В том числе сестра Альберта, за которую тот так сильно переживал. Но как ей помочь, даже реши я этим заняться — понятия не имею.

Что получаем в итоге… Огас, если верить слухам, лишился доступа к своей Пасти. Теперь и здесь ему отказали. Правда, он может прийти к любой Пасти и пробиться туда силой. Даже ко мне может прийти и это стоит учитывать. А ещё ему зачем-то была нужна Эрминия. Не просто же так её в плену держали. Либо демонов хотели привлечь, либо ещё какой-то ритуал провести. Да и ссора с Ольгой у них тоже не на пустом месте возникла, в этом я уверен. От всех этих фактов дурно попахивало. Сомневаюсь, что четвёрка магов остановится, а значит… А вот понять, что будет дальше — я для этого слишком мало знаю. Надо будет завтра расспросить Эрминию, что она думает по этому поводу.

Надеюсь, она с пониманием воспримет, что я её вырубил.

* * *

Проснулся я от того, что в комнате кто-то сидел. Первым делом я укрепил тело, создал щит и приготовился ударить магией, а потом уже определил, кто это такой наглый.

— Не дёргайся, — сказала тихо Эрминия. — Это всего лишь я.

— Пробралась ночью в спальню к парню? Это уже наглость, переходящая любые границы.

— А чего тебе опасаться в своей постельке? — зло парировала она, — Ведь на этой земле нельзя нападать.

— Ясно, — покачал я головой, приподнимаясь, — Пришла обиды выплёскивать?

— Скорее злость, ненависть и гнев.

— Слушай, если тебе так хочется побыстрее сдохнуть, так езжай к Ротенам. Постреляй в них из лука, вдруг они со смеху помрут? А если не помрут, то прикончат тебя и на этом история закончится. Для тебя.

— Может так и поступлю. Это лучше, чем бездействовать.

— Так действуй. — теперь уже я начал раздражаться, — Научись быть сильной.

На это девушка ничего не ответила. В темноте невозможно было разглядеть, но мне показалось, что она поджала губы.

— Они обещали отыграться на моих людях.

— И много у тебя этих людей? — спросил я с тяжёлым вздохом. Ещё одна проблема.

— Пару тысяч.

— Не то, чтобы много, но всё же это приличная толпа. У тебя есть с ними связь?

— Могу связаться, да.

— Тогда вот тебе реальная задача, которую нужно решить. Думай, как уберечь своих людей.

— Никак. Учитывая, что они живут в городе рядом с этими мудаками Ротенами.

— Что, совсем никаких вариантов? И что ждать от Ротенов?

— Да что угодно. Начиная от похищений, пыток и прочего давления.

— Тогда может перевезти людей?

— Как ты себе это представляешь? — обречённо-возмущённо спросила она.

— Пока никак. Но что-то ведь нужно делать?

— Надо этот вопрос обсудить с ними для начала. Но всё равно… Какие тут могут быть варианты? Разве что бежать из города, как я… Но не представляю, как это осуществить.

— Как-то же ты сама уехала. Думаю, если действовать быстро, то Ротены не смогут задержать всех. Уверен, им сейчас проблем хватает и без этого.

— Им не нужно это делать лично. Достаточно дать отмашку.

— Тогда плохо дело. Ехать защищать людей самой — этого от тебя и ждут.

— Я понимаю, — нехотя признала она.

— Так, давай рассуждать логически. У тебя есть доверенные люди? Чем вообще ваш род занимался?

— В основном целительством. Главная больница города была нашей. Ещё филиалы в соседних городах, но там Ротенам будет сложнее наших достать.

— Значит, защитить надо не пару тысяч?

— Нет, суммарно где-то полторы тысячи.

— Мда, небольшая разница. Так, больницы, что ещё?

— Ещё спортивные мероприятия. Мы часто выступали организаторами соревнований по стрельбе и смежным дисциплинам. Сюда же входит семь клубов, как в нашем городе, так и в соседних. Остальное — да чего там только нет. Начиная от обслуживания детских садов, заканчивая административными учреждениями.

— Свяжись с кем сможешь. Узнай реальную ситуацию. Предупреди об опасности и вместе подумайте, что можно сделать. Если чего-то не знаешь, самое то, чтобы обратиться к более опытным людям.

— Эдвард, ты не понимаешь. Я наследница. Если хочу управлять этими людьми, то мне не совета надо спрашивать, а править и решать реальные проблемы.

— Одно другому не мешает.

— В любом случае, людям некуда идти. Переезд в другой город — это всегда тяжело. Нужно выделить деньги, ресурсы… Да я даже представления не имею, что для этого нужно! А чем их занять на новых местах? Я ведь никогда особо не интересовалась делами рода.

— Я в такой же ситуации, как и у тебя. Ничего, привыкнешь постепенно.

На самом деле ситуация у неё хуже. Я хотя бы имею опыт взрослого человека, а она что? Семнадцать лет девочке. Либо быстро повзрослеет, либо сломается.

— А ты сможешь принять моих людей? — неожиданно спросила она.

— В смысле?

— В прямом. Выделить место, чтобы они начали новую жизнь здесь.

— Сложный вопрос, надо обдумать.

— Мне больше не к кому обратиться, — грустно сказала она.

— Неужели всё так плохо? Вы ведь род целителей, вас должны любить.

— Любить — это не значит помогать в трудную минуту. Как видишь, до сих пор никто мне помощь не предложил, хотя я дала знать, где нахожусь.

— Понятно… Тогда связывайся со своими людьми, проясняй ситуацию, а я подумаю, что смогу для тебя сделать.

— Спасибо.

— Пока не за что.

— Ты сделал много, — возразила она, — И прости, что вспылила. Как увидела Ротенов, так совсем разум потеряла.

— Я рад, что ты это понимаешь. А теперь всё, марш спать. Не знаю, как ты, а я бы ещё пару часиков вздремнул.

— Хорошо, — улыбку я не увидел, но услышал в её голосе.

Через минуту я всё же остался один. Думать об этом разговоре не хотелось сейчас. Лучше с утра обмозгую, как проснусь.

* * *

Утром, сразу после раннего завтрака пригласил на разговор Алмаза.

— У меня новости, — не стал я ходить вокруг да около, — Ко мне на аукционе заявился представитель Асов и предложил перемирие. Что думаешь по этому поводу?

— Асам нельзя верить, — не задумываясь, ответил он.

— Согласен. Но есть шанс, что активные столкновения с ними сошли на нет. Как минимум на ближайшее время. А ты со мной вроде как из-за войны с ними.

— Хм…

— Вот да хм. Так что думай, остаешься у меня на службе или нет.

— Пока точно остаюсь. — кивнул он.

— Это радует.

На этом разговор закончился, а я немного выдохнул. Алмаз полезен, успел доказать и остаётся радоваться, что такой боец и дальше продолжит работать на меня. Рано или поздно, он, скорее всего, захочет уйти, вот тогда и буду с этим разбираться.

Сразу после разговора, зайдя к Эрминии и уточнив, что она собирается остаться дома, чтобы обзванивать своих людей, я без промедления отправился к ближайшей родовой Пасти. Ротены могут напасть через неё в любой момент. Или просто сделать какую-то гадость, что блокирует мне свободное нахождение там. Вдруг у них есть возможность поставить демона наблюдателя и быстро прибыть на место? Я не знаю возможностей мира за гранью, поэтому стоит готовиться к любому развитию событий. И попытаться урвать максимум возможностей для развития.

Вскоре я стоял рядом со стеной тумана. Хорошо, что сегодня лучница осталась дома. Когда был здесь с ней, то больше внимания уделял нашей тренировке, а не изучению самой Пасти. Сейчас же, когда я тут один… Отличия бросались в глаза. Моя Пасть напоминала по вкусу, если можно говорить о вкусе применительно к ней, затхлость и серость. Вкус ни о чём. У Ротенов же был отчётливый привкус болезни и разложения. Что было у Орловых — не помню. Просто чёрная грязь, но тогда чувствительность и понимание у меня были в разы меньше, так что… Не могу о них судить. Хоть бери и устраивай проникновение к чужим Пастям, чтобы сравнить.

Впрочем, если догадки о природе источников силы магов верны, я смогу попасть к чужим Пастям с другой стороны. Но сначала… Сначала требовалось туда зайти, и я честно себе признался, что страшновато.

Но первый шаг в итоге был сделан. Я постоял пару минут на краю, за кромкой, позволяя сердцу перестать бешено биться, а пульсу замедлиться. Постепенно я настраивался на биение энергии вокруг, выделял всё больше оттенков и делал так до тех пор, пока нахождение в этом мареве для меня не стало таким же естественным, как для рыбы плавание в воде.

После этого я отправился дальше, на ту сторону. Моя Пасть сильно отличалась от того, что было у Ротенов. Там я пробирался через пещеру, а здесь же… Здесь с другой стороны тумана стояли всё те же дома, разве что более разрушенные. Я встретил на своем пути руины, обломки домов, арматуру и даже кое-где скелеты машин.

Когда-то здесь жили, ходили на работу, женились, рожали и воспитывали детей. А потом явилась Пасть, оскалилась и вонзила свои клыки в людской мир. Смогли ли те люди спастись?

Пока шёл через туман, какие только мысли в голову мне не лезли. Всё же есть в этом что-то противоестественное. Надо иметь внутренний стержень, быть… кхм… не от мира сего, чтобы лезть внутрь. Что толкает людей спускаться в глубины океана, навстречу бездне? У каждого свои причины. Но уверен, что мотивы магов сильно отличались.

Маги лезли в Пасть ради одного — силы.

Разумеется, я не мог говорить за всех магов… Но достаточно просто коснуться дыхания Пасти, чтобы это отчетливо понять. Человек должен быть немного безумцем, чтобы рискнуть зайти туда, что противоестественно самой человеческой сути. Или это только для меня, рождённого в другом мире? Возможно, местные настолько привыкли, что для них это норма. Тогда беру свои слова обратно.

В этот раз с чувством времени было гораздо лучше. Да и Пасть моя оказалась скромнее, чем у Ротенов. Уже через полчаса я вышел с другой стороны и оказался… В городе.

Но это был странный город. Как будто безумный художник, у которого закончились краски, набрал угля, пыли и грязи, после чего сделал зарисовку столицы. Несколько минут мне потребовалось, чтобы осмыслить картинку. Дома вроде стояли, выглядели как настоящие, но при более детальном рассмотрении они походили на замки из песка. Или в данном случаи из серости и пыли. Ощущение — тронь и развалятся, рассыпятся дымкой праха.

Что удивительно, эти дома ничем не отличались от тех, что стояли по ту сторону. Словно этот мир… Отражение?

Слишком мало данных для выводов.

Изучение этого мира прервал демон. Я услышал рычание, что было странным и волнительным. Тварь выпрыгнула из-за угла, я уже встречал таких, отдаленно напоминающих хищников. Размером с лошадь, демон имел внушительные клыки и когти, а на спине у него торчали острые шипы.

Тварь злобно рычала, скрежетала когтями по камням на земле и капала слюной. Самый живой демон, встреченный мной за всё время.

Когда существо прыгнуло, я порадовался, что пришёл в броне и с мечом. Рефлексы отработали правильно. Сначала уклонился, ударил наотмашь мечом, а следом и магией добавил, выпустив поток очищения.

Вот только тварь это проигнорировала. Меч отскочил от её брони, магия стекла и разлетелась брызгами. Я же чудом увернулся от второй атаки и спешно разорвал дистанцию.

Походу это будет сложнее, чем я думал.

Глава 19. По ту сторону

Демон рычал и бросался на меня, как взбесившаяся зверюга. Первые секунды растерянности прошли и постепенно я перестроился. Началась методичная работа по изучению слабостей демонов за гранью.

Тварь прыгает, я кувырком ухожу в сторону и она врезается мордой в стену дома. Та, вместо того, чтобы разрушиться, идёт волнами. Словно мы находимся в матрице. Встряхнув мордой, зверь снова бросается и я кидаю ему прямо в морду шар очищения. В этот раз с большей концентрацией, которой хватает, чтобы на пару секунд дезориентировать чудовище.

Демон царапает собственной лапой по ожогам, после чего поднимает взгляд на меня и легко читаются обещания мучительной смерти.

— Ну давай! Чего ждёшь?! — кричу ему.

Тот срывается с места и двигается ещё быстрее, чем до этого. Где-то на две трети от моей скорости. Быстрее, чем обычный человек, но медленнее, чем я. Зверюга оказалась не особо умной. Прыгала вперёд, её заносило и увернуться было легко. Что я и делал вот уже пару минут, то и дело закидывая её шарами очищения.

Верный приём дал сбой. В этом мире он работал гораздо хуже, чем по ту сторону. Но постепенно я подбирал ключ к задаче и последняя атака нанесла серьёзную рану. Всего мне потребовалось четыре минуты, чтобы расправиться с монстром. Финальная атака прожгла дырку ему в башке, от чего демона пошатнуло и он рухнул.

Жесть… Четыре минуты… В своём мире я за десять минут разбирался с третьим рангом, а тут тупое существо первого. Невольно задумываешься, а что будет дальше, если нападут несколько таких зверушек или заявятся более высокие ранги. А то, что я рано или поздно с ними столкнусь — это факт, который было бы глупо отрицать. Выводы напрашиваются неутешительные. Если хочу путешествовать и проводить магические изыскания за гранью, то нужно научиться справляться с тварями быстрее. А Эрминии здесь точно рано появляться. Сожрут и не заметят.

Пока обдумывал ситуацию, не забывал поглядывать по сторонам, да и на остатки демона тоже. Его тело не спешило исчезать. Скорее оно походило на труп обычного животного. Что было не типично. Я привык, что демоны развоплощаются, стоило их убить. А тут иначе…

Иной мир. Мир за гранью. Это всегда стоит держать в голове.

Находился я в окружении серых зданий, которые мешали рассмотреть, что находится вокруг. Дома стояли как-то хаотично, лишь отдалённо напоминая реальные улицы. Я рискнул отойти немного от стены тумана и быстро сообразил, что попал в настоящий лабиринт. Прямые улицы? Чувствую, лучше про них забыть в этом месте. Я видел максимум шагов на пятьдесят, а потом линию горизонта преграждала очередная блёклая тень какого-то дома. Причём здания могли быть как одноэтажные, так и многоэтажные. А ещё были заборы, избы и башни.

Невольно задумываешься, а из какой эпохи это отражение? Быть может, тут собран винегрет за несколько столетий. Тогда понятно, почему здесь сплошной хаос.

Лезть внутрь зданий не хотелось. После того, как они волнами ходили от ударов демона, это казалось излишне опасным. Но в какой-то момент я упёрся в тупик. Единственный выход куда-то пройти — это как раз через дома.

Лезть сломя голову я не собирался, поэтому провёл ряд экспериментов. Дома оказались воплощением структурированной энергии. Я бы сказал — замершей энергией. При желании я мог пробить тонкий слой стены, но та вскоре восстанавливалась. Рискнул проверить, какова она на ощупь… Никаких ощущений. Обычная стена, слегка прохладная. Твёрдая, руку не пропускает. Если не окутывать конечность очищением и не давить со всей силы, конечно.

Выбора не было. Либо оставаться здесь, либо рискнуть и подняться на крышу. Дальше по улицам я не видел смысла блуждать. Чтобы увидеть ещё улицы и заблудиться? Мне было нужно разузнать, что происходит вокруг и желательно найти чужие Пасти. Возможно, это дало бы ответы на некоторые вопросы.

Поразмыслив, я решился отправиться наверх. Но тут и поджидала преграда, в виде того, что дома лишь отчасти напоминали свои земные аналоги. Не было внутри стен, лестниц… Почти не было. Как обрывки воспоминаний. Что-то запомнилось, но большая часть была в виде серых клякс. Проверил несколько домов, но там оказалась та же история. Дальше выйти могу, доступ к другим улицам есть, но… Я ведь наверх хочу.

Препятствие заставило течь мысли в другую сторону. Это ведь не привычная для меня Земля и вообще не планета, если вспомнить, что рассказывал прадед. Значит, тут принципиально иные законы… Эм… А законы чего тут есть? Я ведь как-то дышу, здесь есть гравитация, что удерживает меня на земле… Или нету?

Такой простой вопрос поставил меня в ступор. Если это не планета, то откуда взяться гравитации? Да и воздух откуда берётся? Или воздух — следствие влияния друг на друга двух миров? Мир за гранью дарует Земле магию, а Земля миру за гранью — воздух? Как-то дико это звучит.

Проверить ту или иную теорию я мог только опытным путём. Поэтому подпрыгнул. Чуда не произошло. Прыжок вышел таким, каким и должен был выйти. Прыгнул сильнее, тот же эффект.

Всё было так, как должно быть…

Я зацепился за эту мысль и попытался её размотать. Что там говорил прадед. Что моя проблема — в инерции мышления. Магия работает по иным принципам, не тем, к которым привык я. А этот мир так и вовсе — олицетворение магии, чем бы она не была. Теоретически здесь возможно всё, а раз так, в эту сторону и надо думать. Я представил, что могу прыгать на тридцать метров вверх и попробовал ещё раз. Ничего. Этого оказалось недостаточно. Ещё десять попыток, чтобы убедиться, но результат каким был, таким и остался. Если сейчас за мной кто-то наблюдает, он наверняка подумает, что я прыгающий идиот.

Можно попробовать зайти с другой стороны. Если есть маги, что умеют перемещаться на большие расстояния, то, как они это делают? Либо за счёт больших прыжков, либо за счёт телепортов. Может и на демонах путешествуют, но что-то этот вариант я даже пробовать не хочу. Открыть портал — это задачка это ещё более нереальная, чем супер прыжки. Поэтому пока на них сосредоточусь. Если получится, это будет подтверждением моих предположений. Но в лоб задачу решить не получается, нужен какой-то другой подход.

Прыгать я перестал и уселся в позу для медитации. Тут полно халявной энергии, которая буквально пропитывает воздух, но надо сначала настроиться. В конце-то концов, у меня есть и другие способности, которые было бы неплохо развить. В том числе умение усиливать тело и пропускать через себя потоки энергии.

Сказано — сделано. Минут пятнадцать ушло на настройку, а дальше начались игры в бешеного зайца. Медитировал я не просто так. Мало вобрать в себя много энергии и усилить тело. Это даст результат, но не такой, какой мне нужен. Поэтому я методично изгонял из головы все лишние мысли, оставляя там звенящую пустоту и настраивая себя на решение конкретной задачи — требовалась забраться на крышу. Мозг — штука хитрая. А ещё он делает не то, что думает большинство. Даже сама мысль, что мозг что-то там решает, это всего лишь повторение чужих слов, идей и установок, что блуждают среди людей. Принято считать, что высоко прыгнуть нельзя. Принято верить в гравитацию и сотни других ограничений. Начиная физически, продолжая самовосприятием и верой в том, как надо жить, любить и трахаться. Хотя эти установки не больше, чем заезженные пластинки, которые выдал непонятно кто и с непонятно какими целями. Не факт, что благоприятными.

У меня в роду была целая система подготовки, как обойти это вредоносное влияние мозга. Нужно всего лишь убрать все лишние мысли и нащупать кое-что другое, что и отвечает за само действие. Волю. Волю, что формирует намерение. Мозг же может это намерение всего лишь описывать и наблюдать, не больше. Так что в деле преодоления привычных горизонтов ум не помощник, нужны более глубинные системы. Для этого мне и понадобилась медитация, чтобы выйти в другое состояние мышления.

Как приготовил себя, то сорвался с места под максимальным ускорением и прыгнул вперёд. Коснувшись земли, я продолжил бег, набрал скорость, оттолкнулся, прыгнул ещё раз, подбежал к стене, пробежал по ней, снова оттолкнулся, долетел до следующего дома, оттолкнулся от стены и прыгнул дальше.

Но не долетел.

Упал на землю, ушёл в перекат и, не сбавляя скорости, снова побежал. Так и прошли следующие пятнадцать минут. В какой-то момент я настолько увлёкся, что просто наслаждался движением в чистом его виде. Для меня перестали существовать ограничения. Любые препятствия стали частью игры. Я прыгал и отправлял себя в свободный полёт. В этот момент я идеально чувствовал своё тело и всё, что находится вокруг.

Из боевого транса я вышел, когда оказался на крыше. У этого состояния есть и свои минусы. В потоке отсутствует привычный анализ. Так что я сначала оказался на крыше, а потом уже осознал, что именно сделал и начал вспоминать, как это сделал. По итогу определил, что смог действительно разогнаться до нового уровня, превысив свои прошлые показатели в пару раз. Неплохой результат. Но его мало для лёгкого перемещения по миру за Пастью.

С высоты крыши открылся пейзаж на часть города. Первое, что увидел — это свою Пасть. Из неё выходил серый поток и устремлялся куда-то в небо. Не то, чтобы большой, в несколько раз меньше, чем то, что видел у Ротенов. Знать бы ещё, на что влияет ширина канала. Вдалеке увидел ещё такой же поток. Тоже серый, уходящий в небо. Или падающий с неба, что будет точнее.

Гигантские небесные змеи, что вгрызаются в мир людей.

Мда… И что делать? Эта серая энергий не подходит для моих планов по развитию. Хотя… Развиваться можно ведь не только внутренне. Как минимум надо проверить мои возможности влиять на этот поток. Быть может, получится изменить цвет или… разорвать канал? Не хотелось закрывать именно свою Пасть, но не думаю, что это так просто, поэтому от тренировки не должно быть непоправимого вреда.

Хах, разобраться бы ещё, как сделать хоть какое-то воздействие. Размер потока, что бил с неба был сопоставим размером со стадион. Не с самим полем, а всем зданием стадиона. Причём не того, который относится к мелким.

От меня до начала потока было пару сотен метров. Я приметил поблизости здание, стоящее впритык и уходящее частью крыши внутрь Пасти. Туда и направился, продолжив тренировку с прыжками и должен признать, что получаться стало лучше. Мозг понял, что возможности у меня другие и результат получалось выдавать почти играючи. Я скакал с одной крыши на другую, за раз перелетая десятки метров и всего лишь разок чуть не навернулся, переоценив себя.

Как добрался, перед тем, как усесться за эксперименты, увидел ещё один интересный момент. Чувствительность у меня сейчас работала на полную, может поэтому я и засёк его, а может потому что в этом месте, это было как на ладони, но… Серый туман больше всего напоминал конденсат. Жгут серой энергии падал с неба, ударялся в землю, прогрызал себе путь в мир людей и по каким-то неведомым мне причинам, вокруг места пробоя образовывалось… Местные называют это дыханием. Но также можно назвать туманом или конденсатом. Надо будет обдумать эту мысль. Пока непонятно, что из этого следует.

Я уселся в позу для медитации и приготовился, что дальше меня ждут долгие часы познания магии.

* * *

Вот же твари!

Я так погрузился в процесс, что забыл про окружающие меня опасности. А вот те про меня не забыли. Ещё и собраться успели, аж ровным числом в десяток рыл. Я стоял на крыше дома и вглядывался в демонов, что окружили здание и смотрели на меня, не шевелясь. Утырки, блин.

На одного демона у меня ушло четыре минуты. Опыт я учту, допустим, справлюсь быстрее. Если справлюсь. Потому что в этот раз проблема в десять раз больше. Если же считать не как арифметическую прогрессию, а как геометрическую, то и вовсе — остаётся прыгать вниз головой, чтобы не мучаться.

Свалить я мог в любую другую сторону, прыгая по крышам. Раз демоны до сих пор не залезли, значит и дальше внизу останутся поджидать. Если только где-то впереди не встретится удобная для них лестница. Но что дальше то? Попытаться оторваться, увеличить дистанцию и скрыться, разве что. Возьмём этот план на вооружение и пока оставим, как запасной. Ведь не обязательно воспринимать демонов, как чрезмерную угрозу. Они ещё сойдут за идеальные цели для тренировки дистанционных атак. Тем более, последний час я развивал схожую тему.

Демоны сидели не кучно, а в разнобой, но главное — не шевелились, что упрощало задачу. Я создал пробный шар и минуту потратил на то, чтобы добиться максимальной очищенности. Так-так, а теперь… Лети, птичка!

Шар пролетел вниз метров пять и развеялся… Отлично. Все труды насмарку. Тут высота пятого этажа, это где-то пятнадцать метров.

Как тренировать дистанционные атаки? Так же, как и любой другой навык. Повтор, ещё повтор, а потом ещё сотню раз повтор. Ошибку я свою учёл и больше максимальную концентрацию очищения создавать не стал. Кидал то, что получилось создать ровно за две секунды. Тоже своеобразная тренировка. Меня хватило на сотню попыток, когда начал чувствовать усталость и сделал перерыв. Я кидал шары, потом копья, стрелы, маленькие лезвия, пробовал уплотнять — в общем, набирал статистику и пытался выжать максимум эффективности. И это дало свои плоды.

Чем плотнее сжимаешь, тем дольше время распада. Но и подготовка тогда затягивается. Сжимание — это когда создаёшь шар, волей его прессуешь до минимального размера и потом оборачиваешь энергией. Снова прессуешь, снова оборачиваешь… Стратегия провальная в реальном бою. На этом уровне развития навыка уж точно. Но я всё равно тренировался. Потому что развивает общий навык создавать максимальную очищенность разом.

К концу этой сотни я продвинулся всего лишь на дистанцию метров десять и демоны даже не потрудились сдвинуться, видимо не видят во мне угрозу. Зато к ним ещё один товарищ присоединился.

Суммарно я в этом мире часов семь провёл. Плюс минус, потому что техника отказывалась работать. Мобильник у меня с собой был, но он просто отключился и вопрос, заработает ли снова. Надо бы уже вернуться и связаться со своими, а то мало ли, что произошло. Я так и собирался поступить, но заметил демонов и планы обломались.

За это время я всё же кое-что ценное узнал. Есть возможность влиять на этот мир. Я смог изменить небольшой локальный участок, сделать на пару тонов его чище. Не светлее, а чище. Создал вокруг себя поле очищенной энергии, которое…

Если представить себе реку и что в неё что-то разлили, то очевидно предположить, что процесс смешивания начнётся сам собой. Здесь было так же. Энергия вдоль серого канала — циркулировала. Причём одновременно в обе стороны, как бы странно это не было. Сей факт я засёк спустя пару часов настройки, когда настолько углубился в энергетические процессы, что видел чуть ли не атомы. Энергетические "атомы".

Так вот, шло два потока одновременно. В мир людей и обратно. Обратно в меньшей степени, но всё же течение я смог нащупать.

Когда я стал наращивать вокруг себя пространство чистой энергии, то потоки подхватывали её и уносили куда-то дальше. Получается, что я работал своеобразным фильтром по очистке. Часа три так развлекался, смог расширить круг вокруг себя на пару метров и снизить серость в радиусе десятка шагов. Правда, не прошло и пяти минут, как всё восстановилась после того, как я закончил.

Проводил и другие эксперименты. Пускал волны очищения, пытался сделать это на как можно большей площади, но тут особого успеха не добился. Иначе бы не испытывал таких проблем с дистанционной атакой.

Остановиться, кроме понимания того, что надо бы заглянуть домой, меня сподвигло ещё и смутное ощущение тревоги. Пока не ясное, но я всё больше ощущал, что надо бы отсюда валить, пока не заявились более крупные проблемы.

И тут такая засада с демонами, будь они неладны. Я позволил себе десять минут отдыха. Вроде это время у меня пока было. После чего спрыгнул на крышу ниже, на уровень третьего этажа.

Вот здесь тварюги засуетились. Видимо испугались, что жертва свалит. Теперь дистанция была приемлемой, и я смог подбить первую тварь. Бил наверняка, понимая, что потом эти уродцы что-нибудь предпримут и их не получится легко подловить.

Хах! Я три минуты готовил атаку, а демон банально увернулся! Надо же! Сволочь!

Так я понял, что одной дистанции мало, ещё надо тренировать скорость атак.

Что и сделал. Вспыхнуло раздражение, я быстро сформировал шар и кинул в демона. Попал, как ни странно. Прямо в шею и мощи заклинания хватило, чтобы эту шею пробить, а демону свалиться и больше не вставать.

И что это сейчас было? В который раз эмоции служат катализатором для прорывов. Я заметил, что шар летел раза в два быстрее. Как? Почему? Это мне намёк, что нужно больше злиться?

Тогда вам хана, сукины дети! Я попытался вызвать у себя эмоции, атаковал демонов ещё раз, но того же успеха не достиг. Удар вышел слабее и медленнее, а демоны бросились в рассыпную и попрятались за ближайшими домами.

После чего завыли. Как воет стая волков, что собирает охоту вокруг жертвы. Интуиция шептала, что большие проблемы приближаются. Я побежал в сторону, перепрыгнул на соседнюю крышу и попытался оторваться. Вход в Пасть то круглый, если убежать на другую сторону и демоны отстанут, то можно попытаться прорваться.

То, что это глупая идея — понял сразу. Демоны, преследуя меня, забежали в туман и исчезли там, но вскоре вынырнули с другой стороны. Получается, они там легко ориентируются? Если так, то ситуация в разы хуже. В тумане у меня никакого преимущества не будет, скорее наоборот. Я там вижу максимум шагов на пять-десять вперёд, да и то, приходится держать максимальную концентрацию на чувствительности, чтобы ориентироваться.

Пасть вас дери, злобные твари!

Я попытался запутать тварей, разделить их, чтобы выбить поодиночке, но не успел воплотить этот план в жизнь. При очередном прыжке на крышу, прямо на меня, с другой её стороны, запрыгнул демон. И он отличался от тех, что бегали внизу.

Больше всего существо напоминало древнего воина. Прослеживались очертания доспехов, а в руках был настоящий меч. Да ладно, серьёзно? Я уже встречал подобных, но в этот раз существо выглядело более… Живым? Реальным? Если по ту сторону демоны сделаны, словно из тумана, были дымчатыми и не стабильными, но здесь на меня надвигался настоящий воин. Да ещё второй ранг, не меньше. Посмотрим, что он может.

Глава 20. Бой по ту сторону

Человекоподобный демон не спешил нападать. Лезвие его меча смотрело прямо на меня. Он двигался плавной походкой по кругу, кружил вокруг, словно мы два долбанных самурая, что сошлись в поединке на тропе войны. Я в эти игры не собирался играть, понимая, что в любой момент к нему могут подойти товарищи по цеху. Да и удивляться разумности существа, его похожести на человека буду позже.

Шар очищения вперёд, демон отбивает его мечом, я пускаю в ход свой клинок, бью снизу вверх по лезвию. Его меч, словно настоящий, подкидывает, открывая мне дорогу. Ещё одна вспышка очищения в лицо, демон шарахается и я почти касаюсь остриём клинка его головы. Отмечаю хорошую скорость и рефлексы. Ещё один шар, от него тварь увернуться не успевает.

Но зачем-то выставляет руку в защитном жесте, которую я и рублю. Конечность, прокручиваясь, падает на крышу здания, где и рассыпается в прах. Неплохое начало, обнадёживающее. Так я думал, пока конечность не восстановилась мгновенно прямо из окружающей нас энергии. Да не просто так восстановилась, а ещё и вместе со щитом. Какого хрена…

Демон прыгнул на меня и действовал он дальше грамотно. Словно всю жизнь тренировался и готовился стать воином. Это были, Пасть их дери, разумные действия! Мы фехтовали!

Первый натиск я проиграл. Тварь отогнала меня к краю крыши и чуть не скинула. Отбился потоком очищения, спугнул монстра и ушёл кувырком в сторону. Что-то мне это не нравится. За время короткого боя демон оброс ещё большим количеством деталей. Его броня теперь отчётливо напоминала человеческий доспех. При желании можно было рассмотреть даже герб на груди, что изображал оскаленную морду какого-то хищника. Щит тоже изменился. Стал крепче и прекрасно сдерживал мои атаки очищением. Он менял свои размеры, как ему хотелось и, такое чувство, будто подбирал идеальную форму именно против меня. С мечом аналогично. Он становился то короче, то длиннее. Техника боя менялась следом. Если я чего-то и понимаю в фехтовании, то готов поспорить, что демон сменил несколько стилей.

Ощущение будто в него подгружали информацию. Это пугало больше, чем любые его атаки.

Требовалось закончить бой как можно скорее. Иначе боюсь представить, к чему это приведёт. Я усилил натиск, взвинтил скорость и стал создавать вокруг себя такую же зону очищения, как тренировался до этого. Если демон впитывает энергию из окружающего пространства, надо его просто отрезать от неё.

Вести бой на пределе и колдовать было той ещё задачей, едва осуществимой, но захочешь жить — заставишь себя раскорячиться. Постепенно стратегия давала свои плоды. В какой-то момент я стал быстрее демона, моя сила превесила его и теперь уже ему пришлось отступать под моим давлением.

Подгадав, я ударил достаточно сильно, подкрепляя это очищением, и разрубил его щит на две части. Это чуть было не стоило мне пропущенного удара, меч демона устремился мне в грудь, удлиняясь на ходу. В последний момент я чудом успел создать на пути лезвия сгусток очищения, в котором… Меч и растворился. После этого добить тварь было делом техники.

Что странно, существо не попыталось убежать. Оно продолжило атаковать и даже не подумало выбраться из очищающего поля, что ослабляло его. А значит… Что-то не так с разумностью твари. Я срубил ей голову, отрубил руки, после чего выжег, создав кокон чистой силы. Даже клочка не оставил от этого урода.

Фух… Быстро оглядываюсь по сторонам, но вроде бы никого нет. Демон меня измотал, надо бы отдышаться, разобраться с тварями внизу и валить отсюда нахрен. Слишком уж полученная информация была неоднозначной и требующей осмысления. Только что этот мир стал в разы опаснее. Он и раньше таким был, но я не понимал всю степень той пропасти, куда сунулся по доброй воле. Какая же мощь у четвёртых рангов здесь, если первые и вторые настолько проблемны?

Внезапно в зоне своей чувствительности я ощутил то, что здесь быть не должно. Резко развернувшись, я засёк две фигуры, что спешно прыгали ко мне через крыши. Да что ты будешь делать! Не сразу понял, кто это пожаловал, а когда понял, то удивился. Вот кого-кого, а их я здесь не ожидал увидеть.

* * *

Интерлюдия. Чуть ранее.

Борис Фенхель лежал на диване у себя в комнате и вот уже второй час смотрел в потолок. Отчасти это было связано с тем, что лекари дали рекомендацию, в ближайшие сутки меньше двигаться и больше отдыхать. Но так же, это было связано с тем клубком эмоций, что ворочались внутри мужчины, и он не знал, что с ними делать.

Так облажаться… На глазах у всего клуба… Проиграть в чистую и кому! Шестнадцатилетнему подростку!

После этого о своей репутации можно было забыть. Пташки уже нашептали, что часть его знакомых насмехается над ним. А всё эта сука Амалия! Выдери её Пасть! Тупая дура, что не поняла своего счастья!

Сквозь поток злости иногда пробивался голос разума и шептал, что Борис сам виноват. Он знал, кто такая Амалия и что с ней шутки плохи. Но и себя он по праву не относил к тем недотёпам, которых она уже сливала. Просто не надо было тогда напиваться и грязно приставать к ней. Глядишь, история сложилась бы иначе. Тогда девушка врезала ему и прошипела, что если он ещё раз посмеет её тронуть, она превратит его жизнь в ад.

Борис был выпившим и не особо обратил внимание на те слова. Подумаешь, очередная самка набивает себе цену и строит из себя гордую цацу. И не таких обламывали. Сначала гонору с вагон, а потом названивают и умоляют их не бросать. Знаем, проходили.

Лучше бы тогда Борис прислушался к её словам. Казалось, что ничего плохого не будет. Мужчина через пару дней извинился, продолжил подкатывать, а раздражение девушки игнорировал, думая, что она набивает себе цену. В конце концов, это Шелия. Ей по статусу положено иметь гонор с Эверест.

Но игра что-то затягивалась, длилась третий месяц, а так долго ждать Борис не привык. Будь это кто другой, давно бы забил, но… Репутация она такая. Люди уже смеялись над ним, что наконец-то нашлась та, об которую он обломался.

И надо же было такому случиться, что ему позвонили и радостно, можно сказать, что со злорадством сообщили, что Амалия притащила в клуб какого-то юнца и весело с ним проводит время. Через пару минут прилетело ещё несколько сообщений от "друзей", с вопросом, неужели какой-то мальчишка лучше Бори, главной грозы девчонок?

В тот вечер парень не собирался ехать в клуб, но резко изменил свои планы. Быстро привёл себя в порядок и через час оказался на месте, к этому моменту весь напряжённый от раздирающего его внутри гнева. Сообщения ведь не прекратились… За час ему человек десять знакомых написали и не постеснялись в красках описать, что его обошёл молокосос.

Имя этого юнца тоже донесли. Эдвард Клоз. Особо много Борис о нём не знал. Был в курсе, что его род на грани вымирания и мальчишка последний, кто остался. Вроде он там сцепился с кем-то, на него была пара покушений, но на этом познания Бориса заканчивались, подробностей он не знал. Да и не хотел знать. Плевать как-то на этого придурка. Шестнадцать лет пацану, а он с Амалией притащился, совсем берега попутал. Судя по тому, что рассказывали знакомые, девушка его явно выделяла и была к нему так благосклонна, как никогда не была с Борисом.

Клоз — это фамилия одной из тринадцати семей. Но смысл её бояться, если пацан остался один и его род давно не пользовался уважением. Вот Борис и не боялся.

Когда добрался до клуба, то встретил десятки насмешливых взглядов. Зря пришёл… Это Боря понял сразу. Теперь его позор стал ещё больше. Пока шёл наверх, несколько человек не преминуло ему добавить подробностей, как Амалия отжигала на танцполе с Клозом.

А дальше… Дальше Борис вспылил, перешёл черту, за что его очень быстро поставили на место, словно это он юнец. На этом репутация Фенхеля приказала долго жить. В этот день никто ему не писал. Никто не спросил, как его здоровье, что с ним произошло.

Сука Амалия… У Бориса всё же были, если не друзья, то те, кто не рискнул промолчать и на прямые вопросы ответил, что эта тварь прошлась по нему так, что он теперь пария. Злобная языкастая тварь. Удар был идеально рассчитан. Сначала его Клоз избил и показал разницу в силе, а потом эта сука пустила несколько слухов… В общем, настроение у Бориса было паршивым.

Когда раздался звонок, парень вздрогнул от неожиданности, выходя из своей задумчивости. Звонил Степан Шамал. Тот ещё моральный урод, но, как ни странно, общались они не плохо. Да и не та эта фамилия, которую можно игнорировать. Шамал род сильный, с ними, или в случае Бориса хотя бы со Степаном, лучше дружить.

— Слушаю, — буркнул мужчина, разом выдавая своё настроение.

— Что, оплакиваешь сдохшую самооценку? — раздался насмешливый голос.

— Чего тебе? — осторожность осторожностью, но слова прозвучали грубо.

— Да вот… Наблюдаю, как твоя жизнь рушится. Знатно по тебе Амалия прошлась, любо дорого посмотреть.

— Да пошла она!

— Она то как раз не пойдёт. Это ты уже пошёл, — противно рассмеялся Степан.

— Ты поглумиться звонишь?

— Что ты… Зачем оно мне надо… Бить и так поверженных, — ещё один гнусный смешок, — Хочу предложить тебе отомстить.

— Кому?

— Клозу, разумеется. На Амалию тебе силёнок не хватит. Тронь её и род Шелия вырежет вас всех в тот же вечер, — не пугал, а констатировал факт Степан.

— И как ты предлагаешь ему мстить?

— Мне тут птичка напела, что он ушёл к себе за Пасть.

— И?

— Я могу тебя провести к его Пасти. На той стороне у тебя будет возможность с ним сразиться.

— Ты шутишь?

— Нет. В этом мире он тебя уделал, как жалкого щеночка. По ту сторону у тебя будет шанс. Ведь твой папаша покупал тебе возможность там побывать и стать сильнее, так ведь? А ты сам знаешь, что за Пастью правила несколько иные, — усмехнулись с той стороны трубки.

— Когда?

— Прямо сейчас. Я знаю, что Клоз точно там. Если поспешим, можем успеть. С меня проход к нему. Ну или можешь и дальше плакать в подушку. Или что ты там делал. — обидно рассмеялся Шамал.

— Я… согласен.

— Тогда дуй к моей Пасти, встретимся там.

Борис был наследником младшего рода. Поэтому его отцу приходилось покупать доступ к Пасти, чтобы помочь выйти сыну на новый уровень. Три раза ему удалось это сделать. Учитывая, сколько сил и ресурсов было вложено в развитие боевых навыков отпрыска, тот по праву считал себя не последним магом.

Что и собирался доказать этому сопляку.

* * *

За то время, что двое парней скакали ко мне по крышам, я узнал несколько вещей. Первое — за мной следили и делали это достаточно хорошо. Иначе как они узнали, что я именно здесь. Второе — маги именно скакали. Обоих окутывала дымка энергии. У Бориса Фенхеля, того самого шута, что огрёб в клубе — она была стального оттенка, а вот у Степана — кроваво бордовая и ощущалась в разы опаснее, чем у его попутчика. Они бежали, легко перескакивали крыши и делали это настолько легко, что зависть берёт. Перелетать за раз десятки метров, при этом не особо напрягаться — дорого стоит. Я пока так не умел, а значит это два более опытных и знающих мага, чем я. Момент третий — им хватило силы и опыта, чтобы пересечь значительную часть города. Если они пришли от Пасти Шамал, то это чуть ли не половина столицы. Что тоже говорило в пользу их силы.

Двое на одного, когда ты точно проигрываешь по уровню знаний — это хреновый расклад. А ведь внизу ещё стая демонов поджидает и в любой момент заявится ещё партия.

Сбежать я не успел. Если бы засёк их заранее, то да, так бы и поступил. Как минимум попытался скрыться в домах, занял бы более выгодную позицию. Убраться домой я без боя по прежнему не мог, демоны-то никуда не делись. Маги двигались достаточно быстро, чтобы не оставить мне времени на вдумчивое обдумывание ситуации. Да и на поспешное бегство времени тоже нет. Даже если забыть, что в этом случае я буду выглядеть трусом, а после случившегося — как-то не хочется опускаться. Они запрыгнули на соседнюю крышу, и Степан радостно помахал мне ручкой.

— Клоз! — крикнул он, ничуть не опасаясь, что его кто-то услышит, — Я рад, что ты нас дождался!

Его попутчик, выглядел напряжённым и злым. Напряжённость предназначалась этому миру в целом, потому что он нет-нет, да бросал взгляды по сторонам. В то время, пока не пытался во мне дырку просверлить своей ненавистью. Злость как раз в мою сторону была направлена.

— Чего надо? — решил я прояснить ситуацию и выиграть себе время на отдых.

Последний бой с демоном заставил поднапрячься, да и в целом я здесь уже долго нахожусь. Устал. Ещё один минус, что будет играть против меня.

— Да вот, Боря хочет с тобой поговорить! — радостно сообщил Степан.

Надо быть конченным психом, чтобы настолько жизнерадостно общаться в этом месте.

— Уже раз пообщались, ему мало?

От чего Боря напрягся ещё больше, потому что говорили мы о нём в третьем лице, будто о какой-то вещи. Или будто он ребёнок, а старшие его обсуждают.

— Мало! — крикнул он, шагнув вперёд, — Ты заплатишь, Клоз!

— Боря, а ты совсем тупой, да? — ответил я ему в тон, — В твоей глупой башке не возникло мысли, что Степан тебя использует? Как думаешь, зачем он тебя сюда доставил?

Степан при этих словах отошёл от Бори и взглянул на него с интересом. Тот на него покосился, нахмурился, но ничего не сказал.

— Не увиливай, Клоз! Я вызываю тебя на бой!

— Серьёзно? — опешил я, — Ты правда сюда шёл устраивать дуэль? А потом что? Думаешь, Шамал выведет тебя?

Тут Боря нахмурился ещё больше. Видимо это они не обсуждали… Но вот мужик тряхнул головой и снова крикнул:

— Ты не отвертишься!

— С чего ты взял, что я собираюсь? Но ты бы лучше глянул вниз. С демонами так же легко справишься, как думаешь, что справишься со мной?

Демоны, словно услышав, завыли, от чего Борис заозирался. Догадка оказалась верной… Я разузнал немного про его род. Младший. А следовательно у них нет постоянного доступа к Пасти. Максимум — они могли как-то извернуться, чтобы получить разовый проход. Это бы объяснило, почему Борис перемещался умеючи. Но не думаю, что он сильно опережает меня по навыкам. Хотя… Ожидать стоит чего угодно. Тем более, здесь Степан и вот от него веяло нешуточной опасностью. Более того, моя тревога, что пробудилась ранее, была связана именно с ним, как я сейчас понял.

— Хватит слов, Клоз! Ты будешь драться или я убью тебя, как паршивую собаку!

Идиот, как есть идиот. Он уже собирался перепрыгнуть ко мне на крышу, но тут свой ход сделал Шамал. В его руке мелькнуло что-то острое, парень быстро приблизился со спины к Борису и… Чиркнул его по плечу. Я отчётливо увидел каплю крови, что зависла в воздухе и поплыла вслед за Степаном.

— Ты что творишь? — отпрыгнул Борис от него.

И выглядел он при этом… Испуганным.

— Ничего такого. Это твоя плата за проход, — пожал плечами Степан.

За секунду он сместился на десяток метров от Бориса, дав мне оценить его скорость.

— Мы так не договаривались!

— Хочешь об этом поспорить? Уверен? — прошипел Степан.

Между нами было метров тридцать, но я чётко слышал, что именно он говорит. Как и видел каплю крови, что оплетали жгуты бордовых нитей. Этот сгусток завис над ладонью парня, пока тот его не сжал и не спрятал в кулаке. Почему-то от этого простого действия веяло чем-то жутким. Надо сделать себе пометку, чтобы ни в коем случае не дать возможности забрать кровь у меня.

Ситуация складывалась паршивей некуда. Борис пришёл устраивать разборки и выяснять, у кого больше. Плевать на него, но вот Шамал…. Пока меня будет отвлекать этот придурок, Степан может сделать что угодно.

— Так ты будешь разбираться с Клозом? А то меня твои истерики начинают напрягать, — раздражённо добавил Шамал.

Борис посмотрел на него, потом на меня, снова на него и на меня. Винтики в его голове пытались решить сложную задачу и видимо это не его. В смысле нет у него таланта решать сложные задачи. Тупит парнишка. Как только духу хватило сюда сунуться.

— Борис, а ты ведь уже бывал за Пастью, да? — крикнул я ему, — И делал это не в столице? Готов поспорить, выглядело там всё иначе и было в разы более мирным.

Настроения это парню не добавило. Но выбор он свой сделал и шагнул в мою сторону. Значит будет драка…

Радует в этом только одно. Ко мне пожаловало два чёрных мага, а значит мои способности должны хорошо против них работать. Наверное. Обдумать эту мысль мне не дали. Борис наконец-то решился перейти от слов к делу и прыгнул вперёд.

Как ни странно, убивать мне его не хотелось. Это создаст лишние проблемы и, почему-то я в этом уверен, пойдет на пользу Шамалу. Но и драться так, чтобы не убить — в разы сложнее.

Поэтому я тоже прыгнул вперёд, на ходу формируя волну очищения.

Борис рассчитывал пролететь через пропасть, разделяющую два здания и приземлиться метрах в трёх от края. До меня ему метров десять ещё бы оставалось. Пока он бежал и находился в прыжке, я успел с ним сблизиться и… Обрубить его полёт. Парень не долетел, врезался в край крыши и сполз.

Я успел ухватить его в последний момент.

— Ты — идиот, — сказал я ему, — Будь моя воля и ты бы уже упал вниз, прямо к стае демонов, что разорвали бы тебя меньше, чем за минуту.

— Пошёл в жопу, Клоз! — прорычал он, вися над пропастью.

— Говорю же, идиот. Будь ты умнее, никогда бы не доверился такому, как Степан. Ты хоть понимаешь, что твоя смерть выгодна ему и отсюда ты живым в любом случае не выберешься?

Я точно не знал, так ли это, но… Степан не выглядел добрым парнем, что решил позаботиться о своем друге. Скорее он выглядел долбанным психопатом, что с удовольствием посмотрит, как мы выпустим друг другу кишки.

— Пошёл… Ты! — выплюнул он.

После чего второй рукой выпустил в меня стальное копьё. Выглядело это именно так. В его руке сформировался сгусток, откуда выстрелил штырь энергии металлического оттенка. Будь я чуть медленнее и эта штука бы выбила мне глаз.

Я отпустил руку парня, перестал его удерживать, но он и сам прекрасно справился. Копьё превратилось в крюк, он зацепился за край крыши и закинул себя одним движением наверх. Силён…

Крюк снова изменился и превратился в стальной шар, что стал кружить вокруг Бориса, постепенно набирая скорость. В какой-то момент шар разделился, появилось два снаряда, что оба устремились ко мне с разных сторон.

Я отбил их мечом, те вернулись обратно к Борису и снова закружились. Дам ему одну минуту. Если увижу, что мои дела плохи, придётся убивать. А потом разобраться со Степаном. Если сил хватит…

Ещё одно деление и вот в меня летят уже три шара. Два я отбиваю, а третий врезается в щит. Достаточно сильно, чтобы отбросить меня назад. Пришлось делать отступ, чтобы удержать равновесие.

Три шара вернулись к парню, закружились у него над головой, в хаотичном круговороте, а сам Борис создал ещё копьё. Метра два длинной, оно явно намекало на то, что соперник всё же представляет опасность.

— Одумайся. У тебя ещё есть шанс уйти отсюда живым. Остановись и я помогу тебе выбраться.

— Мне не нужны подачки, Клоз.

Видимо один пропущенный удар придал ему уверенности в собственной победе. А раз так, надо спустить его с небес на землю.

Я ускорился, уклонился от шаров, пустил волну очищения прямо в копьё и смял то до основания. Три взмаха, шары падают обрубками и развеиваются, а я пробиваю с ноги в корпус Борису, от чего тот улетает прямо к краю. Ещё немного и свалился бы.

— Если бы я хотел, то убил уже тебя. Одумайся. — повторил я.

— Ты просто слабак, Клоз! Тебе не хватит духу убить меня!

— Скажи это всем тем, кто умер от моей руки.

Вместо ответа, Фенхель метнул в меня веер стальных ножей. На их пути я просто создал щит и это было ошибкой. Защита справилась, но парень рассчитывал на другое. Прыгнув с места, он добрался до меня и проломил щит, после чего чуть не попал новым копьём.

Я отпрыгнул назад, споткнулся обо что-то и полетел назад. Падение превратилось в кувырок и я смог увернуться от последующей добивающей атаки, когда несколько металлических штырей вонзилось в крышу. А неплохо он дерётся… Свободно владеет силой, любые формы создаёт. Вот оно, одно из отличий магов от сверхов и их неоспоримое преимущество.

Споткнулся я об очередной шар. Теперь он их создал сразу четыре. Веселье набирает обороты.

— Нравится, Клоз?! — злорадствовал Борис, — Теперь ты понимаешь, насколько глупы твои слова?! Так заплати же за свою наглость!

И он кинул на меня все свои силы. Шары набросились с разных сторон, копьё летело прямо в меня. Я отбил снаряды, сразу их разбивая, но те только этого и ждали. Обрубки обратились в нити, что стали оплетать меня. Секунда и я оказался связанным, а копье Бориса врезалось в плечо.

— На сука! — орал он.

Достал… Копьё соскочило с выставленного щита. Я создал волну очищения и разрушил все путы. Ускорение, оказываюсь рядом и пробиваю в голову молодому магу. Сквозь щит, сквозь всю его защиту, бью так, что ломаю нос. Кровь заливает лицо, а я продолжаю обрабатывать его, прохожусь по корпусу, ещё несколько раз пробиваю в голову. Маг поплыл, взгляд потерял осмысленность.

Три удара по ногам, он падает на колени, а я хватаю его за руки. Тот не понимает, что происходит, зачем я схватил… Путы очищения сковывают его конечности, подавляют защиту от ладони до локтя и я методично выжигаю его энергоканалы. Там у него были наработанные сгустки. Теперь их нет.

Борис визжит от боли, как свинья, которую режут! В нём не осталось и капли гордости, его ор быстро превращается в визг! В последний момент решаю его пощадить. Отпускаю руки, не довожу дело до конца. Если не ошибаюсь, то ближайший месяц он магию применять не сможет, но у него есть шанс вернуть себе способности.

Отхожу от него и смотрю, как он оседает на землю, как прячет руки, прижимает их к себе и поскуливает от боли. Рядом раздаются хлопки.

— А ты молодец, Клоз! Спасибо за шоу! Было познавательно! — орёт с соседней крыши Шамал.

— Ты тоже хочешь получить? — кричу ему в ответ.

— Не в этот раз, Эдвард, — его лицо пышет довольством. — Но ты был прав. Оставлять я так, это просто не собираюсь. Жаль, что Борис оказался таким недоумком.

После этих слов Шамал кинул в нас той самой каплей крови.

Глава 21. Прорыв

Капля крови летела медленно, позволяя себя рассмотреть. Постепенно она разворачивалась, багровые нити вокруг неё раскручивались и в момент, когда до меня оставалось метров десять, подарочек от Степана взорвался.

Взорвался и развеялся алым маревом. Я перед этим создал вокруг себя сферу очищения, защищаясь, но она не особо помогла. Всё равно марево пробилось и заляпало меня кровью. Я смог лишь часть отразить, но и это было успехом на фоне Бориса. Того обдало полностью, и парень сейчас выглядел, будто он один из проходных персонажей фильма ужасов, которого искупали в кровавой бане и приговорили к смерти.

— Что происходит? — прохрипел парень, пытаясь подняться.

— Если до тебя до сих пор не дошло, Шамал собирается нас убить.

— Он маг крови. Урод…

Маг крови, значит. Знать бы ещё, что это за зверь такой. Тем временем, пока Борис поднимался на ноги, а я просчитывал ситуацию, Шамал помахал нам рукой и свалил. И в этот раз он двигался гораздо активнее, чем ранее, видимо тогда он бежал, подстраиваясь под скорость Бориса. Сейчас он за пару прыжков оказался на расстоянии десятка крыш от нас и я быстро потерял его из виду.

— Доволен? — спросил я Бориса, настороженно оглядываясь по сторонам, — Получил свою месть?

— Что ты со мной сделал? — шатался он и морщился от боли.

— Лишил тебя на месяц магии. Но будешь раздражать, прибью, чтоб не мучился. Всё равно таким идиотам ничего хорошего не светит в жизни.

— Как я теперь выберусь отсюда?! — до него стала доходить глубина той кроличьей норы, куда он забрался.

— Твои проблемы. Но внизу нас ждут демоны. И эта кровь… Не просто же Шамал так поступил.

— Дерьмо! Клоз! Ты мне поможешь?!

— Хах. — удивился я, — Зачем мне это? Ты вроде собирался меня убить.

— Будь тогда проклят! Лучше бы ты убил меня! Трус!

— Какая у тебя сильная логика, — хмыкнул я.

Проболтали мы с ним меньше минуты. Это время я отслеживал, что происходит вокруг. Демоны внизу словно с цепи сорвались. Если раньше они тихо сидели и ждали, то теперь бросались на стены, будто я им каждому яйца оттоптал и в любимую миску нагадил. Я то думал, что Шамал нас отравить хочет, постоянно отслеживал изменения в организме, но их не было. Кровь иначе сработала. Как афродизиак на озабоченных самцов внизу. Ну или как кровь на акул.

Проблемы не заставили себя ждать. Вдали на крышу запрыгнул демон второго ранга. Сводный брат того, с кем я недавно дрался. Тоже воин, в размытых доспехах, но вместо меча теперь было копьё. Размениваться на прелюдию он не стал, сразу бросился вперёд. Правда, ему надо было преодолеть метров сто, так что время ещё было.

— Не хочешь демоном заняться? — спросил я Бориса.

— Иди в жопу!

— Какой нервный. В общем, слушай и запоминай, придурок. Ты, по сути, уже труп. Допустишь хоть малейшую ошибку — умрёшь. Скажешь мне хоть слово — умрёшь. Не будешь меня слушаться — умрёшь.

Демон добрался до нас, прыгнул, замахиваясь копьём и я бросился ему наперерез. Меч отбил оружие, добрался до брони и пробил её насквозь. Что-то новенькое… Броня поддалась, словно масло, хотя не должна была…

Ошибку я понял, когда демон превратил копьё в короткий кинжал, а его тело снова затвердело, блокируя моё оружие. Лезвие устремилось мне в шею и пришлось бросить оружие, чтобы уйти из под удара. Вот же сука! Пускаю волну очищения вперёд, отбиваю следующий удар, перехватываю конечность и выжигаю её нахрен! Полыхнуло, половина демона как и не бывало, а остальное я развоплотил, создав кокон. Вот что значит опыт.

Но стоило оглядеться, чтобы сразу стало понятно — проблемы только начали прибывать. Я видел, что ещё тройка демонов прыгает по крышам. Сколько их бежит внизу — остается гадать. Точно знаю, что обычных тварей там штук двадцать уже собралось.

— Так вот, — отступил я к Борису, — Попробуешь ударить в спину — ну ты понял. Подрежу ноги, вспорю брюхо и скормлю демонам. А теперь, если хочешь жить, следуй за мной и не тупи. Если понял, то кивни.

Парень кивнул. И ничего не сказал. Видимо запомнил, что одно слово — и сдохнет.

Три демона достигли меня почти синхронно. И быстро умерли. К этому моменту я создал вокруг себя круг очищенной энергии, и когда они в него попали, то оказались словно мухи в патоке. Движения замедлились, восстановление и адаптация прекратилась. Лёгкие мишени для меня, учитывая, что больше церемониться и изучать вражеские способности я не собирался.

— За мной! — скомандовал я, разбежался и прыгнул на следующую крышу, что была пониже.

Проверять, последует Борис или нет я не стал. И так это было заметно, потому что эта туша свалилась вниз и жёстко рухнула. Мда… Тяжело ему придётся. Какую-то защиту он нарастить себе сумел, но это было бледным подобием того, чем он пользовался раньше.

— Клоз!

— Ты меня разве не понял?! — зло бросил ему.

— Ангел мщения! В небо глянь!

Я сделал то, что сказано и охренел. В небе зависла фигура, с настоящими крыльями, прямо как у ангела. Мы посмотрели друг на друга и тварь полетела в мою сторону. И клянусь, в ней было что-то до боли знакомое… Настолько знакомое, что заныло плечо.

— Что за ангел мщения? — не удержался я от вопроса.

— Ты не знаешь? Отражение тех, кого ты убил. Злое, жаждущее мести, гораздо более сильное, чем оригинал. Надеюсь, ты гораздо круче, чем показал до этого, иначе мы трупы, — спокойно закончил Борис.

Ангел оказался достаточно близко, чтобы я рассмотрел его лицо. Харон. Тот самый ублюдок, выкормыш Орловых, что чуть меня не убил. Или не меня, а настоящего Эдварда. А ещё убил его мать. Теперь и мою мать. Сука, как же я не ожидал его здесь увидеть.

Помнится, он умел кидать копья силы… Отражение пошло по этой же стезе. Спикировав, тварь промчалась у меня над головой и бросила тройку копий. От двух я увернулся, одно отбил мечом… Едва справился. Силы было вложено столько, что я чуть не лишился меча.

Словно этого было мало, на крышу запрыгнуло ещё несколько демонов. Суки… Числом задавят.

— Держись рядом!

Я ускорил восприятие и бросился на ближайшего демона. Тот оказался крепче, чем его собратья и потребовалось три удара, чтобы с ним справиться. Один удар отвёл оружие в сторону, тварь занесло, я поднырнул ей под руку и отсёк её же, а следом и голову. Толчок очищением и тело демона сносит с крыши, а я прыгаю дальше.

На пути ещё четвёрка демонов, но чутьё воет зверем и я отпрыгиваю в другую сторону. Ангел падает туда, где я стоял, в его руках по ядовитому копью. От них так и смердит грязной силой, коснись которой и умрешь за секунду.

Кидаю в него шаром очищения, он прикрывается крылом и моя сила стекает, как вода со стены. Крепкий уродец. Драться я с ним не особо хотел, поэтому прыгнул в другую сторону и оказался за спиной у демонов. Так, что те стали преградой для ангела.

Борис в это время проявлял чудеса изворотливости, пытаясь убежать от парочки тварей. Я рванул в его сторону и снёс парня. Упали мы эпично. Прямо с крыши, с высоты третьего этажа, на жёсткую землю. Я был к этому готов и ушёл перекатом, сходу отрубая голову демоническому зверю. Поле очищения вокруг меня становилось всё сильнее, что делало такие трюки почти безопасными.

Почти — потому что на шум рванули все демоны с округи и я чувствовал, их уже больше сорока штук. Да и сверху продвинутые особи стали прыгать.

Я схватил за шкирку Бориса, рывком поднял его и толкнул в сторону выхода из Пасти. Парню досталось и падение он перенёс тяжко, но куда деваться, мир несправедлив.

Есть народная мудрость, что если за тобой гонится медведь, то нужно бежать не сломя голову, а бежать чуть быстрее, чем последний. В крайнем случае парень станет моей страховкой и способом отвлечь внимание.

Следующие десять шагов были наполненными кусками летящих тел. Я замедлял демонов, рубил их, перескакивал тела и снова рубил. Слабым звеном оставался Борис. Его сшибла одна из тварей и прижала к земле. Он умудрился перехватить её морду, но это стоило ему того, что демон когтями располосовал грудную клетку. Парень взвыл и подох бы, если бы я не срубил твари башку.

За гранью демоны гораздо больше походили на настоящих животных, кровь у них тоже нашлась, так что парня обдало чёрной жижей полностью. Может и к лучшему, смоет последствия техники Степана.

Я сбил ногой тушу, снова дёрнул парня вверх и толкнул в сторону ближайшего дома, куда он и залетел в один из проходов. Я же юркнул за ним следом, отмахиваясь от преследователей. Вовремя. Рядом со входом вонзилось несколько копий, ангел мщения не собирался отставать.

— Я тут сдохну, Клоз! Сдохну!

На Бориса больно смотреть. Истекающий кровью, поджимающий руки, он выглядел мертвецом, которому не продержаться до мира людей.

— Заткнись и двигайся. — зло бросил ему, перерубая ещё одну тварь. — Или ты баба ссыкливая?!

Демоны набились в проход и перегородили дорогу остальным. Тут были и другие выходы, но они с другой стороны, пока обегут…

Я бросился к одной из стенок. Сейчас мы на границе с туманом и надо как-то преодолеть эту зону. На моей стороне было то, что домов хватало и в самом тумане. Поэтому я подошёл к стене и ударил по ней очищением, на пару мгновений развоплощая её. Этого времени хватило, чтобы запихать туда Бориса и самому залезть. Миг и проход за нами закрывается. Чувствую, как дрогнула стена. С той стороны по ней ударили демоны.

Всё бы хорошо, только вот парень не спешит идти вперёд. Там туман, уже касается его кожи и я вижу, что недомагу не хватает сил, чтобы противостоять ему.

— Я не справлюсь, — чуть ли не рыдал он.

— Заткнись. Либо иди вперёд, либо сдохни молча.

Надо же, заткнулся. Я сжал сферу очищения вокруг нас и уплотнил её. Этого хватило, чтобы снизить убийственность окружающей среды. Толчок в спину и парень шагает вперёд, прямо сквозь дом, где мы оказались. До нас добирается демон и я трачу время, чтобы разделаться с ним. На пару мгновений Борис выпадает из моего защитного поля и орёт, как резаный.

Ещё бы… Этот туман легко человеческое тело за пару минут растворит. Какая-то защита у него есть, но отойди от меня и проживет он от силы минут пять-десять. Да и то, будет корчиться эти минуты в муках, моля о смерти.

Ещё одна стена, проделываю в ней дырку. Пробираемся, дальше пустое пространство, бежим вперёд. Я ждал атаки, но натиск демонов снижается и мне непонятно, с чем это связано. Их там слишком много оставалось, но почему-то отстали.

Затишье использовал на максимум. За время нахождения здесь я исследовал ближайшие окрестности, когда чувствительность тренировал и более менее представлял, куда нам идти. Чем и пользовался сейчас, толкая Бориса вперёд. Мы смогли пробежать штук семь зданий, проделывая в них дыры, шагов двести всего, когда нарвались на засаду.

Сразу семёрка демонов вырвалась из всех щелей. Да не тупые хищные твари, а демоны-воины, что собрались заколоть нас копьями. То, что летело в меня — я отбил. А вот Борису досталось. Он попытался увернуться, но сразу два копья пронзило его. Одно в живот вошло, второе в спину.

В этот раз меня не хватило, чтобы помочь ему. Тут бы самому выбраться. Я перерубил ближайшее копье, сблизился с демоном и разрубил его на две части одним ударом. Слишком легко это вышло. Настолько, что я на секунду растерялся, провалился вперёд и пропустил один болезненный удар. Броня выдержала, но всё равно, приятного мало.

Поглотив урон, я ускорился ещё больше и прошёлся косой смерти по этим уродцам. Откуда лёгкость стало быстро понятным. Твари потеряли стабильную форму и перестали адаптироваться. Видимо на них так туман действует. Это сильно упрощало задачу.

— Поднимайся! — попытался я поднять тушу парня, который хрипел, истекал кровью и выглядел ещё хуже, чем раньше.

Этот дурак набрался грязной энергии. Опять за круг вышел. Если ему срочно не оказать медицинскую и целительскую помощь, то загнётся.

Нестерпимо хотелось его бросить. Собаке собачья смерть. Но я поднял его и даже помог очиститься от загрязнения, после чего потащил дальше. Одно здание, второе… Пробежка через открытое пространство… В любой момент я ожидал нападения, но его не произошло.

Не знаю, сколько мы бежали, но когда туман закончился, я буквально вывалился оттуда. Как и Борис. Хотя вывалился — это громко сказано. Парень рухнул тушей, когда я перестал его поддерживать. Вроде живой и дышит, но у него нет сил даже раны себе зажать. Тупо истекает кровью. Его спасает, что организм здоровый, дури много, но и с таким природным бонусом долго ему не продержаться.

Я достал мобильный — не работает. Попробовал связаться через рацию — та же ерунда. Полное дерьмо…

Минута отдыха — это единственное, что я смог себе позволить. После чего заставил себя подняться, поднять этого придурка и пойти отсюда. Меня встретили минут через десять, когда я и трети пути не прошёл. Явление моих бойцов, что спешили с носилками и аптечкой, был как бальзам на душу.

— Что случилось? — спросил Джо, глядя как два других бойца забирают у меня тело Бориса.

— Это тот придурок, что получил от меня в клубе. Пришёл счеты сводить. Обработайте его так, чтобы он ещё хотя бы пару часов прожил.

— Что с ним делать?

— Повезём его к родителям. Пусть сами с ним разбираются. И дайте мне мобильник, а то мой сдох.

Пока бойцы оказывали скорую медицинскую помощь, я набрал Амалию, молясь, чтобы она была не занята и взяла трубку.

— Слушаю, — раздался холодный голос. Ну да, звонил то я не со своего. Хвала богам, что вообще ответила.

— Это Эдвард. Клоз, — на всякий случай уточнил.

— Эдвард? Судя по голосу, у тебя проблемы? — от холодности не осталось и следа, голос наполнился волнением.

— Не переживай, они уже закончились. Но мне кое-что нужно. Поможешь?

— Что именно? — беспокойство звучало в её голосе и это было приятно, черт возьми.

— Тут у меня рядом валяется Борис. Тот самый придурок. Раненый. И не только мною. Нужен адрес его родителей. Хочу забросить им, до того, как он сдохнет у меня на руках. Знаешь, куда ехать?

— Эм… — подвисла она, — Сейчас, дай вспомнить. Могу дать название района, где он живёт. Точного адреса не знаю. Мне нужно время, чтобы выяснить. Ты сейчас где?

— Около своей Пасти.

— Тебе ехать час до тех мест, — сказала она, — Я могу связаться с его родителями и обрисовать ситуацию. Заодно адрес точный узнаю. Если дело плохо, то лучше им встретить сына с целителем. Или ты хочешь, чтобы он умер у них?

Вопрос прозвучал настолько спокойным тоном, что я не сразу понял его суть.

— Нет, пусть живёт. Или тебе нужна его смерть?

— Он, конечно же, придурок, но не настолько. Пусть живёт. Я тогда связываюсь?

— Да, если тебе не сложно. С меня причитается.

— Договоримся, — хмыкнула она, отключаясь.

* * *

Младшие рода жили гораздо скромнее, чем старшие. Квартал тринадцати родов находился в центре города, имел свою закрытую территорию, что само по себе делало его уникальным. Это как жить рядом с Кремлём в собственном доме. У четы Фенхель жилище было скромнее. На краю города, тоже в закрытом и элитном районе, но всё же на краю. Милый такой особнячок на три этажа. Рядом находились домики и покрупнее, этот же на их фоне выглядел скромным. Что не означало, что род Фенхель бедствует.

Нас встречала целая делегация. Первыми, кого я увидел — десяток охранников, вооружённых до зубов. Среди них были и сверхи, ровно половина. Ворота открылись, наш фургон пропустили и я вышел наружу. Если отец Бориса и хотел выглядеть спокойным, то ему это не особо удавалось. Не знаю, что ему там наговорила Амалия, но мужчина шёл ко мне быстрым шагом, с бледным лицом, а за плечом, на крыльце, стояла его жена.

— Эдвард Клоз, — кивнул он мне.

— Александр Фенхель, — кивнул я ему в ответ, — Ваш сын на заднем сиденье. Ему требуется срочно лекарь, иначе, боюсь, не протянет и часа.

— Позволите забрать?

— Конечно. Иначе, зачем бы я его сюда вёз?

Началась суета. К машине подбежал целитель и пара медбратьев, аккуратно вытащили Бориса наружу, переложили на носилки и утащили в дом. Вот и всё. Теперь, если он и сдохнет, то ко мне никаких претензий не должно быть.

— Могу я узнать, что случилось? — отец парня остался рядом со мной.

— Мои ответы вам не понравятся.

— И всё же.

— Что же… Уж простите, но у меня был сегодня трудный день, поэтому скажу прямо и без прикрас. Ваш сын припёрся за Пасть, чтобы отомстить мне. Не знаю, в курсе вы этой истории или нет, но на днях мы повздорили.

— Да, я слышал, — серьёзно кивнул мужчина, пока никак не выражая своих эмоций по поводу того, что думает на эту тему.

— Хорошо… Провёл за Пасть его Степан Шамал. Довёл до меня, после чего Борис напал. После того, как проиграл и там, Степан, предварительно взяв кровь у вашего сына, — вот тут лицо отца дёрнулось, — Сделал что-то, что собрало всех демонов с округи. Дальше было побоище, через которое я вытащил этого прид… кхм… Этого…. кхм… — не нашёлся я, что сказать без мата.

— Идиота? — с каменным лицом подсказал Александр.

— Именно. Уж простите, что так приходится говорить. В общем, нам удалось прорваться. Ближайшие пару месяцев Борис магичить не сможет. Но точнее вам лекари скажут.

— Зачем?

— Что зачем? — устало спросил я.

— Зачем вы спасли моего сына?

— Хотите правду? Я устал лить кровь. Слишком много этим занимаюсь в последнее время. Ради разнообразия вот решил пощадить кого-то. Тем более, смерть Бориса была бы выгодна Степану. Думаю, на это и был его расчёт. Хотя, как понимаю, на слово вы мне не поверите. Но когда Борис оклемается, спросите у него. Надеюсь, ему хватит ума сказать правду.

— Спрошу, ох спрошу. Но что дальше?

— А какие есть варианты?

— Не знаю. Для меня это оказалось… Слишком неожиданно. Но Борис перешёл черту, напал на вас, два раза.

— А дальше всё просто. Я знаю, господин Александр, что вы были одним из тех родов, что вставляли палки в колёса моему отцу. Из-за вас в том числе он влез в долги, что привело к смерти моих близких. Так что дальше всё будет очень просто. Держите Бориса от меня подальше. Да и сами держитесь. Сегодня я подарил вашему сыну жизнь. Не заставляйте меня её забирать.

— Не слишком ли громкие слова для юноши, что остался один? — всё же злость в нем пробилась.

— Наверное, ваш сын думал так же. Поэтому чуть не сдох сегодня. Причём мне для этого даже палец о палец ударять не пришлось. Достаточно было остаться в стороне, чтобы вы лишись наследника. На этом я предлагаю закончить разговор. Идите к сыну, обнимите жену и радуйтесь, что не придётся собирать похороны.

После этих слов я развернулся и ушёл, оставив мужчину разбираться со своим потомством.

Глава 22. Разговоры с девчатами

До дома добрался поздно вечером, когда стояла глухая темнота, уставший и не особо довольный. Вот вроде бы сделал всё, как нужно, а на душе кошки скребутся. Слишком много неожиданного и непонятного произошло, требующего вдумчивого осмысления. Пока катался с Борисом было время обдумать и кое-какие выводы сделать.

Мир за Пастью — в сотни раз опаснее, чем представлялось до этого. Ведь как демоны выглядели по эту сторону? Тупые животные. Даже третий ранг не выглядел особо опасным. По крайней мере, я мог с ним справиться, пусть и приходилось заморочиться. Четвёртый ранг да — даже здесь пугал. Но то, что увидел по ту сторону — это выходящее за все рамки событие.

В голове набатом бил один вопрос — кто стоит за демонами? Первый ранг понятно, это просто животные, хищники. Они не стали чрезмерно опасным, просто менее удобные противники, вот и всё. Да и то, если создать поле очищения вокруг себя, это быстро их замедляет. Надо ещё разобраться, что именно их ослабляет. Чистая энергия — или что-то другое? Ответ на этот вопрос зависел от другого — кто стоит за демонами?

Я уже сотню раз этот вопрос себе задал, и ответы находил один бредовее другого. Быть может где-то рядом скрывался маг, что воздействовал на демонов и усиливал их? Но тогда он действовал как-то глупо. Чего ждал? Лучше бы скопил тварей и разом их всех на меня кинул. Да и не почувствовал я никого, как не пытался. Что не стопроцентная гарантия, но всё же веский камень на ту сторону чаши, что делает этот вариант ложным.

Скорее это походило на то, что я своими действиями привлёк экосистему города. Сам по себе привлёк или мои эксперименты по очистке потока — но что-то заставило окружающих тварей собраться и попытаться меня схарчить. Тоже понятная реакция, вот только было ещё одно существенное но.

Демоны воины, что в момент подстраивались под бой, делали выводы, меняли оружие и броню. Для этого надо ПОНИМАТЬ, что такое сражения.

Нормально, если ты вторгаешься в чужие угодья и местные твари на тебя сбегаются. Это вписывается даже в логику мира людей. Нормально, если ты активно на чужой территории магичишь и это не нравится обитателям, то есть демонам и они собираются, чтобы тебя схомячить. Не нормально, когда те, кого ты привык воспринимать хищниками, действуют разумно. Это выглядело, как мистика, интриговало и пугало до дрожи.

Больше всего это напоминало, что какой-то кукловод одевал своего персонажа, будто мы в компьютерной игре. И если этот процесс продолжится и дальше, то кто знает, насколько умелые демоны начнут выходить против меня и чем это закончится. Говоря кукловод — представляю человека, но… Кто сказал, что это так? Я столкнулся с какой-то загадкой Пасти, которая щекотала нервишки.

А ещё Шамал… Ладно Фенхель, они сошки в играх старших родов, что Борис наглядно и показал. Разговор с его отцом был спонтанным решением. Убей я наследника и уверен, получил бы ещё одного врага. Они и так к моему роду до этого не особо хорошо относились, но, как понимаю, действовали по чужой указке. Тех же Шамал, Ротен или Орловых. Сейчас, есть робкая надежда, что перестанут лезть и вставлять палки в колеса. Хороший вариант, если сравнивать его с ещё одной войной.

Но логические оправдания я нахожу сейчас, после того, как всё случилось. Если же заглянуть внутрь себя, то можно увидеть совсем другие причины. Почему я отпустил наёмников? Почему спас Бориса? Полно доводов, чтобы это сделать. Действительно устал от крови? Не хочу становиться маньяком, что убивает всех подряд? Или за этим есть что-то другое?

Я из рода потомственных воинов. У нас свои отношения со смертью. Отнятая жизнь не вызывает у меня какого-то трепета. Но меня всегда учили, что убийство — это крайняя мера. Если ты настолько силён, что можешь убить, то на этом пути легко себя потерять. Убить — это всегда простое решение. Не помоги я Борису, что бы случилось? План Степана реализовался. Его слово против моего. Кому поверят? Конечно ему. На моём счету оказался бы ещё один труп, не велика беда. Его бы отец попытался отомстить, досадно, но пережил бы и его. Наверное. Как ни странно, это лёгкий путь. Бить, когда тебя ударили. Ещё легче — ничего не делать. Победил соперника, пусть он дальше выбирается из задницы сам. Так бы Борис сдох мучительной смертью. Мои руки были бы почти чисты от его крови, я бы спокойно выбрался из западни. Это легче. Но это не дает мне нужных кругов на воде.

Круги на воде — это когда вопреки всему ситуация складывается тебе на пользу. Это гораздо сложнее. В тысячу раз. Я чуть не надорвался, когда вытаскивал Бориса из той ловушки, куда он сам себя загнал. Но именно этот вариант может привести к чему-то интересному. Не факт, конечно. Шансы очень малы. Но они лучше, чем ничего.

* * *

Первой, кого я увидел, войдя в дом, была Эрминия.

— Эдвард? — окинула она меня взглядом, после чего её брови нахмурились, — Ротены?

— Нет. В этот раз это был Шамал.

— Ещё одни соседи, — кивнула она утвердительно. — От тебя воняет кровью и демонами.

— Этого на моем пути сегодня хватило. Как твои дела?

— В целом, лучше, чем я ожидала. — неуверенно сказала девушка, продолжая меня оглядывать, — Но можем об этом и позже поговорить.

— Пока я иду переодеваться, расскажешь кратко?

— Хорошо… Я связалась со своими. Большая часть людей в первые же дни покинули город, понимая, что ничего хорошего их не ждёт.

— Благоразумно.

— Я тоже так подумала. Но уехали далеко не все и Ротены действительно закручивают гайки. Это мягко сказано. Вариант перебраться в Москву не то, чтобы понравился, но, если что, часть людей готова уехать. Всё равно им жизни не будет в городе, где правят Ротены.

— Так давай, перевози, пока до беды не дошло.

— По слухам эти ушлепки сцепились и с другими родами, так что время увезти людей есть.

— От меня нужна какая-то помощь?

— Я… не знаю. Если честно, то понятия не имею, что делать в этой ситуации.

— А что именно тебе непонятно? — остановился я рядом с дверью в оружейную, где собирался оставить броню, после чего идти в душ.

— Да всё! У моего рода хватает имущества, пусть и не на родовых землях. Есть сеть поликлиник, залов… Что делать с ними? Уеду я сюда и что? Кому я тут нужна? Целителей и без меня хватает, пробиться будет сложно. Да и нужны здания, ещё… Я даже этого не знаю, что именно нужно!

— Куда тебе людей везти, сюда или в любой другой город — это только ты можешь решить. Тут я тебе не советчик. Насчет трудностей в столице… Ну не скажи. Вот у меня на землях нет хорошей клиники, где бы работали целители.

И это было правдой. Тот целитель, чьими услугами я пользовался, жил совсем в другом месте и не являлся лично моим специалистом.

— Так что не отказался бы, если ты организуешь больницу у меня.

— Ты это реально предлагаешь? И как это представляешь?

— Как-то же другие люди ведут бизнес на моей земле, — пожал я плечами. — У тебя есть толковые специалисты по бизнесу? Это с ними надо вопрос решать. А ещё моего поверенного подключить. Я могу дать отмашку, чтобы подыскали здание. Сначала в любом случае какое-то уже готовое нужно использовать, а потом… Можно и построить что-то. Тем более, это вписывается в мои планы по обустройству района.

— В чём твоя выгода? — прямо спросила она.

— Как в чём? — удивился я, — Больница под боком, хорошие отношения с тобой. Насчёт условий проживания у меня — как-нибудь договоримся.

— Мне нужна конкретика, перед тем, как я что-то начну делать.

— Хочешь поторговаться? — прищурился я, оценивая её выражение лица. — Могу дать тебе год на обустройство, а потом на общих основаниях.

— Хм…

— Вот иди и думай. А ещё лучше обсуди с теми, кому доверяешь. Если согласишься, возьмём этот проект в проработку.

— Так с людьми мне, что делать то? Покинуть город это не так просто. Многие вещи и имущество оставлены.

— А какие есть варианты? Если ты сунешься туда, тебе конец. Как и мне. На своей территории Ротены разорвут нас. Здесь тебя защищает… Как минимум, расстояние до Ротенов и проблемы, что на них навалились.

— Я не отказываюсь от своей мести. — нахмурилась она.

— А я про это и не говорю. Реши сначала проблему с людьми. Всё, давай пока на сегодня хватит. Мне надо привести себя в порядок.

— Хорошо, я обдумаю сказанное и зайду утром.

— Договорились, — махнул я ей и вошёл в оружейную.

* * *

— Нравится?

— Ещё бы… — довольно промурчал я.

Сейчас мои плечи массировали сильные женские руки. А то, что они у Амалии сильные — я убедился быстро, стоило залезть нам в ванну и начать ей массировать меня.

Где-то минут тридцать назад, когда я вошёл в оружейную и уже стягивал с себя бронекостюм, дверь отворилась и вошла девушка.

— Амалия? — удивился я.

Настолько расслабился, что забыл контролировать вокруг себя пространство, поэтому её появление у меня дома стало неожиданностью.

— Привет ещё раз, — прошла она внутрь, — Я бы тебя обняла, но выглядишь ты не лучшим образом.

— Как раз в душ собирался. Как ты здесь оказалась?

— Ножками дошла, как же ещё, — усмехнулась она.

Усмехнулась одними губами. Глаза же оставались серьёзными и внимательно меня ощупывали.

— Пора разогнать свою охрану, никакого от неё толка.

— К их чести, они попытались меня задержать. Секунды три пытались… Но как ты там любишь говоришь? Харизма и невероятное обаяние творят чудеса?

— Рад тебя видеть, — улыбнулся я, принимая её ответ, — Ты тут по делу или…?

— Или. Переживала за тебя, решила заглянуть.

— Это приятно, — я всё же вылез из костюма и остался в подкладке, которую тоже надо было снять. — Как видишь, я жив, здоров и обошлось без ран.

— Что с тобой произошло? Очень хочу услышать эту душещипательную историю, полную благородства и сострадания.

— Сколько у тебя есть времени? — сделал я шаг к ней, приближаясь почти вплотную.

— Час точно есть. Полтора — если история будет очень интригующей.

— Тогда идём, — взял я её за руку и повёл на выход, — Не в оружейке же нам болтать.

— А у тебя тут мило. Любишь броню и большие пушки? — оглядела она мою коллекцию, что тянула миллионов на двадцать.

— Люблю выбираться живым из передряг, — криво улыбнулся я, — Идёшь?

— Куда?

— Увидишь, пойдём, — потянул я её за собой.

Что примечательно, девушка пошла и руку забирать не стала. Активировав чувствительность, я прошёл по дому так, чтобы никому не попадаться на глаза. Охрана бдила рядом и они контролировали, что там с их господином происходит, но благоразумно на глаза попадаться не стали.

— Ты привёл меня в свою спальню? — Амалия сделала вид, что удивилась.

— Лучше! Я веду тебя в свою ванну!

— А вы наглец, сударь! — попыталась она возмутиться.

Но я не стал слушать. Отпустил её руку, добрался до ванны, а точнее до небольшого бассейна, где при желании и вшестером разместиться можно, и включил воду, чтобы набиралась. Я тут редко мылся. Всего один раз, если посчитать. Рядом была ещё душевая, да и другие, более скромные ванны в доме найдутся. Эту я называл парадной для особых случаев. Вот как сейчас.

— Эдвард, да ты охренел! — вот теперь она возмутилась уже не наигранно, когда я подошёл к ней и начал раздевать.

— Есть немного.

— Да ты! — не нашлась она, что сказать. — Ты понимаешь, что нам нельзя палиться? Даже если твои слуги узнают, это уже проблема!

— Кто сказал, что они узнают? Уставший господин полчаса беседовал с уважаемой госпожой Амалией у себя в кабинете, вход в который находится тоже у меня в спальне, как и сюда.

— А шум воды, следы?

— Мы никому не скажем. — добавил я в голос заговорщицких интонаций.

— Так не пойдёт! Мне нельзя голову мочить!

— Есть чистые полотенца. Есть фен, если что. Останется ещё час времени, чтобы высохнуть. Так что возражения не принимаются! Всё, считай я беру тебя в плен!

Я притянул девушку к себе и поцеловал. Она укусила меня за губу, но ответила. Поцелуй длился несколько секунд, после чего меня грубо оттолкнули.

— От тебя и правда воняет! Так что это мне придётся взять тебя в плен и как следует… Помыть!

Амалия стояла в платье, которое, как оказалось, очень быстро снимается. И да, девушка пришла в сексуальном белье. Либо принцессы в другом не ходят, либо она изначально была не против моих инициатив. Хех…

* * *

— Так значит, ты ходишь за Пасть, — не спрашивала, а утверждала Амалия.

— Есть такое, — как тут не ответить, когда женские ноги обнимают тебя сзади, а руки массируют плечи.

— А ты знаешь, что в нашем городе только сильнейшие маги рискуют туда соваться?

— Один вопрос, а сколько ты ответов дала. Значит, в других местах иначе?

— Разумеется, — как что-то очевидное сказала она, — И по твоему ответу я поняла, что ты не в курсе элементарных вещей. Сколько ты там времени провёл?

— С утра и до вечера.

— Весь день? — над ухом раздался возглас удивления.

— Ага. Увлёкся, малец.

— И чем это ты таким увлёкся?

— Расскажу сразу после первой брачной ночи, — всё же нашёл я в себе силы не сливать всю информацию сразу.

— Ах ты! — меня куснули за шею, — Я и обидеться могу.

— Нее… Ты слишком умна для этого, — хмыкнул я.

— Льстец. — фыркнула девушка, — Так и что дальше было? Ты попёрся в Пасть, не разумея, что там и как, проблуждал несколько часов, пока… Что дальше то было?

— Степан Шамал привёл Бориса Фенхеля, — сдал я их с потрохами.

— И этот влез?

В этот момент я пожалел, что девушка сидит у меня за спиной. Это приятно, конечно, но конкретно сейчас предпочёл бы увидеть выражение её лица. Впрочем, положение не помешало мне считать эмоции… Удивление, раздражение, омерзение и немного волнения. Надеюсь, последнее было за меня.

— Представь себе. Как понимаю, он подбил Бориса на месть. Провёл его через Пасть и помог добраться до меня.

— Через весь город провёл… Степан набрал большую силу, его хорошо учат.

— Это так сложно, пройти через город?

— Чтобы ты понимал, я больше получаса там никогда не бывала. А одна так и вовсе — всегда в сопровождении наших боевых магов. Это при том, что я из светлого рода и территория вокруг нашей Пасти в несколько раз спокойнее, чем у тех же Шамал.

— Получается, он чёртов гений?

— Не обязательно. Но то, что он далеко зашёл на пути мага — это факт. Какую только он цену заплатил…

— А какую цену платят маги крови?

— Про это тоже уже знаешь? Интересно… Так что же было дальше?

— Я расправился с Борисом, Шамалу это не понравилось и он кинул в нас… Перед боем он взял у парня каплю крови. Вот её и кинул. После чего на нас набросились все демоны с округи.

— Подонок, — выплюнула Амалия это слово, — Как же вы выбрались?

— Как-как… Я пробился через заслоны и этого придурка протащил.

— Я чего-то явно не понимаю в этой жизни. Мальчишка, что впервые сам полез в Пасть, пробивается через орду демонов и побеждает более взрослых магов.

— Воу-воу… Ты сидишь голой у этого мальчишки в ванне!

— Вот именно! Я голая, а он только и делает, что кайфует от массажа, да болтает! Мог бы и уделить внимание даме!

Намёк был понят…

* * *

— Что ты знаешь об ангелах мести?

Из ванны мы перебрались в постель и сейчас нежились в объятиях друг друга, но когда первая страсть схлынула, я решил прояснить то, что меня беспокоило.

— Шутишь? Возьми любую библейскую книжку и прочитай об этом. Неужели ты правда никогда не слышал об ангелах? И к чему этот вопрос?

Ответ меня озадачил. Либо это опять из серии очевидных вещей, что знает каждый выходец из этого мира, либо…

— Но всё же, что ты про них знаешь?

— Да ничего особого. — ответила Амалия, — Типичные сказки. За всю историю человечества, каких только классификаций демонов не придумывали. Ангелы — это якобы демоны мщения, что приходят по душу грешников.

— Забавно как, — хмыкнул я, хотя внутри было далеко до забавы, — А кто ещё есть?

— Эдвааард, — растянула она моё имя, — Я серьёзно. Любая религиозная книжка тебе об этом расскажет. Уверена, в библиотеке у тебя найдётся, что почитать.

— Эх… А если мне лень искать?

— Тогда мне тем более лень отвечать. Почему тебя эта тема так беспокоит?

— За Пастью я встретил Ангела мщения.

— Не смешно, — фыркнула она.

— Я похож на человека, который смеётся?

— Ты сейчас серьёзно? — нахмурилась она, — Ангелы — это выдумка. Может ты встретил какого-то необычного демона, вот и всё.

— Может и так… В горячке боя не рассмотрел.

Либо она не хочет отвечать, либо и сама не в курсе. Но реакция была в крайней степени странной. Почему тогда Борис узнал ангела, а Амалия в них не верит? Или быть может она права, это обычный демон, а раненный парень додумал, бог весть что?

Мне кровь из носу нужно плотно пообщаться с опытным магом. Самое ироничное, что есть один такой в подвале особняка, но он не спешит отвечать на вопросы.

— А ты ведь тоже целительница, как понял? — перевел я тему.

— Самую малость.

— А чем малость от не малости отличается?

— Ты хочешь услышать классификацию целителей? — повернула она ко мне голову и куснула за плечо.

— Скорее мне любопытно, что за девушка оказалась у меня в постели.

— Хах, звучит несколько грубовато, знаешь ли.

— Не хотел задеть, — привлёк я её к себе и поцеловал.

— Целительство — как и любой другой навык требует развития. А ещё обучения. Недостаточно быть магом, чтобы профессионально лечить, нужно ещё хорошо изучить медицину и как минимум понимать, как устроен организм и что за что там отвечает. Иначе легко напортачить.

— Да? А мне казалось, целители просто своей силой воздействуют и всё.

— Дурачок, — нежно пропела она, — А на что воздействуют? В каких дозировках? Это ведь всё влияет на конечный итог. Не, можно, конечно, влить силы побольше и это поможет человеку. Но какой силы? Можно в тонус пациента привести, а можно регенерацию усилить. Улавливаешь разницу?

— Улавливаю, — подкрепил я её разговорчивость ещё одним поцелуем.

— Мрр…

— Получается, ты училась на врача?

— Не совсем. Я проходила, скажем так, базовый курс для целительниц. Что нужно знать, чтобы не навредить и оказать первую помощь. Да и не первую тоже. Но до звания мастера в этом деле мне далеко. Не моя специализация.

— А какая твоя?

— Мистер Эдвард, ещё немного и я решу, что вы выпытываете секреты рода!

— Почему рода сразу? Меня волнуют только твои секреты!

— Это одно и то же! — рассмеялась она, — Ладно, как бы не было приятно валяться в постели, но надо и честь знать.

— Погоди, ещё один вопрос, что всё забываю спросить. Когда я был в плену, ты моим сказала, что точно знаешь, что я жив, как?

Удивительно, но Амалия покраснела и смутилась. Что-то я за ней такого не замечал.

— Ну, понимаешь… В общем, это тоже одно из умений целительниц. Редкое умение.

— И что, ты всех людей на большом расстоянии чувствуешь?

— Не всех! Всё, мне пора, — попыталась она сбежать.

— Эх… Прошло всего пятьдесят шесть минут.

— Ты ещё и время чувствуешь? — обернулась девушка, что почти спрыгнула с кровати.

— Нет… У тебя за спиной часы висят.

Мы оба рассмеялись и задержались ещё минут на десять.

Глава 23. Большой северный писец

Я проводил Амалию, поужинал и отправился прояснять накопившиеся вопросы к духу рода. Шёл туда, как на убой. Если он и дальше в важных вопросах будет отмалчиваться, то стоит признать, что этот источник информации скомпрометирован и то, что он утверждал — может быть далеко от истины. Не обольщаюсь на его счёт. Пока поводов, чтобы ему не верить он не давал, но — внутри терзало смутное предчувствие, что с магом, который прожил больше сотни лет, стоит быть аккуратнее и не верить на слово.

— Судя по настрою, ты пришёл пытать меня вопросами, — встретил меня голос, как только я спустился.

Вот ещё один момент. Если у него осталось так мало энергии, которую он вроде как должен беречь, то как прадед почувствовал, что я здесь? Это ведь активное действие, мониторить окружающую обстановку, а значит, тратит силы. Но сказал я другое.

— Я побывал за родовой Пастью и появились вопросы.

— Спрашивай, — предложил он, даже не скрывая насмешку.

— Что такое Пасть?

— Ты же знаешь официальный ответ. Это те дыры в пространстве, откуда лезут демоны.

— Угу, — покивал я, не спеша проходить в комнату и оставаясь рядом с выходом, — Официальные ответы меня не интересуют. Хочу узнать лично твоё мнение.

— Моё мнение… Рано… Слишком рано…

— Если не ответишь, то не вижу смысла больше сюда приходить.

— Шантажировать вздумал? — спросил он, абсолютно спокойно.

— Нет, — отрицательно мотнул я головой, — Просто какой смысл? Суть нашего общения — моя подготовка и передача полезной информации, чтобы я смог выжить и возродить род. Но если ты в этом не помогаешь, то какой толк?

— Действительно, — фыркнул он, — Пасти — это обывательское название. За ними стоит Сила.

— Что за сила?

— Не сила, а Сила. Если честно, то надо бы придумать название получше, но какие бы варианты мне не приходили в голову, все они не отражают эту суть.

— И что это за Сила?

— Просто Сила.

— Так… — помассировал я виски, — А если для тупых? Что ты вкладываешь в это?

— Сядь, — внезапно строго сказал маг, — Садись и не стой в проходе, будто сражаться со мной собрался. Перед тем, как мы серьёзно поговорим, я жду рассказа, что именно ты увидел за Пастью.

— Из важного, — я всё же прошёл внутрь и уселся, — Видел, как демоны Пасти адаптируются и подстраиваются под логику боя. А потом видел Ангела мщения, в которых мало кто верит.

— Вот значит как… Сила эволюционирует…

Почему-то от этих слов пробежали мурашки по коже.

— Ты уверен, что хочешь знать, как обстоят дела?

— Уверен. Надоело своё невежество.

— Во многих знания многие печали.

— Да, а ещё многие возможности. Так что давай старик, представь, что ты на исповеди и обрушь на меня правду.

— Хех… — прокряхтел он, — Тогда слушай… Представь себе океан. Бесконечное пространство разлитой воды. — его голос звучал медленно, завораживающе… — Как ты думаешь, какие у океана цели? Планы на жизнь? В чем вообще суть его жизни? К чему он стремится?

— Я не знаю, — пришлось ответить, так как он замолчал и не спешил продолжать, дожидаясь, что я скажу.

— И это нормально! — обрадовано воскликнул он, — Слишком человек и океан отличаются, чтобы один мог судить о другом. Человек может лишь по косвенным признакам делать какие-то выводы, к чему стремится океан. Он мокрый, в нем протекают различные процессы… Но тут интересно другое. Есть ли у океана собственная воля?

— Дай угадаю. Океан — это метафора и ты сейчас говоришь про ту самую Силу?

— Угадал. Прямо это сложно объяснить, так что не умничай, а слушай. Сравнение с океаном не просто так. Эта Сила — не имеет конца и края. У неё нет размеров, которые смог бы осмыслить человеческий разум.

— Если это не сделали до сих пор, это не значит, что это невозможно.

— Ты толкаешь меня устроить диспут. Разве может муравей понять человека? Не переоценивай себя, — раздраженно бросил он.

— Всё, затыкаюсь, — поднял я руки.

— И правильно. Слушай дальше. Океан может быть и не разумен. Просто большая лужа воды, у которой нет разума. Но мы говорим не про воду, а про Силу. У человека когда-то тоже не было привычного нам разума. Прошло много тысяч лет, до того, как сформировался мозг и нервная система. А теперь представь, что у Силы, как я её называю, тоже есть аналог нервной системы. Она обменивается сигналами с окружающей средой, обрабатывает их и…

— Учится? — тихо сказал я.

— Да, учится. Первые упоминания о Пастях, как утверждают ученые, были семьдесят тысяч лет назад. Если сравнивать с человеком, то это катастрофически мало, чтобы сформировался полноценный мозг. Но тут возникает ряд вопросов. Когда действительно Сила пришла к нам в мир? На каком уровне она была до этого? Когда она вообще возникла? С какой скоростью и в каком направлении развивается?

— Старик, ты говоришь страшные вещи.

— Я предупреждал. Уверен, что хочешь услышать дальше?

— Боюсь, у меня теперь нет пути обратно.

— Тоже верно, — сказал он без злорадства. — Давай, чтобы было понятнее, введём несколько допущений, — его тон сделался лекторским, — Первое — мы не знаем и не можем знать, какой Сила была изначально. Имею ввиду с каким намерением она пришла в мир и насколько была доброжелательна. Но тут как с океаном. Представь себе первобытного человека, который впервые его увидел? Представь себе гигантские волны, ветра, скалы и течения. Представь хищных рыб, что плавают в воде. Что подумает человек? Что океан полон любви или что он свиреп и опасен?

— Думаю, ответ очевиден, если ставить вопрос так.

— Второе допущение, — продолжил старик, — у Силы есть своя "нервная система", что дает ей возможность развиваться. Через обмен сигналами с окружающим миром. И снова вспомним океан. Как человек поступил с ним в твоем мире?

— Если проследить всю историю, то постепенно освоил. А ещё загрязнил.

— Освоил — это ты имеешь ввиду начал потреблять океан и то, что он даёт. Поставил себе на службу. Загрязнил — это ты про то, что человек не самое бережливое существо и за свою историю уничтожил многие виды на земле.

— Ты намекаешь на то, что с Силой люди поступили так же?

— Я не намекаю, я прямо говорю. Этап первый — люди сталкиваются с "океаном". Первые жертвы, болезни, мутации. Так рождается первобытное представление, что Сила — опасна. Этап второй — люди адаптируются. Появляются первые шаманы, сверхи, умельцы, что помогают выжить племени и обойти угрозы. Шаг третий — подчинение Пасти. Маги выжигают их, защищают свои земли. Шаг четвёртый — маги обращают силы, что взяли у Пасти — против других людей. Магические конфликты и даже мировые войны случаются. Вот ещё один вопрос. Представь, что ты пришёл в гости, но хозяева тебя сначала боятся, потом используют, а следом делают из тебя оружие, чтобы обратить против других жильцов? Как ты это воспримешь?

— Мне это не понравится.

— Именно. Моё мнение — демоны были не всегда. Это отражение человеческой природы. Сильных эмоций, страхов и трагедий. Вся злоба демонов — это отражение людской злобы.

— Воу, старик. Ты так уйдёшь в религиозную тему и начнёшь утверждать, что демоны явились за грехи людские.

— Тебя это удивляет? Смешит?

— Я… Не знаю. Но да, звучит странно.

— Хорошо. Не нравятся метафоры, зайдём с технической точки зрения. В твоём мире технологии зашли чуть дальше, чем в этом. Я же видел и другие миры, где развитие перешло на совсем другой уровень. Но речь о другом. Тебе знакомо такое понятие, как нейросеть?

— Знакомо…

— А машинное обучение?

— Сталкивался.

— Если по-простому, то нам для понимая важен сам принцип — скармливать алгоритму большой объём данных, чтобы он научился их анализировать. А теперь сам подумай, что скармливали люди на протяжении всей истории человечества.

Я представил. Люди умирали, страдали, испытывали боль и сильные эмоции. Но сомневаюсь, что это были чувства любви, сострадания и счастья. Скорее чувства ненависти, отчаяния, гнева, злости и страха. А ещё маги… Алчные, беспринципные, рвущиеся ко власти.

Демон с точки зрения человека — это погибель, олицетворение зла. Но кто такой демон с точки зрения Силы? Этот вопрос я и задал старику.

— Очевидный ответ — это ребёнок Силы. Или нейрон в голове. Частичка. Которую люди убивают, пожирают или порабощают. А какой матери это понравится? Какому хозяину понравится, если его расхищают на части?

— Погоди… То есть ты хочешь сказать, что у нас тут под боком есть божество, которое десятки тысяч лет копило раздражение на людей, и… Я даже не знаю, что и думать по этому поводу!

— А я говорил, что во многих знаниях многие печали. — горько усмехнулся он, — Боюсь, ты пока не до конца понимаешь всю глубину проблемы.

— Так просвети! — вырвалось из меня раздражение.

Слишком уж поднятая тема давила на мозги. Пока в голове это всё не укладывалось, но то, что дело дурно пахнет — было так же очевидно, как то, что небо голубое, а трава зелёная.

— Принцип взаимно сообщающихся сосудов. — сказал так, будто изрёк откровение, маг.

— И что из этого следует?

— Я не просто так сравнил Силу с океаном. У меня есть предположение, что изначально она была нейтральна. Без злого намерения, но сама по себе токсичная и опасная для людей. После столкновения двух видов, а можно предполагать, что Сила — это в какой-то мере отдельный вид разумной… Не то, чтобы жизни, но, думаю, идею ты понял. Так вот… Два вида столкнулись и начался обмен. Сила влияла на людей. Итог — появились маги и сверхи. Но и люди влияли на Силу. Итог — появились демоны.

— Ты всё же утверждаешь, что демоны — это заслуга людей?

— Ты сам видел демонов. На кого они похоже? Опиши.

— Есть разные типы.

— Перечисли, с кем сталкивался.

— Первый класс — хищники. Но они лишь отдалённо напоминали земных созданий.

— Кто ещё?

— Демоны, похожие на людей. Большие монстры, похожие на хищников очень отдалённо.

— В целом да. — согласился он, — Чтобы понять, можно взять частный случай. Что делает организм, когда сталкивается с вирусом?

— Ты намекаешь на иммунитет?

— Да. Организм адаптируется и вырабатывает противодействие. Так люди научились противостоять Пастям. Но и Сила ведь могла воспринять людей как вирус и начать вырабатывать противодействие человеческому роду.

— А есть у этой теории какие-то доказательства?

— Нет. Есть только моя сотня лет опыта, наблюдений и исследований. Всё, что я говорю — это частное мнение.

— Но ты ведь можешь ошибаться?

— Могу. Но если собираешься критиковать, предложи вариант лучше.

— Мне пока нечего предложить… Но то, что ты рассказываешь — это, знаешь ли, слегка так выбивает из колеи.

— Сам напросился. — хмыкнул прадед.

— Так и что дальше? Демоны — это реакция иммунной системы? Это не объясняет, почему они выглядят так, как выглядят.

— А тут надо искать ответ на вопрос, как именно Сила воспринимает людей и в каком формате черпает информацию.

— И как же она это делает?

— Эмоции. В первую очередь сильные эмоции. Лучше объяснения я не придумал. Демоны первого ранга — это отражение человеческих страхов. Я бы даже сказал первобытного страха, когда не знаешь, что скрывается в ночи, там, за выходом из пещеры. Злобные хищники и чудовища. Похоже?

— Что-то в этом есть… А второй ранг, что тогда?

— На самом деле принятые ранги — это ерунда. У меня другая классификация была. Низшие демоны — это отражение примитивных и древних страхов. Следующая ступень — это уже более оформленные создания, адаптирующиеся и способные развиваться. Укреплённые твари, которых просто так не убить — так почему бы Силе не укрепить своих созданий за века борьбы с людьми?

— Звучит даже логично. Но демоны-хищники действуют автономно, как животные. А те твари, которых я встретил — они менялись и сражались, как разумные.

— Чтобы разобраться, надо ответить на вопрос, чем демоны являются для Силы. Если представить, что каждый демон — это как один нейрон или сгусток нервной системы, проводник, то…

— То получается, что когда они менялись, то делали это посредством подключения к общей базе данных. — закончил я мысль.

— Верно, — с каким-то даже злорадством сказал дух.

— Ты мне сейчас мозг взорвёшь. Получается, мне противостояла сразу вся Сила?

— В какой-то степени. Ближайший аналог — коллективный разум.

— То есть я схлестнулся с божеством? Тогда непонятно, почему я жив до сих пор.

— Не со всем божеством, а лишь с частью нервной системы. С очень малой частью, замечу. Почему остался жив — а ты вспомни, как шёл бой. От тебя в конце отстали. Не стали преследовать. У чего есть несколько причин. Первая — это по ту сторону Сила как божество. В этом же мире её возможности ограничены. То, что называют Пастью — это зона перехода. Там возможности Силы нестабильны и, проходя через пелену, демоны на какое-то время теряют, скажем так, подключение к главному серверу.

— А потом? Связь налаживается?

— Я не знаю.

— Как так?

— Ты не понимаешь одной простой истины. Сила — развивается. Это как с машинным обучением. Мощности наращиваются, скорость обучения возрастает. В этом и есть главная угроза для человечества.

— Какая?

— Как мне кажется, когда Сила только столкнулась с людьми, она была как ребёнок. Пусть божественный ребёнок, но всё же. Как чистый лист, куда можно записать что угодно. Но люди оказались плохими родителями и дали сомнительный пример. Ребёнок рос, формировался и сейчас это уже не малыш, а подросток. Ещё не взрослый, но уже есть выраженная воля.

— И какие же мотивы у этой чужой воли?

— Мне откуда знать? Можно судить лишь по косвенным признакам. Тебе подкинули несколько демонов, чтобы… Что? Сам думай. А потом отпустили. Зачем? Думай. Но не рекомендую слишком сильно заморачиваться, а то легко голову сломаешь себе. Поверь, я знаю, о чём говорю.

— Так, погоди, дай собраться с мыслями, — запросил я пощады, — Ранги… Про часть демонов мне понятно. Но вот как быть с четвёртыми рангами? А пятым, который я видел? Да и Ангелы мщения — они кто?

— На твои вопросы один ответ — Сила развивается. О пятых рангах ранее никто и не слышал. Были лишь предположения, но, поверь, ты не найдешь достоверные упоминания в истории. Уж я то знаю. Некоторым родам отсутствие фактов их существования не мешало искать пятый ранг. Это мечты о могуществе, не больше. То, что пятый ранг явился — это говорит о том, что Сила явила аватара и перешла к активным действиям.

— Ротены… — меня внезапно накрыло озарение, — Если ты утверждаешь, что влияние взаимное, то… Это не Ротены призвали четвёрок, а они сами пришли к ним?

— Возможно.

— Но тогда… получается… Маги — они как представители Силы в этом мире.

— Ты прав, — тихо сказал дух. — Но ты не представляешь всю глубину проблемы. Маги используют Силу, но и Сила использует магов. Это ещё одно доказательство, что эту стихию человечество испортило.

— Не понимаю, где тут доказательство?

— Ты ведь уже слышал, что все тёмные маги имеют проблемы с психикой? Это не исключение, а закономерное, железное правило. Чем дальше тёмный маг уходит по своему пути, то есть, чем больше он принимает в себя Силы, тем больше риск, что он станет садистом, маньяком, психом и так далее. А теперь вспомни, кто начинал войны.

— Тёмные маги?

— Не обязательно тёмные, но в этом мире чаще всего войны начинают именно маги. А тёмные там принимают активное участие, сея боль, смерть и хаос.

— И за всем этим стоит влияние Силы?

— Чем больше я жил, тем больше убеждался, что это так. Дело в том, что я видел разные миры и мне есть, с чем сравнить. Люди везде хороши, но тёмные маги… Это как ходячая чума, ядерное оружие и кара небесная в одном флаконе. Постоянный источник нестабильности в мире.

— Тогда возникает главный вопрос. Это Сила толкает людей на грешную жизнь?

— Думаю, что тут несколько другое, — медленно проговорил маг, — Принцип маятника. Чем больше люди грешили, тем больше толкали Силу на тёмную сторону. И чем больше Сила окуналась в кровь, боль и страдания, тем больше толкала магов приумножать это.

— Тогда получается, что надо ждать следующей войны?

— Да, и скоро. Маятник набирает обороты. Прошлая война закончилась шестьдесят лет назад. Можно сказать, что это была гигантская стимуляция нервной системы. Сила получила колоссальный опыт. Близится время, когда это повторится. И, что-то мне подсказывает, следующая война будет в разы страшнее.

Вот же… дерьмо Пасти.

Получается, люди породили бога, который их собирается убить.

Глава 24. Жизнь продолжается вопреки всему

После того, как я вышел от прадеда, то поднялся к себе в кабинет, открыл бар и достал виски. Налил в стакан, собирался выпить, но… Остановился в последний момент. От этого малодушия легче не станет, а вот мысли спутает. Мне же сейчас требовался качественный анализ того, что я услышал.

Новости из серии — ты столкнулся с богом, вот и живи дальше с этим.

Всё бы ничего, но был один момент в разговоре, который напрягал и помимо откровений мага. Как он сказал — демоны тебя отпустили. Откуда он об этом узнал?

Я ведь не рассказывал, чем закончился бой. Лишь упомянул, с кем столкнулся.

Но он знал.

Что перекрывало всё сказанное ранее. Откуда узнал — хороший вопрос. Тут напрашивается несколько вариантов ответа. Видел лично, а значит, наблюдает за мной и следовательно его возможности гораздо больше, чем он утверждает. Быть может дух и вовсе не при смерти, как утверждает, а жив себе и помирать не собирается. Но зачем тогда этот обман? Если прадед жив, то о вымирании рода вопроса не стоит. Сам бы при желании наследников наделал. Тогда в чём мотив перетаскивать меня аж из другого мира?

При таком раскладе, надо думать, где он сам скрывается. Шар в хранилище может быть не вместилищем, а передатчиком. Как микрофон, только магический аналог. Хм…

Пока нет доказательств, что прадед жив, как человек. Как дух да, живой уж точно, я же с ним общаюсь. Но всё равно, как-то он за мной следил, а значит у него возможностей гораздо больше. Или ему кто-то рассказал… Что в контексте предыдущего разговора и вовсе звучит мрачновато, потому что первым на ум приходит только один кандидат — Сила. Если она влияет на магов, то… Прадед может оказаться ставленником потенциально враждебно настроенного божества.

Что-то это совсем бредово звучит. Тогда теряется смысл, зачем он меня сюда притащил.

Пока понятно одно. Надо быть в тысячу раз аккуратнее. Как с походами за Пасть, так и с прадедом, что сидит в подвале. Масштабность вываленной на меня информации подавляла, но насущные проблемы никто не отменял. Поэтому сейчас спать, а завтра… Завтра на свежую голову ещё раз обдумаю, что услышал.

* * *

Утром меня на завтраке встретила Эрминия и по ней сразу было видно, что девушка взволнована.

— Говори, что случилось, а то у тебя такой вид, будто сейчас взорвёшься.

Та уселась за стол, но при этом ёрзала, теребила салфетку и пыталась украдкой посматривать на меня, но украдкой не получалось, поэтому она пристально пялилась. Мои слова девушку смутили и она выдала то, что хотела.

— Ты не против встретиться с моим человеком сегодня?

— Сегодня? — переспросил я, оценивая новость, — Он приехал?

— Прилетел. Как только я связалась, он сразу рванул сюда. Хочет обсудить конкретику, как вытаскивать людей из той…кхм… ямы, где они оказались.

Было заметно, что она хочет высказаться грубее, но сдержала себя, на что я хмыкнул.

— Давай встретимся, я не против. Он сюда приедет?

— Может и сюда, — закивала она.

— Во сколько ждать?

— Он недалеко, может хоть прям сейчас.

— Нет, у нас завтрак, — покачал я головой, — Давай хотя бы через час?

— Как скажешь, — покорно кивнула она, после чего достала телефон и оттарабанила сообщение.

Я же подумал, что надо вызвать Марка, но потом решил, что сначала сам обсужу вопрос, а там видно будет. Пока ещё в целом непонятно, надо ли переезжать девушке в столицу. То, что лучше вывезти людей из опального города — это очевидно, там им жизни с Ротенами не будет, но уехать то можно в разные города. Столица всего лишь один из вариантов. Причем выгоды стоит учитывать как мои, так и самой девушки. Да и не только выгоды, а ещё возможные проблемы. Это только в первом приближении может показаться, что мне это на руку. А если подумать, то я получу на шею проблемный род и кучу людей, которых надо будет как-то пристроить.

Пока обдумывал ситуацию и варианты развития событий, забыл про Эрминию, настолько в свои мысли ушёл, и не заметил, как она опять поглядывать начала. Поймал её взгляд, и она вывалила следующий вопрос. Казалось бы, невинный…

— Как дела у Амалии? Она вчера заходила?

— Да, она мне помогла в одном деле и заходила узнать подробности.

— Угу, — кивнула она, словно обвиняла меня в десяти годах супружеских измен.

— Что-то не так?

— Да нет, всё нормально. Просто… Что ты знаешь о целительницах?

— Что они существуют.

— Ясно. — поджала она губы и спрятала взгляд.

— А что такое? — всё же спросил я, закатывая глаза от этой сцены.

— Да так… Исцеление — это вид воздействия на организм. Один из.

— И что?

— Да то, что целительницы, особенно женщины, особенно некоторые из них, умеют воздействовать на этот организм разными способами. Особенно, через физический контакт.

— Ты на что-то намекаешь? — прищурился я.

— Не намекаю — прямо говорю. Просто знай это и учитывай.

Эрминия хочет сказать, что Амалия может воздействовать на меня? Хах, боюсь, ей для этого не нужна магия. Красота, симпатичная мордашка и упругое тело делают с организмом шестнадцатилетнего парня и так всё, что нужно.

— Ты ведь тоже целительница. — заметил я.

— Поэтому как никто другой знаю, о чем говорю.

— И что, тебя учили воздействовать на парней? — заинтересовался я.

— Этому учат матери всех своих дочерей. — улыбнулась она, но потом эта улыбка поблекла и стала горькой. — Что-то я наелась. Через час мой человек будет.

После этого встала и сбежала из столовой. Некоторые раны на её сердце не собирались заживать.

* * *

— Меня зовут Арсений, — протянул руку мужчина, лет сорока, что выглядел слегка помято, как может выглядеть человек после долгой дороги, не успевший себя привести в порядок и отдохнуть.

— Вы прямо с самолета ко мне?

— Успел заскочить поесть, — виновато пожал он плечами, поняв, как выглядит сейчас.

— Тогда присаживайтесь. Что хотели обсудить?

— Эрминия сказала, — посмотрел он на девушку, стоящую рядом, — Что есть вариант перевезти людей в Москву и вы готовы в этом помочь.

— Помочь в перевозке?

— В размещении.

Как и договаривались, мужчина прибыл через час после завтрака. Я не успел обсудить с девушкой, о чём именно пойдет речь и что она сама думает, потому что та сбежала и заперлась у себя в комнате. Да и не особо хотелось к ней идти, если честно. После разговора с прадедом, возня с делами Арчеров казалась детскими играми, и я сам не заметил, как ушёл в пучину размышлений.

В кабинет ко мне, мужчину привела сама Эрминия, что встретила его. Они успели перекинуться парой слов и вот пришли обсуждать дела.

— Так, давайте уточним, — решил я прояснить всю ситуацию, — Во-первых, вы кто? Имею в виду, какое положение занимали в роду, чем занимаетесь сейчас и какими полномочиями располагаете?

— Полномочия… — задумался мужчина и кинул взгляд на Эрминию, что сидела тихо, — После трагедии, что стала для нас всех ударом, на следующий день я взял ситуацию в свои руки и перенаправил большинство людей в другие города. Работаю же я в главной больнице, принадлежащей роду Арчеров. Я там и директор, и старший врач.

— Так вы медик?

— Арсений из семьи, что нашему роду служит уже несколько веков, — вставила девушка.

— И за эти века чего только не случалось, — покачал головой мужчина, — В том числе были переселения, гонения, войны и многое другое. Когда только прокатилась весть, что род уничтожен, это было шоком. Я взял на себя смелость вывести основные активы из под удара, надеясь, что кто-то остался жив. Так и случилось. Хвала удаче, госпожа Эрминия жива.

Я слушал мужчину и пытался разобраться, что у него за настрой. Вывел активы из под удара — слишком уж это похоже на — "Попытался захапать как можно больше в смутное время". По крайней мере на своих землях я встретил много примеров коррупции, а, о лояльности роду и речи не шло. Надеюсь, в стане Арчеров всё иначе.

— Сколько в городе осталось людей?

— Около трёх сотен человек.

— Почему их не вывезли?

— Пристроить пару тысяч людей не такая простая задача, — горько вздохнул Арсений, — Я делал то, что мог и, поверьте, никто не халтурил.

— Я вас и не обвиняю в халатности. Просто хочу узнать, почему вывезли не всех. Две тысячи или две тысячи триста — не такая большая разница.

— Не все захотели и не все смогли выбраться сразу. Если прямо, то и некуда им было идти.

— А где сейчас тогда те, кто выбрался?

— Мы их распределили по филиалам в других городах, но… Размещение такого количества людей — это большие траты. В связи с гибелью старших членов семьи, никто не мог оплатить эту операцию, — сказал он прямо, снова покосившись на девушку, — Сейчас люди пристроены на деньги компаний, к которым у меня был доступ.

— Так, понятно… Что вы тогда хотели обсудить? Я готов помочь, в меру своих скромных сил, но всё же. Хотелось бы услышать конкретику.

— Мы с госпожой обсуждали этот вопрос, как быть дальше. Нужно возродить род. На старом месте житья нам не будет, это понятно, хоть и прискорбно.

— Эдвард, он хочет сказать, — перебила Эрминия, — Что мы решили валить с моих земель, бросить имущество и, поджав хвост, драпать от Ротенов. Поэтому нам нужно место, где бы мы смогли начать сначала и встать на ноги.

— Да, в целом так, — немного смутился Арсений от резких слов своей госпожи.

— В чём проблема? Если у твоего рода есть филиалы в разных городах, то почему бы не воспользоваться ими? Всё же готовая структура.

— Позвольте я отвечу, в чём тут сложность. Во-первых, филиалов не так много и они не такие большие, как сейчас того требуется. В любом случае придётся расширяться. Во-вторых, в других городах хватает конкурентов. Учитывая, что род Арчер на… грани, — ещё один беглый взгляд на девушку, — Могут возникнуть проблемы. Уже возникли. Почти во всех городах, где есть филиалы, на нас оказывается давление. Пока незаметное, пока это только начало, но тенденция очевидна.

— И чем вам это грозит? Вы вроде мирный род, целительством занимаетесь. Зачем вас давить?

— Эдвард, не всё так однозначно, — устало сказала Эрминия, — У рода Арчеров хватает, если не врагов, то конкурентов. Целителей и врачей в мире полно. Хорошие специалисты всегда ценятся, но… Главных целителей, что могли и с того света вытащить, творящих чудеса, моих родственников — убили Ротены.

— Говоря иначе, наши позиции ослабли, род защитить сложно, поэтому недруги захотят воспользоваться этим, чтобы перераспределить рынок. — добавил Арсений.

— Угум-с, и это возвращает нас к вопросу, чем я вам могу помочь?

— Если вы согласитесь приютить нас на ваших землях, это бы решило часть проблем.

— Как это решит ваши проблемы с недругами?

— На ваших землях, если вы запретите, никто не сможет на нас давить.

Кроме меня самого. Интересно, они об этом подумали?

— А, вот оно что. Хм… Должен вас разочаровать. Это с одной стороны так, но с другой… Как вы уже можете знать, я тоже последний член своего рода и врагов у меня хватает. Таких врагов, что и по вам пройтись могут.

— Тогда это тем более повод объединиться, — внезапно сказал Эрминия. — Воля случая свела нас с тобой вместе, Эдвард. Так почему бы в эти тяжёлые времена не помочь друг другу? Я не собираюсь быть тебе обузой. Помоги, дай встать на ноги и мы построим на твоей земле преуспевающую больницу. Медицинских учреждений высокого уровня у тебя нет. Так что, это может быть тебе полезно.

Это и правда было так. В городе хватало больниц, но лично на моей земле были лишь маленькие поликлиники, что обслуживали мизерную часть нужд. В целом, я не видел причин, чтобы отказаться. Союзник мне и правда не помешает, пусть и такой, что больше походит на беженца, нежели на кого-то крепкого. Но это сейчас. Выделить Эрминии здание, денег подкинуть, договориться о разделении прибыли, это если я активно участвовать буду, что не факт. Может девушка и сама потянет, откуда мне знать, какие финансы есть у её рода и что досталось лично ей после трагедии. Ведь ей ещё нужно получить доступ к счетам, знать где и какие есть активы, да и прочих нюансов хватает. Не говоря о том, что Ротены могли отжать большую часть как имущества, так и денег, что в банках лежат.

— Сколько вы людей хотите сюда перевезти?

— Полторы тысячи. — сказал Арсений.

— А вы не мелочитесь. И что, они все будут работать в больнице?

— Нет, конечно. У нас хватает специалистов в разных областях. Начиная от администраторов, продолжая охраной.

— Охрана? А сколько у вас бойцов?

— Стражников, если быть точным. Сотня человек наберётся. Часть из них тоже вывезли из города, но половина осталась прикрывать остальных.

— А вот об это я не думал. Толпа посторонних вооруженных людей на моей земле — это не то, чего бы я хотел, — честно сказал им.

— Их можно направить на обслуживание больницы. — сказала Эрминия, — Или они могут войти в твою структуру стражей и усилить её.

— Это надо обдумать.

— Боюсь, у нас нет времени на размышления, — поджал губы Арсений, — Каждый упущенный час — это дополнительный риск, что случится непоправимое. В городе творятся странные дела.

— Я понимаю, но как вы себе это представляете? Я говорю да, а вы завтра начинаете строить больницу?

— Нет, конечно, но решить надо что-то прямо сейчас.

— Прямо сейчас я могу дать добро на перевозку людей на мою землю. Где разместить найдем. А там разберемся. Я дам вам контакты моего поверенного, обсудите с ним детали и выдайте мне план. С цифрами. Кого именно хотите перевезти, чем они собираются заниматься, что вам нужно, чтобы начать работать и разместиться.

— Хорошо, — кивнул Арсений.

— Эдвард, есть ещё кое-что. — вставила девушка, — Мне нужно будет отправиться в город и помочь выбраться своим людям.

— Чем ты им поможешь?

— Ротенам достаточно послать одного демона, чтобы он перебил всех. Есть план ехать конвоем и забрать ценности. Не хотелось бы бросать некоторые вещи. Это нам сильно поможет на новом месте.

— Что забрать хотите?

— Оборудование в первую очередь. Там на многие миллионы.

— Ты понимаешь, что это в разы усложняет задачу?

— Поэтому мне и нужно ехать самой. Я смогу прикрыть людей от обычных боевиков и от демонов.

— Но если сами Ротены придут за тобой, умрут все.

— Я им теперь не особо нужна. — заявила девушка, но она ведь может ошибаться, — Да и проблем у них хватает.

— Госпожа права. Известно как минимум о трёх конфликтах, что были только за последние два дня. Ротены постоянно с кем-то сражаются в последнее время.

— Когда планируете вылазку? — Я понял, что они уже всё обсудили и пришли к договоренностям.

— Сегодня вылет, завтра на рассвете покинем город.

— Шустро… Тогда решено. Я лечу с тобой. — посмотрел я на девушку.

— Эдвард? — нахмурилась она.

— Зря я тебя что ли на своем горбу тащил? Одна ты погибнешь, уж прости за прямоту. Со мной у тебя больше шансов.

А вот на что больше шансов: выбраться или погибнуть вместе, скоро узнаем.

Девушка возражать не стала. Я увидел, как блеснули её глаза, после чего она набросилась на меня и крепко обняла.

— Спасибо, — едва слышно прозвучало над моим ухом.

Глава 25. Побег из города навстречу новой жизни

Я нервничал. Нервничал, когда садился в самолёт и думал, что если Ротены засунут демона прямо сюда во время полёта, то я не смогу справиться с ситуацией. Нервничал, когда спустя несколько часов мы сели в аэропорту, и я думал, что вот он, отличный способ напасть. Но потом пришла мысль, что лучше нападать не в столь людном месте, поэтому я нервничал и дальше, когда сели в машину и отправились к месту встречи с людьми Арчеров.

Идея отправиться вместе с девушкой даже в первом приближении не казалась хорошей, но после того, как я увидел её реакцию и благодарность, то скептик внутри заткнулся. Иногда нужно помогать просто потому, что у тебя есть возможность. А риск… Так чем сидение дома отличается от поездки сюда? Ротены, что там напасть могут, что здесь. Разница лишь в том, что там места знакомые, а тут мне всё непонятно и незнакомо, что и нервировало.

Из своих людей я прихватил только Алмаза. Брать обычных бойцов счёл лишним. В нашем случае защищает гораздо лучше незаметность и решительность, а не десяток дополнительных стволов. Тем более, как я быстро убедился, у Арчеров и своих охранников хватало.

— Эдвард, мне нужна твоя помощь, — вывела меня из задумчивости Эрминия.

Сейчас мы ехали втроём в машине в сторону главной больницы, где шла активная погрузка оборудования. Как они это собираются провернуть — загадка, потому что, как мне кажется, медицинское оборудование обязано быть хрупким и просто так в фургоны его не закинешь. Но и людскую работоспособность списывать со счетов не стоит. Когда у тебя под ногами пылает земля и надо бороться за возможность выжить, в том числе жить и жить хорошо — люди и не такое сделают.

— Судя по твоему голосу, это не относится к больнице.

— Ты прав. Мне надо заехать на свою квартиру и забрать вещи.

— Надеюсь, речь не идёт о любимом платье?

— Нет, там кое-что более важное. Я бы ещё несколько хранилищ посетила, но, боюсь, это будет уже слишком.

— Мда уж… Так куда ехать-то?

За рулём сидел Алмаз, а мы вдвоём скрывались на заднем сиденье и надеялись, что нас никто не заметит. Стекла затемнённые, но кто знает. Вдруг на нашем пути встретится сверх ищейка.

— Сейчас в больницу, как и планировали. Дальше людей надо вывести из города. Думаю, лучше всего будет разделиться.

— Не нравится мне этот вариант, — поморщился я. — Лучше держаться вместе.

Именно в этот момент телефон решил, что нет более подходящего времени, чтобы прервать наш разговор. Номер был неизвестный, но почему-то сомневаюсь, что мне звонят, чтобы продать пылесос или ещё какую-то бестолковую ерунду. Эрминия уставилась на трубку, как на змею. Алмаз тоже взгляд в зеркало заднего вида бросил.

— Слушаю, — взял я трубку.

— Мистер Эдвард, — прозвучало в ответ и голос я узнал.

— Константин.

— Узнали, — в его голосе слышалось довольство, — Значит, богатым буду.

Раз уж некоторые названия городов совпадают в этой альтернативной реальности, то и пословицам место нашлось, — отметил я про себя.

— Вы по делу или соскучились?

— По делу, — голос стал более серьёзным, — Вы едете со своей подругой к больнице Арчеров. Можете выдохнуть, прямо сейчас Ротены заняты небольшой войной, что развязали где-то в пятистах километрах от вас. Мы можем их задержать ещё больше и дать вам возможность свободно уйти.

— Цена? — догадался я, к чему идёт разговор.

— Десяток закрытых Пастей.

— Хах, — вырвалось у меня, — Опять вы за старое? Одна и по рукам. Тем более, учитывая опыт общения с вами, что-то мне подсказывает, что вы и так поможете.

— В этот раз вы ошибаетесь, Эдвард. Мы контролируем ситуацию, но задержать Ротенов — это лишний риск. Нужен веский аргумент, чтобы пойти на это. Кстати, зачем вы вообще направились в этот город? В вашем положении столь рискованные шаги опрометчивы. — голос звучал осуждающе.

— Шаги мои и воля моя, — отрезал я, — Сколько у нас времени?

— Сейчас часа четыре точно есть. Маги уже в курсе, что люди Арчеров собираются бежать. Но пока им не до них. Что может измениться в любой момент.

— Одна Пасть, Константин. С вас — задержать их по максимуму и сообщить, если они поедут в нашу сторону.

— Договорились. Но в этом случае, мистер Эдвард, вам лучше сосредоточиться на своем развитии. А то долги с вашей стороны пока что только копятся.

— Разберусь, не беспокойтесь, — раздраженно процедил я и повесил трубку.

Вот же козёл! Этот мужик одновременно меня бесил и восхищал! Стоит отдать ему и его организации должное. Контроль ситуации и возможность на неё влиять у них внушает.

— Это кто? — посмотрела Эрминия на меня пристально.

— Дед-мороз с подарками. Время у нас есть. Езжай к себе домой, а потом и по хранилищам. Ротены пока заняты. Но у них хватает здесь людей. Я присмотрю за больницей, а ты будь аккуратнее. Если что, отступай и звони, подсоблю.

* * *

Больница оказалась не скромной поликлиникой, а настоящим областным центром, в девять этажей высотой. Как увидел, то перестал удивляться, что потребовалась полномасштабная эвакуация. Работы по погрузке подходили к концу к тому моменту, как я подъехал. Что радовало и внушало оптимизм на благополучный исход этой сомнительной затеи.

С виду и не скажешь, что идут какие-то работы. Грузовики заезжали в складское помещение, куда люди и спускали всю технику. Там её грузили, после чего водители уезжали на заранее выбранную точку, где должна произойти общая встреча.

Я зашёл через главный вход, там и присел в фойе, где меня вскоре нашёл Арсений, улетевший сразу после нашего с ним разговора раньше нас с девушкой.

— Как обстановка?

— Вроде тихо, — сказал он.

По нему было видно, что мужик пашет, как вол и пытается везде успеть. Помятый вид стал ещё более помятым.

— У вас ещё есть несколько часов. Я пока тут посижу, буду охранять.

— Благодарю.

Он выдал мне рацию и умчался. Я же прикрыл глаза и погрузился в медитацию. Моя чувствительность раскинулась на всё здание и я в полной мере смог ощутить, что здесь творится. Пара сотен человек носилась по всей больнице, спешно паковала вещи и транспортировала их в сторону нижнего склада, что был на минус первом этаже, где и шла основная погрузка.

Из всей толпы я насчитал пару десятков сверхов-целителей. Были и другие, но их способности распознать не удалось. У этих же нашёлся характерный и похожий тип энергии, чем-то пересекающийся с тем, что я видел у Эрминии и Амалии, когда они исцеляли. Если моя догадка верна, и это правда двадцать человек со сверхспособностями, то ценность предприятия возрастает в разы. У девушки есть все шансы создать и правда хорошую больницу. Ну или у тех людей, что реально будут этим управлять. Последнее слово за ней остается, всё же она маг и это её собственность, в том числе и люди, но опыта ей статус не прибавляет.

Второе, что я делал, пока сидел — создавал вокруг себя поле очищения, учась его то расширять, то сжимать до нужной мне плотности. Та ещё задачка… В мире за Пастью это делать было в разы проще. Словно людской мир добавляет силу тяжести для магических практик, осложняет их использование.

Я просидел чуть больше трёх часов. За это время больницу покинуло пару десятков грузовиков, да людей поубавилось. По сути основная масса груза уже была вывезена и оставалось погрузить остатки. Ещё немного и можно будет покинуть это место. Но люди Ротенов сделали всё же свой ход. Я их ощутил заранее. Подъехали четыре машины, в которых сидели сверхи и вооружённые люди. Не гвардия, но кто-то с пушками, такие легко доставят проблемы обычным людям. В здании есть охрана, но раз уж я здесь, зачем плодить лишние жертвы? Имею ввиду со стороны моих союзников.

Поэтому я вышел из больницы на встречу этим товарищам, что как раз выскакивали из машин и, кажется, готовились к штурму здания. Алмаз двинулся за мной следом, но я кивнул, чтобы остался в тени. Щит он, если что, и на расстоянии поставить может.

Намерения прибывших я видел также отчетливо, как и их самих. Боевой отряд пылал решительностью и был готов пролить кровь, если потребуется. Единственное, что меня смущало — это отсутствие брони у меня. В этот раз я отправился без неё, потому что в самолёте скрытно не провезти. Как и меч. Минус, конечно, но устраивать полномасштабные сражения с магами я не собирался, понимая, что нахожусь пока в другой весовой категории. А с сошками у меня сил и так хватит справиться.

Я вышел прямо к отряду и со стороны это выглядело, наверное, забавно. Парень, в зимней куртке, а напротив него двадцать сурового вида мужиков.

И, что вдвойне забавно, мужики при виде меня напряглись. Это было бы невозможно в обычном мире, но в этом, как я заметил, ко всем подозрительным личностями было принято относиться настороженно. Вот подойдёт ко мне командир отряда, оттолкнет, а я окажусь магом, что уничтожит их всех. Так надо было бы подумать им и свалить отсюда. Но видимо командир оказался не особо умным.

Он попёр на меня с боевым настроем. Уж не знаю, что собирался сделать. Наверное, оттолкнуть в сторону и ворваться в здание. Может, они бы меня и не тронули, но я стоял прямо перед входом и преграждал им дорогу.

Его рука потянулась ко мне, но не достигла цели. Мужчина внезапно обмяк и свалился на землю. А что он хотел… Я опыт в клубе учёл и освоил умение, как обычных людей в нокаут отправлять. Достаточно перегрузить нервную систему ударом магии.

Командир рухнул прямо мне под ноги. Ногу я на него и поставил. После чего обратился к остальным, что разом взяли меня на прицел.

— Вы кто такие будете?

Стоял я расслабленно, улыбался и агрессивности не показывал. Уж не знаю, в курсе они о том, кто я или нет, но факт есть факт — сразу в атаку бросаться никто не стал.

— Стражи этого города и представители официальной власти. По какому праву вы напали на нас? — вышел вперед походу самый умный.

— По праву сильного. И это не я напал, а вы. Я же всего лишь защищался. Что вам здесь надо?

— Поступила информация, что важный для города объект грабят. Мы обязаны защитить его.

— У вас ложная информация. В больнице всё спокойно, прекрасно и мирно. Вас зря вызвали.

— Да валите нахрен этого щенка! — внезапно рявкнул один из них.

Отреагировал я соответствующе. Короткий импульс в его сторону и мужик осел. Ух… А ведь до него метров двадцать было. Расту, однако.

— Кто дёрнется, отправится за ним следом…

Договорить я не успел. По мне всё же открыли огонь, сначала один, а потом и остальные присоединились. Я уже был закрыт щитом, поэтому не боялся, но моя защита не потребовалась. Алмаз сработал на отлично и поставил щит передо мной, куда и угодили все пули.

Ждать, насколько хватит упорства отряда я не стал, собрал силу и ударил волной по ним всем. Из восемнадцати стоящих на ногах упало сразу тринадцать, остальных повело, но они устояли. Пришлось вырубать по старинке, кулаком в голову.

— И что с ними делать собираешься? — подошел ко мне Алмаз, когда я закончил.

— У них неплохое вооружение, — оценивающе осмотрел я людей.

— Заберём? — потер руки мужчина, тоже оглядывая добычу.

— А чего добру пропадать? Давай, помогай.

— Может охранников кликнем? Пусть помогают, раз мы их защищаем.

— Тоже верно, — обернулся я в сторону больницы.

На улицу никто выходить не спешил, но я знал, что стрельбу услышали и о конфликте точно знают. Просто по здравому умыслу люди не спешили выбегать на улицу, где опасно. Попрятались и правильно сделали.

Минут через пять, после того, как с Арсением по рации связался и обсудил с ним вопрос, получив в помощь троих мужчин, я вернулся обратно и сел наблюдать, как боевиков разоружают и перетаскивают в больницу. Я по ним ещё раз прошёлся, на всякий случай добавив, чтобы точно раньше времени не очнулись. А если всё же кто-то пробудится, то чувствовать себя будет так, что на активные действия его не хватит. Помимо этого мужиков ещё и связали, да охрану к ним приставили, чтоб наверняка. Оружие же и всё ценное погрузили в один из фургонов с обещанием доставить мне в Москву.

Больше никаких происшествий не случилось. Через пару часов погрузка закончилась и здание было покинуто полностью. Но лично для меня приключения только начинались. И кто бы мог подумать, что проблемы придут со стороны девушки, — мелькнула у меня мысль, полная сарказма.

— Эдвард, мне нужно попасть в родовую Пасть, — огорошила она, спустя пару минут разговора по телефону.

— Даже без Ротенов, это задача граничащая с безумством и верная смерть.

— Но мне надо! — голос звучал обречённо, жалобно, но при этом в нём было упрямство.

— Ты не бывала по ту сторону, а я бывал. И прямо тебе говорю, что даже не думай. Не сейчас! Стань сильнее, а там видно будет.

— Так для этого я и хочу посетить родовую Пасть. Пройти обряд, чтобы стать сильнее. Без этого не бывать мне полноценным целителем и магом.

— Ерунда это всё, — попытался я вразумить девушку, — Сильнее можно стать и без неоправданного риска.

— Ты не понимаешь… Или не хочешь понять. Разве ты не обрёл силу, после того, как побывал по ту сторону?

На самом деле да, обрёл. Причём, как догадываюсь, именно у источника силы Арчеров. Но об этом Эрминии лучше не знать. Хотя признаться было бы проще. По крайней мере я бы сказал, что её родовой источник отравлен. Но если я хоть немного знаю эту девицу, то она всё равно попрётся.

А ещё я могу сказать, что Пасть — это богоподобное неизвестно с какими мотивами существо, что обладает возможностью посылать подстраивающихся демонов. От чего мороз по коже.

— Пасть моего рода не такая, как у тёмных магов. Там легко пройти и демоны редко бывают.

— А ты не думала, что Ротены оставят там подарок и пришлют своих демонов?

— Думала, но вдвоём мы точно справимся. Если что, отступим. Эдвард, это очень важно для меня.

Её слова звучали, как приговор. И что тут будешь делать…

В общем, я согласился. Алмаза отправил вместе с охраной конвоя. Пусть хоть он присмотрит за людьми и, если что, поможет. Против демона один на один ему трудно будет, но среди охраны есть и другие сверхи, мелочевку как-нибудь запинают.

Пока ехал, пытался рационализировать согласие на авантюру. Почему эта малознакомая девчонка так на меня влияет? А ведь влияет, это теперь очевидно. Я просто не смог оставить её одну. Сначала в камере что-то в голове щелкнуло, потом вот сюда в город отправился, а теперь ещё в Пасть лезть собираюсь. Ладно первый раз… Там интуиция сработала и не скажу, что помочь было неверным решением. Но только ли в интуиции дело? Сейчас она говорит, что вылазка в Пасть однозначно опасное предприятие, как и в целом нахождение в этом городе.

Можно было бы списать на подростковую симпатию и гормоны, но есть кое-какой нюанс по имени Амалия. Мы с ней достаточно хорошо провели время, чтобы я спустил пар и перестал голодными глазами на всех встречных девушек смотреть. Да и не было у меня таких мыслей в сторону Эрминии. Почти не было… Амалия мне однозначно больше нравится, поэтому могу с уверенностью сказать, что помогаю не потому что думаю членом. Дело в другом. Понять бы ещё в чём.

Быть может в том, что наши судьбы похожи и это нас в чем-то роднит. А может я усложняю и просто стремлюсь поступать хорошо, как бы наивно это не звучало? Или это перенос от потери своей семьи. У меня ведь была сестра, тоже та ещё язва, с воинственным характером, не давала мне скучать. Ладно, нафиг-нафиг эти копания в себе. Лучше готовиться и настраиваться на драку и попробовать извлечь из ситуации максимум пользы. Как минимум, я увижу, что может произойти с Пастью, процесс отравления. Как максимум — тоже смогу усилиться, если доберусь до белых озёр. Пару часов я бы там не отказался провести.

* * *

— И как ты собираешься идти внутрь? — скептически окинул я взглядом то, что предстало перед нами.

— Я научилась создавать щит… — в голосе девушки слышалась неуверенность.

— Самое время передумать и отступить.

— Раньше источник иначе выглядел. Он проклят.

Пасть Арчеров находилась недалеко от их поместья, которое я уже видел. К этому времени оно окончательно прогорело, но запах всё равно оставался.

Дом мы обошли стороной, хотя лучница нет-нет, да смотрела туда. От неё в эти моменты веяло болью и напряжением, но она держалась. Эрминия отвела меня к озеру и смогла удивить. Точнее не она сама, а то, что её родичи сделали, чтобы открыть доступ к Пасти.

— Когда-то она была под водой и отравляла озеро. Да и демонам такая преграда не преграда, — рассказывала Эрминия, когда добрались до места и я увидел, что тут, — Этой Пасти лет сто как, она тут появилась ещё во время первой магической войны. Были выставлены стены, проложен проход, а дальше… Ты и сам видишь.

Я видел. От самого берега шёл туннель, шириной метров пять, с каменными стенами, через которые не могла пробиться вода. И так метров на пятьдесят, вплоть до стены тумана. Сама же Пасть базировалась в центре озера и значительную его часть накрывала пеленой. По сути, Арчеры озаботились тем, чтобы прямо в озере отгородить стеной проход на ту сторону. Логично, что сказать. Не нырять же каждый раз в холодную воду, чтобы добраться до цели.

Как сказала девушка, раньше пелена была белой и даровала спокойствие всем, кто сюда приходил. Слышать это было удивительно и я невольно сомневался. Но сомнения уходили, стоило вспомнить, что я и правда видел довольно чистую энергию по ту сторону. Учитывая, как хорошо эта энергия сказалась на моём организме — можно её назвать энергией жизни. Почему нет?

Сейчас же пелена на звание белой не тянула. Вместо белизны серый, грязный оттенок, с прожилками бурого и коричневого, словно источник заболел и в нём копится гной.

— Чтоб Пасть пожрала этих ублюдков Ротенов, — цедила проклятия Эрминия, — Это они отравили источник.

— А от чего его цвет зависит?

— Не знаю. Слышала, что от магов, которые им пользуются и от тех дел, что творятся рядом. Но насколько это правда — я не знаю.

Интересная мысль. Если это так, то род Арчеров — хороший род. Жаль, что они погибли.

— Так что, — оторвался я от разглядывая зрелища, — Идём или уходим?

— Идём. Ты поможешь?

— Да. Держись рядом.

Я бы мог рассказать историю полную битв, засад, преодолений, но… Вернулись мы через пару часов обратно, живые и здоровые, сделав то, что планировали. Я создал вокруг нас поле очищения и благодаря этому мы с девушкой легко прошли на ту сторону. Да и идти тут было всего ничего, минут десять заняло времени. На той стороне я увидел знакомую картину. Скалы и когда-то белые озёра, что сейчас постепенно меняли цвет.

Источник был отравлен и умирал. И я сразу увидел, откуда идёт беда. Со стороны Пасти Ротенов тянулись едва заметные жгуты грязи. А сама их Пасть выросла в размерах. В прошлый раз отсюда я её не видел, а сейчас заметил. Чёрно-коричневый жгут уходил куда-то в небеса, где и терялся из виду.

— Вот дерьмо, — завороженно смотрела Эрминия по сторонам, — Никогда не думала, что это будет выглядеть именно так.

— А что ты представляла?

— Отец рассказывал, что здесь красиво, спокойно и чисто.

— Если убрать загрязнение, думаю, так оно и будет.

— Но этого я уже не увижу.

— Возможно, — не стал я возражать, обдумывая идею, смогу ли очистить источник. — Ты знаешь, что тебе делать?

— Да, только нужно найти озеро почище, после чего искупаться в нём.

— Тогда нам вон туда, — приметил я подходящее место, которого грязь коснулась меньше, чем другие места.

— Ты со мной?

— Купаться или что?

— Можешь искупаться, — улыбнулась она, — Это придаст тебе сил.

— Пожалуй я начну с того, что посижу рядом. Ты не против?

— Нет, пойдем.

Уж не знаю, как ритуалы проходили в мирные времена, но конкретно сейчас Эрминия просто сиганула в озеро энергии и ушла туда с головой. Не предупредив об этом! Ушла надолго, её не было пару минут и я начал волноваться. Прыгнул бы за ней раньше, но видел, что девушка жива и активно взаимодействует с озером.

— Получается! — вынырнула она. — Мне нужно ещё немного времени.

Озеро — это не как вода, тут несколько иначе всё. Скорее это походило на облако белого тумана.

Я так сразу лезть неизвестно куда не решился, хотя опыта у меня больше, чем у девушки. Вместо этого я сел рядом и погрузился в медитацию, где и просидел полчаса.

— Эдвард, — позвала меня Эрминия, — Ты в порядке?

— Да, — ответил я, не открывая глаз, — Ещё час тут побудем, ты не против?

— Нет, — довольно произнесла она, — Ты заметил, что источник чище становится?

— Заметил.

Ещё бы не заметить, ведь я его и очищал, пока девушка развлекалась. Всё то время, что провели в этом месте, я занимался двумя вещами. Первое — гонял энергию по телу, что работало, как качественная подпитка и энергетика пела оды благодарности за такой буст. Второе — раскрылся полностью, накрыл всё пространство вокруг своей чувствительностью и запустил процесс очистки.

Это оказалось не таким сложным, как могло бы быть. Главная трудность заключалась в том, чтобы убрать негативное влияние, отрезать чужие нити, при этом сохранить сам источник. Его, наверное, при желание я тоже смогу уничтожить, просто запустив обратный процесс. Хотя нет… Откуда я много грязной энергии возьму в чистом источнике? Придётся его как-то отравить, дождаться, когда он мутирует окончательно, а потом разрушать. Мда… В общем, пока мне лучше с белыми магами не враждовать.

Единственный раз проблемы нагрянули, когда собирались на выход. Вдалеке показалась стая демонов, я их засёк на пределе своей чувствительности и прошло не больше минуты, как они добрались до нас и напали.

— К скале, быстро! — крикнул я, толкая девушку в нужную сторону.

Та среагировала молниеносно. Твари преодолели половину расстояния, а она уже натягивала лук и выпустила первую стрелу. Та свистнула, а я отметил, что снаряд в разы больше, чем видел до этого в исполнение лучницы. Демон принял стрелу на грудь и отлетел назад.

Я же выступил вперед, усиливая поле очищения вокруг меня. Жаль, меча нет, так бы проще было рубить. Но я сам себе оружие. С этим настроем я закрутил энергию внутри себя, ускоряя восприятие и разгоняя возможности тела.

Когда стая добралась до нас, а всего демонов было девять, лучница умудрилась подстрелить троих. Они были живы, но сбились и отстали. До нас добралось шестеро. Я не просто так провёл время в этом мире, пока медитировал, значительно расширил вокруг себя поле очищения. Шагах в тридцати начиналась зона чистоты, туда демоны и ворвались, сразу же спотыкаясь.

Выглядело это так, будто у них разом мозг отказал. Ноги подкосились, полетели кубарем хищные туши. Поле очищения — это не значит, что оно чистое. Это значит, что оно напрочь дестабилизирует чёрную энергию, из которой как раз демоны и состояли.

— Твои те, что слева! — крикнул я девушке, а сам прыгнул вперёд.

Чем ближе к моему телу, тем сильнее эта аура. Демоны пытались сопротивляться, некоторые из них даже вставать начали, но… Не успели они адаптироваться к моей магии. Я лично прикончил троих. Разорвал их голыми руками, обратил в прах. С остальными справилась лучница, что отработала почти как эльфийский пулемёт.

— Это самые простые демоны, — обратил я внимание, — Уходим, пока кто крупнее не пришёл.

— Да, что-то мы задержались, — закивала она и двинулась в сторону выхода, косясь на туши убитых и тяжело дыша.

— Как себя чувствуешь?

— Взбодрилась так, что руки трясутся.

— Я думал, будет сложнее.

— Не каркай, — нахмурилась она, нервно поглядывая по сторонам. — Что с тушами будет? Не хотелось бы их тут оставлять.

— Развеются, наверное, — пожал я плечами.

— Почему те, которых ты убивал, развеялись сразу в прах, а мои нет?

— Особенность моей магии.

— Тоже так хочу.

— А я хочу научиться создавать лук, — хмыкнул я.

Обсуждая итоги, добрались до пелены, а там и до выхода.

— Вроде никого, — прислушивался я к чувствам, когда выходили из озера.

— Удача сегодня на нашей стороне. Нужно связаться с Арсением и узнать, как у них дела.

Дела оказались хорошо. Никто людей не трогал и они ждали только нас. Через пару часов соединились с основной колонной и тут было, на что посмотреть. Я и подумать не мог, что переезд нескольких сотен человек может выглядеть настолько солидным. Всего было под сотню машин, как грузовых, так и легковушек, где ехали сами люди.

Дорога, хвала удаче, вышла без крови и смертей. Мы вырвались из города, никто нас даже не попытался остановить и с каждым километром удаления от Ротенов становилось легче дышать. Всё же было что-то такое в городе, что нервировало. Сначала я не заметил, списал на общее чувство опасности, но сейчас, постепенно удаляясь от него, отметил, что дело в чём-то другом.

Словно зловещая аура витала над городом, не обещая ему ничего хорошего.

Но закончилось всё хорошо для нас. Вот так вот, без лишней драмы, в кой-то веке, мы решили важную задачу. Что я могу сказать о тех трёх днях, что провёл в дороге? Скукота. Было время подумать, составить план действий, позаниматься и на этом всё. Особо, сидя в машине, не развернёшься.

Впереди ждала, как обычно, неизвестность и много дел.

Глава 26. Волчата

Неделя пролетела — я и не заметил. А потом ещё и ещё дни сменяли друг друга, в итоге пришла весна, наступил март. Причина незаметности бегущих дней в том, что не было сражений. Словно небеса решили сжалиться надо мной и дать передохнуть. Я ел, спал, занимался, осваивал возможности, пытался везде успеть, решал кучу текущих вопросов и под конец дня приползал уставшим настолько, что отрубался раньше, чем голова касалась подушки.

Но если сравнивать с интенсивностью предыдущих дней, то я только за, чтобы прожить так жизнь. Без крови, смертей и дерьма, что сыпались на меня, как из рога изобилия.

Ещё в первый день, когда я увидел всю массу людей, что собиралась переехать на мои земли (а к ним потом и из других городов желающие добавились), я связался с Марком и напряг его, чтобы он срочно искал, где размещать беженцев. Поверенный справился, не знаю как и сколько нервных клеток он сжёг, но справился. Единственное, за что мне было немного стыдно — это за качество жилья. Не все дома были заселены, в свободные квартиры и помещения мы и размещали прибывших, но если жильё простаивало, то не стоит удивляться, что оно приходило в негодность. Потребуется несколько месяцев, а то и год, чтобы люди обжились и нормально устроились.

Чем больше я занимался расселением, тем больше думал о том, что район надо перестраивать и вводить новшества, в том числе связанные с бизнесом. Чем и занимался последующие две недели. Но главное, что было достигнуто — это дело Эрминии. А точнее её больница. А ещё точнее зародыш больницы. Мда… В общем, здание для них нашли, пришлось кое-кого переселить, но вопрос решили. Здание не до конца подходило под задачи полноценного медицинского учреждения, зато дало возможность обустроиться и начать приём людей почти сразу.

И должен сказать, что народ туда пошёл. Пока это были мои люди, но факт есть факт. Клиника работает всего четвёртый день, а сегодня уже маленький ручеёк возник. Всего лишь было нужно устроить парочку пиар-акций. Я попросил Екатерину Шмитцер написать о предприятии, что она и сделала. Плюс всех своих стражей направил на полное медицинское обследование (которые позволяла клиника в текущем состоянии), где они ещё и лечение от специалистов сверхов получили сразу же. Самим стражам, да и мне тоже, это стоило ничего. Люди Эрминии, как и она сама, понимали, что им надо создать репутацию для начала, поэтому сами предложили устроить что-то в таком духе. Что касается остальных… Если это мой человек, то у него есть определённый лимит на врачей, который оплачивается из казны рода. Если это посторонний человек, то он уже сам оплачивает.

Моих стражей приняли, навели на них лоск, а дальше слухи разошлись, как пожар в сухом лесу. Обновлённые служащие пришли домой, рассказали жёнам, те своим подругами и понеслось. Неслось прямо сейчас, процесс только набирал обороты, но я не сомневался, что дело выгорит. Всё же предприятие Арчеров было высшего класса. Они потеряли магов, это да, чем получили серьёзный ущерб, но специалисты то остались.

Договор с девушкой мы тоже заключили. Я получил двадцать пять процентов акций её больницы, при условии своей помощи и вложения денег. Вложил не так много, тут суть была в другом. Я подвязывал на себя эту клинику и им теперь будет сложно куда-то деться. Они могут и переехать в любое другое место, но акции у меня всё равно останутся. Да, сейчас я не получаю с этого дивиденды, но немного подождать и всё будет. Так что вся авантюра с помощью Эрминии, если исключить нормальные человеческие отношения, стоила того, чтобы напрягаться.

* * *

— Знаете, Эдвард, дать возможность обычным людям заняться своим делом — не такая уж и плохая идея, — вместо приветствия сказал Марк, подходя и протягивая мне пачку газет.

— Что там? — нахмурился я, потому что слова вроде бы хорошие, да выражение лица кривоватое у поверенного. С таким обычно дурные вести приносят.

— Митинги в центре города. Митинги на землях магов. Митинги в других городах.

— На тему чего митингуют?

— А вы почитайте. Думаю, будет познавательно.

Я пролистал заголовки.

"Дайте свободу людям!"

"Мы хотим жить свободно!"

"Митинг перерос в беспорядки. Есть пострадавшие."

Остальные были в том же духе. Что примечательно, газет было много. Штук двадцать наберётся.

— Смотрю, ты подготовился к этому разговору.

— Это моя работа, — ответил Марк равнодушно, — Надо же, митинги. Никогда бы не подумал.

— Чем тебя это так удивляет?

— Если подумать, то ничем. Конфликт одних с другими — это вечная тема человеческого общества. Но если быть внимательным, то можно увидеть, что не всё так просто.

— Так-так… К каким выводам пришёл? Дата митингов у всех одна? А что за газеты напечатали эти новости?

— В основном те, что нельзя отнести к старшим родам. Младшие рода тоже отметились, но из тех, кто любую дрянь напечатает, лишь бы их покупали.

— Какие основные претензии?

— Нет свободы. Нет возможности самовыражаться. Нет права на мнение и так далее. Поэтому и говорю, что если эта тенденция будет набирать обороты, то может и не зря вы это затеяли. Но тут как посмотреть.

— По твоему голосу чувствую, что подводных камней добавилось.

— Да, — кивнул Марк, — Это не первые волнения среди черни, — выделил он это слово, хмыкнув, — И они всегда подавлялись одним и тем же способом — жёсткостью. Иногда жестокостью.

Объяснять, что могут сделать маги, против кого и были направлены митинги не было смысла, я и так это прекрасно понимал. Всех несогласных владетели могли просто выгнать со своих земель и это самое безобидное. Не нравятся условия? Так проваливайте. Это-то и странно. Сомневаюсь, что бунтовать будут именно люди, что принадлежат магам. Хотя… Зависит от того, как они ими управляют. Если жизнь под пятой у магического рода похожа на ад, то кто знает, до чего дойдёт простой люд, если его достать.

В любом случае, сила была на стороне магов. Обычный человек просто ничего не сможет сделать. Но это я так думаю. Вдруг найдутся способы? Особенно, если за митингами стоит кто-то с большими возможностями и всё это часть чьего-то умысла.

— Вопрос как-то решится и я сомневаюсь, что маги откажутся от своих прав. В лучшем случае введут пару послаблений, чтобы показать себя с лучшей стороны. Но могут и примерно наказать. На фоне этого конфликта ваши действия будут выглядеть, как то, что вы на стороне не своих собратьев магов, а на стороне черни, — поверенный смотрел серьёзно и внимательно, отслеживал мою реакцию, словно опасаясь, что такие слова и формулировки могут меня обидеть.

— Или сочтут трусостью, что я боюсь митингов у себя, поэтому иду на уступки заранее.

— Это тоже. Если вспомнить новый год, то и вовсе…

— Мда уж… В любом случае, от задумки я отступать не собираюсь. Но поступим чуть иначе. Я хотел сделать массовое объявление и конкурс, но давай сначала схему обкатаем на ком-то одном. Нужно найти талантливого человека, который хорошо что-то умеет и чтобы он захотел создать своё дело. Сможешь такого найти?

— Ну… — задумался поверенный, — Сложно, но можно. Я наведу справки.

— Предположу, что надо искать среди тех, кто и так что-то делает, но скрывается. Предложить им выйти из подполья, сделать что-то крупнее.

— Я понял, господин, займусь.

— И ещё нужен человек, что займется запуском проектов. На первых порах я и сам буду активно заниматься, пока система не заработает, но потом нужен тот, кто будет управлять потоком новых стартапов.

— Стартапов? — переспросил мужчина, а я внезапно понял, что этого слова может и не быть в этой мире. Вот же гадство, спалился…

— Я так называю любые бизнес начинания. Запуск нового дела.

— Понял, — покивал мужчина, смотря задумчиво, — У меня уже есть человек на примете, кто этим займётся. Вы же хотели молодого, смекалистого и голодного?

— Да.

— Есть один парень. Сразу скажу, что это мой племянник.

— Надеюсь, ты его не по этому предлагаешь? — прищурился я.

— Ни в коем случае. — замотал головой Марк, — Он и правда смекалистый.

— Тогда приводи, будем знакомиться. Но если он оплошает и не потянет, это будет не просто твоя ошибка, а двойной косяк.

— Я в нём уверен.

— Это-то и плохо, — нахмурился я, — Но приводи, там разберемся.

Стопроцентная уверенность плоха тем, что Марк либо слепо верит в племянника и в силу родственных чувств переоценивает его, либо собирается замутить какую-то интригу и поставить на новый проект родственника. Сам факт сводничества меня не смущает, при условии, что парень и правда окажется толковым. Но вот если поверенный собрался воду мутить… Впрочем, за прошедшее время он вёл себя безукоризненно, так что доверия к нему немного прибавилось. Посмотрим, кого он приведёт.

Моя идея, которую сейчас обсуждали, была в первом приближение простой. Есть мой район и есть задача сделать так, чтобы он приносил больше прибыли. Для этого надо сделать так, чтобы сюда потянулись люди и у них возникло желание потратить деньги. На высоких уровнях — это привлечение компаний, а следовательно и их сотрудников. Тут я выступаю арендатором и предлагаю сервис, как технический, так и магический. В смысле защищаю от демонов, что в этом мире играет важную роль. На низких уровнях, что прибыль может приносить — сами отдельные люди. Например, компания "Рога и копыта" решает вести дела на моей земле. Они платят мне деньги и это первый источник дохода. Они заказывают кучу услуг, типа клининга или интернета — это второй тип услуг. Сотрудник этой компании выходит на улицу, идёт в ближайшее кафе, оставляет там деньги и это третья статья дохода, при условии, что кафе принадлежит мне. Или какая-то его часть прибыли моя.

Вот я и хочу, чтобы желающих прийти именно ко мне было как можно больше. Для чего надо заниматься застройкой и инфраструктурой, плюс заниматься развитием частного предпринимательства, что тоже должно повысить качество жизни здесь в целом. Взять ту же еду… Я изучал, что происходит на рынке и не скажу, что сильно много вариантов, где человек может покушать в обед между работой. Основной вариант для крупных компаний — это собственные столовые. Выйти куда-то на улицу и поесть тоже можно, но до разнообразия моего мира здесь ещё лет десять жизни. Так почему бы не начать заниматься этим сейчас и стать соучредителем десятков малых предприятий, что будут предоставлять те или иные услуги?

У этого была только одна проблема. Деньги в итоге получатся не такие уж и большие. На жизнь хватит. Содержать свои земли тоже хватит и даже останется. В принципе, ради этого и занимаюсь задачей. Хочу, чтобы на моих землях было вкусно, сытно и комфортно. И чтобы эта структура сама обслуживала себя, была самодостаточной.

Это одна из частей большого плана. Были и другие, но там работа сугубо на внешний рынок. В планах осваивать IT-сферу, разобраться с отцовским заводом и прочими делами.

Так, глядишь, через пару лет сделаю своё материальное положение не таким плачевным. Деньги вроде есть, а вот нормальных прибылей — нет.

Это то, что мне доступно прямо сейчас. Здесь есть шаги, которые я могу сделать. Думать о чём-то большем можно, но пока это не больше, чем фантазия. Для примера можно взять тех же Ротенов, что активно занимаются добычей природных ископаемых, у них есть свои заводы, промышленность и много чего ещё. Очевидно, что этот уровень сильно выше, чем попытки наладить мелкий бизнес у себя на районе. Поэтому это для меня не главная цель, а всего лишь промежуточная. Задача навести порядок в тылах. Выжать из того, что уже есть коммерческий максимум. Пока занимаюсь этим, набираюсь опыта, делаю себе имя и репутацию, разбираюсь в реалиях этого мира, обрастаю нужными людьми и выстраиваю правильные процессы. Да и как маг росту, что тоже важно.

На что-то большее пока нет возможности замахнуться. Даже убей я лично всех Ротенов и заяви права на их владения, то этим я не выгоду получу, а открою сезон охоты на себя. Потому что тупо нет ресурсов, чтобы удержать хотя бы один чужой завод, не говоря уж о чём-то большем. Нужны деньги и люди. Как управленцы, так и своя армия. В общем, мечтать об этом можно, но пока доступно заниматься более приземленными вещами.

Что несколько нервирует в контексте разговора с прадедом и намёками, что грядет война. Как бы так не оказалось, что всё это бессмысленно. Но что-то делать надо. Как бы это прискорбно не было, заниматься надо тем, чем можешь, а не ныть о том, что большее сейчас недоступно.

* * *

После разговора с Марком меня перехватил Сергей.

— Господин, — я видел, что дворецкий смущается, и это было удивительно для обычно спокойного мужчины, что умел держать лицо.

— Говори, не мнись.

— Я слышал, вам нужен человек, чтобы заниматься… разными проектами.

— Нужен.

— У меня есть кандидатура. Молодой, смекалистый и… голодный.

— Марк мне предложил уже одного. Если скажешь, что ты про своего племянника, это будет забавно.

Судя по реакции мужчины, я угадал. У него тоже нашёлся племянник, двадцати девяти лет, что за свою жизнь успел поработать в разных сферах, так что опыт у него вроде как имелся.

— Приводи, — в итоге согласился я, — Но ты ведь понимаешь, что родственные связи не дают ему преимуществ? Если он не подойдёт, то я ему откажу. Надеюсь, с твоей стороны не будет обид?

— Не будет, — уверенно кивнул Сергей.

— Тогда приглашай племянника. И накрути его как следует, чтобы не облажался.

* * *

Тем же днём, после разговора с Сергеем, я сделал то, что надо было бы сделать давно. Отправился в гости к Тётушке и детям. Их давно устроили, они жили своей жизнью, но, к своему стыду, я их так ни разу и не навестил. Оправдывал я это их безопасностью, что чем меньше контактов, тем меньше шансов, что им причинят зло. Но оправдание это слабое, потому что все, кому было нужно и так наверняка знают о моей с ними связи, учитывая, сколько они у меня дома гостили. Соседи уж точно в курсе. Да и остальные, если вдруг приспичит, разузнать смогут. Тот же Кайдзю узнал о моем втором имени Кано.

В общем, я решил заехать к ним и проведать, спросить как дела. Я и так знал, отчёты мне скидывали, что у них всё в порядке, но в связи с тем, что наступило затишье и я смог продохнуть, возникло желание увидеть их лично. Всё же именно благодаря этим людям я выжил в первые дни.

Скоро детям, кстати, в школу нужно будет идти. Пока они занимались на домашнем обучении и обвыкались в новой для них жизни, что всё же сильно отличалась от существования рядом с Пастью, когда требовалось буквально бороться за жизнь и постоянно рисковать.

Школа… На самом деле и мне надо было бы там появиться. Я об этом не задумывался, но в один из вечеров, который мы проводили с Амалией вместе, прикрывая это совместными тренировками… Справедливости ради тренировки тоже были. Как с Эрминией, так и с Амалией. Причём почти каждый день. Лучница утаскивала меня на полигон утром, а соседка вечером приходила. Ну и мы с ней иногда, так сказать, переводили тренировочный процесс в горизонтальную плоскость.

Так вот, в один из таких моментов девушка пошутила, что спит со школьником. На что я ответил, что фактически школьником не являюсь, потому что в школу не хожу. Дальше последовали вопросы, в том числе о том, что я думаю делать с образованием и выяснилось несколько интересных моментов, которые я потом у своих прояснил дополнительно.

Для обычного человека путь был заранее предопределён. Дети ходили в школу, что принадлежала роду. Потом этих детей при необходимости, отправляли куда-то учиться дополнительно. В некоторых местах была своя система обучения, как у стражей, например. Если восемнадцатилетний парень подходил по кондиции и изъявлял желание присоединиться к ним, то сами стражи его и обучали. Что ещё одна моя головная боль, потому что до недавнего времени просто не было системы обучения, которая могла бы создать качественного специалиста, уровнем выше, чем охранник из супермаркета, который максимум, что умеет, это алкашей прогонять.

Вопрос этот сейчас активно решался, благодаря тем людям, которых привёл Алмаз. Тот штат знатно разросся и, насколько знаю, сейчас уже больше двадцати специалистов наняли. Занимался этим Спартак, я лишь наблюдал и принимал отчёты, да заглядывал изредка, чтобы своими глазами увидеть. В связи с этим есть надежда, что где-то через год корпус стражей превратится в профессиональную структуру, на которую можно будет по-настоящему положиться.

А я ещё выдал распоряжение выделить из стражей людей и готовить их, как армию. Назвал я это не прямо так, а иносказательно, но фокус делался именно на то, чтобы люди были готовы вести военные действия в условиях города. Так, на всякий случай. Уж слишком я непонятную тревогу чувствовал, задумываясь о будущем.

Помимо обучения на предприятиях были и специализированные заведения. Училища, колледжи, клубы и институты. За ними могли стоять рода, корпорации или государство.

У детишек магов был в целом схожий путь, с поправкой на элитность. Были специализированные и закрытые школы для своих. В одной из таких я и учился. Точнее учился бывший владелец тела. Что интересно, на мою пропажу никто не отреагировал, и даже звонка не было, собирается ли их ученик и дальше посещать занятия.

Ладно мои люди… Я тут выяснил, почему тот же Сергей не подошёл с вопросом насчёт учёбы. Прямо у него спросил. Ответил, что видел — мне не до этого.

— Мы и так за вас переживаем, господин, — говорил он, — Учитывая вашу опасную жизнь, которую я не одобряю, — поджал он губы, — Беспокоить вас ещё и школой лично я счёл лишним. Уверен, вы и сами разберётесь с этим вопросом.

В общем, спел песню, что беспокоится, но не хочет лезть в дела господина. Что это такое: тактичность, особенности менталитета или личные заморочки я не знал, да и не особо меня волновал этот вопрос.

В ходе разговора с Амалией она же и подсказала, что делать с обучением. Предложила обучаться дома и через свои школы получить аттестат.

— Что, вот так просто?

— А зачем усложнять? — удивилась она. — Такое не часто, но бывает. А если по правде, то не найдёшь ты мага с плохими оценками. Все, как один, отличники.

— Какой смысл тогда в этом аттестате?

— Никакого. Все всё понимают и его наличие не даст тебе никаких преимуществ. Лично моё мнение — роль играют только настоящие знания, которые ты можешь применить. Общая образованность тоже важна, но это также прикладная сфера. Разве тебе захочется позориться, не зная элементарных вещей?

— А в институтах как? Так же?

— Там иначе. Часть магов обучается дома, чтобы потом заниматься родовыми делами. Другая часть всё же поступает во внешние учреждения. В некоторых из них можно купить диплом, но они не ценятся. А те, что ценятся — там да, придется пахать.

Информация была интересная и сподвигла меня пересмотреть режим дня. Теперь я ещё вкладывал время, чтобы перечитать учебники школьного уровня. Не то, чтобы мне это надо именно ради знаний, всё же образование я получил ещё в предыдущей жизни. Но вот изучить особенности именно этого мира — да, пожалуй нужно, чтобы не оконфузиться. В точных науках я расхождений не нашёл. Может они и есть на продвинутых уровнях, но мне это сейчас не требуется. А вот в истории, географии и прочих гуманитарных науках — тут пришлось просить Марка найти мне подходящих учителей, что творчески подойдут к обучению юного наследника. Творчески — это с поправкой, что сознание у меня взрослого человека и вопросы интересуют чисто прикладные.

Вот так у меня в доме и стали появляться разные педагоги три раза в неделю. Они мне рассказывали основы, я задавал вопросы, а потом получал список литературы и план для самостоятельных занятий.

Ещё один увесистый кирпич на мою нагрузку. Пора осваивать какую-то магическую технику, чтобы замедлять время, хех.

* * *

Я завернул в арку и оказался во дворе, где жила Тётушка. Пожалуй, не стоит её так больше называть. У неё есть имя, а прозвище при новой жизни неуместно, надо отучать себя. Звали её Эльза Льдова. Дети, кстати, получили её фамилию в связи с оформлением опекунства. Так что теперь Эльза стала матерью большого семейства. Припарковав машину, выбрался и сразу увидел ребятню, что сидела в беседке. Рядом была детская площадка, вполне приличного вида, но сейчас начало марта и погода не располагает к каким-то либо играм.

Я махнул парням рукой, и те меня заметили. Волчонок, Болтля, Бегунок и Сева. У них тоже нашлись собственные имена. Антон, Дмитрий, Сергей и Всеволод.

Парни меня заметили, но никак не прореагировали. Только Болтля рукой махнул, но, кажется, Волчонок на него шикнул, и мальчишка сразу сдулся. Так-так… Походу на тёплый прием мне лучше не рассчитывать.

— Здорова, парни, — подошёл я к беседке.

— Ну привет, — ответил Волчонок.

— Чего хмурые такие?

— Да погода не радует, — оскалился Волчонок.

Остальные дети отводили глаза. Только Болтля виновато улыбнулся, но тоже промолчал, что было на него непохоже. Я отметил, что детишки изменились. Вытянулись, прибавили в весе, в приличную одежду оделись.

— Понятно, — покивал я, — Дела как? Давно не виделись.

— Да, давно, — Волчонок смотрел мне в глаза с вызовом, — А дела нормально.

— Ясно. Девчата как?

— Тоже хорошо. Но лучше сам у них спроси. Они будут рады тебя видеть.

Последние слова прозвучали, как обвинения.

— Но не вы, как вижу, — бросил я, — Пацаны, вы что, как бабы на меня обижаетесь?

— Ты что-то путаешь… Эдвард, — посмотрел на меня хмуро Волчонок.

А вот Болтля, да и остальные вспыхнули и покраснели, как девицы на выданье. По всей видимости, на меня обиду затаили.

— Ладно, я тогда пойду, зайду к ним.

Разматывать, чего такие парни нахохлившиеся я не стал. Если хочется им дуться — то пожалуйста. Это даже забавно в какой-то мере. Они помогли мне, это да, но и я им помог, изменив их жизнь. Может я и был неправ в том, что не забегал к ним регулярно, но на то есть причины.

Я зашёл в подъезд, поднялся на седьмой этаж и зажал кнопку звонка. С той стороны раздалась приятная трель. Я чувствовал, как подбежала Мия, заглянула в глазок, на пару секунд замерла, а потом спешно стала открывать замки. Судя по количеству щелчков, они там оборону держат. Или это привычка из прошлой жизни?

— Кано! — воскликнула она и прыгнула мне на шею.

Мда… Такой реакции я не ожидал.

— Привет-привет, — обнял я её и поставил на пол. Еле оторвал. — Дай хоть взгляну на тебя.

— Ой! — оторвалась она от меня, покраснела и спрятала лицо в ладони, одни лишь глаза оставила, что смотрели на меня радостно и испуганно одновременно.

— Эльза дома? Как сами?

— Да ты проходи, все дома.

— Эдвард! — в проеме появилась хозяйка, — Давно тебя не было.

— Это да, дела.

— Ты к нам надолго? Есть будешь?

— Да проведать зашёл. Если чаем напоите, то буду рад.

Чай организовали в рекордные сроки. Я пообщался с девочками, в основном, конечно, с Мией, что решила за десять минут рассказать мне все события и похвастаться всеми достижениями. Я слушал, кивал и в чем-то даже наслаждался беседой, потому что в юной девчонке было много жизнерадостности и она буквально кипела энергией. Было в этом что-то завораживающее. Проза обычный мирной жизни, когда можешь позволить себе радоваться мелочам.

Когда первый накал спал, я умудрился вырваться и зашёл к Эльзе.

— Как тут у вас дела?

— Благодаря тебе прекрасно. Спасибо за спокойную жизнь.

— Брось, мне это было несложно сделать.

— Что не отменяет твоих заслуг.

— Ладно-ладно, — сдался я, — Ты лучше расскажи, что с мальчишками? Чего они на меня волком смотрят?

— Ты про Волчонка? Да он обиду затаил. Вот Мия наоборот, — хмыкнула женщина, — Постоянно тебя вспоминает. Если честно, то достала всех этим. Кано то, Кано сё, — передразнивала Эльза девушку и, кажется, подкалывала меня, — А вот мальчики в обиде, что ты так резко пропал.

— Чем меньше я здесь появляюсь, тем для вас же лучше.

— Я это понимаю. И им это объяснила. Но они молоды, эмоции заглушают разум.

— И что с этим делать?

— А надо ли? — прямо спросила она. — Тебе оно точно нужно?

— Что именно?

— Налаживать связь с мальчиками. Я слышала кое-какие новости. И про новый год, и про борьбу с преступностью. Да и сама вижу, как изменился ты. Подрос, крупнее стал, взгляд поменялся. Смотрю и вижу глаза убийцы.

— Эльза, ты что, эпических романов перечитала? Какие глаза убийцы? — рассмеялся я, а внутри пробежал холодок.

— Холодные, цепкие, стальные. Вот какие.

— Да ты и сама смотришь на меня цепко. Словно увидеть что-то хочешь.

— Власть меняет людей. Вот это и хочу понять.

— Не стал ли я маньяком? Скажу так. С радостью выберу спокойную и мирную жизнь. Только у меня нет такого выбора, — ответил я резче, чем хотел.

— Да я понимаю, — горько сказала она, — Уж я то знаю, что жизнь разная бывает и дерьма в ней хватает. Поэтому и говорю, оно тебе надо? Если забудешь про мальчишек, то как-нибудь переживут. Ты и так дал им гораздо больше, чем должен был.

— Я то не против с ними общаться. Но дела… И опасность.

— Да какая опасность, Эдвард? Все и так знают, что мы с тобой связаны. Если хотят прийти к нам, то общаешься ты с нами или нет — это особой роли не сыграет.

— Эльза, и это говоришь ты? — окинул я её взглядом, — Думал, ты понимаешь все риски.

— А ещё я понимаю, что мальчишкам не помешает хороший пример. Ты же с ними занимался? Вот хочешь общаться — продолжи их учить. А то в них слишком много злой энергии стало. Ты в курсе, что Волчонок каждый день тренируется, как проклятый? Ещё и мальчишек гоняет. Те тоже волчатами стали. Так глядишь скоро волками станут. А это проблемы. Уже проблемы есть. За прошедшее время они раз десять подрались.

— А вот об этом я не в курсе. Могла бы и позвонить.

— Зачем? — приподняла она бровь, — Пока это так, детские шалости. Но в них силён дух трущоб, где человек человеку волк. Я не придумала, как с этим справиться. Может у тебя получится? Если захочешь, прояви участие.

В общем, поездка к Эльзе заставила задуматься. Я ещё полчаса у них пробыл, пообщался с девочками, а потом уехал. Мальчишек к тому моменту во дворе не было. Зато мне было над чем подумать.

Глава 27. Зал

— Как тебе?

— Сарай какой-то.

Эрминия хмурилась. Между её бровей пролегла складка, глаза прищурены и ощупывают помещение вокруг.

— Тут воняет сыростью, здание старое, добираться сюда трудно.

— Зато оно просторное. Самое просторное из свободных.

— Это да. Места хватит. Но всё равно — это же бетонная коробка, а не зал!

— Так давай переоборудуем!

— Проще заново построить. Это сейчас обычный склад. Нужно разделить зоны, установить стрельбище, поставить душевые. Бассейн тоже можно было бы оборудовать, если бы конструкция позволяла.

— Строительство займёт время, а заниматься нам надо прямо сейчас.

— Если ты хочешь сам тут заниматься, то да. Но с какой целью ты меня сюда потащил? Открыть собственный зал и тренировать других. Ремонт в любом случае придется делать.

— Да знаю. — отмахнулся я. — На этом участке есть свободная земля. Пока в этом, как ты выразилась, сарае, можно оборудовать временный зал, а рядом начать строить полноценный комплекс. Потом этот склад снесём и поставим второй корпус.

— А ты не ищешь лёгких путей, да?

— Сама говорила, что у тебя есть мастера, что смогут заняться развитием сети клубов. Надо же с чего-то начинать, — пожал я плечами.

На самом деле обзавестись спортивным комплексом причин было несколько. Первая — это собственное развитие. Зал в особняке перестал удовлетворять моим требованиям в полной мере. Когда сам занимаюсь ещё ладно, там много и не надо, а вот что касается тренировок с другими… Тут-то проблемы и обнаружились.

В случае Эрминии требовалось свободное пространство, чтобы мы с ней в полную силу тренировались. С Амалией аналогично. Шелия так вообще, отдельная история. Я её про себя начал фурией называть. Она до меня докопалась и смогла убедить проводить спарринги в полный контакт с магическим усилением. От щепетильности по поводу того, что драться придётся против девушки, она меня избавила в первые пять секунд, жёстко приложив об стену.

Жёстко — это когда после меня осталась внушительная трещина в каменной кладке. Такие ситуации быстро стали нормой. Нет, не трещины, а то, что дрались мы основательно. Девушка не щадила меня и мне тоже приходилось действовать жёстко, чтобы поддерживать темп. Пусть Амалия и не являлась мастером, но в сочетании со своими способностями выдавала приличный уровень.

Лично я быстро оценил преимущества таких тренировок. Во-первых, можно почти в безопасном режиме исследовать свои же возможности. Потому что это только кажется, что если ты ускорился, то это кла