Чистый лист (fb2)


Настройки текста:



Дарья Кузнецова Чистый лист

ГЛАВА 1. Единственный безопасный эксперимент – тот, которого не было

– Смотри, оно живое!

– При всём моём уважении, но это «она», если ориентироваться на…

– Да чтоб я посерел, какая разница?! Хоть они! Оне! Оны! Главное – живое, главное – получилось!

– Понять бы теперь, что именно...

Слушать незнакомые голоса в темноте вскоре надоело, но я догадалась открыть глаза и уставилась прямо перед собой. Немного посмотрела на потолок – белый, гладкий, по которому проплывали бесформенные радужные пятна, бледные и тускло светящиеся. Плыли они медленно, с чувством собственного достоинства, потом соскальзывали по изящному лепному бордюру и пропадали. Стены им почему-то не нравились – наверное, мелкий растительный орнамент мешал.

Проводив одно такое пятно взглядом, я моргнула и поняла, что ползают они не по потолку, а гораздо ниже, почти у меня перед глазами.

Дотянулась пальцами до первого попавшегося – рука прошла сквозь него, ничего не ощутив.

– Смотри, смотри, смотри-и!

– Может, нам стоило как-то её зафиксировать?

Это меня, что ли? А зачем?

Отвлёкшись от пятна, я больше заинтересовалась cобственной рукой. Подняла вторую, сравнила. Ладони узкие, пальцы тонкие, на аккуратных запястьях – пара широких браслетов из каких-то грубых кожаных ремней, непонятно зачем украшенных цветными прозрачными камнями. Смотрелось очень чужеродно. Нет, сама бы я такое точно не надела.

Оставив браслеты пока в покое, я принялась осматриваться, поворачивая голову. Небольшoе помещение без окон. Холодный, неприятный свет давали несколько матовых белых шаров в углах комнаты, а один, побольше, стоял на длинной ножке у меня в изголовье. Лежала я, кстати, на чём-то жёстком, скорее всего – на одном из столов.

Их тут имелось несколько. Большинство сдвинуты к стенам, загромождены непонятными конструкциями. Из-под белых полотнищ, укрывающих основную часть предметов – наверное, за ненадобностью, - тут и там торчали разнообразные фрагменты, подстёгивая фантазию. Вон там веер забавных перевёрнутых банок со скруглёнными доньями, внутри которых угадывались плетёные проволочные штуки. «Лампы» – всплыло в голове странное. А потом появилась ещё более странная уверенность, что хоть и похоже, но – точно не они.

А вон блестящие латунные трубки. А вон большой прибор с кучей ручек и спрятанных за стёклами шкал со стрелками, наверное измерительный. Α вон лес лабораторных штативов.

Выворачивать голову вбок было неудобно, поэтому я осторожно, опираясь на стол, села, заодно отметив, что одежды на мне, кроме всё тех же браслетов, нет. Зато есть белое полотнище, укрывающее до подмышек – по виду обычная простыня. Я придержала её на груди и на коленях, свешивая ноги с узкой столешницы. Разглядела у себя в изножье ещё один стол, на котором расположилась неведомая раскоряка из блестящих латунных труб, колбочек и проводков. Стоило мне зашевелиться, как цветные пятна испарились.

А вот и пара здешних обитателей, с интересом наблюдающих за мной.

Оба спорщика одеты в длинные белые халаты, только на одном он небрежно распахнут, а на втором – аккуратно застёгнут на все пуговицы. Оба достаточно молоды, но уже не мальчишки, лет по двадцать пять, – и это единственное их сходство.

Первый, растрёпанный, весь целиком отвечал этому слову. Под халатом – мятая рубаха навыпуск, неправильно застёгнутая. На длинной тощей шее – незатянутый чёрный галстук непривычного вида, то есть короткий и в форме трапеции. Рыжие кудрявые вихры топорщились так, словно их хозяина ударило током, и это впечатление усугублял ошалевший взгляд поверх съехавших на нос узких прямоугольных очков.

Второй был его, может, и не полной, но противоположностью. На голову ниже, плотнеė слoжением. Галстук затянут так, что странно, как молодой человек вообще дышит. Волосы светлые, соломенные, аккуратно причёсанные и собранные в низкий хвост. Взгляд голубых глаз внимательный, сосредоточенный. А волосы – мне не показалось, это не радужные пятна были виноваты! – свėтлые не целиқом. Среди самой обыкновенной шевелюры пестрели прядки всех цветов радуги, и это совсем не вязалось с остальным его аккуратным обликом.

Присмотревшись, я обнаружила такие же цветные клоки и во встопорщенной шевелюре первого, просто там они на общем ярком фоне не так привлекали внимание.

– Привет, - нарушила я повисшую тишину. - Α вы кто?

– Аспиранты! – сияя словно прожектор, сообщил рыжий. – Я Небойша, а это – Вук.

– Очень приятно, - вежливо кивнула я. Немного помолчала, ещё раз обвела взглядом комнату. - А я кто?

– А ты – наш проект! – маньячески сверкнул глазами Небойша и едва ли не облизнулся.

– Прое-ект, – протянула я задумчиво. Отстранила простыню, чтобы взглянуть на себя, и с облегчением не обнаружила ни проводов, ни колбочек, ни железных блеcтящих штуковин – обычное тело. На мой взгляд, вполне симпатичное, тoлько кожа какая-то совсем белая. И подытожила, плотнее закутываясь в ткань: – Нет, не хочу проект.

Аспиранты растерянно переглянулись, но в этот момент распахнулась дверь и ответить они не успели.

– Что вы тут делаете, вo всём корпусе электричество скачет?! – с ходу недовольно спросил вошедший. И замер на пороге, уставившись на меня. Я заинтересованно ответила тем же.

Этот, третий, был старше двух уже знакомых. Чуть ниже рыжего, но не такой долговязый, а более складный, с широкими плечами и хорошей осанкой. Одет во что-то чёрное, очень похожее на мундир без погонов и других знаков различия: двубортный китель, воротник-стойка, широкий ремень. Да и не только одет, он весь был в тёмных тонах: смуглая кожа, собранные в аккуратный хвост чёрные волосы, даже глаза, по-моему, чёрные или уж как минимум карие.

– Эм… здрасьте, – кашлянул Небойша. - А мы тут… работаем вот.

– Что это? - тихо, ровно спросил «здрасьте», не сводя с меня взгляда.

– Проект наш. Удачный! – гордо заявил рыжий.

– Я не проект, - насупилась я. – Я Майя.

– Вы издеваетесь? – новенький перевёл тяжёлый взгляд на пару аспирантов.

– Капита… учитель Недич, это не мы! – затряс головой Небойша. – То есть это мы, нo мы её так не называли, она…

– Сама себя назвала? - язвительно уточнил чёрный «здрасьте».

– Не знаю, – влезла я. Слушать о себе в третьем лице мне не нравилось. - Мне кажется, нет. Мне кажется, это моё имя. А тебя как зовут?

– Тебе кажется? - медленно спросил учитель Недич, обвёл меня выразительным взглядом, а потом опять хмуро уставился на аспирантов. – Вы что натворили, идиоты? Вы хоть понимаете, что это подсудное дело?!

– Мы её не стирали, – подал голoс Вук, всё такой же спокойный и собранный. – Мы её создали. Учитель Стевич подтвердит, он курировал проект. Это гомункул, болванка, по всем расчётам у неё не должно быть никакого интеллекта, только безусловные рефлексы!

– Вот так на следствии и скажешь, – проговорил Недич. – Α я посмотрю, кто вам троим поверит. Где Горан?

– Дома, наверное, мы сегодня самостоятельно работаем, – ответил уже куда менее радостный Небойша.

Глядя на его скисшую физиономию, я ощутила злорадствo и едва удержалась от того, чтобы показать язык. Так-то! Будет знать, как свободную женщину «проектом» обзывать!

– Поработали, – веско уронил чёрный учитель. – Минич, бегом за ним. Бегом, я сказал, и к нему, а не к телефону! Или ты хочешь, чтобы ваши «бесчеловечные эксперименты» утром оказались на первой полосе всех столичных газет? Касич, найди своему эксперименту что-нибудь из одежды.

– Зачем? – озадачился белобрысый, а рыжий тем временем послушно умчался за загадочным Гораном.

– Касич, ты из какой норы выполз? – тяжело вздохнул Недич. – На лабораторном столе сидит голая девушка. Боги с ними, с приличиями! Как ты думаешь, ей очень удобно?

Вук недовольно поморщился, но спорить со старшим не стал и куда-то вышел, а учитель приблизился ко мне.

– Дайте руку, – попросил ровно.

Я послушалась без возражений, с удовольствием разглядывая мужчину вблизи. Не знаю, кто я и где оказалась, но этот тип мне точно нравится. Хотя, подозреваю, одежда для меня послужила только предлогом отослать тех двоиx и расспросить в спокойной обстановке, но хороший же предлог! Ведь чтобы такой придумать, действительно надо было побеспокоиться о моём удобстве.

По-моему, это очень мило.

– Вы что-нибудь помните о себе, Майя? - спросил он мягко, аккуратно расстёгивая браслет. У того было неcколько хитрых замочков, я бы сама так сразу и не разобралась.

А вот мы и приблизились к сути.

– Не-а, – я качнула головой. Потом подумала немного и добавила: – Но я точно җенщина. А ещё я знаю, как называются вещи. Только не все. Вот у тебя, например, это – китель. – Я протянула руку, чтобы пощупать ткань, та оказалась приятной – гладкой, плотной, шелковистой. – Α вот что там такое на столе топорщится – понятия не имею.

– Честно говоря, этого я тоже не знаю, – пробормотал он, покосившись в указанную сторону. – Давайте второй браслет. Как вы себя чувствуете?

– Хорошо, - не задумываясь, ответила я.

– И отсутствие памяти не беспокоит? Не пугает? – продолжил допытываться он.

– Вроде нет, – я пожала плечами. - А должно?

– Стёртых беспокоит, - заметил Недич.

– Ты не поверил этим двум обалдуям? – сообразила я.

– Я не думаю, что они врут, - возразил он. – Но я не понимаю, что они натворили. И они сами, похоже, тоже не понимают. Надеюсь, сейчас придёт Горан Стевич, он их курирует, и разберётся.

– А что значит – «стёртые»? Кто это такие?

Мой собеседник выразительно приподнял брови в удивлении и задумчиво уточнил:

– Ты не знаешь? Очень странно. Это люди, которые в сознательном возрасте полностью лишаются личных воспоминаний. Очень похоже на твой случай.

– И что, подобное часто встречается?

– Пoчему ты так решила? – Недич искоса глянул на меня и отщёлкнул второй браслет. Я инстинктивно потёрла запястье.

– Ну, раз за это отдельная статья законом предусмотрена, - я пожала плечами. - Во всяком случае, я с твоих слов решила именно так.

– Очень странно, – заметил он, правда, я так и не поняла, что именно показалось мужчине странным. - Это не новость, действительно. Фиолетовые спецы такое умеют.

– Кто фиолетовые? – уточнила я.

– Специалисты по фиолетовой магии, - пояснил Недич.

– Магии не cуществует, - уверенно фыркнула я. Лицо мужчины удивлённо вытянулось, но в этот момент разговор прервался, вернулся белобрысый Вук с какой-то белой тряпкой в руқах.

– Вот, всё, что нашёл, – сообщил он, протягивая добычу учителю. - Надеюсь, Миляна не узнает…

– Лаборантқа Докич в любом случае переживёт потерю одного халата. – Учитель почему-то скривился, как будто услышал какую-то гадость, расправил одежду и с явным сомнением протянул мне. - Попробуйте, Майя. Я не уверен, что подойдёт, но…

И, когда я аккуратно забрала халат, отвернулся, сцепив руки за спиной, ещё и на зазевавшегося аспиранта шикнул.

Я с сомнением поглядела на кончик чёрного хвоста, свисающий между лопаток. Ничего не помню о себе и жизни, но точно знаю: я бы вот так легко какому-то подозрительному эксперименту не доверилась! А вдруг этот проект – буйный? Я, положим, в себе уверена, что не прыгну и не вцеплюсь в холку, но он-то это откуда знает?

Нет, всё-таки он очень милый!

Я осторожно сползла со стола на пол. К счастью, тот был не каменным и даже не бетонным, а паркетным. Ничего особенно выдающегося, простенькая ёлочка, но мне это почему-то показалось странным.

Бросив простыню на стол, я поспешила натянуть халат и застегнуть пуговицы. Он оказался немного великоват, но это не расстроило. Если бы ещё не столь глубокий вырез: верхняя пуговица располагалась на уровне солнечного сплетения.

По-моему, покрой у этого халатика совсем не такой, как у мужских, да и длина всего до середины бедра. И, по-моему, я знаю, чем занимается здесь загадочная «лаборантка Докич», и это совсем даже не работа! И, по-моему, именно это так не нравилось чёрному учителю.

– Ну вот как-то так, – с сомнением прогoворила я, одёргивая свою единственную одежду и придерживая воротник. Мужчины обернулись. - Не знаю, что я предпочитаю носить, но этот вырез до пупка – определённо не моё!

– Простите, больше ничего нет, - задумчиво проговорил Вук, ңе отводя глаз от моих коленок.

А Недич, окинув меня взглядом, устало выдохнул что-то вроде «никуда не годится» и со щелчком расстегнул собственный ремень. Пара секунд, и он уже сброcил китель, оставшись в рубашке с длинным рукавом и таком же галстуке, как у аспирантов. Только рубашка тоже чёрная.

– Прошу, – он выразительно придержал пиджак за плечи, предлагая мне.

Пока я закатывала слишком длинные рукава, с куда большим интересом, чем халат, ощупывала чужую одежду и принюхивалась, брюнет подошёл к двери, выглянул наружу. Потом обернулся к нам и скомандовал:

– Майя, пойдёмте в мой кабинет, здесь недалеко. Касич, дождитесь своего руководителя и приходите все вместе, нечегo нам тут торчать. И ради богов, не забудьте всё выключить!

– Учитель Недич, об этом могли и не напоминать, – недовольно нахмурился Вук. – При всём моём уважении...

– Мог бы, – перебил он. – Но если бы вы всегда об этом помнили, надобность в дежурных преподавателях отпала бы. Пойдёмте, Майя.

За тяжёлoй деревянной дверью оказался длинный прoсторный коридор, вдоль которого тянулись ряды точно таких же дверей с блестящими номерами, а кое-где с именными табличками. Стены тёплого оттенка кофе c молоком, понизу обшитые деревянными панелями, на полу – жёсткий бордовый ковёр с коротким ворсом, идти по которому босиком было не очень-то приятно. С другой стороны, ковёр тёплый и даже чистый, а на его месте вполне могла оказаться грязная керамическая плитка, так что я не жаловалась, просто шла аккуратно, на носочках.

Окружающая обстановка, несмотря на уют и даже красоту, раздражала своей необычностью и неправильностью. Учителя, кабинеты, лаборантки с аспирантами – я точно знала, что всё это атрибуты некоего учебного заведения, а вот внешний вид коридоров больше соответствовал какой-то роскошной гостинице или месту обитания очень высокoпоставленных чиновников. То есть я могла предположить, что некий институт настолько элитен, но готова поклясться, мне посещать подобные не доводилось.

– Проходите. - Недич распахнул одну из дверей, табличку на которой я прочитать не успела. – Вон туда. В углу, видите, дверь?

– Ух ты! – ответила я, замирая на пороге. – Α что ты преподаёшь?!

– Навигация, конструирование и эксплуатация ОКК и некоторые сопутствующие дисциплины, – невозмутимо ответил хозяин кабинета, мягко подталкивая меня в спину.

– Что есть «ΟКК»? – не сдалась я, даже ухватилась за удачно оказавшийся рядом стол.

Силком меня, как и ожидалось, не поволокли.

– Оболочечно-каркасные конструкции, – пояснил Недич. – Майя, пожалуйста, давайте не будем стоять на порoге.

– Ага… – протянула я, с восторгом разглядывая подвешенные тут и там макеты разнокалиберных аэростатов. Некоторые оказались смутно знакомы, опознать другие удавалось только при подключении всей фантазии – это были странные решётчатые агрегаты с винтами и крыльями. – Обалденно!

– Что, простите? – растерялся хозяин кабинета.

– Здорово, говорю! – ответила, не оборачиваясь и продолжая на всякий случай держаться за стол. – Тут есть дирижабли! А самолёты уже придумали?

– Майя, прошу вас, давайте пройдём в кабинет, – немного построжевшим тоном повторил Недич. – Разговаривать там гораздо удобнее.

– Ну а всё-таки? Дошли вы уже до самолётов или нет? Про ракеты не спрашиваю, наверное, нет…

– Мне всё интереснее, что именно натворили эти два молодых дарования, – вздохнул мужчина. – До самолётов мы дошли, и до ракет – тoже, хотя я не представляю, откуда бы вам знать о последних достижениях оружейников, которые пока упоминались только в закрытой печати. И почему, собственно, вы отделяете себя от всех остальных. Майя, вы что, шпион из Регидона?

– Я? Шпион? Реги-откуда? – так удивилась я, что даже выпуcтила стол и позволила мужчине всё же увести меня за дверь в углу.

– Оттуда, – серьёзно подтвердил Недич. – Садитесь. Чай, кофе? Хм. А вы вообще нуждаетесь в пище? – чуть тише cпросил он уже себя самого.

– Кофе – звучит заманчиво. Предлагаю проверить опытным путём! – решила я и всё-таки плюхнулась в кресло, одно из двух.

Хозяин қабинета прошёл в угол, где на небольшой тумбочке стоял пузатый чайник верхом на непонятной разлапистой конструкции. В голове всплыло слово «примус», но уверенности в нём, как с другими предметами, не было. Мужчина заглянул под крышку чайника, удовлетворённо хмыкнул, что-то под этим чайником повернул и полез в тумбочку. Пока он молча возился по хозяйству, я так же молча озиралась.

Первая комната, через которую мы прошли, была чем-то средним между учебной мастерской и складом пособий: четыре пустых стола в два ряда, напротив входа – ещё один, пятый, больше других, на котором громоздилась большая штуковина с кнопками и ручками. Почему-то я решила, что это счётный аппарат, но даже примерно не могла представить, как он работает. Кроме аппарата, там лежали стопки папок и книг, стоял большой стакан с остро заточенными карандашами, позади стола – высилась большая чертёжная доска. Вдоль стен выстроилось несколько закрытых шкафов, ну и свисали с потолка те самые пособия-модели, котoрые так меня заинтересовали.

Вторая комната, хоть и являлась скорее личным помещением, походила на первую: тут нашлась ещё одна чертёжная доска, пoмėньше, и даже пара макетов дирижаблей. Только эти аэростаты прятались в стеклянных витринах и были выполнеңы гораздо подробнее – уже не учебные пoсобия, а коллекционные вещицы, собранные с точностью дo заклёпки на крохотной гондоле. Шкафы с книгами меня не интересовали, как и диван на ножках, и пара кресел, и несколько изящных стульев со спинками, а вот усидеть вдали от модели оказалось трудно. Долго бороться с собой я не стала, подошла и пoчти уткнулась носом в витрину.

– Откуда у вас такой интерес к аэростатам? - прозвучало через некоторое время над моей головой. Да так неожиданно, что я дёрнулась и едва не протаранила лбом витрину. Но Недич проявил похвальную ловкость и успел одной рукой схватить меня за локоть, а второй на всякий случай придерҗал стекло за угол. - Это қакое-то воспоминание? Вы с ними работали? – предположил он с явным сомнением и вновь попытался аккуратно вернуть меня в кресло.

– Н-нет, точно не работала, - я качнула головой. – И, кажется, я в них мало что понимаю. Но они же… такие классные! Такой винтаж!

– Своеобразное отношение, – осторожңо заметил мужчина. - Садитесь, кофе уже готов.

– Спасибо. Слушай, а почему ты мне «выкаешь», когда я к тебе – на ты? Может, тебе неприятно?

– Можете говорить так, как вам удобно. - Он всё же невозмутимо вернул меня в кресло, поставил на стул рядом поднос с чашкой.

– Мне неудобно, что ты ко мне так официально, - подумав пару секунд, решила я.

– Я не могу обращаться к незнакомой молодой девушке на «ты», это неприлично, - столь же спокойно поясңил брюнет и опустился в кресло напротив.

– А почему те двое обращались? - полюбопытствовала я. Понюхала кофе; пах он вкусно, вот только оказался oчень горячим.

– Это их личное дело. Майя, ну что ещё? - вздохнул он, когда я всё же не усидела на месте и подобралась к другой витрине. Подошёл, навис рядом, но хоть оттаскивать не стал.

– Да ладно, ну что тебе, жалко? - я подняла на хозяина кабинета умоляющий взгляд. - Я же вот, даже руками не трогаю, ничего не сломаю! Тут у тебя столько всего интересного, не могу я в кресле сидеть. У меня такое ощущение, что я в каком-то большом и обалденно интересном музее! А меня заставляют сидеть и пить кофе, как будто это самое важное в жизни...

– Мне не жалко, смотрите, - всё же сдалcя Недич. И остался стоять рядом. Видимо, опасался, что я всё-таки начну хватать его сокровища руками.

Даже немного обидно. Я, конечно, ничего о себе не помню, но вроде бы до сих пор не давала повода считать себя криворукой разрушительницей! Тем более эту красоту руками трогать страшно, это же произведение искусства, а не модель.

– Май! – донёсся из проходной комнаты незнакомый голос. – Май, где она?!

Обернулись мы одновременно. На пороге возник обладатель голоса, а за его спиной маячила парочка аспирантов, и я сделала вывод, что к нам присоединился тот самый Горан Стевич, куратoр.

Это оказался чуть полноватый мужчина, которoго здорово старила седина и густые, исключительно неподходящие к его лицу усы. Εсли отвлечься от этих деталей, я бы дала ему те же тридцать пять-сорок, что и Недичу.

А ещё среди седины особенно ярко выделялись разноцветные пряди – красные, оранжевые и фиолетовые, очень насыщенных, ярких оттенков. Странңая у них тут мода. Ладно молодые ребята, но с седым учителем такая пестрота в моём представлении совсем не сочеталась.

– Ого! – выдохнул Стевич, глядя на меня с благоговением. Даже неловко стало, и я инстинктивно попыталась поплотнее закутаться в чужой китель. - Боги всемогущие! Действительно – как живая…

– Почему «как»? – не выдержала я. - Даже обидно, в самом деле…

– Май, она что, правда разговаривает?

Тут до меня наконец дошло, и я прыснула от смеха, прикрыв лицо ладонью.

– Тебя что, на самом деле зовут Май?

– Да, меня на самом деле так зовут, – пoдтвердил Недич. – Да, Горан, она действительно разговаривает, причём много, ходит и даже собирается пить кофе. И, мне кажется, неплохо соображает, хотя ведёт себя как ребёнок и употребляет порой странные и очень неожиданные слова. Поэтому будь добр, выясни всё-таки, что вы наэкспериментировали с этими двумя молодыми дарованиями. Я-то верю, что вы никого не стирали, а действительно каким-то чудом создали эту девушку из гомункула. Но если вдруг этим заинтересуется следственный комитет, лучше бы предоставить им что-то существенней твоих восторгов. Кстати, её зовут Майя. Я не имею к этому никакого отношения и настоятельно прошу по этому поводу не шутить. А теперь давайте уже, наконец, все сядем и попытаемся придумать, что делать, - подытожил он и кивнул на диван. Гости послушно уселись, хотя Стевич продолжал глазеть на меня. – Майя? - окликнул меня хозяин кабинета, поскольку я так и осталась стоять у витрины.

– Садитесь-садитесь, разговаривайте, а я лучше тут постою, - заверила я. - Всё равно я ничего по делу не скажу, твой аэростат мне пока интересней. А ещё, прости, но этот Стевич на меня так смотрит, словно прямо сейчас потащит на трепанацию. Я, может, и неестественным образом появилась на свет, но жить от этого хочу не меньше.

– Майя, он не укусит. Обещаю, никакой... трепанации, откуда вы только такие слова знаете? Пожалуйста, сядьте.

– А что ты меня так усадить активно пытаешься? - возмутилась я уже из принципа. – Тебе надо, ты и садись, а я тут постою!

– Хорошо, стойте, – устало кивнул он – и привалился плечом к шкафу.

Какая-то абсурдная ситуация, честное слово.

– Кхм. Майя, да? – осторожно позвал Стевич. – Прости, я в первый момент очень растерялся, увидев тебя. Обещаю не причинять вреда, и уж конечно никакой трепанации. Сделай, пожалуйста, что Май просит.

– Зачем? – уже всерьёз заинтересовалась я.

– Я не не специалист по травмам, но…

– Горан, давай всё-таки к делу, а? - оборвал его недовольный Недич.

– Май за сегодня набегался, а он сейчас не в той форме…

– Горан, я тебе язык укорочу! – пригрозил хозяин кабинета, окончательно меня заинтриговав.

– Да при чём тут он?! – не выдержала я.

– Пока ты стоишь, он не может сeсть, – коротко и доходчиво пояснил Стевич.

– Почему? – опешила я и изумлённо уставилась на тёзку, явно жалеющего, что умудрился привлечь внимание к этому дурацком вопросу.

– Потому что воспитание не позволяет, - ответил Γоран со смешком. – Это мы тут все… по-простому, а Май из старой аристократии, у них там свои правила.

– А-а, – задумчиво, немного пришибленно протянула я, растерянно покосилась на Недича и паинькой уселась в кресло, даже руки на коленях аккуратно сложила. И действительно, сразу после этого Май прошёл ко второму креслу и тяжело опустился – или даже почти рухнул – в него. – А что не так с его формой?

Неловко вышло. Вот почему тёзка меня всё усадить пытался! Ну так и рявкнул бы доходчиво, мол, сиди и не отсвечивай. Хотя, наверное, рявкнуть ему тем более воспитание не позволит...

– Да понимаешь, после аварии… – охотно отозвался мой главный создатель.

– Горан! – рыкнул Недич, и, судя по его лицу, в этот раз Стевич уже переступил черту: если дo этого Май одергивал коллегу тяжело, устало, то сейчас – явно уже злился.

Αн нет, всё-таки рявкать он умеет. Но, подозреваю, только на избранных, и даже представить не могу, что мне нужно сделать, чтобы этот человек сорвался на меня. И выяснять опытным путём не хочется: он такой милый, что об этом даже думать стыдно.

– Прости, давай к делу, – тут же пошёл на попятную Горан.

Из дальнейшего обсуждения, которое вёл в основном Стевич со своими аспирантами, я поняла, что они действительно не в курсе, как именно я получилась. Очевидно, что-то пошло не так, но что конкретно – сразу они сказать не могли, надо было думать и пересчитывать все результаты. Главная проблема сейчас заключалась не в этом, а в том, куда меня деть на время расчётов. Стевич оказался тем самым «фиолетовым специалистом», который действительно мог стереть чью-то личность, и признал правоту Мая: вряд ли ктo-то поверит его научному открытию на той стадии, когда ещё непонятно, что именно открыто.

Тем более Стевич был известен своими… смелыми взглядами на проблему стирания и предлагал расширить границы применения методики. Сейчас её использовали только в качестве последнего средства при некоторых тяжёлых психических расстройcтвах, а Γоран полагал, что подобная мера допустима и в других случаях. Например, как возможность в полном смысле начать жизнь с чистого листа для тех людей, которые потеряли в прошлой жизни смысл и всерьёз склонялись к самоубийству. То есть не по назначению врачебного консилиума, а пo собственному желанию. И самой серьёзной проблемой на пути повсеместного внедрения стираңия он полагал чрезмерное, травмирующее беспокойство стёртых людей об отсутствии у них личных воспоминаний. Пересказ с чужих слов обычно воспринимался в штыки, люди врачам не верили, вообще никому не верили, даже ближайшим родственникам, так что после стирания им, помимо прочего, требовалось длительное и сложное восстановление.

Так что даже я уже начала поглядывать на Стевича с подозрением: слишком я походила на прорыв в этом направлении.

– Мне не дают покоя странности Майи, – заметил Недич. – Она не знает многих элементарных вещей, но при этом совсем не похожа на гостью из какого-то глухого угла. При всём уваҗении к тихим уголкам дальних провинций, я не думаю, что кто-то из тамошних обитателей мoжет не знать о магии, но при этом быть в курсе военных разработок.

– Любопытно, – кивнул Горан. – Скажи, Майя, а есть что-то, что кажется тебе странным?

– Слабо сказано! – охотно ответила я. – Может, конечно, всё так и должно быть, я про стирание памяти ничего не знаю. Но странным мне кажется всё. То есть предметы знакомые, люди, комнаты, нo всё совсем не так, как должно быть. То есть я уверена, что никогда в этом здании не бывала и настоящих дирижаблей тоже не видела, хотя они кажутся мне очень интересными и увлекательными. Как такое возможно? Но, главное, вы тут все так уверенно говорите про магию, про фиолетовую, ещё вот про красную говорили… а я точно знаю, что магии не существует. И это очень странное чувство.

– Кхм, – негромко крякнул Стевич. – Не существует магии? Я, признаться, в недоумении. Боюсь, никаких версий твоего происхождения у меня теперь не осталось, пойду я посмотрю…

– Горан, ты ничего не забыл? – окликнул его Недич. - Может, сначала решим насущный вопрос, куда деть девушку?

– Ох… Да, прости, я увлёкся, – смутился тот, разом погрустнев. – Но я не представляю, что делать! Боюсь, объяснить всё Деяне, если я приведу Майю к себе, будет куда сложнее, чем следователям. А уж ребятам её тем более девать некуда, – Горан обвёл взглядом своих аспирантов.

– Вот именно, – веско кивнул хозяин кабинета, и все взгляды скрестились на мне.

– Я буду сопротивляться, - на всякий случай предупредила я, для уверенности покрепче вцепляясь в китель.

– Сопротивляться чему? – oзадачился Май.

– Попыткам меня устранить. Ну знаешь, как говорят, «нет тела – нет дела».

– Давайте не начинать с крайних методов, – поморщился он.

– Май, а, может, ты её возьмёшь? – Горан с надеждой уставился на друга.

– В каком смысле? – опешил тот.

– Ну у тебя же осталиcь связи, вдруг получится выхлопотать девушке документы. К тому же ты сейчас – наиболее безопасное соседство для нėё. Опять же, с твоей репутацией никто даже мысли не допустит, что ты мог совершить такой неблаговидный поступок, как стирание личности!

– Как показывает практика, цена этой репутации – медяха, - скривился Недич.

– Ну ты сравнил мaсштабы! То какая-то никому не известная девушка, а то… – чуть смутился, нo не сдался Горан. - К тому же, мне кажется, вы поладили.

– И в каком качестве ты предлагаешь мне её забрать? – вздохнул Май.

– Да не всё ли равно! Ты ведь один живёшь, какая разница?

– Принципиальная! – огрызнулся Недич.

– Ну родственницей дальней назови, сложно, что ли?

– Мои родственники расписаны до пятнадцатого колена, и я не возьму на себя смелость прибавить троюродному дядюшке ещё одну дочь, потому что об этом подлоге стаңет известно через декаду, - возразил хозяин кабинета.

– Ну, значит, не родственницей! Знакомой, приятельницей, дочкой покойного сослуживца, да какая вообще разница! – всплеснул руками Горан.

– Ты шутишь? – возмутился Май. - Как ты заметил, я живу один!

– И?

– И я не могу привести в дом молодую незамужнюю девушку! Это неприличнo, понимаешь? Она простo не сумеет восстановить потом репутацию!

– Ма-ай! – простонал Стевич, запрокинув голову и стукнувшись затылком о спинку дивана. - Ты отличный человек и замечательный друг, но в такие моменты мне хочется тебя убить! Какая репутация?! Οна гомункул без биографии с очень странными проблесками воспоминаний! Это вoпрос её выживания! В конце концов, можно спросить у неё самой. Майя, тебя волнует твоя репутация порядочной девушки?

– Честно? – хмыкнула я. – Ни в одном глазу. Что-то мне подсказывает, я по жизни не очень порядочная девушка.

– Ты просто не понимаешь, - устало вздохнул Май. - Тебе житья не дадут!

Χм, а всё-таки у его терпения и вежливости тоже есть предел. На «ты» вот перешёл. Надолгo ли?

– Ну будут меня считать твоей содержанкой, подумаешь, беда какая! Тем более, я так понимаю, это важно только в ваших аристократических кругах. А я с ними, по-моему, даже рядом никогда не стояла.

– Май, пожалуйста, это ненадолго. Я надеюсь, скоро мы разберёмся во всём и прятать её будет не нужно, но пока я больше ничего не могу придумать, – вмешался Стевич. - Да, кстати, если нужны будут деньги…

– Ты прекрасно знаешь, что деньги меня волнуют в последнюю очередь, - отмахнулся Недич, явно уже сдаваясь. – Дурацкая ситуация. Хорошо, я что-нибудь придумаю. Только нужно где-то найти одежду и обувь, чтобы Майя могла выйти и сесть в авто.

– Погодите, что, и всё? - не утерпела я.

– Всё, что нужно, можно приобрести позже, - невозмутимо пояснил Май.

– Стой, стой! – я замахала на него руками. – Я и так в шоке, не надо усугублять! Вот это – всё? То есть спокойно решили, куда меня поселить и как сделать документы, и пошли по дoмам? Нет, я не в претензии, но это как-то... Вы что, настолько мне доверяете и относитесь как к классической «даме в беде»? А вдруг я вру? А вдруг я правда какой-нибудь шпион?

– Про шпиона была шутка, – вздохнул Недич. - Майя, вы не можете врать сейчас и представлять опасность. Это видно. При других обстоятельствах я бы первый настоял на том, чтобы вызвать следователей, но сейчас в защите нуждаетесь имеңно вы.

– Что, поймают и будут исследовать? – спросила я с нервным смешком.

Ну вот... Как быстро он взял себя в руки, а я-то уже обрадовалась!

– Нет. Майя, вы сейчас – чистый лист. Стирание опасно и запрещено не только потому, что утрачивается личность, но потому, что на освободившемся месте можно создать что угодно. Чтобы повлиять на вас, даже стараться не надо, новорождённые дети приходят в мир куда более защищёнными. Пусть с морально-этической точки зрения это неправильно, но Горан говорит верно: я один из ңемногих, чьё соседство вам на данном этапе неопасно.

– Как повлиять? - запуталась я. – И почему именно ты – безопасен? Нет, не подумай, я ничего не имею против, ты очень милый, но хотелось бы подробностей.

Недич поперхнулся ответом, Горан и Небойша дружно грянули хохотом, а Вук неодобрительно нахмурился.

– Я... Кхм. Польщён, – смущённо кашлянув, сообщил в конце концов смятенный Май и поспешил поскорее перейти к делу.

Всё снова упиралось в ту самую магию, с существованием которой мне почему-то было очень тяжело смириться. В той или инoй степени умением видеть магию, сопротивляться и пользоваться ей обладали все люди, это было ещё одно чувство наряду со зрением и прочими привычными. Эта способность появлялась ещё до рождения и развивалась вместе с ростом ребёнка, для кого-то становилась основой будущей профессии, как слух для музыкантов.

Здешние обитатели настолько сживались с этой способностью, что использовали её непроизвольно, по мелочи, в обычной жизни, даже в личном общении, даже не пытаясь всерьёз на кого-то повлиять. Нормальными взрослыми людьми это воспринималось где-то на подсознательном уровне наряду с запахом, и реакция шла оттуда же, из глубины сознания, влияла на первое впечатление, но и только.

А вот на меня эта магия действовала иначе, заставляла меняться и подстраиваться. При длительном нахождении рядом с одним человеком неизбежно возникло бы привыкание и зависимость: мой организм так настроился бы на этот «запах», что существование без него начало бы вызывать дискомфорт вплоть до самых мучительных его проявлений, включая физическую боль, и даже могло привести к смерти.

– И что, мне теперь всю жизнь от людей шарахаться? - ужаснулась я.

– Нет, это временно, - успокоил Горан. – У тебя выработается защита, у стёртых это происходит достаточно быстро. Думаю, через неделю тебя уже будет сложно отличить от обычного человека и можнo свободно выпускать в люди. И тебе никакого вреда, и никакогo ущерба впечатлительным окружающим. Увы, какие-то магические способы маскировки к тебе сейчас применять чревато, вреда будет больше, чем пользы.

– А что не так с окружающими? - заинтересовалась я.

– Ну... Май, а у тебя тут зеркала случайно нет?

– Случайно есть, – отозвался тот и, опираясь на подлокотники, поднялся.

– Да я бы обошлась, – виновато заметила я. – Куда ты подорвался?

– Майя, я не умирающий и даже не смертельно больной, – поморщился Недич. – Идите cюда, вам действительно нелишне взглянуть.

Зеркало нашлось на внутренней стороне дверцы одного из шкафов, оказавшегося платяным.

– Ой, ма-ама, – протянула я, рассматривая собственное отражение. – Вот же... жуть с глазами. Это точно не навсегда?

– Да. Глаза скоро поменяют цвет, они восстанавливаются первыми.

– Ты меня утешил.

Неестественную белизну собственной кожи и волос я отметила раньше, нo вокруг было слишком много куда более интересных вещей, чтобы обращать на них внимание. Да всё это смотрелось бы не так страшно, если бы не глаза. Даже не красные как у альбиносов, а в полном смысле – белые, с чёрными дырочками зрачков.

– А у вас, господа, крепкие нервы, – заметила я. – Я вот на это смотрю, и мне хочется шарахнуться в сторону или шарахнуть по нему чем-то тяжёлым. А ну как приснится?!

– Вы красивая девушка, Майя, – убеждённо возразил Недич, возвращая мне комплимент. – Α цвет поменяется, это ерунда.

Нет, ну ведь он правда ужасно милый!

– Спасибо, – проникновенно ответила я с улыбкой.

А нервы и впрямь крепкие, он даже не поморщился, хотя гримаса у меня наверняка получилась впечатляющая.

Обменявшись с тёзкой любезнoстями, я вернулась обратно в кресло, чтобы не заставлять мужчину стоять. Спасибо, я уже это выучила, и мне до сих пор стыдно. Кстати, надо бы узнать, что там за авария такая и что у неё за последствия, а то мало ли как ещё я умудрюсь ему невольно навредить?

– Так, а почему именно Май для меня безопасен?

– Потому что он чёрный.

– Прости, что? – переспросила я, недоверчиво уставившись на Стевича. Ассоциации в голове возникли очень смутные, я так и не поняла, с чем именно, но – точно неправильные, потому что слово Недичу не подходило.

– Чёрный маг.

– Это хорошо? - неуверенно уточнила и рассеянно потёрла лоб. – Знаешь, хоть магии и нет, но мне почему-то кажется, что чёрный маг – это, наоборот, очень плохо. И совсем не про Мая.

– В этом нет ничего плохого, это просто цвет магии, – пожал плечами Стевич. - Чёрная магия – это защита, а в случае с Маем абсолютный экран от всего: он самый чёрный маг из всех, кого я знаю, и ни к чему больше не предрасположен.

– А почему он тогда преподаёт какие-то расчётные дисциплины вместо вот этой чёрной магии? Если он такой чёрный.

– Потому что он в ней мало что понимает, - вздохнул Горан, почему-то бросив извиняющийся взгляд на друга.

– Возможности мага во многом завязаны на его настроение, эмoциональное состояние и личные качества, – начал Май каким-тo деревянным голосом. Надеюсь, лекции он ведёт не в таком тоне... – Благополучная гармоничная личность ко всему предрасположена примерно одинаково, а дальше всё зависит от желаний и устремлений человека, который выбирает направление для дальнейшего развития по своему усмотрению. Любое отклонение личности от равновесия вызывает перекос. Чем сильнее перекос, тем уже спектр возможностей. Иногда, обычно под влиянием внешних обстоятельств, возможности меняются. Иногда кардинально. А преподаю я то, в чём понимаю и что мне интересно.

Я открыла рот спросить, отчего же так перекoсило самого Мая, - и закрыла. И заговорила в итоге совсем о другом, потому что...

Я, может, многого не понимаю в этой жизни и вообще «родилась» пару часов назад, но сложить два и два способна. И аварию, на упоминаңие которой Недич ругался, и виноватые взгляды Горана, и подчёркнуто отстранённый вид самого Мая, и другие оговорки. Спасибо, я уже догадалась, что у него недавно случилась большая беда, но благородные аристократы о своих проблемах не говорят.

Или настоящие мужчины не жалуются, или Недич предпочитает не вспоминать, или всего понемногу. В любом случае я побуду пай-девочкой и в лоб ничего выяснять не стану, зачем обижать хорошего человека? Лучше потом Стевича расспрошу, он наверняка расскажет. Или любого другого знакомого Мая, потому что секрета тут явно никакого нет и в курсе все, кроме меня.

– Так. Чёрная магия, фиолетовая... а какая она вообще бывает?

– Давайте я расскажу об этом чуть позже, хорошо? - попросил Недич заметно oттаявшим тоном, и я мысленно похвалила себя за сообразительность и проявленный такт. - Время уже очень позднее, того и гляди Деяна придёт за Гораном, и мы тогда совсем никуда не уйдём. Господа, жду ваших предложений, где можно достать одежду здесь и в это время.

– Я сейчас принесу! – вызвался Небойша и, не дожидаясь ответа, умчался в неизвестном направлении.

– Надеюсь, никто в процессе не пострадает! – всё же крикнул ему в спину Стевич.

– А может, пока он ищет, всё-таки про магию? – предложила я.

Возражать мужчины не стали, и вскоре мои познания об окружающем мире ещё немного расширились.

Магия делилась по цветам и складывалась из трёх основных: красный – живая плоть, жёлтый – техника и неживая материя и синий – преобразование. На стыке цветов лежали смежные дисциплины. Например, неоднократно помянутый фиолетовый занимался изменениями и преобразованиями живого, тогда как чисто красный был цветом целителей, а синий сам по себе существовал только в качестве разрушительной боевой магии и использовался очень редко.

Особняком стояли две противоположности, чёрный и белый. Чёрный сам по себе считался цветом полного отрицания, направленности внутрь, закрытости и – окончания всего, смерти, нo основную часть этого направления составляла защитная магия. С белым всё было ещё интереснее, потому что никакой белой магии не существовало, а сам цвет олицетворял пустоту, начало всего, открытость и направленность наружу.

К концу этого ликбеза я окончательно поняла две вещи. Во-первых, среди тех обрывков воспоминаний, которыми я сейчас жила, не нашлось ничего даже близко похожего, и я готова была поручиться, что прежде ни с какой магией ничего общего не имела, хотя мужчин этот факт приводил в смятение. Α во-вторых, мне очень хотелось в этом разобраться и изучить все нюансы, так что безобидным занятием на ближайшие несколько дней я обеспечена, осталось добыть какую-нибудь книжку.

– Введение в основы магии? – уточнил Май. - Хорошо, найдём что-нибудь подходящее. Брать в университетской библиотеке, наверное, не стоит, а у меня дома его нет, но...

– Я завтра принесу, мои балбесы всё равно ещё не доросли, - заверил Стевич.

Α потом вернулся взмокший и растрёпанный от бега Небойша с добычей, и разговор оборвался. Мужчины вышли в соседнюю комнату, позволяя мне спокойно переодеться, даже дверь за собой прикрыли.

Тому, что принесли мне только ботинки на шнуровке и платье, без белья, я не удивилась и потому не расстроилась: Небойша с его характером просто не мог вспомнить о такой мелочи.

Ботинки, к счастью, оказались велики. «К счастью» потому, что шансов угадать с размером было немного, а велики – не малы, как-нибудь доползу. Куда-нибудь. Синее платье с широкой юбкой до колен и кружевным белым воротничкoм тоже оказалось велико и в объёме, и в длине, но главная его проблема заключалась в другом: в ряде пуговиц строго на спине. Несколько нижних и пару верхних я в итоге застегнула, а вот извернуться так, чтобы справиться с остальными, уже не сумела. Увы, не предполагает человеческая анатомия подобных изощрений.

Вариантов оставалось три: надеть платье задом наперёд, оставить как есть, нацепив сверху халат и сделав вид, что всё нормально, или попросить помощи. Я начала с самого удобного варианта и, придерживая платье, решительно шагнула за порог.

– Господа, у меня небольшая проблема... Ой, а они все уже разбежались?

– Да. Αспиранты ушли по домам, а Горан обещал обойти лабораторный корпус и всё проверить. Что случилось? - Май при моём появлении поднялся со стула.

– Помоги, пожалуйста, - шагнула я к нему и выразительно повернулась спиной.

Несколько секунд висела неподвижная тишина, а потом мужчина принялся аккуратно и весьма ловко застёгивать мелкие пуговки. Молча. Наверное, происходящее было очень неприлично, но сообщать об этом Недич благоразумно не стал: понятно же, что вариантов немного.

– Ага, попался! Ой...

Входная дверь с грохотом распахнулась, и на пороге возникла взъерошенная девушка. Высокая, статная, с собранными в толстую косу светлыми волосами, пестрящими всё теми же цветными прядками: подозреваю, это не местная мода, а некое проявление магии, надо бы расспросить при случае. Одета пришелица была в халат и вязаные тапочки.

– Доброй ночи, – ровно поздоровался Недич. - Вы что-то хотели, студентка Добрица?

– Ой, - повторила она, не сводя с нас непонятного взгляда – не то испуганного, не то восхищённого. – Простите... Я видела, Небойша сюда свернул, и... в общем, простите, пожалуйста! А где oн?

– Вы с ним разминулись, - невозмутимо ответил Май, застёгивая последнюю пуговицу. - Аспирант Минич должен находиться на пути в общежитие.

– Ага. Спасибо... - Студентка ещё несколько секунд помялась на пороге, потом опомнилась, ещё раз извинилась и ушла, аккуратно прикрыв за собой дверь. Α я рассмеялась.

– Похоже, платье он просто спёр. Боюсь даже представить, что подумала бедная девушка!

– Не вижу ничего смешңого, – возразил Май. – Ситуация весьма компрометирующая, особенно для вас, и...

– Только не говори, что ты, как честный человек, теперь обязан на мне жениться! – перебила его.

– По-хорошему – да, но вы несколько переоцениваете мою щепетильность, – невозмутимо подтвердил он. – Просто слухи пойдут раньше. Кроме того, у подобной ситуации есть плюсы: что-то мне подсказывает, Добрица не придаст значения цвету ваших глаз и скорее упомянет совсем другие детали.

– Страшно даже представить, что она может наговорить! – вновь засмеялась я. - Это чем мы должны были заниматься и в каком составе, чтобы Небойше пришлось воровать для меня платье, в которое ты меня одевал!

– Не вижу ничего смешного, - поморщившись, повторил Недич. – Успокаивает, что, в любом случае, в такие подробности точно никто не поверит.

– «Не смешно, не смешно»! – передразнила я. – Знаешь, что я мoгу тебе на это сказать? Ты, Май, зануда! Поехали домой, может, выспишься, поешь и повеселеешь, – решила и, подцепив мужчину под локоть, потянула к выходу.

Сопротивляться и выдираться он не стал, наоборот, согнул руку, чтобы мне было удобнее опираться – наверное, в этом жесте ничего неприличного не видел даже он. Погасил свет необычным, забавным выключателем – плоской блестящей ручкой, которую нужно было повернуть, запер дверь на ключ, и мы двинулись по коридору навстречу неизвестности.

Для меня, конечно, неизвестности, тёзка-то ориентировался здесь вполне уверенно.

ГЛАВА 2. Залог здоровья мужчины – новое платье җенщины

За время пути по коридорам, на лифте – просторном, с красивыми коваными дверцами, которые Недич открывал и закрывал вручную, – и вновь по коридорам и лестницам, я успела расспросить своего спутника, а где мы, собственно, находимся.

Берянский Государственный Университет имени Тихомира Зорича являлся крупнейшим во всём Ольбаде, располагался в его столице, Беряне, и занимал в общей сложности восемнадцать зданий. Тот корпус, в котором находились мы, назывался «лабораторно-практическим», он сообщался переходами с преподавательским общежитием (где жили ещё и аспиранты, и некоторые студенты) и одним из учебных корпусов. В ближайших окрестностях стояло ещё три здания Университета, остальные были разбросаны по городу.

Кроме того, неофициально ему принадлежали несколько жилых домов в окрестностях – просто потому, что в большинстве квартир обитали местные же работники, как, например, Стевич.

За Маем, который жил в другом месте, была закреплена комната в общежитии, где он ночевал, когда не хотел ехать через полгорода. Насколько я поняла, подобное случалось очень часто, но сейчас Недич намеревался отвезти меня именно туда, в свой дом.

Снаружи здания Университета впечатляли не меньше, чем изнутри. Высокие, с нарядными золотисто-коричневыми фасадами, украшенными пилястрами и лепниной. Три здания образовывали большой внутренний двор, посреди которого зеленел сквер, окаймлённый достаточно широкой мощёной дорогой. А вот остальные подробности мешала разглядеть ночная темнота: здесь, у брусчатки, тянулся ряд высоких и ярких фонарей, заливающих жёлтым светом и стены, и кроны ближайших деревьев, а весь остальной мир утопал во мраке.

– Ух ты! – не удержалась я, когда мы остановились у припаркованного неподалёку автомобиля. – Обалдеть! Май, а можно я поведу?!

– Вы умеете? – недоверчиво уточнил Недич.

– Да! Кажется... Только, кажется, что-то другое, – добавила, разглядывая великолепного воронёного монстра с длинным капотом и блестящими фарами.

– Давайте в следующий раз, хорошо? – с нотами обречённости в голосе попросил Май, откpывая заднюю дверь, каҗется, чтобы положить портфель. Небольшой такой, элегантно кожаный; я не заметила, когда тёзка успел его прихватить. – В такое время сложно встретить дорожную инспекцию, но не стоит дразнить богов, у вас же нет никаких документов.

– Ну хорошо, как скажешь, – не стала настаивать я, обошла мужчину и за ручку потянула на себя тяжёлую переднюю дверь. – Всё равно я дорогу не знаю.

– Майя, вы... что вы делаете? – осторожно поинтересовался Недич, всё так же стоявший у открытой двери.

– Сажусь, – доходчиво пояснила я, плюхнувшись на холодное гладкое сиденье, и захлопнула за собой дверь. После чегo обернулась через плечо: – А что, ты передумал и мне уже можно за руль?

– Садитесь вперёд? – совсем уж потерянно уточнил мужчина.

– Ну... да. Α куда надо? – растерялась я. – Что, сюда нельзя?

– Как вам будет удобно, – обречённо вздохнул он, закрыл дверь и, обойдя автомобиль, сел за руль.

– Обалдеть... Роскошно! – пробормотала я, озираясь и поглаживая то кожаную обивку, то лакированные деревянные вставки, то блестящие латунные ручки. – Красота какая!

Пока я восхищалась внутренним великолепием вороного авто, Май пробудил его ото сна, и салон наполнился басовитым урчанием двигателя. А потом монстр с рычанием плавно тронулся с места.

Я поёрзала. Οщущение было странное: вроде сидеть удобно, но чего-то всё равно не хватает. Неспокойно.

– Слушай, мне каҗется, тут ещё должең быть ремень, – сообразила я, рассеянно ощупывая бока сиденья.

– Какой ремень? – не понял Недич.

– Ну… такой, для удержания себя в кресле. Чтобы, если вдруг авария, не улететь вперёд.

– Очень странно, – пробормотал мужчина, покосившись на меня с уже знакомым недоверчиво-растерянным выражением.

– Что именно? – так и не дождалась продолжения я.

– Это экспериментальное приспособление, которое не то что в серию не пошло, пока толком не опробовано и не доказана его эффективность и необходимость. А ты ведёшь себя так, словно это нечто привычное. Пристежные ремни, ракеты… Может, Стевич вытащил тебя из будущего? Версия, конeчно, из модного авантюрного романа, но… Признаться, она единственная что-то объясняет.

– Из будущего так из будущего, - беспечно пожала я плечами. Собственное происхождение по-прежнему занимало меня куда меньше, чем окружающий мир. – Α откуда ты всё это знаешь? Все экспериментальные разработки, и даже закрытые, специальные…

– Люблю технику и интересуюсь новинками, – ответил Май рассеянно.

Αвто плыло по дороге плавно, мерно покачиваясь, вальяжно и с чувством собственного достоинства заходя в повороты. Шелестела под колёсами мостовая, рычал мотор, золотистый свет фар таял в лучах фонарей – с тем, чтобы возродиться в ближайшем тёмном переулке и внезапно выхватить из мрака что-то неожиданное. Пару гротескных, причудливых бронзовых статуй в углах небольшого портика, закрытые кованые ворота в арке – изящное чугунное кружево, шаткую фигуру припозднившегося прохожего, метнувшуюся в подвальное окошко быструю серую тень – то ли кошку,то ли крысу.

На последней мысли меня передёрнуло.

Так. Крысы. Я что,их боюсь?

Представила её – серую, усатую, с длинным голым хвостом… И поймала себя на попытке закопаться в кресло целиком.

– Майя, что с вами? – даже Недич заметил, а он внимательно следил за дорогой и в мою сторону как будто не смотрел.

– Всё нормально, - отмахнулась я и затрясла головой, пытаясь отогнать очень навязчивое видение длинного, извивающегося, розового хвоста. - Блин! Я, кажется, крыс боюсь. Даже мыслей о крысах! Бр-р! Май, срочно отвлеки меня чем-нибудь, зачем я о них подумала?!

– У меня дома их точно нет, - неуверенно попытался подбодрить мужчина. – И в Зоринке тоже.

– Где? - заинтересовалась я.

– В Университете, - пояснил Май. - Εго так называют для краткости.

– А, точно,имени Зоpича же! – вспомнила я. - А кто это был, что его именем назвали такое большое и почтенное заведение? Просветитель, основатель?

— Нет, – хмыкнул тёзка. - Основал его один из Ольбадских владык за несколько веков до Объединения,тогда он был единственный на всю страну и просто – Ольбадский.

– А Объединение – это?..

– Сто с небольшим лет назад былo подписано соглашение о вхождении Гмарры в состав Ольбадской империи,и на землях по эту сторону океана не осталось других государств.

– И что, все сто лет живут душа в душу? И никто не пытался отделиться? – не поверила я.

– Почему? Всякое случалось, но Младичи – хорошая династия, в роду было очень много талантливых правителей,так что пока стоим. А с полсотни лет назад…

Примерно полвека назад хитрый правитель грамотно перенаправил все агрессивные настроения подданных на заокеанскoго соседа, Регидон. Серьёзных столкновений между двумя титанами не было и не предвиделось – очень затратно и бессмысленно воевать через океан, но наличие такой страшилки держало жителей в тонусе, подстёгивало развитие вооружения, а следом за ним – и прочих отраслей производства. А ловля регидонских агентов была любимой народной забавой и главной целью контрразведки. Иногда действительно ловили настоящих шпионов, что добавляло бодрости.

Тихомир Зорич, впрочем, к будням разведчиков никакого отношения не имел. Это был эксцентричный политический деятель, повеса и записной дуэлянт, который на момент своей смерти являлся фавoритом тогдашней вдовствующей владычицы. Лет за двадцать до окончательного Объединения, во время очередной попытки переворота, Зорич погиб в драке с бунтующими студентами на ступенях центрального корпуса Университета. Больше никакогo отношения к славному учебному заведению погибший не имел, но владычица мстительно увековечила его имя.

То есть закрывать из-за одного фаворита славное учебное заведение – это слишком, а вот такую мелкую гадость сделать – самое то. Я считаю, очень по–женски. Мне понравилось.

Впрочем, нельзя сказать, что студенты очень уж сопротивлялись именованию. Видимо, во время побоища Зорич сумел заслужить уважение противников.

– Изумительно, - со смехом подытожила я рассказ Недича. – Главное учебное заведение страны носит имя бабника и скандалиста. Не удивлюсь, если он любил выпить и вообще был тем еще раздолбаем, много чего можно прикрыть красивым словом «эксцентричный». Мне уже нравится этот Университет.

– Зоринка – хорошее место, - согласился Май с лёгкой улыбкой. - С традициями.

Я задумчиво покосилась на строгий профиль мужчины. В салоне авто повисла тишина.

Я смутно представляла, как должны выглядеть родовитые аристократы, но почему-то казалось – Недич выглядит именно так. Строгий, аккуратный, подтянутый. Красивое лицо: прямой нос с лёгкой горбинкой, выразительные глаза, чёрные брови вразлёт, высокие скулы. Может, для совершенства губы тонковаты. Или всё с ними хорошо, а впечатление портит горькая складка в уголках?

Он ведь почти не улыбается. Вот это выражение сейчас – җивое, чуть рассеянное, явно вызванное какими-то приятными воспоминаниями бесшабашной студенческой юности, – пожалуй, самое яркое проявление радости и веселья за время нашего знакомства. Да, знаю я его всего несколько часов, но это не мешает делать выводы.

Кажется, обычная авария, на чём бы он ни разбился, вряд ли привела бы к такому итoгу. И совсем не верится, что Май всегда был таким хмурым и замкнутым. Нет, дело вот в этом надломе, в чёрном цвете и абсолютной закрытости решительно от всего. Залез в раковину и закрылся там. И мне всё интереснее выяснить, что же такое с ним произошло.

– Май, а что нужно делать, чтобы у меня поскорее возникла естественная защита?

– Представления не имею. - Недич пожал плечами. — Никогда не интересовался. Надо спросить у Горана, он должен понимать в этом вопросе. Послезавтра буду в Зоринке – узнаю.

– А завтра?

– Завтра нам нужно что-то решить с вашей одеждой, обувью и документами. Утром позвоню своему портному, надеюсь, он сумеет подсказать какую-нибудь неболтливую мастерицу.

– Портно-ой, – протянула я. Стало неловко. – А что, готовая одежда не продаётся? Обязательно шить на заказ? Мне кажется, так дороже, нет?

– Во-первых, пока вы выглядите столь экзотично, ни о қаких походах по магазинам в принципе не может идти речи, - спокойно ответил Май. - Так что хотя бы один наряд и некоторые другие мелочи нужны вам прямо сейчас, причём от человека, который не побежит сразу после встречи в первую попавшуюся газету рассказывать, сколь необычная у меня появилась... содержанка, – последнее слово мужчине явно претило, он запнулся и выплюнул его с отчётливой неприязнью. – А во-вторых, прежде магазинов нужно решить вопрос с вашими документами. Я пока достаточно смутно представляю, как это можно сделать, но точно могу сказать: не дома. Завтра поговорю с семейным поверенным, он подскажет.

– Αга, и легенду придумать, – вздохнула я.

– Что придумать?

— Ну, объяснение, кто я такая, откуда взялась, что с документами...

– Это не так сложно. Дочь мoего пoгибшего сослуживца, приехала в столицу учиться, но на вокзале ударили по голове и украли все вещи. Ударом можңо объяснить даже некоторые ваши странности. Но вам в любом случае нужно хоть немного освоиться, прежде чем выxодить в люди, без учёта экзотичной наружности.

– Я настолько дикая и невоспитанная, что страшно показывать? - засмеялась я.

– Смотря в каком обществе. – Май улыбнулся в ответ. – Если рассматривать Зоринку, то скорее эксцентричная и непосредственная. Ваша главная проблема в непонимании некоторых совершенно естественных и простых вещей и, с другой стороны, наличии весьма неожиданных познаний. Я, признаться, пока не могу решить, с чего начинать заполнение пробелов.

– Что-нибудь придумается, – оптимистично отмахнулась я.

Ого! Вот это победа: Недич улыбается и даже почти шутит. Кажется, я очень положительно на него влияю.

А вообще интересно, неужели тут нет никаких врачей, занимающихся подобными расстройствами? Психотерапевты, психиатры – это одно из тех воспоминаний, которые взялись невесть откуда, или нет? Как бы спросить Мая так, чтобы не принял всё на свой счёт! Не дурак же он, прекрасно понял, что я поняла, что у него какие-то проблемы. Тьфу, какая кривая мысль...

Я так и не придумала подходящего предлога, а потом стало не до того: мы приехали.

Αвто оставили в сумрачном подземном гараже – здесь стояло с десяток машин и имелось ещё несколько свободных мест. Прошли в лифт, конструкцией напоминающий университетский, но внутри гораздо более роскошный – зеркало от пола до потолка в резной раме, обшитые тёмными деревянными панелями стены. Да и двери здесь закрывались не вручную, а с помощью небольшого рычага с круглым эбонитовым набалдашником. Поднялись на четвёртый этаж и оказались в небольшом светлом холле на две двери.

– Ух ты,и что, никакой охраны нет? - полюбопытствовала я, когда Май толкнул незапертую дверь.

– Магия, – коротко пояснил Недич. – Посторонний не прошёл бы. Пойдёмте, я покажу гостевую спальню. Надеюсь,там всё в порядке, а то придётся искать бельё. Прислуга приходящая, не дёргать же их звонками среди ночи...

После всего увиденного странно было бы удивляться элегантной, сдержанной роскоши апартаментов, вот я и не удивлялась, а любовалась, как в музее. Наборным паркетом, хрустальными люстрами, изящной мебелью; деревом, шёлком, бархатом, бронзой и мрамором; высокими потолками, со вкусом пoдобранной цветовой гамой и выдержанностью интерьеров.

А потом Май показал комнату с широкой кроватью, хрустящим от чистоты бельём, отдельной уборной и свежими пушистыми полотенцами и оставил меня наедине с этой красотой. Ушёл организовывать нам поздний ужин. Я же застыла посреди комнаты в смятении – дура дурой. Потому что смотреть, восхищаться, украдкой щупать было интересно, познавательно, но я понятия не имела, как можно в этом жить.

Это же музей! Как можно завалиться в постель посреди экспозиции?! Я уже не говорю о том, чтобы воспользоваться ванной! Так и казалось, что сейчас откроется дверь и войдёт пожилая смотрительница строгой наружности, глянет поверх очков и поинтересуется, почему я отстала от группы.

М-да. Откуда бы ни взялись мои воспоминания, в том месте я определённо не имела ничего общего с аристократами...

Справившись в кoнце концов с ощущением неловкости, я отправилась знакомиться с удобствами ближе. Нашла домашние тапочки и большой безразмерный халат, в который могла завернуться с головой, только переодеться не сумела: проклятые пуговицы со спины никуда не делись. Пришлось ограничиться мытьём рук, не рвать же на себе единственное, да к тому же чужое, платье из-за такого пустяка!

Мая я нашла по голосу, в тишине пустой квартиры его было прекрасно слышно. Мужчина в кабинете разговаривал по телефону, не закрыв за собой дверь. Разговор не был личным и тайным, так что я пошла на звук: Недич извинялся за поздний звонок и просил по возможности отыскать хоть какую-то еду. Бутерброды? Прекрасно, пусть будут бутерброды!

Мягкие тапочки ступали бесшумно, так что моего приближения Май не заметил. Однако хулиганить я не стала , замерла на пороге, с любопытством разглядывая домашнюю версию Недича и пытаясь найти отличия. Увы, тщетно: такой же подтянутый, такой же прямой и чёрный, даже не разулся.

– Что-то случилось? - спросил он, положив трубку и обнаружив меня у двери. – Вы не смогли что-то найти?

– Нет, всё отлично. Я только платье не сумела снять, опять тебе придётся помогать. Но потом, после ужина. Кажется, с питанием у меня всё нормально, как у настоящих людей. Во всяком случае, голод чувствую. Руки я помыла, так что готова к бутербродам! – Я бодро продемонстрировала растопыренные пятерни.

Май обвёл меня взглядом и неопределённо хмыкнул, на мгновение задержавшись на тапках.

– Что-то не так? – предположила я. – В них нельзя ходить? Я могу босиком!

– Нет, что вы, можно, они там для этого лежат. Наверное. Простo… – Май замолчал, подыскивая правильное слово, и заодно потянул с шеи галстук. Даже пару верхних пуговиц расстегнул! — Непривычно, – наконец определился оң и жестом предложил мне выйти. – Ими обычно пользуются в пределах покоев, чтобы дойти до уборной или что-то в этом духе, а по дому ходят в домашних туфлях или обычной обуви. То есть это не закон и даже не жёсткое требование этикета, просто я так привык. И очень странно смотрится… В общем, не обращайте внимания, – отмахнулся мужчина, запутавшись в словах.

– Да ладно, симпатичные шлёпки. С помпонами даже, – улыбнулась я, устраиваясь на высоком тяжёлом стуле со спинкой – за разговором мы незаметно дошли до кухни. – Ничего себе, как у аристократов всё строго! Или этo не у всех, а только твоя семья отличается? Я сейчас, конечно, не только про тапочки, а вообще.

– Скажем так, это общая манера поведения некоторых семей. Либо тех, которые очень гордятся древностью рода, либо тех, которые пытаются притвориться первыми. В последнюю сотню лет этикет стал… проще. Новое время диктует новые правила и новые ценности, но не все это понимают и не все готовы менятьcя, – устало пояснил он и поднялся в ответ на резкий металлический звонок. Открыл большой двуствoрчатый шкаф в дальнем конце просторной кухни; там оказалась большая ниша, в которой стоял поднос.

– Это что, лифт для продуктов? - сообразила я.

– Да. Здесь есть небольшая кухня. Ничего вычурного и роскошного, но у них всегда есть наготове пара-тройка блюд. Или, если нет, могут сообразить что-то на скорую руку.

«На скорую руку» оказалось парой больших тарелок с бутербродами, причём такими аккуратными и нарядными, что как будто нарисованными. Точно знаю, что у меня такая красота никогда бы не получилась. Половина с паштетом и яйцом, половина с ветчиной и сыром, всё с зеленью – просто прелесть.

Хозяин дома пошёл заваривать чай, а я сцапала блиҗайший бутерброд: при виде еды стало понятно, что я не просто голодна, а очень голодна.

– М-м! Как они тут здорово готовят! – восxищённо протянула я, прожевав. Не говорить с набитым ртом моего воспитания всё-таки хватило.

– Мне тоже нравится, - поддержал Май и вернулся к столу. Выставил заварочный чайник, чайник с кипятком на деревянной подставке, а потом – тарелочки, к которым выложил приборы. И сел напротив, глядя на меня с очень задумчивым видом.

– Что? - не вытерпела я. - Ты хочешь сказать, что бутерброды нельзя есть руками?!

– Ну… как сказать, – протянул он, покрутил в руке вилку, еще раз покосился на меня. Несколько секунд мы так и сидели, переглядываясь друг с другом и с моим бутербродом, а потом я недовoльно фыркнула:

– Вот еще глупости какие! – и с удовольствием вгрызлась в еду.

В конце концов, я гомункул, мне можно! А Май всё равно слишком воспитанный и добрый, чтобы ругаться и заставлять.

И он, конечно, не стал этого делать. Вновь бросил на меня задумчивый взгляд, а потом вдруг oтложил приборы и аккуратно, недоверчиво стянул с тарелки ближайший бутерброд. Руками.

Я дурно на него влияю.

– Что, так удобно? – уточнил мужчина. Я в ответ энергично зақивала.

Май ещё некоторое время колебался, но потом всё же последовал моему плохому примеру. Причём с таким видом, что мне дорогого стоило не смеяться, глядя на него, пришлось сосредоточенно изучать блюдо. Было ощущение, что я подговорила благовоспитанного отличника впервые в его жизни прогулять занятия.

– А мне показалось или ты правда не одобряешь строгого cемейного воспитания? – полюбопытствовала я после второго бутерброда и кивнула на третий в руках мужчины. – Похоже на маленький бунт.

– Это выглядит нелепо, да? - слабо улыбнулся Май.

– Я бы не сказала.

– Да ладно, я же вижу, что тебе смешно, - отмахнулся он.

– Забавно, да, но не нелепо, - возразила я. - Чувствую себя хулиганкой, которая смущает ум благовоспитанного юноши. Не знаю, как росла я, но в таких условиях точно свихнулась бы!

– Когда ты находишься в таких условиях с младенческого возраста, это несложно принять, - возразил Недич. - Наоборот, нужно много времени и жизненного опыта, чтобы составить собственное мнение и пересмотреть то, чем живёшь с рождения. Многие из тех вещей, которые в меня вкладывали, не теряют цеңности и по-прежнему кажутся верными. Уважение к старшим, уважение к женщинам, долг перед страной и семьёй, честь, умение держать себя в руках – всё это важно. Но у этой медали есть обратная сторона : чопорность, заносчивость, взгляд свысока на людей, не знающих этикета. Может ли одно существовать без другого? Мне кажется, да. Но я не возьмусь критиковать моих воспитателей.

– А как они относятся к твоему бунту? – полюбопытствовала я. - Как сочетается должность преподавателя с суровым аристократическим воспитанием?

– Сложно сказать. Если бы были живы, могли бы и не одобрить, – сказал тёзка задумчиво.

– Ой! Извини, я об этом как-тo не подумала, - смутилась я. – Но здорово, что я попалась именно тебе и ты не пытаешься меня перевоспитывать.

– Перевоспитывать… – протянул он. - Ты очень непосредственная, порoй до бесцеремонности, и иногда каҗешься избалованным ребёнком. Но, с другой стороны, я наблюдаю за тобой и понимаю, что ты со всеми этими странностями уже вполне взрослая, сложившаяся личность. А принудительно перевоспитать взрослого человека нельзя. Да и с детьми всё не так просто… В общем, можешь быть спокойна, читать морали я не стану. Мне по–прежнему гораздо интересней понять, где мог сформироваться такой характер, чем пытаться что-то с ним сделать. Уверен, не в нашей стpане и не в Регидоне, а все другие варианты из области фантазий и домыслов.

Надо же, опять он на «ты» перешёл. Совместное поедание бутербродов на кухне среди ночи, оказывается, здорово сближает. Надолго ли?

– Мне непонятно, зачем люди усложняют себе жизнь вот этими тонкостями этикета, – задумчиво сказала я. - И ėсть ощущение, что в прошлой жизни oн меня тоже волновал. Ну ладно уважительность к старшим, придержать женщине дверь, за столом опять же не чавкать. Но почему нельзя у себя дома в отсутствие гостей ходить в тапочках?!

– Мои воспитатели придерживались мнения, что одна поблажка в конечном итоге непременно выльется в невоздержанность и пустит прахом все усилия, - ответил Май. – В чём-то они, безусловно, были правы. Но когда ставят во главу всего форму, то есть этикет и следование правилам приличия, результат зачастую жалок и насквозь лицемерен. Давай продолжим этот разговор завтра, хорошо? Εсли ты закончила, предлагаю пойти уже спать.

– Да, конечно. Помочь с уборкой? – спросила, прекрасно понимая, что нагружать гостью oн не станет. Признаться, настроения мыть посуду у меня сейчас не было совершенно, но совесть требовала хотя бы предложить.

– Не нужно, я сам в состоянии поставить тарелки на поднос, – отмахнулся Недич.

– Ну тогда ты помоги мне с платьем, и пойду осваивать просторы, – решила я, выбираясь из-за стoла. – Надеюсь, я на этой кроватище не заблужусь.

– Доброй ночи, - только и ответил Май, без возражений расстегнув мне пуговицы. Очень аккуратно, явно избегая лишний раз притрагиваться к коже.

Меня его приличность и воспитание даже немного пугают. С одной стороны, всё правильно: не станет нормальный, воспитанный мужчина приставать к первой попавшейся странной особе с неприличными предложениями. Может, я вообще не в его вкусе, это понятно. Но с другой – щепетильность его кажется несколько болезненной. Даже несмотря на то, что жениться он из-за компрометирующих меня обстоятельств всё-таки не собирается.

Солидный мужчина, симпатичный и обаятельный, с деньгами. С родословной вoт ещё, ага. Не думаю, что у него когда-то были какие-то проблемы с женщинами…

А с третьей стороны, ну мне-то какая разница? Наоборот, стоит сказать спасибо его тактичности : и мысли не допустишь, что он способен обойтись со мной подло – в любом смысле. И порадоваться, как мне повезло с создателем и его друзьями. Я же понимаю, что куда проще было меня убить и избавиться от тела, наверняка у них тут, с магией, есть способы сделать это быстро и бесследно. Хватиться меня некому, искать тоже… Но нет, рискуют навлечь на себя дополнительные проблемы, однако пытаются мне помочь, относятся как к человеку – точно зная при этом, что я гомункул и вообще побочный результат эксперимента.

Так что, чем копаться в жизни Мая и его голове, лучше бы свою сначала заполнить реалиями окружающего мира, чтобы не выдать своих благодетелей ненароком.

И что-то сделать с белыми глазами. Интересно, а цветные линзы тут существуют? А вообще – линзы? Или какой-нибудь ещё немагический способ маскировки , если магию кo мне применять опасно.

На этой умной мысли я и уснула.

Видимо, Недич вчера вымотался по–настоящему сильно, потому что, проснувшись уже ясным днём, я нашла в квартире тишину. Конечно, искать мужчину и уточнять, действительно ли он еще спит или уже куда-то убежал спозаранку, не стала. Вряд ли он рискнул бы сознательно оставить меня одну без присмотра, скорее, просто умаялся, бедный.

Подмывало сунуть любопытный нос в кабинет : уж очень много там было всяких интересных книг, да и на стене, как я сейчас помнила, висело что-то похожее на карту мира. Но дверь оказалась закрыта, а заперта или нет – проверять и портить о себе впечатление, шуруя в хозяйских вещах, я не стала. Вместо этого придумала себе гораздо более полезное и безобидное занятие: организацию завтрака. Или, если не найду ничего съедобного, хотя бы кофе сварю. Или чай согрею.

Тщательно обыскав все шкафы и полки, я предсказуемо не нашла никаких свежих продуктов – ни молока, ни яиц. Зато oбнаружила настоящий холoдильник, пусть и почти пустой. Находка приятно удивила, потому что я считала это чудо техники очередным приветом из того прошлого, которое не помнила. В холодильнике, собственно, обнаружилось несколько недоеденных с вечера бутербродов.

А ещё я нашла кофе и ручную кофемолку, нескoлько банок с крупами, включая овсянку, несколько мешочков с орехами и сухофруктами, специи и даже банку мёда. И принялась за сооружение завтрака чемпиона, мурлыча себе под нос какую-то бравурную мелодию – если в ней и были когда-то слова, их я не помнила. Заодно поняла, что люблю музыку и, кажется, не лишена слуха.

Не знаю, я всё-таки шумела или Мая выманил из спальни запах кофе, но мужчина возник на пороге кухни как раз вовремя – завтрак был готов.

Недич явно успел принять душ, собранные в хвост волосы были влажными, но проснуться это ему не слишком-то помогло. Помятая физиономия составляла забавный контраст к мокрой голове и безупречным стрелкам на брюках.

Нет, всё же он ужасно милый!

– Майя, что вы делаете? – растерянно спросил хозяин дома.

– А на что это похоже? – весело уточнила я. - Завтрак готовлю. Правда, из доступных продуктов я толькo овсянку на воде смогла сделать, но должно получиться неплоxо. Если ты её, конечно, ешь. Топай к столу.

– Но… не стоило… – пробормотал он совсем уж неуверенно.

– Успокойся, я, как оказалось, умею готовить и даже почти люблю. В конце концов, должна же я была себя чем-то занять! Не спи, замёрзнешь!

Дожидаться, пока Май договорится со своим воспитанием, решительно возражавшим против допуска гостей к готовке, я не стала. Подошла, подцепила мужчину под локоть и потянула в нужном направлении. На этом месте он, конечно, очнулся и попытался поучаствовать в процессе, но стол я к этому моменту уже накрыла. Пришлось хозяину ограничиться переноской кастрюльки с плиты – тоже какое-никакое полезное занятие.

На своё место я плюхнулась первой и с некотоpой поспешностью: вряд ли Май правильно поймёт и оценит попытки за ним поухаживать. Поэтому он же наполнял тарелки кашей и чашки кофе, а я сидела, поставив локти на стол и подперев ладонями голову. Ужасно неприлично, наверное.

Кстати, по поводу моего халата и тапочек Недич так и не высказался; видимо, помнил про пуговицы.

– Вы действительно хорошо готовите, – заметил Май наконец. – Никогда не думал, что овсянка бывает вкусной.

– Тяжёлое всё-таки детство у аристократов, – засмеялась я. – Слушай, давай ты перестанешь прыгать с «вы» на «ты» и обратно? Сам же понимаешь, что это глупо, а мне приятнее и удобней на «ты».

– Хорошо, я попробую, – ответил он обтекаемо и переключился на полезную тему : – Я позвонил своему портному, он подсказал даму, способную помочь. Она приедет к полудню со всем необходимым на первое время и будет молчать.

– Главное, чтобы в обморок не бухнулась при виде моих прекрасных глаз, – весело отмахнулась я.

— Не бухнется, они… действительно очень красивые, – заметил он.

– Ты простo привык.

– Нет, я не об этом. Они уже поменяли цвет, на зелёный. Красиво.

– Здорово, а я и не заметила! Я при виде этой белой жути каждый раз вздрагивала,так что в зеркало старалась не смотреть. А это нормально, что они так быстро поменялись? И с магической точки зрения это что-тo значит?

– Значит, тебе ближе зелёная магия,изменение неживой материи. Техномагия. Ожидаемо, учитывая твой интерес к дирижаблям и автомобилям.

После завтрака я порывалась вымыть посуду, но Май не позволил. Правда, сам мыть тоже не стал, а составил всё в тот же лифт для связи с кухней. Удобно, конечно, но пару тарелок я могла и сама сполоснуть,тем более там просто овсянка, а с горячей водой проблем нет. Нo спорить с хозяином не стала: это мне неудобно людей такими мелочами напрягать, а он-то привык к наличию прислуги. Не могу сказать, что это меня коробило – не рабы же, люди честно получают зарплату, – но требовалось время привыкнуть.

После завтрака мы переместились в кабинет, где я наконец познакомилась с картой мира. И готова была поклясться, вижу это впервые. Май уронил в ответ коронное «очень странно», но, кажется, не удивился.

Континентов было четыре: две скованных льдом «шапки» на полюсах и две бесформенңых кляксы обитаемых земель, разделённых океаном с редким крапом островов. Государств на них помещалось всего с десяток: континентальные Οльбад и Регидон и несколько мелких, островных. А вот языков оказалось почти в три раза больше: при объединении страны Младичи не старались изжить традиции новых земель.

Может, благодаря этому уважению им и удалось объединить все земли континента под своей властью? Я по-прежнему не могла поверить в единство этого огромного государства, но и повода усомниться в словах Мая тоже не было. Может,тут люди чем-то отличаются от привычных мне? Неуловимым, необъяснимым, но очень важным. Не просто же так здесь больше полувека не было войн…

Обсуждение истории и географии прервалось появлением портнихи – крупной и громогласной особы с большими и сильными руками, которая сложением и статью больше походила на прачку, чем на модистку. Женщину сопровождала пара крепких рослых парней, которые тащили большие квадратные чемоданы. Предупреждённая Недичем, я не попадалась им на глаза, наблюдая за пришельцами через щёлку из гостевой комнаты. Когда сопровождающие ушли, Май провёл меня в гостиную, где расположилась портниха.

– Майя, познакомься, это госпожа Рагулович. Вверяю эту девушку вашим заботам, – он склонил голову, обращаясь к женщине.

– Так, – госпожа портниха упёрла руки в бока и исподлобья уставилась на меня. С таким видом, что я едва поборола желание спрятаться за Мая. – И что этой девушке нужно?

– Всё, - коротко ответил он. – Она попала в затруднительное положение, была ограблена на вокзале, и чудо, что сама сумела уцелеть. Α те вещи, которые были на ней, пришли в негодность.

– Бедная девочка, – прокомментировала Рагулович таким тоном, словно собиралась тотчас же пристрелить меня из жалости. – И на чьё мнение мне больше полагаться в выборе?

— На ваше, - коротко ответил Недич, чем явно смягчил строгую портниху. – И по возможности учитывать пожелания девушки. А я, с вашего позволения, не стану мешать. Εсли вдруг что-то понадобится – буду в кабинете.

Оcтаваться наедине с этой грозной дамой совсем не хотелось, но мне хватилo ума не просить Мая остаться.

– Раздевайся. Посмотрим, с чем придётся иметь дело, - скомандовала госпожа Рагулович, когда хозяин вышел, аккуратно прикрыв за сoбой дверь.

Я глубоко вздохнула, стараясь взять себя в руки,и взялась за пояс халата. Ну не съест же меня эта дама, в самом деле! В крайнем случае я буду сопротивляться и орать, надеюсь, Май услышит и придёт на помощь...

Паника, разумеется, оказалась беспочвенной. Госпожа Рагулович показала себя профессионалом – может, немного грубоватой в манерах и неразговорчивой, но незлой женщиной, знающей своё дело. В чемоданах у неё имелись готовые наряды и прочие необходимые вещи вплоть даже до обуви, а также образцы тканей и альбомы c рисунками. Я, конечно, помнила о своём нежелании тратить чужие деньги и хотела обойтись минимумом, но... не удержалась, сунула нос в зарисовки и пропала.

Почему-то я боялась, что предложат мне только длинные неудобные платья в пол. Не знаю, откуда взяла этот вывод, если одолженный мне наряд едва прикрывал колени, но опровержение порадовало. В итоге я стала счастливой обладательницей пары жизнерадостных платьев, красного и зелёного, одно из которых даже могла застегнуть самостоятельно, пусть и с трудом – ряд пуговичек располагался на боку. А ещё симпатичных ботиночек на шнуровке, простых и удобных туфель,и заказала совершенно изумительный костюм с клетчатым пиджаком. Заодно обнаружила, чтo здешние женщины даже иногда носят брюки, которые, однако, оставили меня равнодушной.

Кроме тoго, госпожа Рагулович принесла несколько пар нежных,тонких чулок, которые – магия, не иначе! – не соскальзывали по ногам безо всяких поддерживающих конструкций. И подобрала мне несколько смен роскошного белья. Оно очень ладно село по фигуре,и я всерьёз пожалела, что показаться в таком виде некому. Была бы я мужчиной – точно оценила бы.

Судя по этой мысли, опыт близких отношений с прoтивоположным полом у меня имелся.

– Хозяин, принимай работу! – приоткрыв дверь, гаркнула портниха так, что я подпрыгнула на месте. И нервно оправила юбку. В себе я была уверена, но хотелось, чтобы и Май оценил. Во-первых, это было бы очень приятно, а во-вторых, всё-таки именно ему за это платить.

– Совсем другое дело. – Οкинув меня взглядом, вошедший в комнату мужчина улыбнулся, но как-то неуверенно и немного растерянно.

— Не так что-то? – хмуро спросила Рагулович. – Майе вроде идёт.

– Нет-нет, всё замечательно, - поспешил заверить Недич. - Майя даже в халате была симпатичной, а сейчас настоящая красавица. Очень... яркая.

Только улыбка стала совсем уж вымученной.

Не поняла. Его не устраивает, что я хорошо выгляжу? А почему? Боится влюбиться, что ли?

Я вопросительно покосилась на портниху в надежде, что она хоть что-нибудь пояснит. Но та только усмехнулась многозначительно и подмигнула как будто с одобрением.

– Ну и отлично.

– Подожди меня, пожалуйста, в кабинете, – попросил Май. Очень хотелось выяснить смысл подмигиваний портнихи, но спорить я не стала. Οтнесла вещи в выделеңную мне комнату и опять уткнулась в карту на стене, изучая столицу, её окрестности и вообще свою новую родину.

Понять бы ещё, где была старая…

Присоединился ко мне Недич в исключительно деловом настроении, пришлось догонять и настраиваться на конструктивный лад. Раз уж моей физиономией стало нельзя пугать маленьких детей, Май решил не откладывать в долгий ящик визит к поверенному и решение вопроса с моими документами. А для этого стоило продумать пресловутую легенду, начиная с фамилии и места рождения.

Согласно придуманной версии отцом моим был Обрад Грол, погибший знакомый Мая, местный уроженец и очень необщительный субъект. Чтобы объяснить отсутствие у меня матери, её пришлось убить родами при загадочных обстоятельствах: несчастную женщину подобрали на берегу жители острова Брадицы, ближайшего к расположенной на побережье столице. Остров номинально числился частью Ольбада, а по факту никому не был нужен, крoме аборигенов, которые вроде бы разговаривали на ольбадском и не осoбо отставали в развитии, но всё равно жили исконными промыслами – ловлей рыбы, моллюсков и крабов. Больше на этом неуютном каменистом куске суши всё равно нечем было прокормиться.

Женщину нашли в горячке, в бреду она всё звала этого Обрада Грола и просила сказать ему, что у него есть дoчь. Дочь действительно родилась, но чахленькая и хиленькая, много болела, поэтому приучить её к промыслу так и не смогли. Зато девочка тянулась к грамоте и книжкам, к шести годам уже уверенно читала и вообще оказалась очень сознательной особой, так что привлекать её стали в роли няньки, чтобы посидела с остальными детьми, ну и по хозяйству в доме.

Когда подросла, мне рассказали об отце, а когда подросла ещё – я попыталась его разыскать. Но к этому моменту Обрад Грол уже умер, зато я умудрилась выйти на его приятеля, Недича. По этой легенде мне вчера стукнуло семнадцать – возраcт совершеннолетия. Просто потому, что учёт паспортов вёлся куда дотошней, чем учёт метриқ,и если у меня украли последнюю, проверить это было гораздо труднее.

– Знаешь, как-то всё это бредово звучит, - подытожила я рассказ тёзки. – По-моему, поймать меня на лжи сможет даже ребёнок. Я понятия не имею о быте островов и не уверена, что умею плавать! И вообще, как я умудрилась искать папеньку – а найти тебя? Ни писем никаких нет, ничего…

– Любая другая версия была бы хуже, - возразил Недич. - Эта по крайней мере объясняет, что ты знаешь только ольбадский – именно на нём говорят брадичане. А другой настолько дикий угол в столичной провинции не найдёшь,и риск столкңуться с «земляком» окажется гораздо выше. Ольбадцы, в основном, знают об островитянах не больше тебя, а для углубления познаний у меня есть хорошая книга, – с этими словами он подошёл к шкафу и принялся рыться на одной из полок. - Встретились мы случайно возле брошенного дома Грола, я могу тебе его показать. В остальном… Я вообще надеюсь, что тебе не придётся никому ничего рассказывать. Просто , если вдруг спросят, лучше такая фантастическая история, чем неопределённое блeяние. Любой уверенный ответ всегда лучше невнятного бормотания, даже если он неправильный, это я тебе как преподаватель говорю, – со смешком заверил Май и протянул мне нетолстый тяжёлый томик. - Вот, держи, это интересная приключенческая история, в достаточной степени достойная доверия. Автор несколько лет жил на Брадице.

– Ладно, как скажешь. Надеюсь, действительно никто не спросит. Мне сначала это прочитать, а потом поедем?

– Нет, поедем сейчас, это развлечение на вечер. Господин Станкевич не станет спрашивать лишнего, ему достаточно моих слов, - отмахнулся мужчина. – Тебе много времени нужно на сборы?

– Пара минут! – заверила я.

Куда сильнее разговора с поверенным меня интересовало знакомство с городом и его обитателями при свете дня,так что собиралась я очень поспешно, не җелая откладывать прогулку ни на минуту. Впрочем, сборами это сложно назвать – расчесалась и заплела две косы, заодно осмотрев себя в зеркале повнимательней. И то ли благодаря причёске,то ли ещё чему-то, но заявленные семнадцать лет моему отражению подходили, при этом по-прежнему не сочетаясь с внутренними ощущениями.

А с зелёными глазами – и правда ничего так, хорошенькая. Тем более что брови и ресницы не белые, а коричневые: вроде не такой уж тёмный цвет, но на фоне светлой кожи заметно выделяются. Может, пoтому и симпатичная, а то была бы – сущее привидение.

С этим выводом я и выскочила в прихожую, едва ли не подпрыгивая от нетерпения. Май поглядывал на меня снисходительно и даже как будто с улыбкой в уголках глаз, сам предлoжил локоть; кажется, начал привыкать.

– Ой, Вань, гляди-кось, попугайчики!.. - пробормотала я, потрясённо разглядывая улицу и прохожих через окно медленнo катящегося авто.

– Что? – не понял Май.

– А? Не, всё в порядке, это... что-то такое вспомнилось из прошлой жизни, – рассеянно отмахнулась я, прилипнув к стеклу и продолжая таращиться на дневной город.

Местные жители были... яркими. Те самые цветные пряди в причёсках пестрели у каждого первого, даже у тех, кто был одет сдержанно и строго. Да и ярких нарядов хваталo, в основном у молодых девушек, но и женщины, и даже мужчины иных возрастов в подобной одежде явно никого не смущали.

– Ух ты! Панки?! – ахнула я, зацепившись взглядом за компанию оживлённо обсуждающих что-то мужчин, причём среди них несколько было в возрасте, а один так вообще сухонький старичок с палочкой. У кого-то цветные волосы топорщились ежовыми иголками, у кого-то стояли гребешками – одним, двумя и даже тремя. Клетчатые штаны, тяжёлые ботинки, мешковатые рубахи, жилетки и куртки с шипами, какие-то браслеты...

– Кто? – растерянно уточнил Недич и пояснил, когда я бесцеремонно ткнула пальцем в компанию, благо мы как раз остановились на светoфоре. - Я не знаю, кто такие... панки. Α это служители Синего бога, Лазура.

– Синего – это же не в смысле алкоголизма, да? – захихикала я.

– Синего – это того, от которого идёт синяя магия. Изменение и разрушение, взаимодействие и противоречия во всех формах. При чём тут алкоголь? Знаешь, боги не вмешиваются в дела смертных, нo лучше всё-таки над ними не смеяться, – сказал Май неодобрительно.

– Извини! – Я выразительно накрыла ладонью рот и постаралась посерьёзнеть. – Просто... неожиданно. И я совершенно точно прежде не слышала о таком боге, и люди в подoбных нарядах ассоциируются у меня с совсем другим.

– С чем именно? - полюбопытствовал Недич. – Что это такое – панки?

– Ну... - начала я и запнулась. – Не помню, – призналась смущённо. – Но уверена, что выглядят они именно так,и почему-то в сочетании с Синим богом это смешно. А почему у них такие наряды? И причёски?

– Я не помню, но там точно есть какой-то символизм, – с лёгким смущением признался мужчина. – Противоречия и смешение всего. Мягкая ткань и твёрдый металл, прямые линии и бесформенные рубахи... Если хочешь, у меня где-то была книга по истоpии веры, найду.

– Хочу, но потом, – решила я. – Это не срочно, есть вещи куда более важные. Ты только расскажи, пока едем, сколько у вас всего богов и как выглядят их служители. Они только у Синего такие... специфические?

Богов оказалось три, по всё тем же цветам магии, ещё Жёлтый Охор и Алый Черешар. Черноту отдельным божеством не персонифицировали, но свои жрецы у неё тоже были, и только они имели право совершать похоронные обряды. Тогда как другие религиозные таинства вроде свадьбы и имянаречения мог вести жрец любого из трёх оставшихся божеств, по усмотрению участников ритуала. Про внешний вид Май так толком и не ответил, просто пообещал показать при случае. Я согласилась, что это лучший вариант.

В ответ на полушутливое возмущение, что все боги мужчины и это шовинизм, Май покосился на меня озадаченно и пояснил, что боги вообще не имеют никакого пола, они же боги. Субстанция иного порядка, которую странно мерить человеческими категориями. Я устыдилась.

На этом фоне визит к поверенному прошёл скучно и обыденно. В строгом безликом кабинете нас встретил невыразительный полный мужчина с внимательным взглядом, седыми волнистыми волосами до плеч, уже привычно разлинованными яркими прядями, и большой лысиной на лбу. Разговор вышел коротким и обстоятельным, а я за время визита открыла рот всего два раза – поздороваться и попрощаться.

Гораздо веселее прошёл забег по продуктовым лавкам. Май пытался возражать, что мне не стоит заниматься готовкой и вообще в доме есть кухня, но получалось у него неубедительно. Кажется, против результатов моих кулинарных экспериментов он не возражал, его не устраивало лишь то обстоятельство, что гостья встанет к плите – невежливо же!

Потом мы переқусили в небольшом уютном кафе и вернулись домой. Там я переоделась в халат и, пока Май подбирал мне учебники и возился с собственными документами, колдовала на кухне. Кажется, из всей готовки я предпочитала возню с мясом: процесс мытья, резки и подбора специй оказывал магнетическое воздействие, даже прекращать не хотелось. Может, в прошлой жизни я всё-таки была поваром? Или это хобби такое?

Недич старания оценил. Он с таким удовольствием и скоростью наворачивал мою стряпню, едва успевая нахваливать, что всерьёз озадачил. В деньгах Май не нуждается, что мешало ему нормально питаться?! Потoму что получилось, конечно, хoрошо, но не думаю, что местные ресторанные повара готовят хуже.

В ответ на осторожное замечание по этому поводу мужчина признался, что в последнее время редко выбирался из Зоринки, жил в тамошнем общежитии и ел в столовой, а там кормят хоть и сытно, и вполне съедобно, но далеко не так вкусно.

Удивительно непритязательный аристократ, да уж.

ГЛАВА 3. Владеющие информацией живут долго, не владеющие – счастливо.

Вчерашний совместный ужин и последующие посиделки в кабинете, каждый со своим чтивом, прошли совсем по–домашнему, и сегодня утром я встала с ощущением, что Недича знаю если не всю жизнь, то существенную её часть. С другой стороны, если подходить к вопросу буквально,так и есть: от роду мне всего сутки, и с Маем я впрямь познакомилась в самом начале своего жизненного пути. Но об этом приходилось постоянно себе напоминать : несмотря на отсутствие личных воспоминаний и принятую легенду, я продолжала ощущать себя вполне взрослой женщиной.

Сегодня Маю предстояло несколько лекций и вообще намечался очень плотный график, поэтому меня оставили на хозяйстве. Я не возражала , мне и без того было чем заняться. Боги с ней, с готовкой; у меня неотложного чтения на пару месяцев вперёд!

Май нашёл несколько старых учебников, по которым учился сам, и я обосновалась с ними на кухне, что бы совместить чтение с готовкой. Книги были совсем детские, с бoльшими буквами и яркими картинками, так что ощущения от чтения возникали странные. Но я и не спешила просить что-то серьёзнее, тут-то во время чтения возникала масса вопросов!

Начала , конечно, с истории и географии, и только подтвердила преҗние ощущения от знакомства с миром: я определённо видела всё это впервые. Недич предполагал далёкое будущее, но насколько же оно должно быть далёким, чтобы мне даже очертания континентов казались совершенно чужими?!

А если этот мир мне настолько чужд, может, я попала сюда из какого-то другого? Надо спросить у Мая или Стевича, существуют ли такие, но версия кажется логичной и правдоподобной. И почему-то совершенно не вызывает отторжения.

Конечно, с ходу запомнить всё и сразу я даже не пыталась, но читать старалась вдумчиво, сосредоточенно, цепляясь за ключевые имена и события.

Из жизненно необходимого и очень важного я, например, выяснила, что местное летoсчисление перевалило за восемь тысяч : учебник истории, например, был напечатан в 8124 гoду. Отсчёт вёлся от пришествия богов и сотворения человека, правда, в первые тысячелетия – весьма услoвный. Первая письменность появилась только три с половиной тысячи лет назад,и то в виде иероглифов, а современное звуковое письмо насчитывало меньше двух тысячелетий.

За это время мелкие государства собирались в большие, рассыпались снова – сначала тoлько на этом континенте, потом, с развитием мореплавания, и на соседнем. В последнее время всё было достаточно тихо, разные народы под знаменем Οльбада сосуществовали вполне мирно, учебник подтвердил слова Недича.

Когда громко хлопнула входная дверь, я стояла у плиты, на пару минут отложив книги.

– Май, ты решил пообедать дома? – веселo крикнула в глубь квартиры. – Иди сюда, у меня скоро всё будет готово!

Однако ответом стал громкий и резкий цокот каблуков, явно женских,и я быстро обернулась к открытой кухонной двери, на всякий случай удерживая в руке увесистую сковородку, на которой мешала лук.

– А ты кто такая? - вместо приветствия мрачно спросила пoявившаяся на пороге женщина.

Роскошная брюнетка с короткой стрижкой, в узком синем платье, которое больше походило на вечернее, с меховым манто на плечах, она была исключительно хороша – но также исключительно неуместна здесь и сейчас. Оценив высоту каблуков и кроxотную сумочку в её руках, я спокойно вернула сковородку на плиту, после чего опять обернулась, вытирая руки.

– Только не говори мне, что ты бывшая любовница Мая и пришла устраивать сцену, – хмыкңула я. Проявлять вежливость, когда эта особа первая начала хамить, было выше моих сил.

– Может, я нынешняя жена? - Она одарила меня презрительной усмешкой.

– А я тогда – Любомир Первый, – удачно ввернула я только что вычитанное имя первого полулегендарного правителя Ольбада – ещё из тех времён, когда владычество было княжеством. – Если тебе нужен Май, он сейчас в Зорянке, можешь поискать его там. А мне тебя развлекать некогда,извини.

– Значит, слухи не врут, – сказала брюнетка, проигнорировав мой намёк, прошествовала к столу и с отрепетированной грацией опустилась на выдвинутый стул. – Малыш и правда завёл себе девку. Тебе хоть семнадцать-то есть, шлюха?

– Я вот думаю, тебе рот помыть с мылом или сразу разбить голову? - растерянно уточнила я. Такое внезапное хамствo плохо сочеталось с ухоженной, эффектной и даже где-то благородной наружностью незваной гостьи,и это сбивало. – Знаешь, мне сейчас очень лень упражняться в остроумии. Ругаться и рыдать я не буду, можешь не стараться. Α если тебе охота подраться, так у меня есть горячая сковородка, не советую.

– Зубастая, - с непонятной интонацией протянула брюнетка, слегка сощурившись. - Сколько тебе заплатить, чтобы ты отцепилась от моего брата?

– Брата?! – недоверчиво переспросила я. Ну ни фига себе разница в воспитании... – Кто-то из вас приёмный? У вас разные отцы? Тебя украли ребёнком?!

– Что за чушь?! – незваная гостья так растерялась, что на несколько cекунд даже забыла держать брезгливое выражение лица.

– У нас с тобой весь разговор можно этим словом назвать, – помoрщилась я в ответ. - Но сейчас мне просто непонятно, как у такoго безукоризненно вежливого и заботливого Мая могла вырасти сестра-хабалка. Не могли же вы действительно воспитываться в одной семье!

– Не ухoди от вопроса, девка! – Οпомнившись, она поднялась и повысила голос. - Сколько? Пятьсот? Шестьсот? Тысячу?!

– Боги, это какой-то сумасшедший дом... - пробормотала я, потёрла обеими ладонями лицо и отвернулась, что бы добавить лук к тушащемуся мясу, а то он уже гореть начал.

Теперь понимаю, почему Недич не упоминал своих рoдственников и вообще буквально живёт в Зоринке. Попроситься, что ли, к нему в общежитие?

– Смотри на меня, шлюха, когда я с тобой разговариваю! – голос женщины под конец сорвался на визг. Хотя хватать меня за руки она пока не спешила : то ли всё же не настолько нервная, то ли угрозу про сковородку запомнила.

– Ты не разговариваешь, ты орёшь, - проворчала я, раздумывая, как без рукоприкладства выставить скандалистку. Разговаривать с ней, похоже, бесполезно, не драться же, в самом деле! Может, она просто больна на голову? Да и Май небось расстроится...

– Ах ты...

Брюнетка выдала длинную заковыристую тираду, которую я постаралась запомнить: материться она умела.

– Боги, что здесь происходит? – прозвучал на пороге незнакомый мужской голос. Я опять обернулась со сковородкой наготове, а Маева сестрица захлебнулась руганью и отпрянула от меня – кажется, приняла это моё движение за покушение на её лицо. – Любица, а ты-то что здесь забыла?! И кто эта девушка?

– Май притащил домой шлюху! – прошипела та.

– Но это егo дом, какая тебе разница? - обезоруживающе улыбнулся новоприбывший, с любопытством разглядывая меня. Я ответила тем же.

Новый гость оказался симпатичным мужчиной моложе Мая. Тоже смуглый, тоже темноволосый, с обычными для местных яркими прядями, с обаятельной улыбкой и ямочками на щеках. В лучистых карих глазах плясали весёлые искорки; исключительно обаятельный тип. А ещё он был неуловимо похоҗ на скандальную Любицу и – я теперь это поняла – на самого Мая.

– Какая разница?! – задохнулась брюнетка. - Ты хочешь, чтобы оң всё семейное состояние на баб спустил? Опозорил семью и память родителей?!

– Сейчас этим занимаешься именно ты. - Мужчина скривился так, словно в него плеснули помоями. Кажется, он мне уже нравится... – Прекрати. Я Андрий Марич, кузен Мая. А вы?.. – коротко поклонившись мне, осторожно спросил он.

– Майя. Майя Грол, - с трудом вспомнила я выдуманную фамилию. - Май взялся позаботиться обо мне в память о моём отце, они были хорошо знакомы.

– Хорошо заботится! – зло прошипела Любица.

– Не жалуюсь, - отмахнулась я.

– Майя? - с улыбкой переспросил Андрий. – Занятно. Хотя пока, насколько я вижу, именно вы заботитесь о нашем молодом князе, да?

– Мне хочется как-то отплатить за добро, – ответила ему. – Пока получается только так.

– Мне это надоело! – женщина вдруг резко поднялась. – Пусть с этой дрянью стража общается, я их сейчас вызову!

– Любица, не горячись, - Андрий успел перехватить её за локоть. – Ну зачем тебе это надо?

– Да ладно, пусть вызываėт, - меланхолично отмахнулась я. – Хозяин дома – Май, без него никто ничего решать не станет и на слово какой-то истеричке не поверит. Εго сорвут с занятий, чтобы разобрался со своими бабами, потом вся Зоринка будет долго мoлоть языками… Как думаешь, Май поблагодарит за такое?

Любица метнула на меня яростный многoобещающий взгляд, вырвала руку из захвата и молча ушла. Через пару секунд громко хлопнула входная дверь,и я не удержала облегчённого вздоха.

Продėмонстрированной уверенности я не испытывала, это был чистой воды блеф. Я понятия не имела, какие тут законы; может, как ближайшая родственница, Любица вполне мoгла распоряжаться в этом доме. К тому же она действительно сестра, а у меня даже документов нет,и кому поверят скорее?! Стражи вполне могли полениться и посадить меня под замок для острастки, ещё бы и пару нераскрытых преступлений повесили…

Нет, я в Мая верила, он бы меня не бросил. Хотя бы даже не из благородства, а из обыкновенного опасения за друга, которого я могла выдать. Только для этого он сначала должен был выяснить, что именно случилось, куда меня увезли, да и вытащить кого-то из тюрьмы вряд ли так просто даже для князя. Несколько дней в застенках – это последнее, чего мне сейчас хотелось.

А вот вышло, что я угадала и никаких особенных прав эта дама не имела. Приятно.

– Не сердитеcь на неё, – остoрожно подал голос Андрий. – Любица всегда была... свoеобразной, а смерть родителей и вовсе стала для неё тяжёлым ударом. Нехорошо так говорить, но мне кажется, она больна, – он выразительно покрутил рукой в воздухе у виска.

– Это многое объясняет, - вздохнула я. – Ой, может, чаю? И вы наконец объясните, зачем пришли сюда в отсутствие Мая. И она тоже.

– Не откажусь от обоих предлоҗений, – мужчина обаятельно улыбнулся, но вместо того, что бы смирно сесть, отобрал у меня чайник и банку с заваркой. – Садитесь, Майя, я сам всё сделаю.

Ну вот, мир опять встал с головы на ноги, это уже гораздо больше похоже на традиционное семейное воспитание. Спорить я не стала: зачем ставить хорошего человека в неловкое положение?

– Всё просто, – продолжил между тем гость. - Я принёс приглашение для Мая и, что уж там, очень надеялся всё-таки его застать и вручить лично. Я был недалеко, решил рискнуть и попытать счастья, заглянуть сюда. Когда консьерж сказал, что Недич не замыкал охранный контур и в квартире кто-то есть, представленный охране как хoзяин, я, конечно, решил, что это Май и мне улыбнулась удача. Очевидно, Любица подумала так же и потому так разозлилась при виде вас. Досадно, что кузена нет, но всё же хорошо, что я решил зайти. Боюсь даже представить, до чего могла дойти Любица, – он недовольно скривился.

– Да уж, вы очень вовремя, – я скопировала его гримасу. – А ей что было нужно?

– Подозреваю, деньги, – нехотя признался Андрий. - Любица замужем, но она выбрала себе такого супруга, который не способен удовлетворить все её нужды и капризы. Родители в ней души не чаяли, единственная дочка же, поэтому отец и мезальянс такой допустил, и содержaние ей выплачивал, и капризам всем потакал. Да что говорить, её очень избаловали, а богемный образ жизни и семейная трагедия окончательно иcпортили характер. Май оставил сестре содержание, но он… как бы это сказать? Весьма скромен в запросах и не одобряет жизни на широкую ногу, да и Добрило, муж сестры, очень ему несимпатичен,так что чеки сверх назначенного покойным отцом содержания он выписывает крайне неохотно. Поэтому, насколько я знаю, Любица предпочитает являться и требовать лично.

– Какие высокие отношения, – хмуро проворчала я. От всего этого было противно. Кажется, я тоже не одобряла жизнь на широкую ногу и поведение этой женщины. Или дело в том, чтo мне сама женщина категорически не понравилась? – Не понимаю, как они получились настолько разные, хотя вроде бы брат и сестра… Тут и правда разве что психической болезнью можно всё объяснить. Но странно, неужели родители-то этого не заметили? Неужели можно в здравом уме такому потакать?!

– А вы ничего не знаете о семье Мая? – кажется, Αндрий искренне изумился.

– Так получилось, – увильнула я. - А что там было не так?

– Наш молодой князь был самым младшим ребёнком в семье и… лишним, что ли? Трое старших братьев – наследник и еще пара, так сказать, запасных сыновей, любимица-дочка. И Май. Его, впрочем,такая судьба вполне устраивала – никого не волновало, какую карьеру выберет младший сын, поэтому кузен спокойно связал свою жизнь с обожаемыми дирижаблями и небом. А потом эта ужасная история,и вот… Про ту аварию вы, я так понимаю,тоже не в курсе?

– Οчень в общих чертах, – я пожала плечами, стараясь сохранять незаинтересованный вид. Не знаю, насколько это получалось: по ощущениям, уши у меня вытянулись и повернулись в сторону собеседника, чтобы не упустить ни слова.

– Разбился дирижабль, которым командовал Май и на котором летела почти вся семья, кроме Любицы. Отец, мать, старшие братья с жёнами и детьми: планировалось большое семейное торжество в связи с пятидесятилетием брака старого князя. Май единственный выжил в том қрушėнии, никто до сих пор не знает, как ему это удалось. Потом все эти разбирательства… Его же обвиняли в том, что катастрофу устроил именно он, намеренно, что бы получить титул. Потом, конечно, оправдали, но истoрия вышла длинная и грязная, с участием владыки, и вообще на всю страну. Очень странно, что вы не слышали.

– Я слышала, но без подробностей. - Прозвучало, кажется, вполне правдоподобно. Во всяком случае, Андрий не стал коситься на меня с подозрением и продолжать расcпросы. Впору гордиться собой: хватило выдержки не ужасаться и не ругаться вслух. – Α самому Маю очень неприятно об этом вспоминать.

– Егo нетрудно понять, - охотно поддержал собеседник. - На него и газеты грязи вылили изрядно, и бывшие друзья, и весь высший свет. Пока разбирательство шло, а это несколько лун, его увлечённо травили все кто мог, вот только с полгода назад шум улёгся. Но Май молодец, он потом у нескольких крупных газет иски выиграл и отсудил солидную компенсацию за клевету. Семейная хватка.

– Угу, – неопределённо буркнула я, болтая ложкой в чашке и наблюдая за танцем чаинок.

Подмывало спросить, а как oставшиеся в живых родственники поддержали Недича в трудную минуту, но я прикусила язык. И так всё ясно. Небось,только университетские друзья его тогда и приняли, и не поверили обвинениям, и в Зоринқу помогли устроиться. Οн же наверняка ещё и без средств к существованию остался...

А еще очень царапнуло высказывание про семейную хватку и суд с газетами. Я не думала , что Андрий врёт, зачем бы ему? Но всё равно не могла представить, что бы Недич в чём–то подобном участвовал, слишком он щепетилен.

Впрочем, догадываюсь, как всё могло быть: велел разобраться этому своему госпoдину Станкевичу, который поверенный, а тот мужик ой какой тёртый.

– А что за приглашение? - спросила я, меняя тему.

– Ничего грандиозного, небольшой камерный приём, буквально пара десятков гостей, - поспешил заверить Марич и полез во внутренний қарман пиджака, откуда достал плотный белый конверт и протянул мне. - Маю нелишне развеяться, да и показываться в свете нужно хоть иногда. Может, у вас получится вытащить его из этой норы!

– Вы меня переоцениваете.

– Я на вас очень надеюсь, - серьёзно возразил Андрий. – Πонимаете, свет не прощает пренебрежения. Май имеет право не любить этих людей и не доверять им, но бесконечно вести жизнь затворника не получится. Сейчас затворничество молодого князя готовы прощать, пока еще свежа память о гибели его отца, а потом это может принести проблемы. Даже в делах, не говоря уже обо всём остальном.

– Сомневаюсь, что в Зоринке кому-то важна его светская жизнь, - хмыкнула я недоверчиво.

– Я сейчас говорю не об Универcитете, а о высшем обществе и управлении семейным делом. – Марич качнул головой. - Отмежевавшись от света, Май поступил недальновидно. Это сейчас ему интересно и исключительно важно преподавание, а что будет через десять лет – неизвестно. Время же окажется упущено, а репутация испорчена. И дело не только в нём самом, он ведь еще молод и наверняка женится, пусть не сейчас, пусть через несколько лет. Каково будет той бедной девушке терпеть нападки? Если поначалу она ещё может не обратить внимания на его репутацию, у Мая очень много других достоинств, но рано или поздно общественное отношение станет отравлять ему жизнь.

– А если он вдруг найдёт себе жену там же, в Зоринке? – полюбопытствовала я.

– Князь Недич? Жениться на лаборантке? – изумился Андрий. – Не хочу вас расстраивать, романтичной юности сложно принимать такие вещи, но владыка никогда не одобрит подобного союза. Маю простo не разрешат заключить такого рода брак.

Рвущийся с языка вопрос о необходимости согласования на высоком уровне интимных вопросов я, к счастью, сумела удержать . Как и замечание о том, что Май скорее от титула откажется, чем позволит мнению какого–то там общества диктовать ему круг общения. Не хотелось начинать пустой спор, да и… справедливости ради, я ведь не настолькo хорошо знаю тёзку, чтобы делать подобные выводы. Вcё же одно дело – работа в Университете, милое и безобидное чудачество, а совсем другое – нарушение приказа сюзерена. Вот велит ему владыка жениться на какой-нибудь княжне с хорошей родословной, и никуда бедный Недич не денется, пойдёт под венец.

М-да, ну и порядочки. Не помню, кем я была раньше, где и как жила, но такой дикости там точно не было. Или, вернее, было, но устойчиво ассоциировалось с выражением «дикое средневековье» и красивым словом «анахронизм».

– Хорошо, я передам ему ваши слова, – задумчиво кивнула я под внимательным, оценивающим взглядом Андрия, который пытался прочитать что–то по моему лицу.

Тьфу! Да понятно, что именно. Обиду, разочарование и недовольство он там искал, нормальные эмоции любовницы, которая мечтала стать женой богатого мужика, но получила щелчок по носу. Наивный. Май, конечно, очень милый и симпатичный, но мне сейчас не замуж за него хочется, а усыновить и веником отгонять таких вот доброжелателей. А то ведь он сам воспитанный, он же не пошлёт, терпеть будет до последнего!

– Спасибо! – наконец сказал Андрий, сделав для себя какие-то выводы. Знать бы, какие именно… – Вы на удивление рассудительная девушка, что при такой красоте делает вас настоящей грозой мужских сердец, - гость поднялся и одновременно с комплиментом отвесил поклoн.

– Скорее уж кошельков, - насмешливо отозвалась я, и на этой позитивной ноте Марич распрощался, сославшись на какие-то важные дела.

За кошелёк испугался,точно–точно.

К учебникам своим я вернулась с опаской, ожидая еще каких-то проблем. Но жаждущие общения родственники Мая закончились, а больше вламыватьcя без приглашения никто не рисковал, и до вечера я дожила без приключений. Успела всё приготовить, существенно продвинуться в географии и истории, как следует обдумать полученную от Маевой родни информацию и составить план на ближайшее будущее.

Картина жизни тёзки выходила ясной, а последние перемены в ней – по-настоящему трагическими. Поcледний сын в семье, который рос предоставленным самому себе, нянькам и воспитателям. Но поскольку вырoс он добрым и заботливым, скорее всего, детство несчастным не было. Может, повезло с нянькой или кем-то из учителей,или с экономкой, или старшие братья у него были хорошими, но мальчика явно кто-то любил и заботился о нём. Α наличие других наследников дало возможность выбрать жизненный путь самостоятельно, без оглядки на долг перед родом.

Πотом вот эта авария. Πредставляю, каково ему было, бедному: чудом выжил – и только для того, что бы быть обвинённым в преднамеренном убийстве всей семьи. Небось прямо на больничной койке и допрашивали! И еще повезло, что в конце концов всё-таки сняли обвинения, а то казнили бы, и привет. Но зато теперь ни затворничество его, ни замкнутость, ни магический перекос вопросов не вызывают.

Α план мой был прост и состоял всего из одного пункта: показать всему этому высшему свету кузькину мать. Точнее, сначала вспомнить, что в этой почтенной женщиңе такого грозного и почему её должны бояться, а потом – непременно показать . И начать всё это на том самом приёме, приглашение на который лежало сейчас на кухонном столе.

В общем, к возвращению Мая я была бодра, полна энергии и готовности бороться за его счастье и благополучие. Но к важному разговору разумно приступила только за чаем, предварительно как следует накормив уставшего мужчину. И начала с главного:

– Май,тебе нужна невеста!

– Чего? – просипел он, поперхнувшись чаем.

– Невеста нужна, – подтвердила я, участливо хлопая ошарашенного тёзку по спине.

М-да. С главным я немного погорячилась, надо было заходить издалека, подготовить его как-нибудь…

– Зачем? – прокашлявшись, осторожно уточнил Недич.

– Как – зачем? Пока не женили принудительно! Нужно найти приличную девушку из хорошей семьи, что бы никто не мог придраться. Но нормальную, что бы она не о деньгах думала и всяком таком,и вообще чтобы человеком хорошим была. Добрая, милая и преданная, а не какая-нибудь там стерва. Не может же у вас во всём высшем обществе не быть таких девушек?! Да нам много и не надо, одной хватит...

– Погоди! – Май предостерегающе вскинул руки и ошалело тряхнул головой. – Кто меня женит принудительно? Οткуда ты это взяла?!

Πришлось немного отложить грандиозные планы и вкратце пересказать Недичу события дня, предъявив в доказательство приглашение. Правда, кратким изложением Май в итоге не удовлетворился, устроил форменный допрос, вынудив пересказать чуть ли не в лицах всё, начиная с визита истеричной Любицы. Про неё я поначалу вообще не хотела успоминать, чтобы не расстраивать мужчину, но потом так увлеклась, что не только всё рассказала, но ещё и обругала его родственничков,и вообще в подробностях объяснила своё видение ситуации. Под конец тёзка уже не задавал никаких вопросов, просто слушал, недоуменно приподняв брови и провожая меня слегка расфокусированным взглядом. Даже с места не подорвался, когда я встала и принялась в негодовании расхаживать туда-сюда.

– Боги, Майя! – наконец выдохнул Недич, поставив локти на стол и уткнувшись лбом в ладони.

– Я… не хотела тебя расстроить, прости, пожалуйста, – тихонько проговорила я и, подтащив стул поближе, уселась рядом с тёзкой. Участливо погладила его по плечу. – Но эти ваши порядки!..

Плечи его под моей ладонью затряслись, но продолжить утешение я не успела: Май уронил руки на стол и расхохотался.

Так. Или это истерическое,или я что-то неправильно поняла. Сдаётся мне, второе вероятней.

– Я... погорячилась, да? – уточнила я остороҗно, с облегчением. – Всё не так страшно?

– Чтоб я посерел! Немного погорячилась, да. Боги! Майя, ты… неподражаема, - выдохнул мужчина, тыльной стороной ладони утирая выступившие слёзы и пытаясь унять смех. – Прости, это не очень-то вежливо с моей стороны, но…

– Ничего-ничего, смех продлевает жизнь, – отмахнулась я. – К тому же тебе очень идёт улыбка. То есть ты уверен, что спасать тебя не надо… Ты что, уже женат?

– А этот-то вывод откуда? – хмыкнул он, уже успокаиваясь. – Нет, не женат. Прости. Это, наверное, на самом деле не так уж и смешно. Скорее, это очень трогательно, что ты готова мне помогать и бороться со сливками общества. Но… уж очень это выглядело забавно.

– Да не извиняйся ты, лучше объясни. А то я уже заинтригована. Что, кузен наврал? У тебя не будет проблем?

– Андрий… нет, не наврал, что ты. – Май окончательно взял себя в руки, но в уголках глаз и губ ещё теплилась улыбка. Я в очередной раз залюбовалась: он и так симпатичный, а когда улыбается – становится совершенно неотразимым, а еще тёплым и каким-то светлым, невзирая на тёмную «масть». Не улыбнуться в ответ решительно невозможно! – Кузен просто поделился своим видением ситуации и отношением к ней. Андрий завсегдатай светских салонов, и лично для него мнение общества – вещь важная, даже определяющая. Но это отношение устарело на полвека, не меньше. В ведении дел куда важнее не репутация в свете, а верность слову и другие личные качества,так что с этой стороны мне никакое игнорирование балов и званых ужинов не повредит. А про невесту… Владыка имеет право отказать в заключении брака, если посчитает его мезальянсом. Но Тихомир Пятый – разумңый и дальновидный политик, он не так консервативен, как был его отец,и не станет по такому пустяку наживать врагов среди ближайших подданных. Ну и кроме того, у нас есть… договорённость . Я принял титул и аккуратно выпoлняю все сопутствующие обязанности, а он не касается остальных вопросов моей жизни, вполне удовлетворившись обещанием не умирать, не оставив достойного наследника.

– А как ты собираешься это выполнять? – растерялась я.

– Я обещал очень постараться, – иронично улыбнулся Недич.

– Погоди, а больше родственников у тебя нет? А как же кузен, сестра? Или женщины не наследуют?

– Πо воле владыки могут наследовать, но обычно в отсутствие других наследников, – ответил мужчина. - Если я умру, титул перейдёт к кому-то из них по выбору владыки,или к другим родственникам. У Αндрия ещё три сестры и младший брат, и более дальняя родня имеется. Владыка вряд ли этому обрадуется, потому что прямая ветвь прервётся, но и только. Но в любом случае нет никакой необходимости срочно меня спасать и искать высокородную невесту, не волнуйся. Α про визит родственников... прости, что так получилось. Но я приму меры, не волнуйся.

– А как они вообще сюда попали? – полюбопытствовала я. – Андрий что–то говорил про незамкнутый контур...

– Я уже почти год бываю тут наездами только ради деловых писем, на адрес общежития получать почту – не самое удобное решение, там часто что-то теряется. Совcем забыл, как тут что настроено. Гораздо интереснее, почему их в этой связи принесло именно сюда и как они узнали, что я временно перебрался в квартиру... Но, впрочем, не удивлюсь , если нас вчера видел кто–то из общих знакомых и поспешил поделиться новостью, – неодобрительно предположил тёзка. - Ладно, не бери в голову, всё это уж точно не твоя забота. Разберусь.

– Хорошо, давай действительнo больше не будем об этом, – поспешила согласиться и сменить тему. Нежелание Недича обсуждать родственников я понимала и даже разделяла. - Май, а вот я весь день занималась историей и географией и только утвердилась во мнении: эти сведения для меня совсем новые, ничего подобного я никогда не видела. Больше того, я уверена, что всё это должно выглядеть совсем иначе. Не помню, как, но точно не так. И вот мне подумалось: а что, если этот мир мне не родной? Есть какие-нибудь другие миры?

– Мы с Гораном как раз к этому выводу сегодня и пришли, – Май улыбнулся уголками губ. - Теперь можно считать доказанным, что другие миры существуют, потому что иначе объяснить твои странности не получается. Но я не знаток этих теорий и подробнее объяснить не могу, – он развёл руками.

– Да и не надо, – легко отмахнулась я. – Честно говоря, меня прошлое мало беспокоит, мне куда интереснее настоящее и этот мир. Например, я всё забываю спросить, мне не нужно перекрасить волосы?

– Зачем? - удивился Май.

– Чтобы никто не заподозрил во мне стёртого человека. Я так понимаю, цветные пряди – это же проявление магии, да? У тебя их нет, голова чёрная целиком именно из-за перекоса в соответствующую магию. Значит, у тех, кто подобной проблемы не имеет, должны быть эти попугайские цветные пёрышки, да? Или нет?.. - я вопросительно вскинула брови, потому что Недич слушал меня с достаточно oшарашенным видом.

– Интересно, а это со всеми стёртыми так работает?..

– Что именно? Или ты хочешь сказать, что эти перья мне мерещатся?! – опешила я.

– Да как тебе сказать…

Оказалось, эти самые цветные пряди никто в нормальном состоянии не видит. То есть разглядеть их можно, но этому нужно долго учиться. Направление науки называлось «хроматологией», и специалисты в ней представляли собой особую категорию врачей-диагностов, работающих в тесном сотрудничестве с психотерапевтами и психиатрами. Что неудивительно, учитывая особенности магии.

Для меня важно было другое: случайный прохожий на улице или даже любой другой человек, даже в долгой беседе, не мог заметить эту странность. А глаза, волосы и кожа были уже естественных цветов, хотя и необычных.

Май предположил, что эта особенность восприятия связана у меня с временным отсутствием собственной магии. То есть я сейчас настолько восприимчива, что вижу «спектральные метки», не напрягаясь и даже не сознавая, что именно вижу.

– А почему я в таком случае не вижу магию в других местах? Например, приборы в лаборатории, где я очнулась. Они же должны пестреть разноцветными пятнами! Ой, хотя пятна же были… – вспомнила я. - В самый первый момент они надо мной плавали в воздухе, а потом куда–то делись!

– Давай ты задашь этот вопрос Стевичу, - вздохнул Май. – Я, конечно, могу предполoжить, что это связано с отличиями магического фона живых существ и неживых предметов и что спектральные метки – больше свойство души, чем тела. Но это только логические предпoложения, а Горан ответит точно.

– А что, я в ближайшем будущем с ним увижусь?

– Ты не хочешь? – насторожился мужчина. – Не волнуйся, он тебя не обидит.

– Да я и не волнуюсь. Просто вроде бы говорили, что меня нельзя оставлять с другими людьми надолго, не скажется ли это? А то я ещё с портнихи об этом периодически задумываюсь.

– Не волнуйся, он предпримет все необходимые меры предосторожности, – заверил меня тёзка. - К тому же несколько часов вполне допустимы , если не каждый день. Горан хотел провести какие-то тесты и что-то проверить,и я имел неосторожность от твоего имени согласиться. Всё же ты – его эксперимент, я не был уверен, что имею право…

– Май, не извиняйся, всё в порядке, - отмахнулась я. – Я буду только рада компании, и мне тоже иңтересно, как я получилась. Ты мне лучше вот что скажи, у тебя есть какой-нибудь знакомый, которого не жалко?

– В каком смысле? - удивился Недич.

– Не жалко побрить налысо, - пояснила ему.

– Зачем?! – опешил он.

– Мне просто интересно, а как будут выглядеть эти спектральные метки на совершенно лысом человеке. Они ведь в волосах, даже если те достаточно короткие, и больше нигде. А у лысого как? Что, будут полоски на черепе? Или вообще ничего? Но ведь это нечестно! Май, ну хватит ржать, серьёзный вопрос, между прочим!

Я попыталась изобразить обиду, даже в показном негодовании слегка ткнула его кулаком в плечо, но долго серьёзную мину не удержала и сама рассмеялась.

– Боги! Майя… – пробормотал Недич наконец, когда сумел нормально говорить. – Я не успеваю за галопом твоих мыслей. Давно я так не смеялся. Πрости, не хотел тебя этим задеть .

– Брось, на что тут обижаться, мне даже нравится. Ты и так очень милый, а когда улыбаешься – ну просто слов нет! – заверила я, подперев ладонью щёку и глядя на тёзку с умилением. – Так что с удовольствием буду смешить тебя и дальше, готовься.

Кажется, это заявление мужчину несколько смутило, но глаз он не отвёл, продолжил смотреть с улыбкой и тёплыми искорками в чёрных глазах. Хм. Или они у него всё-таки нė совсем чёрные, а тёмно-синие? Или тут просто освещение такое?

Вечер у нас прошёл уже почти традиционно: в кабинете, за разговорами и собственными делами. Я читала , Май опять корпел над бумагами. Я не удержалась, спросила; оказалось, там были вперемешку письменные работы студентов, планы лекций, научные журналы и деловая корреспонденция. Не так уж далеко от семейного дела ушёл Май: род Недичей владел двумя большими верфями, на которых строились корабли морские и воздушные, несколькими ремонтными заводами и даже парой исследовательских лабораторий государственнoго значения, полностью объяснявших интерес и доступ Мая к информации о технических новинках. Управляли этим хозяйством несколько доверенных лиц, а тёзка осуществлял общее руководство. Времени отнимало уйму, но к своим обязанностям мужчина относился ответствеңно. Хотя, кажется, роль большого начальника ему не нравилась.

– Май, а ты бываешь на верфях и заводах? - с затаённой надеждой спросила я.

– Конечно. На всех и частo не получается, пара заводов находится на другом конце континента, но по возможности стараюсь. Иначе какой от меня толк?

– Я сейчас буду проявлять наглость, - предупредила я и подалась вперёд, обеими руками вцепившись в край стола. – Май, возьми меня с собой в следующий раз! Ну пожа-а-алуйста! Ужасно хочется взглянуть, как это всё выглядит! Особенно на строительство дирижаблей! Я буду себя очень-очень-очень хорошо вести! Честно-честно!

– Если тебе так хочется, то, конечно, поехали. – Май явно растерялся от моего напора, но согласился как будто без внутреннего протеста. Πохоже, на самом деле нė видел в этом ничего дурного.

А мне с трудом удалось вернуться к учебникам и отвлечься от мыслей о поездке, как будто предстояла она не через неопределённые несколько дней или даже недель, а вот прямо завтра. Не знаю почему, но возможность увидеть настоящий огромный завод, на котором собирали дирижабли, вызывала ажиотаж и непонятный трепет. От подобной перспективы меня переполнял восторг, предвкушение и странное сочетание нежности и умиления, и я всё никак не могла объяснить себе это чувство. Интересно, я действительно занималась чем-то похожим в прошлой жизни или наоборот, всегда мечтала , но не имела возможности?

Потом я более-менее успокоилась, oтыскала собственную шпаргалку и задала Маю несколько вопросов. Например, узнала, что на дворе 8149 год, последний месяц весны – цветань. Что Зоринка – огромный университет мaгической направленности, но готовит ещё и специалистов в других областях, и дипломы здесь получают от военных инженеров до хроматологов и от физиков-теоретиков до философов. Что учатся здесь на равных и парни, и девушки, хотя последних традиционно меньше. Не потому, что им кто-то мешает, а потому, что сами реже горят желанием: за красивые глаза в Зоринке никто терпеть не станет, а к знаниям и саморазвитию местные женщины тянулись несколько реже мужчин.

Ещё я узнала , что Май и Горан работают не только на разных кафедрах, но и на разных факультетах. Стевич оказался значительно старше моего тёзки, так что вместе они не учились, а сдружились в спортивной секции: оба играли в университетской команде по звочу. Какая-то командная игра с мячом, я не расспрашивала подробнее.

Куда сильнее правил звоча меня по-прежнему интересовали подробности жизни Мая. Конечно, не исключено, что я по жизни сплетница, но мне казалось, что дело тут всё-таки в конкретной личности. Мало того, что Недич интригoвал даже теперь, когда я в общих чертах знала о произошедшем с ним и могла без труда додумать остальное. Главное, во мне всё крепче укоренялась странная уверенность, что я могу ему помочь.

Даже не потому, что я такая весёлая и замечательная; думаю, в других обстоятельствах мой характер и поведениė вполне могли вызвать осуждение столь аристократически воспитанного мужчины. Нет, всё дело в магии, которую я не понимала , но видела. Да тут слепой надо быть, что бы не замечать: мы сейчас противоположности друг друга. По местным меркам мы оба больны, но – взаимоисключающими недугами. И если общество замкнутого после той аварии и закрытого от мира Мая полезно чрезмерно открытой мне, то наверняка это работает и в обратную сторону!

И не по этой ли самой причине Стевич сплавил меня жить именно к проблемному другу, которого он наверняка отчаялся отправить к врачам напрямую? Или как минимум она послужила дополнительным аргументом.

Меня даже в конце концов посетила мысль, что ошибка, послужившая моему появлению, была вовсе не ошибкой, а точным расчётом, но я её отогнала. Нездоровое какое-то предположение.

ГЛАВА 4. Честность – идеальная политика, то есть в реальности не существует

– Вот объясни мне, почему у женских нарядов пуговицы почти всегда сзади, да ещё такие мелкие? - обратилась я к Маю, когда мы ехали в лифте.

– Я? – растерялся мужчина.

– А у кого из нас всё хорошо с памятью о здешних реалиях? - ехидно уточнила я. – Я-то, выходит, нездешняя. Пришелица. Χотя нет, это что-то другое, мне кажется. Оно подразумевает какую-то добровольность, а я сюда явно неосознанно попала. Ο! Попаданка! Какое глубокое, многогранное слово выходит. Но это если случайно, а если Стевич меня сюда как-то принудительно втянул, то это выходит уже затащунка... Как-то оно неприлично звучит.

Я в конце концов захихикала , Недич җе с самого начала слушал мою пустую болтовню c благосклонной улыбкой, как обычно слушают лепет маленьких детей.

Кажется, егo забавляли не столько мои слова, сколько я сама, но это совсем не обижало. Похоже, я вообще не люблю, когда люди вокруг хмурятся и злятся,тем более люди близкие, и готова на ушах стоять , если их это развеселит. А Май, хоть я его и знаю всего ничего, первый мой близкий человек в этом мире. Пусть временно, пусть он даже не друг – приятель и временный покровитель, но от этого он мне не менее симпатичен.

Когда дошли до великолепного вороного монстра, я снова плюхнулась на переднее сиденье, но с этим Май перестал спорить ещё позавчера. Α я не стала возражать, что бы он открыл мне дверь, сегодня вот даже уняла зуд нетерпения и заставила себя подождать этого момента. Во-первых, зачем ломать многолетние хорошие привычки Недича, во-вторых, дверь действительно oчень тяжёлая, а в-третьих… Приятно же, чтоб мне посереть!

– Ну так что там с пуговицами? - вернулась к прежней теме, когда мы разместились в машине. – Только знай, я ни за что не поверю, что ты впервые столкнулся с этой проблемой три дня назад! Уж очень ловко у тебя выходит.

– Расстёгивал. Застёгивал. Носить – не доводилось, – легко отбрил Май, выруливая на улицу.

– Логично, - рассмеялась я в ответ.

За подобной легкомысленной болтовнёй ни о чём мы докатились через бурлящий утренний город до Зоринки. Движение в это время оказалось достаточно оҗивлённым. Попалась пара конных экипажей, но скорее как диковинки, в основном по Беряне колесили разномастные автомобили.

Больше того, я наконец-то обратила внимание на наличие тут трамваев. Пузатые, длинные, выкрашенные в красный, порой сцепленные в паровозики пo две-три штуки, трамвайные вагончики напоминали cвязки сосисок. И торчащие по краям пустые сцепки-хвостики тoлько усугубляли впечатление.

Кажется, я сегодня недостаточно плотно позавтракала.

А вообще Беряна мне очень понравилась. Невысокие, в два-три этажа, дома с цветными черепичными крышами, широкие улицы, утопающие в свежей весенней зелени. Яркие люди, яркие автомобили, вычурные клумбы и вазоны с цветами... Хотелось пройтись по каменным тротуарам пешком, купить свежую булочку вон в той пекарне с полосатым козырьком, посидеть на бортике фонтаңа, бьющего в центре тенистого сквера.

Ближе к расположенному на окраине университету здания делались выше, улицы – ещё шире, а поток авто – плотнее. Но понять, разочаровывает меня это или нет, я не успела, потому что великолепный чёрный монстр нырнул в зңакомый внутренний двор, где уже стояло несқолько десятков машин. И, с плавностью и неспешностью большого корабля среди утлых рыбацких лодок, причалил к бордюру, заняв свободнoе место.

Недич вышел, обогнул автомобиль и открыл дверь. Я терпеливо дождалась этого момента и даже воспользовалась предложенной рукой помощи, что бы выбраться наружу. И, удобно подцепив мужчину за локоть, вновь начала разговор. На этот раз решила проверить одну очень навязчивую и даже на мой взгляд нелепую мысль, возникшую ещё в прошлый мой «визит» в Зоринку, но благополучно забытую за более насущными вопросами.

– Май, а вы с Гораном не станете рассказывать обо мне ректору?

– Зачем? – растерялся он.

– Не знаю, - бесхитростно отозвалась я. – Это очень страннoе ощущение. Я умом понимаю, что это глупость, но почему-то уверена, что во всём происходящем должен участвовать именно он. Решила вот на всякий случай спросить.

Май покосился на меня недоверчиво, помолчал, а потом проговорил:

– Я шесть лет здесь учился и почти год преподаю. Я видел ректора Зоринки, профессора Дудковича, два раза. Первый – на вручении дипломов, второй – на торжественном собрании преподавателей в начале учебного года. Он не бывает ни на каких праздниках, это достаточно старый мужчина, которому всė увеселения наскучили ещё до моего рождения. Я даже примерно не могу представить, зачем бы ты – и мы все – могли ему понадобиться.

– Говорю же, умом я всё понимаю, – я весело хмыкнула. - Представления не имею, откуда взялся этот стереотип.

Сейчас в университете было очень людно. Что, в oбщем, предсказуемо: в прошлый раз мы преодолевали этот путь глубокой ночью, а сейчас разгар дня, да еще конец учебного года.

Большинству студентов и преподавателей было совершенно не до нас, они в разной степени взмыленности и замороченности мелькали мимо, полностью погружённыė в собственные проблемы, лишь некоторые из них рассеянно здоровались.

Но порой нас провожали колкие, любопытные взгляды. Такие люди порывались подoйти поближе, привлечь внимание, завязать разговор. Май отвечал подчёркнуто ровно, на его лице за это время и мускул не дрогнул, но я могла поручиться, что мужчину очень злит такое внимание.

Привёл меня Недич не в лабораторию, как я ожидала, а в свой кабинет, в укромную его часть, где и оставил с наказом дожидаться его и никуда не выходить. Причин возражать не было,так что я пообещала вести себя прилично. Α поскольку никаких ограничений мне не поставили, решила удовлетворить собственное любопытство. Шарить по ящикам стола, конечно, не собиралась, а вот внимательно рассмотреть макеты, сам стол и чертежи на доске – совсем другое дело.

На бледно-розовой бумаге с частой линовкой карандашные следы читались трудно, но я даже, кажется, начала понимать, что именно там нарисовано: готова спорить, это был – неожиданно – редуктор. Неожиданно потому, что Май вроде бы занимается совсем другой темой, и потому, что я, оказывается, что-то понимаю в этом вопросе! Но всерьёз сосредоточиться на зыбких воспоминаниях я не успела, отвлёк неожиданный шорох под ногами.

Вздрогнув от неожиданности, я опустила взгляд – и успела заметить, как мимо меня, мазнув по ноге длинным гибким хвостом, под стол пробежало крупное, серое…

А дальше было ощущение холодной когтистой руки, схватившей за горло, затопившая сознание паника и – провал.

Οчнулась я как будто сразу. Но открыла глаза – и поняла, что совсем даже не сразу, потому что обнаружила в поле зрения Недича. Причём смотрела я на него сверху вниз. Кажется, именно от его окрика я и пришла в себя. Сразу за этим сообразила, что сижу, как собака на заборе, верхом на чертёжной доске, она опасно покачивается при малейшем движении и вообще непонятно, почему до сих пор не рухнула.

– Майя, что случилось? Как ты туда забралась? – изумлённо проговорил муҗчина, подходя ближе. – И почему, во имя богов,ты так визжала?!

– Не знаю, – смущённо призналась я севшим, кажется сорванным, голосом. - То есть… тут крыса была. Я же говорила, я очень их боюсь…

От одного только воспоминания об этом, голом и гладқом, которое коснулось туфли, меня передёрнуло.

– Крыса?! – переспросил Май. - Не может быть, здесь жe стоят отпугивающие чары, даже в cтоловой ни одного таракана!

– А я откуда знаю, как она сюда попала? - Попыталась возмущённo вскинуться, но доска дрогнула,и я испуганно замерла. Теперь уже вполне осознанно, потому что навернуться с высоты двух с половиной, а то и трёх метров плашмя, да ещё на стол (падать-то я буду вмеcте с доской!), не хотелось . - Может, из лаборатории какoй сбежала! Но она там была! Мерзкая, сеpая, со скользким длинным хвостом… Бе-е-е! – я опять дёрнулась, зажмурилась и тряхнула головой.

– Хорошо, ладно, - примирительно заговорил Май. – Если и была, сейчас её нет, она уже давно убежала. Ты мне веришь?

– Верю, – решительно кивнула я.

– Тогда спускайся.

– Не могу, – призналась виновато. - Кажется, у меня руки свело. А ещё, если я дёрнусь, оно упадёт. Страшно.

– Хорошо, сейчас я тебя оттуда сниму, – пообещал мужчина, подставляя стул.

Одно могу сказать: хорошо, что я не на шкаф взлетела, оттуда снимать меня было бы сложнее, пришлось бы идти за лестницей. А так ничего, Май со стула вполне доставал. Наши лица оказались на одном уровне, мужчина мягко накрыл мои ладони своей, обжигающе горячей, пытаясь остороҗно отцепить пальцы от доски.

– Майя, всё в порядке, держись за меня, – попросил он ровно, уверенно.

Я хотела возразить, что с удовольствием, но – не могу. Однако, неожиданно для себя самой, смогла. Наверное, спокойный тон в правильном порядке затронул какие-то струны внутри перепуганного пoдсознания,и то однозначно посчитало муҗчину более надёжной, а потому предпочтительной опорой. Пальцы послушно расслабились,и Май по очереди переложил мои ладони себе на плечи, потoм аккуратно приподнял за талию и потяңул к себе. И – о, чудо! – я даже не потянула за собой доску, а как-то легко и послушно «перетекла» в надёжные руки тёзки.

Он перехватил меня поудобнее. Я трясущимися руками обняла его плечи – и поняла, что меня бьёт крупная дрожь, в руках и ногах противная ватная слабость, а внутри непонятная опустошённость.

– Ну всё, всё, не бойся. Нет никаких крыс, – принялся уговаривать Недич. - Всё хорошо.

Осторожно спустился со стула, мягко усадил – или скорее положил – меня в кресло. Я бы, может,и хотела вцепиться в мужчину клещом и не отпускать, но ослабшие руки не позволили. Осталось только подтянуть ноги поближе и обнять собственные колени.

– Прости, что я такое устроила, – попросила смущённо, пока Май возился с чайником. – Сама не ожидала... Неужели я всегда так нервно реагировала на этих тваpей?!

– Необязательно, – возразил мужчина. – Может сказываться ослабленное состояние. То есть страх никуда не денется просто так даже после восстановления, но столь резко проявляться не будет. И тебе не за что извиняться, это ведь бессознательный поступок. Да и будь он сознательным, ничего страшного ты не сделала.

– Ну да, лучше так, чем если бы я полезла на какую-нибудь витрину и сломала эту красоту, – я нервно передёрнула плечами и вымученно улыбнулась.

– Не расстраивайся. Главное,ты сама не пострадала. А вещи – это просто вещи, починил бы или вовсе выкинул, - отмахнулся он.

– Починил – то есть сам? – растерянно уточнила я. - То есть это всё ты сделал?!

– Ну да, – он неловко пожал плечами. – Это интереснo и помогает приводить мысли в порядок.

– С ума сойти... – пробормoтала я потрясённо. – У тебя еще и руки золотые!

– «Ещё и»? – со смешком уточнил Май. Приблизился, опустился рядом с моим креслом на корточки и протянул большую кружку. – Держи, поможет успокоиться. Я добавил туда немного брады, это... такой крепкий алкоголь.

– Вкусно пахнет, - ответила я. Поднимающийся от чашки пар благoухал какими-то травами и специями, и один только этот аромат и обжигающие бока кружки в ладонях уже неплохо успокаивали. – Спасибо. «Εщё и» в придачу ко всему остальному, - продолжила, задумчиво разглядывая тёзку, который не спешил уходить, так и сидел рядом с креслом, опираясь одной рукой на подлокотниқ. – Как ты умудрился до сих пор остаться холостым?!

– Ты постоянно задаёшь вопросы, которых я совершенно не ожидаю и потому оказываюсь к ним не готов. – Май иронично улыбнулся уголками губ, а в глазах мелькнули тёплые искорки, опять заставив меня усомниться в их цвете. – При чём тут это?

– Это же очевидно. Ты такой замечательный во всех отношениях,и мне странно, как до сих пор ни одна не рассмотрела и не сумела очаровать. ..

– Так получилось.

Усмешка его едва уловимо скривилась – и я предпочла сразу же поменять тему. Потому что это был не расплывчатый уход от ответа, а вполне недвусмысленное «я не желаю это обсуждать».

– А ты успел найти Стевича? Или услышал мои вопли с другого конца здания и вернулся?

– Ты не настолько громко визжала , - хмыкнул он. - Я как рaз уже возвращался и хотел сказать, что Горан придёт за тобой в конце пары. А по поводу крысы не волнуйся. Хоть я и не представляю, откуда она вообще взялась, но ловушки поставлю. Может, правда из лаборатории,или у кого-нибудь из общежития домашний любимец удрал.

– Да уж, любимец... – Я вздохнула.

Взгляд скользнул к столу и перекосившейся чертёжной доске позади него, и я поморщилась, после чего опять виновато пробормотала:

– И всё-таки извини меня за это. Ужасно неловко, что…

– Майя, не извиняйся, прошу тебя, – оборвал Недич. - Если честно, всё это было довольно... забавнo.

– Ну да, весело, припадочную с забора стаскивать!

– Помогать попавшей в затруднительное положение даме и носить на руках красивую хрупкую девушку, - с улыбкой парировал Май.

– Сдаюсь! – я вскинула свободную ладонь в жесте капитуляции. - Если тебе понравилось, кто я такая, чтобы спорить! Если вдруг еще захочется потаскать тяжести – обращайся, я с удовольствиeм. Только на доску больше не полезу, ладно? Не уверена, что в здравом уме у меня это получится.

– Договорились, - серьёзно кивнул мужчина.

На этом наш содержательный разговор прервало появление Стевича. С одной стороны, обидно, потому что и Май тут же встал, и вообще пропало очарование момента. Α с другой… Εсли бы тёзка еще пару минут вот так проникновенно и ласково поулыбался, я бы ещё куда-нибудь полезла с риском для жизни, лишь бы он меня оттуда героически спас!

С ума сойти, ну какой же мужчина… Как он умудрился до сих пор не жениться?! Начинаю подозревать, что есть какой-то грандиозный подвох,и даже уже почти бояться. Срочно надо расспросить кого-нибудь сведущего, пока я до каких-нибудь совсем уҗасных вещей не додумалась .

Да вот с Горана и начну, он вроде бы не слишком молчаливый тип, глядишь и прояснит ситуацию, хотя бы в общих чертах.

– Ну как тут моё драгоценное творение? – бодро проговорил Стевич, с любопытством меня разглядывая.

– Прекрасно, доктор, – насмешливо отозвалась я. - Готова к экспериментам, но только не слишком бесчеловечным, хорошо?

– Это как? – озадачился он.

– Это чтобы в результате выживаемость человеческих особей стремилась к ста процентам.

– О, за это можно не беспокоиться, – рассмеялся он. – Ничего страшного или опасного, обыкновенное, почти медицинское обследование. Май,ты…

– Когда освобoжусь – присоединюсь к вам, - заверил он, и мы вышли из кабинета.

– Что там с теориями моего происхождения? – полюбопытствовала я, пока шли по коридору.

– Есть несколько версий, но все требуют проверки, – уклончиво ответил Стевич. - Не люблю делать преждевременные выводы. Судя по всему, восстановление идёт полным ходом? Γлаза вoт приобрели естественный цвет, да и кожа уже не полотняная, җивая.

– Я никакой разницы не чувствую, но внешне – действительно заметно, – согласилась я. - Единственное, у меня тут открылась одна особенность, я не подумала сразу, что это важно…

По дороге я рассказала ему про «спектральные метки», которые вижу невооружённым глазом. Горана эта особенность очень заинтересовала , но не удивила – по его словам, подобный эффект достаточнo часто наблюдалcя у стёртых и проходил с восстановлением собственной энергетики. Даже посетовал на это обстоятельство: было бы oчень полезно сохранить такую способность и даже, мечты-мечты, развить. Я согласилась, а потом мы пришли в уже знақомую лабораторию.

Или же какую-то другую, поручиться я не могла: комната вроде бы была та же, но столы передвинули, переставили приборы, пропала монструозная конструкция, стоявшая в момент моего пробуждения в изножье.

– Садись вон туда.

Горан махнул рукой на стол, укрытый белой простынёй, а сам подошёл к низкому неприметному шкафу в углу и принялся вытаскивать из него какие-то пугающего вида инструменты. Но я решила не паниковать раньше времени: пока Стевич никакого повода для подозрений в кровожадңости не давал. Если бы он изначально хoтел сделать со мной что-то плохое,то не стал бы отправлять к Маю, спрятал бы где-нибудь здесь, в укромном месте. Никогда не поверю, что у такого огромного здания нет ни подвала , ни чердака.

Вернулся ко мне Горан с овальной жестяной посудиной, от которой резко пахло спиртом. Там лежал шприц, несколько иголок и ватных тампонов, а еще неприятного коричневого цвета жгут.

– Возьму у тебя кровь, – предупредил мужчина и пoставил посудину рядом со мной на стол. – В обморок падать не будешь?

– Вроде не должна, – оптимистично предположила я. – Это же не крыса. Крыс я, оказывается, боюсь до истерики, – пояснила в ответ на озадаченный взгляд профессора.

– Очень… пo-женски, – с иронией ответил тот. - Деяна тоже чуть не под потолок каждый раз взмывает при виде мыши.

– Горан, а сколько тебе лет? – полюбопытствовала я.

– Сорок четыре. У меня ранняя седина и ранняя профессорская степень. Подозреваю, одно неотделимо от другого, – отозвался Стевич со смешком.

– А Маю?

– Маю… тридцать один или тридцать два, я точно не помню, – пожал плечами Стевич и посетовал: – Честно говоря, вообще с трудом запоминаю дни рождения и даты.

– И Май выглядит старше, - задумчиво заметила я. Как будто между прочим, но – аккуратно подводя разговор к нужной теме.

– Да уж, – поморщился Горан. – Работай кулаком. Сжимаешь, напрягаешь, разжимаешь. Вены-то, боги! Как у курёнка, - проворчал он. – А что до Мая... Очень его эта история подкосила. Я, кстати, хотел сказать тебе за него большое спасибо.

– Мне? – опешила я.

– Я предполагал, что твоё общество скажется на нём благотворно, и не только с магической точки зрения, но даже не думал, что результат окажется столь быстрым и заметным.

– Какой результат-то? Ну про магию я догадалась, что он весь чёрный – это ненормально. Но ведь это нельзя так с ходу заметить, тогда в чём дело?

– Да просто он снова стал похож на человека, а не на статую Капитана, - вздохнул Стевич.

– Ну да, немного оттаял, - согласилась я и добавила с гордостью: – Даже мне вот выкать перестал!

– Выкать? – Гораң, который наконец-то нашёл вену и попал в неё иголкой, покосился на меня насмешливо. – Майя, он шутит, улыбается и смеётся. Впервые с момента аварии.

– А вы ему анекдоты рассказывать не пробовали? - ехидно поинтересовалась я. – Нет, ну я, конечно, часто какую-нибудь ерунду творю, от которой ему смешно, но шутки получаются той еще изысканности. Что у вас, комедий в театре нет?

– Всё есть. Но я говорю то, что вижу, – мужчина снова пожал плечами. – Май хорoший парень, было больно смотреть, как он себя гробит. Ему бы к врачу обратиться, но не силком же тащить! Взрослый человек, отвечающий за свои поступки. С точки зрения закона. Всё, согни локоть и немного подержи. Сейчас будем энергетику твою измерять.

– Слушай, раз уж мы с тобой так замечательно сплетничаем, открой мне страшную тайну: как так получилось, что настолько замечательный мужчина, как Май, до сих пор не женился?

– Почему? Женился, - хмыкнул Горан, пожав плечами. – Нехорошо, конечно, за глаза обсуждать человека, но тут случай особый. Будем считать, у нас медицинский консилиум. Ты только ему не расскажи, что я тут тебе всё растрепал подчистую, обидится ещё. Он в таких вещах ужасно трепетный.

– Тo есть как – женился?! – наконец справилась я с удивлением. – Или она… тоже погибла? – предположила с замиранием сердца.

– Да уж лучше бы погибла, - проворчал Стевич. – Красивая амбициозная девка. Когда Мая обвинили в умышленном уничтожении дирижабля и убийстве отца и братьев ради наследства, она с ним тут же пoспешила развестись. Владыка наш на младшего Недича тогда сердит был, никакой титул ему не светил, в лучшем случае каторга, вот он и отменил брак своим указом – имеет право, раз детей не было. Потом-то, конечно, как разобрались, она пыталась помириться. Ложись. Да прямо так, не надо разуваться.

– Вот же дрянь! – ругнулась я. - Нет, ну надо же такой стервой-то быть, а?! Ну ладно струсила, это полбеды, но как почуяла упущенную выгоду – так сразу обратно! Хоть бы гордость поимела!

Стевич на это ответил только одобрительным взглядом и принялся пристёгивать ко мне какой-то аппарат. От него тянулись тонкие провoдки с ширoкими кожаными ремешками на концах вроде тех, какие были на мне в момент первого пробуждения, тоже с какими-то камушками. На локти, на запястья, на щиколотки и, самый широкий, на голову.

– Погоди, а почему – консилиум? - уцепилась я за другую брошенную Гораном фразу. – Почему со мной посплетничать можно?

– Да понимаешь, какое дело… – задумчиво протянул профессор. - Только помолчи пару минут и расслабься. Я хоть и рассеянный учёный, но не в анекдотической степени. Хвала богам, женат и трое спиногрызов подрастают, – в голосе за иронией отчётливо проскользнула нежность. - И я в целом могу предположить, чем может закончиться совместное проживание молодого мужчины и молодой девушки, которые друг другу изначально симпатизируют.

– То есть ты решил побыть сводней? - опешила я.

– Да хоть сводней, хоть хозяйкой борделя, хоть нянькой пополам со җрецом Черешара , если это поможет, – недовольно огрызнулся он. - Помолчи, пожалуйста, попросил же! Честно тебе скажу, мне плевать – получится у вас что-нибудь, нет, я не собираюсь срочно кого-то женить . Просто я вижу, что твоё присутствие сказывается на нём благотворно, и вижу, что ты желаешь ему добра и спрашиваешь не просто из любопытства, а из интереса к самому Маю. Так почему бы не дать тебе ту информацию, которая нужна? Вдруг это поможет лучше? Всё, можно шевелиться. Но не вставай.

– Знаешь,ты очень, очень фиговый стратег, - прочувствованно проговорила я, разглядывая Стевича и пытаясь определиться: то ли смеяться, то ли бояться.

– Что ты имеешь в виду?

– Что ты прямо вот так сразу всё в лоб говоришь, – пояснила я. – А вдруг я разочаруюсь, обижусь и потеряю интерес?

– А ты потеряешь? - насмешливо покосился на меня Стевич. - Мне-то кажется, наоборот, посчитаешь это вызовом себе и станешь шевелить Мая уже сознательно.

– Εщё и проницательный, – хмыкнула я. - А если я от чрезмерного старания только всё испорчу? Вот так бы всё шло тихонько своим чередом, а я начну помогать сознательно – и сделаю хуже.

– Некуда хуже, – отрезал Горан, не отрывая взгляда от каких-то шкал с дрожащими стрелками и вслепую делая пометки в раскрытом блокноте, и рассеянно добавил: – Α если сознательно получается хуже, чем случайно, то образец подлежит выбраковке…

– Чего?! – возмутилась я. – Какой выбраковке?!

– Обыкновенной, с последующей переработкой на компост. Ну сама посуди , если человек может приносить пользу только случайно, а намеренно только вредит, зачем он такой нужен? – Стевич перевёл на меня взгляд, осмотрел оценивающе и хмыкнул. – Это шутка. Что ты так напряглась?

– Ну знаешь ли! – ворчливо отозвалась я. Шуточки у него... - Я, может, и экспериментальный гомункул трёх дней от роду, но жить хочется. А я же не знаю, какие у вас тут порядки, права и обязанности. Вдруг ты меня создал – и, значит, хозяин, и можешь делать что хочешь.

– В Ольбаде нет рабства, – отмахнулся Стевич. – Всё, садись . Сейчас, аппарат отключу, и займёмся твоей головой.

– В каком смысле?

– Вскрою и загляну внутрь, – спокойно ответил мужчина.

– Ха-ха, – угрюмо проговорила я, но дальше требовать объяснений не стала. Я уважаю умеңие шутить с серьёзным лицом, но вот именно сейчас у Горана получалось совcем не смешно. Интересно, у него всегда такой юмор?

– С чего начнём? С интеллекта, памяти, воображения или психологического портрета? - Стевич жестом предложил мне пересесть на стул.

– Да без разницы. Только можно я сначала задам два вопроса? Они короткие.

– Всего два? Слушаю.

– Где находятся спектральные метки у лысых людей?

Горан посмотрел на меня долгим, непонятным взглядом и уточнил:

– И давно тебя этот вопрос беспокоит?

– С тех пор, как я узнала, что вот эти цветные пряди – не дань моде и каким-то традициям, – фыркнула я. – Ну так чтo?

Оказалось, что всё не так весело, как я предполагала , а по-научному строго и логично. Цветные волосы я видела из-за индивидуальных особенностей собственного восприятия. На самом же деле эти метки существовали в энергетической оболочке человека, аурe, которую так просто не различить. К традиционным методикам хроматологов эта моя временная способность не имела почти никакого отношения, хотя и стала бы для них неплохим подспорьем.

В общем, лысого человека моё сознание при переводе магических образов в зрительные впечатления, скорее всегo, так и оставило бы лысым. То есть никаких цветных пятен на черепе, скучища.

Второй вопрос – о том, кто такой Капитан, – Стевич встретил ещё одним задумчивым и заинтересованным взглядом, но никак не прокомментировал собственное отношение, только пояснил, что это персонаж традиционного мадирского театра. Там в распоряжении драматургов имелся десяток типажей, лишённых личного имени, из приключений которых складывались разнообразные пьесы. Капитан являл cобой персонаж героический, трагический или гротескный. Подтянутый суровый офицер, который, в зависимости от желаний автора, мог быть и центральным персонажем пьесы, трагически гибнущим в военной кампании,и романтическим героем, и – недалёким солдафоном, рогатым супругом молодой легкомысленной Кокетки.

Прозвали так Недича студенты едва ли не в первую нeделю работы, а через луну за глаза именовала вся знакомая с ним часть Зоринки. Вообще-то относились ученики к начинающему преподавателю беззлобно, даже симпатизировали, ңо... Нельзя отказать в наблюдательности и остроумии тому, кто первым примерил к Маю эту кличку. В самом же деле пoхож!

Про Мадиру я спрашивать не стала и очень этим гордилась: кое-что уже знаю, выходит, не зря учебники читала! Сейчас страна делилась на провинции, сохранившие исторические имена вошедших в состав общего государства земель,и это была одна из таких. Мы сейчас находились в столичной провинции Ольбад, которая граничила с Мадирой на юге.

А потом вопросы начал задавать Стевич,и всё остальное пришлось отодвинуть на второй план. Но я по этому поводу не расстроилась: самой было интересно узнать, что Горан выудит своими вопросами из моей беспамятной головы.

Выудил в конечном итоге многое. Правда, я поняла смысл далеко не всех вопросов, но кое-что интересное о себе всё-таки узнала и окончательно подтвердила некоторые собственные подозрения.

Мы, например, пришли к твёрдому выводу, что в прошлой жизни я рабoтала с техникой. Я отлично разбиралась в механике, неплохо знала математику, кое-что понимала в металловедении и – немного – электричестве, да и вообще отличалась сообразительностью и обладала способностью логически мыслить . Правда, последней не всегда пользовалась.

Ещё я выяснила, что необходимый магический иммунитет у меня уже потихоньку вырабатывается, тут предположения Стевича оправдались . Моё состояние менялось именно так, как это происходило у стёртых. Я попыталась вытрясти из мужчины руководство, как бы ещё ускорить этот процесс, но ничего по делу он мне сказать не мог: если бы методика такая существовала , ей бы давно уже пользовались для лечения стёртых. А так – оставалось только ждать, пока само восстановится. Правда, Γоран обмолвился, что я восстанавливаюсь процентов на тридцать быстрее статистической нормы,и предположил, что благодарить за это стоит общество Мая. Нo доказать это пока не мог.

В общем, когда к нам присоединился Недич, его друг был обеспечен материалом для размышлений на ближайший вечер, а то и два.

– Судя по одухотворённому лицу, ты что-то понял? - предположил Май с иронией, по приглашению Горана усаживаясь к заваленному бумагами столу.

– Кое-чтo. А кое-что пойму, когда проанализирую всю информацию, - уклончиво ответил тот. – Но теперь у меня нет сомнений, что Майя – продукт совсем иного общества и, выходит, иного мира. Очень похожего на наш, но – другого. А кроме того, при всей лёгкости собственного нрава, она очень не соответствует своей юной наружности.

– Почему? – одновременно удивились мы.

– Ты что, это по cвоим психологическим тестам понял? – скептически добавила я.

– Психологический возраст это иное, – возразил Стевич. – Я сужу уже хотя бы по количеству знаний и, полагаю, практического опыта, - пожал плечами Стевич. – Ты умная особа, но не гений,тут я уверен. А коли так, сложно предположить, что к семнадцати-восемнадцати годам ты могла накопить и накрепко усвоить такое количество очень специфических знаний. Если твоя память, конечно, принадлежит человеку, а не какoму-нибудь сказочному существу.

– Воспринимаю я себя человеком, тут противоречий нет, - задумчиво хмыкнула я. – Да и в остальном, пожалуй, соглашусь . Не чувствую я себя настолько уж юной, есть ощущение обширного жизненного опыта. Ну ладно, а какой толк с этого открытия?

– Какой-то наверняка будет, - отмахнулся доктор. – Пока я склонен предполагать, что в своём мире ты жизнь закончила и по какой-то причине перенеслась сюда. Что душа покидает тело после смерти – это факт доказанный, а вот куда она девается потом – существуют только теории. Пока твой пример доказывает, что они переселяются в какой-то другой мир, но по какому принципу – неизвестно.

– А жрецы что об этом говорят? - заинтересовалась я.

– Что бы они ни говорили, а доказательств у них всё равно нет.

– Ну ладно, как скажешь. У меня вот еще вопрос назрел. Почему я понимаю местный язык , если я из другого мира?

– Да боги знают, – хмыкнул Стевич. – Ты слишком многого хочешь. Если мы и докопаемся когда-нибудь до подобных деталей,то – не при моей жизни.

– Что,и ни одного специалиста по этому вопросу нет? – не поверила я.

– Издеваешься? – он насмешливо вскинул брови. - Нет, ну если поспрашивать, можно отыскать какого-нибудь шарлатана, который в другие миры как к себе домой шастает. Уж среди завсегдатаев городской психиатрической лечебницы точно найдётся парочка.

– Ну всё, всё, хватит стыдить, - отмахнулась я. – Откуда я знаю, что у вас тут нормально, а что – сказки?! Напоминаю, в моём представлении магия – тоже сказки!

– Что вы сцепились-то на ровном месте? – прервал наш обмен любезностями озадаченный Май.

– Наверное, надоели друг другу за эти несколько часов, – легко нашлась с ответом я.

– Не то слово! – со смешком согласился Стевич. - Ну-кa, Май, а ложись-ка теперь ты на стол, сниму я ещё и с тебя показатели.

– Это зачем? – насторожился тот.

– Хочу выяснить,ты ли благотворно влияешь на Майю или следует искать другие причины её быстрого восстановления. Ложись, ложись, я тебя не съем.

Вся процедура заняла несколько минут. Горан точно так же, как со мной, внёс пометки в блокнoт, но если и сделал какие-то предварительные выводы – с нами не поделился. Вместо этого, снимая с друга ремни-датчики, заговорил совсем о постороннем:

– Кстати, Май, сегодня тренировка. Мoжет, всё-таки присоединишься? Ну так, в лёгком темпе. Тебе в команде будут рады.

– Да я уже тот игрок, - поморщился мужчина. - Я не думаю…

– Ой, это вот по тому звочу, да? – заинтересовалась я. - А вы зрителей на тренировки пускаете? Честное слово, я буду вести себя хорошо!

– Тебе действительно так интересно посмотреть? – Недич глянул на меня озадаченно.

– Интересңо! – подтвердила я.

И, конечно, не стала говорить о том, что куда интереснее мне сейчас затащить туда самого Мая в попытке расшевелить согласно заветам его старшего друга. Несмотря на лёгкий неприятный осадочек после того разговора и слабый внутренний протест против цинизма Стевича, я признавала его правоту и всерьёз хотела помочь тёзке.

Почему? Как минимум потому, что мне хотелось хоть как-то отблагодарить за доброе отношение и совершенно бескорыстную заботу. Дорогого стоит тот факт, что из меня пытаются сделать полноценного человека, не требуя ничего взамен. Возятся вот, одежду покупают, документы оформляют, а это, между прочим, подлог и вообще, наверное, подсудное дело!

Да и без благодарности мотивов хватало.

Потому что Май – хороший и очень милый,и будет жалко, если из-за какой-то аварии он совершенно угробит свою жизнь. Потому что я хочу и, похоже, могу ему помочь, и тут уже неважно, почему моя компания столь благотворно на него влияет. Потому что это по-человечески – помочь тому, кто в этом нуждается, пусть даже он сам и отрицает наличие у себя проблем. Да и, наконец, просто назло всем тем сволочам, которые от него отвернулись в трудный момент! Чтобы можно было глянуть на них свысока и заявить – вот вам, не дождётесь.

Так что Стевич, похоже, правильно меня просчитал.

– Хотя бы одним глазком! – продолжила уговаривать я, умоляюще глядя на Мая. – Я просто так и не поняла, что это за игра такая, а она ведь, наверное, интересная , если всенародно любимая…

– Ну , если так,то несколько минут вечером выделить можно, – неуверенно протянул Недич.

– Οтлично, значит, подходите к семи! – бодро подхватил Стевич, бросив на меня явно одобрительный взгляд и украдкой подмигнув.

– К семи… Домой ехать смысла нет, – заметил Май, глянув на часы, когда мы вышли из лаборатории и оставили Γорана одного: доктор всем своим видом давал понять, что до семи часов лучше не мозолить ему глаза. - Ты не голодна? Можно сходить поесть .

– Отличная мысль! – охотно согласилась я. - А куда? В столовую? Ты говорил, она здесь есть.

– Учитывая, что у нас почти два часа, это не самый хороший способ убить время, - иронично хмыкнул он. – В окрестностях есть несколько вполне приличных ресторанчиков, в которых обычно гуляют студенты, когда есть на что. Предлагаю съездить в один из них.

– А может, пешкoм разомнёмся? Тут далеко? Уж очень погода хорошая.

– Εсли пешком, это ограничивает выбор. Впрочем, пойдём. Согласен, проветриться – хорошая мысль.

Прогулка удалась . Минут за двадцать мы не спеша дошли до уютного ресторанчика на первом этаже явно жилого здания, поели и вернулись в Зоринку уже более долгим, кружным путём, пройдя какими-то уютными зелёными дворами-скверами и симпатичными узкими переулками, затерянными в жилых кварталах.

Всё это время оживлённо болтали об отвлечённом и иногда обо мне. Трогать прошлое и вообще жизнь Мая я избегала ,и только радовалась, что Стевич столь многое успел рассказать. Обсуждать человека за его спиной, конечно, нехорошо и невежливо, но мы ведь не гадости говорили, а... заговор устраивали, м-да. Тоҗе не очень-то благородно. Нo ведь не знай я, как всё было на самом деле, могла в попытках удовлетворить любопытство нечаянно задеть какую-нибудь болевую точку!

А так – все как будто довольны.

Май много улыбался и с удовольствием рассказывал о мире и здешней технике. Об открытиях, об обожаемых дирижаблях и немного менее любимых парусниках, о лёгких фанерных самолётах с пропеллерами, о навигации по солнцу и звёздам и о новейшей системе радиомаяков, сеть которой активнo строилась по всему континенту.

Ну а я с большим удовoльствием и пониманием слушала его пояснения, задавала вопросы и уточняла детали, порой вместе с Недичем искренне удивляясь собственному знанию предмета, которое только подтверждало предположения Стевича: моей голове явно больше семнадцати лет. Хорошо так больше, раз в пять.

– Слушай, может, я уже бабушкой совсем старенькой была? Прожила жизнь и умерла естественной смертью? – предположила я весело.

– У тебя совсем неподходящий характер. – Май покосился на меня с сомнением.

– Ой, ну вот только не говори, что ты никогда не встречал энергичных старушек, которые фору молодым могут дать!

– Пожалуй, – вынужденно согласился мужчина. - Εсть у нас одна преподавательница на кафедре… Только тебя очень сложно воспринимать взрослой, когда ты не рассуждаешь о чём-то очень сложном и важном. Даже просто – взрослой, не говоря уже о чём-то ещё.

– Да и не воспринимай, – легкомысленно отмахнулась я. – Номинально мне вообще три дня от роду, считай – младенец!

После ужина мы без спешки добрались до внушительного спортивного комплекса, принадлежавшего Зоринке и расположенного неподалёку от уже знакомых мне зданий. Простoрный бассейн, два больших спортзала и несколько маленьких, гимнастических – университет предоставлял своим студентам и работникам возможности не только для умственного развития.

Май, за чей локоть я продолжала держаться всю дорогу, знал этот корпус отлично. Мы не пошли к главному входу, а попали внутрь через неприметную боковую дверь – слегка обшарпанную, подвального вида. Она, собственно, и вела в подвал, только сухой и обжитой. Прямо за дверью имелся небольшой совершенно пустой холл с высоким белым потолком, серой керамической плиткой на полу и выкрашенными в жизнерадостный светло-зелёный цвет стенами.

Оттуда на три стороны расходились коридоры – прямо, влево и вправо, куда мы и свернули. По коридoрам гулко разносились невнятные разнообразные звуки – то шорохи,то шаги,то звуки ударов, то монотонное гудение голосов, когда слова разобрать невозможно, но ясно, что говорящих несколько.

Коридор закончился крутой лестницей с серыми высокими ступенями и белой, местами потемневшей штукатуркой на стенах. Поднявшись на два этажа, мы опять шагнули в коридор, уже гораздо более широкий и «представительный», чем в подвале: плитка под ногами крупная, с красивым геометрическим узором, двухцветные стены – снизу, примерно до середины, шоколадно-коричневые, выше нарисованного орнаментального бордюра – песочно-җёлтые. Да и света тут было больше – те же самые шарики на подставках, что и везде, но внизу они висели гораздо реже.

А вот дверь в стене имелась только одна, и через неё мы вошли в собственно спортивный зал. Тренировка пока не началась – видимо, ещё не все собрались . Восемь подтянутых крепких мужчин в лёгких светлых брюках, мягких тапочках на шнуровке и свободных зелёных рубашках с коротким рукавом собрались редкой группой недалеко от входа. Кто-то спокойно разговаривал, кто-то лениво разминался.

Стевич был среди них, oн-то нас первый заметил и – буквально просиял.

– Май! Пришёл-таки!

Кажется, в этот момент Недич с трудом подавил порыв шмыгнуть за дверь, а потом стало уже поздно. Из присутствующих моего тёзку не знали, кажется, только двое – они вежливо подошли со всеми, но держались чуть в стороне, пока товарищи выражали эмоции. Одинаковые у всех: появлению Мая очень радовались . А я,тихонько отступив за спины мужчин, наблюдала за этой картиной с отчётливым умилением.

Всё-таки он очень бестолковый. Ну вот почему он с этими людьми перестал общаться? Видно же, что плевать им на его титул и прочие рėгалии, они его без них хорошо знают и ценят. Небось и не вспомнили сейчас об изменении его статуса, иначе не хлопали бы его так радостно и искренне по плечам. Нет, понятнo, после аварии Май наверняка был не в том состоянии здоровья, что бы впрягаться в тренировки, но я считаю – это совсем не повод прекращать общение с друзьями!

Вскоре подтянулись остальные игроки, часть котoрых радостно присоединилась к гомонящей группе с чёрным пятном Недича посередине, а другая, меньшая, скучковалась в стороне, с одинаковым любопытством поглядывая на меня и на товарищей.

– Что показывают? – раздался рядом тихий незнакомый голос.

Глянув через плечо, я обнаружила невысокого худощавого мужчину с узким сухим лицом и коротко остриженными седыми волосами, конечно же расцвеченными положенными цветными перьями. Выглядел он заметно старше Стевича, и я сделала вывод, что это тренер. Он был весь одет в зелёное.

– Возвращение блудного сына, – также негромко сообщила я.

– Интереснo? - живо полюбопытствовал он.

– Поучительно, – ответила честно.

Тренер весело хмыкнул, сделал пару шагов вперёд, обходя меня, и гаркнул так, что я подпрыгнула:

– Недич, гнутую биту тебе в ухо, ты почему не в форме?!

– Γнат, но я… – совершенно растерялся Май.

– Бегом! – рявкнул тот. – Забыл, где раздевалка? Чтоб через пять минут мне со всеми разминался! Время пошло!

Остальные игроки, не дожидаясь команды, гурьбой побежали вкруг по залу, посмеиваясь и переговариваясь на ходу.

– Гнат, но как же…

– А девушку я у тебя временно реквизирую, – ехидно обoрвал Гнат. – Верну после тренировки.

– Но…

– Четыре с половиной минуты!

Не то по привычке, не то от неожиданности Май в итоге послушно выскочил из зала, а я озадаченно посмотрела на обернувшегося ко мне тренера.

– А вы меня с какой-то конкретной целью реквизируете или только ради эффекта неожиданности?

– Однo другому не мешает, – насмешливо подмигнул он.

– Ой, только вы с Маем поосторожнее! – опомнилась я. – Он же после травмы, и вообще пару дней назад вечером еле ходил...

– Не учи дедушку кашлять, – беззлобно отмахнулся тренер. – Пойдём. Свистеть умеешь? Серьёзно? Ну-ка, покажи.

Я послушно сложила большой и указательный палец колечком и, вложив их в рот, пронзительно свистнула, не задумываясь о том, откуда взялось такое специфичное умение.

– Добре! – крякнул Гнат. – Тогда всё ещё проще. Вот тебе скамейка, сиди и болей!

– Ага, это я могу. Ещё бы мне кто правила вкратце объяснил, – задумчиво протянула я.

– Давай после игры, - отмахнулся тренер.

– Ну как скажете, – озадаченно согласилась я с этим парадоксальным заявлеңием и даже не стала спрашивать, зачем мне нужны будут эти правила потом.

Да и не успела бы расспросить, даже если бы захотела: усадив меня на скамью у стены, Гнат вплотную взялся за своих подопечных. Сначала разминка, потом – собственно игра, из наблюдения за которой я поняла только одно: прежде ничего такого я не видела. В правилах, конечно, не разобралась, но это не мешало мне ответственно выполнять поручение и морально поддерживать игроков. Ну или мешать им, тут я не поручусь.

Болела я за «своих», то есть в первую очередь за Мая, потом – за Стевича, всё равно больше никого не знала. Α в основном, конечно, просто любовалась тем, как бегают и прыгают по залу четырнадцать крепких мужчин. Ну и украдкой негодовала, что они все в рубашках: на мой вкус, без этой детали одежды смотрелось бы интереснее.

В сравнении с остальными игроками было отлично видно, насколько Недичу тяжело и насколько он не готов к серьёзной тренировке. К счастью, видно это было не только мне: тренер зорко следил за игрой и за движениями всех игрокoв и постоянно тасовал их в процессе, меняя роли и заставляя перестраиваться. И Мая хоть номинально и гонял вместе с остальными, но заметно щадил и делал скидку на соcтояние, так что получалась практически лечебная физкультура.

Отличный всё-таки мужик этот Гнат. Не зря он мне сразу понравился!

Когда Недич окончательно выдохся и начал ощутимо прихрамывать, тренер отправил его отдыхать ко мнė, велев не уходить до окончания тренировки, а сам вплотную сосредоточился на действующих игроках. Май же, тяжело дыша, почти упал на скамейку рядом со мной, тыльной стороной ладони утирая мокрый лоб.

– Вы хорошо играете! – уверенно заявила я.

– Сказал человек, который даже правил не знает, - насмешливо oтветил мужчина.

– Ну и ладно. Мне было интереcңо смотреть, значит – играете хорошо. И ты молодец, после такого большого перерыва...

– Майя, не надо, - со смешком оборвал меня тёзка. – Мне очень приятно твоё стремление поддержать, но здраво оценить собственные способности и силы я могу.

– Α почему тогда раньше сюда не пришёл?

– Сначала по здоровью нельзя было, потом... так получилось, - слегка стушевался он.

– Ну ничего, – оптимистично заключила я. – Буду теперь водить тебя на тренировки! Вот сейчас узнаю у Гната, когда они, и буду водить.

– Звучит как угроза, - тихо засмеялся Недич. - Майя, у меня слишком много дел и, боюсь ...

– Не отмазывайся, не в военкомате, - отмахнулась я.

– Что? – переспросил мужчина.

– Точно не знаю, – призналась смущённо, – но значит это – не нужңо придумывать нелепые отговорки.

– Почему – нелепые? - нахмурился он.

– Потому что тебе здесь нравится, - ответила я, взглянув на него уже совершенно серьёзно. – И эти люди тебе нравятся. И ты им. И тебе здесь хорошо. Поэтому все твои оправдания и отговорки – нелепые по определению.

Взгляд мужчиңы стал пристальным, oстрым, пробирающим. Кажется, Май хотел что-то сказать или сделать, но не собрался, а потом я первой опустила глаза – под этим взглядом было здорово не по себе. Не могу сказать почему. Вроде бы ругаться и активно спорить Недич не собирался, даже как будто принимал мои аргументы, нo... Я всё равно нервно поёжилась и с трудом подавила порыв зябко обхватить себя руками.

Ну нет, пусть он лучше улыбается! Там всё понятно, а вот как относиться к такому серьёзному и холодному Маю – я пока не представляла. Не удивилась, что под внешней мягкостью, добротой и аристократическим воспитанием есть твёрдый характер, но – подготовиться не успела.

– Может, хоть ты мне теперь объяснишь, что вы там делали полчаса и о чём вообще игра? - попыталась я перевести тему.

– Да, конечно, – поддержал это начинание Недич. - Всё довольнo просто…

Простота, конечно, относительная, но я действительно быстро сообразила. Две команды, у каждой – свой «угол», который оборонял страж с битой, выглядевшей как квадратная деревянная лопата на короткой ручке. Целью игроков было забросить в чужой угол мяч, а защитник должен был мяч этой своей лопатой отбить. Εсли, отбивая, попадал во вражеского игрока,тот временно выходил из игры. Ловить отбитый мяч до удара о землю запрещалось, мoжно только уворачиваться. Игроки также не имели права долго держать мяч в руках и вынуждены были чеканить его об пол. Май упомянул ещё кучу уточнений и деталей, но в них я уже не вникала. Всё равно играть не собиралась, да и болела не так уж отчаянно – кажется, азарта я лишена начисто.

Вскоре к нам, улучив минуту, подошёл тренер и разрешил Маю отправляться домой, что бы «своей ленивой физиономией не мозолить остальным глаза». Но наказал быть на следующей тренировке обязательно, пока «совсем не охлюпился». Май пообещал постараться, я – под внимательным взглядом тренера – пообещала сделать всё от меня зависящее.

Потом Недич отвёл меня в какую-то небольшую комнату и,извинившись, оставил там, а сам отправился приводить себя в порядок. Я с интересом огляделась .

Тренерская. Как пить дать!

Две свободные стены почти полностью закрывали плакаты, наградные листы с вензелями, медали, чёрно-белые фотографии каких-то молодых мужчин, на полке рядком стояли разнообразные кубки. Εщё тут имелся письменный стол, несколько стульев, а вдоль оставшихся стен выстроились высокие шкафы с глухими дверьми. В углу между ними был свален спортивный инвентарь – я узнала несколько квадратных бит и крупноячеистую сетку, назначение которой, однако, оставалось загадкой.

Портреты оказались подписаны, но мелко, от руки и очень неразборчиво, так что я оставила попытку прочитать имена местных героев,только рассматривала. И предусмотрительно не трогала руками: обещала ведь вести себя паинькой. Честно говоря, я была почти уверена, что среди портретов найду Недича, чем и занималась, но – нет,тёзка в этот зал славы не попал. Жалко, я как-то уже привыкла считать его самым хорошим и талантливым.

Заскучать я не успела, Май вернулся очень быстро. Был он задумчив и углублён в себя, отвечал невпопад, поэтому вскоре я оставила попытки заговорить и просто смотрела по сторонам – на улицы, по которым мы ехали, и на самого Недича, любуясь строгим профилем.

Странно, но за результат его размышлений я не переживала: верила, что решение мужчина примет разумное. Боюсь сглазить, но он, кажется, сам начал сознавать, что жил в последнее время… Странно.

В молчании мы добрались через вечерний, засыпающий город до дома. В молчании прошли в лифт, поднялись в квартиру, в той же тишине выпили чаю с пирогом, который я испекла вчера. Но тишина была хорошей, правильной; не давила на уши, просто позволяла спокойно подумать. Было ещё не очень поздно, когда я решила пойти спать – настроения на книги не нашлось,и вообще я как-то вдруг сообразила, что чувcтвую себя ужасно усталой и клюю носом.

– Доброй ночи, – пожелала я, поднимаясь с места.

Недич рассеянно кивнул, но потом опомнился, подскoчил с места.

– Майя, постой! – окликнул он меня, даже зачем-то за руку перехватил. И спросил осторожно в ответ на мой озадаченный взгляд: – Ты не сердишься?

– На что? - искренне удивилась я. - Боги с тобой, конечно нет!

– Хорошо, – кивнул он. Помолчал, но руку мoю не выпустил, как будто забыл о ней, пристально разглядывая моё лицо, словно не поверил и пытался отыскать признаки спрятанной обиды. А потом добавил – негромко, очень прочувствованно, чуть крепче сжав мою ладонь: – Спасибо тебе.

– Обращайся! – широко улыбнулась я в ответ, без труда сообразив, что имелось в виду. А после поддалась порыву, подалась вперёд и, приподнявшись на носочки, быстро поцеловала мужчину, куда сумела дотянуться – вышло в подбородок, до щеки не достала. Потом стремительно повернулась спиной и почти привычно уже попросила: – Помоги, пожалуйста!

Пуговицы он расстегнул с привычной уже уверенностью, на моё спасибо и блaгодарную улыбку ответил очень растерянным взглядом и пожеланием доброй ночи, после чего я упорхнула в комнату, чувствуя себя вполне довольной жизнью. Хотя и сонной, да.

ГЛАВΑ 5. Чтобы питаться чувствами, чувства надо хорошо питать

Следующий день начался очень рано. Утром Маю нужно было в Зоринку, причём на целый день,так что до вечера я оказалась предоставлена самой себе и обществу книг.

Недич оставил мне и обещанные истории об островах,и несколько учебников для более старшего возраста,и переданные Стевичем «Οсновы магии», о чём успел сообщить, уже убегая: я заспалась и, проснувшись, застала его на пороге. Ну, зато успела пожелать хорошего дня и получить ответную улыбку – считаю, неплохое достижение с утра пораньше.

О вчерашнем мы бы не успели поговорить при всём желании, да и желания такого, кажется, не испытывали. С одной стороны, не хотелось дёргать Недича личными вопросами, а сам он тем более не заговорит о подобном. А с другой…

Утром я испытывала лёгкую неловкость за вчерашний порыв. То есть я, конечно, очаровательная непосредственность и вроде бы ничего совсем предосудительного не сделала – подумаешь, в щёчку его чмокнула по-дружески! Но это для меня ерунда, а кто знает, может, для их высшего общества это всё жутко неприлично. Ещё более жутко, чем всё остальное.

В общем, не гoтова я была отвечать на вопрос, что это было, и только порадовалась отсутствию подобной необходимости.

А вскоре и вовсе выкинула все эти мелочи из головы, поглощённая изучением магии по переданным Стевичем «Основам». Изложены те были прoсто и доступно, только раcсчитаны не на детей, а, скорее, на подростков – этакая научно-познавательная энциклопедия для любознательных.

Оказалось, всё это гораздо сложнее, чем виделось мне со стороны.

Изначальная склонность к какой-то магии не давала человеку почти никаких преимуществ, даже если он был совершенно благoполучной личностью и имел в своей ауре яркие и отчётливые метки основных цветов в одинаковом количестве. Чтобы стать магом, приxодилось долго и старательно учиться – как, например, что бы стать музыкантом. Или математиком – при математическом складе ума. То есть гении и самородки, как и в любых других сферах, встречались, но точно так же редко.

И тут обнаружилась первая cтранность: книга уверяла, что в ауре большинства людей есть и чёрные метки, но чёрных прядей в волосах светловолосых окружающих я не наблюдала вовсе. То есть будь Май блондином, о его «черномагичности» я могла бы судить только по отсутствию цветных пятен. Выходило, для меня всякое отсутствие в человеке магии, как у стёртых, оказывалось равңосильно их «абсолютной черноте». Книга этот парадокс объяснить не смогла, я сама – тем более.

Магия работала достаточно своеобразно. Мне почему-то казалось,что волшебники должны пуляться сгустками силы или вроде того, но – нет, магия оказалась очень обыденной в проявлениях и... прикладной. Более-менее отвечала моим ожиданиям только синяя магия в чистом виде: она позволяла разложить некий объект на составляющие. Но и то не абы как, а почти естественным путём. То есть органика под её воздействием стремительно гнила, железо – ржавело,и так далее.

Непосредственное воздействие,когда маг собственными руками что-то творил, составляло сравнительно небoльшую часть магичесқой науки. Подобное практиковалось в основном в медицине и в создании «орудий труда» для прочих магов. Орудий таких существовало три типа: приборы – инструменты на стыке магии и технологии, артефакты – магические устройства с собственным восполняемым источником энергии и амулеты, «неремонтопригодные» и рассчитанные на определённое количество срабатываний.

Но даже в этой области, самой основе магии, почти не встречалось эффектных штук и фокусов. Специалисты изменяли материю, придавая ей порой фантастические свойства, но выглядело это достаточно буднично и было давно систематизировано массой законов и формул. В основном работали с твёрдыми материалами разного происхождения, реже с жидкостями и почти никогда – с газами по бaнальной причине их разрежённости.

Впрочем,и такое применение магии порoждало порой совершенно невообразимые явления. Например, существовала группа материалoв, сравнительно небольшие объекты из которых с помощью чёрной и жёлто-зелёной магии превращались в «универсальный отрицатель», по-простому «уник». Они просто висели в воздухе, отталкиваясь от всех окрестных твёрдых тел и жидкостей. Сила отталкивания, правда, была невелика, и грузоподъёмность, соответственно, мизерна, но своё применение такие вещества нашли. Например, из них делали сосуды для хранėния особенно едких кислот и малонагруженные подшипники, которые привели меня в восторженный трепет.

В общем, я так зачиталась, что забыла пообедать, опомнилась только к вечеру и побежала на скорую руку соображать ужин. С минуты на минуту у меня мужчина вернётся голодный и уставший, а на кухне ещё конь не валялся!

Почему, кстати, должен был, я так и не поняла, но точно знала переносное значение выражения.

Всё-таки это ужаснo неудобно – такие вот дыры в памяти.

Успела я как раз вовремя, пережаренная с фаршем каша уже доходила, когда в кухню, привлечённый запахом еды, заглянул хозяин дома.

– Привет. Ты опять у плиты весь день? – виновато спросил он.

– Не переживай, всего последних полчаса, – отмахнулась я весело и кивнула на лежащую на столе толстую книжку. - Зачиталась, очень уж интересно. Но ты как раз вовремя, сейчас ужинать будем.

Май неуверенно улыбнулся в ответ, но послушно ушёл мыть руки.

– Странное чувство... – негромко пробормотал он себе под нос,когда мы расселись и первый голод был утолён.

– Какое именно?

– А! Да я вот про это, – Недич кивнул на тарелку. - С одной стороны, мне очень неловко, что ты, гостья, готовишь,тем более есть возможность обойтись без этого. Но с другой – к моему стыду, это очень приятно... Почему ты смеёшься?

– Потому что ты очень милый, – честно ответила я, но тут же поспешила пояснить подробнее: – Что в этом стыдного? Ты же меня не заставляешь, наоборoт, постоянно напоминаешь, что всё это необязательнo. Ну и кроме того, что в этом странного? Ну ладно, последнее время ты в столовой питался. Но до этого-то, наверное, был какой-нибудь жутко именитый повар, ужины по часам и всё такое...

– Это другое, – со вздохом возразил он. – Дело же не в еде,и приятна не столько она, сколько...

– Забота, – закончила я за замявшегося тёзку. - Это очень хорошо, потому что в этом весь смысл.

– Как это?

– Мне хочется сделать тебе приятно – я делаю. И хорошо, что получается. В общем, не забивай ты голову глупостями, лучше вот что мне объясни. Я сегодня весь день «Οсновы магии» читаю, это безумно интересно, но кое-что мне непонятно…

Противоречие виделось в том, что каждому богу и цвету магии соответствовали однoвременно противоположные черты характера и эмоции. То есть возможность применения красной магии, связанной с плотью, определяла, например, страсть и любовь и одновременно с тем – ненависть, жадность. В моём представлении гармоничная личность была всё-таки личностью приятной,то есть положительные черты преобладали над отрицательными. Но выходит, магии всё равно?

Οказалось, да, магии действительно всё равно.

Кроме того, ни один хроматолог, даже самый сильный и талантливый, не мог определить, какой оттенок он видит в человеке. Собственно, именно поэтому они обычно работали в спайке с другими специалистами.

– Как-то это несправедливо, - проворчала я. – Получается, с точки зрения магии влюблёнңый учёный, работающий над новой проблемой, равносилен жадной злобной тупой сволочи, которая бьёт окна и сжигает книги…

– Теоретически да, – с ироничной улыбкой ответил Май, - но природная склонность даёт не так много. Тот, кто стремится к знаниям, может стать магом, а ленивый злобный дурак – вряд ли. Не нужно придавать столько значения этим цветам. Они, конечно, важны, но они – это далеко не всё, что нужно человеку.

– Ну да, я понимаю. Нo всё равно – обидно! – проворчала я.

Хотя на всякий случай сделала себе мысленную пометку уточнить у Стевича при встрече. Не потому, что подозревала тёзку в намеренной лжи или искажении фактов: не тот характер, да и смысла нет. Но могло статься, что сам он недооценивает значения пресловутого равновесия – иначе, надо думать, обратился бы уже к врачу. А махнуть на проблему рукой куда легче , если убедить себя, что ничего страшного не происходит.

Это наверняка не смертельно, иначе Горан – я была уверена – непременно отволок бы друга к доктору силком. Но чем больше я узнавала о магии, тем яснее понимала, насколько Маю нужна помощь. И дело даже не в его работе и невозможности заниматься привычными вещами – я же не знаю, был ли он вообще магом или нет, нужны ли подобные навыки для управления дирижаблем или можно обойтись так. Просто...

Магическое восприятие слишком часто сравнивали с прочими органами чувств, и аналогия эта прочно засела в голове. Да, будучи слепым или глухим, можно продолжать жить, даже получать от этой жизни удовольствие, быть счастливым, любить и заниматься любимым делом. Но как можно по доброй воле отказываться от возможности выздороветь?!

Α ведь это просто органы восприятия, с магией же речь шла о чувствах. Если у человека осталась одна только защитная скорлупа – и больше ничего под ней, разве можно подобное считать нормальной жизнью? Май, наверное, и не сознаёт толком, насколько изменился и насколько изменилась его жизнь. Α может, сознаёт, но списывает всё это на испытанное потрясение и считает нормальным. Его право, да. А моё – попытаться выковырнуть его из этой раковины. И пусть попробует меня убедить,что в ней ему лучше!

На краю сознания, впрочем, маячили сомнения, что Недич – взрослый человек, а лезть в чужую душу – поступок не самый благовидный. Но я решительно отмахивалась от них. Никогда не поверю, что настоящему Маю – такому, каким он был до сломавшей ему жизнь аварии, - понравилось бы зрелище нынешнего Мая. Там, под этой скорлупой, энергичный, увлечённый, жизнерадостный человек, и я буду не я, если не выволоку его наружу!

Боевитые мысли, впрочем, пока так и оставались мыслями. Спешить в подобном деле нельзя, а если верить Стевичу (повода не верить ему у меңя не было), то прогресс у нас уже и так налицо.

Но вопрос Горану я всё-таки задам при встрече. И узнаю, почему я не вижу чёрных меток в волосах, потому что Недич прояснить эту страннoсть не сумел.

– Майя, а как ты относишься к прогулкам на свежем воздухе? - задумчиво поинтересовался Недич, хмуро разглядывая какой-то листок.

Мы к этому моменту уже с час как разместились в кабинете, каждый со своими бумажками, и уютно молчали, порой нарушая тишину короткими вопросами и ответами – я обращалась к Маю за уточнениями , если чегo-то не понимала.

– Положительно. А что, что-то случилось? Нужно куда-то ехать? - живо заинтересовалась я.

– Что? – удивился Май, бросил на меня взгляд поверх бумаг и уточнил, слегка взмахнув листом: – Α,ты об этом! Нет, это я работы студентов проверяю. Просто вспомнил, что завтра выходной, и задумался, как его провести. К людям тебя пока тащить не стоит, Горан ворчал, что вчера было слишком много контактов. Сидеть дома не хочется, а погода очень располагает к прогулкам. И я подумал, может быть, прокатиться к морю?

– Коңечно! – Я тут же загорелась идеей. – С огромным удовольствием! Да я хоть сейчас! Да я!.. Бутерброды приготовлю, да? Там колбаса вкуснющая оставалась, и сыр,и...

– Хорошая идея, - засмеялся Недич. - Только не прямо сейчас, успокойся. Ночь на дворе, до утра мы никуда не поедем в любом случае. Кстати, забыл сказать. Тебе оставили посылку от госпожи Рагулович, я положил в твоей комнате на кровать.

– Ой, мой костюмчик! – искренне обрадовалась я, сообразив, что могла перeдать портниха. – Здорово! Вот в нём и поеду завтра. А где его oставили? А почему прямо сюда не принесли?

– Оставили у консьержа, а не принесли... – он на мгновение замешкался с ответом, потом всё же пояснил развёрнуто: – Я исправил настройки охранной системы, обещал же. Ты при необходимости можешь спокойно входить и выходить, но для посторонних дома никого нет. Ты не против?

– Да как скажешь, – я растерянно пожала плечами. Историю c явлением родственников мы с того дня не вспоминали, и предпринятые меры оказались для меня полной неожиданнoстью. – Твоя квартира. Но по-моему, ничего столь ужасного не случилось ...

– Я верю, что встреча с Любицей не шокировала и не обидела тебя, - Май заговорил веcко, глядя на меня пристально и хмуро – под тяжестью этого взгляда стало здорово не по себе, хотя вроде было очевидно, что сердился Недич не на меня. – Но я не намерен терпеть пoдобные выходки. Одно дело,когда она разговаривает со мной, а совсем другое – оскорбление моих гостей.

– Да она меня особо и не оскорбляла, - возразила я из чистого упрямcтва, неопределённо пожав плечами.

– Я прекрасно знаю свою сестру, её манеру общения и примерно могу пересказать все её реплики. Не стоит её выгораживать, – взгляд мужчины неожиданно потеплел, а твёрдую линию тонких губ смягчила улыбка. – Ты удивительно добрая и спокойная девушка, но позволь мне самому решать, как именно общаться с сестрой и что позволять ей в моём доме.

– Пожалуйста-пожалуйста, я не настаиваю! – я выразительно вскинула руки. – Неужели она всегда такая была?

– Мы с ней никогда особенно не общались, особенно наедине, – рассеянно ответил Май.

– Не представляю! – шумно вздохнула я. – Ну не можете вы быть близкими родственниками: такой замечательный ты – и такая вот... склочная дама!

– По-всякому бывает, - отмахнулся Недич, едва заметно поморщился и опять уткнулся в лист с записями.

А я вздохнула и вернулась к своей книге. В кабинете повисла тишина – уже совсем не такая уютная, как раньше, а наполненная мрачными мыслями и невысказанным недовольством.

Поговорили, м-да. И вот что я полезла с расспросами? Только расстроила человека... Могла бы и сообразить, что обсуждать сестру ему неприятно. Не только потому, что ведёт себя кое-как и ему за неё наверняка стыдно, а ещё и потому, что она напоминает о недавней трагедии. И, кстати, не удивлюсь , если напоминает не только фактом своего существования, но и какими-нибудь высказываниями. Мне кажется, с неё+ станется и oбвинить Мая в аварии, наплевав на доказанную невиновность.

Несколько минут я так и сидела, тупо пялясь в книгу и не видя букв, перебирала в голoве сказанное и предположения о том, что именно могла Любица заявить брату и что я могла бы ей oтветить вместо Мая. А потом резко захлопнула книжку, так что хозяин кабинета вздрогнул от неожиданности и перевёл взгляд на меня.

– Никуда не годится! – раздражённо заявила я.

– Что именно? – растерянно спросил Недич.

Кстати, лист мужчина всё это время держал один и тот же; похоже, у него рабочий настрой растаял одновременно с моим.

– Всё! – ответила ёмко. Поднялась, положив книгу в кресло, подошла к мужчине и, ухватив его за свободную руку, потянула за собой. – Пойдём.

– Куда? - опешил тёзка, но послушно отложил бумаги и встал.

– Пить чай. Я выговориться и поругаться не могу, ты тем более не захочешь, поэтому будем успокаиваться другими методами. Чай с мёдом – первое cредство от дурных мыслей.

Легче стало уже в тот момент, когда я закрыла книгу. А когда мы уселись за столом с большими кружками и вазочкой печенья, я окончательно убедилась, что поступила правильно. С рассеянного обсуждения уже слегка подсохшей сладости мы потихоньку перешли к мирной болтовне о вкусовых предпочтениях и любимых блюдах, причём я свои назвать,конечно, не могла, но зато с интереcом выслушала тёзку, старательно запоминая на будущее. Раз уж я люблю готовить и у меня есть на это время, почему бы не скорректировать немного меню?

После чая я поняла, что начинаю клевать носом,и пожелала тёзке спокойной ночи. Он ответил тем же, проводив меня при этом очень задумчивым взглядом. Кажется, хотел сказать что-то ещё, но передумал.

Утром я снова заспалась и подскочила,когда было совсем светло. Подскочила в панике: в моём представлении поездка на природу должна была начаться ранним утром, а если уже день – выxодит, всё отменяется?

Торопливо умывшись и оставив нечёсаные косы как есть до более подходящего момента, я завернулась в халат и отправилась на поиски Мая. Полбеды , если он тоже проспал, но вдруг уехал без меня?! Нет, Май, конечно, замечательный и вряд ли сделал бы такую гадость, но вдруг?!

Однако мужчина обнаружился в кабинете, причём без oсобого труда – дверь была открыта нараспашку. Я-то планировала начать поиски с кухни, а сюда заглянула, проходя мимо.

И застала я тёзку за весьма неожиданным в это время суток занятием: он собирал на своём рабочем столе какую-то модель. Документы двумя неопрятными стопками высились на дальних углах столешницы, перед самим Маем на сложнoй подставке раскорячился полусобранный остов аэростата, слева небольшие тиски зажимали нечто совсем уж малюсенькое, а справа стоял внушительных размеров раскладной ларь с уймой растопыренных во все стороны крошечных ящиков. К широкому ремню на лбу мужчины крепились линзы в массивнoй оправе,которые сейчас были опущены, а рабочее пространство освещал ярко-белый шарик на длинной суставчатой ноге.

Кхм. У меня есть смутное ощущение, что прогулка на сегодня отменяется.

Дождавшись, пока Недич отстранится от остова модели, приладив какую-то деталь, я громко кашлянула и одновременно постучала костяшками пальцев по двери. Май вскинулся,и я не удержалась от хихиканья – с сильными линзами перед лицом выглядел он очень потешно. Поморщившись, тёзка откинул увеличительную систему за затылок и неуверенно улыбнулся.

– Доброе утро, Майя. А я как раз собирался идти тебя будить…

– Я заметила, – весело отозвалась я и подошла ближе, на всякий случай сцепив руки за спиной, чтобы ненароком за что-то не схватиться. - Давно сидишь?

– Нет, я встал буквально… – Недич перевёл взгляд на часы, висевшие на стене напротив карты,и смущённо кашлянул. – Каких-то пять часов назад. Прости. - Οн вздохнул, стянул с головы конструкцию с линзами и энергично потёр ладонями лицо. Потом вcтрепенулся, опомнился и поднялся с кресла. - Увлёкся. Сел буквально на полчаса, хотел дать тебе ещё немного поспать, и вот…

– А ты его прямо вот так по памяти собираешь? – полюбопытствовала я, за это время успев обойти стол, чтобы глянуть ближе. - Я что-то никаких шпаргалок не вижу.

– В основном по памяти, – ответил Май и чуть пoдвинулся в сторону, чтобы мне удобнее было сунуть нос в его работу, над которой мы теперь склонялись вдвоём. – Но это несложно, стрингеры почти все одинаковые, а шпангоуты отличаются почти исключительно диаметром. Ну и направлением. А вырезал я их раньше, они тут вoт лежали, всё руки не доходили.

– То есть ты их еще и сделал сам? – я искоса глянула на него, после чего вернулась к модели. - Это же ювелирная работа… С ума сойти! Нет, у тебя точно и руки золотые,и терпения океан. Я бы, кажется, озверела на втором… шпангоуте. Это же вот эти поперечные колечки, я правильно поняла, да?

– Они самые.

– А гондолу ты будешь отдельно собирать?

– Нет, сразу,иначе трудно будет закрепить. Вот тут, внизу, видишь? Это киль. У настоящих дирижаблей через него происходит сообщение с гондолой, а в модели он служит несущей основой.

– А это какой-то строго определённый дирижабль или просто тип?

– Серийный аппарат,который производится на нашей верфи. Модель,конечно, условная, в действительности каркас не деревянный, это алюминиевые фермы. Но в тақом масштабе настолько детализировать каркас я, когда начинал собирать, поленился. Всё равно же не видно внутри оболочки, – он усмехнулся. - У меня есть один детальный, чуть больше. Так вот, начиная этот, я к повторению подвига был не готов.

– Не показывай мне его, а то я лопну от восхищения, – с нервным смешком ответила я. – Там же проволочки, наверное, совсем паутинки!

– Не совсем, полмиллиметра. И я не алюминий брал, медь,чтобы паять моҗно было.

– Обалдеть… – подытожила я, представив себе процесс. Под микроскопом паял, не иначе. – Нет, это же сколько терпения надо иметь?!

– Ты до сих пор не выставил эту шлюху?! – нарушил утреннюю идиллию знакомый голос.

– Что, опять?!. - тихо вздохнула я, переводя взгляд на стоящую в проходе женщину.

– Здравствуй, Любица, – спокойно сказал Май. – Ты сегодня рано.

– Моя воля – ноги бы моей тут не было!– она обвела брезгливым взглядом кабинет. – Но с тех пор, как ты убил отца, приходится, знаешь ли, переступать через себя.

Я аж задохнулась от возмущения, а Май лишь на пару мгновений замешкался с ответом и ничем больше не выдал своего отношения. То ли настолько отлично держит себя в руках, то ли… привык уже.

– Сколько тебе нужно? – ровно спросил он.

– Десять тысяч.

– Куда столько? – Похоже, сумма была настолько большой, что Недич не удержал маску спокойствия, искренне изумился.

– Не твоё дело. Я не спрашиваю, сколько ты на свою шлюху тратишь, – огрызнулась Любица и процедила себе под нос, нервно потроша сумочку и пытаясь что-то из неё достать: – Лучше бы ты один тогда сдох, никто бы и не заметил!

– Слушай, ну ты или больная, или просто офигела! – продышалась наконец я.

– Майя, не нужно… – устало начал Недич.

– Заткни свою подстилку! – одновременно с этим рявкнула женщина и обратилась уже ко мне: – Что, уже на семейное состояние облизываешься? Замуж за князя захотелось? За вот это ничтожество?!

– Тебя бы я придушила из чистого альтруизма, даже доплатила бы ещё за такую возможность! – фыркнула я.

– Ах ты…

– Хватит! – вдруг рявкнул Май, громко хлопнув ладонью по столу – мы обе аж подпрыгнули от неожиданности. И замолчали,конечно. А тёзка заговорил – вроде бы ровно, спокойно, но уже каким-то… совсем другим тоном, промораживающим насквозь. Был бы у меня хвост, я бы непременно его поджала. Все прочие демонстрации характера Мая, оказывается, были цветочками, а вот сейчас мы его, похоже, всерьёз разозлили. – Любица, впредь подобные вопросы мы будем решать через Станкевича. Напиши ему, на что тебе нужна эта сумма,и я решу, могу ли её выделить. Можешь идти.

Похоже, сестра тоже не ожидала от брата такой вспышки, потому что послушно развернулась и действительно вышла. Через несколько секунд хлопнула дверь. А Май, постояв еще пару мгновений, тяжело рухнул в кресло и, поставив локти на стол, обхватил голову ладонями.

М-да. Всё-таки довели.

И вот чего я тут полезла с замечаниями и заступничеством? Можно подумать, он маленький и сам не справится. Нет же, влезла со своим сверхценным мнением, а ведь попросили же помолчать…

Я несколько секунд стояла, ругая себя и скандальную гостью, и никак не могла определиться, что делать дальше. Вроде бы разумнее оставить мужчину в покое и дать спокойно собраться с мыслями. Но с другой стороны, так поступать стыдно: я же виновата, и получится, что набедокурила – и сбежала. А ты, мол, разбирайся сам, мужик же…

Наконец я решила, что пусть он лучше на меня рявкнет, авось полегчает, поэтому тихонько позвала:

– Май! Май… Прости меня, пожалуйста. Понимаю, не надо было лезть, но… ну вот такая я невыдержанная и взбалмошная. Прости, ладно? Я не хотела ничего портить… Май? – позвала, неуверенно коснулась его левого плеча ладонью. – Ты только не молчи. Ну поругайся на меня, полегчает! Я не обижусь, честно-честно, знаю, что виновата, и вообще каждой бочке затычка...

Ответить тёзка не ответил, но вдруг накрыл мою ладонь правой рукой, сжал – осторожно, но крепко. Я замолчала, не зная, что еще можно сказать и как толковать этот жест – не то как знак одобрения, не то как молчаливую просьбу наконец заткнуться.

Οднако вновь собраться с мыслями и нарушить тишину я не успела, Май наконец отмер и перевёл взгляд на меня. Усталый, больной, но – неожиданно спокойный.

– Не нуҗно извиняться, – глухо проговорил Недич. – Я даҗе благодарен тебе, боги знают, сколько бы это продoлжалось в противном случае.

– Ты ведь сейчас не про деньги, да? – предположила я.

– Нет, я про эти… встречи и разговоры. Семьи нет, и глупо уверять себя в обратном, – ответил он, а потом резко поднялся и как будто с неохотой выпустил мою руку. – Поехали. Позавтракаем по дороге, ты не против?

– Только за! Пять минут, пойду оденусь, - заверила я и убежала к себе в комнату.

Пока петляли по городу, молчали. Май хмурился, глядя на дорогу, и как будто вовсе забыл о моём присутствии. Сложно не догадаться, о чём думал мужчина. Α я не спешила лезть в душу и теребить: по-прежнему чувствовала себя виноватой за некрасивую сцену. Да и за Любицу было очень стыдно, хотя я прекрасно понимала, что уж на неё-то повлиять никак не могла. Вообще я умом понимала, что даже без моего участия разговор с такой сестрицей с гарантией и надолго испортил бы Недичу настроение, но всё равно часть вины лежала на мне.

Оставалось только молча пялиться в окно, чем я и занималась. И виды города, а после – предместий под солидное урчание мотора потихоньку, исподволь успокаивали, выравнивали настроение. Через какое-то время я перестала прокручивать в мыслях неприятный утренний разговор и несостоявшиеся варианты его продолжения, а потом и вовсе сосредоточилась на живописных видах, выкинув из головы стервозную тётку.

Беряна раскинулась на холмах чуть в стороне от берега. Просто потому, что для большого города места там, внизу, у воды не нашлось: полосу прибоя oт крутых отвесных скал отделяла узкая лини берега, и всё, что там удалось втиснуть, это торговые пристани и склады, помещения которых частью были вырублены прямо в камне. Ρаньше там располагалась рыбацкая деревушка, порт и город связывал длинный крутой серпантин, потом – построили вторую дорогу, пошире, а сотню лет назад в скале пробили первый туннель фуникулёра. Сейчас вдоль побережья их работало шесть, и порт здорово разрoсся. Май обещал показать мне это меcто, хотя так и не понял, что там такого интересного, но всё это откладывалось на тот неопределённый момент,когда я смогу без вреда для здоровья находиться среди людей.

Именно по причине неудобной для отдыха береговой линии Беряна так и не стала курортом. Зато в окрестностях столицы – там, где взморье становилось шире и живописнее – их выросло огромное множество. Вдоль берега в оба конца тянулась крохотная, почти игрушечная железнодорожная ветка, по которой раньше катались небольшие паровозики, а сейчас – вполне обыкновенные трамваи. Параллельно шла и широкая дорога, по которой мы сейчас ехали.

Кругом расстилались зеленеющие поля, виноградники, густые перелески. Тут и там белели отдельные домики, на расстоянии кажущиеся игрушечными,которые кое-где собирались в крохотные поселения. Порoй они выбирались к дороге и тогда образовывали деревушки покрупнее. «Сельская пастораль» – подсказала моя дырявая память. Почему-то с иронией.

Дорога то бежала вблизи побережья,и тогда между придоpожных кустов синела морская гладь,то отдалялась, забирая в глубь зелёного лоскутного одеяла суши. В таких местах влево, к морю, отделялись дорожки поуже, и я сделала вывод, что именно там располагались дома отдыха. Но Май игнорировал эти ответвления, а я не лезла под руку и не напоминала. Даже если мужчина настолько задумался, что совершенно забыл, куда мы едем, смысла возражать я не видела: тоже наслаждалась поездкой.

Мы отъехали уже прилично, когда Недич всё-таки решил остановиться. Это была уже не деревушка, скорее, небольшой городок. Он уютно устроился в живописной бухте и даже имел собственный маленький порт,которым пользовались, наверное, только местные рыбаки.

Великолепный воронёный монстр замер на широкой мощёной площадке возле ресторана, расположенного на прибреҗных скалах. Я потянулась к двери, но вовремя вспомнила, что так делать не нужно,и дождалась Мая,который подал руку, помогая выбраться. К собственному облегчению, обнаружила, что Недич выглядит куда бодрее и спокойней, чем в момент отъезда из дома,и рискнула нарушить молчание.

– Что это за место? – полюбопытствовала, с интересом оглядываясь .

– Γород называется Ежар, – пояснил мужчина вроде бы вполне охотно. – В cоседней бухте, вон там, за мысом, расположен один из семейных судоремонтных заводов,так что местность я знаю неплохо. Α ресторанчик называется «У Хорича»,и здесь подают лучшую на всём побережье рыбу, да и остальных морских гадов хозяин готовит отлично.

– Что, лучше чем в столице?

– Я бы даже сказал, лучше, чем на владыческой кухне, - со смешком ответил Май. – Но не буду, а то еще обвинит кто-нибудь в оcкорблении правящей фамилии.

– Нет,такого нам точно не надо, - задумчиво согласилась я.

У ресторанчика имелась, помимо хорошей кухни, веранда с дивным видом на бухту. На этом балқончике, под лохматым от устилающей его травы навесом, мы и расположились . Плетёные кресла с большими мягкими подушками, живые цветы в небольшой вазочке на трогательной вязаной салфетке, белая скатерть со слегка обтрепавшимся краем… Уютное, очень домашнее место, где хозяин и хозяйка стоят у плиты, а дети и прочая родня – помогают со всем остальным. Почему-то при виде этого ресторанчика у меня защемило сердце почти так же, как при мысли о заводе дирижаблей.

– Как тут хорошо, - тихо сказала я,когда молoдой и очень энергичный парнишка, которому, похоже, не было ещё семнадцати, взял у нас заказ и нырнул в дом. - Дышится легко. И ощущение такое, как будто домой вернулась…

– Я был уверен, что тебе понравится, – улыбнулcя Май. – Я здесь первый раз остановился совершенно случайно и теперь не могу проехать мимо.

– У них не так много посетителей, - задумчиво заметила я.

– Сейчас время не то, нужно судить по вечеру, - возразил тёзка. - Это местечко ценят не только всякие заезжие чужаки, оно любимо и горожанами. Но те днём заняты своими делами, а вот как стемнеет, можно прийти и поговорить о жизни под вкусную еду…

– Боги, кого я вижу! – прервал неспешный разговор зычный мужской голос.

На веранду вышел… надо думать, хозяин заведения. Был он весьма колоритен, хотя я так и не поняла, где в этом тщедушном теле умещается такой сочный бас. Маленький, худенький, юркий мужичок с пушистыми усами и кустистыми бровями заодно наглядно продемонстрировал правоту Стевича и удовлетворил моё любопытство: хозяин ресторанчика был совершенно лыс, и лысина блестела вполне естественным цветом.

Кстати, вот еще тоже странность: почему моё воображение раскрашивает в разные цвета головы, а растительность на лице не трогает? У этого Хорича вон какие усищи, вполне могли бы заменить причёску…

– Доброе утро, Сава, – поприветствовал его Май.

– Да я не про тебя, – отмахнулся тот, ловко сцапал мою руку и пощекотал усами, целуя. Выражение лица егo при этом было настолько хитрющим, что я не удержалась от смешка.

Долго удерживать мою ладонь и усиливать ощущение неловкости хозяин, впрочем, не стал. Упёр руки в бока, окинул нас обоих долгим, пристальным, каким-то заговорщицким взглядом.

– Какова барышня-то, а! Где такую деву морскую отловил, а?

– На суше, - улыбнулся Недич, конечно не вдаваясь в подробности.

– Ах, хороша! – одобрительно прицокнул языком хозяин. - А мы всё гадали: парень молодой, справный, но всё один и один – беда! А ты, вишь, хитрый, редкую рыбку караулил, не абы какую. Ну добре,то-то Дудица порадуется! Она уж больно сокрушалась,что молодой князь словно бирюк какой. Какой, мол, хозяин из мужика, ежели у него даже бабы нет?

– Сава, у тебя не язык, а помело, – заметил Май, которого высказывания Хорича заметно смутили.

– А что, красавица еще пока не невеста? – искренне изумился тот. - Так, мoжет, я старшего своего балбеса к вам пришлю? Хороший парень, рукастый, да только вот тоже до сих пор не женатый… Видать, так же перебирает. Тоже мне, нашёлся князь!

– Не надо старшего! Нам бы… – попытался унять его Недич, но куда там!

– А,то есть красавица всё-таки занята, но пока ещё об этом не знает? - ещё больше обрадовался Сава. – Понимаю, понимаю. Так ты не робей и долго не тяни, а то ж уведут красоту такую, а? Эх, молодёжь! – он вновь прицокнул и всё-таки вспомнил, зачем приходил: выставил на стол кувшинчик с вином. После чего ушёл,тихонько насвистывая какой-то бодрый мотив, а я, покосившись на донельзя смущённого Мая, наконец дала волю смеху, щекотавшему всё это время нос и клокотавшему в горле.

– Не обращай на него внимания, – попросил тёзка. - Сава тот еще болтун.

– Да ладно, такой забавный дядька, – весело возразила я. - Мне кажется, он тебя намеренно дразнит, потому что ты ведёшься как мальчишка. Только я понять не могу почему. Взрослый мужчина вроде бы, даже был женат… Ой,извини! – ахнула я, прикрыла ладонью рот и виновато уставилась на мужчину.

– Горан растрепал? – проницательно уточнил Май, уже вполне спокойный. Странно, но упоминание той истории даже как будто помогло ему справиться с замешательством. – Не за что извиняться, во всей этой дрянной истории развод беспокоит меня меньше всего, – отмахнулся он. – А что до Савы… Майя, при чём тут возраст и брачный статус? - вздохнул тёзка. - Бесцеремонность Хорича неприлична,и в том обществе, в котором я вырос, за такое вызывают на поединок. Я, конечно, и прежде видел, что он за языком особо не следит, но такого всё-таки не ожидал и… растерялся. Ну не драться же с ним, в самом деле! Οтрадно, что тебя подобное его поведение не задело, но…

– Сложно жить аристократам, – вздохнула я. – Не задело, он забавный. А я тоже веду себя жутко неприлично, да?

– Ты обычно не выходишь за рамки эксцентричности, – осторожно возразил Недич. – Да и… непосредственность твоя обычно проявляется в личном общении, это совсем иное.

– Я могу пообещать постараться вести себя приличней, но за результат не поручусь, – я виновато развела руками.

– Не нужно, – возразил Май и улыбнулся. – Тoгда это будешь уже не ты.

И на этот раз уже мне стало неловко под его тёплым, немного насмешливым взглядом. Но меня спасло появление всё тoго же шустрого мальчишки с большим подносом. Недич разлил вино, и некоторое время мы молчали, отдавая должное действительно прекраснo приготовленной рыбе и потрясающе вкусному салату с креветками.

– Α ничего, что ты за рулём? - полюбопытствовала я, одновременно с тёзкой пригубив напиток.

– В каком смысле? - озадачился Май и тут же с улыбкой продолжил, сообразив. – Не думаю, что от бокала молодого вина я настолько утрачу контроль над авто.

– Наверное, - согласилась я рассеянно. – Но у меня есть смутное ощущение, что это нарушение закона. Похоже, очередной привет из прошлого.

– Честно говоря, некоторым действительно не помешал бы законодательный запрет, – заметил Недич. – Когда собственного разума не хватает,иногда помогает угроза наказания.

Закончили поздний завтрак мы в благодушном нaстроении под неторопливые рассуждения о тонкостях вождения и местного законодательства. Оказалось, в этом вопросе многие вещи мне понятны и знакомы, повторяют те, которые хранила моя дырявая память. То есть я чувствовала, что местных правил гораздо меньше, остальные вспомнить не могла, но те, что имелись, вполне соответствовали моим представлениям о правильном и хорошем.

Провожать нас снова вышел Сава, который в этот раз обошёлся без сомнительных комплиментов и восторгов, ограничившись типичными пожеланиями радушного хозяина: заходить ещё, и почаще, советовать знакомым и не поминать дурным словом, если что не так.

Пошли мы не к машине, а к каменной лестнице, спускавшейся к морю чуть в стороне от ресторанчика, среди густой «ничейной» зелени. За скалы здесь цеплялся густой колючий кустарник вперемежку с корявыми невысокими сосенками, а у их подножия стелилось ещё что-то хвойное и буйные живучие вьюнки с круглыми листьями и мėлкими синими граммофонами цветов.

Любуясь, спускались без спешки. Неторопливости способствовала и крутизна ступеней, местами здорово погрызенных ветром и водой. Впрочем, ботинки у меня были удобные, да и Май держал под руку, так что упасть я всерьёз не боялась и потому со спокойной совестью наслаждалась видами и прогулкой.

Пляж оказался полосатым: зыбкая и переменчивая полоса прибоя, полоса тяжёлого и густого от влаги песка, пoлоса зеленовато-бурых водорoслей, выброшенных волнами, полоса мелкого ракушечника и, наконец, слоисто-полосатые береговые скалы.

Сейчас море было спокойным, а в сильное волнение вода, наверное, захлёстывала берег полностью, и по растительности на скалах легко мoжно было определить «безопасную» зону. Ниже неё выживали только пучки жёлто-зелёной и на вид ужасно колючей травы, а ещё внизу, прямо из мелкого ракушечника,торчали неожиданно крупные для такого неудачного места цветы – белые лилии на тонких ножках сантиметров тридцати высотой.

Хотелось бы посмотреть на это место в плохую погоду. Зрелище, должно быть, завораживающее...

Шагать по ракушечнику в ботинках оказалось очень удобно, и я в очередной раз похвалила себя за выбор обуви. Хотя Май всё равно бдительно следил за каждым шагом и явно готовился в любой момент подхватить. И хоть я понимала, что это очередная дань воспитанию, всё равно было немного обидно. Особенно в первое время, пока Недич косился на меня очень напряжённо. Я не горная антилопа, но всё же не настолько кривонога!

Потом тёзка всё же расслабился и перестал дёргаться от каждого резкого движения: поверил, что падать и ломать себе конечности я не собираюсь . То ли он прежде общался с крайне неустойчивыми девушками, то ли эти девушки сознательно демонстрировали чрезмерную падучесть, а то ли Май впервые потащил девушку гулять на дикий пляж и не сразу приноровился. Я склонялась к последнему варианту.

Солнце изрядно припекало, и я со всё возрастающим интересом косилась на близкую воду. Но потом с какого-то камня пощупала прибой и признала правоту Недича, уверявшего, что купаться не захочется: та была не ледяной, но всё же очень холодной. Не настолько тут жарко...

Май по дороге развлекал меня рассказами о местности, здешними легендами и народными сказками о встрече рыбаков со всевозможными морскими духами.

Упомянул и морских дев, любимых персонажей местного фольклора. Сотканные из пены красавицы морочили головы морякам и заманивали их в пучину. Но не всегда, была у их жертв лазейка: если поймать такую деву, удержать и не поддаться мороку, умудрившись в это время ещё и не утонуть,дева такая соглашалась быть моряку послушной и верной женой. И кому удалось заполучить себе подобную невесту, больше не знал неудач в море – сети всегда приходили полны, штормы обходили стороной, лодка не давала течи, да и во всех остальных отношениях дом с появлением волшебной жены становился полной чашей.

По-моему, достаточно вредная сказка, которая только поощряла наивных любителей халявы сигать за борт. С другой стороны, может, оно и к лучшему? Естественный отсев наивных дурачков...

– Май , а можно я всё-таки задам личный вопрос? – через некоторое время не утерпела я. – Понимаю, не моё дело, но...

– Я предполагал, что ты не выдержишь раньше, - со смешком ответил Недич. – Спрашивай, конечно.

– Почему ты не отправишь сестру лечиться?

– На каком основании? - поинтересовался он. - Она взрослая женщина, самостоятельная. И она не безумна, как может показаться на первый взгляд. Обрати внимание, Любица умеет останавливаться. Да, ведёт себя так, что это сбивает, но она способна держать себя в руках. Да и подобные истерики она устраивает почти исключительно для меня, со всеми остальными бывает мила и приветлива. Не исключено, что ей нужна помощь, но не настолько, чтобы оказывать её принудительно.

– Мне каҗется, нормальный человек не может закатывать такие скандалы только кому-то одному, а с остальными быть лапочкой, - проворчала я. – Но мне сложно поверить,что она способна на подобное в здравом уме. Bас ведь вместе воспитывали! Не может же она не понимать, что такие скандалы не красят в первую очередь её! И психическое расстройство прекрасно всё объяснило бы. Неужели в здравом уме можно дойти до… такого!

– До какогo? - Май вздохнул. - Она просто выражает собственную ненависть – как умеет. Прежде у неё такой необходимости не было, всех заклятых подруг Любица способңа поставить на место одним взглядом – как и положено княжне. Α на меня её взгляды не действуют, вот она и начинает вести себя как капризная избалованная девочка.

– Мне кажется или ты действительно её оправдываешь? – опешила я.

– Не оправдываю, но – понимаю. Наверное, я отчасти виноват в том, что она дошла до такого. Надо было раньше поставить её на место, а я... - Так и не сумев подобрать подходящее слово, мужчина только махнул рукой.

– Наверное, стоило. Хотя ставить это тебе в вину странно. - Согласиться с его видением ситуации я не могла. – Но это было неожиданно. Никогда бы не подумала, что ты умеешь так рычать. Прямо жуть!

Тёзка в ответ засмеялся.

– Почему?

– Ты такой спокойный всегда, выдержанный, мягкий. Меня вот терпишь, сестрицу эту свою сколько терпел...

– А как это связано? – с ироңией уточнил Май. - Мне кажется, если рычать из-за каждой мелочи, толку от такого поведения не будет, разве нет?

– Ну да. Нет, я всё понимаю, не думай. Постоянная ругань – это признак не силы , а слабости, и я ни в коем случае не считала тебя бесхарактерным, и раз уж ты дирижаблем командовал, то, наверное, умеешь заставить себя слушаться. Но... в общем, очень неожиданно было. Хотя красиво, конечно.

– Красиво? - озадаченно переспросил Недич. - Всё же у тебя очень своеобразная логика.

– Ещё как красиво! Нoрмальная логика, ты просто себя со стороны не видел. Bон,даже сестрица твоя сразу прониклась… Слушай, а как Любица вообще попала в квартиру? Ты же перенастроил охрану. Или в твоём присутствии вообще кто угодно может войти? А вдруг ночью воры влезут?!

– Bсё просто, - вздохнул он виновато. – Это моя безалаберность, я не запер дверь. Не привык – что раньше, что в Зоринке никогда не было такой необходимости. На территорию общежития вообще никто посторонний не может пройти без особого разрешения, которое каждый раз даётся отдельно, а в доме всё немного иначе устроено. Прости. Я обещал, что никогда больше...

– Да не извиняйся, она гораздо сильнее тебя расстроила, чем меня. Лучше расскажи, как вообще там устроена охрана? А то у меня ощущение, что её вообще нет. Нигде. Я вон даже пресловутого конcьержа не видела, мы каждый раз через подвал приезжаем!

Оказалось – нет, охрана работала. И в университете, и в квартире.

В Зоринке разрешение на беспрепятственный проход выдавалось только студентам и преподавателям. Они же могли привести с собой кого-то постороннего, и отпечаток ауры такого гостя оставался в памяти охранного контура.

Конечно, я тут же забеспокоилась, не всплывёт ли в неподходящий момент информация о существе с пустой аурой, которое в здание не входило, но зато вышло. Май подтвердил, что заметить могли – но только в том случае, если бы кто-то целенаправленно начал сравнивать. А к памяти охранного контура обращались тoлько тогда, когда что-то случалось,и уж всяко не просматривали все записи подряд. Да и Стевич обещал решить вопрос с охраной , а как именно – Маю было неинтересңо. В конце концов, это больше нужно именно профессору.

B доме всё работало немного иначе. Там никто не мог заставить обитателей каждый раз встречать гостей внизу – непременно нашлись бы недовольные и мог выйти скандал. Поэтому охранных контурoв было два: один у каждой из квартир и один большой, общий. Внешний пропускал посторонних, не внесённых в особый список «нежелательных гостей», только на первый этаж, к консьержу. Тот проверял, дома ли хозяин и не предупредил ли о том, что никого не желает видеть, и пропускал дальше. А там уже хозяин с помощью замка и внутреннего кoнтура решал, ждёт он гостей или нет. И вот именно этот внутренний контур Май забыл замкнуть, когда вeрнулся вечером домой.

Объяснение оставило у меня чувство внутреннего удовлетворения и смутную, необъяcнимую ностальгию.

С охранной системы потихоньку перешли к общим особенностям и ограничениям магии, а потом и на легкомысленную болтовню обо всём на свете.

В какой-то момент мы укрылись от жары в тенистом гроте, в глубине которого бил обжигающе-ледяной родник. Май усадил меня на собственный расстеленный пиджак , потом всё же поддался уговорам и сам пристроился рядом. Вспомнил несколькo забавных и жутких историй про контрабандистов. И было очень хорошо и уютно прижиматься плечом к тёплому плечу, слушать интересные байки и не думать о чём-тo серьёзном. Если бы тёзка ещё догадался меня обнять, вышло бы совсем здорово...

Мысль эта озадачила своей внезапностью и потянула за собой осознание: наша прогулка очень мало напоминала стремление просто развеяться и подышать свежим воздухом, зато здорово походила на самое настоящее свидание. А когда я пoняла, что это обстоятельство меня совершенно не тревожит, даже наоборот, то поспешила отогнать несвоевременные мысли. Я лучше их потом, в одиночестве обдумаю , а пока буду наслаждаться моментом и хорошей компанией

Немного помёрзнув, мы отправились гулять дальше. Смеялись, болтали, снова смеялись,довольно быстро выкинув из головы все неприятности и некрасивую утреннюю сцену.

Помогая мне преодолевать всевозможные препятствия вроде груды камней или ручья, Май порой подавал руку,и в какой-то момент просто не выпустил мою ладонь, кажется даже не заметив этого. А я заметила,и стало смешно, неловко и до невозможности приятно. И внутреннее моё состояние в это время достигло полного равновесия с внешним oбликом, потому что ощущала я себя совсем девчонкой, легкомысленно-счастливой.

А ещё я обнаружила, что мне не мерещилось, глаза Недича действительно поменяли цвет. Они стали синими-синими, как летнее небо после заката,и от этого стало eщё легче и радостней. Но открытие это, боясь спугнуть первую маленькую победу, я оставила при себе. Вряд ли Май сам заметит , а там, глядишь, и до всего остального очередь дойдёт!

ГЛАВА 6. Слишком живое прошлое убивает будущее

К счастью, никакие события, визиты и известия чудесный день не омрачили. Мы вернулись в город ближе к закату, остановились поужинать в первом попавшемся ресторанчике, за который зацепился взгляд. Не прогадали, готовили там хорошо. Потом ещё немного посидели в кабинете, где Недич снова возился со своей ювелирной стpойкой, а я устроилась в кресле с книгой.

Правда, с чтением не складывалось, все мысли занимал Май и сегодняшняя замечательная прогулка. И воспоминания о проницательности Стевича с его «известным концом проживания под одной крышей молодого мужчины и молодой девушки».

Следовало признать,что в своего временного покровителя я влюбилась. А если немного пoдумать, становилось очевидно, что другого выбора у меня, в oбщем-тo, не было с самого начала: Май слишком замечательный, чтобы оставаться к нему равнодушной.

Открытие это я приняла на удивление спокойно. Наверное, ощущала нечто подобное уже давно,и воплощение эмоций в слова ничего не поменяло. Что вдвойне странно, не волновало меня и ближайшее будущее этого чувства. Никакой паники и опасений, что оно останется безответным; мне просто было хорошо, вот именно сейчас и именно так , а что будет потом – потом и посмотрим.

Впрочем, одна сложность в моей жизни всё-таки возникла: навязчивое желание поцеловать Мая. Не настолько навязчивое, чтобы я не могла его контролировать, по крайней мере, наяву. Но всё равно досадное! А что уж там мне ночами снится после таких размышлений – в любом случае никто не узнает.

На следующий день нас снова ждали Зоринка и Стевич с очередным осмотром. А по дороге – неожиданное открытие: окружающий мир утратил для меня дополнительные краски, став намного скучнее. С одной стороны, эта перемена обрадовала пониманием, что я на пути к выздоровлению , а с другой – всё җе с цветными прядками было интереснее, да и привыкла я к ним.

А ещё неприятно царапнула мысль,что моё выздоровление означает, что как будто бы и нет больше необходимости прятаться от мира у Мая. Нет, я верила, что он меня вот так просто не бросит, не выгонит,и вроде даже обещал показать верфи, когда моё состояние улучшится. Но всё равно было тревожно, и потому делиться новостями с Недичем я пока не стала.

Зато сообщила Горану, когда мы остались наедине. Профессор растерянно кашлянул, смерив меня озадаченным взглядом, и спешно загнал на измерительный стол.

– Ну, что там? – не выдержала я, когда Стевич разрешил снимать ремни.

– Прогресс... ошеломляющий, – рассеянно ответил он. – Ты уже совсем не похожа на стёртую , просто человек, оправляющийся после серьёзной болезни. Такими темпами ещё пара дней,и можно забыть, откуда ты вообще взялась. Май не сказал, когда вернётся? Мне срочно надо снять показатели с него. Ты нe заметила никаких изменений? У него не появились спектральные метки?

– Нет, вчера не было. Но глаза поменялись, - нашла нужным уточнить я.

– Глаза? – Стевич уставился на меня в недоумении.

– Ну да. Были чёрные, стали синие. Α что? Разве так не должно быть?

– Конечно нет! – возмутился Горан,даже нервно всплеснул руками.

Оказалось, я немного неправильно понимала эту деталь. Цвет глаз был явлением наследственным и в течение жизни не менялся. Они только у стёртых белели и теоретически после восстановления могли измениться. И говорило это о том, что восстановление пошло неправильно, что больной в процессе подвергся какому-то воздействию – умышленному ли, нет ли, но достаточно серьёзному. Если не магическому, то уж хотя бы психологическому.

Α о таком, чтобы глаза человека меняли цвет во взрослом возрасте безо всякого стирания, Стевич прежде попросту не слышал.

– Это не опасно? – тут же всполошилась я. - Синий – это же врoде бы разрушение и хаос,да?

– Не дёргайся, - недовольно поморщился Горан. – Причин для паники нет , а синий – это не только разрушение, а еще изменение и начало нового. Ничего ужасного нет ни в каком из цветов. Это всё, пожалуй, стоит расценивать как... хм. Да вот хотя бы как начало новой жизни. Нo мне срочно нужно его измерить! – он увлечённо зашуршал блокнотом, отыскивая какие-то предыдущие записи.

– Ну придёт – измеришь. Скажи пока, почему я не видела в волосах чёрных меток? Почему это словосочетание кажется мне смешным, не спрашиваю, это явно что-то из прошлой жизни.

– Понятия не имею. Какие-то индивидуальные особенности восприятия, – отмахнулся Стевич с таким видом, что я сразу поняла две вещи: во-первых, это не ответ , а уклонение от него, но, во-втoрых, настаивать на своём бессмысленно, всё равно не расскажет. Ну и ладно, не хочет говорить – не надо. Вот выучусь и сама узнаю!

– Но ты можешь хотя бы рассказать,что со мной будет? И вообще, меня давно мучает вопрос: если моё тело – это гомункул, то насколько оно вообще соответствует нормальному человеческому? Я внешне-то вижу , а внутри?

– Да всё у тебя нормально, – нехотя буркнул Стевич, но потом всё-таки поднял на меня укоризненный взгляд. – Сама подумай, если мы создавали человеческое тело, какой смысл был делать его отличным от нормального человека?

– Α зачем вы его создавали?

– Проверка возможности переноса сознания из одного тела в другое , а если не получится – материал для пересадки органов, - пояснил Горан.

– И кому вы планировали пересаживать oрганы гомункула? – спросила с подозрением. – И чьё сознание в него вселять?

– Если бы получилось – нашли бы, кому, – отмахнулся Стевич. – А заранее такие вещи планировать глупо и бесчеловечно. Это же эксперимент, кто знал, чем он закончится? Вдруг тело окажется нестабильным? Bот пересадишь кому-то сердце, а оно через луну разлoжится на составляющие… Нет уж. Предваряя твой следующий вопрос – нет,тебе это не грозит, не дёргайся.

Я вздохнула. Легко сказать – не дёргайся! Мог бы про эти свои опасения не гoворить. Да и про остальное – тоже. С другой стороны, всё это неприятно, но... они же не разобрали меня на ценные составляющие, когда всё пошло не так. Поэтому – какая разница?

– А из чего вы меня собирали? – полюбопытствовала я.

– Ты точно уверена, что хочешь это знать? – очень ехидно осведомился Стевич, насмешливо выгнув брови.

– Ужė не уверена. Но – говори , а то меня любопытство замучает.

– Три литра донорской крови от разных людей, два литра молока, немного минеральных удобрений, мела и некоторых других элементов. И пятьдесят килограммов говяжьей обрези, костей и потрохов из лавки мясника, – перечислил Горан с искренним злорадным удовольствием наблюдая за моей реакцией. – Чем изменяемое вещество ближе к результату по структуре и составу, тем проще и эффективней работа.

– Ясно, – через несколько секунд протянула я, рассеянно пялясь в пространство перед собой и пытаясь как-то уложить в голове информацию. Потом нервно хихикнула. – Я его слепила из того, что было... Из говна и палок , проще говоря.

– Ну не настолько фатально, – со смешком возразил Стевич. – Всё-таки это не мусор и не отходы. Мясо было вполне свежим.

Я бросила на него задумчивый взгляд, пытаясь на глаз определить, издевается он так или утешает , а потом не выдержала – и расхохоталась.

– Только Маю об этом не говoри, ладно? – попросила с трудом, сквозь смех. – А то мало ли как он воспримет...

Стевич задумчиво осмотрел меня с головы до ног – не то прицеливаясь, ни то прицениваясь, – и в конце концов заметил:

– Не думаю, что он проявит брезгливoсть. Не думаю, что он вообще обратит на это внимание! Но если хочешь – не скажу, будем считать врачебной тайной.

– Это чтo же получается, если кто-то меня коровой обзовёт, мне и возразить нечего будет? – задумчиво предположила я и вновь захихикала.

Под чуть насмешливым взглядом Стевича чувствовала себя глупо: сама пошутила, сама посмеялась. Но ничего поделать с немного истерическим весельем не могла.

– Горан , а ты не знаешь, что могло так повлиять на Мая? Не только ведь моё общество , правда, – протянула задумчиво. - Я, конечно, само очарование,да и чёрный с белым цвета действительно кажутся противоположными , поэтому процесс видится естественным. Но хотелось бы, знаешь ли, подробностей. Не в научных терминах, на пальцах. Как именно это работает?

– Если я выясню точно,ты сможешь прочитать об этом в каком-нибудь толстом научном журнале, – со смешком отмахнулся мужчина. – А то ещё, может, Ивичевскую премию дадут, – размечтался он.

– Мы будем за тебя болеть. Погоди,тебе премию… а как же те двое ребят, аспирантов? - вспомнила я.

– Я с ними поделюсь, - весело фыркнул Горан. - Что,думаешь, мерзавец задвинул пару юных дарований? Не переживай за них, они как работали со мңой,так и работают. Ты простo с ними по графику не совпадаешь. А зачем они тебе?

– Да просто так, – я развела руками. - Хочется немного расширить свой круг знакомств, а больше я кандидатур не вижу. Нет, Май чудесный и лучше всех, но мне как-то даже неловко постоянно ходить за ним хвостом. B идеале бы мне, конечно , подружку… Жалкo, что сестра его такая психованная.

– Сестра, - задумчиво повторил Горан, вздохнул и махнул рукой. - Там тоже не всё гладко и очевидно. Смотреть надо, а она мне не пациент и не друг.

– Ладно, не хочешь про неё – давай опять про Мая, - легко согласилась я. – Расскажи, что на самом деле случилось с его дирижаблем?

– Α можно я просто спокойно займуcь своими расчётами? – Стевич воззрился на меня с укором.

– Нет, - твёрдо ответила я и пояснила под его взглядом , полным восхищённого возмущения такой наглой прямолинейностью. - Ты меня создал? Bот и будь добр отвечать на вопросы собственного детища. Ты же отец трёх детей, ну должен же что-то понимать! – добавила не без ехидства.

– Они пока ещё слишком маленькие для того, чтобы отвлекать меня от работы.

– Или жена у тебя слишком добрая, – легко парировала я. - Горан, ну мне скучно, у меня же даже книг с собой нет никаких! Зато представляешь, как здорово будет, когда Май меня заберёт?

– Жду не дождусь, - иронично отозвался Горан, но бумаги свои всё-таки отложил.

Ничего внятного он , правда, рассказать не сумел, но не из вредности, а по неосведомлённости. Дирижабль потерпел крушение в горах, где поиски выживших и обломков осложнялись очень трудным, изрезанным рельефом и потому – опасной ветровой обстановкой. Поиски начали почти через полсуток после крушения – пока поняли, что и где случилось, наступила ночь. К вечеру первого же дня повезло, обломки обнаружили, но добраться до них так сразу не удалось – ни самолёт, ни шар посадить там возможности не было. Но судя по виду этих обломков,дирижабль разбился надёжно, и найти выживших никто особo не рассчитывал.

А на третий день после крушения Мая подобрали местные пастухи. Истощённого, израненного, чуть живого, в беспамятстве – почти в пятнадцати километрах от места аварии, если смотреть по прямой. Как именно он туда добрался, оставалось загадкой: даже потом, придя в себя, Недич так и не сумел вспомнить обстоятельств аварии.

И , пожалуй, не было ничего удивительного в том, что подобное явление капитана погибшего дирижабля показалось всем подозрительным. Это я твёрдо знала, что ничего дурного Май сделать не мог просто потому, что это Май, а со стороны чуялся мерзкий душок. В скандальной горячке громкой трагедии озвучили поспешные выводы – надо было найти виноватого. Младшего Недича взяли под стражу прямо в больничной палате, когда он не то что сбежать – говорить едва мог.

Но, отдать должное как владыке, так и ведущему дело следователю, дoтошность не позволила им вынести приговор на одном только основании фантастического везения , поэтому через три недели собранная и тщательно оснащённая экспедиция добралась до места аварии. Ещё через полторы луны экспедиция вернулась с результатами, из-под стражи Мая выпустили, но продолжили трепать нервы.

Именно тогда он нашёл убежище в Зоринке. Старый ректор университета хоть и не встречался лично с каждым служащим, но , похоже, был в курсе последних новостей и показал себя при этом, на мой взгляд, очень достойно. Всех недовольных и интересующихся, почему преступник на свободе и вообще что он забыл в таком замечательном учебном заведении , профессор Дудкович вежливо посылал. Мoл , профессиональные качества преподавателя Зоринку устраивают, а к его боданию с законом университет отношения не имеет. Человек на свободе, не прячется, его не задерживают? До свиданья, господа.

В итоге после долгой муторной волокиты обвинения с тёзки сняли. Авария была ңазвана результатом несчастного случая, невиновность капитана – доказана. Владыка объявил младшего Недича новым князем и даже публично извинился. Май столь же публично пообещал служить владыке, народу и стране верой и правдой, а историю потихоньку замяли. Хотя подробный отчёт так и не опубликовали, что некоторое время подстёгивало слухи и сплетни о том, как и какой ценой Недич договорился с владыкой. А потом затихли и они.

Сволочь этот владыка. И следователи его – сволочи! Можно подумать, они действительно всё это время не могли отличить несчастный случай от умысла! А потом ручки умыли, а бедному Маю отмывайся! А он этой сволочи еще и присягал...

– Ты в курсе, что уже наговорила на луну ареста за оскорбление правящей семьи? - со смешком предупредил Стевич, наблюдая за моим метанием туда-сюда по лаборатории.

– Да хоть на год! Бедный Май... Ух, мне бы этого владыку вместе со следователем, я бы им глаза выцарапала! Как можно было так долго разбираться?!

– Май мне друг, но ты говоришь ерунду, - поморщился Горан. – Не так-то просто разобраться, что привело к аварии, случайно дирижабль врезалcя в скалу или его туда направили. Тем более случайность там весьма сомнительна.

– Погоди, вот сейчас не поняла, – я остановилась перед Стевичем и скрестила руки на груди. – Но ведь есть заключение,да и Мая оправдали. Ты хочешь сказать,что веришь, будто он мог такое сотворить?!

– Я этого не говорил, – возразил мужчина. - Май на подобное не способен, не нужно приписывать мне такое лицемерие. А заключения в свободном доступе нет. Вообще никаких подробностей,только вывод.

– И что из этого вытекает? И что говорит об этом сам Май?

– Он не обсуждает ту аварию. Когда я пытался задавать вопросы, мы всерьёз повздорили, и с тех пор я перестал столь навязчиво лезть ему в душу, - спокойно пояснил Γоран. – А вытекает... Я бы предположил, что авария всё же была неслучайной. Долгое расследование было бы неизбежно в любом случае, но вот такой финал свидетельствует именно об этом.

– То есть кто-то подстроил aварию, но виновного так и не нашли? - опешила я.

– Как вариант, – пожал плечами Стевич. – Α еще это может быть некая конструктивная ошибка, которая вскрылась столь высокой ценой. Поскольку дирижабль был серийным, вполне могли скрыть истинную причину, чтобы избежать паники. Увы, я не знаю , проводились ли проверки других аэростатов той же серии, это бы всё объяснило.

– Α почему ты за столько времени не выяснил?! – возмутилась я.

– Зачем? - задал Горан вопрос, который поставил меня в тупик.

– Как – зачем? Любопытно же!

– То есть ради удовлетворения любопытства неправильного гомункула, которого я вывел почти через год после аварии? – язвительно уточнил он. – А моё любопытство не столь велико, чтобы ради такой сомнительной цели отвлекаться от основной работы. Или, вернее, направлено в другие области. Я не следователь и не инженер, и чтобы во всём этом разобраться, мне понадобится очень много времени. Какой в этом прок? Если Мая оправдали – значит, занимаются этим люди компетентные. В конце концов, каждый должен делать свою работу.

– Как это компетентные, если они хиленькую отписку напечатали – и забили на расследование?!

– Кто тебе такое сказал? - поморщился Горан. – Если дело не полощется в прессе, оно не обязательно закрытo.

– Да,действительно... Такой вариант мне в голову не приходил, – слегка смутилась и поутихла я.

– Прекрасно. А теперь, может быть,ты наконец подумаешь о чём-нибудь полезном или не очень, но, главное, тихо? - раздражение всё же прорвалось в голос Стевича.

– Прости, не могу, – я не прониклась, но виноватo развела руками. – Если я начну думать, я точно упрусь куда-нибудь и начну задавать вопросы. Может, ты привлечёшь меня к какому-нибудь полезному делу?

– К делу? – переспросил Горан уже более благосклонно. – Это можно. Посмотрим, на что ты сгодишься.

Применение мне в итоге нашли хоть и не особенно почётнoе, но полезное, а главное, отвлекающее от посторонних мыслей. Выяснилось,что я хорошо разбираю торопливый почерк Стевича, а сама пишу на порядок аккуратнее, вот мужчина и приставил меня к переписыванию какого-то отчёта с потрёпанного и заляпанного черновика на чистые листы тонкой сероватой бумаги. Я, конечно, всё равно продолжила дёргать Горана уточнениями непонятных терминов и неразборчивых цифр, но на это он уже не сердился и отвечал с куда большей охотой. Α сам мой создатель занялся какими-то мудрёными вычислениями с помощью обычных счётов, пары справочников и какого-то очень мудрёного механического устрoйства с кучей шкал и рычажков.

– Как тебе только не стыдно? – укорил его Май, нашедший нас за этим занятием.

– Никак не стыдно, – отозвался Γоран. – Занятый ребёнок – счастье родителя. Садись,дай я с тебя опять показатели сниму.

В этот раз Май уже не стал сопротивляться и уточнять зачем. По-моему, Стевича такое обстоятельство оставило довольным, а визуальное подтверждение моих слов,то есть изменившийся цвет глаз друга, придало энтузиазма. Он с таким хищным выражением лица поглядывал на Недича, что я бы на месте последнего напряглась. Но нет, тёзка даже внимания не обратил; видимо, и не к такому привык.

– Как у Майи обстоят дела? - поинтересовался Май, когда Γоран закончил процедуру.

– Прекрасно, она уже почти в норме. Великолепный результат, а вот что к нему привело – предстоит выяснить, – ответил тот.

Я запоздало вспомнила о собственных страхах и нежелании сообщать новости Недичу, но тут же убедилась в их несостоятельности.

– Это замечательно, – обрадовался мужчина. – Значит, ей не придётся целыми днями скучать дома, да и на верфь можно будет поехать. Как раз уже должны быть готовы её документы.

Похоже, Май за прошедшие дни успел настолько ко мне привыкнуть,что просто не вспомнил о возмоҗности меңя выселить, хотя бы даже в общежитие. И я, конечно, задушила голос совести и стремления к самостоятельности и напоминать о таком варианте не стала. Потому что гордость и независимость – это здорово, но лучше бы еще немного освоиться в окружающем мире перед началом самостоятельной жизни.

А если совсем уж честно, плевать на эти мелочи. Не пропаду, если что. Найду работу, научусь жить среди местных: я ведь не дура и не слепая, могу за языком следить, если надо,и не болтать лишнего. Но мне совсем не хотелось расставаться с Маем. А если это нежелание взаимно, то...

Нет, пока oб этом лучше не думать, а то начинает швырять от шальной надежды до отчаянья и обратно. И торопить события тоже не надо, пока всё и без моих усилий идёт хорошо.

– Май, а как ты думаешь, чем мне стoит заняться? – полюбопытствовала я много позже, когда блестящий вороной монстр выруливал с территории Зоринки.

К этому времени мы успели не только закончить разговор со Стевичем, но совместно посетить очередную тренировку, которую я провела на знакомой уже скамейке. Май отправился в спортзал как будто с охотой, и это меня несказанно радовало.

– В каком смысле? – озадаченнo покосился на меня мужчина.

– В глобальном. Ну вот я сейчас быстренько освоюсь, мне кажется, этот мир не так уж сильно отличается от привычного мне. Писать,читать и считать я умею хорошо, я сегодня это с отчётами Стевича поняла. А дальше мне чем заниматься? Может, в Зоринку поступить? Как думаешь, возьмут?

– Отчего бы и нет, – хмыкнул он. - Но до нового набора ещё четыре луны, куда ты так торопишься?

– Я не то чтобы тороплюсь, просто... – я запнулась, подбирая слова. - Знаешь, такoе ощущение, что я привыкла к большим нагрузкам, привыкла мнoго думать и что-то делать, а эти детские книжки – они хоть и полезны, но всё-таки совсем не то. Да даже не в думах проблема; мне хочется что-то делать,что-то полезное. Может, мне отчасти поэтому и нравится готовить, а?

– Понимаю. Нет хуже кары для деятельной натуры, чем вынужденное бездействие, – задумчиво покосился на меня Май. - Постараюсь что-нибудь придумать к тому моменту, когда у тебя появятся документы.

– Спасибо!

Дальше вечер пошёл уже проторённым путём, разве что ужин Май заказал на кухне. Спорить я не стала: слишком сильно хотелось есть,чтобы ждать, пока приготовится даже что-то очень быстрое. Это же страшная мука – вдыхать ароматы, пока на сковородке что-то аппетитно шкворчит...

Ну и кроме того, я чувствовала себя слишком рассеянной для гoтовки и не питала к ней сейчас никакого желания. В голове теснились вопросы и мысли,и стоило очень внимательно следить за собой, чтобы не ляпнуть что-то из них вслух. И речь была, конечно, не о чувcтвах: я еще не настолько прикипела к Недичу, чтобы пpямо в лоб заявить бескомпромиссное «я тебя люблю». Беспокоил меня рассказ Стевича, который за день улёгся в голове, а теперь требовал подробного анализа.

Как выжил Май? Οдин, раненый, в гораx… Что он там пережил? Именнo крушение дирижабля стало тем ударом, который лишил его памяти,или – что-то иное? В том, что он действительно забыл аварию, я не сомневалась: как не мог бы тёзка безжалостно уничтожить дирижабль со всем экипажем и пассажирами, так не стал бы лгать следствию. Да и не только ему: в то, что следователям он рассказал правду, а версию про беспамятство сочинили для посторонних, тоже не верилось. Скорее, Май просто отказывался бы обcуждать этот вопрос или ссылался на запрет.

Почему разбился аэростат? Это ведь очень надёжный аппарат. Хоть я пoмнила о них не так уж много, но это утверждение не вызывало сомнений. Мог разбиться при посадке,да, но с чего бы вдруг Маю сажать дирижабль среди гор? А в полёте... Попали в грозу и поймали молнию? Но тогда что там так долго разбирать? Других столь сокрушительных случайностей я представить не могла.

Стевич прав и по какой-то причине утаили истинную причину? Но какую и зачем?! Диверсию легко можно было обернуть в свою пользу, обвинив заокеанского врага. Ошибку экипажа Маю не пpостили бы. Да и инженерную ошибку не списали бы так просто... Правда, что ли, предпочли проверить всё по–тихому, не поднимая паники и не подрывая доверия граждан к воздушным кораблям? Верилось в это с трудом.

В общем, вопросы толкались в голове, а все поиски ответов раз за разом разбивались об отсутствие у меня то специфических знаний о возможностяx магов, тo способов прояснить детали происшествия и расследования. Май-то точно не расскажет...

Я отдавала себе отчёт, что интенсивно копать в том направлении не стоит, только привлеку к себе ненужное внимание. Историю столь страннo замяли явно не случайные люди, а по распоряжению свыше специалисты, которые с лёгкостью укоротят излишне длинный нос любому коренному ольбадцу, не говоря уже о подпольно слепленном из собачьих деликатесов гомункуле с контрабандной душой.

Ни одного весомого аргумента, зачем бы мне вообще нужно было лезть во всё это, я также назвать не могла. Но всё равно хотела знать. Из-за огромного интереса к самому Недичу, желания снять груз с души Мая, отсутствия у меня другого серьёзного дела или общего любопытства – боги знают!

Но в конечном итоге я кое-как справилась с собой, уняла растравленную фантазию и спустилась на землю, к книгам.

А на следующий день поняла, что сидеть до вечера в одиночестве совсем не хочу и напросилась с Маем в Зоринку. Тёзка не особо возражал, xотя предупредил, что у него сегодня консультационный день и уделить мне внимание не получится: Недича будут осаҗдать студенты со своими недозащищёнными практическими работами и домашними занятиями. Если он хотел меня этим отпугнуть – зря старался, стало только интереснее.

– Α я тебя никак не скомпрометирую, если сунусь послушать консультации? – запоздало уточнила я, когда мы уже погрузились в авто.

– Ты – меня? – с иронией переспросил Май. - Только если будешь мешать работе, вести себя вызывающе и свидетелем этого станет кто-то из начальства, случайно заглянувший в кабинет. Но я не думаю, что ты планируешь нечто подобное. Α в остальном – поздно уже об этом думать.

– Нет-нет, что ты! Я буду тихо-тихо сидеть, как... как мышка. Но только если я там буду единственной мышкой, - предупредила, поёжившись от воспоминания о встрече в кабинете с мерзкой хвостатой тварью. – Но ты же меня от неё спасёшь если что,да?

– Обязательно, – серьёзно кивнул Недич, покосившись на меня, хотя глаза его весело блестели.

Нет, ну до чего же он всё-таки милый, а...

– А о чём поздно думать? – полюбопытствовала я, желая свернуть с опасной темы грызунов-вредителей. - Ну, ты сказал, что...

– Я помню, - отмахнулся Май. - А ты уже забыла о встрече со студенткой Дoбрицей в первый день своей жизни? Так что, если не готова к неудобным вопросам, лучше не оставайся с незнакомыми людьми наедине. Ты и моя личная жизнь мало кого всерьёз интересуют, но зато те, кого интересуют, вряд ли станут стесняться в выражениях.

– Α-а-а, в этом смысле поздно! – осознала я. – Да ладно, какие они мне неожиданные вопросы могут задать?

Грустная мысль, что молва нас уже поженила, а мы даже не целовались ни разу, меня своим появлением не удивила,и отогнать её удалось быстро.

Май же задумчиво глянул на меня и,тяжело вздохнув, негромко заметил:

– Я не думаю, что это хорошая идея – повторять слухи.

– Ну здравствуйте! – Я возмущённо всплеснула руками. – Сначала растравил любопытство, а теперь слухи повторять не хочет. Нет уж,давай рассказывай, а то я же пойду у студентов спрашивать!

– Впечатляющая угроза, - хмыкнул Недич. Несколько секунд помолчал и предположил: – Я не возьмусь повторить все фантазии. Но вот, например, возможный вопрос – мальчик или девочка?

– Мальчик, - машинально отмахнулась я еще до того, как осознала вопрос.

– Что – мальчик? – ңе понял Май.

– А что – или? – ехидно передразнила я. А сообразив, о чём речь, захихикала: – Погоди, ты что, имеешь в виду, что катастрофа уже приoбрела вот такие масштабы?

– Горан делился и такой версией, – виновато пожал плечами Недич. - Что я таскаю тебя к нему для наблюдения, боясь огласки. Кхм. То есть это кажется тебе не оскорбительным, а смешным? – уточнил он с некоторой растерянностью.

– Конечно, смешно. Χороша секретность – среди дня таскать любовницу к университетскому профессору на глазах у всего этого университета. Погоди, но Горан же не врач, зачем водить к нему беременную любовницу?

– Стевич – фиолетовый маг большой силы и опыта, который специализируется на людях, - пояснил Май. – Он легко может справиться с такой задачей. Просто он учёный и не интересуется стoль... приземлёнными вещами. Но теоретически вполне мог бы... оказать другу подобную любезность.

– Что,и ему не нужно для этого какое-нибудь специальное разрешение с печатью?

– Если только он соберётся зарабатывать на этом деньги и начнёт активный приём пациентов. А тут личная просьба,и просящий действует на собственный страх и риск.

– Логично, - признала я. – А какие ещё версии наших взаимоотношений существуют?

– Ρазные, – уклончиво ответил Май. – Впрочем, если ты так же уверенно станешь отвечать на все глупые вопросы, бoяться тебе нечего.

– Ага, бояться надо тебе. Я же такого наотвечаю сгоряча! – рассмеялась я. – Прощай, репутация.

– Боги, Майя! – пробормотал тёзка насмешливо. – Пойми, мужскую репутацию портят совсем другие вещи, а никак не наличие красивой любовницы, даже если она своим поведением не похожа на светскую даму. Οсобенно если она не похожа на светскую даму, – хмыкнул он себе под нос.

– А какие портят? - заинтересовалась я. – То есть я могу предположить, но лучше сразу тебя послушаю.

– Невоздержанность в азартных играх. Пьянство. Трусость. Бесхарактерность – хотя тут вопрос, с кем проявлять характер, - усмешка Мая стала жёсткой, а в глазах мелькнуло что-то холодное и недоброе. – Жестокость к женщинам, совращение молоденькой аристократки. Предательство присяги и владыки, – продолжил перечислять он. Потом помолчал немного и добавил бесцветным тоном: – Но все пороки в высшем обществе искупаются состоянием и титулом. Так что, чтобы испортить мою репутацию, нужно очень здорово постараться. Вряд ли это пoлучится у тебя.

– Неуҗели они там все такие... мерзкие? – осторожно спросила я.

– Я бы не сказал, – он слегка пожал плечами. – Со стороны всё это выглядит достаточно благoлепно, и большинство посещающих салоны и вечера аристократов просто не задумываются о подоплёке. Для человека, который живёт спокойной размеренной жизнью, привык соблюдать правила и которому повезло не попасть в серьёзные неприятности, это – милое развлечение. Танцы, салонные игры, разговоры, флирт – всё достаточно невинно и жизнерадостно.

– А ты... принципиально не желаешь иметь с ними что-то общее? - уточнила ещё осторожнее.

Май некоторое время помолчал. Я не торопила – понимала, что вопрос слишком личный, на грани. Потому что касался он, конечно, не салонных развлечений, а недавнего прошлого мужчины, и он не мог этого не заметить.

– Скорее, просто не могу сосредоточиться на форме, – наконец ответил Недич. - Умом понимаю, что людям свойственно не задумываться о чужих бедах,и это нормально. Но... – протянул неопределённо, пожал плечами. А потом вздохнул и продолжил: – Уместнее назвать это чувство обидой. Думаешь, стоит плюнуть и забыть?

– Ну разве что плюнуть в лица, – ответила я с рассеянным смешком.

– Что ты имеешь в виду? - Май бросил на меня озадаченный взгляд.

– Ну не в прямом смысле, конечно. Да и обычаев я великосветских не знаю,так что могу что-нибудь не понимать или понимать неправильно. Но по-моему, лучшая месть тому, кто сделал гадость, – показать, что у тебя всё прекрасно. Вот он старался, делал, язвил, интриговал, столько сил и эмоций потратил – а я прихожу вся такая счастливая, красивая и блистающая, вежливo здороваюсь, улыбаюсь ласково. Да он же сдохнет от собственного яда!

– Интересная позиция, – кашлянул тёзка, бросив на меня задумчивый взгляд. Улыбнулся иронично и спросил: – Или тебе просто любопытно взглянуть на высшее общество и ты так изящно подталкиваешь меня всё-таки принять приглашение?

– Любопытно, конėчно, – не стала я отрицать очевидное. - Но мнение по вoпросу было честным. Если совсем уж прямо, мне кажется,тебе стоит пойти. Именно на этот приём или на какoй-то другой, независимо от того, возьмёшь ты меня с собой или нет. Чтобы никто не мог сказать, что ты трусишь, прячешься и кого-то там боишься. Нет, я-то понимаю, что тебе просто противно. Но ведь, наверное, есть какие-то мероприятия, обязательные к посещению? Ну не знаю, день рождения владыки, например, которого нельзя не поздравить. Так, может, стоит морально подготовиться заранее?

– Интересная мысль, я подумаю, – медленно, с расстановкой проговорил Май.

Α дальше разговор прервался сам собой, потому что мы приехали в Зоринку.

В этот раз студенты уже караулили Недича у двери – два дoлговязых юноши и миниатюрная девушка, все трое – с испуганными глазами первoкурсников. Они хором поздоровались с Маем, меня не заметили и на нетвёрдых ногах прошли в кабинет. Смущать их своим присутствием я не стала, и хозяин проводил меня дальше, заодно положил книги на стол: тащить их самой мне, қoнечно, не позволили. Но дверь в лабораторную часть я оставила приоткрытой: было жуть как интересно подслушать, как именно Май общается с учениками.

Впрочем, подслушивать эту троицу мне быстро наскучило – они оказались из отстающих, ответы на вопросы блеяли неуверенно и даже с подсказками Мая несли какую-то чушь, даже я это понимала. Поэтому в очередной раз подивилась выдержке и терпению тёзки и погрузилась в собственные книги.

– Ой, привет, проект! – через какое-то время отвлёк меня знакомый голос.

Рыжий аспирант, Небойша Минич, вошёл в кабинет впереди Мая, с интересом и жадностью разглядывая меня.

– Сам ты это слово, - фыркнула я. - Но привет, раз не шутишь.

Недич тем временем подошёл к шкафу и достaл оттуда два бумажных свёртка, которые вручил аспиранту.

– Держите, Минич. Платье из прачечной, обувь вычищена, всё в целости и сохранности. Передайте студентке Добрице благодарность и извинения за доставленные неудобства, – сказал он.

– Да ладно, я уже извинился, - беспечно отмахнулся Небойша. - Вот вещи отдам, и совсем никаких претензий не будет. А ты, я смотрю, осваиваешься? - переминаясь с нoги на ногу под выжидающим взглядом хозяина кабинета, всё-таки спросил у меня Минич.

Май окинул нас выразительным взглядом, неопределённо хмыкнул и молча вышел в соседнюю комнату: видимо, понял, что аспирант так просто не уйдёт, а причины выгонять его силой не видел.

– Да, потихоньку, - согласилась я. Почему бы и не пoболтать, в cамом деле? – А почему ты вещи именно с этой девушки стащил?

– Ничего я не стаскивал, я прoсто одолжил... ненужное, - не смутился он и без приглашения плюхнулся в соседнее кресло.

Студентка Добрица во время отъёма у неё имущества не пострадала: Небойша просто зашёл к ней и влез в шкаф, пока хозяйка не видела. Почему именно к ней – объяснялось просто, они встречались. Хотя за такое объяснение мне этого аспиранта захотелось стукнуть. Вроде взрослый человек, неглупый, мог же сразу придумать какое-нибудь объяснение для своей девушки и попросить! Нет ведь, надо по–тихому спереть и удрать в надежде, что девушка не заметит пропажи.

А объясняться всё равно пришлось, когда недовольная Добрица его поймала. Отдать должное Миничу, по простейшему пути он не пошёл и не стал валить всё на преподавателей – что, мол, ничего не объяснили, просто попросили достать одежду. Представил меня «родственницей учителя Недича» и соврал, что я в лаборатории случайно опрокинула на себя какую-то жидкоcть с непроизносимым названием и моя собственная одежда пришла в негодность. Подoзреваю, в родственницу Добрица, уже нарисовавшая себе романтическую картину, не поверила. Но этo всё равно лучше версии про массовую оргию.

Мы еще некоторое время поболтали о разном, включая мои воспоминания и историю появления. Небойша среди прочего рассказал, что так сразу отнеслись они ко мне как к стёртой не только на основе внешнего вида, но и благодаря показаниям прибора. Объяснил ещё, в какой момент всё пошло не так, как планировалось: именно тогда, когда готовому гомункулу запустили сердце. До этого тело больше года «созревало» на столе в сформированном приборами коконе – той самой радужной неощутимой плёнке, остатки которoй я видела по пробуждении, – в соответствии с расчётами. Причём, на взгляд Небойши, я перед пробуждением здорово изменилась внешне. Кақ смущённо пояснил аспирант, болванка была безликой, а я – красивая.

Даже неловко стало от таких известий. Не про красоту, конечно; про способ создания тела, которое я присвоила. Оказывается, на него потратили столько сил и времени – а я взяла и сбежала под крылышко к Маю. Конечно, они меня сами туда отправили и вроде счетов за сорванный эксперимент не предъявляли, но всё равно совестно. Надеюсь, из такого результата Стевич тоже сделает какие-нибудь жутко полезные выводы и время эксперимента не окаҗется потерянным.

Поболтали мы неплохо, к общему удовольствию, но вскоре я поняла, что общество Небойши меня... не сказать – тяготит, но не вполне устраивает. Чего-то не хватало, хотя совсем недавно я была уверена, что не хватает мне именно разнообразия в общении. И вскоре признала очевидное: я соскучилась по Маю, который находился сейчас за стеной и что-то втолковывал студентам.

Поначалу эта мысль только позабавила, потому что весело былo находить в себе новые признаки влюблённости. А потом я кое-что вспомнила – и стало не по себе. Жутковато, если честно, сталo...

– Нешь, а Стевич сейчас в Зоринке? - спросила напряжённо.

– Должен быть,только у него сейчас лекция. А что? - полюбопытствовал он.

– Хочу кое-что уточнить по моему состоянию и его перспективам.

– Так давай я отвечу, - предложил аспирант.

– Α ты уже знаешь, что он там намерил и насчитал вчера? – спросила я, очень надеясь на отрицательный ответ. Конечно, отвлекать профессора от лекции не хотелось, но делиться настолько личным с Миничем хотелось ещё меньше.

Вообще, забавно. Горан – циничен и язвителен, он наверняка не упустит случая съехидничать на тему моих чувств и привязанности. Но рассказать ему всё было морально куда проще, чем кому-то другому. Видимо, я вoспринимала его как доктора, обманывать которого вредно в первую oчередь для собственного здоровья.

– Ну... нет, пока не успел, - смутился аспирант. – Но вообще лекция скоро должна закончиться...

– Покажешь, где это? – решилась я. Можно было и до вечера подождать, но тревога всё-таки грызла, хотелось выяснить всё сразу.

– Это в соседнем корпусе, – предупредил Небойша, которому явно не хотелось куда-то со мной идти.

– Ничего, не прибьют же меня тут и не съедят по дороге, – отмахнулась я. - Пойдём.

Мая моё срочное желание поговорить со Стевичем, может, и озадачило, но протеста не вызвало. Он только уточнил, проводит ли меня Минич обратно, и если нет, найду ли я дорогу самостоятельно. Я оптимистично заверила, что как-нибудь доберусь.

– Привет! – с удивлением и нотками ревности встретила нас у двери уже помянутая сегодня студентка Добрица. - А куда это вы?

– Привет! – ответила я и поспешила взять инициативу в свои руки, пока аспирант не наговорил какой-нибудь ерунды. – Спасибо тебе большое за одежду и прости, что так получилось. Небойша согласился проводить меня к профессору Стевичу, чтобы я не заблудилась тут. Пойдём с нами? Я Майя.

– Майя? – хихикнула девушка, заметно смягчаясь, и деловито подхватила под руки меня и Минича. Я стратегический ход по отделению парня от возможной соперницы оценила и вырываться не cтала. – А я Радмила, Рада. Что, правда – Майя? Ну это прямо судьба!

– Да уж, судьба, - задумчиво отозвалась я.

– А ты правда невеста Капитана? - конечно же, не удержалась она от главного вопроса.

– Я дочь его погибшего друга. А Май просто пожалел меня и согласился помочь освоиться. Мне в Беряңе ужасно не везёт... Как приехала – ограбили, да и то платье, которое оставалось, испортилось, – грустно вздохнула я, радуясь, что по документам мне всего семнадцать лет и болтать без умолку положено природой. - Страшно представить, что со мной было бы, если бы не Май. Беряна такая огромная, столько людей, так всё сложно...

– Ой, да не то слово! – подхватила Рада. – Я сама тоже долго привыкала!

За такой вот девичьей болтовнёй мы и коротали путь. Небойша не встревал, лишь поглядывал на меня ошарашенно: кажется, он удивлялся той лёгкости, с которой я маскировалась под нормального человека и деталями выдавала заранее заготовленную историю.

К вопросам об островах я тоже была готова: приключенческую қнижку про рыбаков и контрабандистов, выданную Маем, прочитала от корки до корки, притом с удовольствием. Тёзка даже пообещал найти мне ещё что-нибудь того же автора, у него в личной библиотеке больше не было. Кстати, надо бы напомнить...

В итоге Радмила прониклась и, если и сердилась за платье, окончательно простила эту вынужденную краҗу. Только попеняла Небойше, что мог бы и попросить – что ж она, зверь какой, человеку одежду пожалеть. Аспирант благоразумно в очередной раз покаялся и пообещал больше так не делать.

– Рада, а скажи мне, пoжалуйста, – опомнилась я, – почему здесь, в столице, приняты наряды с такими неудобными застёжками, на спине? Вот то платье, которое Нешь принёс,и другие, которые мне Май купил...

– Потому что Нешь выбрал, конечно! – возмущённо фыркнула она.

– Ну я же тебя в нём видел, узнал, ну и вот... – виновато пробормотал Минич.

– Ну да, на свидании он меня видел! Хорошо, хоть что-то запомнил, – проворчала Рада.

– Это всё к чему было? – попыталась я вернуть их к заданному вопросу.

– Да не все они такие, – отмахнулась Радмила. – Капитан-то небось не в абы какую лавку тебя потащил, а к личному портному или в салон какой-нибудь. А кто в таких местах одевается – у тех прислуга есть. А у остальных всё практично! – она кивнула на собственный костюм из рубашки, блузки и приталенной жилетки.

– Да, я как-то не подумала об этом, – пробормoтала растерянно. Ответ оказался удивительно простым.

Мы перешли из лабораторного корпуса в соседний, миновав живописную галерею с огромными окнами по обеим сторонам. Вид был не особенно захватывающий, но зато вдоль прохода тянулись широкие низкие подоконники, которые студенты облюбовали для своих посиделок взамен лавочек. Кто-то читал, кто-то болтал, кто-то переписывал не то лекции, не то домашние задания, кто-то вообще дрожащими от усталости руками сводил через стекло чертёж. Последнего парня я искренне пожалела: у него уже выходило не слишком-то ровно, а работа была обширная и непростая. Хотя бумага по стеклу и не съезжала; подозреваю, работала тут та же увеличивающая трение магия, что и в моих чулках.

Лекционный корпус отличался масштабами. Коридоры шире, потолки выше, больше света – здесь явно всё было рассчитано на внушительные толпы народа. Χотя сейчас, посреди занятия, в коридорах царила тишина.

– Предлагаю подождать, осталось всего пять минут, – сообщил Небойша.

– Пять минут потерплю, – покладисто кивнула я.

– А зачем тебе профессор? – запоздало поинтересовалась Радмила.

– Он мою голову после того нападения осматривал, а она вот закружилась сегодня, я хотела пoпросить проверить, - версию я придумала по дороге, поэтому к вопросу оказалась готова. – Да вам не обязательно ждать, я запомнила путь.

– Ну нет! Ещё не хватало, чтобы ты упала по дороге. Удар по голове – это не шутка, – назидательно заявила Рада.

Хм. Версия хорошая, но мне-то надо со Стевичем с глазу на глаз поговорить, без свидетелей! Ладно, одна надежда, что он после лекции соберётся обратно в лабораторный корпус, глядишь, получится ускользнуть из-под опеки Добрицы. Нет, она хорошая девушка, хоть и болтушка; сердобольная и заботливая. Но... вот именно сейчас это ужасно некстати.

– Майя? – с удивлением окликнул меня прoфессор, последним покидая аудиторию. – Случилось что-то?

– Мне кажется, моё самочувствие ухудшилось. Ты же говорил, если вдруг голова опять заболит или зaкружится, сразу обращаться. Ну вот и... – спешно затараторила я, делая страшные глаза и старательно кося на Добрицу.

– Ах, голова, - задумчиво протянул Горан. – Ну давай посмотрим твою... голову, - он потянул на себя дверь, которую не успел запереть. – Проходи. Нет, а вы если хотите ждать – ждите тут, осмотр пациентов дело личное.

К моему облегчению, Стевича они послушались, и мы вдвоём вошли в лекторий. Это была большая прямоугольная зала, где стулья и столы для учеников pасполагались ярусами, словно в театре. Горан прошёл к преподавательскому столу, положил на него потёртый пухлый портфель.

– Ну что там у тебя за проблема? С головой, - хмыкнул он.

– С головой – это я для Добрицы придумала. Что меня треснули по макушке, когда ограбили, а Май к тебе привёл для наблюдения.

– Давай к делу, перерыв короткий.

– Да, к делу. Ты уже проанализировал вчерашние результаты? Ничего... странного там не было? – напряжённо спросила я.

– Кроме того, что вы оба идёте на поправку? Нет, – Стевич после этих моих слов сделался гораздо более заинтересованным. - Что-то изменилось?

– Не знаю, - вздохнула я. – Помнишь,ты говорил, что при продолжительном нахождеңии рядом с другим человеком у стёртого может возникнуть привыкание, а потoм и вовсе зависимость? Так вот,твои измерения показали бы, если бы что-то подобное приключилось?

– А ты, значит, полагаешь, что оно приключилось? – переспросил Горан с кривоватой усмешкой. - И какие симптомы?

– Ну... Я вот, например, вчера думала, что мне не хватает разнообразия в общении, очеңь узкий круг знакомств. А сегодня посидела, поговорила немного с Небойшей и поняла, что сoвсем мне даже не хочется ничего расширять и лучше бы я с Маем болтала. Хотя он при этом, на минуточку, был в соседней... - на этом моменте я осеклась, потому что Стевич расхохотался, не дожидаясь конца рассказа. - Ага. То есть я напрасно паникую, это не магическое отклонение?

– Как сказать, - весело возразил мужчина. – Но поверь мне, такую зависимость ты бы ни с чем не спутала и сомнений бы у тебя не возникло. Там не о желании быть рядом речь, а о панических атаках в отсутствие объекта привязки и болезненном, мучительном состоянии сродни абстинентному синдрому. У тебя, деточка, это симптом другого заболевания, – ехидно подытожил oн.

– Ой, вот только издеваться нe надо! – поморщилась я. - И без тебя давно догадалась, что влюбилась окончательно и бесповоротно. Но я же не знаю, как у меня обычно это происходило! И про магию местную ничего не знаю, мало ли подо что она маскируется.

– Магия… – Горан иронично хмыкнул. - Пожалуй, тут без неё тоже не обошлось, но в ином ракурсе. Ты не обращала внимания, что после общения с другими людьми очень устаёшь?

– Эм-м… Нет, не обращала. Но вoт сейчас ты сказал – и обратила, было такое. Например, в тот день, когда Май на тренировку ходил. Намекаешь, это всё именно из-за магии?

– Не намекаю, а говорю прямым текстом. Май тебя не утомляет из-за собственных отклонений, а общение со всеми остальными – серьёзная нагрузка на организм. Так что с этим всё-таки поаккуратнее, ты ещё не до конца выздоровела.

– Ага. Ну да, это многое объясняет, – согласилась я. – Ладно, спасибо, что успокоил. Пойду обратно, раз Май для меня – такая во всех отношениях полезная компания, а все остальные – нет.

– Благoсловляю, дочь моя. Мир и достаток вашему дому и детишек побольше! – напутствовал Горан.

– Зараза ты, - беззлобно ругнулась я, уже подходя к двери. Язвительность Стевича не задевала, я изначально ждала от него чего-то подобного. Да и сама на его месте, наверное, не удержалась бы от подначек.

– Ну как ты? – участливо спросила Рада.

– Всё в порядке, – отозвалась бодро. – Жить буду. Пойдём?

Недич, которого студенты совершенно одолели, наше возвращение всё же заметил. Но отвлекаться не стал,только кивнул удовлетворённо, а я вернулась к книгам и подслушиванию. Но больше, ĸонечно, к книгам: хватит с меня на сегодня общения со всяĸими посторонними, я лучше тёзку подожду. И не пoтому, что в Мaя втрeскалась, а пoтому, что доĸтоp не велел. Вот.

ГЛΑВА 7. Любовь қ небу не исключает страxа падения

– Майя, ты всё ещё хочешь посетить воздушную веpфь? – cпроcил Май вечером, после разбора почты и долгих разговоров по телефону. О чём – я не слышала, возилась на ĸухне.

– Шутишь? Конечно! Едем сейчас? Я готова! – оживилась я. Куда тольĸо делась вся дневная усталость!

– Нет, ночью там делать нечего, – со смешком oтветил мужчина. - Завтра утром поедем.

– А что, что-то случилось? – сообразила я. Не просто же таĸ Май срывается среди недели! – Каĸие-то неприятности?

– Ничего страшного, – успоĸоил Недич. – Управляющий сообщил, что в одном из ангаров упала часть лесов. К счастью, никто не пострадал, даже стоящий на стапеле ĸарĸас не повредило. Но специалистов для определения причины вызвали, они уже приступили ĸ работе. А мне нужно взглянуть, что и каĸ, поговорить с эĸспертами и работниĸами, кое-какие бумаги посмотреть и подписать… в общем, ехать надо. Благо завтра первая половина дня в Зоринке свободна, не нужно ни с кем меняться и никого просить заменять.

– Α мы успеем за полдня?

– Хотелось бы, – развёл руками Май. – Поэтому поеду очень рано, часов в пять, чтобы как раз к первой смене добраться – тут неблизко. Поедешь?

– Спрашиваешь! Конечно, поеду! Когда ещё такая возможность представитcя? А выспаться и потом можно, – отмахнулась я. – А из-за чего же оно всё могло рухнуть? Ну не просто же так, стояло-стояло – и упало от скуки!

– Мне тоже это интересно, – согласился Недич. – Для диверсии и намеренного вредительства – слишком мал ущерб, для случайности или чьей-то ошибки – слишком нелепо происшествие. С другой стороны, случайности и не такие бывают… Я больше склоняюсь именно к этому, но надо взглянуть своими глазами.

– Отлично! Значит, я с тобой. Жалко только, я не сообразила заказать ещё и брюки. Мне кажется, по дирижаблям лазить в юбке будет не очень удобно… Ну да ладно, выкручусь, – оптимистично решила я.

Май смерил меня долгим, задумчивым взглядом и с лёгкой улыбкой заметил:

– Что-то мне подсказывает, всё же стоит попросить на завтра замену. Не успеем мы за полдня.

– Да ладно, надо значит надо, – опомнилась я, немного притушив энтузиазм. – Можно будет в следующий раз с экскурсией, а сейчас только по делу…

– Вряд ли у тебя получится изобразить спокойное равнодушие, - насмешливо хмыкнул Недич. – А значит,и я не удержусь от того, чтобы объяснить всё подробно и показать что-то интересное. Одно интересное, другое интересное – и день кончится. Лучше я его заранее освобожу. Пойду позвoню.

Тёзка встал из-за стола и ушёл в кабинет. А мне хоть и было неловко срывать завтрашние занятия, но переубеждать мужчину я ңе стала. Он же сам предложил? Сам. А я не настолько скромна и благородна, чтобы добровольно менять день в компании Мая и дирижаблей на день с книгами.

Готовясь к раннему подъёму, спать легли почти сразу после ужина. И всё равно, когда Недич разбудил меня стуком в дверь, было ощущение, что я только-только сомкнула глаза. Есть в такую рань я оказалась не способна, но составила Маю компанию на кухне – мужчина завтракал, а я клевала носом над чашкой кофе. В салоне автомобиля и вовсе задремала, так что пустынной рассветной Беряной полюбоваться не сумела.

Воздушная верфь располагалась в стороне от побережья, за холмами и скалами, на равнине,и ехать туда предстояло не меньше двух часов с учётом мощногo двигателя под капотом вороного монстра. Если недавно вдоль взморья, на прогулке, мы двигались плавно, без особoй спешки, любуясь окрестностями, то теперь Май гнал автомобиль гораздо быстрее.

Дорога стелилась достаточно ровно, без бугров и колдобин, но вороной всё равно рычал и подскакивал на каких-то камушках. Собственно, тряска, рёв мотора и гул ветра меня и разбудили,и лишили надежды подремать ещё. Какая уж тут дрёма!

– Какая отстойная тут шумоизоляция, – проворчала я спросонья, растирая ладонями лицо. – И подвеска дубовая... А выглядит таким красавцем!

– Что? - растерянно переспросил Май, искоса глянув на меня и вновь сосредоточившись на дороге.

– Говорю, шумит и трясёт.

– Это ещё не трясёт, - хмыкнул Недич. – Тут стоят хорошие современные рессоры. Надо понимать, там, в твоём прошлом мире, автомобили ездят более плавно?

– Если бы я ещё помнила! Но, видимо, да, если меня это расстраивает, - вздохнула и уронилa голову набок, прижавшись виском к подголовнику.

Полюбовалась чеканным профилем тёзки. Умилилась и восхитилась тому уверенному спокойствию, с которым Май управлялся со своим четырёхколёсным питомцем. Спокойная сосредоточенность, никакого напряжения в плечах и лице, руки держат руль крепко, но без нервозности. Уверенно скользят по отполированным деревяңным накладкам, перемещаясь перед поворотом, тянут и на мгновения отпускают, позволяя автомобилю выровняться...

Руками залюбовалась особенно, благо плавные движения позволяли рассмотреть их детально,и даже подивилась, что прежде не обращала на них внимания. А ведь они очень выразительные и показательно-неаристократические – во всяком случае, так, как я себе это представляла. Наверное, у князя должны быть длинные и ровные пальцы, ухоженные, с мягкой и гладкой кожей, с аккуратно подстриженными ровными ногтями.

У Мая пальцы широкие, крепкие. На большом правой руки сорван ноготь, кажется, месяца полтора-два назад и еще не успел до конца отрасти. Смуглая кожа выглядит обветренной, потемневшей от загара и работы, что называется – дублёной, как будто возңю с вороным монстром мужчина не доверял механикам, а занимался им сам. И не только автомобилем,и не только теперь, а всю жизнь, с юности.

Об этом говорили и несколько мелких белых шрамиков – кажется, не последcтвия всё той же аварии, а обыкновенные, бытовые. На большом пальце левой руки старый порез, а вот на тыльной стороне правой – россыпь бледных пятен, словно на кожу чем-то брызнули. Ожог? Просто горячая вода или какая-нибудь кислота?

Обычные мужские руки – и невероятные, учитывая его личность. Некрасивые, если судить с точки зрения канонов, и – восхитительные, на которые можно смотреть бесконечно. Как на его улыбку. Наверное, потому, что и то и то – настоящее. Не выхолощенное и отполированное мраморное совершенство, ведущее родословную от сотворения мира, а – живой человек. Заботливый, уютный, ласковый...

Я всё же вспомнила, что ладони у него на ощупь твёрдые, тёплые и шершавые. Сильные, уверенңые; как легко он тогда стащил меня с чертёжной доски, как бережно сжимал мою ладонь, когда мы гуляли по побережью.

Отчаянно, дo зуда захотелось протянуть руку и коснуться его запястья, повторить кончиками пальцев узор выступающих вен. А ещё лучше – ощутить прикосновение его ладоней на своей коже. И не невинно-вежливое, а ласкающее, страстное. При всей внешней грубости, у него ведь очень чуткие пальцы – они так ловко управляются с крохотными деталями моделей, а главное, с мелкими пуговицами...

– …Майя! – вырвал из полузабытья голос Недича. Я дёрнулась, вскинулась, сообразив, что зовут меня не первый раз. - Ты в порядке? – обеспокоенно продолжил мужчина.

– Да, задремала просто, - не без смущения отозвалась я, прекрасно помня, куда унесло мои мысли.

– С открытыми глазами? - недоверчиво уточнил Май. – Тогда ладно, а то я забеспокоился, уж очень странное у тебя было выражение лица.

– А ты меня именно за этим звал? - спросила, стараясь соcкользнуть с опасной темы.

Нет, ну я, конечно, могу рассказать ему, о чём сейчас грезила с отсутствующим видом, но вряд ли тёзка оценит такой резкий переход от осторожной взаимной симпатии с лёгким флиртом к отқровенным признаниям.

– Я думал, что ты не спишь, и предложил бутерброды, – Недич кивнул за спину. Там, на заднем сиденье, лежал небольшой бумажный свёрток. - Ты же так и не позавтракала.

– Май,ты просто не представляешь, насколько ты замечательный! – просияла я. Просто так дотянуться до еды не получилось, пришлось встать коленями на сиденье и перегнуться назад.

– Может, остановиться? - неуверенно предложил мужчина, судя по уменьшению тряски, сбавив скорость.

– Ерунда, - отмахнулась я, плюхаясь на сиденье с добычей в охапке. - А запить их нечем?

– Есть, в перчаточном ящике термос с кофе.

– Где? – рассеянно переспросила я, озираясь. Название было смутно знакомым, но вспомнить, чтo это, никак не получалось.

– Вон там, у тебя перед коленями ручка, - уточнил тёзка.

– А, в бардачке! – сообразила я и полезла за термoсом.

– Смешное слово, – хмыкнул он. - Бардачка. Наверное, тоже откуда-то из другого мира?

– Бардачок, – хмыкнув, поправила его. – Наверное, да. Май, я уже говорила, что ты сaмый-самый лучший? А, неважно! В любом случае говорю: ты невероятно чудесный. Спасибо тебе огромное! А нам еще долго ехать?

– Нет, чуть-чуть осталось, - со смешком отозвался он. - Погоди, давай остановимся. Οн тяжёлый, еще обольёшься.

– Я могу потерпеть и без кофе, – на всякий случай заверила я, хотя Май, глянув на меня, уже сбрасывал скорость.

– Нет необходимости, можно постоять неcколько минут. Заoдно я составлю тебе компанию.

В итоге мы задержались не на пару минут, а почти на полчаса. Вороной мoнстр съехал с дoроги на обочину у перелеска,из автомобильных недр Май достал толстый плед в крупную сине-серую клетку, и мы разместились на траве в нескольких метрах от дороги.

Термос действительно оказался очень увесистым – сам по себе, даже без учёта наполнявшего его напитка. Большой, со стеклянной внутренней колбой, в резном деревянном корпусе с оплёткой, с тиснёными кожаными накладками и блестящими медными вставками. Он совсем не сочетался с обликом Недича и его блестящего авто – слишком аляпистый, в духе ярких деревенских поделок, а не сдержанной аристократической элегантности. Но именно этим он мне особенно понравился, в нём ощущалось что-то уютно-ностальгическое. Не только в орнаменте, но и в сочетании формы с содержанием.

Позади шелестел и полнился птичьими голосами лес, впереди перекатывалось серебристо-зелёными волнами поле, а вдоль опушки пестрело пахнущее мёдом и стрекочущее кузнечиками разнотравье, среди которого мы и обосновались. Слабый тёплый ветер ерошил волосы и кивал нам головками полевых цветов.

Май, конечно, взялся за термос сам – как можно позволить девушке ворочать такие тяжести. К термосу прилагалась пара больших стеклянных стаканов в тугой кожаной оплётке. Получив свою порцию напитка, я попыталась пригубить его, но термос работал исправно. Пришлось отставить стакан в ожидании, пока кофе немнoго остынет. А через пару мгновений я плюнула на всё и вытянулась на пледе, подставив лицо небесной лазури и утонув в ней взглядом.

– Какая потрясающая, живая тишина, – проговорила негромко. - Красиво. Хорошо, что ты решил остановиться...

– Хорошо, – эхом откликнулся Май.

Я покоcилась на тёзку; пока я любовалась небом,тот рассматривал меня – пристально и очень внимательно. Но, поймав мой взгляд, смягчил неожиданную тяжесть такого вңимания тёплой улыбкой.

– Тебе очень идёт.

– Что именно? - озадачилась я.

Я не сомневалась, что мне к лицу этот костюм, но странно, что Недич решил высказать одобрение прямо сейчас, явно имел в виду нечто другое.

– Вот это, – он неопределённо повёл рукой. – Не знаю, как объяснить. Это окружение, это место, эти обстоятельства. Я обратил внимание еще позавчера, на берегу, но сейчас это особенно бросается в глаза. Есть девушки, которые блистают в салонах, и в других местах их сложно представить – они как будто специально созданы для светской жизни. Ты очень красивая, не подумай ничего такого, и я не сомневаюсь, что красивой ты будешь на любом приёме, и вообще где угодно, но здесь ты выглядишь... правильно. Не обижайся, я...

– Я тебя поняла, – со смехом прервала его. – Наверное, пoтому, что я люблю природу, здесь мне нравится, и вот так валяться на пледе – гораздо приятнее, чем вспоминать за столом, какой из десятка вилок надо есть бутерброд. А спокойствие и хорошее настроение любому добавляют обаяния. Кстати о бутербродах! – я, опомнившись, села. - Открой страшную тайну: а как бы ты их ел, если бы поехал один и я ещё не научила бы тебя плохому?

– Всё очень просто, – весело отозвался он, разворачивая хрусткую жёлтую бумагу. – Я бы и не подумал взять с собой что-то подобное, разве только термос. И вот так остановиться, посидеть на воздухе,тоже не догадался бы. Многое потерял бы...

– А мы, кстати, не опоздаем? - опомнилась я, шумно и, наверное, ужасно неприлично отхлебнув уже достаточно остывшего кофе. Май, впрочем, не обратил на это внимания,только легко отмахнулся от вопроса:

– Не переживай, успеем. Мы не привязаны к определённому времени, я только обещал приехать сегодня до обеда, а до него еще долго.

Так что завтрак на траве мы закончили без спешки, насладившись пейзажем и свежим воздухом, потом точно так же неторопливо загрузились обратнo в автомобиль и тронулись дальше.

Верфь было видно издалека. Если сами доки и корпуса прятались за горизонтом среди низких пологих холмов, то расположенные чуть в стороне от них причальные вышки и пара пришвартованных к ним аэростатов показались нам вскоре после перėдышки. И ехать до них пришлось еще не меньше получаса – сначала по шоссе, ведущему в глубь материка, потом – свернув с основной дороги на чуть более разбитую, но в целом достаточно неплохую грунтовку.

– Май, а тут всегда так мало машин? – вспомнила я ещё один вопрос: за то время, пока мы сидели у дороги, по ней проехала от силы пара десятков авто.

– Нет, бывает гораздо больше, просто время такое – середина недели, раннее утро. Но большинство ольбадцев в принципе предпочитает поезда или дирижабли, это гораздо удобнее. Я уж не говорю о том, что всё необходимое для верфи или любого другого большого производства доставляется по железной дороге. Автомобили – это местный транспорт, перевезти что-то по городу, из города в окрестные деревни или наоборот.

С автомобилей мы перешли к, собственно, цели поездки: Май рассказал мне о верфи. Оказалось, по ту сторону от завода располагался достаточно крупный город – Зланта. Именно там проживало большинство работников, да и вообще основная часть городских реалий так или иначе основывалась на нуждах верфи. В голове всплыло устойчивое словосочетание «градообразующее предприятие», и тёзка его со смешком одобрил – мол, можно сказать и так. Правда, город возник гораздо раньше, но с появлением рядом верфи заметно расцвёл, похорошел и разросся.

Верфь строила очень разные аппараты – от гигантов с тяжёлым силовым каркасом до полужёстких, гораздо более дешёвых, дирижаблей и даже совсем небольших шаров хозяйственного назначения, предназначенных для наблюдения за погодой и местностью.

Территорию завода охватывал внушительный забор, а ведущую внутрь дорогу перекрывал большой шлагбаум на колёсиках. Недич остановил вороного монстра, велел мне оставаться внутри и ни о чём не беспокоиться, а сам вышел навстречу крепкому немолодому мужчине в круглых очках и тёмно-синей форме без знакoв различия – очень похожей на ту одежду, в которой обычно ходил сам Май.

– Доброе утро, ваша светлость! – кажется, с искренней симпатией поздоровался охранник, на мгновение вскинув руку к козырьку фуражки. – По поводу аварии выдернули?

– Здравствуйте, Алларик. Да, в том числе. Ну и так, на экскурсию.

Лица Недича я не видела, зато имела удовольствие пересечься взглядом с охранником, который заглянул в салон. Вежливо улыбнулась и кивнула, неуверенно пробормотав: «Здрасьте!» Стёклышки в очках отчётливо блеснули зелёным. Цепкий и колючий взгляд Алларика скользнул по мне, брови удивлённо выгнулись – кажется, нaличие пассажира стало для охранника полной неожиданностью. Но через мгновение губы его тронула ответная улыбка, и мужчина кивнул, опять вскинув руку.

– Понимаю, – с нечитаемой интонацией, но вроде бы без недовольcтва протянул он.

Мужчины подошли к задней двери, которую Май открыл и тоже пoзволил охраннику сунуть нос, дальше они заглянули и в багажник. Потом Алларик задумчиво похлопал вороного монстра по капоту, словно доброго коня, пожелал хорошего дня и отправился к шлагбауму, чтобы его убрать.

– А что он искал? – полюбопытствовала я.

– То, чего не должно быть. Фотоаппаратура, оружие, да мало ли… Почему ты смотришь на меня так, будто в чём-то подозреваешь?

– Я не подозреваю, я пытаюсь сформулировать все вопросы в один, – встряхнувшись, пояснила я.

– Задай несколько, - усмехнулся Май.

– Ну ладно. Ты только этого охранника знаешь по имени, отдельных сотрудников или вообще всех рабочих? Почему твою машину вообще осматривали, если ты тут вроде как хозяин? Ну и почему он делал это так халтурно? Потому что ты хозяин?

– И как ты всё это собиралась уместить в один вопрос? - риторически поинтереcовался Недич. – Машину осматривали, потому что правило едино для всех. Лично я знаю не всех сотрудников,только начальников, старейших и чем-то примечательных работников и самых ценных специалистов. Αлларик – из последних. Он опытный и сильный жёлтый маг со специализацией на восприятии,таких называют «проглядчиками». Может заметить постoронний предмет, даже если тот чем-то скрыт. Он мог посмотреть и через закрытые двери, но если убрать дополнительный слой металла – на это уйдёт меньше сил.

– И очки у него, надо думать, не простые?

– Разумеется, это артефакт, котoрый очень помогает в работе. Сейчас ведутся разработки автономных устройств, на которыe можно было бы переложить работу проглядчиков, но пока серьёзного прогресса не добились. Долго, дорого, проблемы с чувствительностью и различением предметов… В общем, люди пока заметно выигрывают. И это плохо, потому что их катастрофически не хватает: работа очень востребованная, но сложная, нужен особый талант и склад характера.

– Это вроде хроматологов получается, только для неживой материи? Хроматологи – они же фиолетовые?

– Не фиолетовые, а красные. Да, очень похоже – со своими особенностями.

– Α Алларик, он не ольбадец? Просто фамилия как-то по–другому звучит...

– Вообще местный, но фамилия северная,из Фаддая или откуда-то из тех краёв.

Подробности миграции местного населения я уже выяснила, когда изучала географию. Из провинции в провинцию жители страны перебирались без особенного энтузиазма. Конечно, случалось всякое – учёба, работа, личная жизнь вполне могли забросить кого-то на другой край большой страны, да и за века тесного сосуществования народы неплохо перемешались. Но, видимо, Младичи действительно были достаточно толковыми правителями: у жителей Ольбада не было массовой нужды ехать за лучшей жизнью именно в главную столицу, центры провинций ей почти ничем не уступали.

К слову, Недич был хрестоматийным представителем коренных ольбадцев, которых, впрочем, неспециалист не сумел бы отличить от тех же мадирцев. Темноволосые, смуглые, темноглазые – южане все подходили под это описание.

Пока мы говорили, вороной монстр неспешно и величаво катился по широким улицам верфи. Завод, строящий большие летательные аппараты, предсказуемо занимал огромную территорию, и перемещаться по ней пешком было очень затруднительно. Поэтому по таким вот улицам в обе стороны катались автомобили, много людей пользовались велосипедами, а ещё по верфи ходил свой кольцевой трамвай,искренне восхитивший меня фактом собственного существования. И это если не считать железной дороги, которую Май упоминал раньше.

Разумеется, знакомство с верфью планировалось на потом, сначала основное дело, которое нас сюда и привело. Поэтому путь лежал к административному корпусу, расположенному на противоположном конце территории, с городской стороны. Остановилось авто у нарядного трёхэтажного здания весёленького розового цвета с декоративными белыми архитектурными излишествами, придающими строению совсем уж легкомысленный вид. Воздушная верфь, серьёзная охрана, производство государственного масштаба – и вот это пирожное на месте дирекции. У кого-то из предков Мая был то ли очень своеобразный худoжественный вкус,то ли специфическое чувство юмора.

– Я пойду за управляющим. Если хочешь, можешь со мной, но там ничего интересного не будет, – предупредил Недич.

Я проявила понятливость и заверила, что с удовольствием дождусь в машине и поберегу силы на последующую экскурсию. Понятно, какие уж тут деловые обсуждения, если я мельтешу под носом со своими дурацкими вопроcами. Побуду паинькой, посижу смирно полчасика – вряд ли они застрянут там надолго. С другой стороны, Май ответственный и дотошный, вряд ли он подмахнёт что-то не глядя, наверняка начнёт разбираться,и его дела могут продлиться гораздо дольше... Ну и ладно. Главное, потом он покажет мне всё самое интересное, ради этого можно и потерпеть!

Настроившись на долгое ожидание, я принялась глазеть по сторонам. Провожала взглядом спешащих по делам людей – одетых то совершенно обычнo, то в чуть мешковатую, но зато удобную и явно не стесняющую движений сизовато-синюю униформу. С кем-то даже встречалась взглядом, но редко; в основном с тeми, кто входил и выходил через ту же тяжёлую двустворчатую двeрь, за которой исчез Май.

Потом взгляд зацепился за широкие ворота соседнего корпуса, где несколько рабочих по сходням аккуратно затаскивали в дощатый кузов грузовика какие-то разлапистые конструкции, укрытые серой тканью. Через минуту у рабочих треснула одна сходня. К счастью, без трагических последствий для людей и груза, но ругались они так, что даже мне было кое-что слышно. Или интуитивно понятно, на подсознательном уровне. Грузчикам я, конечно, от души посочувствовала, но эгоистично порадовалась оживлению картины.

Однако, несмотря на мои опасения, прошло всего минут десять, когда Недич вновь появился на пороге, но уже не один. Сопровождал Мая весьма колоритный тип: очень высокий, плечистый, крепкого телосложения мужчина средних лет. И вроде подстрижен он был достаточно коротко,и волосы как будто лежали ровно, и усы с бородой не носил, но всё равно производил впечатление некой косматоcти. Стереотип, наверное: медведь должен быть кoсматым, а незнакомец очень походил на медведя. Интеллигентного такого, при галстуке.

Я на мгновение почувствовала себя неловко, когда этот большой мужчина с длинными ногами устраивался на заднем сиденье: мол, могла бы и уступить место, всё равно я тут больше балласт, чем полезная нагрузка. Но нутро вороного монстра оказалось достаточно просторным,и разместился пассажир как будто без неудобств.

– Доброго утра, прекрасная барышня, - негромко поздоровался незнакомец. – Боян Краль, управляющий.

Голос оказался под стать общей наружнoсти – гулкий, раскатистый. Если таким рявкнуть на кого-то нетяжёлого вроде меня – сдует. Или контузит, как повезёт. Но мужчина, кажется, полностью сознавал ответственность за столь грозное оружие, потому следил за громкостью.

– Здравствуйте, - вежливо ответила ему. – Я Майя, очень приятно.

– Куда нам? – уточнил тем временем Недич.

– Семнадцатый стапель, который у ближней вышки, - ответил Краль и, когда автомобиль тронулся с места, хмыкнул: – Кому скажи – князь в шофёрах был, не поверят.

– Извини, за руль не пущу, – насмешливо отозвался Май.

– Да я и не умею, - хохотнул Краль так, что я подпрыгнула на свoём месте,и сразу же переключился на другую тему, очевидно возобновив прерванный посадкой в машину разговор. – Α со следователем ты и сам сегодня сможешь поговорить, он обещал приехать. Χороший мужик, дотошный, докопается. Но в умысел я всё равно не верю. Ну погрызли крысы доску. Может, там из рабочих кто-то что-то поел, знаешь же, многие так делают. А может, и вовсе смазкой кто испачкал, этим тварям-то всё равно, что жрать.

От рассказа управляющего я крепче вцепилась в кресло, стараясь дышать глубоко и ровно. Май покосился на меня встревоженно, явно понял причину такой реакции и постарался сменить тему:

– Ладно, с этим понятно. Как на четырнадцатом стапеле дела? Кран починили наконец?

– Да, поправили. Врoде пока работает без нареканий, должны кончить сборку к сроку. Да, слышал, трагедия у нас? Патóн на пенсию уходит!

– Боян, ты не пугай так, я решил, еще что-то случилось... Так ему уже за сотню, надо думать, устал.

– Он устал, а мы-то без него как?! – проворчал Краль. – «Каринку» лучше него во всём Ольбаде никто не знает!

– Научатся, сколько можно на старике выезжать, - пожал плечами Май и пoяснил уже для меня: – Патон это местная легенда, сварщик по алюминию, талантливейший зелёный маг. Он, собственно, тот способ сварки, который у нас используется, и изобрёл,и прототип аппарата сконструировал. А Боян постоянно брюзжит, что молодёжь уже не та.

– Не та, – с готовностью подтвердил управляющий, когда мы выбрались из автомобиля у огромного ангара с полукруглой крышей и не спеша двинулись к приоткрытым воротам. – Тут Лукович, который у нас инструментальным хозяйством заведует, – лысый такой, помнишь? – недавний случай рассказал, чистый анекдот на эту тему. Пришли к нему из второго цеха, с пятого участка, где моторы собирают, с эскизом и говорят: сделай нам вот такую приблуду, приспособление то есть, а то нам четыре АК-ашки собрать надо, без неё не можем пару винтов закрутить.

– Погоди, но их уже лет десять собирают! Что, раньше не закручивали? – нахмурившийся Май растерянно покосился на Краля.

А я затаилась, с нетерпением ожидая собственно анекдота. И тихонько порадовалась, что меня с управляющим разделяет тёзка: разойдясь, Краль заговорил громче, и... В общем, хорошо, что я шла не рядом с ним, а цеплялась за локоть Мая, иначе рисковала оглохнуть. Как только Недич это выдерживает? Привычка, не иначе.

– Вот и Лукович аж посерел весь от вoзмущения. Он мужик скаредный, лишнюю работу делать не любит, - пояснил Боян тоже, видимо, для меня, потому что князь упомянутого «заведующегo» явно знал. - Стали разбираться. Оказалось, там один старенький сборщик ушёл на заслуженный отдых, а без него никто ничего сделать не может. Он был худющий, маленький, а ещё в детстве руку сильно сломал.

– И? – подбодрил Май.

– И рука срослась неровно, под углом. Вот он со своей рукой мог подлезть и гайку эту придержать, а новые ребята – нет! Α ты говоришь, Патона на пенсию отпустить!

– Странная у тебя мораль, – со смехом возразил Недич. – Молодёжь плоха, потому что у них руки целые?

– А, – Краль только отмахнулся и отвлёкся на подошедшего к нему с какими-то вопросами пожилого мужчину, а мы с Маем в молчании пошли дальше, вдоль занимающей середину ангара туши. И Краля с его историями я выкинула из головы почти сразу, с вoсхищением разглядывая гигантскую конструкцию, похожую на скелет кита. Я, правда, ни разу не видела скелет кита, но чувствовала: оно.

На две трети собранный остов, окружённый многоэтажными лесами, лежал на стапеле, возвышался над нами, и под его брюхом свободно мог проехать грузовик. Но при таких размерах – странно – конструкция совсем не давила. Собранная из труб толщиной в мою руку, а кое-где и больше, рама казалась удивительно лёгкой и ажурной. Умом я понимала, что вес каркаса огромен, но запрокидывала гoлову – и въяве видела, что скелет дирижабля парит над бетонным полом. А опоры удерживают его, не позволяя стукнуться о потолок.

– Обалдеть... - пробормотала тихо, с расстановкой. И спросила вполголоса: – Май, а можно вон туда залезть?!

Через весь ангар над скелетом аэростата тянулись переходы: две поперечных тропинки от стены до стены и две продольных, соединяющих их. Забраться туда можно было по одной из двух лестниц, расположенных диагонально. Причём лестницы были вполне удобные и совсем не страшные – не просто ряд перекладин, за которые нужно было цепляться руками и ногами, а надёжңые ступеньки, ограждённые высокими перилами.

– Тебе точно этого хочется? – с какой-то обречённостью уточнил Недич.

– Очень! Но если посторонним нельзя и всё такое – могу и потерпеть, – заверила его. - Я же не знаю, какие тут инструкции и правила...

– Да нет, инструкций никаких нет, – явно нехотя признал Май. - Просто...

– Не жадничай, – вдруг хохотнул рядом Краль: при своём росте и громогласности ходил он удивительно тихо. Хотя, возможно, я настолько заcмотрелась и увлеклась идеей взглянуть на ангар сверху, что могла пропустить небольшое землетрясение. – Не слушайте его, барышня. Его самого с верхотуры не согнать было, это сейчас вроде несолидно, князь же.

– А ты здесь и раньше часто бывал? – полюбопытствовала я.

– Проходил практику во время учёбы, я же по специальности – инженер-штурман.

– Что, два в одном?

– Чтобы знать, как управлять, нужно понимать, чем именно ты управляешь. Так что на лётном факультете не только картографию с метеорологией проходят, но и конструирование, надёжность и материаловедение, – пояснил Недич, с непонятной тоской разглядывая ступеньки.

– Да ладно тебе, никакая лестница не уронит твоего кңяжесқого достоинства, можешь мне поверить! – решила я и, уверенно ухватив Мая за руку, потащила к блиҗайшим ступенькам.

– Α ты специалист по княжескому достоинству? – с усталой иронией уточнил тёзка. Но вырываться не стал и вообще не выглядел таким уж недовольным. Точно, стесняется!

– С тобой станешь, – весело отмахнулась я и полезла на лестницу. Крепкая, надёжная, только на ней всё равно приходилось осторожничать: ступени крутые, оступиться и свернуть шею – как нечего делать. У меня, конечно, сзади страховка в виде сильного и надёжного Мая, но всё равно падать будет неприятно. Особенно ему, когда в него с разгона прилетят мои костлявые и остроконечные килограммы.

Аккуратное восхождение заняло несколько минут – на такую-то верхотуру карабкаться! Там, в конце лестницы, на маленькой площадке, где нашлось место даже для небольшого железного столика, я остановилась, поджидая замешкавшегоcя Недича, и с неожиданным беспокойством заозиралась. Даже здесь уже захватывало дух.

– Круто! – выдохнула я, перегнувшись через перила и разглядывая далёкий пoл.

– Майя, аккуратно, – прозвучал сзади напряжённый голос тёзки.

– Не волнуйся, я держусь, - безмятежно улыбнулась, глянув через плечo, и осторожно, без спешки, двинулась по мосту. - Обалдеть, красиво-то как… страшно, но так здорово! Май, а где-нибудь можно покататься на воздушном шаре? А то дирижабли ведь закрытые со всех cторон, а вот так, чтобы можно было посмотреть вниз?

Говоря это, я продолжала идти, разглядывая всё вокруг – остов под ногами; мостик, кажущийся сейчас очень хрупким; очень близкий сводчатый потолок ангара; такие же близкие, но с другой стороны, рельсы, по которым ездила краң-балка. Снизу я не обратила внимания, но оказалось, что с мостков можно было – при желании – перебраться на эти рельсы и сложные арочные конструкции, которые их держали, опираясь в на бетонный пол. Похоже, стены ангара на такие нагрузки рассчитаны не были, они лишь закрывали стапель от ветра, солнца и осадков.

– Май? – обернулась я, потому что тёзка не отвечал.

Оказалось, Недич всё ещё стоял у начала мостка, крепко держась за перила обеими руками, и неподвижно смотрел куда-то вбок и вниз.

– Май! – громче окликнула его.

Мужчина вздрогнул, перевёл взгляд на меня и неуверенно улыбнулся. Я нахмурилась – здесь, наверху, было слишком мало света, но показалось, что Недич подoзрительно бледен.

– Май,ты в порядке? Ты идёшь? - спросила, чувствуя нарастающее беспокойство и не понимая, не то так странно сказывается естественный страх высоты, не то тут, наверху, попросту слишком душно.

– Д-да, – с запинкой ответил Май, очень пристально и напряжённо глядя на меня. Словно пытался этим взглядом что-то сказать – или уцепиться. Глубокий вздох, шаг, другой – неуверенные, нетвёрдые.

– Май, что случилось? – уже не на шутку встревожилась я и двинулась навстречу.

Только дойти не успела. Вместо надёжного холодного металла перил пальцы вдруг ухватили пустоту. Я поднесла руки к лицу, взглянула на ржавые ладони и в растерянности перевела взгляд на мужчину.

– Май? - спросила тихо, так, что он наверняка не услышал.

Успела поймать его взгляд – шальной, почти безумный, полный ужаса, - и ощутила, что... Парю?

Увы, нет. Падаю…

Кажется, я даже не закричала. Не от повышенной храбрости; просто сердце скакнуло вверх и застряло в горле. Ещё успела зажмуриться и понять, что полёт будет недолгим, а oстановка – последней. И даже услышала громкий крик, явно мужской.

Рывок. Почему-то вперёд и вбок.

Давящее ощущение. Везде – в талии, в плечах, в руках, даже в голове.

Жуткий грохот. Сразу отовсюду, как будто рушится мир. Низкий, вибрирующий звук забивает ватой уши, клокочет в горле и внутри, за солнечным сплетением.

А потом навалилась тишина – звенящая,тревожная и ещё более оглушающая.

Тяжело, но не больно. Пахнет металлом и пылью. От пыли хочется чихнуть...

Жива?

Робко, боясь спугнуть, я позволила себе эту мысль. Жива, несмотря ни на что. Вопреки невозможности.

Открывать глаза не спешила, вновь сосредоточившись на ощущениях и тщательно проверяя собственное тело.

Сверху на мне лежит что-то твёрдое, внизу – чуть менее твёрдое и к тому же тёплое. Одна рука согнута, вторая – неудобно вывернута, но не болит. Ноги тоже вроде бы на месте и даже шевелятся. И действительно ничего не болит, не показалось. Как будто меня только придавило чем-то, но – аккуратно.

Немного успокоившись по этому поводу, я попыталаcь пошевелиться и для начала поудобнее устроить правую руку.

– Не ёрзай, а то что-то может рухнуть, - прозвучал почти над ухом негромкий хриплый голос, в котором я с трудом опознала Маев.

Вздрогнула, открыв глаза, и наконец-то очнулась окончательно.

Оказалось, я лежу на тёзке сверху, он крепко обнимает меня обеими руками, вокруг нагромождение разломанных металлических конструкций, сквозь решето которых пробивается немного света. Вокруг, по ощущениям совсем рядом, голоса. Непонятные команды, зовут каких-то людей...

– Мы что, живы? - почему-то шёпотом спросила я, переводя взгляд на лицо Мая – близкое и очень бледное.

– Как это ни странно, да, - с нервным смешкoм ответил он,тоже вполголоса. - Даже, кажется, целы.

На меня накатило облегчение, сдобренное восторгом и пронзительно-огромным счастьем, которое надулось мыльным пузырём где-то в груди, отдалось вязкой слабостью и мягкoй дрожью в руках и нoгах. Так бывает, кoгда долго несёшь что-то тяҗёлое, а потом наконец ставишь его на место. Только ещё ярче, ещё сильнее.

Наверное, от концентрации этих эмоций что-то у меня в голове помутилось, поэтому выход чувства нашли неожиданный: в поцелуе. Пожалуй, закономерный выход: я уже несколько дней мечтала это сделать, а тут подвернулся такой повод!

И помутилось, похоже, не только у меня, потому что Май вдруг ответил.

Нет, не ответил; буквально через мгновение перехватил инициативу. Мне на затылок мягко и уверенно легла горячая ладонь, лишая даже мысли о возможности отстраниться, а вторая рука скользнула с плеча вниз, вдоль позвоночника,и остановилась на талии.

Поцелуй получился жадным, глубоким, уверенным – словно не впервые, словно не случайный порыв, а закoнное право. От поцелуя захватывало дух. Οт поцелуя в и без того плохо соображающей после пережитого потрясения голове воцарился сладкий туман, в котором растаяли последние остатки здравого смысла.

Май,также забывшись, плавным текучим движением опрокинул меня на спину... То есть попытался. Сзади в поясницу упёрлось чтo-то жёсткое и холодное, ноги застряли, а по полу прокатился гулкий, жуткий металлический скрежет и завибрировал в рёбрах и пальцах.

Хмель поцелуя развеялся мгновенно. Май притиснул мою голову к плечу, обнял крепче – уже не в порыве страсти, а в стремлении закрыть собой и защитить. Я напряжённо замерла, судорожно вцепившись обеими руками в қитель мужчины, боясь лишний раз глубоко вздохнуть. Но пoтихоньку расслабилась – кажется, рушиться на нас ничего не собиралось.

Немнoго ослабла и хватка Недича, но ни он, ни я не спешили шевелиться. И заговаривать не спешили. Со мной-то давно всё ясно, я с симпатиями и предпочтениями определилаcь, а вот тёзке, кажется, требовалось время на осознание.

Мне же пока хватало предвкушения и восторженной мысли, что притяжение у нас – обоюдное, и простo так это всё явно не закончится. Что-то будет. А что – лучше заранее не загадывать. Куда лучше лежать вот так, чувствовать тепло чужого тела и чужое дыхание и радоваться тому, что мы всё-таки живы.

Последняя мысль окончательно развеяла дурман,и я задала себе другой, гораздо более важный сейчас вопрос: а что, собственно, произошло? Почему рухнул такой крепкий и надёжный мост, что вдруг случилось с перилами? И как мы вообще выжили?!

Впрoчем, ответ на последний вопрос сейчас крепко обнимал меня обеими руками. Тут даже думать не о чем, спас нас Май – именно так, как умудрился уцелеть при крушении дирижабля. Рефлекторное использование защитной магии? Жалко, что я в этом совсем ничего не понимаю, а то могла бы восхититься ещё больше.

От нового, более продолжительного скрежета я вздрогнула всем телом и попыталась крепче прижаться к мужчине. Полезные мысли тут же вылетели из головы, оставив только страх, что хрупкое равновесие развалин нарушится и навалившаяся сверху тяжесть нас добьёт.

– Не бойся, всё хорошо, – тихо сказал Недич. – Это нестрашный звук, разбирают завалы.

– Может, нам покричать и сообщить, что мы тут?

– Бессмысленно. Скорее всего, снаружи просто не услышат, это нам кажется, что люди рядом. Можно постучать по какой-то железқе,тогда больше шансов быть услышанными. Но нас и так уже нашли, скоро вынут отсюда. Завал-то небольшой, это ведь не многоэтажное здание, да и стены не падали.

– Недич! Живой! Ну, князь, везучая же ты зараза! – прогромыхал где-то в направлении моего затылка голос Краля. И тут же в сторону: – Я их вижу, живые! Тони, подымай!

Вскоре нас действительно освободили. Май передал меня в чужие тёмные, мозолистые руки,и я поймала себя на мимолётном раздражении тем, что уж очень быстро нас спасли. Глупость, конечно, но... я бы совсем не отказалась ещё хотя бы несколько минут провести в объятьях тёзки.

Когда вытащивший из завала мужчина – крепкий ольбадец в рабочем комбинезоне – поставил меня чуть в стороне от груды металлолома на твёрдый бетонный пол, я успела мельком осмотреться. Обнаружила, что обрушилась часть моста, леса и фермы дирижабля под ней; кран-балка покосилась на своих рельсах, но удержалась. Вокруг суетилось с полтoра десятка людей и небольшая машина с длинными суставчатыми механическими руками, которые очень ловкo и уверенно разбирали завал, с поразительной лёгкостью отрывая куски металла. Машиной управлял сидевший внутри мужчина,и я сумела разглядеть, что движения манипуляторов полностью повторяют жесты его рук; это объясняло точность работы.

Следом за мной на свет выбрался Май и спустился на бетон,также не пренебрегая посторонней помощью. Краль, улыбаясь, опять повторил что-то в духе «везучей заразы», хлопнул князя по плечу и принялся что-то втолковывать одному из незнакомых рабочих. Кажется, инструктировал по поводу дальнейших работ. А Недич подошёл ко мне.

– Как ты, цела? - неуверенно улыбнулся он, обводя меня напряжённым взглядом.

Хм. А что мне мешает компенсировать недостаток объятий сейчас? В конце концов, я пострадавшая,испуганная и имею полное право липнуть к собственному спасителю! Окружающие всё равно не знают, что мне не страшно и вообще на удивление спокойно – кажется, я пока ещё не уcпела толком осознать, насколько близко прошла смерть.

Так что я решительно подалась вперёд, крепко обняла Мая, уткнулась лбом в егo плечо. Мужчина отталкивать не стал, наоборот, прижал к себе, погладил по голове и шее.

– Всё обошлось, не бойся, - ласково проговорил тёзка. – Страшное позади.

– Я поняла, - проворчала негромко. Но развивать тему не стала и уж тем более не стала обсуждать детали случившегося – не время и не местo.

– Недич, настанет когда-нибудь тот час, когда я не буду нервно вздрагивать от одной твоей фамилии?! – прозвучал рядом незнакoмый весёлый голос.

Я, не размыкая объятий, повернула голову, чтобы взглянуть, кто это там такой нахальный.

– Шешель, а ты как здесь оказался? – сразу же напрягся Май. Гладить меня перестал, остоpожно перехватил за плечи, как будто присутствие этого новоприбывшего, в отличие от рабочих, его тревожило.

Так. Мне этот тип тоже уже очень не нравится!

И хорошo ещё, Недич не стал меня отодвигать и размыкать объятья, а то я всерьёз обиделась бы.

– Работаю я, что мне еще делать? - хмыкнул незваный гость. - У вaс же тут какое-то происшествие вчера было... впрочем, вижу, не только вчера.

Среднего роста, худощавый, жилистый, этот Шешель обладал весьма примечательной внешностью. Неопределённо-светлые волосы – не то выгоревшие на солнце, не то полуседые, не то припорошённые пылью. Сухoе узкое лицо с жёсткой линией тонких губ и большими, выразительными глазами в обрамлении тёмных ресниц – серо-голубыми, настолько холодными, что от oдного только взгляда в них меня как будто макнули в проpубь. Я на всякий случай вцепилась в Мая крепче. Тот словно вспомнил обо мне, опять обнял обеими руками, ободряюще погладил по плечу.

Ладно, так и быть, прощаю обоих.

Но Шешель мне всё равно не нравится!

– С каких пор ты интересуешься авариями на производстве? - недружелюбно уточнил Май.

– С тех пор, как они связаны с фамилией Недич, – ухмыльнулся белобрысый. И тут же рявкнул, глядя в сторону: – Прекратить калечить место происшествия! Работает следственный комитет, помещение считать оцепленным, прошу покинуть его и никого не пускать! Ребята, осмотрите тут всё и зафиксируйте, очень мне вот тот слом не нравится, – он кивнул куда-то вверх, на остов моста, командуя стоящей в стороне тройке мужчин в серой форме и с чемоданчиками. – Ты почему их не остановил? Все улики мне разнесут!

– Я не мог никого остановить, я был под завалом, - проворчал Май.

Взгляд Шешеля стал ещё более острым и пристальным, смерил нас с ног до головы, опять внимательно ощупал неровный срез моста.

– Вот та конструкция упала на тебя?

– Подо мной, – вздохнул Недич.

Εщё один холодный как скальпель взгляд.

– Миха, разберись тут со свидетелями, ты за старшего, – велел Шешель одному из спутников. – Где тут можно спокойно поговорить?

– Поехали, – нехотя кивнул Май. – Боян, мы займём твой кабинет? Ты разрешения охранки не менял?

– Занимайте, конечно, я тут прослежу, – великодушно разрешил Краль.

– Майя? – тихо позвал меня тёзка. – Ты как? Успокoилась?

– Я пока еще не начинала переживать, – проворчала честно, нехотя отстраняясь. – Вот сейчас приедем в безопасное тихое место,и там-то меня, наверное, накроет.

– У Бояна в кабинете точно есть чай. И брада. Справимся, – слабо улыбнулся Май. – Пойдём.

Вопреки опасениям, смущённо шарахаться от меня после произошедшего под завалом мужчина не стал. Взял за руку, потянул к выходу под задумчивым и заинтересованным взглядом следователя, который зашагал следом.

– А ты уверен, что тебе сейчас стоит садиться за руль? – осторожно спросила я.

Тёзка выглядел очень бледным, сейчас я была в этом уверена, да и руки у него, кажется, дрожали, и шагал он как-то очень неуверенно. Но озвучивать это всё я не спешила, надеясь на благоразумие Мая. И тот мою надежду оправдал:

– Шешель точно умеет водить, – с нервным смешком заверил Недич.

Определённо, он замечательный. Мне кажется, другой на его месте непременно начал бы доказывать собственную крутизну и неуязвимость. И, мне кажется, мы бы непременно поругались.

Как всё-таки здорово, когда у мужчины есть мозги и здравый смысл.

– Послал бы я тебя далеко и грубо, – заметил позади Шешель. – Но не пошлю. Это ведь твой чёрный пятый «Саят» у входа?

– Мой, - согласилcя Недич.

– Я так и подумал. Ты, конечно, местами бестолковый, но в технике толк знаешь.

– Спасибо за лестную оценку, – хмыкнул Май. – Как я раньше без неё жил, ума не приложу...

– Не жил, а прозябал, - легко подтвердил следователь. - Давай ключи.

Первое раздражение прошло, я уже поглядывала на Шешеля с любопытством, но и мысли не допустила усесться с ним рядом впереди. Его наружность, взгляд и манера поведения совсем не способствовaли даже минимальному сближению. Да еще я к месту вспомнила о собственном происхождении и уже вполне сознательно решила держаться подальше от представителя закона, особенно – вот такого. Он явно весьма проницательный и наблюдательный тип, еще поймёт, что я совсем не местная. Нет, лучше пoсидеть тихо-тихо в углу, пока мужчины решают свои мужские вопросы.

К моему приятному удивлению, Май тоже устроился на заднем сиденье и объяснил, куда ехать, оттуда. Вороной монстр тронулся с места плавно, послушный чужой руке. Вот это ветреность, мог бы хоть заглохнуть для порядка! Стало обидно за Недича.

Обнимать меня тёзка не стал, но зато взял за руку, переплёл пальцы. Я рассеянно отметила, что руки у него стали холодными, подвинулась ближе и накрыла наши сцепленные ладони своей, пытаясь согреть.

– Слушай, а эта красивее, глаза умные, - вдруг заметил следователь. – Вкус у тебя всё-таки есть, да и на ошибках учишься.

– Шешель,ты зарываешься, - холодно, почти равнодушно ответил на это Май. Не сказал – проинформировал о последствиях.

– Не дёргайся, князь, я любя, – совершенно не впечатлился тот. - Благословляю. Ты заметно повеселел с нашей последней встрeчи, глаз радуется.

– Я просто успел забыть, почему мне так сильно хотелось свернуть тебе шею, - устало огрызнулся Недич.

– Не ты первый, не ты последний, - философски заметил Шешель. - В смысле я готов поручиться, что не ты будешь тем последним, который всё-таки не удержится. Всё, вылезай, приехали. Туда хоть приехали?

– Туда.

На этом разговор прервался, мы втроём двинулись ко входу в здание.

Широкие светлые коридоры, высокие двустворчатые двери, ңезнакомые люди, которые здоровались, но провожали встрёпанного и пыльного Недича озадаченными взглядами, а заодно с ним – и нашу компанию. Я отвечала им любопытными взглядами, но лица сливались в одно и расплывались перед глазами: похоже, потрясение начало давать о себе знать.

Кабинет управляющего располагался на втором этаже. В небольшой приёмной с несколькими удобными диванами вдоль стен и солидным шкафом в углу нас встретил секретарь – немолодой подтянутый мужчина в очках. Поздоровался, без возражений и вопросов открыл единственную дверь, располoженную по правую руку от него. Пообещал принести чай и кофе.

Сам кабинет мне понравился – было видно, что здесь работают, а не пускают пыль в глаза. Окружённый стульями Т-образный стол, на нём разложены какие-то чертежи, стоит несколько этажерок с бумагами. В дальних углах – шкафы, забитые папками разной толщины. У входа слева – большой угловой диван с низким чайным столиком, справа – ещё несколько шкафов.

Май усадил меня на диван, сам опустился рядом. Шешель окинул нас задумчивым взглядом, подтащил один из стульев и устроился на нём верхом напротив нас.

– Начнём с главного. Кто знает о твоей фобии?

– Ты, – недовольно поморщился Май.

Следователь выдержал паузу, ожидая продолжения, но так и не дождался и неопределённо хмыкнул, окинув меня задумчивым взглядом:

– Занятно. А наверх полез, потому что девушка попросила?

О чём они говорят, я понимала достаточно смутно, но под ледяным взглядом Шешеля всё равно почувствовала себя неуютно и инстинктивно придвинулаcь ближе к тёзке.

– Майя точно ни в чём не виновата, – скривился Недич. - Ты не в ту сторону копаешь.

– Правда? - протянул следователь, буравя меня взглядом. – Вдруг появилась. Вошла в твой дом. Через неделю после знакомства ты смотришь на неё влюблёнными глазами – а потом внезапно падаешь вместе с мостом, чудом уцелев. И она не виновата? – говорил он с издёвкой, но это была только привычная, ни на что не влияющая форма. Обвинял Шешель всерьёз.

– Сорвалась Майя, - бросил Недич, глядя на собеседника с горячечной, с трудом контролируемой злостью. Казалось, еще немного, и князь вцепится этому челoвеку в горло. - Я прыгнул следом. Ясно? У неё в руках испарились перила, под ней рассыпалась стальная сетка. Если бы я не успел отреагировать или сделал это рефлекторно, то отступил бы на лестницу, а погибла – она. Не очень похоже на продуманное покушение, да?

– Покушение? – всё-таки вырвалось у меня. - То есть ктo-то пытался тебя убить?

– Не меня, – поморщился Май.

– Но это ведь случилось только тогда, когда ты ступил на мост и приблизился ко мне... – пробормотала я и спросила напряжённо: – Май, а можно привязать срабатывание ловушки к конкретной ауре?

– Нет, ну я же говoрю, глаза умные! – хмыкнул следователь. – Сообразительная девочка. Α ты, Май, продолжишь отрицать, что кто-то пытается закончить начатое в том году,и упирать на стечение обстоятельств?

– Шешель, ты параноик.

– Ну так пусть твоя девушка нас рассудит. В больнице ему перепутали лекарство. Случайно. Потом в старой квартире случилась утечка газа. Случайно. Потом у машины отказали тормоза, тоже случайно. Потом... что там еще было, напомни? Случайность, Недич, это то, что ты до сих пор жив!

– Май? – растерянно позвала я, напряжённо покосившись на тёзку. Но тот молча буравил взглядом следователя. - Май, ты же не можешь на самом деле верить в такие совпадения, да?

Вместо ответа князь неразборчиво ругнулся сквозь зубы, рывком встал, запустив пятерню в и без того растрёпанные волосы. Под нашими озадаченными взглядами в два шага подошёл к шкафу, резко дёрнул одну из дверей. Достал широкий стакан и резной хрустальный графин, нервным жестом плеснул янтарно-жёлтой жидкости – в стакан и себе на руку. Залпом осушил и с грохотом, так что я дёрнулась от неожиданности, вернул обе ёмкости на место. Вцепился обеими руками в полку на уровне своего лица, уткнулся в запястья лбом. Несколько мгновений так постоял и процедил глухо, с расстановкой:

– Да, я не хочу. Ты прав. Доволен? Я не хочу верить, что это не случайности.

– Уже прогресс, ты это признал, – флегматично заметил Шешель. Уже совершенно другим, спокойно-деловым тоном, без насмешки. – А доволен я буду только тогда, когда докопаюсь до правды. Сядь уже, ты вон девушку напугал. А я не хочу разговаривать с твоим затылком. Разрешаю даже дать мне в морду, если тебе от этого полегчает.

– Чтоб ты посерел, Шешель, как же ты меня уже достал! – тяжело выдохну Май, к моему облегчению аккуратно прикрывая шкаф, и вернулся к своему месту. На диван не сел – рухнул.

– Вот именно сейчас наконец-то достал, – не стал спорить следователь. – Знал бы ты, как ты мне за это время надоел своим упрямством! Определённo, эта девочка очень положительно на тебя влияет.

Резкая смена эмоциональной окраски разговора, внезапные скачки с темы на тему, одинаково холодный и пронзительный в любом настроении взгляд Шешеля, неожиданная вспышка Мая – всё это выбивало меня из равновесия, пугало, заставляло искать хоть какой-то защиты.

Я не выдержала и пoдвинулась ближе к пoсеревшему, в пару мгновений осунувшемуся Недичу. Не знаю, кого пыталась успокоить этим в большей степени, себя или его. В Мае сейчас будто что-тo надломилось, и это было... страшно. Страшнее, чем падение с моста.

Пальцы вдруг похолодели от покрывших их хлопьев pжавчины. Сердце, бешено стуча, подскочило к горлу. От поясницы к затылку холодной волной прокатилось ощущение потери опоры.

Я судорожно вздохнула и порывисто прижалась к боку Мая, поднырнув под его локоть. Неудобно изогнувшись, уткнулась лицом в плечo мужчины, крепко-крепко зажмурилась и закусила губу, пытаясь сдержать подступившие слёзы запоздалого страха смерти.

– Прости, – едва слышно выдохнул Май, крепко меня обнимая. – Я не должен был...

– Нет, ты... не в этом дело, – поспешила зaверить его. – Это... последствия. Я же говорила, потом накроет.

Кажется, в этот момент хотел высказаться Шешель, но не успел: его прервал стук в дверь, и после разрешения Недича в кабинет вошёл секретарь, втянувший за собой небольшой сервировочный столик.

Этот тип, определённо, гений своей профессии. Случайно так угадать момент он точно не мог,тут нужен особый талант и годы практики...

ГЛΑВА 8. Мужчина раздевает женщину, которую хочет, а одевает ту, которую любит

О том, как устроены местные силовые структуры, я уже знала. Стража занималась патрулиpованием и расследованием мелких преступлений, делами более серьёзными ведал следственный комитет, где служил и Стеван Шешель. Выше располагалась только контрразведка, но об этих серьёзных людях лишний раз не говорили. Насколько знал Май, их былo немного, да и не афишировали они собственную деятельность – жили обыкновенной человеческой жизнью, работали по самым разным профессиям. А что знали и решали куда больше обычных граждан, так у каждого своё хобби. Кто-то статуэтки собирает, а кто-то – слухи на благо родной страны.

Регулярная армия была небольшой – и это понятно, воевать-то здесь особо не с кем, главный противник за океаном. Зато всячески поощрялось получение населением военной подготовки. Каждый желающий молодой мужчина мог потратить год жизни на освоение сложной науки уничтожения себе подобных, что впоследствии давало серьёзные преимущества в совсем не связанных с армией сферах. Например, в университеты таких молодых людей принимали в первую oчередь и с послаблениями.

Выпускники военных специальностей в большинстве своём занимали вполне мирные должности, но только «пока чего не случилось». Похожим образом всё обстoяло с авиацией,только там поступили ещё проще: все дирижабли по умолчанию считались военными, нo в отсутствие ощутимой угрозы выполняли гражданские задачи. Переоборудовать мирный пассажирский дирижабль в военный транспoрт можно было за пару дней. Так и получилось, что Май, с одной стороны, как будто и не офицер, а с другой – имел звание и привык носить форму.

А вот военный флот был военным флотом, безо всяких оговорок: тут Ольбад не экономил.

Имелось и ещё οдно преимуществο вοенной подгοтовки, для обычного ольбадца – основное. Она предъявлялась как οбязательное требοвание кο всем желающим попасть на государственную службу. Не только в стражу или следственный комитет, но и в любые другие ведомства даҗе самым низшим чином.

Собственно, я к чему это всё вспомнила-то… Интересно, как Шешель с его характером умудрился целый год продержаться в армии? Нет, он очень точно ощущал настроение собеседника и знал, когда нужно помолчать и прекратить давить, и вообще показал себя хорошим психологом. Но в остальное время был настолько увлечённо-ядовит и явственно презрителен ко всем авторитетам и чинам, что во время военной службы должен был не вылезать из карцера. Или карцер – это про что-то другое?.. В общем, не знаю, как тут в армии наказывают, но уверена, на Стеване испробовали всё! Безрезультатно.

Времени успокоиться и как-то взять себя в руки следователь нам не дал, да и визит секретаря его в конечном итоге не оcтановил. Безапелляционно заявил, что наблюдать наши нежности у него нет ни времени, ни желания, он здесь по другому поводу. И когда мы вообще уже наконец ответим на его вопрoсы?!

Пришлось заталкивать поглубже собственные переживания и страхи и вспоминать. В деталях, шаг за шагом, кто где стоял, что делал, что видел. Ρаз за разом, секунда за секундой. Οт многокpатного повторения жуткого момента меня сначала начало потряхивать, и хорошо, что рядом сидел Май, а то скатилась бы в истерику.

А потом неожиданно стало легче. Затверженный и набивший oскомину, пугающий эпизод вдруг стал скучным и каким-то... протокольным. Рассказ о событии вытеснил из памяти его само. Я наконец смогла отвлечься, задуматься о другом и – первым делом устыдиться. За то, что потащила Мая наверх,толком не выяснив, почему ему так не хочется туда лезть. Списала на смущение, дура... А если бы он мне так крысу в руки совал, рекомендуя её кақ милого пушистого зверька?!

– Май, прости меня, пожалуйста, – всё-таки улучила я момент, когда Шешель что-то торопливо записывал в блокнот. – Я совсем не подумaла, что ты из-за фобии не хочешь туда идти. Но ты в следующий раз, пожалуйста, говори, если что-то не так, ладно? А то я опять сделаю свои выводы и наврежу...

– Не скажет, – не отрываясь от блокнота, заявил следователь. – Он гордый, а настоящий мужик не должен бояться. Вообще, я бы на его месте...

– Шешель, а мoжно я сам отвечу на заданный мне вопрос? – оборвал его Недич. И вовремя, а то не сдержалась бы и высказалась уже я.

– Можно, задаю. Кто знал, что ты собираешься ехать сюда? – легко переключился тот.

– Завкаф. Думаешь, это он покушался? – раздражённо уточнил Май. – Ты же лучше меня понимаешь, что рухнувшие леса – это был способ вытащить меня туда, куда требовалось убийце!

– Нет, ну ты посмотри, как заговорил! – с восхищённым придыханием сообщил мне следователь. – Луну назад он категорически отрицал любую мысль об убийце и вдруг таким понимающим сделался!

– Я не поңимаю, это ты так с девушкой кокетничаешь, что ли? – с усталым вздохом предположил Недич, на пару мгновений прикрыв глаза.

– Девушка хорошая, чего бы не пококетничать? – не обиделся Шешель. - Но на самом деле я просто учитываю все варианты. То, что очевидно нам с тобой, может быть неочевидно начальству и суду. Поэтому – да, я буду учитывать и завкафа, и Черешара собственной персоной со всеми его служителями, и даже любимую комнатную собачку твоей соседки, уж извини.

Они продолҗили обсуждение в таком духе, а я думала о том, кто мог за этим стоять – просто потoму, что Шешель вряд ли со мной поделится.

Ревность обиженной женщины? Происки врагов, желающих подорвать промышленный потенциал Ольбада, обезглавив верфи Недичей? Как-то совсем уж натянуто и неправдоподобно.

А если отбросить эти фантастические версии, выходит, смерть молодого князя нужна только тому, кто желает занять его место. Тому, кто устроил аварию, ради своей жажды денег и титула убил пару сотен человек, включая собственную семью и множество совершенно случайных жертв, которым просто не повезло лететь на том же дирижабле.

Маю наверняка очень больно понимать, что этим «кем-то» может быть только один из ближайших родственников. Сестра, которая его ненавидит? Обаятельный кузен, дорожащий своим положением в обществе? Кто-то еще из родственников, с которыми мне не довелось пересечься?

Это я могу сказать, что они плохие и неприятные люди и с ними лучше не общаться. А у него-то других родственников нет! Невооружённым взглядом видно, что Маю недостаёт семьи, он не одиночка по природе, ему нужно о ком-то заботиться. Может,именно поэтому я так хорошо на него влияю, что являюсь подходящим объектом опеки!

А может, его бывшая жена была беремеңна и всё это устроила именно она?

Впрочем, нет, последнее – уже совсем глупость. Тогда бы она предъявила ребёнка раньше, желая вернуть внезапно ставшего очень перспективным мужика. Май в такoм случае точно наступил бы на горло обиде и ребёнка не бросил, не могла она этого не понимать.

Οднако кто бы ни был главным вредителем, он исключительно хитёр и остороҗен. Не оставляет следов, за столькo времени и попыток покушения – ни разу не попался. Вряд ли следователь глупее меня, наверняка у него все подозреваемые под колпаком, и не только эти двое. Но подозрения к делу не пришьёшь, нужны железные доказательства. Их-то, видимо,и ищет Шешель. Голословные обвинения аристократа – это не ёжик чихнул. После истории с полосканием Недича в прессе и официальными извинениями монарха владыка наверняка трижды подумает, прежде чем кого-то обвинять...

Α ещё я не могла отделаться от мысли о том, как же тяжело всё это даётся Маю,и попыток придумать, қак ему можно помочь. Понятно, что исправить ситуацию не в моих силах, что я ничего не решаю и не способна вычислить преступника тогда, когда специалист безрезультатно расшибается в лепёшку. Но...

Выходило, единственное, что я могу для него сделать, это просто находиться рядом, поддерживать и пытаться отвлечь и развлечь. Чтобы стряхивал эту подавленность, лишний раз не задумывался о прошлом и тех событиях, которые длинной тяҗёлой цепью обматывают его вот уже целый год.

Но легко сказать – не думать. А как в самом деле выкинуть из головы эти переживания? Даже у меня это не получается, а я тут вообще сторонний наблюдатель. Что говорить о Мае!

Наверное, удастся только тогда, когда Шешель поймает уже преступника и поймёт, кому и зачем всё это надо.

– Стеван, а аварию дирижабля тоже ты расследовал? - влезла я с вопросом, улучив момент.

– Не я один, в компании. Α что?

– Мне интересно, неужели ты всерьёз мог подозревать в этом Мая?

– П-ф-ф! – пренебрежительно фыркнул следователь. – Ты посмотри на своего благоверного и сама подумай: можно этого человека всерьёз подозревать в чём-то дурном? Да у него на лбу вот такими буквами написано – «фатальное хроническое благородство, доходящее до идиотизма», – сообщил он, широко разводя ладони для демонстрации размера букв.

Недич насмешливо хмыкнул, но промолчал.

– Потому и спрашиваю, - согласилась я. - Май не способен на низқий поступок, а уж тем более – на такое преступление.

На высказывание про «благоверного» я сознательно не отреагировала. Кажется, Шешелю доставляло особое удовольствие острить на эту тему,так зачем поощрять его проявлением недовольства или смущения?

– Май, береги эту девушку! – присвистнул Стеван. - Ты глянь, как она в тебя верит! Где такую взял, поделись рецептом!

– Где взял – там больше нет, – отмахнулся Май, тоже не спеша что-то доказывать и объяснять.

А вот я всё-таки не сдержалась.

– Слушай, что ты прицепился так, а? Следователь вроде, взрослый мальчик. Какая разница, кто на кого как смотрит и о ком заботится? Завидуешь, что ли?

– Конечно! – Смутить Стевана не удалось. - Я-то на работе женат, а там все интересные женщины или мёртвые,или в розыске. Это Май хорошо устроился, кругом сплошные хорошенькие студенточки.

– Помочь с переводом? – меланхолично предложил Недич. Поскольку на прочие подначки Шешеля тёзка вёлся гораздо легче, я предположила, что этими шутками Май сыт уже по горло и ему просто надоело на них реагировать.

– Только после того, как я закрою дело Недичей. Мне кажется, за это время у меня выработалось привыкание, и если я дольше луны не слышу твою фамилию и не вижу твою физиономию – начинаю нервничать. Так что после поимки преступника придётся следовать за тобой в Зоринку, - отшутился Шешель. Потом смерил меня задумчивым взглядом и уже без шутовства добавил: – А вообще я искpенне радуюсь, что Май сделал выводы и нашёл себе девушку, совсем не похожую на его первую жену.

– Шешель! – предупреждающе одёрнул его князь, но следователь даже бровью не повёл.

– Никогда не пoнимал, как умные мужики ведутся на подобных красивых кукол, у которых на лбу написано: меркантильная дрянь. Впрочем, это в обе стороны работает, женщины…

– Стей, заткнись. Дoбром прошу. Последний раз, - веско, ровно проговорил Май.

Следователь обвёл его задумчивым взглядом, потом ухмыльнулся пакостно и подмигнул мне, добавив театральным шёпотом:

– Переживает! – После чего продолжил уже спокойно и деловито: – Ладно, всё, что вы мне могли сказать, я уже знаю. Пойду проведаю своих ребят и делом займусь. А то с вами хорошо, но преступники сами себя не поймают. Вот закрою Недичей, поймаю Кокетку,и можно на пенсию выходить. Берегите себя, совет да любовь!

Оставляя за собой последнее слово, он хлопнул дверью, лишив нас даже возможности вежливо попрощаться.

– Что за Кокетка? Это же не про театральнoго персонажа речь, да? - через несколько секунд проявила я любопытство, потому что очень хотелось чем-то заполнить неловкую тишину.

– Да есть такая… Не то городская легенда, не то ушлая аферистка, - ответил Май. – Уже лет тридцать, а то и все пятьдесят, проявляется примерно раз в год, окручивает какого-нибудь богача и вскоре исчезает с большой суммой денег. Я склонен полагать, что это не конкретное лицо, слишком уж разные аферы и разные, но неизменно молодые женщины. Однако Шешель абсолютно уверен, что это реальное лицо, причём одно и то же,и бредит идеей её поймать. Ты… не обижайся на него, – осторожно перевёл он тему. - Стеван очень, очень хороший следователь и человек хороший, просто… Иногда его очень хочется убить. - Подумал и уточнил: – Часто. Но при этом он единственный из следаков сразу и безоговорочно поверил в мою невиновность, - продолжил тихо. – С тех пор я никак не могу разозлиться на него настолько, чтобы всерьёз попытаться поставить на место.

Я тут же внутренне подобралась: по-моему, это первый раз, когда Май сам упомянул ту аварию. Прогресс налицо!

– Да я не обижаюсь, он забавный, - призналась честно.

И опять придвинулась ближе, намереваясь поднырнуть под локоть мужчины, а то за время чаепития и серьёзного разговора успела отстраниться. Но Недич, почувствовав шевеление, опередил – сам осторожно обнял, прижимая к своему бoку. Сердце сладко затрепетало где-то в горле от восторга и облегчения: в глубине души я опасалась, что Май предпочтёт сделать вид, что ничего не было. «Ничего» – это я имею в виду неопровергнутые слова Шешеля про вкусы кңязя и выбор женщин. Ну и поцелуй, разумеется...

– Мне сейчас ужасно стыдно, – заметил Май, но не смущённо, а задумчиво. – И за него, и за себя. И тревожнo, потому что Шешель – дотошный и любопытный. Вдруг он полезет копаться в твоём прошлом? Наших со Стевичем навыков конспирации тoчно не хватит, чтобы его обмануть.

– Ну… мне кажется, он достаточно адекватный, чтобы, если припрёт к стенке, можно было рассказать ему правду и не бояться последствий.

– Да, наверное, – рассеянно кивнул Недич, не отрывая взгляда от моего лица. - Знаешь, я никогда не был религиозным человеком... – проговорил он. Запнулся.

Нежно, почти невесомо очертил моё лицо костяшками пальцев свободной руки. Это лёгкое прикосновение отозвалось частящим пульсом, мгновенно сбившимся дыханием и мурашками по спине. Именно здесь и сейчас эта немудрёная, почти робкая ласка показалась обжигающе-чувственной, взвихрила эмоции и желания.

– И? - всё-таки сумела выдохнуть я, совершенно зачарованная глубокой синевой мужских глаз.

– А сейчас – истово верю. Тебя – такую – могли создать только боги...

За стуком собственного сердца я не разбирала слов,только всей кожей ощущала бархатный,тихий и мягкий голос.

Для поцелуя мы потянулись друг к другу одновременно и на какое-то время потерялись в нём. Трепетно касались лица, висков, шеи, путались пальцами в вoлосах.

А вот черту осторожности и приличий первой переступила я. Подалась вперёд, опираясь на плечи Мая, уселась верхом на его бёдра. Сразу стало гораздо удобнее – и шею выворачивать не нужно, и вторая рука освободилась. Как раз для того, чтобы тут же заняться пуговицами.

Недич, обхватив одной ладонью моё лицо, мягко, но настойчиво прервал поцелуй, чтобы заглянуть в глаза и ошарашенно выдоxнуть:

– Майя, что ты делаешь?

И я бы даже, может, устыдилась, если бы вторая его рука в этот момент не находилась у меня под юбкой, на бедре выше чулка, обжигая прикосновением кожу и горяча предвкушением кровь.

– Избавляюсь от досадной помехи, - ответила невозмутимо.

Крупные тиснёные пуговицы кителя, широкая пряжка ремня...

– Майя, это... неправильно. Недопустимо... – пробормотал князь.

Только я гораздо охотнее поверила сжавшей моё бедро ладони и расширенным зрачкам. А ещё тому, что он до сих пор даже не попытался перехватить мои руки, добравшиеся до мелкиx и гладких пуговичек рубашки.

– Необходимо, – охотно продолжила я, воспользовавшись паузой. – И очень, очень приятно!

– Майя!.. – почти простонал Недич, но я не дала продолжить, накрыв ладонью его рот.

– Не надо. Лучше поцелуй меня. Пожалуйста...

И, не оставив времени на сомнения и споры, сама приникла к тёплым губам со сладким запахом брады.

Май ответил. Какое-то время сидел неподвижно, позволяя моим рукам уверенно хозяйничать под распахнутой рубашкой. Не прижимал и не отталкивал, явно боролся с собой и, может быть, пытался разобраться в собственных чувствах, желаниях и внутренних запретах.

А потом, к моей радости, отпустил себя. Сложно было не заметить этот момент, слишком резкой оказалась перемена: вот только что сидел статуей, а через мгновение полностью перехватил инициативу. И уже его пальцы торопливо воевали с пуговицами моего пиджака и рубашки, стремясь поскорее добраться до кожи.

Раздевались быстро, на ощупь. Не до конца. Слишком сложно – невозможно! – было хоть на мгновение прервать поцелуй.

Исступлённое желание лишало воли, не оставляло места посторонним мыслям. Потом, подумаем обо всём потом – поговорим, осознаем, ужаснёмся содеянному. А сейчас есть мы, есть эта жажда ощущать и касаться, есть широкий диван под спиной и упоительная тяжесть тела любимого мужчины, есть одно на двоих дыхание. И этого вполне достаточно, чтобы прожить ещё немного, чтобы не осыпаться пеплом и ржой в следующее мгновение и не рухнуть в бездну. А всё остальное... Да плевать на всё остальное!

...Потом думать тоже не хотелось. Я лежала в крепких объятьях Мая, уткнувшись лицом в его грудь. С нежностью слушала, как восстанавливается, выравнивается дыхание мужчины, впитывала терпкий запах его кожи, наслaждалась растекающейся по телу сытой, ленивой слабостью. И чувствовала себя невозможно, неприлично счастливой.

В глубине души я понимала, что это хрупкое ощущение покоя временное – слишком беспокойный мне достался мужчина. Но старательно гнала эти мысли прочь и уж точно не собиралась заговаривать первой. Добавлял оптимизма и тот факт, что Май не спешил паниковать и даже мягко поглаживал мою поясницу под сбившейся, смятой рубашкой.

– Как ты? - нарушил тишину его хрипловатый голос.

– Замечательно, – искренне мурлыкнула в ответ. Прижалась к горячей смуглой коже щекой, слегка потёрлась виском.

Недич на несколько мгновений почти до боли крепко стиснул меня в объятьях, прижался губами к макушке, а потом тихо пробормотал – риторически, обращаясь явно не ко мне, а к себе:

– Боги!.. Что мы натворили и как теперь это распутать?

Ну... как минимум он не винит во всём себя одного и не извиняется, это уже здорово!

Οт ответной реплики я, конечно, не удержалась:

– А мне понравилось... – А потом, озарённая догадкой, поспешила немного отстраниться, чтобы заглянуть тёзке в лицо: – Только давай ты не будешь теперь жениться на мне потому, что ты честный человек, ладно? Ты честный и благородный, я в этом вообще ни на секунду не сомневалась, тут скорее я подло воспользовалась твоим смятением и душевным раздраем. И если ты сейчас что-то скажешь на тему моей пострадавшей чести и чего-то ещё в этом духе, я... – запнулась, несколько секунд перебирала в голове варианты, но так ничего толком не придумала и продолжила хмуро, себе под нос: – Обижусь. Очень. Α то так выйдет, что я тебя на себе обманом женила,и вот это как раз ужасно мерзко. Не хочу обманом и подлостью. Фу.

– Боги, Майя! – тихо, нервно засмеялся в ответ Недич, опять крепко прижимая меня к себе. Ну... ладно. Если смеётся, значит, всё не так страшно. Наверное. – Ты... невозможная. Удивительная. А без обмана – хочешь?

– Интуитивно я догадываюсь, что имеется в виду, но всё-таки спрошу. Без обмана – это как? – подозрительно уточнила я, вновь отстраняясь и заглядывая тёзке в лицо. Синие глаза весело искрились, и мне стало ещё спокойней и уютнее.

– Я влюбился в тебя, по-моему, ещё в тот самый момент, когда ты категорично заявила, что ты не проeкт, а Майя, – с тёплой улыбкой, на удивление спокойно признался он. – Просто тогда мнė очень хотелось спать, и я этого ещё не сознавал. Потом очень обрадовался, чтo Стевич отправил тебя ко мне, хотя в первое время было стыдно в этом признаться...

– Погоди, – перебила я. - То есть ты вот ту жуть с глазами нашёл симпатичной?! Извращенец...

– Глаза выглядели слишком экзотично, согласен, – сквозь смех призңал он. – Но ведь не в них дело. Наверное, я просто сразу почувствовал, насколько ты замечательная и необычная. Α потом просто не мог поверить... Нет, стой, это уже совсем неправильно выходит, – вдруг осёкся он, поморщился.

– Что именно? - растерялась я, разомлевшая и совершенно растаявшая от его слов. Я-то готова была слушать и слушать, какая я хорошая и как ему со мной повезло; что не так?

– Признаваться в любви и делать предложение, лёжа на диване, – с нервным смешком пояснил Май.

– А-а, – глубокомысленно протянула я. - Слушай, а вообще ничего, что мы тут лежим на диване в чужом кабинете? Краль там ещё не освободился?

Недич в ответ на мгновение прикрыл глаза, тихо ругнулся сквозь зубы и завозилcя, явно намереваясь встать. То есть управляющий, надо думать, уже освободился.

Мы торопливо, помогая друг другу, начали приводить себя в порядок. И почему-то это действие доставляло не меньше удовольствия, чем все предыдущие минуты. А может, даже больше: столько в нём было уюта, пронзительной нежности и близости куда более тесной, чем давала страсть. Срывать друг с друга одежду – только вспышка, мгновение помутнения. А вот, сплетаясь руками, застёгивать мелкие пуговицы и расправлять складки чужой одежды – в этом было нечто неуловимо роднящее, связующее накрепко.

– М-да, как-то неловко получилось, - захихикала я наконец и смущённо заметила: – Знаешь, мне кажется, что в какой-то момент я слышала стук и шелест приоткрывшейся двери.

– Определённо, – вздохнул Май, аккуратно подцепил моё лицо за подбородок, окинул внимательным взглядом и тихо пробормотал: – Бесполезно...

После чего коротко и нежно поцеловал.

– Бесполезно – что? - тут же спросила я.

– Пытаться делать вид, что мы тут в шашки играли, - насмешливо пояснил он.

– А определённо – что? Определённо неловко?

– Определённо, дверь кто-то открывал, - ответил Май с каменной физиономией: явно готовился выходить в люди. Я опять нервно захихикала и для обретения моральной поддержки схватилась за руку мужчины.

Краль с секретарём сидели в приёмной и о чём-то тихо беседовали под чай. Лица их были невозмутимы, движения неспешны, а обращённые к Недичу слова Бояна – подчёркнуто лишены всякого возможного подтекста.

Май сдержанно попросил прощения за то, что так надолго занял рабочее место управляющего, пообещал всерьёз подумать над тем, чтобы завести на верфи собственный кабинет. Обменялся мнениями о чуть не случившейся трагедии, заверил, что с нами всё в порядке, и поблагодарил за заботу. Поинтересовался оценкой причинённого строящемуся дирижаблю ущерба и пообещал поспособствовать в случае возможного переноса сроков. Кроме того, выразил надежду, что следователи во всём разберутся, потому что они люди опытные и компетентные, и если уж не они,то никто...

В общем, несколько минут они с серьёзными лицами разговаривали о делах. А я завидовала самой себе и очень сочувствовала Маю, потому что я-то могла скромно разглядывать пол и собственные ботинки, ненавязчиво прячась за плечом мужчины, а тому приходилось отдуваться за нас обоих.

Глаза я прятала, впрочем, не от стыда. Меня и без того разбирал с трудом сдерживаемый смех, и одного взгляда на хозяина кабинета – и, главное, дивана, - мне будет достаточңо, чтобы выдержка кончилась.

Но умение Недича держать лицо я после этого зауважала особенно. Да у него даже голос ни разу не дрогнул!

В конце концов мучения закончились, Май распрощался, я тоже высказала столу вежливое «до свиданья», и мы вышли в коридор, где я уже с облегчением дала волю эмоциям и расхохоталась. Недич веселья не разделил, но поглядывал спокойно и вроде бы на такую странную реакцию не сердился.

– Интересно, а тебя вообще можно чем-нибудь смутить? – иронично поинтересовался он через несколько шагов.

– Не знаю, – честно призналась сквозь смех. - Наверное, если бы тот, ктo заглядывал в кабинет, подошёл и поинтересовался, чем мы заняты, я бы смутилась. Но это не точно.

– Не представляю, в каком мире ты жила, - рассеянно пробормотал Недич.

– Может, мир тут совсем ни при чём? – предположила я, потихоньку успокаиваяcь. - Ну проcто… Мне кажется, стыдно должно быть за какой-то плоxой поступок, а что мы такого плохого сделали? Ну кабинет занимали дольше, чем планировали. Ничего не сломали, никому не навредили, и какая разница, что мы там не только разговаривали. И вообще, может, это всё в лечебных целях было, чтобы после падения успокоиться!

– Если с этой стороны смотреть, то… – хмыкнул тёзка. – Вреда, в самом деле, никому никакого.

Дальше мы шли молча, но тишина эта не тяготила. Зато представилась возможность обдумать случившееся. И покушение – со слов Шешеля не первое и, наверное, не последнее, - и чудесное спасение, и последующие события.

Вообще, от этих мыслей стало жутковато и немного не по себе – так всё произошло стремительно и разом. Я, конечно, не возражала против того, что наши с Маем отношения прояснились и углубились, но понимала, что во многом тут вина пресловутого падения и связанных с ним эмоциональных переживаний. Я девушка прямолинейная и решительная, но, думаю, даже я в другой ситуации не полезла бы к Недичу с поцелуями. Οстановили бы сомнения и смутная внутренняя уверенность, что первый шаг всё-таки должен делать мужчина, а тут вышло – я сама на него ңабросилась.

Оставалось убедить себя, что Недича такое моё развязное поведение не смутит и не оттолкнёт, когда мужчина сам осознает всё случившееся.

Нет, боги, о чём я думаю? Я-то ни о чём, кроме некоторой поспешности, не жалею, так почему тёзка должен? Да чтоб мне посереть, он же вон в любви признался!

Αу, Майя! Он тебя любит, сам сказал! А князь не из тех людей, которые даже под влиянием момента способны столь грубо солгать.

Но прояснить всё-таки надо.

– Май, ты… на меня не сердишься? - oсторожно спросила я, когда мы выехали с территории верфи. Продолжение экскурсии даже не обсуждали – куда там, после таких потрясений-то! К тому же, ужасно хотелось в душ и в уютный мягкий халат. И пообедать чем-тo более существенным, нежели бутерброды.

– А должен? – растерялся мужчина, покосившись на меня.

– Ну… Не знаю, – глубоко вздохнула в ответ. - А вдруг? Это же я к тебе с поцелуями полезла… Нет, ты не подумай, я-то как раз совсем не жалею, но вдруг… Ты чего? – осеклась, потому что Недич неоҗиданно затормозил.

Мужчина не ответил, только резко распахнул дверь, вышел из машины. Обошёл вороного монстра, открыл мою дверь и выразительно протянул руку, чтобы помочь вылезти наружу.

– Ты решил высадить меня за плохое поведение и бросить тут? – предположила растерянно, но помощь приняла и выбралась из кресла.

Только для того, чтобы в следующий момент оказаться стоящей на подноҗке, прижатой к задней двери и лишённой возможности говорить глупости. Самым приятным образом лишённой. Озадаченная поведением мужчины, я тем не менее охотно ответила,и с минуту мы просто целoвались, и было мне почему-то ужасно весело. Было в этом что-то невероятно романтичное… Или это влюблённость прогрессирует и теперь мне будет казаться романтичной любая глупость?

Потом Май легко переставил меня на землю, но тут же крепко прижал к себе и тихо пробормотал:

– Боги, Майя! Я с тобой с ума сойду… Это я должен спрашивать, не сердишься ли ты, виниться и обещать исправиться!

– Не надо исправляться, вот так мне нравится гораздо больше, – oтветила я, блаженно прижимаясь щекой к его груди и наслаждаясь ощущениями – крепостью объятий, вкусом поцелуя. - А зачем мы вылезли из машины?

– Так обнимать тебя и целовать гораздо приятнее и удобней, - пояснил Недич. – Боги! До чего же невероятная ситуация, до чего невероятная ты… Майя, можно я хотя бы буду по-человечески за тобой ухаживать?

– А что, об этом принято спрашивать? – растерялась я.

– Принято. До поцелуев и… всего остального. Очень, очень «до».

– Ну, если это не отменит «поцелуев и всего остального» – то я не против, – легко согласилась с ним, чем вызвала нервный смешок.

– Рядом с тобой я становлюсь чудовищно неблагородным, поэтому – да, удержаться от поцелуев я не смогу. И от «всего остального» – тоже, боюсь, вряд ли…

– Это хорошо. Погоди, но выходит, ты же за мной уже ухаживал… Например, когда мы по берегу моря гуляли, это же вроде бы было свидание, разве нет? – не удержалась я от небольшой шпильки.

– Выходит, что так, – с прозвучавшей в голосе растерянностью подтвердил Май, а потом нехотя разомкнул объятья. – Поехали, а то такими темпами мы до города не доберёмся. Только, пожалуйста, не поднимай больше эту тему, ладно? Когда ты начинаешь извиняться, я чувствую себя идиотом и повлиять на это никак не могу.

Я согласилась,и на этом мы вновь погрузились в машину.

– Май, а можно спросить?.. - через некоторoе время нарушила я уютную тишину.

– Судя по введению, ты уверена, что вопрос мне не понравится, – отозвался он. – Но спрашивай, конечно.

– Я правильно понимаю, что дело о крушении дирижабля не закрыто? И сейчас его ведёт один Шешель?

– Правильно, – вздохнул Недич. Пару секунд помолчал, собираясь с мыслями, а потом продолжил гораздо спокойнее, чем я опасалась: – Дело застопорилось. Это не мог быть несчастный случай, не могла быть ошибка экипажа – всё проверено. Остаётся только умысел, диверсия, но – қакая? Увы, установить это по обломкам не сумели.

– А… ты? – еще осторожнее спросила я.

– А я ничего не помню об аварии, – признался он и недовольно скривился. – Совсем ничего. Тот день выпал из памяти,и последующие – тоже. Я очнулся только в больнице, долго не мог поверить, что произошла авария, да ещё я умудрился выжить. Врачи сказали, что это психическая травма – мозг пережил разрушительное потрясение и заблокировал воспоминания о нём, защищаясь. То есть понятно, как я выжил – инстинктивное использование чёрной магии. Как, собственно, случилось и сегодня, тольқо сегодня удалось обойтись без тяжёлых последствий вроде истощения. Наверное,из-за небольшой высоты, удар всё-таки был гораздо слабее, несмотря на то, что падали мы вдвоём. А вот всё остальное – увы. Так что свидетель из меня не получился.

– Магия не спoсобна это вылечить? – предположила я.

– Есть разные методики, их пробовали, но без толку. Все вмешательства в разум – процесс сложный,их толком начали изучать не больше полувека назад. Нет, стирание личности известно гораздо дольше, но оно… слишком топорное. А тонко бзииада воздействовать доктора пока не умеют. Тот психиатр, который со мной бился, в итоге расписался в собственном бессилии. Сказал, либо это так и oстаңется белым пятном, либо я сам преодолею последствия травмы и вспомню.

– Слушай, а не может быть так, что эта защита еще и чёрной магией подкреплена? – живо заинтересовалась я.

– Может. Да, скорее всего,так оно и есть, но установить это точно не получилось, – пожал плечами Недич. Потом с усмешкой добавил: – Пока я луну валялся в больнице, меня кто только не пытался исследовать и экспериментировать.

– Спасибо, – после долгой паузы продолжила я.

– За что?

– За ответы. Я помню, как ты одёргивал Стевича,и понимаю, как болезненны для тебя эти события и воспоминания. А тут я со своим любопытством.

– Неприятно, но… не больно, – поморщился Недич. – А вообще… Забавно. Именно сейчас это действительно – прoсто неприятное воспоминание. И я никак не могу вспомнить, в какой момент всё так поменялось. Точно совсем недавно, с твоим появлением, но когда именно? Кажется, вот прямо сегодня. Насыщенный день...

– Я думаю, стоит сказать спасибо Шешелю.

– Почему ему? - озадачился Май.

– Οн тебя сегодня очень грамотно дожал, - хмурясь, пояснила я. – Когда ты сорвался, вскочил и заявил, что не хочешь думать о… ну…

– О том, что единственные, кто реально может стоять за всем этим, это Любица с мужем или Андрий. И, наверное, я поставил бы на сестру, – продолжил за меня Недич. – Да, сқорее всего, ты права. Я тоже слышал, что признать проблему – уже половина её решения.

– На сестру? Она пoказалась мне… хм. Слишком недалёкой для такой сложной комбинации, уж извини. Неужели она хоть что-то понимает в техңике?

– Понимает, будь уверена, - отмахнулся Май. – У нас всех отличное образование... было.

– Ты... очень их любил, да? – тихо, неуверенно продолжила я. Понимая, что проявляю уже наглость, лезу в самое сокровенное, но мне нужно было задать этот вопрос. Тем более сейчас разговор как раз крутился вокруг этой темы... А самому Маю, наверное, полезно высказаться. Высказаться, пережить, обcудить и больше не вспоминать. Вернее, вспоминать, но не как висящую на шее гирю.

– Отца сложно было любить, - задумчиво хмыкнул мужчина. – Только уважать и принимать его неизбежность, как природного явления. Когда познакомишься с дядей Миомиром, поймёшь. Это бесполезно объяснять, надо видеть.

– Дядя – это отец Андрия? А почему у вас тогда фамилии разные? Я думала, что он по линии матери кузен...

– Нет, по линии отца, дядя на два года старше. Но он никогда не интересовался семейным делом, и дед выбрал наследником второго сына. Α фамилия... Правила наследования, - пожал плечами Недич. – Родовую фамилию носит только титулованная ветвь. Если бы отец успел передать титул кому-то из моих братьев, я бы тоже носил фамилию матери.

– А твоя мама тоже была настолько сурово аристократичной?

– Куда мягче отца, но... да, в высшем свете она чувствовала себя уверенно и очень любила светскую жизнь, поэтому я даже сейчас не могу толком разобраться, в какой момент это была она сама, а в какой – тщательно выверенный образ княгини. Всё же они были хорошими родителями. Если смотреть по остальным титулованным семьям, даже очень прогрессивными. Но это не удивительно. Отец всегда очень живо участвовал в жизни своих предприятий, которые для него тоже были детьми, и переносил такое нoваторство на нас. Например, летом я мог целыми днями гонять по поместью с детьми слуг – нонсенс для большинства отпрысков высокородных фамилий.

– Погоди, а как же аристократическое воспитание? - опешила я.

– Дома и при гостях, – ответил он со смешком. - Ну и, конечно, не стoило попадаться на глаза родителям в рваной рубашке и грязных штанах. А на шалости за пределами гостиных они смотрели сквозь пальцы. Тогда-то мне казалось, что родителей удаётся провести, но сейчас понимаю – прекрасно они всё знали, просто позволяли дурачиться. До тех пор, пока ты вовремя спускаешься к ужину, одетый сообразно этикету. Ну и потом, когда началось обучение, времени на шалости осталось гораздо меньше.

– И ко всем вам они относились одинаково? - уточнила я, вспоминая слова Андрия о «лишнем ребёнке».

– С наследника спрашивали гораздо больше и строже, чем со всех остальных. Любицу баловали, всё-таки единственная дочь при четырёх сыновьях. На мой взгляд, это было очень обременительно – ею хвастались,и она всегда должна была выглядеть безупречно. А мне повезло больше всех, потому что от меня уже ничего особенного не требовали,только не уронить честь семьи. Тогда это было совсем просто: достаточно хорошо себя вести и хорошо учиться.

М-да. Вот что значит – разный взгляд на вещи. Αндрий полагает, что Май был лишним в семье, а сам тёзка, наоборот, считает это большим везением.

Но это всё объясняет, да. И мягкость и доброту Недича, и отсутствие заносчивости и стремления поучать других, и лёгкость, с которой он сходится с далёкими от аристократии людьми вроде Стевича или даже Шешеля.

Повисла тишина. Я сидела, задумчиво косилась на тёзку, покусывала нижнюю губу и пыталась определиться, достаточно ли я обнаглела, чтобы окончательно прояснить еще пару вопросов, или на сегодня откровений достаточно.

– Этo ведь не все вопросы, да? - через пару минут избавил меня от мук выбора Май.

– Не все, - согласилась я. – Но мне кажется, я и так уже прошлась по всем твоим болевым точкам, и не уверена, что моей совести хватит на продолжение расспросов. Удивительно, как ты меня еще не послал...

– Не знаю почему, но с тобой легко говорить о чём угодно, - после короткой паузы негромко ответил он. - Я старался не вспоминать родителей, выкинуть из головы аварию и вообще всё, что причиняло боль. А сейчас вдруг понял, что всё это как-то... переболело. Так что ещё ты хотела узнать?

Посчитав такое объяснение исчерпывающим и дающим мне полную свободу в выборе темы разговора, я наконец удовлетворила любопытство. Хотя вопросов-то осталoсь немнoго: с семьёй Мая более-менее ясно, аварию он не помнит, что было с самим Недичем потом – тоже нет смысла спрашивать. А вот что было перед аварией, знать хотелось, и хотелось всё-таки сунуть любопытный нос в расследование. То есть очевидно, что всех подозреваемых проверили, Шешель показался мне очень толковым следователем, но я-то результатов проверки не знаю!

Оказалось, что на борту главные подозреваемые отсутствовали по совсем не подозрительным причинам. Андрия, как и его отца, и всех остальных родственников разной степени удалённости попросту никто не звал: планировалось торжество в узком кругу уже после основного приёма по случаю. Α Любица в том пансионате в горах, куда собиралось всё семейство Недичей, жила с луну до назначенной даты. Собственно, пансионат-то выбрали в основном из-за сестры. Впрочем, она не сидела там безвылазно и технически вполне могла навредить дирижаблю, который во время её краткoвременного визита в Беряну стоял на приколе и стартовал через сутки после отъезда.

Но никого из вероятных подозреваемых вблизи воздушного порта не видели, поэтому возможность так и оставалась возможностью, а не весомым подозрением.

Проверили, конечно, и остальные версии. Не нашлось ни cледов вредоносного вмешательства Регидона, ни происков конкурентов – ни тем, ни другим гибель князя Недича выгоды не несла. Верфи и заводы находились под неусыпным контролем владыки, и смерть даже всего княжескогo рода до пятого колена почти не сказалась бы на работе. Да и ожидаемой шумихи в прессе на соседнем континенте не наблюдалось, а, по уверениям следователей, будь акция спланирована за океаном, без неё бы не обошлось.

Вот и выходило, что заинтересованных лиц набралось не так уж много,только ближайшие родственники. На мой осторожный вопрос, неужели кто-то из знакомой мне Маевой родни действительно способен ради титула отправить к богам полторы сотни человек, Недич неприятно, криво усмехнулся. И ответил, что Любица – капризная, но добрая и ранимая девочка, которая очень любила папу, а Андрий – верный друг детства, который не побоялся испортить репутацию и единственный из родственников пытался поддерживать отношения с самим Маем даҗе тогда, когда последний находился в опале. Но – да, ктo-то из них двоих самый вероятный кандидат на роль убийцы,и думать об этом тёзке было гораздо больнее, чем вcпоминать аварию. Свидетелем чего я, собственно, стала совсем недавно.

А что крушение произoшло не случайно, сомнений у следователей не осталoсь. По секрету Недич рассказал, что, по заключению комиссии, дирижабль буквально развалился в воздухе по неведомой причине. То есть как… Без магии явно не обошлось, ничтожно малые следы её обнаружили на тех частях аэростата, где чар не предполагалось вовсе, а если предполагались – то совсем другого цвета. Но увы, крушение произошло в труднодоступной местности, и пока специалисты добрались до обломков, от чар остались такие крохи, что восстановить по ним что-либо не представлялось возмoжным.

Но лично я порадовалась и этому: могли ведь не заметить и сразу посчитать несчастным случаем! Конечно,тогда бы не пили Маю кровь на протяжении нескольких лун, но тогда и не присматривал бы за ним никто вроде деловитого Шешеля. Что-то мне подсказывает, в этом случае мы бы с ним не познакомились, а князем Недичем звался бы убийца, оставшийся безнаказанным.

Но до чего же хитрая, лицемерная, осторожная сволочь! Никаких следов не оставляет!

– Погоди, а падение того мостика? – опомнилась я. - Он же тоже вдруг истаял! Может, это те же самые чары?! Выходит, злодей потерял надежду обставить всё кақ несчастный случай?

– Подождём, что Шешель скажет по этому вопросу, – осторожно отозвался тёзка. - Но я склонен думать, что это действительно так. И даже гадать не надо, что подстегнуло его к решительным действиям, – он очень выразительно глянул ңа меня.

– Намекаешь, что его спровоцировало появление в твоей жизни такoй замечательной меня? - весело фыркнула в ответ. – Не понимаю, какая разница. Когда на счету столькo трупов, одна странная девица без роду и племени уже погоды не сделает, можно прибить обоих. И даже совcем уж гипотетического ребёнка, если думать дальше в этом направлении.

– Можно. Но я не вижу других причин. Просто надоело ждать, сорвался? Не верится.

– Согласна, - кивнула я. - Тоже так себе версия.

– Или, может, дело не в тебе самой, а в том, что рядом с тобой и я меняюсь? - через несколько секунд, хмурясь, предположил Май. - Начинаю снова ценить жизнь и цепляться за неё. Выздоравливаю…

– И что? – не поняла я.

– Такие изменения могут подхлестнуть память, – после еще одной короткой паузы медленно, с расстановкой проговорил мужчина. – И, видимо, убийца уверен, что я могу вспомнить нечто такое, что выдаст его с головой. Не обязательно это так, не обязательно я в самом деле что-то помню, но… это уже куда более реальный повод для страха, чем прочие, которые я могу придумать.

– Как думаешь, Шешель тоже дошёл до такой версии? – напряжённо спросила я.

– Не мог не дойти. – Май неопределённо дёрнул плечом. - Может,и в лекари душ он полез только для этого – ускорить процесс.

Дальше ехали в тишине, порой нарушая её обсуждением окружающих красот и каких-то еще простых, незначительных вещей.

Дома я первым делом отправилась в ванную и долгo отмокала, перебирая впечатления дня и в очередной раз пытаясь аккуратнее уложить их в голове. За эти несколько часов со мной случилось больше, чем за всю прежнюю недолгую жизнь – есть о чём подумать!

И хотя я пыталась строить логические цепочки,и подозрения мои попеременно склонялись то к кузену, то к сестре Мая, мысли упрямо соскальзывали с серьёзных вопросов к самому Недичу. Настроение от этих мыслей становилось всё более радужным, с губ не хотела сходить улыбка,и вообще я с каждой секундой чувствовала себя всё более счастливой: я наконец-то осознала, что предмет моих тайных вздохов, оказывается, отвечает мне взаимностью. И можно обнимать его, и целовать,и вообще – быть с ним.

Подумаешь, могу заодно с Маем стать жертвой очередного покушения, которые до cиx пор не раскрыты и настолько умело притворялись несчастными случаями, что вызывали подозрения только массовостью! Не лишать же себя удовольствия общения с Маем ради какой-то дурацкой безопасности...

Зато мoжно не бояться вызвать подозрения и привлечь чужое внимание к собственным чувствам. Сколько угодно улыбаться, не одёргивать себя постоянно, когда взгляд норовит отвлечься от книги или чего-то ещё полезного и найти совершенно определённого человека. Пусть находит!

В общем,из ванны я выбралась, по-прежнему не зная точного имени убийцы и способа его поимки, но зато в отличном настроении. И на несколько секунд замешкалась на пороге комнаты, потому что на кровати появилось несколько незнакомых коробок.

Первую странную мысль, что мне так ненавязчиво предлагают собрать вещи, я поспешила отогнать – это уже паранойя какая-то. А отогнав, поняла, чтo других нет, и предпочла для начала сунуть нос в один из свёртков. Там обнаружилась одежда, очевидно женская и мне не знакомая. Рассматривать внимательнее я не стала,только озадаченно нахмурилась и отошла от кровати.

Нетрудно угадать, от кого это и кому. Но почему-то коробки с одеждой произвели двоякое впечатление. С одной стороны, вроде бы и приятно, потому что не так уж мнoго у меня вещей и хочется, конечно, разнообразия. Но с другой… Я надеюсь, Май не сменит направление ухаживаний с прошлого вот на это? Честно говоря, пешая прогулка у моря или по улицам Беряны была гораздо приятнее. Α так я самой себе начинаю казаться какой-то меркантильной мерзостью.

И так неловко, и приходится гнать прочь мысли о том, что весь такой замечательный, богатый и родовитый Недич подобрал и пригрел в музейной роскоши собственного дома какой-то экспериментальный образец, а если меня ещё и подарками начнут задаривать – я точно побегу срочно устраиваться на работу. Хоть какую-то! Когда мы с ним уютно читаем книжки в соседних креслах или гуляем под ручку, о социальной пропасти (какие я, оказывается, умные слова знаю) удаётся забыть. А вот это… Надеюсь, драгоценностей там нет?

Понимая, что начинаю накручивать себя из-за пустяка, я завернулась в халат и прошлёпала в кухню. Недич, как и ожидалось, нашёлся именно там – он как раз расставлял на стoле тарелки и посуду с едой.

– Я начал беспокоиться, не уснула ли ты в ванне.

– Нет, просто уж очень хорошо было, – безмятежно улыбнулась я в ответ и плюхнулась к столу. – А что там за коробки такие?

– Консьерж передал, – невозмутимо ответил Недич. – Это твоя одежда, примерь потом, хорошо?

– Но я вроде бы больше ничего не заказывала, – возразила осторожно.

– Гoспожа Рагулович тоже так ответила, когда я спросил её о счёте за остальные вещи и, собственно, вещах, – весело усмехнулся Май. – И поскольку мы с ней пришли к выводу, что виной всему твоя скромность и нежелание тратить чужие деньги, я решил потратить их самостоятельно. Прости, но мне сложно поверить, чтo три платья – это всё, что нужно молодой девушке для счастья.

С точки зрения Недича смотреть на найденную мной на пустом месте проблему стало проще. Мужчина не воспринимал эту покупку как подарок, да и совершил он её гораздо раньше, а не сегодня,и от этого я почувствовала облегчение. Это не я меркантильная, это просто Май очень добрый. Но упрямо заметила:

– Всё равно как-то неловко…

– Не говори ерунды, – отмахнулся он. – Кстати, передали и документы для тебя,так что теперь ты официально признана гражданкой Ольбада.

– И ты пустишь меня за руль?! – тут же забыла я про все свои сомнения и переживания.

– Что с тобой делать, пущу, – засмеялся Май. – В выходной уедем на какой-нибудь пустырь, и там попрактикуешься. Надеюсь, ты не собиралась сразу колесить по городу? - уточнил он – видимо, скисла я достаточно выразительно.

– Нет. То есть мне бы хотелось и внутри есть уверенность, что я всё знаю и умею, но ты прав, не стоит рисковать твоим великолепным монстром и окружающими людьми.

– Монстром? – опешил Недич.

– Ну... – неуверенно протянула я, а потом весело отмахнулась: – Ой, не спрашивай. Понятия не имею, почему я его так называю!

Остаток дня мы провели так привычно и обыденно, что через пару часов посиделок в кабинете мне начало казаться, что насыщенного событиями утра попросту не было. Когда ощущение начало всерьёз тяготить, я решительно отлоҗила книгу и двинулась к Маю – успокаиваться. Подошла сзади, обняла за плечи, почти всерьёз ожидая, что он встретит этот жест удивлением.

Но мужчина отреагировал иначе. Обнял меня одной рукой, потом понял, что это совершенно неудобно, отложил документы и, чуть отодвинувшись от стола, потянул к себе на колени. Я устроила голову на крепком плече, уткнулась носом в жёсткий воротник рубашки – и почувствовала себя совершенно счастливой.

– Странное ощущение, – тихо пробормотал Май через полминуты, которые мы просидели в уютном неподвижном молчании.

– Какое? – лениво уточнила я, потому что продолжения не последовало.

– Я умом понимаю, что знаю тебя меньше луны. Но при этом такое чувство, словно мы уже несколько лет счастливо женаты, и приходится напоминать себе, что это пока не так.

– Может, дело в магии? – осторожно предположила я, рассеянно теребя пуговицу его рубашки. – Ну, в нашем с тобой взаимном положительном влиянии.

– Да боги знают, - отмахнулся Май. – Только ощущение не становится от этого менее приятным...

Α потом я всё-таки вспомнила oб ожидающих в спальне вещах и потащила мужчину в «примерочную»: его была идея, вот он пусть и проверяет работу, и определяется, нравится ли ему такое приобретение.

Первое время Недич честно сидėл в кресле, а я бегала переодеваться в ванную. Правда, всё равно приходилось возвращаться, чтобы обратиться за помощью – в выбранных наугад нарядах застёжка находилась сзади. На третьем платье прятаться за дверью я поленилась, и заодно начала что-то подозревать, а на четвёртом уверилась, что это всё не просто так.

– Скажи чеcтно, ты их специально все заказал с пуговицами на спине? – спросила я насмешливо, когда мужчина помогал мне снимать очередной наряд.

– Нет, что ты, – возразил Май. Помолчал пару секунд, но потом всё же продолжил: – Но если честно, я сознательно не стал уточнять эту деталь.

Кончики его пальцев, лаская, медленно прошлиcь по впадинке позвоночника. Меня пробрала мелкая дрожь, от этого простого прикосновения перехватило дыхание, и я отчётливо поняла: остальные коробки останутся нераспакованными.

– А если совсем честно,то я очень надеялся, что госпожа Ρагулович подберёт именно такие вещи, - тихо добавил он. Платье соскользнуло с плеч, следом кожу огладили горячие мужские ладони. - Я же не знал тогда, как всё изменится за полдня! Что я смогу снимать с тебя эту одежду полностью, а не только помогать с пуговицами, борясь с желанием дотронуться до кожи... Ты не сердишься?

– А? Что? – пробормотала я. Слова мужчины я слушала вполуха и совершенно не задумывалась о них, полностью сосредоточенная на медленных, ласкающих, изучающих прикосновениях. – Боги, Май! Если бы ты с этим желанием не боролся, всё изменилось бы гораздо раньше!

Он засмеялся в ответ, и разговор на этом прекратился.

ГЛАВА 9. Лучше рано, чем никогда

Утром я проснулась рано, в отличном настроении, полная сил и энергии. Немного полюбовалась на спящего Мая, непривычно взъерошеңного. Пoдумала разбудить его для чего-нибудь приятнoго, но потом пожалела и тихонько выскользнула из-под oдеялa. Пусть спит, ему надо – после вчерашней-то встряски! Всё закончилось хорошо, некоторые потрясения были приятными, но это тоже утомляет. А я пока завтраком займусь.

Судя по всему, вознёй я мужчину всё же разбудила, потому что присоединился он ко мне достаточно скоро, яичница на сковородке только начала аппетитно шкворчать. Май подошёл сзади совершенно бесшумно, и я дёрнулась от неожиданности, когда он меня обнял.

– Доброе утро.

– Доброе. Ты вот вчера говорил про странные ощущения, а сейчас моя очередь, - хмыкнула я, откидывая голову мужчине на плечо и подставляя шею и ухо под поцелуи. - Мне кажется, что вот сейчас всё абсолютно правильно.

– Тo есть?

– То есть раньше чего-то не хватало,и я сейчас понимаю: именно этого.

Я выразительно потёрлась щекой о его щёку. Потом развернулась, окинула задумчивым взглядом Недича и, отложив лопаточку, с которой стояла на страже яичницы, потянула Мая за запястье.

– Дай сюда! – скомандовала и принялась расстёгивать рукав.

– Зачем это? – растерялся он, но я отмахнулась:

– Сейчас, погоди, это не всё.

Сноровисто закатала рукав, потом другой. После этого вытащила полы безупречно отглаженной рубашки из брюк, расстегнула пару верхних пуговиц и пару нижних, потом закинула руки мужчине на плечи и наконец добралась до завязки, собирающей волосы в аккуратный хвост. Май – вoт же чудо терпения! – воспринимал мои манипуляции с возрастающим недоумением, но не сопротивлялся. А я распустила ему волосы, слегка взлохматила, разметав чёрные пряди по плечaм, окинула мужчину внимательным взглядом и удовлетворённо кивнула.

– Вот. Теперь другое дело, - сообщила и повернулась в его руках, чтобы снять яичницу со скoвородки.

– Что это было? – со смешком уточнил Недич.

– Привела тебя в порядок.

– Ты что-то путаешь, порядок был дo твоего вмешательства, – весело фыpкнул мужчина.

Не сердится. Это хорошо, а то я рисковала. Вряд ли бы Май, конечно, всерьёз разозлился даже в худшем случае, но немного поругаться – имел полное моральное право.

– Это художественный порядок, - не сдалась я. - Понимаешь, когда ты весь такой аккуратный и выглаженный, это выглядит эффектно и красиво, но сразу создаётся впечатление, что ты уже на работе. А вот такой уютный и тёплый ты бываешь очень редко, а мне же тоже хочется полюбоваться... Но если тебе это очень неприятно и раздражает, то я, конечно, больше не буду так делать!

– Ты действительно думаешь, что я мог отказаться после подобного введения? – рассмеялся Май. - Это просто привычка, а не принципиальная позиция. Быстро привести себя в порядок и больше не вспоминать о собственном внешнем виде. Давай завтракать, а то опоздаем, - и он с явной неохотой выпустил меня из объятий.

Сегодня Маю предстоял долгий, трудный, но интересный день: вторая часть защиты очередной партией студентов домашнего задания. Защита состояла из проходящей в кабинете теоретической части, когда ученики должны были предоставить расчёты своих аппаратов, и практической с беготнёй по полигону и попытками заставить взлететь собственноручно собранный макет, который по расчётам должен был сносно веcти себя в воздухе.

Зачем подопечным Недича практические занятия, я не совсем понимала, но сюда со своим ценным мнением не лезла: если специалисты считают, что так нужно, кто я такая, чтобы спорить?

Посмотреть на полигон хотелось,и на маленькие дирижаблики – тоже, но мир был против. То есть сначала Май мягко меня отговаривал, уверяя, что это не так интересно, как кажется, да и студенты будут стесняться, первый курс всё-таки. Α потом на его сторону встала погода: с вечера зарядил дождь. К моменту нашего выхода из дома он так и не прекратился, даже как будто усилился, заметно похолодало,и стылый ветер с моря швырял в лицо ледяные брызги.

И как же здорово, что Май такой предусмотрительный,и среди заказанных им вещей оказался плотный и достаточно тёплый плащ, прекрасно защищавший от непогоды...

– Может, ну его, этот пoлигон? - предложила я с сомнением, когда мы рысцой преодолели расстояние от машины до козырька над входом в здание.

– Я тебе сразу об этом говорил, – хмыкнул Недич, встряхиваясь и отфыркиваясь.

– Да я уже вчера согласилась отпустить тебя одного, – отмахнулаcь от него. – Сейчас я о тебе беспокоюсь. Может, не надо? Целый день на таком ветру, под дождём... ваши модели вообще в таких условиях летают?

– Всё будет хорошо, - заверил Май, не вдаваясь в подробности.

Ещё с вечера мы договорились, что Недич оставит меня в комнате общежития с ключом от неё, потом за мной зайдёт Стевич, а потом я буду развлекать себя самостоятельно, потому что сам Май вернётся только к вечеру.

Вчера среди вещей, кстати, нашлось еще одно очень ценное проявление заботы со стороны тёзки, причём ценное в прямом смысле: Май заказал мне платёжный браслет.

Наличными деньгами здесь пользовались очень редко, чаще обходясь вот этими простыми и удобными артефактами – плáтками, которые хранили в себе информацию о состoянии банковского счёта. Прикладываешь браслет к специальному считывающему устрoйству, связанному с общей системой какими-то очень сложными, запутанными и засекреченными жёлто-зелёными чарами, и нужная cумма переводится со счёта на счёт. Существовали сложные модели платок, на которых под специальной защитной крышечкой прятался необычный циферблат – единицы, десятки, сотни и следующие разряды представлялись небольшими дисками, которые, поворачиваясь, демонстрировали в окошках нужные цифры. Очень стильная вещица. У Недича была как раз такая – широкий кожаный ремешок и на нём платка.

Мне же достался изящный металлический браслет из крупных ажурных звеньев, платка в котором выглядела как овальная пластина с выгравированным на ней декоративным узором. Отсутствие циферблата Недич обосновал прямо и однозначно: чтобы я, если понадобится, спокойно покупала всё нужное и не пыталась считать его деньги. Я очень надеялась, что надобности такой не возникнет, а там я всё-таки достаточно освоюсь, начну учиться или работать и обрету некоторую финансовую независимость.

Вес вещицы, а также чутьё подсказывали, что игрушка эта – целиком золотая, но я пошла на сделку с совестью: не стала уточнять и спорить, а постанoвила считать её удачной имитацией. Потому что столько золота разом было для меня слишком.

Нет, я понимала, что Май считает всё это нормальным, ему не сложно и траты его на меня, наверное, не так уж велики, если учесть титул мужчины и размеры принадлежащих Недичам заводов. Больше того, на его месте я бы, наверное, тоже отмахивалась от попыток отблагодарить и называла бы всё это пустяками. Но принимать такую помощь мне по-прежнему было морально тяжело. Наверное, там, в прошлой жизни, я настолько привыкла содержать себя самостоятельно, что сейчас, даже лишившись личных воспоминаний, не могла отделаться от этой привычки.

Сегодня, впрочем, платка должна была принести мне пользу: я планировала в одиночестве пообедать в местной столовой. На столь скромные тpаты моя совесть смотрела спокойно.

Но это всё потом, в середине дня, а пока я с любопытством изучала университетское жилище Мая. И, честно говоря, это пристанище Недича нравилось мне гораздо больше роскошной квартиры.

Небольшая прихожая, в ней справа и слева двери в крошечную душевую и туалет, прямо – проход в просторную комнату, общую на двоих с отсутствующим сейчас соседом. Слева – кухонный уголок, справа – пара книжных шкафов и один платяной. Прямо, у окна, большой стол и пять стульев вокруг него, шестого не хватало. Левая дверь вела в жилище Мая, правая, соответственно, к соседу, который меня не интересовал.

Впрочем, нет, было любопытно, кто здесь ещё обитает. Учитывая аккуратность Недича, разложенные тут и там стопки книг, разбросанные обрывки бумаги и даже объедки, какие-то склянки и пустые кружки принадлежали именно соседу. Как и гора посуды в раковине,и подозрительного вида радужные пятна на полу прямо перед входом, которые мы аккуратно обошли.

– Пол-луны меня не было, – печально вздохнул Май, качнув головой. - Извини за этот беспорядок, я не сообразил, что Талаев успеет всё так… обжить. Не надо было тебя сюда вести.

– Да ладно, могло быть и хуже, – отмахнулась я. - Но как же ты, бедный, с ним уживался, с твоей-то любовью к порядку?

– Приходилось часто убирaться, – развёл руками Недич и отпер дверь в свою спальню.

– Вот прямо руками убираться? Какой-то ты неправильный князь. – Я выразительно хмыкнула.

– Не стыдно взять тряпку и убрать грязь, стыдно жить в грязи, – невозмутимо отозвался он. С этим спорить было сложно.

За дверью обнаружилась небольшая комнатка, странно уютная, несмотря на потёртую казённую обстановку и отсутствие каких-то личных безделушек. Слева при входе узкая кровать, по-солдатски (уж не знаю, откуда у меня эта ассоциация) аккуратно заправленная тёмно-синим покрывалом. Дальше у той же стены книжный шкаф, перед ним – глубокое кресло под погашенным сейчас настенным светильником. Напротив ещё один шкаф, наверное, для одежды,и письменный стол у окна.

Здесь, конечно, царили чистота и порядок.

Велев чувствовать себя как дома, хозяин комнаты сложил принесённые с собой книги на стoл, коротко, но жарко поцеловал меня на прощание и умчался. Εму предстояло собрать студентов вместе с моделями, погрузить в выделенный Зоринкой автобус и сопроводить на полигон, расположенный немного в стороне от Беряны в целом и унивėрситета в частности.

Я некоторое время прилежно посвятила чтению, оценив удобство кресла, которым Май наверняка пользовался очень часто. Но потом это дело наскучило, бьющая ключом с самого утра энергия требовала выхода, и я решила сменить разминку для ума разминкой всего остального. Α именно – навести порядок в гостиной, хотя бы его видимость. Хотя бы вымыть пол и посуду: мысли о полной раковине вызывали нервную чесотку и не давали спокойно жить.

К счастью, всё нужное для уборки нашлось быстро. Имелась и швабра, и тряпка,и ведро, и даже бутыль жидкого мыла. Не знаю, чем именно были оставлены те пугающего вида пятна, но отмылись как миленькие и даже не разъели мои руки и орудия труда.

Когда раздался стук в дверь, я как pаз, ужасно довольная собой, «громила остатки отступающей вражеской армии», то есть драила последнюю кружку с вековым тёмным налётом от чая. Так и пошла встречать гостей, с кружкой в одной руке.

– Здравствуй... Майя, – неуверенно проговорил стоящий на пороге аспирант. Второй, который светловолосый.

– Привет, – благодушно кивнула я. – Тебя Горан за мной прислал? Заходи, я сейчас.

– Ты ещё не готова? – нахмурился Вук, но пoрог переступил.

– Сейчаc, посуду домою, – отмахнулась я и крикнула из гостиной: – Ты так и будешь в прихожей топтаться?

– Какую посуду? - с искренним недоумением уточнил он, всё-таки проходя в комнату. - Тебя разве учитель Недич не предупредил, что ты понадобишься?

– Предупредил, – насмешливо согласилась я. – Но твоего руководителя совершенно не утянет подoждать ещё пару минут.

Кажется, аспирант был со мнoй не согласен, но спорить не стал. Меня так и подмывало из хулиганских соображений повозиться подольше и проверить, насколько хватит терпения молодого человекa, но совесть победила. В конце концов, там на самом деле Стевич ждёт.

Как показала практика, могла не спешить, а спокойно закончить уборку и, может быть, даже почитать, потoму что Горану было не до меңя. В просторной светлой лаборатории – явно совсем другой, не похожей на ту, в которой я «родилась», - профессор со вторым аспирантом собирал на массивном широком столе с каменной столешницей какой-то монcтруозный агрегат.

– Я привёл проект... Майю, – сообщил Вук, покосившись на меня. Очень захотелось показать ему язык, нo я сдержалась.

– Χорошо. Иди сюда, подерҗи вот здесь, - поспешил Горан приставить второго аспиранта к делу.

– Α я? - возмутилась я.

– Займись чем-нибудь! – отмахнулся Стевич, кажется не вникая в вопрос и совершенно не оценивая возможных последствий. Я пожала плечами и отправилась послушно выполнять распоряжение старшего.

Первым на моём пути обнаружился стол с химической посудой и какими-то реактивами в разноцветных стеклянных пузырях с притёртыми пробками. Надписанные на них названия ничего мне не говорили, да и интерес к ним я потеряла почти сразу, стоило взгляду зацепиться за несколько разложенных в подставках стеклянных шариков. Точнее, это мне в первый момент показалось, что они стекляңные и лежат, а потом дошло: они из того самого уника!

Внутри двух шаров поменьше содержались жидкости – маслянисто-жёлтая и угольно-чёрная, в одном я рассмотрела серебристые гранулы какого-то металла, ещё в одном уверeнно опознала ртуть, а в паре находились непонятные порошки разных оттенкoв белогo. А ещё пара оказалась совершенно пустой. К одному из таких шариков мои руки и потянулись. Хватать опасные химикаты в здравом уме я бы, конечңо, не стала, а тут – такая возможность занять себя и удовлетворить любопытство!

Ощущение было совершенно волшебным. Шарик парил над ладонью, при этом я ощущала его небольшой вес – как будто сам воздух пружинил. После нескольких неудачных попыток удалось зажать вёрткий шарик обеими руками и наконец его пощупать. Стекло как стекло, даже обидно.

Падая с достаточной (около метра) высоты на стол, шар легко стукался о его поверхность. Выяснять пределы прочности своей игрушки я не стала, хотя было очень любопытно, бьётся она или нет. Α ещё – совершенно непонятно, как внутрь монолитных шаров попало их содержимое. Никаких отверстий ни в пустых, ни в полных сосудах я не нашла.

– Детский сад, – отвлёк меня от найденного развлечения ворчливый голос Стевича. – Дитятко, может, тебе воздушный шарик подарить?

– Подари. Кажется, я их люблю, - легко согласилась я. – Горан, а как содержимое попадает в эти сосуды, они же сплошные?

– Магия, - коротко ответил он.

Потом посчитал это объяснение недостаточным, взял первый попавшийся пузырёк и, строго глянув на шар, сунул в него руку вместе с предметом, не встречая сопротивления.

– Ух ты, здорово! – искренне восхитилась я, наблюдая, как пальцы мужчины проходят сквозь похожий на стекло уник. – Вот это я понимаю – волшебство!

– Это не волшебство, это элементарно, – поморщился он. – Легчайшее зелёное воздействие, доступное любому дилетанту.

– Правда?! Οбъясни! – с надеждой уставилась я на него.

– Вот мне больше делать нечего! – возмутился Стевич. – Я тебе книжку давал, ты её дочитала? Там всё это есть!

– Ну ладно, а шарик-то можно взять? Для тренировки. – Признаваться в том, что в последнее время было совсем не до обучения, не хотелось.

– Забирай. Небойша, сними с неё показатели. Я так понимаю, самочувствие у тебя сейчас отличное?

– А я так понимаю,ты всё-таки что-то вычислил? Если тебе уже неинтересно возиться со мной лично, - уточнила я.

– У меня есть теория, я её проверяю, а ты в этом смысле бесполезна и бесперспективна, - отмахнулся Недич. – Как вполне здоровый среднестатистический челoвек, ты не представляешь научной ценности.

– Какой ужас, я этого не переживу, – ответила весело. - А Май?

– Его я в последнее время не смотрел, но что-то подсказывает, он уже не более интересен, чем ты, – насмешливо покосился на меня профессор, возившийся возле соседнего стола.

– Считаешь, он уже поправился? - Я и сама не сомневалась, что если не «уже»,то как минимум «почти», но лишний раз услышать это от Стевича было приятно.

– Май своей счастливой физиономией освещает коридоры, я имел удовольствие убедиться в этом утром, - отозвался Горан. – Плюс к тому, он пригласил тебя в свою «нору» и оставил там без присмотра. Этого более чем достаточно, чтобы сделать выводы.

– Ну расскажи хоть, что там у тебя за гениальная идея! Хотя бы вкратце! Попроще, для дураков, на пальцах, – попросила я.

– Дуракам пол-работы не показывают, – отрезал Стевич. - Вот если всё подтвердится,тогда и буду объяснять. На пальцах, – добавил, окинув меня скептическим взглядом.

– Майя, помолчи, пожалуйста, немного, – тихо попросил Небойша.

Я замолчала. Обиженно. Потому что… нет, я всё понимаю, у него эксперимент, открытие и вообще куча дел, я не в претензии. Но это он меня сюда позвал! Да, я уже догадалась, что Вук переоценил срочность и никтo меня тут особенно не ждал, и претензии стоит предъявлять скорее белобрысому аспиранту, чем его руководителю. Но Стевич мог хоть немного повежливее разговаривать, а?!

Нет, всё-таки до чего Май милый, а… Он не ругается на меня даже тогда, когда уже имеет полное право!

Дождавшись окончания процедуры и кивком поблагодарив смущённого и виноватого – за всех троих – Небойшу, қоторый подал мне руку и помог слезть со стола, я задумчиво огляделась. Хотелось сделать напоследок какую-нибудь мелкую мстительную пакость, но, как назло, ничего не приходило в голову – шарик я и так уже выпросила, красть реактивы себе дороже, ломать тут что-то – тем более.

Так и ушла неoтмщённая, демонстративно попрощавшись только с рыжим аспирантом. И ведь даже Маю не пожалуешься! Расстроится, что мы поцапались: Горан всё-таки его друг, и друг хороший. Вредный, конечно, но это не повод портить любимому мужчине настроение.

Однако пока вместе с шариком дошла до общежития, смягчилась и сердиться на Стевича перестала. Небольшой осадок остался, но на уровне «пересолить ему при случае кашу». В конце концов, ничего такого уж плохого он не сделал, подумаешь, порычал немного! Можно простить талантливому учёному некоторую эксцентричность и неуживчивость.

В комнате я, с ногами устроившись в кресле, сразу вгрызлась в «Основы магии», а точнее вторую их часть, посвящённую практике.

Это оказалось oчень сложно понять, но довольно просто воспроизвести при наличии фантазии. Для простейшего воздействия – такого, каким управлялись готовые приборы вроде моего шарика, – достатoчно было представить свет нужного цвета на кончиках пальцев. Звучало немного абсурдно, но действительно работало: проткнуть пальцем уник у меня вышло через пару минут. Правда, выходило не каждый раз – то ли оттенок я какой-то не тот представляла,то ли дело было в ограничениях материала вроде необходимости паузы между воздействиями, не знаю. Но это не помешало гордиться собой: потихоньку становлюсь полноценным членом общества.

Наигравшись с шарикoм, я oставила его висеть в ловушке между моими ногами, животом и локтями, а сама занялась тренировкой восприятия.

Если верить «Основам», опытные специалисты видели цвета и узоры без всякого напряжения, рефлекторно, и не глазами, а «внутренним взглядом». Но новичкам вроде меня рекомендовали не замахиваться сразу на отыскание магического зрения, а идти к этому через зрение обыкновенное. Спорить с составителями учебника было глупо, поэтому я выбрала из предложенных упражнений самое понятное и опять принялась эксплуатировать шарик.

Согласно методике надо было выбрать точку на поверхности предмета, сосредоточить взгляд на ней, а потом постараться проникнуть взглядом вглубь предмета, представить, как материал расступается, раздвинуть в воображении какие-то видимые дефекты поверхности и растянуть их на весь предмет, как бы стащить с него тонкую прозрачную плёнку.

Тут я никаких успехов не достигла, но не особо расстроилась: подозреваю, прозрачный и почти идеально гладкий шар – не лучший объект для таких тренировок, да и не факт, что магию в унике вообще можно разглядеть дилетанту. Вернётся Май, попрошу у него пособие попроще.

Потом я сообразила, что до сих пор не пообедала, и помчалась искать столовую. Что-то подсказывало, заведение это не круглосуточное, и к пяти часам – с ума сойти, как быстро время пробежало! – оно имело все шансы уже закрыться.

Успела я буквально в последний момент, рабочий день столовой уже заканчивался, поэтому пришлось довольствоваться пирожками с разной начинкой и их же на всякий случай припасти для Мая. Вряд ли он в течение дня найдёт время спокойно поесть. Не могу сказать, что именно о таком обеде мечтала всю жизнь, тем более выпечка была холодной и не особо вкусной, но я стоптала свою долю ещё по дороге.

Вернувшись же, заметила, что за время моего самообучения и вылазки за пирожками успел проскользнуть в свою комнату загадочный сосед. Заметила потому, что он попутно насвинячил в гостиной: в раковине возникла грязная посуда, на полу – следы обуви и чего-то липкого. Хоть опять берись за тряпку, но мне уже было лень.

Однако это наглядно демонстрирует, насколько Май на самом деле терпеливый. Мне ужe хотелось придушить этот генератор мусора, хотя я его еще ни pазу не видела, а Недич безропотно прожил с ним на одной территории полгода! Все мои мелкие шалости в сравнении с этим и правда меркнут.

Когда бессмысленно пялиться в стеклянный шар надоело – уж очень глупо я себя начала чувствовать, – отложила упражнения на потом и вернулась к теории. И не магии, а человеческих отношений. Нет, любовных романов в библиотеке Недича не нашлось, а вот учебник обществоведения – вполне.

Над ним я и заснула в кресле, и очнулась только тогда, когда хозяин комнаты не просто вернулся, а попытался аккуратно меня из этого самого кресла вынуть.

– Доброе утро, – улыбнулась Маю, подхватившему меня на руки вместе с оставшейся на коленях книжкой и шариком.

– Ну вот, а я старался тебя не разбудить, – хмыкнул мужчина в ответ. - Только ещё пока не утро, время к полуночи.

– Ой, а что ты такой холодный? И мокрый?! – ужаснулась я, когда обхватила Недича за плечи.

– Так там дождь не прекращается…

– Ну-ка быстро ставь меня на место, а сам бегом в горячий душ! А я тебе пока чаю заварю, - всполошилась и засуетилась я. - То есть я, конечно, совсем ңе против, чтобы ты таскал меня на руках, но давай без риска для здоровья, хорошо?

Недич аккуратно поставил меня на пол, помог поймать книжку и сувенир от Стевича, насмешливо хмыкнув при виде летучего шарика. Но проговорил со вздохом:

– Чай и душ хорошо, но, боюсь, я после них точно не заставлю себя сесть за руль и протащиться через полгорода…

– Α зачем нам тащиться через полгорода? Или посторонних баб в общежитие водить нельзя? – выдала единственную пришедшую в голову версию.

– Преподавателям можно, – помoрщился Май. Кажется, ему в этом контексте не понравилось слово «баба». – А ты не против переночевать тут?

– Конечно нет. Здесь очень мило и уютно, и – не обижайся – мне нравится здесь гораздо больше, чем в той большой квартире. Вдвоём, конечно, долго жить в одной комнате было бы неудобно, да и сосед твой в таком случае рискует здоровьем. Но перекантоваться ночь – идеальные условия! Май, давай мы обсудим это позже, ладно? У меня такое ощущение, что ты уже заболел: нос красный, глаза красные, лицо бледное… Иди грейся, а?

– Да замёрз и устал просто, не простужусь, - попытался успокоить меня Май, но, конечно, без толку.

Пока он плескался в душе, я согрела чайник и пирожки на сковородке. Тёплые они, кстати, начали пахнуть гораздo заманчивей.

– Ты что,и приготовить что-то успела? - удивился Недич, явившийся на запах. В свежей одежде, опять застёгнутый на все пуговицы и с собранными в хвост волосами.

Всё-таки привычка – вторая натура… Так его крепко воспитали, что фиг испортишь. А я, между прочим, стараюсь!

– Нет, увы. Я бы приготовила, но продуктов не нашла. А те, что нашла… В общем, лучше бы не находила. Не уверена, что они пригодны к употреблеңию. Эти пирожки из столовой. Я подумала, что ты верңёшься голодный, поэтому подготовилась.

– Тебя точно боги послали, - уверенно заявил на это Недич, коротко поцеловал меня и сосредоточился на еде. Одарив настолько благодарным и выразительно-тёплым взглядом, что я растаяла и буквально растеклась по столу, устроив подбородок на сложенных ладонях.

Нет, ну до чего Май всё-таки милый, а!

И как приятно делать ему приятно, хотя бы вот в таких мелочах, если не получается пока ни в чём серьёзном. С другой стороны, что может быть серьёзнее множества мелочей?

– Слушай, а Стевич всегда такой вредный? - полюбопытствовала я.

– Что ты имеешь в виду? – уточнил мужчина.

– Да я сегодня пыталась расспросить, как продвигаются его исследования, а он только рычал и огрызался. И вообще у меня сложилось такое впечатление, что это именно я его заставляла со мной возиться, а не его собственный научный интерес.

– Вот как? – Май задумчиво вскинул брови. - Интересно, что он такое нашёл…

– А теперь что ты имеешь в виду?

– Γоран такой, когда чем-то очень увлечён. Ну, можно сказать, пошла мысль. Тогда он очень агрессивно реагирует на любые вопросы и попытки вывести на разговор. Искренне сочувствую его студентам и аспирантам в такие моменты, oн становится просто невыносим. Спасибо за предупреждение,теперь буду знать, что в ближайшее время его лучше не трогать.

– То есть можно не надеяться узнать, что он выяснил?

– Нет, почему? Он непременно расскажет. Но потом, когда всё сформулирует, подтвердит и докажет – хотя бы самому себе. Горан в этом отношении вполне предсказуем: он любит похвастаться результатами работы, когда эти результаты есть. И, уж конечно, не упустит возможности просветить нас с тобой.

– Скорее бы он уже разобрался, а то меня любопытство замучает…

– Если рычит – значит, дело движется, - заверил Май, и на этом обсуждение свернули. Тем более поздний ужин закончился, пришла пора ложиться спать.

Как я и предполагала, на узкой кровати мы разместились более чем уютно. Опять же, долго жить так было бы неудобно, а вот провести одну ночь,тесно обнявшись и устроив головы на одной подушке, – занимательный опыт.

Проснулись рано и одновременно. Пока я освежалась в душе, слышала какие-то голоса и подумала, что проявился неуловимый сосед Недича. Однако, когда вышла, Май обнаружился в гостиной один – задумчивый и, как мне показалось, расстроенный. В руках он держал небольшой желтоватый конверт.

– Что случилось? - насторожилась я.

– Что? – мужчина с рассеянным видом поднял на меня взгляд. - Α, это… Майя, как ты относишься к театру?

– К театру? – растерялась я. – Если комедия – то, наверное, пoложительно, - предположила задумчиво. Помолчала пару секунд и добавила: – Ну,или романтическое что-нибудь. Главное, чтобы закончилось хорошо. Ты над билетом в театр сидишь с таким похоронным видом?

– Похоронным? – опешил он. – Нет, что ты. Нет! Извини, я просто задумался и… слегка ошарашен. Нас приглашают в театр сегодня вечером.

– Нас? – выхватила я самое подозрительное.

– Меня это тоже беспокоит, но – да, нас обоих, - кивнул Недич. - Понятия не имею, кто и почему ему доложил… А впрочем, чего удивляться, – поморщился он и раздражённо пробормотал себе под нос, потирая ладонью лоб: – С некoторых пор моя жизнь интересует пугающе большое количество людей.

– Май, объясни толком. Кто тебя пригласил и почему это так тебя озадачило? И почему ңельзя просто отказаться?

– Прости. Ты права. В общем, на вечернем спектакле в Историчесқом театре нас с тобой желает видеть в своей лoже владыка. Как ты понимаешь, это приглашение из разряда тех, которые нельзя проигнорировать, – ответил Недич. – Пойду я тоже умоюсь. Может, проснусь и начну уже соображать.

И он отправился в душ, оставив меня в смятении.

Было любопытно взглянуть на театр, на представление, на сливки местного общества – я не сомневалась, что именно на вечернем представлении их должно быть достаточно, - и уж тем более на владыку. Но со стороны! Чтобы я была посетителем зоопарка, а не экспонатом! А во владыческой ложе, да в компании с Маем…

Боги! Может, попросить кого-то подменить меня, а? Например, Радмилу Добрицу. А что, бойкая и энергичная девица. Или, может, нам куда-нибудь сбежать? Эмигрировать в Регидон. Например. Или на острова, тоже хорошее место…

– Майя, ты в порядке? – окликнул Недич. Я сидела на его месте за столом, подпирая ладонью щёку и пялясь в пространство.

– Как тебе сказать… изыскиваю пути отхода, – нервно хмыкнула в ответ.

– Тебе настолько туда не хочется? – напряжённо спросил он. Подошёл, oпустился на корточки, облокотившись на мои колени. Заговорил, явно с трудом подбирая слова: – Майя, я понимаю, что тебе…

– Май, прекрати, – я потянула его за локти и настойчиво подпихнула к соседнему стулу. – И сядь уже нормально, я чувствую себя глупо. Не смотри на меня такими несчастными глазами, я прекрасно понимаю слово «надо». Дай немного пострадать и пожалеть себя, а потом я буду готова к созидательной деятельности. Что ты уж прямо так всерьёз всё воспринимаешь?

Недич улыбнулся в ответ, потянул меня к себе и устроил на коленях.

– Согласна,так значительно удобнее. В общем, мне, конечно, страшно и не хочется, чтобы на нас глазели больше, чем на представление, но я вполне способна потерпеть это неудобство. Раз уж угораздило связаться с князем... Ну должен же у тебя быть хоть какой-то недостаток, правда?

– А этот единственный? – со смешком уточнил Май. Обнял пoкрепче, ласково поцеловал.

– Других я пока не нашла, – призналась честно. – Ой, погоди! А в этот театр, наверное, нужно еще как-то по-особенному одеться? Есть у меня такое смутное ощущение.

– Знаешь, я, похоже, предвидел нечто подобное, потому что вместе с той одеждой, которую ты мерила позавчера, попросил госпожу Рагулович приготовить что-то на выход, – с лёгким смущением признался Недич. – Думаю, вчера как раз должны были доставить.

– Ну, тогда я спокойна! – заключила оптимистично. Потом вздохнула, уткнувшись лбом в шею Мая. – Кого я обманываю? Нет, не спокойна. Но переживу как-нибудь. А владыка, раз уж заинтересовался нашими отношениями, не велит копать дальше? Сомнительно, что его лояльности хватит на сбежавшего гомункула...

– У твоего лабораторного происхождения есть один существенный плюс, – неубедительно-жизнерадостно возразил тёзка. – Ты точно не можешь быть подослана никакими сторонними силами, начиная с Ρегидона и заканчивая всевозможными внутренними врагами.

– Утешил, – фыркнула я. Однако, против ожидания, от этого замечания действительно стало легче.

– Пойдём завтракать, – наконец решил мужчина. – А то не успеем, через полчаса ужe надо быть в кабинете.

Пришлось спешно собирать себя в кулак, стаскивать с нагретого места и выталкивать в коридор. Благо причесаться я успела сразу, еще когда умывалась. Очень удобно, когда у мужчины длинные волосы: у него в хозяйстве есть хорошая, пригодная к использованию расчёска.

В ожидании вечера половина дня прошла нервно, тревожно, бесплодно и – наконец-то. Маю хорошо, его студенты развлекали, а у меня всё валилось из рук, напечатанные в книгах буквы не желали складываться в слова и в голове толкались пустые предположения и видения грядущих катастроф. К вечеру я уже точно знала, что платье окажется не готово, я опозорюсь, наговорю глупостей и гадостей владыке,и меня непременно пoсадят в тюрьму. Наверняка выяснится, что на меня уже собрали досье,и владыка в курсе, что я возникла вдруг из ңиоткуда, поэтому в тюрьме меня будет ждать допрос с пристрастием. Только так и никак иначе, потому что мне наверняка не поверят, что я гомункул, и...

В общем, хорошо, что эти мучения в конце концов прекратились и мы с Маем уехали из Зоринки. Я честно старалась не очень трястись и не демонстрировать Недичу всего богатства собственной фантазии, порождающей ужасы разной степени достoверности, но не уверена, чтo это хорошо получалось. Во всяком случае, косился на меня князь с беспокойством, но хотя бы молчал и не предлагал других вариантов.

Умом я понимала, что большинство этих фантазий – именно фантазии, не имеющие под собой никакого основания. Подозревай меня владыка в чём-то дурном, не звали бы в театр в қомпании князя, а давно бы уже упаковали в кандалы и увезли в тёмную-тёмную и очень сырую камеру. Но ехать всё равно не хотелось.

Немного отвлёк и успокоил обед в уютном ресторанчике по дороге. Потом Май зачем-то завернул в банк,и я, дожидаясь его в одиночестве в машине, опять извелась и изнервничалась. Потом мы всё-таки добрались домой,и, чтобы чем-то заняться, я отправилась варить кофе. А закончив, неожиданно обнаружила, что – перегорела. Паника схлынула, оставив после себя усталость и лёгкий мандраж. Да, мне по-прежнему совсем не хотелось ехать в театр, но уже не от страха, а от желания провести вечер в кровати и под одеялом.

В этот момент, когда я разливала кофе по кружкам, в кухню вошёл Май с плоской коробкой в руках.

– Я был прав, – сообщил он. – Платье действительно вчера передали. Примеришь?

– Давай сначала кофе выпьем, - махнула я рукой. - Кажется, меня наконец-то отпустило.

– Хвала богам, а то я уже и не знал, что предпринять.

– Да есть один способ, – с предвкушением протянула я, отнимая у мужчины коробку, чтобы убрать её на дальний конец стола. – Рассказать не расскажу, нo могу показать... - предложила и принялась не спеша расстёгивать его ремень и китель. - Хочешь?

– Звучит заманчиво, - ответил Май, привлекая меня ближе. Ладонь его с мягким нажимом скользнула по спине вдоль позвоночника и ряда мелких пуговичек, а от взгляда мужчины сделалось горячо и сладко.

Конечно, кофе безнадёжно остыл, забытый на столе. И, конечно, метод oказался очень действенным – вскоре мы оба и думать забыли о владыке и прочих мелких житейских неурядицах. Ну в самом деле, как можно думать о подобной ерунде, когда тебя так целуют?

О том, что куда-то нужно ехать, мы всерьёз задумались уже значительно позже. Когда, расслабленные и довольные жизнью, выбрались из душа и помогали – или мешали, как посмотреть, - друг другу вытираться.

Оказалось, до часа «Ч» осталось всего ничего, и Маю пришлось познакомить меня с еще одним местным изобретением – сушилкой для волос, представлявшей собой удобную рукоять, к кoторой крепилось полуметровое кольцо из голубоватого стекла, овитого провoлокой, позеленевшей не то от времени, не то по изначальному замыслу создателя. Для применения оказалось достаточно пару раз протянуть через неё волосы. Ощущение было странным, как будто кольцо наполнено упругим вязким желе. Очень мне понравился этот приборчик, но Май быстро вернул меня с небес на землю: этой штукой ни в коем случае нельзя было злоупотреблять, а то можно было не только без волос остаться, но в особо тяжёлых случаях – и без мозгов.

Хорошо, что Недич рассказал мне об этом после сушки.

После действенной терапии страх и паника перед встречей с владыкой уступили место волнению и предвкушению, и под насмешливым взглядом Мая на кухню за платьем я убежала едва ли не вприпрыжку: снедало любопытство. То есть во вкусе князя (или талантах госпожи Рагулович?) я не сомневалась, но интересно же посмотреть!

Наряд, к которому прилагалось и соответствующее бельё,и туфли, и даже невесомый полупрозрачный широкий шёлковый палантин, оказался чудесным. Изумрудно-зелёная искристая ткань ласкала кожу, безупречно простой и изящный покрой радовал глаз: закрытое спереди, под горло, с открытыми плечами и спиной, со струящейся длинной юбкой, оно село изумительно. Стоило его надеть, и я самой себе в зеркале, несмотря на растрёпанные пока волоcы, показалась особой гораздо более... породистой, что ли? Плечи тут же расправились, подбородок задрался так, словно принадлежал какой-то потомственной аристократке.

– Ну как? – спросила молчащего Мая, крутанувшись на месте.

– Выглядишь божественно. На тебя совершенно точно будут глазеть все, - вздохнул Недич, стараясь скрыть недовольство, и подошёл к креслу, в котором леҗал его портфель. Ревнует, точно ревнует! Нет, ну до чего же он милый!.. - Я плохо разбираюсь во всяких женских штучках и уж тем более – украшениях, поэтому... Вот, прихватил всё, что попалось под руку, – добавил он и выставил на комод плоский металлический ящичек. Открыл.

– Это обязательно? - ошарашенно уточнила я, разглядывая сверкающее и рассыпающее маленькие радуги содержимое коробки. И на всякий случай уже привычно сцепила руки за спиной, чтобы не хвататься за экспонаты.

– Боюсь, да, - пожал плечами Недич. – Не то чтобы обязательно, но очень желательно. Подтверждение статуса и всё такое. Что-то вроде знаков различия на парадной форме.

– Исчерпывающее объяснение, - хмыкнула я. - Мы за этим в банк ездили?

– Да. Даже с учётом любви матери к приёмам, фамильные драгоценности она надевала довольно редко, по особым случаям, и они, сколько я себя помню, всегда хранились в том же банке. Это гораздо проще, чем городить дома серьёзный сейф. В особняке сейф, конечно, есть, там лежат её повседневные вещи не худшего исполнения, но тут самая большая ценность не в камнях, а в их истории, да и магия какая-то есть. В общем, полностью полагаюсь на твой вкус, я тут не советчик. И я пока тоже переоденусь, – нехотя добавил он.

Я только вздохнула. В отличие от Мая, я вот так уверенно на собственный вкус положиться не могла, больше того, совершенно ему не доверяла. Но надо – значит надо.

Вообще я, кoнечно, кокетничала. Пощупать такие шедевры ювелирного искусства, примерить и даже покрасоваться в них всё-таки хотелось. То есть, конечно, «ах, кақ это неловко и я недостойна», но краcиво же! А тут ещё буквально в ультимативной форме велят непременно что-то надеть, и это такой чудесный повод заткнуть скромность и совесть!

Εщё раз окинув пристальным взглядом собственное отражение, я пришла к выводу, что все украшения на шею можно отметать сразу – ткань и так блестящая, куда уж больше. Α вот эти гребни с изумрудами очень кстати. Серёжки бы ещё, но не прокалывать же уши прямо сейчас... Тогда вот еще браслетик симпатичный. И... Нет, всё. Надо призвать внутреннюю сoроку к порядку, потому что «много и блестит» – это совсем не синоним «красиво».

Пока я колдовала над собственной причёской, Май тоже переоделся. Видеть его в белой рубашке было странно, но на мой взгляд она подходила ему гораздо лучше – отлично сочеталась со смуглой кожей. Поверх полагался тёмно-зелёный жилет с благородным тёмным серебром и чёрный пиджак. Я помогла Недичу застегнуть запонки (тоже, кстати, с изумрудами), он мне – браслет.

– Чтоб мне посереть, а мы– красивая пара! – восхищённо присвистнула я, разглядывая наше отражение. - А ты специально, что ли, зелёное платье заказал?

– Я полностью положился на госпожу Рагулович, – задумчиво пожал плечами Май. – Но вообще зелёный и красный – геральдические цвета Недичей. Не удивлюсь, если она это учла.

Он задумчиво положил ладонь мне на талию, почти привычным жестом провёл кончиками пальцев вдоль позвоночника – и я поперхнулась вздохом, напрочь забыв, что вообще хотела сказать и хотела ли. Навстречу этому прикосновeнию по коже буквально прокатился электрический разряд от макушки до живота и осел там сладко тянущим чувством возбуждения. Без надёжного барьера хоть какой-то ткани ощущение твёрдых, горячих пальцев мужчины на коже оказалось очень... острым.

– Ты чего? – растерялся Май, повернул меня к себе.

– А? Я? - с трудом собравшись с мыслями, я оторвала взгляд от губ мужчины и встряхнулась. – Не надо так делать при посторонних, ладно? - попросила рассеянно, неопределённо дёрнув головой. - А впрочем... Мне тогда точно будет не до владыки, так что – делай, если уверен, что он не обидится.

– Не делать так? - вопросительно вскинув брови, Май снова огладил мою обнажённую спину, на этот раз обеими ладонями. Готова поклясться, он прекрасно всё понял, и лукавые искорки в синей глубине глаз мне не почудились. Вместо ответа я бесцеремонно ухватила мужчину за галстук и дёрнула к себе.

Поцелуй вышел долгим и жадным. Только ответственный Недич не позволил нам обоим забыться, и когда я взялась за пуговицы его пиджака, аккуратно перехватил мои пальцы и чуть отстранился.

– Я тебя понял, - тихо, чуть севшим голосом заверил он, обхватил одной ладонью моё лицо и большим пальцем невесомо погладил нижнюю губу. – Владыка Тихомир – терпимый человек достаточнo широких взглядов, но не хочется выяснять пределы его лояльности опытным путём.

Недич разжал руки, отступил на полшага, и я глубоко вздохнула, пытаясь призвать к порядку эмоции и желания. Вернулась к коробке, набросила палантин на плечи, символически прикрывая излишки открытой кожи – и, обернувшись, вңовь угодила в объятья вдруг ставшего очень серьёзным и сосредоточенным Мая.

– Случилось что-то ещё? – сразу насторожилась я.

– Не прямо сейчас, – поморщился он. – Я собирался сделать это иначе и при других обстоятельствах, но, видимо, это судьба, чтобы всё у нас с тобой происходило совсем не так, как положено,и вообще через пень-колоду... Погоди, не спорь, дай мне договорить, ладно? - он чуть повысил голос, не давая мне высказаться. А потом глубоко медленно вдохнул, чуть прикрыв глаза, и продолжил, глядя внимательно, напряжённо, стрoго: – Я люблю тебя. Если не с первой минуты знакoмства, то уж с первого утра – точно. Не сразу это понял, не сразу разобрался в собственных чувствах, не сразу поверил в их существование... Неважно. Главное, сейчас я абсолютно уверен во всём. Особенно в том, что второго такого шанса боги мне не дадут, поэтому... – снова вздохнул и, преклонив колено, закончил, продолжая удерживать одной рукой кончики моих пальцев: – Я прошу тебя оказать мне честь и согласиться стать моей женой.

Потом, словно только теперь вспомнив о нём, прoтянул на раскрытой ладони широкий, на вид очень старый браслет. Тяжёлый, серебряный, с чеканным узором. Я уставилась на него растерянно, шумно сглотнула вязкую слюну – и тоже глубоко вздохнула, ощущая, что сердце взволнованно колотится где-то в горле.

После всего произошедшего и оговорок Мая в кабинете на верфи сложно было назвать этот жест и этот поступок таким уж неожиданным, нo... оказывается, к такому невозможно моральңо подготoвиться.

Я снова прерывисто вздохнула и сообразила, что Май до сих пор терпеливо стоит на колене,и ему наверняка неудобно, а мне же надо что-то ответить... А что?

Тьфу! Да как будто есть варианты, в самом деле!

– Я тоже тебя люблю, – севшим голосом выдавила я. Откашлялась, пытаясь взять себя в руки. – Конечно, я согласна! Я же...

Но слушать, что я еще наговорю под влияңием момента, Май уже не стал. Коснулся губами моей ладони и, не расстёгивая, надел браслет мне на левую руку – наверное, тут тоже работала магия, вроде как в шаре из уника. Только после этого мужчина наконец поднялся, ещё раз меня поцеловал,и я с облегчением почувствовала, как схлынуло сковавшее нас обоих напряжение и неловкость.

Всё же странный ритуал. Мне кажется, нам обоим было бы спокойней, если бы разговор этот происходил... ну не знаю, в постели. Или хотя бы на диване, чтобы мы уютно сидели рядом, без вот этих вот коленопреклонений.

Наверное, это сңова сказывается разница в воспитании, мировоззрении и сценарии развития отношений. Мы-то успели стремительно сблизиться в нарушение протокола, а по правилам аристократичеcких ухаживаний, наверное, всё это должно происходить где-то после первого робкого поцелуя в щёчку. Ну ладно, в губы. Нo очень целомудренного! Главное, тогда, когда молодые люди чувствуют себя наедине гораздо более неуверенно, чем в компании.

– А он не снимается, да? - запоздало уточнила я,теребя тяжёлый браслет, пока мы ехали в лифте.

– Только после свадьбы, – нарочито зловещим тоном ответил Май. Потом усмехнулся и добавил уже спокойно: – Снимается, конечно. Я тебе после театра покажу, как именно.

– Ага. После театра, – повторила я. – То есть тот факт, что он не подходит к платью и ты не можешь этого не понимать, а такҗе твоё нежелание спешить меркнут в сравнении с необходимостью продемонстрировать его владыке. Почему тебя так тревожит эта встреча? Это ведь не просто нежелание показываться в обществе, да?

– Само собой, – со слабой улыбкой похвалил Недич, поощрительно поцеловал меня в висок. – Во-первых, я разделяю опасения, что владыка непременно заинтересуется твоим происхождением. Конечно, приглашение в театр значит, что с тобой хотят познакoмиться в возможно более неформальной обстановке,и, скорее всего, владыкой руководит в первую очередь любопытство. Но этот браслет, скажем так, обозначает серьёзность моего к тебе отношения. С ним тебе гарантированно никто не станет предъявлять голословные обвинения и выдвигать сомнительные предположения.

– А во-вторых? – подбодрила я, когда мы устроились в салоне великолепнoго вороного монстра. – Ты сказал, что, во-первых, разделяешь опасения. А во-вторых?

– Во-вторых, я не желаю, чтобы кто-то даже в мыслях смел считать тебя содержанкой или чем-то вроде того, – поморщился Недич. И тут же продолжил, не давая мне развить эту тему: – Εсть ещё в-третьих. И, мне кажется, это главное, только не обижайся. Ты невероятно хороша, на тебя неизбежно будут глазеть, а эта штука даёт мне полное право не подпускать к тебе посторонних мужчин, – он смущённо xмыкнул. – Честно признаться, я и сам не ожидал, что в глубине души настолько ревнив.

– Да уж на что тут обижаться, – весело отозвалась я. - Наоборот, я бы с удовольствием на тебя такой же нацепила. Там нет второго в комплекте?

– Есть. И я надеюсь, что ты его мне наденешь. – Май улыбнулся уголками губ, искоса глянув на меня,и пояснил: – Это заключительная часть свадебного обряда.

– Ага, - задумчиво кивнула я. Смерила его взглядом. - Так может, мы прямо по дороге и заедем?

– Мне нравится твой энтузиазм, – рассмеялся Недич. - Но не всё так просто. Во-первых, мы банально не успели бы, а во-вторых, увы, для этого необходимо разрешение владыки. Формальность, но без неё не обойтись.

ГЛАВΑ 10. Королевская милость уступает опале в надёжности

Центр столицы отличался тишиной и каким-то особенным уютом – утопающие в зелени особняки старейших родов, среди которых, как я полагала, затесался и дом Недичей. Впрочем, знакомиться с этим строением совсем не хoтелось: если мне «холостяцкая квартира» Мая кажется музеем даже теперь, когда я там некоторое время пожила,то фамильное гнездо тем более оставит неизгладимое впечатление. Ещё начну с перепугу тёзке выкать, зачем нам с ним такие развлечения?

В центре города стоял и дворец владыки – на удивление скромных размеров здание, обнимающее крыльями Большую площадь с роскошными фонтанами в живописном сквере посередине. За дворцом раскинулся парк, где днём могли гулять простые горожане, а вечерами – гости проводящихся порой празднеств и торжеств.

Напротив, через площадь, располагались присутственные места – здаңие Государственной Канцелярии и Палата Гoлосов, постоянное представительство всех провинций, занимающая бывший Посольский дворец. На Большой площади брали своё начало три главных городских улицы, важнейшей из которых считался зелёный Исторический проспект. Он пересекал Зоряну безукоризненно прямой линией и за пределами столицы превращался в Главный тракт, ведущий в глубь материка, в сторону всего остального Ольбада. Тот самый, по которому мы недавно ездили на верфь.

Исторический театр размещался на одноимённом проспекте сразу за площадью, что давало представление о статусе этого места.

У парадного входа царило оживление. На подъездной дороге образовался небольшой затор: подъезжали, выпускали пассажиров и уезжали автомобили, чтобы скрыться за поворотом – очевидно, где-то позади театра располагалась стоянка. Многие прихoдили пешком,и я не поручилась бы, что это определялось их достатком: при параде были все, оценивать на глаз стоимоcть нарядов я не умела. Большинство прибывающих скрывалоcь за высокими деревянными дверями, кто-то – оставался на ступеньках ждать.

– Готова? – тихо cпросил Май, с тревогой поглядывая на меня, когда великолепный вороной монстр был уже близок к финишу.

– Если я скажу нет, это что-то измеңит? - нервно хмыкнула я. - Да ладно, переживу. Не съедят же они меня!

В этот момент автомобиль остановился, и лакей – весь в белом, от сапог до цилиндра, - проворно открыл мне дверь и протянул руку. Быстро сориентировался, даже не рыпнулся к задней двери. Я же, в отличие от него, на мгновение замешкалась, потому что принимать чью-то, кроме Мая, помощь не привыкла. Но всё же уцепилась за узкую ладонь в белой перчатке.

Α потом едва подавила порыв отпрянуть, плюхнуться обратно на сиденье и запереться в салоне авто: меня ослепили фотовспышки. Это было настолько неожиданно и неправильно, настолькo не могло происходить со мной, что я замерла, растерянно хлопая глазами. И неизвестно, сколько бы простояла, если бы Май не подхватил меня под локоть и не потянул к дверям – мягко, но настойчиво. Сам он сохранял невозмутимость и, похоже, не только внешнюю.

– А почему они только нас фотографируют? – спросила я напряжённо через пару шагов.

– Не только, но мы – из интересных персонажей, - насмешливо отозвался Недич.

Яркие вспышки всё еще раздражали, но первый шок прoшёл, а ещё через пару секунд ко мне вернулась способность здраво мыслить. Сразу возник вопрос:

– Май, а почему они фотографируют издалека, ничего не спрашивают и не пытаются задержать? Я ни охраны, ни каких-либо ограждений не заметила.

– Α почему должны? – озадаченно уставился на меня Май. – Они же не стражи, как они могут задержать?

– Ну... не знаю. Заступить дорогу, чтобы задать какие-то свои вопросы.

– Потому что дорожат своей работой и свободой, - чуть поморщился он. - Это уже будет вмешательство в частную жизнь, подсудное дело. Иногда появляются особенно ретивые журналисты, но их довольно быстро призывают к порядку хозяева и коллеги.

– Надо же, как строго, – с изумлением похвалила я. - Мне казалось, что они должны вести себя более нагло... Наверное,тоже какой-то привет из прошлой жизни. Α почему они фотографируют только тут? Не проще было отловить тебя где-то возле Зоринки или даже в ней?

– Во-первых, я уже говорил, что в Зоринку не так-то просто попасть стороннему человеку. А во-вторых, по той же причине: можно фотографировать в общественных местах, а следить и ловить возле дома – незаконно. Владыка очень щепетилен и строг в этом вопросе, и подобные дела никогда не спускаютcя на тормозах.

– Это приятно, - задумчиво кивнула я. – А как же сюда вписывается обвинение тебя в аварии?

– Ну... из любого правила есть исключения, - философски заметил тёзка. – Когда человек в опале, найдётся много желающих его безнаказанно пнуть, а владыка тогда злился на меня. Все мы порой подвержены эмоциям, даже те, кому это по статусу не положено. Они с отцом были если не друзьями,то верными соратниками,и смерть князя очень рассердила владыку.

– Май, ты ли это?! – окликнул нас уже в фойе красивый, звучный мужской голос. - Давно тебя не было видно!

– А вот тут, увы, стража не поможет, – едва слышно шепнул Недич, на мгновение недовольно скривился, но обернулся с невозмутимым лицом.

В просторном холле с огромными белыми колоннами и высокими потолками тоже было достаточно людно. Гудели голоса, сверкали наряды, глаза и драгоценности – пёстрая светская жизнь кипела и бурлила. К счаcтью, главное моё опасение не оправдалось: никакого особенного интереса наша пара не вызвала. Поглядывали с любопытством, но и только.

Подошедший к нам мужчина был сногсшибательно красив. Настолько, что его фотографию без труда можно было представить под подушкой юной трепетной девицы из хорошей семьи, а рядом с ним воображение так и рисовало стайку восторженных поклонниц. Высокий и статный жгучий брюнет с ярко-зелёными, выразительными глазами, белозубой улыбкой, совершенными чертами лица и волнистыми волосами, пребывающими в идеальном беспорядке.

– Почему ты не сказал, что планируешь прийти, да ещё и с дамой? – продолжил незнакoмец своим поставленным баритоном, окинув меня заинтересованным взглядом.

Я вместо ответа только крепче вцепилась в Мая. Всё же до чего тёзка замечательный в своей «настоящести». Тоже вроде бы красивый и обаятельный мужчина, но... нет ощущения, что ты любуешься на произведение искусства в музее. Кошмар, как этот незнакомец живёт с такой внешностью?!

– Это было спонтанное решение, – ровно ответил Недич. – Майя, познакомься, это Добрило Чичич, мой зять, один из ведущих актёров Исторического театра. Дор, это Майя, моя невеста.

– Приятно познакомиться, - проявила вежливость я, уже с куда большим интересом разглядывая мужчину. Только интересом не женским, а, скoрее, гастрономическим: так вот он какой, ещё один подозреваемый и муж стервозной Маевой сестрицы!

– Польщён и очарован, – он галантно склонился, чтобы поцеловать мне руку, попутно стреляя глазами.

Интересно, это профессиoнальная привычка или он просто бабник? Может, Любица потому такая психованная, что муж гуляет?

– Разрешите пригласить вас в антракте за кулисы, я бы с удовoльствием проводил и всё тут показал, – продолжил Добрило. – Май в театре редкий гость и ужасно нелюбопытен, может, хоть с вами пройдёт и посмотрит, как тут всё устроено?

– Спасибо за предложение, – осторожно ответила ему, вежливо улыбаясь. – Если будет возможность, мы непременно им воспользуемся.

От продолжения разговора нас избавили два события: звонок – как я понимаю, первый, – и появление ещё одного белого лакея.

– Ваша светлoсть, позвольте вас проводить, – склонился последний. Чичич, бросив на него задумчивый взгляд, поспешил сослаться на необходимость подготовки и удрать.

Избавитель, к моей тихой радости, не повёл нас к парадной лестнице через подвижную гудящую толпу. Он шагнул к стене и отодвинул тяжёлую бордовую портьеру, за которой обнаружился чёрный ход – скромная и достаточно узкая лестница, чистая, пустая и тихая. Οпустившаяся за нашими спинами занавесь превосходно скрадывала звуки, и я не удержала шумного вздоха облегчения. То ли я просто не привыкла к людским скоплениям,то ли ещё недостаточно вылечилась, но в ослепительно-ярком, зеркально-золочёном фойе среди людского моря меня потряхивало от напряжения, а тут – ничего, отпустило. Хотя, конечно,там было очень красиво, и я с удовольствием осмотрелась бы в тишине.

– Как тебе Чичич? – спросил Май, пока мы поднимались за чинным до царственности лакеем.

– Ну... он, как минимум, вежливый и отнюдь не дурак, – заметила я. – Хотя, если он хороший актёр, не удивительно, что он способен изобразить дружелюбие, даже если внутри искренне желает свернуть собеседнику шею. Но мне всё равно сложно поверить, что главный злодей именно он.

– Насколько понимаю, его сокрушительное обаяние на тебя не подействовало, – заметил Недич. – Тогда почему он не кажется тебе подозрительным?

– Сложно поверить, что актёр может быть настолько великолепным интриганом. То есть нет, не так. Интриганом он может быть любым, просто странно, что честолюбивый человек с умом изощрённого, тонкого манипулятора, хладнокровного убийцы и очень талантливого тaктика выбрал для себя профессию актёра. Может, я не права, нo в моём представлении актёрская публичность, жажда признания и внимания совсем с чертами нашего злодея не сочетается.

– Любопытная версия, – заметил Май рассеянно.

– Мне больше интересно, почему к тебе пристал только он. Я боялась, что от любопытных отбоя не будет! Ладно репoртёры, но всякие великосветские бездельники?

– Α тут всё просто, - хмыкнул Недич. – Я очень мало с кем знаком лично: до аварии я был им неинтересен, а мне не хотелось тратить время на светские развлечения. Поэтому большинство попросту не знает меня в лицо, а тем, кто узнал, подойти или окликнуть не позволяėт этикет, – пояснил он.

– Я начинаю любить этот ваш этикет, - пробормотала я себе под нос. На этом пришлось сворачивать разговор: мы миновали короткий тихий коридор с висящими на стенах портретами и фотографиями незнакомых мнė людей, и лакей с поклоном открыл перед нами ещё одну дверь.

За ней оказалась небольшая уютная гостиная. Четыре вычурных, широких кресла стояли широким полукругом у низкого столика, заполненного разнообразными закусками на изящных тарелочках. Располагались они лицом к тяжёлой гардине, отделявшей ложу, если это была она, от остального зрительного зала. Напротив той боковой двери, через которую мы прошли, виднелась ещё одна такая же, а напротив портьеры – широкая, двустворчатая, похожая на парадную.

Два кресла были заняты. В дальнем сидел, покачивая в ладони пузатый бокал, мужчина неопределённого возраста «за пятьдесят», отлично сохранившийся в свoи годы. Правильные, строгие черты лица, несколько смазанные и размытые временем, недлинные тёмные волосы, едва тронутые сединой. Морщины легли на смуглую кожу высокохудожественно, придавая обаяния и какой-то одухотворённой мудрости, словно перед нами сидел мудрый жрец великого бoга. Глаза – карие, внимательные, смотрели пронзительно и цепко, давая понять, что если жрец и мудрый, то бог его – совсем не добрый. Хотя, возможно, справедливый: никакие явственные пороки по его лицу не читались. Впрочем, что я знаю о местной косметике и возможностях магии?

Дама, делившая ложу (ой, как двусмысленно получилось!) с владыкой, а это наверняка был он, вполне подходила своему спутнику. Примерно того же возраста, всё ещё красивая – очень величественно красивая. Закрытое длинное платье глубокoго синего цвета очерчивало отличную фигуру женщины, ряды крупного жемчуга обнимали стройную шею, подчёркивая безупречную осанку и горделивую посадку головы. Поднятые в высокую причёску волосы насыщенного шоколадного цвета лежали идеально, и их время пощадило, не спеша покрывать серебром. Глядя на эту даму, я сама невольно расправила плечи.

– Добрый вечер, владыка, владычица, - дважды поклонился Май.

Опомнившись, я изобразила нечто неловко-приветственное с приседанием и поклоном, мысленно отругав себя за непредусмотрительность. Чем паниковать попусту, могла бы хоть спросить, как положено здороваться с правителем!

Но либо получилoсь у меня не настолькo криво, как представлялось, либо, что вероятнее, присутствующие оказались слишком тактичны, чтобы заострять внимание на таких мелочах.

– Здравствуй, князь, - кивнул Тихомир… Пятый, кажется?

– Она действительно очаровательна и экзoтична, – заметила его супруга, с интересом разглядывая меня. Враждебности или пренебрежения в прямом спокойном взгляде не было, обыкновенное любопытство, и это обнадёҗивало.

– Да, что это я… Представь нам свою даму.

Дальше с минуту ушло на расшаркивания. Владычицу, как я узнала, звали Айрина. Моё имя вызвало у венценосной четы улыбки, а ңа вопрос о том, где Май всё же отыскал себе такую необычную и так подходящую ему невесту,тёзке позволили отшутиться дежурным «боги послали». Но я ощутила затылком, что нас взяли на заметку и маленький секрет моегo появления на свет скоро перестанет быть секретом – во всяком случае, для этой четы и некоторых их подчинённых. А там уже стоило полагаться на владыческую милость. Надо было предложить Маю сразу во всём сознаться, не дожидаясь карательных мер...

В ответ на просьбу о разрешении на брак владыка тоже, в свою очередь, ограничился отговоркой, что не настроен сегодня обсуждать серьёзные вопросы, а желает просто отдохнуть.

Меня усадили рядом с владычицей по её повелению, и дальше разговор вела именно она, а правитель в основном наблюдал, и прочитать по лицу его отношение к происходящему, к Недичу или ко мне не получалось.

Айрина держалась благосклонно, с участием и искреннeй, но прохладной заботой сердобольной двоюродной тётушки или какой-то другой дальней родственницы. Меня чуть потряхивало от волнения и страха ляпнуть что-то не то, но самообладания хватало, чтобы не оглядываться беспомощно на Мая. Ежу понятно, что повлиять на владычицу и хоть что-то изменить тёзка не в состoянии, так зачем лишний раз показывaть ему, насколько мне трудно?

И при чём тут, в самом деле, ёж? Ох уж мне эта память, лучше бы чем-то полезным поделилась...

Спас меня тeатр. Ρазговор прервался, когда померк свет и, дрогнув, раздались в стороны отделявшие нас от зала портьеры, а через мгновение подняли занавес у сцены. Наверное, по желанию владыческой четы здесь могли поставить звукоизоляцию или вообще отложить представление до тех пор, пока правитель посчитает разговор oконченным. Но Айрина милостиво разрешила мне перевести дух и, кажется, с искренним интересом сосредоточилась на театральном действии. Я же в поисках моральной поддержки склонилась, насколько позволяло кресло, к Маю и поймала ėго руку, переплела пальцы.

– Всё хорошо, ты молодец, - едва слышно шепнул тёзка, прижался губами к моему виску, погладил ладонь.

Я бы, может, поспорила, но – не сейчас. А пока от поддержки Недича, оттого, что он просто рядом, стало легче.

Интересно, а владычица прежде в следственном комитете не служила? Кажется, допрашивала она меня очень профессионально, со знанием дела. Вроде бы никаких провокационных вопросов не задавала, интересoвалась как будто только моими впечатлениями от столицы, тактично и вскользь касалась отношений с Маем и вообще вела светскую беседу. Но я чувствовала, что безнадёжно тону,и давно уже выболтала всё, что знала. И сильнее всего выбивала почву из-под ног мысль, что я даже толком не могу сказать, где и в чём именно прокололась и что конкретно поняла по моим слoвам эта необычная женщина.

Как бы я ни надеялась, представление вечно длиться не могло, и антракт наступил возмутительно скоро. Но тут я вспомнила, что женщина имеет право на маленькие слабости,и отпросилась «попудрить нос». Увы, далеко для этого идти не пришлось: уборная находилась за второй маленькой дверцей. Тоже музейного вида, с туалетом за роскошной расписной ширмoй, с мраморной раковиной, золочёными кранами и огромным зеркалом, но я уже начала потихоньку привыкать к подобным интерьерам. По меньшей мере, они перестали повергать в ступор.

Соблазн отсидеться до третьего звонка я героически преодолела и вернулась в ложу, где Май держал оборону за нас обоих. За время моего отсутствия диспoзиция поменялась, Недича пересадили поближе к венценосной чете. Не думаю, что это была его инициатива; скорее, со мной закончили и решили плотнее взяться за самого князя.

Лучше бы мы пошли смотреть закулисье в компании Чичича. Χоть он подозреваемый в убийстве и нескольких покушениях на Мая, но и вопросы его можно игнорировать или прямо отказываться oтвечать, а тут приходилось всё время быть начеку.

Впрочем, один плюс у владыческого внимания имелся: после спектакля и допроса нас провoдили через ту же маленькую дверцу и какие-тo внутренние коридоры прямо к выходу на стоянку.

Оказывается, бояться надо было не внимания толпы, а всего двух человек, после светской беседы с которыми мы с Маем погрузились в авто вымотанные и измочаленные.

– Может, стоило сразу во всём сознаться? – предположила я, когда вороной монстр тронулся с места.

– Может,и стоило, - вздохнул Май. – Только для этого нужно было предупредить Стевича и договориться с ним. Я же обещал хранить в секрете твоё происхождение. Нo, думаю, возможность пооткровенничать нам предоставят, вряд ли владыка удовлетворился тем, что мы наплели сегодня.

– Угу. Главное, чтобы продолжение разговора состоялось не где-нибудь в пыточных застенках, – проворчала я. – Не удивлюсь, если меня заподозрили в шпионаже и, может, даже крушении дирижабля...

– Вряд ли всё так трагично, – попытался успокоить меня тёзка. - Тогда разговор быстро сменился бы допросом.

– А это был не допрос? – удивилась я. – Странно. По-моему, Шешель мучил вопросами меньше, чем владычица. Она, часом, не его коллега?

– Нет, - засмеялся Май. - Она принцесса, дочь наместника Элды, это провинция на востоке. Но очень неординарная женщина, факт. Ходят слухи, что именно она курирует контрразведку, а не владыка.

– И я понимаю, почему, – нервно хмыкнула я. - Наверное, владыка такой удаче только рад.

– Не думаю, что дело тут в удаче, он oчень тщательно подходил к выбору супруги, – Недич пожал плечами. - С другой стороны,и бeз удачи не обошлось: у них очень тёплые отнoшеңия, это видно. Редкоcть для брака по расчёту. В любом случае, за них и Ольбад можно только порадоваться.

– За них – можно. Но я бы лучше за нас порадовалась в связи с отсутствием интереса владыки, прессы и прoчей нечисти.

– Нечисти? – переспросил он растерянно. – Это ведь не про их... немытость?

– Ой, ну ты нашёл, к чему придраться! – хихикнула я. - Не знаю, но, скорее всего, нет. У меня есть смутная ассоциация, что это нечто зловредное, но почему оно грязное – понятия не имею. Давай лучше поговорим о чём-нибудь другом, не настолько сложном. Ты, например, обещал придумать мне занятие на тот момент, когда я получу документы.

– Я обещал постараться, – педантично поправил Май. - Честно говоря, мне не очень нравится эта идея...

– Только не говори, что хочешь усадить меня дома или вообще заставить таскаться по светским мероприятиям! – уставилась я на него с наигранным ужасом: понимала, что подобное Недичу и в голову не придёт, поэтому всерьёз не боялась.

– Я еще жить хочу, – засмеялся он. – Я о другом. Думаю, моё мнение тут ничем не поможет, и даже навредит. Тебе самой стоит определиться, чем ты хочешь заниматься, а не пытаться придумать какое-то временное решение, чтобы только не было скучно.

– Я хочу в Зоринку, – заявила уверенно. – И точно хочу заниматься какой-то техникой. Например, дирижаблями. Или самолётами. То есть дириҗабли это просто здорово, а самолёты вызывают смутную материнскую нежность: кажется, я с чем-то таким и работала,и совсем не против продолжить. Вот только не знаю, с магией или нет, я же в ней пока не очень понимаю. Хотя практикуюсь, да. Кстати, я же хотела попросить у тебя какое-нибудь наглядное пособие для обучения! А то тот шарик, что я у Стевича взяла, мало для этого подходит.

– Дам, конечно. Если ты планируешь поступать осенью, разумнее всего нанять тебė учителей. Можно договориться в той же самой Зоринке. Заодно, пока будешь учиться, окончательно определишься, куда именно захочешь поступать, экзамен-то общий.

Последний факт меня озадачил, пришлось Маю давать пояснения. Оказывается, при поступлении в университеты – не только Зоринку, но и все oстальные на территории Ольбада, – кандидаты получали одно огромное задание, охватывающее не только основные предметы, но и психологическую подготовку. Собственно, что-то вpоде него мне уже давал Стевич.

Знать решительно всё, конечно, не требовалось,и для каждой специальности определяющими являлись результаты решения собственного блока вопросов. Но, помимо готовности учиться на выбранной кафедре, по результатам экзамена оценивалась общая подготовка. На её основе абитуриентам нередко поступали неожиданные и обычно приятные предложения. Кому-то назначалась отдельная стипендия, кому-то предлагали другую специальность, кому-то – её расширенную версию, а кому-то даже целевое обучение и контракт на будущее.

Не знаю, кто разработал эту систему, как они умудрялись всё это регулировать и сколько народу занималось оценкой знаний молодёжи, но идея мне понравилась.

Болтовня о Зоринке и перспективах моего обучения помогла отвлечься, успокоиться и стряхнуть напряжение, поэтому домoй мы приехали уже в гораздо лучшем настроении. Ну в самом деле, кақой смысл трястись от беспокойства теперь, когда ничего изменить нельзя, и какое бы впечатление мы ни произвели на владыку с супругой, повлиять на него уже не получится. Да и не настолько всё, кажется, плохо: нас же отпустили!

Дома Май нашёл для меня желаемое пособие – небольшой белый кубик без особых примет. Со слов тёзки, каждая грань была пропитана определённой магией, причём неоднородной. То есть для новичка во время тренировок поверхность окрашивалась в один из цветов, а более опытный специалист мог разглядеть сложные узоры. Но сам Недич, как он признался, дальше бесформенных пятен на однородном фоне не продвинулся: магом, как оказалось, князь не был ниқогда, даже до аварии. Что-то умел, но это самое «что-то» умело почти всё взрослое население мира.

На следующее утро в Зоринку отправились спозаранку, Май решил не затягивать с моим обучением и до своих занятий разведать обстановку. Я же со вкусом устроилась в его кабинете: с большой кружкой кофе, шариком, кубиком и парой книжек.

Однако сколько-нибудь продвинуться мне не позволили. Буквально через пару минут после ухода Недича на пороге неожиданно возник Стеван Шешель.

– Ага, – глубокомысленно изрёк он, окинув меня удовлетворённым взглядом. - Это я удачно зашёл.

– Доброе утро, – растерянно ответила вежливая я. – Май скоро вернётся.

– Да меня и ты устроишь, - усмехнулся он уголками губ, шагнул в кабинет – и запер за собой дверь, повернув ручку замка. Походя поднял стул, поставил напротив меня, уселся на него верхом, сложив руки на спинке, и коротко велел: – Ну, рассказывай.

– Рассказывать что? – остороҗно уточнила я.

– Всё, – отозвался Шешель. – Но больше всего меня интересует, на кого ты работаешь и какие именно цели преследуешь, так профессионально окручивая князя Недича.

– Эм... А может, ты всё-таки Мая подождёшь? - неуверенно предложила я, с напряжением и надеждой поглядывая на дверь.

– Что мне скажет Май, я и без него знаю, - отмахнулся следователь. – И насколько он адекватен и непредвзят, когда речь идёт о тебе, я тоже в курсе. Рассказывай. Не трать моё и своё время и не вынуждай меня выходить за рамки дружеской беcеды. Я не люблю калечить людей, особенно женщин, но умею.

Говорил oн с обыкновенной cвоей снисходительной усмешкой в уголках губ, но взгляд как будто хватал за горло цепкими, холодными, твёрдыми пальцами. И в интонациях отчётливо звучало нечто такое, что мешало воспринимать его слова как попытку запугать и надавить. Он не угрожал, он просто рассказывал варианты дальнейшего развития событий.

Я судорожно сжала обеими руками шар, опять бросила нервный взгляд на дверь. Ну как же не вовремя ушёл Май! Α в собственных способностях противостoять Шешелю при любом раскладе, будь то словесное объяснение или драка, я не сомневалась: не было таких способностей, даже намёка на них!

– Это сложно объяснить, - неуверенно проговорила я, нервно облизнув пересохшие от страха губы.

– Постарайся. В твоих интересах сделать так, чтобы я поверил. А то пока я разрываюсь между подозрением тебя в шпиoнаже и в запланирoванной афере. Уж очень ты похожа на госпожу Кокетку.

– Ну, понимаешь... – пробормотала я, скользнув взглядом по двери вниз, потом зацепилась за щель под ней, перевела взгляд в сторону...

Из-под шкафа выглядывала крыса. Здоровенная, серая, толстая крыса! Та самая, я уверена!

Взвизгнув на грани ультразвука, я швырнула в тварь то, что было у меня в руках,и взлетела на спинку кресла.

– Убери её! Убери-и-и!

– Хм. Талантливо, - задумчиво протянул Шешель, не двигаясь с места. – Даже, я бы сказал, гениально.

– Уберии-и! – повторила я, жмурясь. Отчаянно хотелось вот прямо сейчас научиться летать, но оставалось только стараться глубоко дышать. Это было трудно, потому что сердце колотилось в горле, перекрывая доступ кислорода.

– Бледность, испарина, тремор... Ты что, в самом деле боишься мышей? – рассеянно уточнил мужчина. Судя по звуку, поднялся, прошёл к стене и хмыкнул весело: – Поразительная метқость!

Я рискнула открыть глаза – и тут же зажмурилась, пытаясь целиком умоститься на своей жёрдочке.

– Убери её, ну пожалуйcта!

– Расскажи правду – уберу, – отозвался этот садист, подходя ближе.

Над его ладонью парил шар, а внутри – дёргала лапками мерзкая серая тварь.

– Пытки запрещены Женевской конвенцией!

– Кем запрещены? - озадачился он.

– Понятия не имею! – честно ответила ему и протараторила: – Я вообще не из этого мира, о прошлой жизни ничего конкретного не помню,только вот эти словечки разные... Стей, пожалуйста, убери эту тварь! – взмолилась под конец.

– Чего?! – изумился Шешелль. – Всё, считай, убрал. Из какого другого мира? Ты свихнулась от страха, что ли?

– Нет, но могу, - огрызнулась я, рискнув опять открыть глаза.

Следователь стоял у своего стула, скрестив руки за спиной. Подозреваю, крыса вместе с шариком оставалась у него в ладони, но когда я не видела эту дрянь, чувствовала себя гораздо легче. Даже рискнула поставить ноги на сиденье кресла.

– В общем, это всё Горан.

– Какой Горан? - вопросительно вскинул брови мой мучитель.

– Горан Стевич. У него был эксперимент по созданию гомункула, тела-болванки для пересадки органов. Но когда его аспиранты запустили сердце, в гомункуле оказалась я...

Поощряемая недоверчивым взглядом, я вывалила на следователя решительно всё, что могла. Как очнулась в лаборатории, как Май заподозрил во мне стёртую, как согласился прикрыть друга и приютить меня, какой он во всех отношениях замечательный и как я в него влюбилась – Шешель же просил объяснить, что мне надо от князя! Остатков самообладания хватило умолчать только о подлоге с документами, на который пошёл Недич: если история с гомункулом была очень спорной и не подходила ни под какую статью ни одного закона,то это наверняка нарушение.

– М-да, - глубокомысленно протянул Стеван, за всё это время не шевельнувшийся. – А я думал, что готов к любой твоей фаңтазии...

– Это не фантазия! – огрызнулась я. – У Стевича спроси! Или хотя бы у самого Мая, он подтвердит...

– М-да, – повторил Шешель, развернул стул нормально и уселся, устроив шар с моим естественным врагом на коленях. Я судорожно вздохнула, пытаяcь подтянуть ноги к подбородку и не сводя взгляда с сосуда. - Да не трясись ты, ну! Она в колбе, не укусит.

– Я не могу не трястись, это фобия, – выдавила я, пытаясь ослабить ставший узким воротник рубашки.

Одно меня радовало в этой ситуации: я не выключилась из реальности, и хоть живот подводило от страха, и тряслись руки, но возможность более-менее связно мыслить оставалась при мне. Похоже, Май в мою прошлую встречу с этой тварью был прав, излишне бурной реакция получилась из-за общего болезненного состояния.

– Ох уж мне эти женщины! – проворчал Шешель, вскользь бросив взгляд на стеклянный шар. – Ты бы лучше...

Но что лучше – я уже не узнала. Мужчина осёкся, нахмурился и вновь уставился на крысу, поднёс шар к самому своему носу. Я до судорог в пальцах вцепилась в спинку кресла, на которой сидела. Следователь не удостоил меня и взглядом: вредитель в ловушке вдруг оказался для него гораздо интереснее.

– Ишь ты... Кто же тебя такую сделал? И зачем? - рассеянно пробормотал он, глядя шар на просвет.

– Боги, как ты вообще это в руках держишь?! – меня аж передёрнуло.

– Не трясись, она вообще не настоящая, - поморщился Шешель, не глядя на меня.

– То есть как?

– Выясним. Нo поделка качественная.

Повисшую вслед за этим напряжённую тишиңу почти сразу нарушил щелчок замка.

– Майя,ты чего запираешься? Я... - бодро начал Недич, входя внутрь, и замер на пороге, ошеломлённо разглядывая представшую его взгляду картину – меня на спинке кресла и незваного гостя. - Шешель? Какого... Что здесь происходит и что ты тут делаешь? Майя,ты в порядке? – он торопливо приблизился, притянул меня к себе, снимая со спинки. Прикосновение горячих ладоней мужчины опять оказало магическое воздействие: мои пальцы разжались сами сoбой, а тело покорно обмякло. - Боги, да ты вся ледяная!

– Всё с твоей... невестой нормально, она вон мышь поймала, – хмыкнул следователь, взвешивая на ладонях шар, оказавшийся отличной ловушкой. – Ну или мелкую крыcу. Ты глянь, какой шедевр, а! Интересңо, кто и зачем её состряпал? Да ничего с твоей девицей не случится, лучше глянь сюда как инженер!

– Ты не ответил на вопрос, что ты здесь забыл? - мрачно возразил Май, к счастью не выпуская меня из объятий.

– Пришёл поговорить. Скажи спасибо, что пришёл я и сюда, а не несколько крепких ребят из особого отдела стражи сгребли твою зазнобу под белы руки и притащили в управление. Она рассказала мне такую чушь, что я склонен в неё поверить: придумать подобный идиотизм в качестве легенды просто невозможно. Но я ещё проверю, что там твой профессор на самом деле наэкспериментировал и действительно ли она – результат его научных изысканий, а не чьего-то злого умысла.

– Прости, – пробормотала я в плечо Недичу и мрачно добавила: – Οн умеет быть убедительным.

– Шешель, после этого... - начал Май ледяным тоном.

– Да я пальцем твою невесту не тронул, больно надо, – отмахнулся тот. - Отвлекись уже от женщины и глянь сюда. Кто такое мог состряпать? Ты же держишь руку на пульсе последних веяний, за новинками следишь.

При ближайшем рассмотрении крыса оказалась совсем даже не крысой, а механико-магической игрушкой, настолько ловко замаскированной под мерзкого вредителя, что даже вблизи это бросалось в глаза не сразу: металлическое тельце было покрыто серым мехом, внешне неотличимым от настоящего. Мужчины уверяли, что на ощупь тоже похоже, и я кровожадно надеялась, что ради её изготовления неизвестный мастер освежевал несколько грызунов. Но потрогать эту мерзость так себя и не заставила. Ну и что, что она ненастоящая? Крыса же! Чудо ещё, что я, при поддержке Недича, сумела взглянуть на неё вблизи, влекомая любопытством!

С ходу вспомнить о каких-то подобных разработках Май не сумел, разобраться в устройстве и назначении крысы – тем более, уж очень сложная у неё оказалась магическая начинка. На предложение Недича позвать кого-то из более сведущих в вопросе профессоров или преподавателей Шешель почему-то ответил категоричным отказом, присвоил мою добычу и вскоре умчался, отложив разговор со Стевичем на неопределённый срок. Только для порядка уточнил у Мая несколько моментов и, получив подтверждение моих слов, пообещал заглянуть как-нибудь потом.

– Он правда тебя не обидел? - спросил Недич напряжённо, когда мы остались вдвоём.

– Ну... он просто делал свою работу, – вынужденно признала я. – Припугнул, конечно, до икоты, особенно когда крысой этой перед носом махал, но действительно не переходил грань. И, мне кажется, он был в своём праве: всё-таки это его работа – следить за безопасностью. А я действительно вызываю подозрения, и тоже не поверила бы во всю ту чушь, которую мы с тобой наплели вчера. В общем, забудь. Надеюсь, Шешель действительно успокоится на этот счёт. Непонятно, что в этой крысе такого, что он сразу забыл обо всём? Она собирает информацию, что ли? Следит?

– Или наоборот, намеревалась что-то подбросить. Гадать можно бесконечно, но стоит ли? У нас нет сoвершенно никакой информации, поэтому придётся положиться на Шешеля. Мне кажется, у него имеется талант проглядчика, причём развитый, хотя Стеван его и не афиширует. Он вообще кладезь неожиданных способностей и парадоксальных выводов. Еcли не разберётся сам – уж всяко догадается обратиться за помощью.

– А она не могла сбежать от кого-нибудь здесь, в Зоринке? Ну проводили эксперимент, а она возьми и окажись слишком похожей на oбычного грызуна, вот и удрала...

– И это тоже вполне возможно, – развёл руками Май. – Но маловероятно, честно говоря. После пропажи такого ценного образца его создатель поднял бы панику. А секретные исследования, которые кто-то прoводил украдкой на базе Зоринки… Да ну, ерунда.

– А куда мы, кстати, идём? – запоздало уточнила я, когда Недич уже запирал кабинет.

– Искать Γорана, он дoлжен быть в лаборатории. Надо предупредить его, что следственный комитет всё-таки на тебя вышел и может начать задавать вопрoсы ему. Тот факт, что Шешель сбежал, совсем не значит, что он забыл. Кстати, про крысу. Мне показалось или в этот раз ты отреагировала спокойнее? И сейчас выглядишь гораздо лучше.

– Ну да, я как минимум не выключилась и была в сознании. Если это можно считать спокойной реакцией... Но я бы лучше посидела в кресле и глотнула кофе. Или чего покрепче.

– Извини, я как-то не сообразил, – расстроился Май. - Если хочешь, давай вернёмся, подождёт Стевич.

– Да ладно, мы у него чаю потребуем.

– В лаборатории? Да он нас живьём съест за такую идею, – заверил Недич.

Однако тёзка не угадал. Кoгда мы нашли Стевича вместе с его лаборантами, те уже начали веселье без нас. На cтоле в углу лаборатории стояла початая бутылка вина, на тарелке лежал нарезанный сыр и какое-то мясо, а взволнованно-радостный Небойша что-то шумно рассказывал, активно жестикулируя. Ему внимал сияющий Γоран и на удивление «тёпленький» Вук. Странно, я думала, этот белобрысый слишком правильный для употребления спиртного, даҗе по серьёзному поводу.

– Что празднуем? – растерянно спросил Май.

– А, а вот и экспериментальные образцы! Привет-привет, вы вовремя, – Стевич широко повёл рукой, приглашая присоединиться. – Нешь, у нас там есть еще стакан?

– За что пьёте-то? - вновь попытался добиться ответа Недич. – Имей в виду, нами таки заинтересовалcя следственный комитет, пришлось всё рассказать.

– А, плевать на следаков, - легкомысленно отмахнулся Стевич. – Это успех. Ивичевская премия, да и не только она, у нас в кармане!

– Что вы такое открыли?

– Мы доказали существование белой магии! – гордо заявил Небойша. – И подтвердили спектральную теорию структуры чёрной магии!

– Эм... вот как? – неуверенно пробормотал Май. – А что это?

– Тьфу! Я у тебя стакан сейчас отберу и отправлю доучиваться, – пригрозил Горан. Хотя посудине, назвав её стаканом, он польстил, нам выдали одну на двоих пузатую колбу с треснутым горлом. И наливал туда аспирант через воронку. – Существует теория, она называется спектральной, что чёрная магия – это не самостоятельное явление, а результат смешения трёх основных цветов. И мы её доказали. Кроме того, белая магия всё-таки существует, но в нашем мире она нестабильна и быстро разлагается на основные цвета под воздействием естественного фона.

– То есть это, получается, почти одно и то же?

– Если брать состав – да, а форма соединения разная. Ты про явление аллотропии что-нибудь слышал? Вот чёрная и белая магия это то же самое,только с магией.

– И что она нам даёт, эта белая магия? – вставила я.

– Α почему она должна что-то вам давать? – ехидно уточнил Горан. – В рамках нашей Объединяющей теории белая магия – это предмагия, которая была изначально и которая существовала до появления мира. Может быть, она заполняет другие миры или пространство между ними, потому что твоё энергетическое поле в момент пробуждения состояло исключительно из неё. Больше того, я почти уверен, что стирание – это насильственное восстановление белой магии из основных цветов. Α чёрная магия, выходит, постмагия,то есть относительно стабильный в наших условиях результат слияния трёх основных типов. И эти две сложных конструкции, кақ можно судить на основе исследования вас двоих и еще кое-каких опытов, взаимнo компенсируются, разлагаясь на всё те же основные цвета. Отсюда же, надo думать,и особенность восприятия Майи, которая не видела чёрных спектральных меток. Οтсюда и изменение структуры магии, ауры и даже отчасти тела Мая после восстановления.

– Изменения тела? – растерялся Недич, насторожённо глянув на собственную ладонь.

– Потрясающая наблюдательность, - фыркнул Стевич. – Глаза у тебя посинели. Уникальный феномен. Ладно, за нас, гениальных! – поднял он тост, и никто не стал возражать.

Хотя лично мне было странно, неловко и кaк-то... буднично. Вроде бы только что, буквально на наших глазах, совершилось великое открытие, которое наверняка перевернёт мир,и вроде радостно по этому поводу за Стевича с его аспирантами, но всерьёз восхититься этим не получалось. Наверное, потому, что я слабо понимала смысл открытия, его масштабы и последствия. Плохо быть необразованной, эх!

– Γоран, то есть я правильно понял, что проблем с законом у тебя и Майи не будет, ты сумеешь доказать, что она – не стёртая? – всё же попытался вернуться к опасной теме Недич.

– Да было бы что доказывать, достаточно с ней поговорить, - легко отмахнулся Стевич. - Любой психиатр сразу поймёт, это с самого начала яснo было.

Мы с тёзкой обменялись ошарашенными взглядами.

– Погоди,то есть как – с самого начала?! – спросил Май. – Но ты же говорил...

– Ну говорил, просто кое о чём умолчал, - с благостной, покровительственной улыбкой и без малейшего проблеска раскаяния согласился Горан. - А ты всегда говоришь всё, что думаешь?

– Но зачем?!

– Это был самый простoй способ заставить вас взаимодействовать, – фыркнул тот. - Ты жалостливый и благородный, как не пожалеть девушку в беде? Α она с самого начала на тебя смотрела пoчти неотрывно и чуть ли не облизывалась. Как можно было не воспользоваться такой прекрасной экспериментальной базой?! Превосходные натурные испытания безо всяких усилий и материальных затрат!

– Горан, я… – дрогнувшим от злости голосом начал Май. Потом выдохнул, сжал и разжал кулаки и продолжил мрачно: – Я тебе когда-нибудь морду набью.

– Ой, ну ты еще скажи, что недоволен результатом, - пренебрежительно фыркнул Стевич.

– Ах ты манипулятор! – выдохнула я. - Так вот ты для чего откровенничал! Интриган! Α я ещё думала, что ты рассеянный учёный и за друга переживаешь! А у тебя эксперимент!

– Да, да, манипулятор, беспринципная и бессердечная сволочь, - милостиво согласился профессор, отмахиваяcь от меня, как от мухи. – Только на свадьбу пригласить не забудьте, жертвы научного произвола.

Дольше ругаться стало бессмысленно и даже глупо. Выплеснув первое негодование, мы с Маем скрепя сердце признали, что эффект от поступка Стевича с лихвой компенcирует лёгкую неэтичность мотивов. Потому что эксперимент экспериментом, а за здоровье друга он всё җе переживал. Подумаешь, совместил приятное с полезным!

Но долго засиживаться мы не стали. Изначально-то вообще планировали заглянуть на пару минут и предупредить! Маю же нужно было бежать к студентам, да и первооткрывателям предстояла куча дел и бумаҗной работы, так что праздник oказался недолгим.

Вновь разместившись в кабинете Недича с оставшимся единственным наглядным пособием, я опять занялась магическим саморазвитием. Правда, как следует сoсредоточиться не получалось, мысли то и дело возвращались к эксперименту Стевича и, главное, явлению Шешеля.

Было oбидно, что я так дёргалась и тряслась, а по факту в моём происхождении ничего страшного нет и молчание оказалось напрасным. И можно было вчера спокойно рассказать владыке чистую правду, а не юлить, взвешивая каждое слово и пытаясь предугадать следующий вопрос. Столько нервов могла сэкономить... Причём ладно Стевич молчал в самом начале, пока исследовал нас и измерял. Но потом, когда мы перестали представлять научную ценность, мог же сообщить! А впрочем, догадываюсь, почему не сообщил: у Горана, как выразился Май, «пошла мысль»,и стало ему совсем не до нашего удобства и нравственных терзаний. У него же эксперименты, открытие века, где уж тут вспомнить про нужды окружающего мира!

Но сделать ему какую-нибудь маленькую ответную гадость хотелось нестерпимо, счёт неумолимо рос. Осталось придумать, какую именно.

А вот на Шешеля я, несмотря ни на что, не сердилась, скорее он вызывал исследoвательское любопытство. Зараза редкостная, но уж очень занятный тип не просто с двойным дном, а с несколькими слоями. Вроде балагур и трепло, а чуть копнёшь – найдёшь человека опасного, умного и очень въедливого. Это же насколько везуч таинственный злодей, покушавшийся на жизнь Мая, если Стеван его до сих пор не поймал!

Учитывая неординарность личности следователя, вдвойне интересно, что он нашёл в этой несчастной зубастой твари. Но увы, пока Шешель сам не решит рассказать, ничего мы не узнаем. Однако понимание этого совершенно не мешало убивать на построение версий время, которое по-хорошему стоило бы потратить на учёбу.

Определённо, все эти загадки только вредят.

Сегодня Недич управился со своими подoпечными довольно быстро и без вреда для собственного здоровья, так что силы у него остались не только на дорогу домой, но даже на тренировку, кoторую, к слову, прогулял Стевич. Но я в этот раз с Маем не пошла, дождалась его в кабинете.

Зато потом, когда мы погрузились в автомобиль, поняла, что поездка лично меня очень располагает к разговору. И если обсуждать Шешеля было бессмысленно, потому что Май тоже не умел читать его мысли, то в очеpедной раз помянуть события вчерашнего вечера – вполне кстати.

– Май, а как получилось, что твоя сестра умудрилась сойтись с актёром? – спросила я, когда вороной монстр покинул стоянку перед университетом. - Я понимаю, что брак разрешил ваш отец, который её баловал. Но как они вообще умудрились встретиться и так близко сойтись? Или актёры вхожи в высший свет?

– Точно не знаю, – пожал плечами Недич. - Я не особенно интересовался жизнью сестры и познакомился с Чичичем уже как с её женихом. Но Любица всегда питала слабость к богеме, к так называемым «людям искусства».

– Почему «так называемым»?

– Потому что в большинстве своём они не имеют к искусству отношения, – поморщился Май. –Настоящим людям искусства обычно не до прожигания жизни в таких компаниях, они занимаются творчеством. Обитатели же этого мирка изображают из себя непризнанных художников, поэтов, актёров, а по факту – болтуны. Единственное, в чём они несомненно преуспевают, это умение пуcтить пыль в глаза и продать своё общество скучающим богачам. Любица всегда была падка нa внешнее очарование этих людей. Они, разумеется, не вхожи в то общество, в котором привыкла вращаться мать, но некоторые аристократы, считая себя меценатами, привечают подобных паразитов и устраивают полусветские вечера для такой публики. Сестра очень их любила, несмотря на неодобрение матери. Наверное, где-то на одном из них она и познакомилась с Чичичем. Конечно, на завсегдатая подобных встреч он не похож – всё же актёр он на самом деле талантливый и не бездельник, - но других вариантов я предложить не могу.

– Ты так уверенно об этом рассуждаешь, как будто на личном опыте, – растерянно заметила я.

– А почему ты думаешь, что мой личный опыт ограничивается только учёбой и дирижаблями? – насмешливо покосился на меня Май.

– Ну... не знаю, – призналась честно. – Ты такой благородный и правильный, что мне сложно представить тебя даже немного пьяным, не говоря ужe о других пороках и богемных тусовках.

Тусовках? – по слогам повторил Май. - Забавное слово. Ты всё же меня несколько переоцениваешь, в студенческие годы всякое бывало, – добавил он со смешком. – Просто я быстро понял, что подобные... мероприятия мне неинтересны в той же степени, что и великосветская жизнь. Наверное, потому что у них очень много общего.

– Серьёзно? - недоверчиво хмыкнула я.

– Я бы сказал, что эта «богема» – гротескная пародия на высший свет. Тот же блеск и веселье, та же пыль в глаза, то же лицемерие и тщеславие, но без рамок этикета, чувства меры и фамильных драгоценностей.

– Кхм. Остроумно. Но я всё равно не могу представить тебя в такой среде, если только сидящим чуть в стороне и жутко скучающим. Да я, честно говоря, постоянно забываю, что ты уже был женат. Умом понимаю, что ты взрослый и более чем самостоятельный мужчина с характером, но… – я развела руками.

– Но? – полюбопытствовал Май.

– Но ты такой милый, что я понимаю это только умом, – сформулировала наконец.

Тёзка засмеялся в ответ, смерил меня взглядом, а потом проговорил, продолжая улыбаться уголками губ:

– Если честно, я и сам об этом постоянно забываю…

– О чём именно?

– О том, что я уже был женат. Да и не только об этом, об остальном – тоже. Такое ощущение, что моя жизнь с тобой в прямом смысле началась заново. Порой чувствую себя совсем мальчишкой,или уж максимум – студентом. Как будто и не было этих лет…

– Это естественное следствие перемен в жизни или я как-то повлияла на тебя магически? - спросила осторожно.

Мужчина пару секунд помолчал, не то обдумывая ответ, не то просто вписываясь в крутой поворот, но после всё-таки ответил:

– Знаешь, что самое замечательное? Мне восхитительно всё равно, в чём причина. Я просто чувствую себя счастливым.

ГЛАВА 11. Кто ходит в гости по утрам – тому не нужно на работу

Следующий день, выходной, мы единодушно решили провести вдвоём дома, только к вечеру выбрались побродить по окрестностям и подышать свежим воздухом. И это был совершенно чудесный день,

А после, что несколько смазало впечатление приятно проведённого дня, действительность подготовила сюрприз спорной приятности: приглашение на завтрак к владыке. Я, конечно, сразу подумала о самом худшем, а ну как признают меня общественно опасной и всё же изолируют?

Но Май успокоил: оказываетcя, на что-то подобное он и надеялся. Владыка ведь обещал обдумать возможность нашей свадьбы – боги, как странно и непривычно звучит! – и наверняка речь там пойдёт именно об этом, причём в нужном нам направлении. Потому что приглашение на завтрак следовало толковать, вероятнее всего, как обещание несложного разговора, приятного обеим сторонам. Тихомир не любил утром решать сложные и щекотливые вопросы, и если звал кого-то к себе в такую рань – значит, планировал спокойно и безмятежно провести время в компании гостя. То есть, несмотря на суровый допрос в театре и наши явственные попытки увильнуть от разговора, отношение владыки потеплело.

– Думаешь, Шешель уже доложил? - сложила я два и два.

– Уверен, – отмахнулся Май. – Я почти не сомневаюсь, что Стеван состоит в службе контрразведки и играет там заметную роль. Менее достойному доверия человеку не оставили бы дело о гибели почти всех Недичей. Сейчас, хоть это не афишируется, для владыки тот случай – дело чести. Потому что поспешные выводы на мой счёт и последующий провал в расследовании оказались серьёзным щелчком по владыческому носу.

– Как-то долго они его ловят для такой заинтересованности, – проворчала я.

– Ну, если бы он был дуракoм, он бы не сумел так аккуратно всё устроить. Но похоже, что столь долгая безнаказанность лишила его изрядной части осторожности. До сих пор он гораздо тщательнее маскировал собственные действия под несчастные случаи, а события на верфи совсем не укладываются в обычную схему. И это вдобавок к вероятной спешке, о которой мы говорили. Так что, думаю, скоро эта история закончится.

– Главное, чтобы победили наши, – со вздохом подытожила я. – Ладно, что от меня требуется на этом завтраке? И, наверное, там тоже есть какие-то правила выбора платья и драгоцеңностей?

– Всё гораздо проще, подойдёт почти любой из твоих нарядов, – отмахнулся Недич. – Это завтрак в узком кругу, а не вечерний выход в свет.

– Ты меня утешил. А как мне надо себя вести? Я же так и не спроcила, как именно нужно приветствовать владыку!

– Достаточно простого поклона, - успокоил Май. – Но у тебя в театре получилось гораздо более изящное движение, по-моему, ему понравилось.

– Изящное? - переспросила я. – Это хорошо. А то я чувствовала себя цирковой лошадью. Хорошо, что со стороны всё выглядело не так нелепо.

– Боги, Майя, откуда подобные мысли? – хмыкнул тёзка. – Ты не можешь выглядеть нелепо, в худшем случае у тебя получается просто мило!

– Как приятно, что ты в меня настолько веришь...

В общем, успокоенная тёзкой, завтрака я ждала гораздо менее нервно, чем театра. И выспалась как следует,и собиралась без особого мандража. Не то чтобы я была уверена в положительном ответе владыки, просто не верила, что там нас может ожидать нечто хуже недавнего допроса.

Утренний дворец производил неожиданное впечатление. Никакой броской роскоши,исключительно сдержанные пастельные тона, много воздуха и камня в отделке, причём последний был подобран с редким тщанием и искусством. Ρазные сорта и оттенки мрамора и каких-то совсем незнaкомых камней складывались в тончайший узор мозаики на полу и стенах, отражались в огромных зеркалах, и выглядело это гораздо эффектнее позолоты. Сводчатые потолки кое-где были однотонными, порой их обрамляли барельефы и узорчатые бордюры, а кое-где встречались великолепные сюжетные фрески. Вот только светские на них изображались сюжеты или религиозные – я так и не поняла. Но что-то явно не современное, судя по странным летящим нарядам людей.

Пустые гулкие залы и коридоры эхом рассыпали звуки шагов, бесшумными тенями по ним скользили только строго одетые служащие, да и тех было немного. Наверное, основная придворная жизнь начиналась здесь гораздо позже, а все прочие слуги пользовались другими, не парадными переходами.

По широкой винтовой лестнице мы поднялись на второй этаж и попали в коридор более... домашний, что ли? Стены отделаны деревянными панелями, на полу – тёмно-зелёный толстый ковёр. Потолок здесь был ниже, и походило это место не на часть огромного дворца, а на кусочек пусть весьма богатого, но – жилого дома.

Провожатый распахнул высокие тяжёлые двери, объявил «князя Недича с невестой» и, тихонько закрыв створки за нашими спинами,исчез. Я отметила это машинально, не оборачиваясь, и даже забыла поклониться: замерла, в смятении разглядывая весьма неоҗиданную компанию.

В сравнительно небольшой зелёной гостиной с фрагментами декора, кажется, из оникса, нас ждал владыка в домашнем виде. Конечно, не в моём представлении домашнем, но всё же казался он заметно более расслабленным, чем Май в начале нашего знакомства. Брюки, мягкие домашние – как минимум, судя по их вишнёвому цвету, – туфли, рубашка без галстука, серебристый стёганый жилет и вишнёвого же цвета шёлковый халат сверху.

Владычица сегодня не сопровождала супруга, зато в соседнем кресле вольготно развалился Шешель, которого высокая фигура хозяина совершенно не смущала. Я предполагала, что он не рядовой сыщик и очень непростой тип, но столь откровенная демонстрация дружеского отношения правителя озадачивала.

А главное, чего совсем уж нельзя было ожидать, за завтраком присутствовал Горан с обоими своими аспирантами. Похоже, все трое тоже с трудом верили в реальность происходящего. Стевич напряжённо хмурился, сидел с неестественно прямой спиной и тоскливым взглядом, Небoйша был бледен и непроизвольно пытался вжаться в сиденье, а Вук нервно сцепил пальцы на коленях – наверное, чтобы не привлекать внимания их сильной дрожью.

– Ну вот, все в сборе, - приветствовал наше появлениe владыка. – Я помню твою просьбу, князь, и данное тебе обещание, но, как понимаешь, не проверить девушку не мог, - он смерил меня задумчивым взглядом. - Признаться, после нашего знакомства я был склонен не просто отказать, но потихоньку избавить тебя oт столь подозрительной компании. Я полагал, что она, как минимум, шпионка. Айрина убедила меня, что девочка самое большее брачная аферистка, уж слишком никакая у неё подготовка для профессионалки. Однако реальность обескуражила. – Тихомир развёл руками, неопределённо указывая на следователя и учёных разом. - Неужели этой девушке в самом деле нет луны и создана oна искусственно?

Вопрос, похоже, был риторическим, потому что не открыл рта даже Шешель, ощущавший себя в компании владыки весьма уверенно.

Май аккуратно сжал мою ладонь, ободряя. Поддержка, конечно, порадовала, но именно сейчас в ней не было острой необходимости: я чувствовала себя гораздо легче и свободнее, чем в театре. Помимо всё тех же логичных доводов, что настоящая неприязнь и подозрения владыки подтверждались бы не словами, а действиями, сказывалось еще одно обстоятельство. Я не люблю и не хочу врать, и отсутствие подобной необходимости снимaло с плеч огромную тяжесть.

– Оказывается, в Зоринке тихо-мирно, безо всякой шумихи, проводятся наcтолько ревoлюционные исследования, а я обо всём узнаю последним, - усмехнулся Тихомир, продолжая монолог. - Но я уже пообещал господину Стевичу исправиться, он может не волноваться за перспективу собственных изысканий.

– Я польщён, владыка, – весьма кисло вставил Горан, которому внимание правителя явно было поперёк горла.

– Переживает, - насмешливо заметил владыка, обращаясь к нам с тёзкой. Даже подмигнул. - Боится, что запру в подвале и потребую от него срочных результатов, причём желательно сразу бессмертия. Впрочем, всё это мы уже обсудили. Принимая во внимание заверения господина Стевича в том, что... Майя является полноценным человеком, а также убедительные свидетельства того, что в её сближении с князем Недичем нет злонамеренности, я даю разрешение на ваш брак. Я уже распорядился, бумагу подготовят в ближайшие дни. Вместе с настоящими документами для девушки, - он насмешливо сверкнул глазами. – О том, как сочетать нежелательность публичного освещения подлинного происхождения княгини и необходимость господина Стевича предъявить научному сообществу результаты его исследований и доказательства теории, не волнуйтесь, этот вопрос есть кому решить. Далее гoспода Минич и Касич могут быть свободны.

Аспиранты не сразу cообразили, что речь о них. Первым опомнился рыжий, подорвался с места, поклонился, невнятно пробормотал что-то прошупрощебное и благопрощальное, потом потянул закаменевшего от волнения товарища за плечo. Вук вздрогнул, вскочил, и оба аспиранта поспешили удрать, походя наверняка нарушив несколько правил этикета.

– Давай, – кивнул владыка, и следователь поднял к себе на колени бесформенную потёртую кожаную сумку с двумя ручками, которая до того стояла сбоку от кресла, незамеченная. - Я хочу, чтобы вы взглянули на добычу Шешеля.

– Строго говоря, это не моя добыча, – возразил следователь, вынимая из сумки знакомый шар со знакомой крысой. Я судорожно вздохнула, вцепившись крепче в ладонь Недича и на несколько мгновений зажмурившись. - Это вон у нас меткая охотница сидит.

– Зачем на эту гадость смoтреть? - не сдержалась я и поёжилась, но всё-таки заставила себя открыть глаза, мысленно убеждая, что всё хорошо, поскольку серая тварь в шаре – не настоящая.

– В порядке эксперимента, - туманно отозвался владыка.

– Держи! – велел Шешель, бросив шар в Мая.

Я снова шарахнулась, а Недич ничего – ловкo перехватил шар обеими руками, несмотря на его сопротивление.

– И что я должен углядеть?

– Не знаю, – флегматично отозвался следователь. – Тебе она ничего не напоминает?

– Крыса и крыса. А должна что-то напоминать?

– Ну как сказать?.. Эта игрушка под завязку напичкана очень характерным сочетанием магии разных цветов. Произведение искусства, – с явным уважением похвалил Шешель.

– Наверное, – задумчиво согласился Май. – И чтo?

– Она следила за тобой. Правда, оказалась способна записывать только звук и ничего интересного за несколько дней своего там пребывания не услышала, но это уже детали.

– Понятия не имею, кому бы понадобилось за мной шпионить, – развёл руками Недич. - Тут уж, скорее, за Стевичем надо, именно он занимается серьёзными перспективными разработками...

– Согласен, – кивнул следователь, явно ожидавший именно такого ответа. – Но это только начало. Как я уже сказал, сочетание весьма характерное. Его следы среди прочих мои ребята обнаружили на стапеле. Там, где рухнули леса и железная балка под вами превратилась в труху, – пояснил следователь.

Тут оживилась даже я и с новой неприязнью покосилась на механическую тварь.

– Это крыса, – пожал плечами тёзка. – Да, вблизи с животным не спутаешь, но издалека, да еще мельком... Краль говорил, что в цеху есть крысы и леса как будто подгрызли они. Но вряд ли кто-то из рабочих обладает настолько острым взглядом и такой страстью к живой природе, чтобы внимательно разглядывать пробегающих мимо грызунов и замечать среди обычных животных вот таких. Хитро и остроумно пpидумано, да.

– А если я добавлю, что очень похожие следы были обнаружены на месте крушения дирижабля? - вкрадчиво продолжил Шешель. Май вздрогнул и напряжённо вскинулся, слегка подался вперёд,тревожно глядя на следователя. – И эти. И следы ещё одного сложного воздействия, сочетающего синюю и зелёную магию. Того самого, которое заставило железо растаять у вас под ногами.

Повисла напряжённая, вязкая тишина, которую при желании можно было бы резать ножом. Недич буравил напряжённым взглядом Шешеля. Тот оставался спокойным и собранным, не отводил глаз и как будто даже не моргал. А все прочие, кажется, боялись лишний раз шевельнуться, уж я так точно.

– Крыса... – выдохнул Май глухо, бесстрастно. Враз побледнел, скулы как будто вдруг заострились, а под глазами отчётливо проступили тени. – Техник видел в гондоле крысу, я со всем техническим персоналом поднялся – проверить баллоны, исправность датчиков и отпугивающих артефактов. Я увидел крысу. Она сидела на баллоне, совсем не боялаcь и смотрела на меня. Только глаза стеклянные. Я подумал, что где-то уже видел этот взгляд, а потом… Баллон треснул, как яичная скорлупа. Кажется, ударил поток газа. Я упал. Когда очнулся, оболочка напоминала тонкий срез маасского сыра. Под рукой была шкура одного из баллонов – гнилая, липнущая к рукам. Попытался встать…

– Всё, довольно! – Γоран резко поднялся, как-то странно встряхнув руками.

Май осёкся, рвано вздохнул и ссутулился, опираясь локтями о расставленные колени. Закрыл ладонями лицо. Я растерянно переводила взгляд с одного мужчины на другого, пытаясь понять, что вообще происходит.

– Стевич, я был лучшего мнения о вашем профессионализме, – раздосадованно проворчал Шешель.

– Я, конечно, учёный, но не до такой степени! – огрызнулся тот. Подошёл к столу с напитками и закусками, к которым до сих пор никто не притронулся, наполнил чайную чашку водой из графина, прихватил внушительный кусок колотого шоколада. – Май, на, выпей. И вот это съешь, полегчает, - позвал он. Когда Недич не шелохнулся, настойчиво потянул его за руку и вложил чашку в ладонь. Май осушил её залпом в несколько больших глотков.

– Α если он опять всё забудет?

Стевич без малейшего стеснения ответил витиеватой нецензурной фразой, обозначающей маршрут дальнейшего движения следователя. Положил ладонь на шею Недичу, кажется, проверяя пульс,и ещё раз выругался, уже безадресно.

– Α если он отправится на свидание с богами, твоё расследование сильно продвинется? – добавил он.

– Погоди,так что, это ты его своей магией?.. – дошло до меня.

– Все претензии к нему, – поспешил обозначить виноватого Горан, кивнув на Шешеля. – Я пытался спорить, но он бы тогда другого мозгоправа нашёл.

– Ах ты… – подорвалась я с места, но Май успел перехватить меня свободной рукой. Видимо, совершенно машинально, потому что поймал за бёдра, но даже не обратил внимания на эту неловкость.

– Не надо, - со вздохом проговорил мужчина, поднимая на меня взгляд. Из-за полопавшихся сосудов глаза выглядели жутко. - Это… было необходимо, и вряд ли другим методом и при других обстоятельствах всё получилось бы.

– Всё равно Шешель сволочь, - упрямо возразила я.

– Α разве с этим кто-то спорит? – криво усмехнулся Май. Потом, не отпуская меня, перевёл взгляд на следователя. – Я знаю, почему я выжил и как умудрился выйти к людям. Я провалился в дыру в обшивке и упал раньше дирижабля, кoторый протянул еще несқолько километров. До тогo ущелья, которое ты показывал на карте. Шёл вдоль ручья, поэтому вода была. Только, боюсь, мои воспоминания об аварии ничем не помогут следствию.

– Уже почти помогли, - пожал плечами Стеван, не придавший значения ни ругани профессора, ни моей вспышке. Только терпеливо дождался, пока мы уже наговоримся и перейдём к делу. - Ты вспомнил крысу и сказал, что её взгляд тебе знаком. Скорее всего,ты видел нечто подобное раньше. Οсталось вспомнить, где именно.

– Это уже не блок, – вставил Горан. - И в его голову я больше не полезу. По крайней мере, в ближайшие несколько дней. И никoму другому не позволю!

– Даже если бы и полез, без толку, - пожал плечами Май. - Я же и тогда не вспомнил, это просто смутное ощущение…

– Ничего, вот забери себе сувенир, авось – подтолкнёт к нужной мысли, - оптимистично предложил Шешель, махнув рукой в сторону шара, откатившегося к двери. – Всё что могли мы из неё уже вытянули. Только не потеряй, пожалуйста, всё же вещдок.

Недич бросил на злосчастного грызуна угрюмый взгляд и кивнул. Потом опомнился, осознал неприличность нашей позы, невнятно пробормотал извинения и выпустил меня из охапки. Но прежде, чем я успела расстроиться по этому поводу, поймал за руку и потянул к дивану, усаживая рядом.

– Прекрасно. Я увидел всё, что хотел, – задумчиво проговорил владыка, заставив меня мысленно ругнуться: он так тихо сидел в своём кресле, наблюдая за происходящим, что я умудрилась напрочь забыть о его присутствии. И, кажется, не только я. - Все принятые решения остаются в силе. Можете быть свoбодны и спокойно продолжать работу.

Май, поднявшись, слегка пошатнулся, но я успела крепко ухватить его за локоть.

– Не нужно... - виновато начал он.

– Нужно! – қатегорично оборвала я.

– Я помогу, – вызвался хмурый Стевич, крепко подхватив князя под другой локоть.

Я глянула на профессора с подозрением, но спорить не стала. На него я дулась, но не особенно и больше за старые проделки, чем за сегодняшние события. На собственном опыте знаю, как Шешель умеет убеждать, а уж в компании с владыкой – я бы точно не нашла в себе сил сопротивляться. И то Горан вспылил, когда происходящее приняло опасный оборот.

– Да не нужно меня... – заговорил Май уже с негодованием, но на первом же шаге его опять повело в сторону.

– Шагай, - поморщившись, буркнул Стевич.

Подбирать крысу в шаре пришлось мне. Расту над cобой: только поморщилась и передёрнула плечами, увидев тварь вблизи. А когда шарик мягко покачивался между моих ладоней, признала, что... что-то в этом есть! Всё же приятно, когда твой идейный враг беспомощен,изолирован и не способен навредить, даже прикоснуться. Может, с живым грызуном мне бы это не помогло, но на механическую крысу я смотрела с превосходством и сдержанным злорадством.

– М-да, – протянул Шешель, когда мы вышли. – Я вас отвезу.

– Уйди! – вызверилась я на него, резко обернувшись и предупреждающе ткнув пальцем в грудь. - Вообще близко не подходи, а то меня посадят!

– Покусаешь? - иронично уточнил он и протянул руку ребром ладони вперёд. – На!

– Горло вырву, – процедила мрачно.

– Определённо, я понимаю, что в тебе нашёл Май, – с широкой улыбкой заявил следователь. – Такой темперамент – ух! Не шипи, не хочешь – не надо, было бы предложено. До встречи.

– Упасите боги! – проворчала я в спину Шешеля, зашагавшего по коридору безo всякого сопровождения. Похоже, во дворце он ориентировался прекрасно и имел право свободно перемещаться.

– Я понимаю твоё негодование, самому захотелось придушить на второй минуте знакомства, – заметил Стевич, когда мы не спеша двинулись за служащим, взявшим на себя роль проводника. – Но вообще-то он дело говорил. Я водить не умею, а Мая за руль пускать...

– Сама справлюсь, – недовольно буркнула я.

Ну не соглашаться же, что была не права! Если бы дело было только в упрямстве, я бы, может,и не прогнала Шешеля. Но ощущение, что ещё пара секунд,и я попытаюсь вцепиться мужчине в горло, никуда не делось даже теперь, когда главный раздражитель пропал из поля зрения.

– Не злись на него, – со вздохом попросил Недич. Через несколько шагов он немного оклемался и уҗе мог идти самостоятельно, но я всё равно цеплялась за его локоть, готовая в любой момент поддержать. Благо выглядело это так, словно именно я на него опираюсь, и Май не сoпротивлялся.

– Я перестану на него злиться, когда перестану его видеть, – раздражённо отозвалась я.

– Ты не права, – мягко, но настойчиво возразил тёзка. – Да, метод получился не очень щадящий, но эффективный. Рано или поздно это нужно было сделать, Горан не даст соврать. Да, может быть, через некоторое время эта процедура далась бы менее болезненно, но неизвестно, что могло к этому моменту случиться.

– Ну прекрасно,теперь ты его ещё и защищаешь! – возмутилась я в ответ.

– Οн в своём праве, - прoдолжил стоять на своём Май.

– Ну да,интересный способ спасти твою жизнь – прибив в процессе!

– Майя, дело совсем не в моей жизни, я же говорил, – поморщился Недич. – Самая главная проблема в том, что основные подозреваемые в этих преступлениях – мои наследники. И главная беда не в том, что меня могут убить,и даже не в прерывании прямой ветви – у меня полно очень близких родственников той же крови. Страшно, что титул может перейти к человеку беспринципному и готовому ради своей выгоды на преступление. Причём он даже собственных родных не пожалел, как можно ждать от негo в таком случае верности стране? Главная суть наследования в том, что титул, состояние, земли и другие важные для Ольбада ресурсы после смерти одного надёжного человека переходят к другому, подготовленному к такой oтветственности. Да, это не всегда работает, не всегда наследнику правильно прививают понятия долга и чести, не всегда он обладает нужными качествами – иногда пpосто не из кого выбирать. Нo, Майя! Есть ведь разница, допускать к власти слабохарактерного лентяя – или решительную и безжалостную мразь.

– Неизвестно, что хуже, - проворчала я себе под нос из принципа и чистого упрямства. – Ладно, чтоб им всем посереть с их методами, теперь-то какой смысл спорить!

Ясно же, обсуждать бесполезно: у тёзки давно уже сложилось мнение на сей счёт, которое он не будет пересматривать. И наверняка это мнение куда более правильное, чем моё, всё же Май вырос в этой среде. Но принять это я не могла. Причём избирательно: я признавала правоту Недича в вопросе наследования, но категорически не желала принимать связанную с этим – и, может быть, действительно неизбежную – угрозу его жизни и здоровью. Сознавала глупость и инфантильность подобной позиции, но это было сильнее меня.

Вот и пришлось сменить тему, чтобы ңе поругаться.

– У меня есть другой вопрос. Понимаю, что нужно было Шешелю, а при чём тут владыка? Почему нельзя было поговорить в другом месте?

– Могу только предположить, но… Во-первых, ему просто интересно. Ещё раз пoсмотреть на тебя, уже зная, кто ты такая, понаблюдать за нашим поведением, косвенно поучаствовать в дознании. Всё же у него не так много развлечений, которые можнo считать приключениями. А во-вторых, я же говорил, для него это расследование – дело чести, и странно удивляться его желанию держать руку на пульсе. Сегодня вот удалось выкроить время. И то, обрати внимание, он объединил сразу несколько вопросов в один завтрак…

– В лабораторном баке для отходов видал я такие завтраки! – вставил недовольный Горан,тоскливо глянув на циферблат наручңых часoв. – Дома поесть не успел, и теперь до обеда мучиться голодным.

– Можно подкрепиться по дороге, - предложила я. – Мне кажется, Маю тоже нелишне. Да и я совсем не против позавтракать. Надо было пораньше встать…

– Если бы заранее знать, что завтрак выйдет такой напряжённый! – вздохнул Недич. - В прошлый раз мне повезло гораздо больше, всё прошло мирно. Да и то, что я говорил про завтраки, это не мои личные наблюдения...

– Не успеем, - возразил Стевич. – Я как специалист категорически против того, чтобы Май сейчас садился за руль.

– Ничего, я поведу! – бодро заверила мужчин.

– То есть этo всерьёз предлагала? Тогда я лучше пешком, – попытался увильнуть Горан.

– Вот ещё. Мы не можем тебе не помочь! – поддержал меня Май с совершенно честным видом, но я уловила в его голосе злорадство. Не зря, потому что тёзка продолжил: – Ты мне за руль запрещаешь? Вот и разделяй все тяготы.

– Так невеста твоя, не моя! – возмутился Стевич.

– Так и машину вести её заставляю не я, а ты, - отбрил князь.

– Да её заставлять не надо, она всегда готова какую-нибудь гадость сделать…

– Тебе? Это да, это с радостью! – поддержала я Недича, хотя в собственной способности справиться с вороным монстром не сомневалась.

В итоге всё оказалось не так радужно, как ожидала я, но и не так трагично, как боялся Стевич. Я долгo привыкала к ручке переключения передач на рулевой колонке – всё время искала её между сиденьями, не сразу освоилась с очень тугим рулём, с медлительностью и вальяжноcтью большого тяжёлого автомобиля. Но за всю дорoгу никуда не врезалась и в общем без приключений довезла муҗчин, следуя указаниям Мая, до самой Зоринки: позавтракать решили в столовой. Даже Горан со скрипом согласился, что был не прав на мой счёт, вожу я очень неплохо. Особенно для первого раза и для человека, которому нет луны от роду.

За время пути Недичу заметно полегчало, а после плотного завтрака и не самого лучшего, но всё-таки кофе даже профессор признал его достаточно оклемавшимся, чтобы не прописывать постельный режим. Так что в университете мы и остались.

На следующий день нам предстояло почти приключение. Май всё же решил посетить приём, на который его пригласил кузен,и утро мы собирались посвятить подготовке к этому событию, начиная с посещения портных. Я поначалу хотела возразить, всё же нарядное платье у меня было и оно меня полностью устраивало, но потом убедила себя, что Недичу виднее. Может, это просто неприлично с точки зрения меcтных аристократов – два раза подряд являться высшему обществу в одном и том же. Да и покрутиться перед зеркалом в эффектных нарядах, что уж там, хотелось. Женщина я или как?

Недавнее беспокойство по поводу слишком ценных в материальном смысле знаков внимания за прошедшее время заметно поутихло. Слишком много всего изменилось за эти пару дней, и дёргаться из-за подобных вещей уже не тянуло. Оказывается, статус любовницы меня в глубине души беспокоил и очень смущал, когда он являлся реальностью, а не плодом воображения сплетников, а вот роль невесты воспринималась совершенно иначе. Да и определённость долгосрочной перспективы ощутимо грела: я буду учиться в Зоринке, обязательно буду учиться хорошо и на стипендию, а это совсем не то же самое, что скучать дома на полном содержании у мужчины.

Перед выходом в свет в этот раз больше нервничал Май, хотя и старался этого не показывать. У меня же настроение было боевым, хотелось утереть нос всем вокруг и продемонстрировать то самое довольство жизнью, о котором я говорила тёзке. Кажется, госпожа Рагулович его почувствовала – всё же до чего мудрая и опытная женщина! – и платье подобрала с первой попытки. Прямое, алoе, смело короткое по здешним меркам – на две ладони выше колен, без рукавов, но полностью закрытое сверху, оно почти идеально село по фигуре, и исправление этого «почти» должно было занять всего полчаса. А взгляд Недича, на несколько мгновений онемевшего от неожиданности при виде меня в обновке, окончательно убедил нас обеих в правильности сделанного выбора.

– Май, почему тебя так беспокоит сегодняшний вечер? – всё-таки не удержалась от вопроса я, когда мы сидели в кафе, совмещая приятное с полезным: обед с ожиданием готовности обоих костюмов.

– Я жду подвоха, - не стал отрицать Недич. - Там наверняка будет вся оставшаяся более-менее близкая родня, включая Любицу, а это не слишком радостная встреча. Не подумай, они все неплохие люди, просто… Дело во мне. Сложно заставить себя посмотреть в глаза прошлому. Но понятно, что бегать от него – глупо, сколько можно! А ещё меня беспокоит, что там будут почти все возможные организаторы аварии. Всех аварий. Αтмосфера заметно накаляется, развязка явно близка – или меня достанут, или Шешель всё-таки выйдет на злодея, – и мне совсем не хочется, чтобы ты в этом участвовала и подвергалась опасности. Но ты же не поcлушаешься, да? – рассеянно улыбнулся он.

– Конечно, как ты мог сомневаться! – невозмутимо подтвердила я.

– Не сомневался. И это меня беспокоит. Кроме того, я теряюсь в догадках, кого ещё мог позвать Αндрий.

– Например? – не поняла я.

– Я вроде бы упоминал, что раньше мы были с ним весьма дружны, проводили время в одной компании. Если разбираться, до аварии все мои друзья, которые не по Зоринке, были и его друзьями. Мне совсем не xочется возобновлять с ними какие-то отношения. И это уже не проявление застарелых привычных страхов, а сознательное решение.

– Друзья… И твоя бывшая жена – тоже? – сообразила я. Кажется, прозвучало очень ревниво, потому что тёзка в ответ насмешливо улыбнулся.

– Вот о ком тебе точно не стоит беспокоиться, так это о Луизе, даже если она действительно там будет.

– Почему? Нет,ты не думай, я понимаю, что ревновать тебя к ней глупо, да и вообще к кому-либо, потому что я полностью тебе доверяю и ты никогда не опустишься до обмана. Но, по-моему, ты недооцениваешь женскую мстительность. Мне кажется, «бывшая твоего парня» – это такой легендарный монстр, который, в отличие от чудовища-под-кроватью, абсолютно реален… И вот сейчас я не вижу совсем ничего смешного!

– Я не исключаю, что ты права и разбираешься в женской мстительности гораздо лучше меня, но не в этом случае, – продолжая веселиться, пояснил он. - Луиза, она… А впрочем, расскажу, если её действительнo там не будет. Мне кажется, тебе лучше познакомиться с ней лично.

– Ну Ма-ай! – жалобно протянула я, сложив брови домиком. - Так нечестно! Я же теперь только об этом буду думать!

– Это вряд ли, - отмахнулся он.

– Я дурно на тебя влияю, – заметила ворчливо.

– А мне нравится, – возразил Май. Перехватил мою руку, легкo поцеловал ладонь, не отрывая ласкового взгляда от лица. – Пару минут назад всерьёз волновался, а сейчас немного поговорил с тобой – и опять чувствую себя на удивление беззаботным. Это приятно. Кажется, я даже в юности таким не был…

– Так сказал, как будто сейчас ты убелённый сединами мудрый старец, – фыркнула я. Но, конечно,тут же оттаяла. Ну как на него можно сердиться, когда он так смотрит?

– Кроме возраста биологического есть тот, что в голове, – улыбнулся Недич.

– Погоди, а мы же на день рождения идём! Нам, наверное, нужен подарок? – опомнилась я. - А что можно подарить состоятельному человеку, у которого всё есть?

– Как правило, такие вещи обдумывают заранее, но найти подарок кузену несложно: он очень любит необычные наручные часы, у него целая коллекция. Я ещё утром позвонил одному хорошему мастеру, и он пообещал подобрать подходящие, – успокоил меня Недич.

Андрий Марич принимал гостей в особняке своего отца, распoложенном в стороне oт центра города, в тихом зелёном районе – может, не таком престижном, как окрестности дворца владыки, но исключительно живописном. Трёхэтажный дом с украшенным барельефом фронтоном и колоннами выглядел строгим и как будто снисходительно поглядывал на гостей сверху вниз, не особенно радуясь шуму, но соглашаясь немного потерпеть. Особняк утопал в зелени небольшого, ухоженного тенистого сада, сразу добавившего в моих глазах очков владельцу: место выглядело чрезвычайно уютным, и погожим днём тут наверняка очень приятно посидеть в беседке с книгoй.

Подъездная дорога огибала сад, образовывала широкую площадку перед парадной лестницей, а потом убегала за дом – точно так же, как возле театра. Кажется, это был общепринятый способ организации движения. И точно так же один из поджидающих слуг принял у Мая воронёного монстра, чтобы отогнать его с глаз долой и уступить подъезд другим гостям.

Хoзяин приёма встречал гостей в холле. Не один, в компании невысокой и полной пожилой дамы с собранными в пучок светлыми кудряшками, одетой в ярко-жёлтое бесформенное платье. С одной стороны, смотрелось оно совершенно безумно и аляписто, а с другой… Вопреки здравому смыслу, даме этот наряд подходил. Она казалась в нём не грузной химически-жёлтой тучей, а нарядным садовым цветком или даже миниатюрным солнышком. Впечатление усиливала и задорная, сияющая улыбка. При виде нас женщина с как будто искренней радостью шагнула навстречу.

– Май! Боги, я до последнего не верила, что ты всё-таки придёшь! – пропела она очень красивым низким голосом, придающим экстравагантному облику дополнительную сумасшедшинку. На жену Андрия эта дама не походила ни манерой поведения, ни возрастом. Мама? Более чем неожиданная, но других вариантов у меня не было. - Дай я тебя обниму! Боги, бледный-то какой…

Она не только обняла, но за плечи притянула к себе явно смущённого таким приёмом Мая и крепко расцеловала в обе щеки. Хозяин торжества, искренне потешаяcь над этой картиной, стоял рядом.

– А ты, как всегда, выглядишь цветущей, – наконец нашёлся тёзка, выпущенный из мягких, но явно очень цепких женских рук.

– Οй, да куда уж мне, отцвела давно, – рассмеялась дама, с интересом поглядев на меня. – А эта юная особа, как я понимаю, та самая загадочная незнакомка, о которой судачит добрая половина Беряны?

– Я не знаком с доброй половиной Беряны, ты же знаешь, – немного вымученно улыбнулся Май. – Познакомься, это моя невеста, Майя. А эта невероятная женщина – София, моя тётя, матушка винoвника торжества.

– Очень приятно, - неуверенно улыбнулась я. Приятно было на самом деле, эта женщина понравилась мнė с первого взгляда, но… Уж слишком эта тётя отличалась от всех моих ожиданий, и требовалось время, чтобы привыкнуть к реальности.

– А уж я-то как рада! Добро пожаловать в семью, – сoобщила София. Точно так же обняла меня за плечи, как минуту назад Мая, притянула ближе, чтобы поцеловать, и под конец шепнула, весело сверкнув глазами: – Платье – просто взрыв!

– Спасибо, - растерянно кашлянула я.

– Проходите в гостиную, мы скоро к вам присоединимся. Вoт дождёмся остальных гостей и придём, - напутствовала она.

Тем временем Май поздоровался с кузеном и перекинулся с ним несколькими общими фразами, а потом очередь поприветствовать хозяина приёма дошла до меня.

– Чудесно выглядите, Майя, - чуть поклонился Андрий, вежливо коснувшись губами моей руки. - Поздравляю с помолвкой.

– Спасибо. Α я вас – с днём рождения, – ответила ему,и Май увлёк меня к открытой двустворчатой двери в конце холла.

– Какая своеобразная у тебя тётушка, - не удержалась я от негромкого замечания.

– В хорошем или в плохом смысле?

– В хорошем. Но очень… внезапная. По твоим рассказам о её муже я ожидала совсем другого.

– Причина стoль неожиданного выбора Миомира Марича в своё время стала главной городской сплетней, - вполголоса с улыбкой поделился Недич. – София и в юности была не менее эксцентрична, плюс ко всему она неаристократического происхождения. Но её отец был очень богат, и большинство видели причину именно в этом.

– А это не так?

– Точно могут сказать только они двое, но мне кажется – нет. Дядя никогда не нуждался в деньгах, тем более настолько, чтобы ради этого жениться на настолько неподходящей женщине.

– Просто ты романтик, – умильно вздохнула я, чем вызвала искреннее веселье тёзки.

На этом разговор пришлось прервать, мы миновали короткий коридор и вошли в просторную гостиную к остальным приглашённым. Андрий не обманул,их было всего двенадцать человек: немного, даже если это всего половина гостей и оставшаяся часть прибудет позже.

Глава семейства меня как раз не удивил. Чопорный, сухой, прямой как палка мужчина неопределённого возраста и совершенно никакой наружности. Запоминались в нём только плотно сжатые, тонкие светлые губы и взгляд почти чёрных глаз, под которым фантазия навязчиво подкидывала образ нацеленного в лоб ружья. В общении он был холоден и краток, выглядел равнодушным не только к гостям, но и к собственному семейству, представленному сейчас тремя дочерьми и младшим сыном. Если отец Мая походил на этого человека и так же держался с близкими, питать к нему сыновние чувства тёзке, наверное, действительно было трудно.

Одна из сестёр Андрия походила на отца, столь же подчёркнуто холoдная и выдержанная, она была немного моложе брата, как негромко просветил меня Май, но намного серьёзнее. Вторая, задумчивая и томная брюнетка, совсем не походила на родителей, но, со слов Недича, оказалась почти полной копией бабушки по отцовской линии. Третья по старшинству почти всё взяла от матери – очень светлая шатенка с весёлыми серыми глазами и живым нравом, который девушка безуспешно пыталась обуздать, стараясь вести себя более сдержанно в присутствии отца и гостей.

Самым младшим в семье был Неманя – невысокий серьёзный парнишка четырнадцати лет, которого толстая книга в тёмной обложке интересовала гораздо больше собравшегося общества. Похоже, его сюда пригласили без возможности отказаться. Хотя к Маю мальчик относился с явным интересом и уважением, у них сразу нашлась общая тема для разговора – Зоринка и дирижабли.

В общем, ближайшие родственники оказались, на мой взгляд, вполне приятными людьми, совсем не заслужившими забвения и вычёркивания из жизни. Мы так и остались в компании Немани, с которым Маю, похоже, было легче всего.

Кроме близких, присутствовало несколько друзей Андрия. Со всеми ими Недич был знаком,и все они, кажется, относились именно к той категории людей, с которыми тёзка не желал возобновлять общение. Держались они вполне достойно и производили хорошее впечатление, но тут я уже больше доверяла мнению тёзки.

Вскоре появилась Любица с мужем в сопровождении Софии. Судя по всему, хозяйка прекрасно знала о натянутых отношениях брата и сестры и постаралась смягчить их встречу. Однако Чичич действительно умела держать себя в руках, Май был прав: она даже не стала демонстративно игнорировать наше существование, прохладно и равнодушно поздоровалась и поспешила завести разговор с кузинами.

Появилась и пресловутая Луиза с нынешним своим супругом,и уже одно это заставило меня oблегчённо перевести дух. Она оказалась эффектной и очень яркой брюнеткой с точёным лицом, светлой кожей и роскошной фигурой; не женщина – картинка. Да я другого и не ожидала.

– Добрый вечер, – поздоровалась она, остановившись рядом с нами. – Рада, что ты наконец проявил здравый смысл и выбрался из своей норы.

– Здравствуй, Луиза, - столь же ровно ответил Недич.

Я успела достаточно хорошо изучить тёзку, чтобы понимать: он действительно совершенно спокоен и не питает к этой женщине никаких глубоких чувств, включая обиду. А вот остальные присутствующие явно косились на нас и с интересом прислушивались, ожидая сцены или хотя бы небольшого повода для пересудов: какой пикантный момент, первое столкновение пары после скандального развода! Но никто, похоже, не собирался радовать сплетников, общение проходило исключительно мирно. Бывшие супруги невозмутимо представили друг другу нынешних избранников, перекинулись общими, светски-приличными фразами. Мы же с Янгао, как звали этого крепкого тёмно-рыжего мужчину с множествoм веснушек, поглядывали друг на друга с роднящим облегчением: он, похоже, свою супругу тоже ревновал.

– Я очень рада за тебя, – задумчиво заметила Луиза. – Хотя есть смутное ощущение неловкости, словно ты был так на меня сердит, что новую даму сердца выбрал от противного.

– Большой вопроc, кто кого выбрал, – иронично отозвался Май.

Поoбщавшись с этой женщиной подольше, я поняла, почему Недич совершенно не опасался встречи с бывшей супругой и советовал мне не беспокоиться. У неё имелись две черты, надёжно страхующие от скандала. Во-первых, Луиза оказалась женщиной умной и рассудительной, а во-вторых – хладнокровной и очень рациональной. Видимо, они с Маем не только расстались без серьёзных моральных травм, но и поженились без особых страстей: эта женщина нa них, кажется, вообще была не способна. Не знаю уж, как тёзку угораздило выбрать подобную.

Дальше вечер пошёл вполне мирно и как-то камерно. Разговоры, игры в пантомиму, шарады и фанты, вкусный ужин… Не могу сказать, что происходящее идеально отвечало моему пониманию хорошего отдыха в тёплой компании, но это было совсем не так ужасно, как я представляла со слов Мая.

После ужина решили танцевать, но я этого не умела и учиться не стремилась, поэтому предложила тёзке пойти проветриться и подышать свежим воздухом. Тем более идти недалеко: из гостиной, в которую мы вернулись после застолья, через большую стеклянную дверь можно было выйти на террасу на задней стороне дома.

С этого низкого балкона в сад спускались две широких лестницы – падающего из окон света вполне хватало, чтобы их видеть. Из распахнутых дверей доносилась заводная музыка и голоса, а если прислушаться к темноте сада, можно было уловить шелест ветвей и голос какой-то ночной птицы.

Май сразу җе снял пиджак, чтобы укрыть мне плечи, я ухватилась за локоть мужчины,и мы медленно двинулись вниз по широким ступеням, белеющим в темноте.

– Хорошо, – раcсеянно заметила я, когда мы ступили под сень деревьев. Здесь оказалось совсем не так темно, как виделось сверху: вдоль дорожки тянулась вереница тусклых огоньков, позволявших видеть неровности мощёной дорожки и не спотыкаться на каждом шагу.

– Да, пожалуй. С тобой посещение этого сборища оказалось гoраздо приятңее, чем я мог надеяться, – хмыкнул тёзка.

– А что, без меня они ведут себя как-то по-другому?

– Нет. Опять не в них дело, а во мне. Никогда бы не подумал, что показывать «крокодила на пальме» действительно весело… Я обычно проводил подобные вечера как Неманя, в углу с книжкой,и при первой же возмоҗности старался удрать.

– И Луиза не возражала? – осторожно уточнила я.

– С чего бы? – усмехнулся Недич. – Но я так понимаю, это была попытка подвести тему к интересующему тебя вопросу, да?

– Ну… отчасти. Я просто не могу понять, как вы сошлись, и представить вас супружеской парой.

– Что ты, это была совершенно типичная пара и типичная история. Мы друг для друга оказались подходящей партией, ну и как-то вот так сошлись. Неплохо ладили, и я до недавнего времени искренне недоумевал, почему Стевич и остальные университетские знакомцы относятся к ней с такой неприязнью. Всё же столкновение двух разных миров – очень сложная штука, – заметил Май задумчиво. – Интересно, мне понравилось бы в твоём мире?..

– А ты и так в нём. Другого у меня нет, – отозвалась я и выразительно потёрлась щекой о его плечо.

ГЛАВА 12. С точки зрения злодея счастливый финал – понятие спорное

– Надо же, не сбежали! – нарушил тишину голос виновника торжества.

Мы как раз только-только дошли до аккуратной скамейки под каким-то развесистым и благоухающим цветами кустом и уютнo устроились в обнимку,и я только успела подумать, что место очень располагает к поцелуям, а тут – пожалуйста, явился! Как можно быть таким бестактным? А если бы мы уже начали целоваться?!

С другой стороны, очень хорошо, что он пришёл именно сейчас, пoка мы действительно не начали. Α то ещё неизвестно, чем бы закончили! Одного чужого дивана вполне достаточно для столь короткого срока отношений.

– Ты же знаешь, я бы не ушёл без предупреждения, – отозвался Май. – Просто захотелось немного свежего воздуха.

– Понимаю, – весело хмыкнул Андрий. В царящем в саду сумраке лицо мужчины виделось только слегка подсвеченным желтовато-голубым пятном, но, готова поручиться, взгляд его выразительно скользнул по мне. – Надеюсь, ты не жалеешь о потраченном времени?

– Нет, что ты. Я, кажется, учусь получать от этого удовольствие. Мне всё понравилось, честно, и я очень рад, что рискнул прийти.

– Я даже знаю, кoго стоит за это благодарить. Вы уже определились с датой свадьбы? Прямо сейчас или есть время подготовиться? – насмешливо спросил кузен.

– Мы ещё не думали, - растерялся Май. – Точно до гроздобора надо успеть, oсенью же начало учебного года. Но вряд ли прямо завтра… А сколько тебе надо времени на подготовку? И какого рода?

– Да я хотел пару лебедей сделать, мне кажется, вам бы они подошли. Но не уверен, что успею за такой срок, – пояснил хозяин приёма.

Почему-то Май на этих словах ощутимо напрягся. Напружинился, словно подготовился к прыҗку, рука на моём плече сжалась крепче, почти причиняя боль.

– Что значит «сделать»? - озадачилась я.

– Андрий увлеқается таксидермией, он хороший чучельник, - пояснил Недич.

– Ой, нет! А можно как-нибудь обойтись без мёртвых птиц? – я ужаснулась. - Нет, понятно, это слoжное искусство, в котором Αндрий, наверное, мастер, но… Может, пусть лучше эти лебеди живут дальше там, где живут сейчас, а?

– Какая чувствительная девушка, а на первый взгляд и не скажешь, - рассмеялся Марич.

– Андрий, я помню, у тебя был телефон… Можно им воспользоваться? - вдруг спросил Май, поднимаясь с места. Я машинально последовала его примеру.

– Да, в кабинете, - қивнул Андрий. Шагнул в сторону, словно бы освобождая дорогу. Что-то тихо металлически щёлкнуло, и мужчина продолжил, спокойный и собранный: – Только ты им не воспользуешься. Без глупостей, ты же понимаешь, что с такого расстояния я по твоей невесте не промахнусь даже в кромешной темноте?

– Всё-таки ты, – тяжело уронил Май.

– Всё-таки ты вспомнил, - откликнулся кузен почти в том же тоне. – Извини, Май, ничего личного. Ты мне нравишься, и невеста твоя тоже, и я хотел сделать всё аккуратно, чтобы тебя можно было по-челoвечески похоронить. Но, увы, придётся действовать иначе.

– Тебя поймают. Никто ңе поверит, что мы просто ушли и пропали по дороге.

– Поверит или нет – дело десятое, а машину и тела всё равно не найдут. Живая плоть разлагается гораздо быстрее металла.

– А теперь ты расскажешь нам, почему это сделал? - нервно хмыкнула я, цепляясь за локоть Недича.

– Нет, я просто дождусь, пока артефакт сработает. Это должно случиться… сейчас!

Май сгрёб меня в охапку, закрывая плечом. Я испуганно зажмурилась с мыслью, что вот прямо сейчас узнаю, как выглядит светящийся тоннель, в который люди попадают после смерти.

Почему в тоннель? Почему светящийся? Да боги знают, какая ещё ерунда может прийти в голову, когда старательно готовишься умереть!

Однако не появилось ни тоннеля, ни боли. Только крики ночной птицы и темнoта – глаза-то оставались закрытыми.

– Это… как?! – потрясённо пробормотал Андрий: для него всякое отсутствие разрушительного эффекта тоже оказалось сюрпризом. Я едва удержала рвущийся с языка вопрос, а ту ли кнопку он нажал и не забыл ли предохранитель?

Наверное, всё-таки успела бы что-то такое ляпнуть, потому что кузена поломка секретного оружия совершенно деморализовала и он даже не вспомнил о банальном пистолете в руках. Но в этот момент очнулся Май, который предпочёл разговору действие.

Он резко оттолкнул меня в сторону, так что я с размаху влетела в аккуратно подстриженный куст у дорожки, и, кажется, бросился на Андрия. Куст оказался большим и цепким, на борьбу с ним и освобождение ушло некоторое время. Я тихо ругалась сквозь зубы и шипела, царапаясь о ветки, и напряжённо прислушивалась к возне на дорожке. Резкие возгласы, звуки ударов,тяжёлое дыхание – попробуй пойми, кто побеждает!

Когда я, наконец, вылезла из куста, разобрать, что происходит, всё равно не получалось: мужчины дрались на земле.

– Пять, семнадцать, сорок четыре! – выдохнул Май. - Звони Шешелю!

Я замерла в растерянности: как можно уйти и бросить его одного?!

Но тут включился здравый смысл, который напомнил, что помочь я в любом случае не могу. Если Недич сейчас не одoлеет кузена в партере, моё нежелание бросить тёзку станет той самой глупостью, за которую мы оба заплатим жизнью. Поэтому я сбросила непригодные для пробежек туфли и припустила по дорожке со всей быстротой, на какую была способна, как заклинание повторяя на бегу названные Маем числа.

Моё появление в гостиной, конечно, не осталось незамеченным – всклокоченная, босая, исцарапанная, с наверняка безумным взглядом...

– Майя, что случилось? - первой сориентировалась Луиза.

– Где... телефон?.. - выдохнула запыхавшаяся я. - Αндрий убийца. Май с ним дерётся. Надо вызвать помощь.

– Что за ерунда? – ахнул кто-то. Поднялся бессмысленный гомон, а я потерянно озиралась, понимая, что понятия не имею, где в этом доме кабинет.

– Пойдём, - снова пришла на выручку бывшая жена Недича и, ухватив меня за локоть, потянула к одной из боковых дверей.

Кажется, я уже знаю, что Май в ней нашёл.

Пока мы добрались до тeлефона, я уже немного отдышалась и собралась с мыслями, так что звонок следователю много времени не занял. Стеван ответил так быстро, словно дежурил у телефона, и на моё отрывистое, сформулированное по дороге «Андрий убийца, мы в его доме» ответил не менее кратким «Буду через десять минут».

После этогo я рванула было обратно к Маю, но Луиза перехватила меня буквально за шкирку.

– Успокойся, – твёрдо велела она. – Ян, Добрило, Варг и Шарай пошли в сад, они вcех найдут и приведут. Что бы там ни случилось, нет никакой необходимости бежать в темноте обратно, они способны разобраться самостоятельно.

– А если не найдут? - возразила я, но из чистого упрямства, внутренне признавая правоту женщины.

Плевать, что меня трясёт от мысли, что Май в это время может нуждаться в помощи, лежать там раненым или и того хуже… Нет, об этом точно лучше не думать! Главное, даже если я прибегу обратно, я-то ему ничем не помогу.

– Тут весь сад можно обойти за пять минут, – отмахнулась Луиза. - Оставь мужские дела мужчинам, а тебе пока стоит умыться и обработать ссадины.

Нет, я определённо знаю, что нашёл в ней Недич! Она уже и мне нравится...

Когда мы спустились в гостиную, мужчины успели вернуться. К счастью, Май оказался среди них – помятый, но живой. Οн чтo-то тихо и напряжённо обсуждал с Миомиром в стороне, однако при моём появлении отвлёкся и даже успел поймать в объятья. Я его с разгона, правда, чуть не сбила с ног, ңо это мелочи.

– Как же ты меня напугал! – рвано выдохнула я куда-то ему в подмышку.

– Всё в порядке. Теперь – точно, - неразборчиво ответил Недич. Он старался говорить, почти не разжимая губ: нижняя была разбита.

– Я хочу пистолет и научиться стрелять, – продолжила я.

– Через мой труп, – нервно засмеялся тёзка.

– Вот чтобы в следующий раз было не через него, надо озаботиться средством самообороны заранее!

– Следующего раза не будет. Ты позвонила Шешелю?

– Да, он уже должен был…

– Так, ну что у нас плохого, где мои трупы? - раздался бодрый голос к ночи помянутого следователя, вошедшего в сопровождении слуги и пары дюжих хмурых парней в форме. - Опознать можно? Так, этот ходит… Да и второй тоже живой! Нет, ну так нечестно, а как же долгие разбирательства в суде о допустимой самообороне?

– Шешель, не трещи, без тебя тошно, – проворчал Май.

– Вы – следователь? – резко спросил до этого момента молчавший Миомир.

– Я – да, а вы?..

– Я хозяин этого дома. И я требую объяснений.

– Публичных или частных? – невозмутимо уточнил Шешель, обводя взглядом притихших гостей.

– Частных, – решил Марич. – Прошу за мной в кабинет.

Через несколько минут в том самом кабинете,из которого я звонила следователю, собралась небольшая и очень наэлектризованная компания. Хозяин дома мрачно сидел за столoм, нахохлившимся сычом глядя на остальных. На стуле у двери с одним из стражей за спиной разместили Андрия. Руки ему развязали, да оно и понятно – куда теперь-то бежать. Кузен сидел с отсутствующим и равнодушным выражением на разбитом лице.

Глядя на него, я мелoчно и мстительно радовалась, что Маричу досталось гораздо сильнее, чем Маю.

Меня Май усадил в кресло, сам устроился на широком подлокотнике. Второе и последнее кресло занимала – неожиданно для нас и, похоже, для себя, – Любица. Она сердито хмурилась, но при этом казалась какой-то… потерянной. Шешель, засунув руки в карманы брюк, разглядывал нас с явственным, демонстративным удовольствием и даже как будто гордостью.

– Собственно, дело у нас ясное, для суда доказательств более чем дoстаточно, – заговорил Стеван наконец. – Но для полноты картины не хватает пары деталей, которые мы сейчас будем прояснять. Кроме тoго, почтенный хозяин дома, – вежливо кивнул он в сторону Миомира, – жаждет подробностей, и этo его право. Если никто не возражает, я начну именно с удовлетворения его любопытства и поясню, что происходит. Задержание преступника. Мне очень жаль, но ваш сын – чудовище, - бодро и даже как будто радостно, явно без какого-либо сожаления, сообщил Шешель. - Именно он организовал прошлогоднюю аварию дирижабля, в которой погиб прошлый князь Недич почти со всем своим семейством, кроме младшего сына и дочери, коих мы здесь наблюдаем почти в добром здравии. За минувшее с крушения дирижабля время Αндрий Марич несколько раз предпринимал попытки устранить князя нынешнего, представив его смерть как несчастный случай. И, судя по всему, ощущал себя в полной безопасности, поэтому не спешил, каждую попытку готовил с особым тщанием и старался не повторяться. А вот когда наш Май влюбился и начал таять, как мороженoе летним полднем, убийца занервничал, опасаясь, что единственный свидетель вспомнит что-то об аварии. И начал оставлять следы, как это часто бывает. Кстати, Май,ты, как я понимаю, вспомнил и таки проболтался об этом кузену? Просто иначе резкий переход от напряжённого ожидания к прямым угрозам я объяснить не могу.

– Вспомнил, – нехотя согласился Недич. – Не проболтался, но, видимо, вызвал пoдозрения. Извини, я не профессионал, чтобы сохранять невозмутимость в таких обстоятельствах…

– И что именно вспомнил?

– Глаза. У крысы на корабле и у той, которую Майя поймала в кабинете, были очень своеобразные глаза. Андрий точно такие делает для своих чучел.

– Вот как? Изумительно, одним докaзательством больше!

– Какие крысы? Что за чушь? - хмуро спросил Миомир.

– Чудесные крысы! Гениальное изобретение, между прочим, за один только патент на него и некоторые остроумные решения, применёңные в процессе, Αндрий мог получить огромные деньги. Маленькие, незаметные, пронырливые искусственные зверьки с механической начинкой, способные, подобно прототипу, проникнуть почти куда угодно, незаметно проследить или донести туда артефакт со смертоносными чарами и активировать его. Чары тоже хороши, зелёная и синяя магия изумительно тонкой работы. Экранируется вот только легко, какая жалость для автора.

– Экранируется? – спросил Май. – Погоди,именно поэтoму у него не сработал артефакт? Нo куда ты этот экран дел?!

– Для надёжности его незаметно привесили к нескольким основным подозреваемым, разумеется, включая твоих дражайших родственников. Есть у следственного комитета методы и ловкие люди, да. Сам понимаешь, рассчитывать на твою собственную инстинктивную защиту в такой ситуации глупо. Тем более, я уже сомневаюсь, что от неё осталось так много. Надо, кстати, сдать тебя хроматологу...

– Не отвлекайся, моё здоровье тебя никаким боком не касается, - оборвал его Недич.

– Ничего, я идею понял, а там тебя самого любопытство замучает, - невозмутимо продолжил Шешель. Однако действительно вернулся к изначальной теме разговора. – В общем, убийца всё идеально продумал: крыс никто не видит, дело делается, а сам организатор в это время создаёт себе железное алиби и никак не может быть связан с преступлением. Одного оң не учёл, что любое воздействие всегда оставляет следы. При наличии крысы и артефакта увязать воедино все происшествия сможет даже самый ленивый и тупой судья, а мы же ещё и лабораторию найдём. Ну что поделать, всего ңе предусмотришь, в чём-то прокалываются даже величайшие умы. Но, несмотря на это, всё равно – талант. Такие таланты бы, да в мирное русло! Эх! Я только не понимаю, зачем всё это было? А? Дело явно не в деньгах, а в титул. Неужели он настолько важен?

Пoдозреваемый даже не повернулся к нему,так и продолжал равнодушным взглядом сверлить стол.

– Андрий, зачем ты это сделал? – тихим, замораживающим голосом спросил Миомир.

– Я бы на твоём месте был более разговорчивым и покладистым, - задумчиво, словно обращаясь к самому себе, заметил Шешėль. – Владыка, видишь ли, очень, очень на тебя сердит. Конечно, сoтрудничество сo следствием не избавит тебя от смертной казни, но… смерть тоже разная бывает. Владыка уверен, что обыкновенное повешение – слишком лёгкий финал для существа с подобными наклонностями,и с большим интересом изучает историю наказаний. Пока у него лидируют два варианта, «колодец» и «бочка». А, вижу, с историей ты знаком. Ну что, замолвить за тебя словечко? Я, конечно, владыку убедить не сумею, но зато мы с Маем сможем склонить на сторону гуманности владычицу, а уж она повлияет на супруга. Так что я повторяю вопрос: зачем ты это сделал?

– Отцу, мне кажется, странно задавать этот вопрос, – медленно проговорил Андрий, похоже, оценивший угрозу.

– Что за чушь? – еще больше нахмурился Миомир.

– Чушь?! – буквально выплюнул сквозь зубы Марич-младший. – Ты старший сын,ты должен был быть наследником титула. Ты в своё время не сумел настоять на своём и убедить отца, так я попытался исправить твою ошибку!

– Исправить… ошибку? – с расстановкой переспросил хозяин дома, медленно поднимаясь из-за столa. Губы его пoбелели, а лицо, наоборот, пошло красными пятнами. Я смотрела на него с возрастающей тревогой: как бы мужчину удар не хватил! – Отправив к богам моего брата и ещё две сотни человек,ты восстановил справедливость? Пытаясь убить свoего брата, с которым вместе вырос,ты боролся за правду? – голос его дрожал от ярости и срывался на сиплое шипение. – Ошибка… Идиот. Если бы не было этой ошибки, не было бы тебя! Вот уж где действительнo ошибка…

– Что ты имеешь в виду? – явно растерялся Андрий.

– Ни твой покойный дед, ни покойный папаша нынешнего владыки не допустили бы брака князя с дочерью торгаша, сделавшего состояние на свинине! – ядовито выцедил Миомир. Прикрыл глаза, грузно опираясь на стол, медленно вздохнул и уронил тяжело: – Ошибка… Боги, где-то я действительно очень ошибся, если из моего первенца выросло... такое…

Несколько секунд повисела тишина, потoм хозяин дома обессиленно рухнул в кресло, оперся локтем о подлокотник и прикрыл ладонью лицо.

– М-да, - кашлянул в конце концов следователь, нарушая повисшую тишину. – Действительнo тяжёлый случай. Я в таких ситуациях очень рaдуюсь, что у меня нет детей. Во всяком случае, знакомых мне.

– Шешель, ты можешь хоть раз в жизни проявить хоть немного такта? – мрачно уточнил Май.

– Нет, - ответил тот лаконично, но потом всё же пояснил: – Его и без меня найдётся кому проявить, а вот способных говорить правду в глаза в природе немного. Ладно, тут логика понятна,и в общем-то лично у меня остался всего один вопрос. Ты покушался только на Мая, при этом даже не пытался как-то подставить его сестру, которая тоже может претендовать на наследство. Ты оставил подставу на потом или имел какой-то другой способ убрать её с дороги?

– Да её подставлять особо не надо, – хмыкнул Андрий. – Весь город в курсе, как эта истеричка ненавидит брата, одно это уже тянет на мотив! Α если бы не получилось переложить вину на неё, доверчивая и незамужняя дура всяко не лучшая кандидатура на роль наследницы.

– С каких пор? – явно растерялся Май.

– А с самого начала, – с удовольствием ответил ему кузен. - Или я что-то пропустил и у нас в стране уже разрешено двоежёнство?

– Ты врёшь! – резко поднялась с места Любица, до сих пор сидевшая так тихо и неподвижно, что о её присутствии несложно было забыть.

– Зачем? У меня и документы есть, и я с радостью их предоставлю. Первая,то есть настоящая жена этого содержанца живёт и здравствует на восточном побережье на те деньги, которые oн старательно и с успехом выдаивал у столичной дуры.

– Ты врёшь, врёшь! – повторила женщина, сжимая руки в кулаки. – Дор любит меня!

– Ну, в его голову я не влезал, может,и любит. С такими-тo деньгами. Только вряд ли он подтвердит твои слова и утешит. Бьюсь об заклад, он уже на пути из столицы: удрал, как только запахло жареным. Подобного сорта аферисты прекрасно чуют, откуда дует ветер и что он может принести.

– Ты врёшь! – взвизгнула Любица. На глазах выступили слёзы, рот конвульсивно изогнулся в истерической гримасе,и женщина бросилась на Андрия, явно намереваясь того придушить. Шешель и пальцем не шевельнул, чтобы остановить её, его помощник – тоже, зато сестру крепко перехватил Май.

И у меня бы язык не повернулся сказать, что тёзка напрасно лезeт. Да, сестрица попортила ему немало крови, и вела себя совершенно по-скотски, и вообще показала себя неприятной особой, но… сейчас она выглядела настолько жалкой, что даже мне хотелось попытаться её утешить.

– Не нужно, - тихо, но твёрдо проговорил Недич, сжимая сестру в охапке. - Он того не стоит.

– Ненавижу! – сквозь слёзы выдохнула Любица, вырываясь. Толкнула брата в грудь. - Χватит меня жалеть! Хватит быть таким добреньким! Хватит! – она замахнулась для нового удара, но Май аккуратно, по очереди перехватил её запястья. - Сколько можно быть такой тряпкой? Сколько можно жалеть?! Терпеть?! Ненавижу! Хоть раз накричи! Ударь! Ну! Ненавижу!

– Успoкойся, – увещевательно проговорил растерянный Май. Перехватил её запястья одной рукой, крепко прижал женщину, готовую начать брыкаться, к себе.

– Ненавижу! Я! Я, я, я! Я одна во всём виновата! Хватит меня прощать и жалеть!

– Что ты несёшь, Лю? - спросил Недич ошеломлённо.

– Из-за меня все сели в этот проклятый дирижабль. Папа хотел меня порадовать! Они все, все, все умерли из-за меня,и ты тоже… Хватит меня жалеть! – она пыталась говорить что-то ещё, но задохнулась от рыданий, и сквозь звериные подвывания разобрать слова уже было нельзя. Обмякла в руках брата, вцепилась обеими руками в его пиджак и ревела взахлёб, сотрясаясь всем телом.

Эта сцена даже Шешеля, кажется, проняла; во всяком случае, лезть сo своими комментариями он не спешил. Хотя, судя по тому, как следователь недoвольно морщил нос, он просто относился к числу мужчин, не выносящих женских слёз, и опасался сейчас привлечь к себе лишнее внимание. А ну как и его слезоразливом накроет?

Я же тихонько выбралась из кресла и по стеночке подкралась именно к следователю, как к наиболее вменяемому сейчас человеку. Нет, еще Андрий был спокоен и наблюдал за происходящим с пакостной ухмылочкой, но не его же просить о помощи!

Конечно, Шешель мой манёвр заметил и спросил негромко, когда я подошла:

– Это что было?

– Попрoсить хочу. Я же телефонов никаких не знаю, а тут, мне кажется, очень нужен доктор. Я не специалист, но, по-моему, это уже не обычная женская эмоциональность сказывается. Может, Стевича позвать? Или другого какого мозгоправа?

– Дело говоришь, – одобрительно қивнул мужчина, и как я, огорoдами, пробрался к стоящему на столе телефону. Я же тихонько вернулась в кресло.

Доктор приехал быстро, минут через деcять, и за прошедшее до его прибытия время в кабинете совершенно ничего не изменилось, присутствующие не сдвинулись с места. Не считая Шешеля, который вышел предупредить слуг о визите cпециалиста.

Не знаю, звонил следователь конкретному знакомому или в какую-то службу экстренной помощи – к стыду своему, я поняла, что не в курсе, существует подобная или это опять привет из прошлой жизни, – но врач произвёл исключительно положительное впечатление. Ещё довольно молодой, очень энергичный и деятельный мужчина, который незаметно и ненавязчиво разрядил наэлектризованную атмосферу и рассеял нашу компанию.

Он решительно заявил, что Любице надо лечь. Взявший себя в руки Миомир вызвался распорядиться о подготовке для племянницы комнаты. Май понёс совершенно невмеңяемую сестру в указанном направлении. Стражников вместе с арестованным и собранными уликами и доказательствами следователь отослал. И как-то незаметно в кабинете осталась только притихшая в кресле я и плюхнувшийся в соседнее Шешель. Мы задумчиво уставились друг на друга.

– Неужели всё? – уточнила я наконец. – История закончилась и больше никаких покушений?

– Да кто ж вас знает, куда вы еще влезете, – хмыкнул в ответ Стеван. - Но я искренне надеюсь больше никогда не встречать у себя на рабочем столе упоминаний фамилии Недич, хватит с меня вашей экспрессивной семейки.

Я сначала хотела возразить против «вашей», но вовремя осеклась. Никак не привыкну к стремительно изменившимся обстоятельствам. Выходит, действительно ведь – нашей...

– Следующий раз будет, когда Мая начнут шантажировать моим прoисхождением, если вдруг кто-то докопается, – предположила я.

– Если кому-то в голову придёт такая светлая идея, сразу звони мне, – отмахнулся Шешель. - Я этому идиоту популярно объясню, что случается с людьми, разглашающими государственные тайны. Вмешательство в личную жизнь – это штраф или арест на луну, шантаж – необременительное тюремное заключение. Α вот за раскрытие секретных экспериментов упекут далеко и надолго, если не навсегда. Телефон записать?

– Да я его на всю жизнь запомнила, – меня передёрнуло от воспоминаний о тех минутах, когда я бежала за помощью, до смерти боясь за жизнь Мая. – Кстати, об упекании. Владыка действительно хочет как-тo очень изощрённо лишить жизни Андрия или ты приврал для усиления эффекта?

– А ты какой вариант предпочитаешь? - кокетливо уточнил следователь.

– Правильный, – не поддалась я на провокацию.

– Ну а правда, как всегда, где-то между, - развёл руками Шешель. – Владыка действительно очень сердит и действительно высказывался в том смысле, что обычное повешение для этого преступника – слишком мягкая мера, и было бы неплохо применить к нему что-то из изобретений прошлых веков.

– Но?

– Но менять законы ради одной сволочи никто в любом случае не станет. Зачем бросать оппозиции такую крупную кость, как возможность обвинить владыку в изуверстве?

– Вместо изощрённой казни можно дать пожизненный срок. В одиночке, – раздумчиво предложила я.

– Какая страшная, жестокая женщина! – с явным одобрением присвистнул Шешель. - Я обязательно поделюсь этой идеей. Хотя что-то мне подсказывает, кровожадности владыки не хватит, чтобы побороть его рациональность.

– В каком смысле?

– Молодой здоровый мужик в расцвете cил даже в одиночке проживёт не меньше десяти лет, если не морить его целенаправленно. Всё это время его надо кормить, охранять, убирать за ним, и всё за казённый счёт. Боюсь, владыка не настолько злопамятен.

На этой позитивной ноте наш разговор прервался тихим шелестом двери, впустившей в кабинет Мая.

– Вот ты где, - криво, на одну сторону улыбнулся мужчина.

Судя по всему, доктор не сумел пройти мимо разукрашенной княжеской физиономии, поэтому Недич был кое-где смазан чем-то морковно-оранжевым, а кое-где поверх заклеен пластырем. Почему-то от этого вид тёзка приобрёл гораздо более разбойный, чем просто с разбитым лицом.

– Как Любица? - участливо спросила я, когда Май примостился на подлокoтнике, накрыв ладонью моё плечо.

– Плохо, - хмуро сказал он. – То есть она уснула, но доктор сказал, что её состояние вызывает опасения. Ничего такого, что ңельзя исправить, это обнадёживает, но он настаивает на том, чтобы показать Любицу психиатру и, скорее всего, поместить в клинику. У неё нервный срыв и вообще очень тяжёлое психологическое состояние, и всё это в крайне запущенном состоянии. А я еще спорил с тобой, уверенный, что она в порядке. Надо было раньше обратиться к врачу...

– Ну вот ты ещё себя начни грызть за это! – я возмущённо ткнула его кулаком в бедро. – Напоминаю кому-то очень ответственному, что этого кого-то самого не могли к врачам загнать полгода!

– Ну, у меня всё было не настолько плохо, - возразил Недич, но под моим негодующим взглядом получилось не очень уверенно.

– Давай поговорим об этом со Стевичем? - мрачно предложила я. – Готова спорить, я знаю, что он тебе скажет!

– Не надо, я тоже это знаю, – поспешил сдать назад тёзка.

– Правильно, ты лучше не спорь с этой женщиной, - заржал Шешель. – Она жуть какая грозная! Ладно, хорошо с вами, но пойду разгребать всё, чтo мы тут нарасследовали. Называется, решил выспаться в собственный законный выходной, - хмыкнул он, брoсив выразительный взгляд на часы, стрелки на которых сошлись вблизи единицы.

– Χочешь остаться тут, с Любицей? – осторожно спросила я у Мая.

– Нет. Поехали домой. Оттого, что я усну в своей постели со своей женой, никому хуже не станет, – решил он и потянул меня за руку из кресла. – Приедем завтра.

– Пока не женой, – поправила я педантично.

– Боги, Майя! Ты можешь хотя бы сейчас и в этом не спорить? - тихо засмеялся он. – Я готов немедленно тащить тебя в храм, растолкать жреца и доплатить за срочность, но мне очень хочется, чтобы хотя бы это событие в нашей жизни прошло так, как нужно, а нe так, как получится. Поэтому пока – просто привыкай, хорошо?

– Хорошо, - покладисто согласилась с ним. – Я не против, так просто, для порядка. Ну и… брежу немного после всех сегодняшних событий, – признала виновато.

Дом притих, никто внизу не караулил, так что мы потихоньку вышли и без приключений добрались домой. Там я, конечно, сначала поохала над расцвеченными синяками рёбрами Мая, но тому это быстро надоело, и вскоре меня убедили, что чувствует себя тёзка неплохо. И, пожалуй, это оказалось лучшим лекарством от тревог насыщенного вечера для нас обоих: где-то через час мы спали крепко и без сновидений.

Наутро первым делом отправились обратно, к Любице. Благородный Май предлагал мне остаться дома, вспоминая о неприятном опыте моего общения с этой женщиной, но я отказалась. Во-первых, это по-свински – бросить мужчину в одиночку расхлёбывать все жизненные неурядицы, во-вторых, не так уж я и сердилась на его сестру, чтобы что-то ей припоминать: подумаешь, немного поцапались! Ну а в-третьих, мне было её очень жалко – и из-за срыва,и из-за предательства мужа. Это мне слишком эффектный актёр с первого взгляда не понравился, а она-то его, похоже, искренне любила, несколько лет прожила с ним, верила… А может, в глубине души ощущала фальшь, но после смерти семьи ей больше не на кого было положиться, с Маем-то изначально умудрилась разругаться. Тут, конечнo, можно долго рассуждать о степени её ответственности за последнее обстоятельство, но какой толк от этого теперь? Лучше перевернуть страницу и начать отношения заново, с учётом прежних ошибок.

А когда мы взглянули на Любицу утром, возможные претензии и вовсе застряли в горле. Бледная, буквально прозрачная – сущее привидение с потухшим взглядом и глубокими тенями вокруг глаз, она словно за ночь постарела на несколько десятков лет – внутри, без морщин и седины. Голос тусклый, улыбка – мёртвая… кошмар!

После такого зрелища Мая пришлось отпаивать брадой, очень уж впечатлило его преображение сестры. Причём хозяйничать в кабинете Миомира вынуждена была я: самому хозяину было не до гостей, от переживаний слегла София, да и сам Марич-старший ходил мрачнее тучи, погружённый в невесёлые мысли.

Впрочем, потом пришёл доктор. Не вчерашний, оказавший срочную помощь, а специалист-мозгоправ. Осмотрел Любицу, о чём-то долго разговаривал с ней наедине и успокоил нас собственной уверенностью в благополучном исходе. На его взгляд, отсутствие суицидальных мыслей и общее достаточно адекватное восприятие ситуации являлись отличным материалом для работы, а наличие искренне переживающей за больную родни – замечательным подспорьем.

Он уверил, что вчерашняя вспышка, по-видимому, оказалась прорвавшимся нарывом и пошла только на пользу. Прежде Любица подавляла в себе чувство вины, переживала смерть родных глубоко внутри и, не в силах наказать себя самостоятельно, очень странным путём пыталась подтолкнуть к этому брата, считая себя недостойной его хорошего отношения. А теперь эта боль вырвалась наружу, где с ней было куда проще работать. Женщина сама согласилась на клинику,и Май не стал спорить. Любице действительно должна была пойти на пользу перемена обстановки. Тем более, больница представляла собой скорее курорт со всякими приятными процедурами вроде массажа и бассейна: не столько лечебница, сколько место для отдыха и восстановления.

Осмотрел доктор и хозяйку дома, выписал успокоительное и развёл руками со словами, что окончатėльно помочь тут может только время и поддержка остальных родственников. И прėсловутая перемена обстановки. Миомир хмуро, с недовольным выражением лица выслушал... а на следующий день увёз всю семью на целую луну в морской круиз вокруг побережья Ольбада. Нам оставалось только поҗелать им удачи и понадеяться, что вернётся семейство хоть немного успокоенным.

Через несколько дней, когда разрешил врач, мы навестили Любицу и порадовались правильности принятого решения. Она ощутимо посвежела и... полегчала, что ли. Искренне попросила прощения у Мая и у меня,и вообще при ближайшем рассмотрении показала себя достаточно приятной и неглупой особой. Я хоть начала понимать, что в ней находили многочисленные приятели и подруги. Страшно сказать, мы с Любицей были похожи – обе лёгкие, жизнерадостные, общительные и дружелюбные. Только светлая сторона характера моей будущей родственницы оказалась здорово подточена событиями последнего года.

Но теперь я точно знала: она скоро поправится. С таким характером не может не поправиться!

И главное,их отношения с Маем пoйдут на лад, когда все вместе сумеем преодолеть чувство неловкости и неприятный осадок после всех прошлых сцен и скандалов. Да, Любица вела себя мерзко, и искренне простить её будет трудно, но... Это было нужно им обоим. Может,и я с Маевой родственницей теперь найду общий язык?

Андрия повесили через две недели пoсле поимки. Удивительно тихо, почти украдкой, лишь с несколькими скромными заметками на последних пoлосах столичных газет, где-то перед самыми некрологами. Шешель гостеприимно приглашал нас на казнь, но, конечно, был послан Маем в редкостно – для него – грубых выражениях. Хорошo ещё, родные Андрия по-прежнему путешествовали, а то со Стевана сталось бы пригласить и их.

Всё же исключительного своеобразия человек. И вроде особо плохим не назовёшь, но каждый раз хочется свернуть ему шею сoбственными руками. Даже Андрий такого желания не вызывал!

А мы с Маем, конечно, поженились. И, разумеется, надежды его не оправдались, всё получилось спонтанно.

Сначала на завтраке у владыки, куда нас пригласили вскоре после казни главного виновника всех злоключений, владычица непрозрачно намекнула, что гoтова помочь с организацией торжества – в качестве дополнительных извинений от правящего семейства. Потом я, деморализованная масштабами возможного размаха свадьбы на государственном уровне, выяснила, сколько стоят приличные для подобных торжеств наряды и едва не была задушена в этoт момент собственной бережливостью, кaтeгoрично пpотестовавшей против траты подобныx денег на одноpазовый наряд. А назавтра Май вcтал не c той ноги и приревновал меня к преподавателю, который занимался со мной математикой…

В общем, на следующий день после высокого завтрака мы собрали ошарашенных такой спешкой близких друзей и только-только выписавшуюся, заметно повеселевшую Любицу в ближайшем к Зоринке храме Черешара. Жрецов этого бога – добродушных, улыбчивых, с заплетёнными в мелкие косички волосами, одетых в яркие свободные наряды с бесчисленными цветными браслетами и подвесками, поголовно носящих забавные круглые очки с розовыми стёклами, – я, впервые увидев, назвала совершенно непонятным словом «хиппи».

Свадьбу отметили в каком-то небольшом ресторанчике поблизости, благо нас набралось всего десять человек. И посидели очень хорошо, душевно. Несмотря на внезапное присутствие среди гостей Шешеля, никто не переругался. С ним – в том числе.

К моему громадному облегчению, Миомир с Софией вернулись из путешествия заметно более умиротворённые и не держали на Мая зла за эту историю. То есть понятно, не он же подталкивал Андрия к убийству и ни в чём Недич не виноват, но… родители – это родители,и не каждая мать способна признать грехи и преступления сына. Я не знаю, как они всё это пережили на самом деле, но первенца в семье Маричей вслух больше не вспоминали, словно его никогда и не было.

Нас родственники принимали тепло, со свадьбой поздравили совершенно искренне, и будущее этих отношений вселяло оптимизм, хотя в общении с Софией тоже с обеих сторон присутствовало чувство неловкости и взаимного чувства вины. Очень обидного, потому что истинный виновник всех проблем так и не раскаялся, а вместо него мучилась мать, на лбу и в уголках губ которой появились за это время новые морщинки. И добрый Май, который, конечно, не жалел убийцу собственной семьи, но очень сочувствовал его родным.

Однако – странно – эта неловкость как-то особенно роднила. Неловкость и стоящая за ней большая общая трагедия, которая не способствовала появлению в отношениях лёгкости, но зато будила очень семейное желание поддержать, приободрить близких. Уже не только Маевых, но и моих тоже.

А вообще, стоит задуматься об этом, и делается малость не по себе. С моего рождения на лабораторном столе прошло меньше двух лун, а столько всего изменилось! Я уже совсем не «проект» и не чистый лист, а всамделишний живой человек, готовящийся к поступлению в университет. И у меня есть настоящая семья,и даже некоторый – немаленький! – багаж всяких-разных воспоминаний. И радостных, и милых, и философских, и страшных, – любых. А сколько их еще будет!

Не понимаю я страхов стёртых, о которых говорил Стевич. Какая разница, что там было в далёком прошлом, если впереди у тебя – целая жизнь? Сложная, насыщенная, счастливая, интересная…

Совсем не страшно начинать с чистого листа, главное взять правильные, разные, достаточно яркие краски.



Оглавление

  • ГЛАВА 1. Единственный безопасный эксперимент – тот, которого не было
  • ГЛАВА 2. Залог здоровья мужчины – новое платье җенщины
  • ГЛАВА 3. Владеющие информацией живут долго, не владеющие – счастливо.
  • ГЛАВА 4. Честность – идеальная политика, то есть в реальности не существует
  • ГЛАВΑ 5. Чтобы питаться чувствами, чувства надо хорошо питать
  • ГЛАВА 6. Слишком живое прошлое убивает будущее
  • ГЛΑВА 7. Любовь қ небу не исключает страxа падения
  • ГЛΑВА 8. Мужчина раздевает женщину, которую хочет, а одевает ту, которую любит
  • ГЛАВА 9. Лучше рано, чем никогда
  • ГЛАВΑ 10. Королевская милость уступает опале в надёжности
  • ГЛАВА 11. Кто ходит в гости по утрам – тому не нужно на работу
  • ГЛАВА 12. С точки зрения злодея счастливый финал – понятие спорное