Носитель Искры (fb2)


Настройки текста:



Высший 9-го ранга. Главы 1-10

Глава 1. Пробуждение, магия Мастеров и дьявольский шар.


Первое, что он ощутил – руку Айны в своей. Тогда, при появлении группы приветствия она взяла его ладонь, видимо поэтому сейчас они оказались вместе. Но больше никого рядом не было. Лаз попытался вспомнить, кто из его спутников стоял отдельно, а кто с кем-то. Выходило, что если правило соблюдается, то Лани с Сарифом, Джи с Алексис и Тами, Фауст с Доком, Петр с Уной, а Тим с Кисартом поодиночке. Что же, без знаний об этом мире ему все равно не удастся их найти. Радовало уже то, что девушка-рыболюдка не одна, Ботаник взял ее за руку, когда один из чудищ сказал о смертях всех свидетелей.


Айна очнулась довольно скоро, вряд ли они были без сознания долго. Он помог ей встать, затем они огляделись. Вполне обычная местность, горы вдалеке, ничего особенного. Местное солнце было прямо над головой, так что сходу определить стороны света было невозможно, но не зная, где они это было и не нужно.


Тут Лаз вдруг хлопнул себя по лбу. За всеми этими дикими встречами, телепортациями и новыми мирами они совсем забыли о главном: теперь и он, и Айна – мировые маги. Мастер Метаморфоз и Мастер Эмпатии.


Он поднял руку и внимательно на нее посмотрел. Секунду ничего не происходило, но потом плоть практически мгновенно преобразилась, сделав из его конечности длинное и гибкое щупальце. Еще секунда и все вернулось на место.


Девушка с удивлением наблюдала за этим. Она не видела, как он экспериментировал с мировой энергией, так что для принцессы это было в новинку.


-«Что это такое? Твои новые силы?» - Она изучающе оглядела его с ног до головы.


-«Да. Мировая магия. И у тебя, если ничего не изменилось, теперь есть своя. Если я все правильно понял, то у каждого способности отличаются, как и источники энергии. Попробуй что-нибудь!» - Ему не терпелось увидеть возможности Айны.


-«Ладно…» - Она закрыла глаза и несколько минут стояла неподвижно.


Затем Лаз вдруг ощутил, как в эмоциях девушки произошел скачок. Резкий приступ… желания? У нее на ладони зажегся небольшой огонек, только вот обычным его назвать точно было нельзя. От пламени исходила какая-то особая, невиданная парнем энергия. Казалось, что оно никогда не потухнет.


-«Что это за магия?» - Он ошеломленно смотрел на огонь. Описать было невозможно, но чем дольше он всматривался в него, тем сильнее ощущал то самое желание, что ощутил от Айны.


-«Точно не скажу пока. Но это точно магия эмоций. Заклинания создаются из них, они как будто воплощенные чувства. В любое заклинание можно влить любую эмоцию, но от этого результаты будут немного отличаться. Смотри». – Она подняла другую ладонь.


На этот раз Лаз почувствовал волну ярости, такую, что поднималась в нем самом не раз и не два. Пламя было куда больше, и будто само рвалось в бой, чувствовалось, что оно изничтожит все что угодно на своем пути.


-«Это пламя гнева. А это, - она кивнула на первый огонек. – Пламя любви. Первое куда разрушительнее, но второе практически вечно, ему не нужно почти ничего, чтобы гореть». – Лаз встретился с ней глазами.


-«А почему ты сперва создала именно этот огонь, а не какой-то другой?» - С хитрой улыбкой спросил парень.


-«Сам-то как думаешь, дурачок?» - Она рассеяла огни и подошла к нему вплотную. Ситуация была безумной, но они оба давно свыклись с мыслью, что что-то такое обязательно произойдет. Так что не были слишком шокированы. Да и даже так, разрядка в подобной обстановке была не лишней.


Вернувшись к исследованию окружающего мира, они решили осмотреть все сверху. Когда-то давно Квазар хвастался тем, что для полетов ему не нужен воздух. А потом продемонстрировал свои возможности, показав паре вид на планету из стратосферы. И вот теперь Лаз мог повторить этот трюк.


Летать на крыльях в пустоте он пока не мог, но использовать магию для изменения вектора гравитации для своего тела было теперь вполне реально. Фактически он повторял способ своего земляка, только не просто воплощением воли, а магическим вмешательством. Айна тоже могла повторить это. Просто из-за того, что сложно себе представить такую вещь, как злая гравитация, ей было очень сложно вливать в заклинание энергию эмоций. Однако как и у Лаза, для нее эта сила существовала в чистом виде и потом менялась по ее желанию, так что пусть и с трудностями, но и у нее получилось.


Они поднимались все выше и выше, пока не оказались примерно на той-же высоте, что и с Квазаром. Однако кислород тут был, ничем не менее разреженный, чем у поверхности. Они не могли понять, что происходит, но обернувшись и посмотрев на то, откуда взлетели, они были в полном шоке.


Потому что это была не планета. Как будто колбаса радиусом в несколько тысяч километров. В стороны уходили огромные территории, покрытые морями, океанами, лесами, пустынями и ледниками. И более того, где-то очень далеко виднелись такие же сосиски, покрытые узором облаков.


Пару минут прошло, пока они переваривали увиденное. Затем Лаз подхватил Айну и они ускорились еще сильнее, падая мимо земли. Они пролетели сушу и снова поднялись над ней на пару тысяч километров. И вот тут-то кислорода не было. Лаз собрал сгущенный воздух в карман, после чего они продолжили падать в открытый космос.


Отлетев на почти на пятьдесят тысяч километров, они еще раз осмотрели то, где оказались. В пространстве висел… Проще всего было сравнить с древней земной китайской игрушкой – дьявольским шаром, вложенными друг в друга сферами из слоновой кости. Точный радиус этой системы определить было слишком сложно, но точно больше сотни тысяч километров.


То, что они приняли за сосиски из земли на самом деле являлось ребрами огромного икосаэдра, толщиной с Землю. Но это было не все. Внутри этой фигуры виднелась такая же, поменьше, потом еще одна, и еще, и еще. Каждая следующая была меньше предыдущей и самая маленькая, видневшаяся где-то в глубине, скорее всего была в размере куда меньше нормальной планеты. Всего они насчитали девять вложенных друг в друга сфер. Они не были никак соединены между собой и медленно вращались, независимо друг от друга. Более того, если присмотреться было видно, что ребра фигур тоже вращаются вокруг своих осей, видимо для поддержания смены дня и ночи.


“Солнцем” был центр всего этого, внутренность самой маленькой фигуры. Как там могло содержаться что-то с такой мощью было совершенно непонятно.


Вся система была настолько странной и выглядела настолько неустойчиво, что не возникало сомнений в ее магической природе. Скорее всего это создали либо боги, либо самые сильные мировые маги и если второе, то Лаз и представить не мог масштабов их сил.


И это была высшая сфера. Место обитания мировых магов и множества смертных. Даже если предположить, что местное население не достигло такой плотности, как в мире Семена Лебедева, на этом дьявольском шаре скорее всего жило несколько сотен миллиардов человек. Если не еще больше.


Они вернулись на поверхность в полной прострации. Место, где они оказались не могло бы прийти даже в самом сумасшедшем сне. Однако вот оно, огромное пространство, со своими законами и принципами, которые еще предстояло выяснить.


Савойн был осведомлен, что из любой поездки Лаз может не вернуться, так что о Люпсе парень не волновался. Однако по словам того старика за ним кто-то охотился. Так что высовываться не следовало. Для начала стоило попробовать притвориться обычными людьми и вызнать все об этом мире. А потом уже думать, что делать.



Глава 2. Новые фишки, новые знания и новые цели.


Опустившись около небольшого городка, Лаз с Айной уже хотели начать ломать голову, как им понимать местных, но тонкий слух метаморфозы уловил диалог двух торговцев. Речь была совершенно понятной, хотя язык был неизвестным. Но в отличие от своих друзей Лаз понял, почему. С ним такое уже происходило. Правда в тот раз процесс сопровождался довольно сильной болью, но мало ли с чем это было связано: с силой мага или с тем, что весь процесс происходил через сон.


Так проблема с установлением контакта отпала. Однако им все еще нужно было замаскироваться. Местные, что совершенно не удивительно не носили традиционную для Люпса одежду. Тут в моде были строгие брючные костюмы, даже среди женщин. Скроенные правда совершенно отличным от земного способом, без каких-либо швов. Видимо дело было в магии, однако уровень пользования чарами такой, что с их помощью даже шили одежду, был паре совершенно нов.


Однако для Лаза это совершенно не было проблемой. Себе он создавал одежду уже больше полугода из собственного тела. И создать еще один набор Айне не представляло труда. Никто не говорил, что если отделить ткани от тела метаморфозы они исчезнут. Вот если он сменит форму, тогда да, одежда, и его и ее превратится в энергию Зверя, и девушка останется в чем мать родила. Но для сбора информации ни одна форма кроме человеческой и не нужна.


Скопировав одежду проезжающей по дороге в город пары, он отдал женский комплект Айне, немного его изменив ради удовлетворения женского эго. Сейчас он владел своим телом на порядок лучше, чем раньше, так что через пару минут перед ними стояла телега, набитая ящиками с картошкой и впряженной в нее лошадью. И все это было частью его организма, что не могло не повергнуть девушку в небольшой шок.


Со стражей расплатились точно таким же образом. Из пустой ладони Лаза в протянутую руку лысеющего вояки выпали две квадратные монетки. Когда он перекинется они исчезнут, но до тех пор определить разницу не сможет даже монетный двор. Местная валюта называлась фер. Монетки были семи номиналов и различались по количеству сторон, от трех до девяти. Каждая следующая была в десять раз больше предыдущей. от 1 до 1000000.


После того, как они заехали за угол, Айна, немного разобравшаяся в способностях создала вокруг них сферу скуки и Лаз развеял и телегу, и лошадку. Девушка поняла, что добавлять эмоции в заклинания стихий пусть эффектно, но неэффективно. Куда выгоднее было напрямую оперировать чувствами. И сейчас любой, посмотревший на них счел бы происходящее настолько скучным, что тут же перестал смотреть.


-«Итак. Проникновение прошло удачно, хотя это было закономерно. Но что будем делать теперь? Не спрашивать же у прохожих: “Скажите, а почему вы живете на огромном икосаэдре?”». – Айна, оглянувшись по сторонам с выражением обреченности на лице посмотрела на парня.


-«У тебя свои фишки, у меня свои». – Заговорщицки прошептал Лаз.


После попадания в высшую сферу Зверь внутри него некоторое время не подавал признаков жизни. Лазарь начал уже волноваться, но потом все оказалось куда интереснее. Его новый квартирант не спал и не был в отключке. Он сканировал энергетический фон окружающего мира. После того, как Лаз стал мировым магом Искра Мироздания получила куда большие возможности.


Из его слов выходило, что он сам, Зверь, был заточен тут, в этом мире. Не целиком, всего малая часть, но даже она в сотни раз мощнее его текущего воплощения. То, что сейчас жило внутри парня было лишь кусочком кусочка. Но штука была в том, что пусть Искра и была запечатана, но часть ее мощи все равно просачивалась наружу.


Она была повсюду, Лаз и сам это чувствовал, концентрация энергии Зверя в высшей сфере была в разы больше, чем на Люпсе. Но кроме количественного изменения было и качественное. Тут она была чище. Намного чище. Там, где начался путь Лазаря эта сила была смешана с обычной, нейтральной энергией из-за слабой ее воли. Из-за этого маги могли черпать из накопителей магию для себя, не оглядываясь на энергию Зверя, считавшуюся ненужной примесью.


Здесь же, из-за близости к главному обломку она была сама по себе. Существуя параллельно обычным силам, она тем не менее не вступала с ними в контакт, как частицы нейтрино или темная материя. Из-за этого никто в высшей сфере понятия не имел о ней, тут мощь Искры Мироздания просто не ощущалась, если не знать, что и где искать.


И это давало Лазу такие возможности. Именно благодаря получению чистой энергии Зверя, лишенной примесей, его навыки трансформации поднялись на совершенно новый уровень. И это включало в себя не только создание телег и лошадей. Он сосредоточился. Сейчас его сфера контроля могла покрыть весь город, и даже выйти в окрестности. И по всей сфере потекли ручейки энергии, подвластные его приказам.


В каждом доме, на каждом перекрестке и улице, в каждой подворотне и подвале медленно появлялись части его метаморфозы, в виде подслушивающих и подглядывающих устройств. Конечно из камня не стали вылезать ушные раковины или глазные яблоки. Ему была не нужна паника и на этот раз вполне правдивые слухи в ключе “у стен есть уши”. Незаметные органоиды, созданные с целью собирать информацию, только и всего.


Теперь он был в курсе любого разговора или события, произошедшего в радиусе нескольких километров. От требования грабителя отдать сумочку до разговора мэра города с помощником о росте цен на овощи. Естественно ни то, ни другое его нисколько не интересовало, Лаз не был ни супергероем, ни сельскохозяйственным магнатом, так что такие вещи отфильтровывались. Для этого ему пришлось перестроить собственные мозги, усилив области, отвечающие за память и аналитические способности.


Однако даже так, чтобы перерабатывать такие объемы данных ему приходилось максимально сосредотачиваться, так что на время они остановились в отеле. Способ платежа был тем же.


Айна, вооружившись выданным ей кошельком с монетками пошла на прогулку, а Лаз засел в номере. Не то, чтобы девушка не могла получить все, что захочет у любого торговца или бармена, просто влюбив их в себя по уши, но лишнее внимание было ни к чему. По крайней мере, парень так объяснил.


Несколько часов кряду он перелопачивал тысячи разговоров и сцен в поисках нужных данных. И узнанное было довольно занимательным.


Люди отлично знали, где живут. Существование на огромной геометрической фигуре в пару раз больше Юпитера их нисколько не смущало. И их икосаэдр назывался девятым слоем. Совершенно логично из этого вытекало, что остальные восемь вложенных в этот были соответственно слоями с первого по восьмой.


По слою можно было беспрепятственно перемещаться, на “вершинах” фигуры находились вполне широкие участки суши для того, чтобы попасть на другое “ребро”. А из-за вращения самих ребер вокруг своей оси со скоростью где-то оборот за четыре с небольшим дня, никому не нужно было перемещаться поперек сосиски суши, только вдоль. Дальше в дело вступала магия, переносившая путешественника на переходную часть без влияния скорости вращения.


Между слоями путешествия тоже были возможны, в тех же самых вершинах были установлены массовые телепорты. На внутренней стороне для путешествия на слой с номером меньше, на внешней – соответственно больше. На текущем, девятом слое на внешней стороне вершин были огромные ледники из-за того, что эта часть никогда не освещалась.


Также, все местные прекрасно знали о мировых магах. Тут они были кем-то вроде стражей и хранителей, защищавших простой народ. Местная система была немного лояльнее, чем в окрестных мирах: пока маг не вредит смертным, напрямую или косвенно и никак не ограничивает их свободу, он может делать что угодно.


Из-за этого между обычными людьми и мировыми магами было что-то вроде взаимовыгодного сотрудничества. Те, кто в глазах народа был подобен богам получали слуг, помощников, учеников, поклонников. Сами же смертные получали защиту и подмогу. Главным плюсом подобной систем было то, что маг не мог как-то вредить или останавливать смертных. Так что, если людям что-то не нравилось, они могли просто уйти в другое место или даже на слой поглубже.


Тут было еще одно отличие мировых магов от обычного населения высшей сферы. Последние могли перемещаться куда хотят, вверх и вниз, пройти от первого до девятого слоя и обратно. За переход не брали никакой платы, так что теоретически даже без гроша в кармане можно было попасть за десятки тысяч километров от начала маршрута.


Но вот с мировыми магами все было куда сложнее. Чтобы попасть на слой поглубже нужно было пробить барьер. Порталы не пропускали их, так что единственный способ – прямой полет на следующий уровень, а между ними стояла стена. Не реальная, энергетическая, но преодолеть ее было очень сложно. И чем глубже, тем они были прочнее. Так что чем сильнее мировой маг, тем глубже он мог забраться. Именно так и считалась сила мага. Девять слоев, девять рангов. Конечно, такие как, например, Айна, чьи способности не рассчитаны на прямые атаки в таком случае оказывались бы в невыгодном положении. Однако барьеры испытывали не грубую силу, а навыки и способности, так что все были равны.


Вся эта информация досталась Лазу практически без усилий. В этом мире подобные сведения не считались хоть немного важной тайной. Об этом знали даже дети. Так что, когда Айна вернулась со своего шопинга, прикупив себе настоящей одежды, он уже мог все ей рассказать.


Пока она переодевалась, парень продумывал следующий шаг. И дошел только до того, что нужно найти какого-нибудь мирового мага. В конце концов если они могли, то сразу уходили на слой поглубже, там было и престижнее, и интереснее, так что вряд ли у них с Айной возникнут сложности.


На том и порешили, Лаз свернул свою шпионскую сеть, развеял все созданные монеты, и они телепортировались в воздух над городом. Их путь лежал на север. Тут стороны света считались от направления вращения ребра, так определялся запад и восток, а из них уже и остальные два направления. Впереди были владения одного из магов, о которых Лаз услышал из разговоров.



Глава 3. Мастер Ока, еще информация и огромная проблема.


Путешествие длилось недолго. В конце концов до места было меньше двух сотен километров, так что со способностями Лаза добрались буквально за десять минут.


Они летели над прерией. Просторы желтых трав, из которых вырастали высокие деревья с раскидистой кроной. Небольшие вкрапления черных скал немного разнообразили вид, но все равно пейзаж смотрелся довольно уныло. Вернее, смотрелся бы, ведь там, куда они двигались, прямо из пастбища вырастала огромная колонна. Созданная из окружающей земли, поднятой вверх, она создавала винтовую структуру. Похоже это было нужно для того, чтобы обычные люди могли добраться до обитающего здесь мирового мага. Само же место жительства находилось на самом верху, недостаточно впечатляющее, но все же довольно просторное. Сложно было сказать что-то о вкусах этого мага, учитывая сравнительно скромный замок, в десятки раз меньше любого королевского дворца любого королевства на Люпсе и то почти полукилометровое строение, на котором он стоял. И скромность, и гигантомания одновременно.



На этот раз они решили не скрываться. Вряд ли им удалось бы пробраться в обиталище другого мирового мага незамеченными, так что лучше было показаться сразу, чтобы избежать подозрений. Однако их опознали куда раньше, чем они думали. Еще когда до башни было несколько десятков километров, от нее отделилась черная точка и полетела им навстречу.


Остановившись на некотором расстоянии владелец замка остановился и принялся ждать. Вернее, владелица. Девушка, на вид лет двадцати трех – двадцати пяти, хотя судить о возрасте мирового мага по внешности было глупо. Светлые волосы, убранные в сложную прическу, с косой, перекинутой через плечо. Длинные и острые уши, украшенные множеством серег разного размера и формы. Довольно откровенный наряд с глубоким декольте, тонкая цепочка на шее. Грустное, даже какое-то отстраненное лицо со странными татуировками на щеках. И глаза. Белые, без радужки и зрачков, но в них как будто клубился туман, смотрелось это довольно жутко.



Когда Лаз и Айна приблизились к девушке, она поклонилась и заговорила первой.


-«Младший Мастер Ока девятого ранга приветствует Высших Мастеров». – Приветствие оставило пару в некотором шоке. Получается они оба выше по статусу чем магичка? Парень хотел скрыть свою неосведомленность, но все же решил рассказать девушке правду. Они бы в конце концов прокололись на незнании каких-то прописных истин и это бы выглядело очень плохо. А раз она обращается к ним как к начальникам, то скорее всего поможет.


-«Мы тоже рады встрече с вами. Дело в том, что я и моя девушка не из высшей сферы, а из одного из малых миров. И сейчас мы в затруднительном положении, так как не обладаем даже минимальным объемом требуемых знаний об этом мире». – Он постарался говорить максимально вежливо.


-«Из малых миров!? Так вот почему вы оба так молоды… Но насколько я помню, к таким как вы высылается группа приветствия, она же должна провести инструктаж о системе высшей сферы. У вас такого не было?» - Мастер Ока удивленно наклонила голову. Из-за отсутствия возможности видеть эмоции в ее глазах, определить ее настроения было довольно сложно.


-«Они прибыли, но потом что-то произошло и нас переместило сюда. Не знаю, как это работало, нам успели только вернуть магию, а потом темнота». – Фактически, он нигде не соврал. Было логично предположить, что маг со специализацией “Око” способен распознавать ложь. И лишаться поддержки этой довольно дружелюбной девушки, не зная, что они встретят в других местах, не стоило.


-«Я вижу, что вы что-то скрываете, но не стану настаивать. У всех свои тайны. В основном вы были честны, так что я помогу». – Его предположение полностью оправдалось. Девушка обернулась и полетела обратно к замку, они последовали за ней.


Внутренне убранство жилища было довольно скромным. Никаких излишеств, никакой ненужной роскоши. Уютно и удобно. Меньше десятка комнат, большая гостиная с камином, выполненная в дереве, кухня, две ванные комнаты. И не скажешь, что тут жил чародей, способный уничтожить парочку стран даже не вспотев.


Расположившись у весело потрескивающего огня, троица завела долгую беседу. Магичку звали Нейтали, ей было почти четыреста лет. Похоже, среди мировых магов не было предрассудков по поводу вопросов о женском возрасте. Мастер Ока, своими странными дымчатыми глазами она видела все, что происходило в радиусе сотни километров, и “все” понималось буквально. Внутренне строение организмов, энергетические потоки, и даже души живых существ, если сосредоточится.


Однако она была младшим магом. Об этом она рассказывала с особенным энтузиазмом. Мировые маги делились на ранги, это была как бы количественная градация. Но была и качественная. Были низшие маги, они не имели специализации, только титул Мастера. И пусть они могли обладать довольно впечатляющей силой, но без профиля деятельности им было куда труднее развиваться.


Нейтали была младшим магом. Они уже имели специализацию, но у них не было своей энергии. В отличие от Лаза и Айны она пользовалась чистой энергией окружающего мира, а это давало несколько существенных минусов. Во-первых, их заклинания можно было легко нейтрализовать, чистая энергия поддавалась любому чародею. А во-вторых, можно было создать барьер, лишив их доступа к энергии.


Последними и сильнейшими были высшие маги. Лаз и Айна были именно такими. Кроме специализации они использовали уникальную для себя энергию, как энергия Зверя или чувств. А, следовательно, ни рассеять их чары, ни отсечь высших от источника сил было невозможно, потому что никто не мог управлять их энергией.


Эта градация не была условной. Система влияла на мировых магов, не давая им первыми нападать на тех, кто выше по званию. То есть даже будь Нейтали магом первого ранга, ничего сделать ни Лазу, ни Айне она бы не смогла. Рассказывая об этом она сильно волновалась, да и не мудрено. Выдавать незнакомцам, что они с ней могли сделать что угодно, было очень рискованно. Если бы она не увидела в этой паре искренность и отсутствие дурных намерений, точно бы умолчала об этом.


-«И какие ваши дальнейшие планы, после того, как узнали все это?» - Закончив рассказ, Мастер Ока притянула с кухни чайничек с чем-то ароматным и три чашечки. Разлив вкусно пахнущий напиток, она с наслаждением отхлебнула и откинулась в кресле.


-«Ну, раз мы тут оказались, надо осмотреться. А там посмотрим, мало ли что будет». – У Лаза сейчас не было никаких особенных целей.


-«Можем мы у вас отдохнуть?» - Айна сильно устала. Местный день длился больше сотни часов, так что ждать ночи было слишком долго. А девушка в отличие от Лаза не обладала усиленным телом, не нуждающимся в сне.


-«Конечно. Располагайтесь в одной из комнат. У меня редко бывают гости, все больше просители. Спасти от диких зверей, решить проблемы с засухой, найти пропавшего ребенка. Я не жалуюсь, мне нравится помогать смертным, но хочется пообщаться с равными». – Она тяжело вздохнула.


-«Тогда мы пойдем поспим, а потом можем еще поговорить. Спасибо за гостеприимство». – они поднялись и Нейтали проводила их в аккуратно обставленную комнату под самой крышей.


Айна заснула почти мгновенно, так что Лаз решил тоже придаться объятьям однофамильца. Сейчас он мог просто усилием воли погрузить себя в нормальный сон. Однако это сновидение было не обычным.


Натан Люпс, старик-рыболюд стоял напротив него в абсолютно белом пространстве, как в фильме “Матрица”.


-«Малыш, наконец-то ты заснул. У меня плохие новости». – он и правда выглядел взволнованным.


-«Что такое? Что-то с моими друзьями?» - Начало разговора не предвещало ничего хорошего.


-«Что? Нет, не в этом дело. С ними все в порядке. По крайней мере было в тот момент, когда нас всех разбросало. Дело в тебе и Виалени». – Натан почесал затылок.


-«Кто это?» - Это имя Лаз слышал впервые.


-«Она – та, кто привела тебя на Люпс. И сейчас она в беде. И что еще хуже, ты тоже». – Парня перекосило. Он испытывал к “богине” двоякие чувства. С одной стороны, она всегда вела себя как последняя стерва, создала ему договор, цифры “1” и “10” от которого все еще виднелись у него на пальцах. С другой, без ее вмешательства, он бы давным-давно умер в пустыне африканского континента, а теперь у него был невероятная жизнь, любимая девушка, много хороших друзей.


-«И что с ней случилось?» - Он все же решил для начала выслушать старика.


-«Ее собираются казнить. За вмешательство в твою судьбу она была приговорена к казни. Но это не все. Я получил от нее сообщение. Ваш контракт утверждал, что ты должен убить семнадцать человек. И тебе остался один. Вот только проблема в том, что сейчас ты не можешь вредить смертным. А мировые маги больше не считаются представителями своих рас, так что они не подходят под категорию “человек”». – Лаз стоял как громом пораженный. Получалось, что для него пропали все возможности выполнить свою часть договора.


-«И что же делать?» - Он был почти в панике. Если ничего не изменится, то он получит еще десять лет жизни, а потом все, конец. Он изучал печати на своих руках. Они были связаны с его душой, так что разорвать связь без уничтожения собственной сущности было невозможно. Ситуация выглядела безнадежной.



Глава 4. Неутешительный диагноз, снова погоня и способы стать сильнее.


-«И какие варианты?» - Натан не мог появиться здесь только чтобы сообщить о его, Лаза, неминуемой гибели. Должно было быть что-то еще.


-«Есть кое-что. Но это почти невыполнимо. Хотя, ты стал мировым магом меньше чем за две тысячи промежутков, да еще и высшим, так что… У тебя одна возможность. Личная встреча с Виа, чтобы она аннулировала ваш контракт. Проблема в том, что ее приговорили к смертной казни за вмешательство в жизнь смертного. И ей осталось где-то девятьсот пятьдесят промежутков. На Люпсе это чуть меньше десяти лет. По иронии это почти столько же, сколько осталось и тебе». – Он горько усмехнулся.


-«Простите меня, но я не вижу здесь никакой иронии». – Сейчас парень был слишком зол, чтобы воспринимать подобный юмор.


-«Да, извини. Так вот, личная встреча. Влияние на жителей малых миров с некоторых пор стало практически изменой. А это значит, что и преступников за подобные деяния считают самыми важными. А потому ее держат в самой охраняемой тюрьме сферы. К счастью вызволять ее ради своих целей ты не должен, только встретиться. Однако я думаю ты уже догадываешься, где находится эта тюрьма…» - Сердце Лаза пропустило пару ударов.


-«Там?» - Он показал пальцем на все еще стоявшее над головой светило.


-«Ага. Внутри первого яруса. Мировых магов первого ранга едва наберется сотня. Это из нескольких миллионов. Конечно высшим куда проще, но все равно, чтобы выжить тебе придется за десять лет стать одним из ста сильнейших существ в этом мире. Потому что иначе ты никак туда не попадешь. И желательно находиться не на последнем месте, чтобы иметь хоть какой-то вес в тамошних кругах». – Старик не поднимал на Лаза глаз. И парень понимал, почему.


У него только все наладилось, больше не было угроз его родным и друзьям, он хотел провести с Айной побольше времени, не оглядываясь на проблемы. Сейчас постоянно льющаяся в их тела энергия препятствовала даже минимальной деградации клеток, так что они были практически бессмертны. Так что его цель провести со своей любимой в мире и покое несколько лет казалась вполне нормальной.


Но если он решит поступить именно так, то мир и покой вскоре закончатся. Да, для того, кто прожил семнадцать лет, десять кажутся просто огромным сроком. Но Лаз жил вторую жизнь. Если посчитать, то по земным меркам его разуму было под пятьдесят. И он прекрасно понимал, что еще десяток пролетит незаметно.


-«Это единственный вариант?» - Ему была противна мысль, что снова нужно куда-то бежать, о чем-то постоянно волноваться, считать каждый прошедший час.


-«Нет. Еще ты можешь убить какого-нибудь злого диктатора. Контракт исчезнет, вот только ты не долго сможешь наслаждаться этим. Тебя, как и Виа приговорят к смерти через ту же тысячу промежутков. Система считает, что мировые маги не должны вредить тем, кем когда-то были, так что убийство человека приравнивается к высшей мере». – Этот вариант был еще хуже. В первом случае хотя бы Айна будет с ним.


-«Значит снова гнаться за силой… Ты-то какого ранга, Натан?» - Сейчас вежливость как-то отступила на второй план.


-«Я? Девятого, конечно. В противном случае не стал бы смотрителем малого мира. Со мной был еще один, ты о нем скорее всего слышал. Мастер твоего ректора. Однако он ушел с планеты без предупреждения, так что скорее всего он где-то тут, в высшей сфере». – Лаз, конечно слышал о таинственном учителе Савойна.


-«Ты хотел еще что-то сказать?» - Продолжать разговор не хотелось. Он и о ранге спросил только, чтобы узнать о сложности испытания, но раз старик его так и не прошел, то и говорить было не о чем.


-«Нет. Не вини гонца за дурные вести, малыш. Мне очень жаль, что все так вышло, честно». – Постепенно белое пространство стало тускнеть.


-«Погоди! Где ты сам сейчас?» - Лаз вдруг подумал, что если встретится с рыболюдом лично, то сможет расспросить о большем.


-«Я на девятом ярусе. Однако могу говорить с тобой только потому, что делал это раньше. Я не знаю, как найти тебя. Так что вы с принцессой сами по себе, прости еще раз». – Последним, что парень услышал был тяжелый вздох.


Он дернулся и вскочил на кровати. Айна мирно спала, так что будить любимую он не стал. Аккуратно выбираясь из-под одеяла, Лаз вдруг подумал, что мог просто создать свою копию и отправить куда хочет. Просто только недавно став мировым магом, он еще не привык к своим способностям.


Однако, раз уж препятствие в виде одеяла преодолено, то уже было бессмысленно залезать обратно. Так что, создав на себе свой обычный костюм, он спустился в гостиную.


Нейтали все еще сидела с чашечкой своего напитка, любуясь пляшущими язычками. На секунду Лаз ощутил сильнейшую зависть. Эта женщина, выглядевшая совсем немного старше него жила в мире и спокойствии несколько сотен лет. А ему самому приходится постоянно от чего-то или за чем-то бежать. Начиная с атаки Каганата, он прожил на одном месте едва ли полгода. И это дико бесило.


-«Вы что-то хотели?» - Лаз уже давным-давно на полном автомате скрывал свою ауру, а идеально контролируемое тело и отлично подогнанные половицы не создавали ни единого звука. Все же не зря сидевшая к нему спиной магичка носила титул Мастера Ока.


-«Да. Со мной связался один знакомый… у меня большие неприятности, и я бы хотел узнать у вас кое-что». – Он тяжело плюхнулся в соседнее кресло.


-«Говорите. Рада помочь чем смогу». – Нейтали повернула голову, и парень встретился взглядом с ее туманными глазами.


-«Как стать сильнее? Так получается, что мне срочно нужно попасть вглубь высшей сферы. А просто так пройти барьер я вряд ли смогу». – Он отвернулся и уставился в камин. Взгляд этих глаз был не слишком приятен.


-«Как глубоко вам нужно попасть и за какой срок?» - Резонный вопрос. Однако правды он говорить не хотел. И зная, что девушка поймет, когда он врет, Лазу пришлось выкручиваться.


-«Как можно глубже и как можно быстрее». – Это ничего не объясняло, и поэтому это быда правда.


-«Вариантов несколько. Барьеры сложны, так как должны одинаково честно оценивать и низших магов, и Мастеров небоевых специализаций, как я, и тех, чей профиль в нанесении максимального урона. Так что никаких тестов или испытаний не будет. Вы просто либо проходите, либо нет и никакие способы кроме личной силы и способностей не помогут». – Она сделала паузу, чтобы налить себе еще, и чтобы дать Лазу переварить информацию.


-«Тогда как же происходит оценка? Какие критерии, хотя бы примерно?» - Он думал о чем-то вроде экзамена, может быть и в не самой стандартной форме. Но чтобы вот так, просто подлетаешь и тут же получаешь вердикт?


-«Оценивается максимальный объем энергии, а также навыки ее контроля, и конечно, умения использовать свое Мастерство. Однако точных рамок или баллов никто не скажет. Так что варианта два. Либо наращивать запасы энергии, это не так быстро, зато совершенно не требует усилий, даже пока мы говорим, наши с вами максимумы медленно растут. Либо стараться улучшить свои способности, понять больше о своей специализации, выучить какой-то новый трюк. Оценивается вся совокупность личных навыков, так что ничего не будет лишним». – Лаз надолго задумался.


Его энергия представляла собой смесь энергии Зверя и чистой силы окружающего мира. Вторая собирала для заклинаний мощь определенного направления: огонь, гравитация, пространство, что угодно. А первая мутировала ее и превращала в нужные чары. Для него все было немного проще, так как его квартирант ускорял получение энергии Зверя из окружающего мира в разы. Она ни на что не тратилась, ни на заклинания, ни на трансформации и метаморфозы, просто временно переходила в иное состояние. Так что с этим не должно было быть проблем. С его становления мировым магом и попаданием в высшую сферу Искра Мироздания стала куда активнее.


Однако вторая составляющая, чистая мировая энергия, не была так ему подвластна. Да, Нейтали права, ее максимальный объем постоянно растет, но для его целей слишком медленно. Если бы все было так просто, сама Мастер Ока давно бы прошла испытание только за счет энергии, все-таки она копила ее не одну сотню лет.


Так что нужна была идея, причем как можно лучшая.



Глава 5. Свежий взгляд, глобус и первый противник.


Еще около часа они с Нейтали обсуждали детали испытания. Она пыталась пройти его каждые несколько сотен промежутков, однако безуспешно. По словам девушки, думать о ней как о женщине при такой внешности Лаз просто не мог, ей досталась не самая перспективная специализация. Мастер Ока. Тот, кто видит все вокруг. И в этом она была очень хороша. Ее способности покрывали практически любую область. От энергетики до рентгеновского зрения. Но, не смотря на все это, барьер упорно отказывался ее пропускать.


-«Знаешь, мне кажется, что ты слишком зацикливаешься на слове “Око”, - после общения с Квазаром Лаз уяснил одну очень важную вещь. Нужно выходить за рамки. – Ты вбила себе в голову, что раз имеешь такую специализацию, то должна именно смотреть. Но ведь ты не Мастер Глаза. И в моем родном языке, и в общем, Око имеет более широкое значение, – он поведал Нейтали о религиях Земли, Оке Гора, греческих оракулах, все что мог припомнить. - Может смысл не в том, чтобы видеть, а в том, чтобы знать?» - Он не мог понять, а тем более помочь девушке с ее специализацией. Однако взгляд с другого угла зачастую может дать очень неплохие результаты.


-«Может ты и прав… - Нейтали явно была заинтересована. – Я обязательно подумаю над этим и поэкспериментирую на досуге». – Тут Лазу в голову пришла мысль о задумке, начатой почти десять лет назад, и так и не законченной.


-«Слушай, а в испытании учитываются вспомогательные предметы?» - Девушка с удивлением на него воззрилась.


-«В смысле? Таких вещей, как непробиваемая броня, или всеразрубающие мечи не существует». – Она явно решила, что парень захотел получить некий артефакт, для скорейшего продвижения вглубь сферы.


-«Нет, я не об этом. Если я создам себе броню, усиливающую мои способности, это будет учитываться?» - На Люпсе эта идея была бессмысленна из-за отсутствия материалов. Но здесь, в мире, где концентрация энергии была в разы выше с трудом. Но скорее всего можно было найти что-то, что подойдет для создания доспеха с особыми свойствами.


-«Запрещена только помощь других мировых магов. С учетом того, что мы – сильнейшие существа в сфере, за исключением некоторых монстров, этого достаточно. Все, что ты приносишь с собой учитывается как часть твоей силы. Так что да, если у тебя выйдет нечто подобное, то это будет учитываться». – Она погладила подбородок, а потом утвердительно кивнула.


-«Отлично! Тогда я не могу терять ни минуты! Последний вопрос. Есть ли здесь какие-либо места с особыми рудами, металлами, те монстры, о которых ты говорила, может их кости мне подойдут?» - В голове Лаз уже планировал схемы своих новых доспехов.


-«Так… Дай-ка подумать… Значит смотри, - В воздухе перед ними появился трехметровый глобус девятого слоя. – Мы тут, - на одном из ребер икосаэдра зажегся белый огонек. – Я хорошо осведомлена только о своем лее. Вот в этих местах расположены очаги интенсивного энергетического излучения, - по всей колбаске земли, называемой тут леем зажглось несколько десятков красных огоньков разного размера. – Там могут быть залежи необходимых тебе руд, гнезда монстров, еще какие-нибудь странности, которые окажутся полезными».


Лаз внимательно изучил схему. Запомнить расположение сорока семи точек, включая их текущее местоположение для него сейчас было проще простого. Однако если все будет не очень удачно, придется отправляться на другие леи. А там лучше знать местность. Глобус Нейтали был очень точным, масштабным, с горами, реками, ущельями, лесами и городами. Конечно размеры оставляли желать лучшего, но пусть у Лаза не было таких глаз, как у хозяйки дома, благодаря метаморфозе разглядеть детали не было чем-то невыполнимым. Да и запомнить тоже.


-«Спасибо». – Он вернулся в кресло.


-«Все увидел?» - Ему была приятна такая забота.


-«Ага». – Он щелкнул пальцами. На том же месте возникла точная копия развеянного Нейтали глобуса, на этот раз созданная из сгущенного воздуха и преломленного в нем света.


-«Впечатлена». – Девушка картинно похлопала в ладоши. Удовлетворенный произведенным эффектом, Лаз рассеял карту.


-«Ладно, спасибо за все, но нам пора. Моя цель слишком трудновыполнима, чтобы халявить при ее достижении. Пойду, разбужу свою принцессу. Что-то понадобится, скажи ему». –


Он сосредоточился и из спинки кресла вырос большой ворон. Он выглядел вполне настоящим, к тому же Лаз повторил его в каждой из метаморфоз, так что от смены тел птица не исчезнет. Как и обычному ворону, этому нужна была и еда, и вода, без которых поддержка стабильного состояния формы было невозможно. В общем, это был практически отдельный организм, со своим отдельным разумом, вот только его органы чувств слали все сигналы парню в голову. Однако он заблокировал большинство, оставив только слух и зрение, чтобы не пропустить, когда Нейтали будет его звать.


Птица нахохлилась, оглядела обоих мировых магов внимательным черным глазом, затем вспорхнула с кресла и уселась на большие настенные часы.


-«Вот это магия… Ты можешь создавать жизнь?» - Девушка в шоке уставилась на Лаза.


-«Нет, он – часть меня, с моей смертью ворон исчезнет. Однако в остальном это вполне самостоятельное существо, корми его, без близости ко мне он перестанет получать подпитку энергией и просто растворится». – Он встал и отправился в их с Айной комнату.


Они летели больше часа. Лаз выбрал первым не самый близкий, зато один из самых маленьких очагов энергетической активности, так как не знал, чего ожидать. По дороге он поведал Айне обо всем.


-«Бедный мой. Опять тебе нужно куда-то торопиться». – Девушка нежно погладила его по щеке.


-«Не страшно, пока ты со мной». – Только с ней он мог позволить себе показать свою мягкую изнанку. Еще с Академии Лазарь был главарем, предводителем, Хранителем, Ужасом из Сайркина в конце концов. Только два человека во всем мире видели его с другой стороны. Фауст, наблюдавший его в моменты величайшей слабости и Айна, бывшая с ним, когда он получал свою силу. Первый стал лучшим и главным другом, вторая единственной любовью.


Еще через полчаса они прибыли на место. Прямо под ними, если судить по карте Нейтали находился мощнейший источник энергии. И это чувствовалось. Откуда-то из земли, из широкой и почти идеально круглой прогалины выходило просто колоссальное количество силы. Она не была дикой, иначе от окружающего леса давно бы ничего не осталось. Но все равно оказываемое давление захватывало дух. И это был лишь маленький очаг. На глобусе были красные точки, сияющие в разы интенсивнее.


В таких местах никто не жил, это было все равно что поселиться на спящем вулкане. Такие очаги имели очень неприятную тенденцию извергаться огромными всплесками мощи. И пусть физического урона такие удары не оказывали, но волны от подобных извержений уничтожали практически все, что имело собственный энергетический фон. Любое живое существо, попавшее под такой удар, мгновенно умирало от переизбытка энергии в организме.


Так что в радиусе нескольких сот километров от эпицентра обычно никого не было. Однако пусть смертные и мировые маги не селились в подобных местах из-за риска смерти, некоторые животные получали от такого соседства только плюсы. Как известно, звери умеют отлично определять приближение различных катастроф. А магические звери – магических катастроф. И имея возможность вовремя сбежать от извержения энергетического вулкана они убирали из уравнения главный минус.


Оставались одни плюсы. Нахождение в подобных условиях несколько часов, или даже лет не сыграет особой роли. Организм будет противиться чужеродной магии и никакого прогресса не получится. Но если жить у такого источника многие десятилетия, то собственный фон организма и фон местности синхронизируются. А это повлечет за собой невероятный рост мощи за счет поглощенной энергии.


Существа, способные выдержать период застоя, способные выжить сотню-другую лет под постоянным гнетом местной ауры затем становились невероятно сильны. И как раз такой монстр прямо сейчас вылезал из гущи леса, видимо среагировав на мощные ауры непрошенных гостей. Их чутье всегда было в разы сильнее, чем у разумных.


Возможно когда-то это было насекомое. Хотя размер в несколько десятков метров кричал об обратном. Черная шестиногая тварь, покрытая множеством острых выростов, расталкивала своей тушей деревья. От этого с них поднимались стаи птиц, и вся картина выглядела довольно жутко. Конечности монстра были вполне животными, с четырьмя огромными когтями, длиннее человеческого тела. Горящие белым глаза над кучей перемешанных жвал уставились на висящих в воздухе мировых магов. Из пасти чудища выходил гнилостного зеленого цвета туман, и Лаз был готов дать голову на отсечение, что он был ядовитым.


-«И с этим нам придется сражаться?» - Спросила Айна, зажав нос пальчиками.



Глава 6.Прочнейшая шкура, переоценка возможностей и открытие сезона охоты.


Тварь, похоже была немой, так как кроме звука ломаемых деревьев двигалась в полной тишине. Однако это не делало ее хоть немного менее страшной, скорее даже наоборот.


-«Да, придется. Мне нужно получить его тело. Мало ли какие полезные материалы я смогу из него получить». – Лаза и самого не прельщала идея сражаться с таким чудищем, однако ради собственного выживания приходилось идти на это.


-«Какой план?» - Айна кивнула и перешла к делу. По факту, им ничто не угрожало. Скорость полета обоих превышала скорость звука, плюс магия телепортации, так что сбежать пара могла в любой момент. Вот только побег нисколько не приблизит их к цели. Однако зная, что с ними все будет в порядке девушка могла быть куда собраннее.


-«Для начала попробуй на нем свою магию, может получится усыпить или что-то подобное. Было бы отлично». – Лучше всего идти по простейшему пути. Если заклинания чувств Айны смогут повлиять на это существо, то все будет намного легче.


-«Ага». – Она закрыла глаза и указала открытыми ладонями на все еще злобно глядящую на них тварь. Пару секунд ничего не происходило, но потом Лаз ощутил мощную волну энергии. Его мгновенно потянуло в сон. Айна еще не идеально контролировала свои силы, так что часть заклинания рассеивалась в окружающее пространство.


-«Что это за закли… муах! Заклинание?» - Парень не выдержал и широко зевнул.


-«Лень. Однако на монстра не подействовало. Он слишком примитивный, им движет только инстинкт». – Девушка опустила руки.


-«Жаль. Ладно, придется своими силами». – Лаз встряхнулся, после чего его тело исчезло в дыму.


С высоты в полсотни метров упала здоровая туша Ужаса, вот только по сравнению с насекомоподобным чудищем он все равно выглядел как котенок перед тигром.


-«Отвлекай его! Попробую кое-что!» - Проревел Лаз и бросился в атаку.


Скорость этого тела была в разы выше, чем у человеческого. Да и с поддержкой магии, придающей десятитонной туше дополнительный импульс он набрал почти двести километров в час менее чем за секунду.


Все основные заклинания он уже нанес на это тело. Ему были недоступны трюки Квазара вроде абсолютного щита, но мировая магия давала свои преимущества. Наскоро созданный фильтр вокруг пасти от ядовитых газов, куча усилений на когти, делающие их острее бритвы, способными разрубать сталь как воздух, магия гравитации, применяемая в последний момент на конечностях, делая удары в десятки раз мощнее. И еще много всего по мелочи, дающее ему лучший контроль, увеличивающее скорость реакции и так далее.


В пылу битвы было неудобно постоянно применять все новые и новые чары, а сражаться на дальней дистанции Лаз не любил. Так что предпочитал пассивные усиления.


Подлетев к боку даже не понявшего, что произошло монстра, Ужас резанул его толстую шкуру. Однако когти, без труда могущие вспороть обшивку боевой платформы кетанийцев завязли после пары десятков сантиметров. Внутри монстр был как будто из желе, которое гасило любую атаку на подобие баллистического геля.


Мало того, из пробитой раны прямо на Лаза хлынул поток чего-то едкого, и если бы он не отскочил сразу, то не отделался бы только небольшим кислотным ожогом на руке.


-«Черт!» - Ужас стряхнул с себя ядовитую жидкость, но к этому моменту тварь, оказавшаяся куда проворнее, чем показывала раньше развернулась и ударила его одной из своих ног. Он отлетел на несколько десятков метров, пробив собой несколько деревьев.


-«Лаз!» - Сверху донесся обеспокоенный вскрик. В чудище полетел фаэрбол размером с него самого, но лишь стек по прочной шкуре. Защита монстра и правда была невероятной.


-«В порядке, красавица. Так, синяки». – Покряхтывая, Ужас вылез из-под щепок. То, что заменяло в его теле кости быстро срасталось, буквально через несколько секунд Лаз был почти в порядке. Однако продолжать бездумно кромсать эту броню было самоубийством.


-«Не можем разрезать – попробуем размолоть…» - Он взлетел в воздух. Поднявшись на высоту в несколько сотен метров Лаз увеличил массу своего тела почти в тысячу раз. Двигаться нормально при такой тяжести было невозможно, но это было и не нужно. Он просто камнем рухнул вниз, попав плечом прямо в середину спины твари.


Вот, только не имея опыта подобных боев немного не рассчитал с силой удара. Лаз надеялся, что от его падения внутрь тела монстра поступят убийственные вибрации, как от взрыва бомбы. Вот только даже такая толстая шкура имеет свои пределы. И упавшее на нее с высоты с полкилометра туша в десяток тысяч тонн эти пределы превысило.


Он пробил и броню, и позвоночник этого гибрида насекомого и млекопитающего и провалился прямо в едкую слизистую массу. Трудно было сказать, куда конкретно он попал, в легкое, желудок или еще какой орган, похоже внутри этой твари вообще везде была кислота.


Глаза, единственное место, не защищенное броней, тут же исчезли, растворившись в соках. Однако толстый панцирь на всем остальном теле, и оперативно созданные на голове пластины пока держались. Он тут же отключил болевые рецепторы, чтобы не упасть в обморок. Тварь забилась в агонии, все-таки у него в спине была огромная дыра, но учитывая ее происхождение, вряд ли она от этого быстро умерла бы.


А время поджимало, Лаз ощущал, как его тело медленно растворяется. Он мог телепортироваться наружу, вот только портал для Ужаса наводить довольно долго, а прими он другую форму тут же исчезнет в кислоте. Так что Мастер Метаморфоз решил сделать то, зачем он вообще сюда прилетел.


Внутренности чудища были куда мягче и податливее, так что Лаз удлинил свои когти и принялся беспорядочно размахивать руками по сторонам, надеясь задеть что-то жизненно-важное. Некоторое время ничего не происходило, тварь продолжала конвульсивно дергаться, а его тело все так же постепенно исчезать.


Но вот огромный коготь почти три метра в длину наткнулся на что-то, от чего чудище вздрогнуло особенно сильно. Ужаса даже передвинуло внутри него, к счастью, в нужном направлении. Скорее всего он наткнулся на сердце. Нечто размером с грузовик сокращалось на бешенной скорости.


Сориентировавшись поточнее, Лаз одним резким взмахом разрубил это нечто напополам. Конвульсии почти мгновенно прекратились. Он тут же начал выбираться наверх, туда, где его тело пробило дыру в туше монстра. Немного поискав, он все-таки нашел отверстие.


Когда его дымящееся от кислоты тело вылезло из останков затихшего чудища Айна испустила глубокий вздох облегчения.


Он отполз на несколько метров от исходящего ихором и прочей мерзостью тела. Ядовитая жидкость на его броне шипела и пузырилась, продолжая разъедать Лаза заживо. Однако теперь это уже не было большой проблемой. Счистив с себя все лишнее магией, он несколько минут лежал, пока энергия Зверя не восстановит его тело. Когда самое сложное – глаза пришли в норму, Лаз понял, что полностью пришел в норму.


Перекинувшись обратно в человека, он взлетел к Айне.


-«Испугалась, красавица?» - Он обнял всхлипывающую девушку.


-«Я не знала что думать… Когда ты провалился внутрь этого монстра выплескивающаяся из него кислота начала разъедать камни и деревья как горячая вода сахар! Просто удивительно, что твое тело это выдержало». – Она прижалась к его груди.


-«Ну так! Конечно выдержало, куда бы я делся. Ладно, надо посмотреть, что внутри этого парня полезного. Не зря же я так мучался». – Он оглянулся на чудище.


На таких как оно никто не охотился. Это было опасно и абсолютно бесполезно. Мировым магам не нужны были их органы или кости. Лаз со своей идеей доспеха был белой вороной. Обычно все старались стать сильнее за счет новых трюков использования специализаций. К материальным усилителям никто не прибегал, так как в подавляющем большинстве случаев это было все равно что комар, помогающий слону. Мощь мировых магов была слишком велика чтобы какое-то оружие или технология могли их значительно усилить.


Даже сфера-накопитель, все еще хранимая в кармане Лаза после его становления мировым магом стала практически бесполезна. В масштабах его новых возможностей эта батарея уже не могла выполнять своих целей.


Так что единственная причина, по которой на таких тварей могли объявить охоту – развлечение. Но они были слишком опасны и сильны. Если бы Лаз не обладал настолько прочной броней, он бы погиб через несколько секунд в желудке этого монстра. И он был высшим, представителем высшей касты. Остальным битва с таким чудищем сулила только смерть.


Именно поэтому такие существа как это, жили в относительном спокойствии. Они не заходили на территорию смертный, маги не лезли к ним.


Но времена меняются. Ради собственного выживания Лазу пришлось объявить на них сезон охоты.



Глава 7. Полезные ингредиенты, слово Искры и то, что лежит под горой.


Лаз подлетел к туше монстра. Огромное тело было невозможно поместить в пространственное убежище, да и утащить тушу весом в сотню тонн магией было крайне проблематично. Так что единственным вариантом оставалось разделаться со всем на месте.


Первым делом сильным напором воды из останков была вымыта вся кислота. Все равно со временем без возобновления запасов она бы просто выдохлась. Затем на помойку отправились и внутренние органы. Для чего бы они не были нужны, но терпеть их вонь было просто невыносимо.


Но и остатков было более чем достаточно. Тварь имела два скелета – внутренний и внешний, между которыми находилось то желеобразное вещество, не пропустившее когти Ужаса. И то, и другое, и третье Лаза очень интересовало.


Обычные кости ради исследований. Ему было очень интересно, как они выдерживали настолько агрессивную среду. Дело в том, что кислота во внутренностях была на порядок слабее, чем жидкость в конечностях. И если в этом супе скелет находился постоянно, то изучение его свойств помогло бы ему получить повышенную сопротивляемость различным едким веществам.


Шкура естественно была нужна для создания брони, прочной и легкой. Не смотря на впечатляющие размеры и вес, если посмотреть в пропорциях, то тело монстра было менее плотным, чем человеческое. А это означало, что его броня, легко сопротивляющаяся фаэрболам от Айны и в которой вязли его когти легче воды.


А жидкость, которой были заполнены конечности была отличным ядом и могла бы пригодиться для чего-то непредвиденного. В отличие от соков в теле она не портилась.


Ему очень хотелось забрать с собой все, но это было просто невозможно. И тогда Лаз решил, что подарок земляка, сослуживший хорошую службу уже не один раз и даже спасший жизнь ему и Айне на дне Ока Морей нуждается в улучшениях.


Квазар что-то сделал с обычным пространственным карманом. Что-то, от чего внутри появился воздух, гравитация и свет. А также увеличил размеры до десяти тысяч кубических метров. Но сейчас туша твари уже не вмещалась внутрь. Что же будет дальше? На его карте горело еще несколько десятков красных огоньков. И не имея сравнения, кто знает, может среди монстров, выросших на очагах энергии этот – всего лишь малявка?


Так что нужен был объем. В отсеках хранения не нужны были кислород и освещение. Да и сила тяготения только приветствовалась, но не была необходимой. Создавать кучу подпространств вокруг себя Лаз не хотел. Поэтому после недолгих размышлений он решил создать карман в кармане. Выходы в хранилища не из основного мира, а из убежища.


И они должны были быть очень большими. Несколько часов он и Айна разбирались в нагромождениях магии своего гостя. Часть схем были построены на их магии Люпса, часть на чем-то, что они могли понять и расшифровать, но с большим трудом. Часть же была будто вшита в систему, кажется Квазар называл это законами, не такими как их законы гравитации или скорости, а исконными законами мироздания.


В них-то все и упиралось. Лаз хотел расширить чары земляка, чтобы не приходилось поддерживать сотни тысяч кубометров пространства своими силами. Но как будто кто-то повесил замок на самый главный секрет. И этот замок не имел скважины. Он уже хотел сдаться и на время соорудить обычный карман для перевозки частей ядовитого чудища, как вдруг голос подал его квартирант.


-«Слушай, я тут сижу, смотрю как вы маетесь с этими заклинаниями… а чего ты у меня не спросишь?» - Вопрос Зверя был слишком неожиданным. Обычно Искра Мироздания тихо отдыхал внутри Лаза, тратя большую часть сил на сбор энергии. И его неожиданное предложение застало парня врасплох.


-«А ты в этом понимаешь?» - Он замер на месте, немного напугав Айну. Впрочем, она почти тут же вспомнила, по какой обычно причине происходили такие “заморозки”, так что успокоилась.


-«Ну, я не могу повторить это и не могу сделать хоть что-то похожее… не с теперешними силами. Однако эти части, что в безуспешно пытаетесь взломать – заповеди богов. И не хочу хвастаться, но я как бы старше и сильнее богов. Был. Но как бы сказать… короче мое слово, даже в таком ущербном виде стоит дороже, чем их. Так что я могу дать тебе доступ к этим частям. Хочешь?» - Парень некоторое время переваривал информацию. Квазар говорил, что имеет благословение богов, но Лаз не думал, что он говорил буквально.


-«Конечно, давай!» - Он был в предвкушении.


-«Так, посмотрим…» - Некоторое время ничего не происходило, но потом Лазарь почувствовал, как что-то меняется. Как будто те замки без скважин претерпевают изменения. Нет, они не открылись, только вот былой неприступности не было. Появилось место, куда можно вставить ключ, откуда начать.


-«Спасибо! Огромное спасибо!» - Лаз чуть не прыгал. Теперь он сможет перестроить убежище по своему вкусу.


Следующие часы они с Айной занимались именно этим. Бывшая коробка с мутными стенами постепенно превратилась в просторное жилище, с комнатами, освещением и даже мебелью, уж что-что, а создавать кресла из воздуха Лаз умел.


Теперь входа в карман было два, один в жилую часть, другой в хранилище. И если вход в первый стал выглядеть как вполне нормальная дверь, висящая в воздухе, то второй стал огромным зевом, могущим проглотить и ядовитое чудище, и еще десяток таких не подавившись.


Лаз напитал свои заклинания энергией Зверя, так что пусть он и потратил запасы на пару тонн веса, но теперь мог полностью контролировать все, что находится в хранилище снаружи. Без необходимости лезть внутрь за нужными частями.


Они несколько раз истощали свои запасы сил, но в конце концов разбитое на два десятка отсеков хранилище общим объемом в миллион кубометров было закончено. И благодаря оставленным Квазаром элементам оно было полностью автономным, не требующим от Лаза никакой дополнительной подпитки.


Погрузив в него все, что они получили из тела твари, они отправились на следующее место, отмеченное красным маячком.


На этот раз Лаз решил не рисковать и отправиться в место с самой маленькой энергетической активностью. Еще одного подобного боя ему сейчас не хотелось.


После нескольких часов лета, они оказались над извилистым горным хребтом. Очаг силы находился точно под самым высоким пиком.


К счастью, тут не жило никаких чудовищ и монстров. Но раз уж они сюда прилетели, нужно было исследовать эту гору. Какие полезные предметы они там могут найти?


Лаз решил не церемониться. В воздухе над поверхностью сказ материализовался большой бур, размером с трехэтажный дом. Как и кресла сотканный из воздуха, он, тем не менее был куда прочнее камня. Бур начал раскручиваться, вначале медленно, он вращался все быстрее и быстрее, пока над ним не образовался небольшой смерч.


Только тогда Лаз опустил свою установку. От раздавшегося грохота могло сойти несколько лавин, но толстый экран вокруг места проведения работ полностью скрадывал весь шум. Бур уходил вглубь горы на огромной скорости. Буквально за пару минут он уже исчез в глубочайшем колодце. Вся раздробленная им земля оперативно отбрасывалась в сторону.


Через полчаса глубина шахты достигла полутора километров. И тут бур встал. Не по приказу Лаза, просто наткнулся на что-то в разы прочнее. Переглянувшись, они нырнули в колодец. Айна освещала им путь, а парень сканировал окружающую породу на предмет аномалий.


И невдалеке от дна шахты такие нашлись. Очаг энергии влиял не только на живых существ. Особые материалы, имеющие свойство взаимодействовать с энергией, при попадании в поле подобной мощи постепенно менялись. Впитывая силу, они приобретали особые свойства, вот только, как уже говорилось, тут это никому не было нужно.


Поблагодарив местных мировых магов за отсутствие заинтересованности, Лаз принялся изучать месторождение. Если он был прав, то оно было очень большим. Многие тысячи тонн металла, который был в десятки раз прочнее стали. Парень недоумевал, почему никто этим не заинтересовался.


Да, большая часть силы мировых магов шла от способностей. Но если они долгие десятилетия бились над испытанием, то почему им не пришло в голову хоть немного увеличить свои шансы на успех? Созданная из такого материала броня могла выдерживать сильнейшие лобовые атаки. Пусть от магии она защищала слабо, но были же такие противники как тот монстр, тупые и рассчитанные только на физическое нападение.


Какой смысл держать все эти месторождения нетронутыми? Ответов у него не было. Однако он был уверен, что однажды узнает все.



Глава 8. Тысячи факторов, исчадие ада и неправильна реакция.


Следующие полпромежутка Лаз занимался тем, что расплавлял необычный металл в месторождении, а затем вновь охлаждал в виде небольших слитков. Процесс был довольно энергоемким, так как тугоплавкость руды была выше чем у вольфрама и если бы не экран, установленный парнем, его тело давно бы поджарилось.


Он не брал слишком много, но и скромным быть не хотел. Так что один из отсеков хранилища процентов на десять наполнился аккуратными штабелями отблескивающих серебром брусочков. Даже если они не пригодятся ему лично, слитки всегда можно продать смертным, Лаз в отличие от других магов не мог пренебрегать никакими средствами.


Следующие несколько промежутков они летали от очага к очагу, но подобной удачи больше не встречалось. Некоторые помеченные красным места находились глубоко под водой, туда Лаз лезть не хотел. Морские твари куда больше и сильнее сухопутных, так что шанс наткнуться на что-то, с чем сладить просто не получится в открытом море куда выше.


Еще в паре точек жили свои стражи, но они были еще слишком слабы и малы, чтобы из них было возможно получить что-то дельное. А когда пара попыталась прощупать один из самых больших очагов, на них налетела стая огромных птицеподобных монстров, носящихся на околозвуковых скоростях. Если бы не пространственное убежище и магия телепортации, простым испугом Лаз с Айной бы не отделались.


Количество неизученных энергетических родников все уменьшалось и уменьшалось. в конце концов остались лишь пять самых больших.


Туда ни он, ни девушка соваться не хотели. Теперь было два выбора. Лаз мог начать сразу эксперименты с имеющимися материалами, либо они могли попытать счастья на другом лее, в конце концов их тут было тридцать штук.


Однако пара и так потратила почти три промежутка, так что на осмотр всего слоя уйдет почти сотня. А это слишком много, учитывая то, что на всю сферу у них было меньше тысячи. Ведь нужно было учитывать непредвиденные обстоятельства.


Так что они вернулись к Нейтали. Девушка была очень рада встрече, напоила их своим настоем, а потом не один час без перерыва болтала обо всем подряд. Похоже Мастер Ока и правда была очень одинока. Просто в прошлый раз постеснялась это показать.


Лаз создал в своем пространственном особняке дополнительную комнату для экспериментов, где и засел практически безвылазно, оставив девочек болтать.


Несмотря на то, что они с Айной не нашли ничего необычного, но все же пара интересных материалов получили. Некоторые лишь немного уступали по полезности шкуре ядовитого монстра. Единственной проблемой было то, что этих материалов было сравнительно немного. Если туша чудища весила несколько сотен тонн, а наплавленный металл тянул на несколько сотен тысяч тонн, то всего остального едва набиралось на тысячу килограмм.


Различные экзотические растения, необычные породы животных, даже вода из озера над энергетическим очагом. Все это было нужно не для реального использования, а только для исследований, так что огромные запасы были ни к чему.


Лаз планировал создать доспехи для всех своих форм. И для каждой они должны были соответствовать своей цели. Ужасу требовалась тяжелая и мощная броня, защищающая как от физических атак, так и экранирующая вражескую магию без вмешательства хозяина. Дьяволу, напротив нужен был костюм, не подавляющий, а усиливающий магию, чтобы чары Лаза в нем были мощнее. А для его обычной формы требовался универсальный доспех, сбалансированный по всем параметрам.


С остальными пока парень решил повременить, все равно большинством из них он уже очень давно не пользовался.


Первым стал Дьявол. Несмотря на то, что Лаз предпочитал ближний бой, приходилось признать, на данный момент в боевой силе чары намного превосходили десятиметровое чудовище. А потому способ сделать форму, рассчитанную именно на магические атаки, мощнее было первым пунктом его планов.


Для начала он немного изменил саму метаморфозу. После некоторых опытов он понял очень интересную вещь. Если зафиксировать конкретное тело, сделав так, чтобы трансформировать его быстро и без подготовки было нельзя, то скорость накопления энергии в таком теле существенно возрастала. Как будто это было поощрение за лишение способности меняться по первой прихоти.


Он немного подправил внешний вид Дьявола, сделав его еще страшнее, а также увеличив его размеры. Теперь крылатый монстр был почти четыре метра в высоту. Из черепа выросли длинные прямые рога, глаза полностью лишились зрачков и радужки, став кроваво-красными, хвост вытянулся и получил настоящий дьявольский кончик в виде стрелы. Затем он закрепил эту форму. Теперь он не мог сразу отрастить тому телу когти или нарастить броню, зато энергия восполнялась с нуля до максимума всего за полчаса.


Дальше шел доспех. Проблема была в том, что органика, как бы Лаз не старался и не менял ее структуру не могла превысить определенного предела. Он мог заставить свое тело выдерживать температуру в сотни градусов без всяких проблем, но никакими силами не получалось достичь порога в несколько тысяч. И так было очень со многим. Сила, скорость, выносливость, крепость костей и прочность кожи – все имело свои границы.


И для этого нужны были все те материалы, что они так упорно собирали. Первым делом Лаз взялся за те небольшие образцы, что были найдены в путешествии. Несколько часов он пристально изучал их, доходя до клеточной структуры. Сейчас его навыки сенсорика вполне позволяли ему это.


Прогресс был не большим, но все равно в итоге он внес несколько изменений в свои формы. Каждая малейшая деталь, могущая сделать его хоть немного сильнее не могла быть проигнорирована. Гора складывается из тысяч камней, а его могущество из тысяч факторов.


Самой полезной стала вода, пропитавшаяся силой. Изучив ее, Лаз понял, как сделать собственную кровь проводником для энергии. Он помнил, как Квазар рассказывал о каналах, по которым течет его духовная энергия. Тогда Лазарь не совсем его понял, но теперь похоже смог достичь чего-то подобного.


Спустя почти двадцать часов кропотливой работы по его сосудам вместе с кровью потекла сила. Это было просто незабываемое чувство. Раньше энергия просто существовала внутри, как облако разреженного тумана. Однако теперь, как вода по каналам, она доставлялась к каждой клеточке его организма. Большая часть пока еще находилась в “газообразном” состоянии, но постепенно впитывалась в вены и артерии. Через несколько десятков промежутков вся его энергия войдет в сосуды.


Оставив всю работу на свой организм, Лаз взялся за шкуру ядовитой твари. Она была легкой и очень прочной, но не только это привлекло Мастера Метаморфоз. После недолгих изысканий он выяснил, как она могла выдерживать напор едкой кислоты. В начале Лазарь думал, что изнутри их покрывает какой-то защитный слой, вроде выстилки человеческого желудка, препятствующий попаданию кислоты дальше в ткани.


На самом деле все оказалось точно наоборот. Тонкие капилляры пронизывали всю шкуру. По ним, как сок по дереву раньше циркулировала едкая субстанция. Именно потому, что они постоянно мариновались в кислоте, ткани и могли выдерживать ее силу. Это было похоже на кровеносную систему, только тут не было основных вен и артерий, только огромная сеть капилляров, подходящих к каждой клетке.


И тут Лазу в голову пришла безумная, но вполне выполнимая задумка. Следующие несколько часов перед ним в воздухе плавали клочки шкуры ядовитого чудища, расплавленные капли магического металла, и медленно уменьшающаяся сфера накопителя.. В конце концов на столе появилась странного вида броня. Черная, рельефная и гладкая, на руках, под коленями и на груди она тем не менее была почти прозрачной.


Доспех идеально повторял форму тела Дьявола, включая крылья и голову, так что и размер у него был соответствующий. Однако не своими внешними данными он был так примечателен. Лаз объединил капиллярную структуру с твердым металлом, так что весь костюм, способный выдержать температуры в несколько тысяч градусов и сильнейшие удары, был пронизан сетью тончайших сосудиков. Плюс, дополненный вкраплениями накопителей, ставших после изменений мировой магией куда более энергоемкими, он мог собирать энергию сам.


Весь дрожа от предвкушения, он перекинулся в Дьявола. Повинуясь его приказу, доспех аккуратно обволок его и сам закрылся, полностью запечатав Лаза внутри. Однако это было далеко не все. Дальше было самое сложное. Следующие часы были похожи на ад. Он катался по полу в судорогах, не в силах ничего поделать. Потому что каждый сосуд его тела врастал в броню.


Он создал неорганическое продолжение своего тела. Сооруженный из частей невиданного монстра, металлов и кристаллов Зверя, костюм давал ему огромные возможности. Кровь, теперь пропитанная энергией, проходя через сеть капилляров в доспехе напитывалась новой силой, после чего вместе с этой силой возвращалась в организм. Объем энергии в этой форме резко вырос в несколько раз, а скорость ее восполнения превысила все прогнозы. Теперь на то, чтобы заполнить даже увеличенные запасы до конца нужны были минуты.


Отдышавшись, он встал и оглядел себя. Покрытое чешуйчатой броней тело смотрелось очень эффектно. Однако он решил немного подправить детали. И после наведения эстетики на Земле его точно бы приняли за само исчадие ада.



Что было особенно приятным, так как его кровь и его энергия находилась внутри костюма, при смене тел он исчезал вместе с Дьяволом. Так что крайне болезненный процесс разрыва сотен тысяч сосудов больше проходить не придется.


Очень довольный собой, он решил напугать девочек своим появлением. Потолки в доме Нейтали были достаточно высоки для него, так что никаких препятствий к этому он не видел. Однако, когда с замогильным воем Лаз выскочил из кармана в гостиную, первым что он услышал было:


-«О боже, какой мужчина!»



Глава 9. Незваная гостья, оскорбление и мазохизм в чистом виде.


Лаз на мгновение замер, не понимая, что происходит. Нейтали точно не могла понравиться эта форма, да и Айне, пусть она уже привыкла к такому виду все еще было немного не по себе. Однако через мгновение он обнаружил, что в комнате присутствует еще один человек. Вернее, один мировой маг. Да и человеком ее назвать было довольно проблематично.


На Земле ее бы назвали суккубом. Тело, покрытое множеством чешуек, создающих подобие одежды было невероятно привлекательным. Несмотря на то, что от бедер гостьи даже шло что-то напоминающее юбку, в общем вид демонессы можно было охарактеризовать только как развратный. Почти не прикрытая пластинками грудь и отсутствие хоть чего-то, закрывающего другие интересные места сразу бросались в глаза. Изогнутые рога, перепончатые крылья и длинный тонкий как у Лаза хвост дополняли имидж адской искусительницы. Черные волосы были убраны в простую, но элегантную прическу, длинные и даже на вид острые ногти, вызывающий макияж и томный взгляд, которым она смотрела на Дьявола завершали картину.



Пару секунд Лаз стоял в полном ступоре. По большей части он удивился самому присутствию у Нейтали другой магессы, но и внешний вид незнакомки не мог остаться незамеченным. Он был уже не маленьким мальчиком, да и разум, которому вскоре исполнялось пятьдесят давал о себе знать. Но если бы он сейчас был в человеческой форме, то точно бы покраснел.


А вот Айна, поняв, куда уставился ее возлюбленный тут же стала похожей на помидор. Топнув ножкой, она телепортировалась прямо перед Дьяволом, закрыв своим телом вид на обольстительницу. Он дернулся и тут же понял, что попал. Перекинувшись в человеческую форму, Лаз, не говоря ни слова схватил девушку и поцеловал.


Эта немая сцена длилась несколько секунд, во время которых единственное, что можно было услышать – шуршание одежды Нейтали, переводящей взгляд то на обнявшуюся пару, то на постепенно успокаивающуюся демонессу.


Наконец поцелуй прервался. Айне, раскрасневшейся, однако на этот раз совсем не от смущения, оставалось только толкнуть парня в плечо. Любая злость, которую она могла испытывать была полностью стерта.


-«Ты же понимаешь, что это из-за отсутствия одежды, а не из-за чего-то еще?» - Тихо прошептал Лаз ей на ушко, чем окончательно ее успокоил. Нет, ее сильно нервировало присутствие рядом со своим любимым выглядящей так искусительницы. Однако после вспышки гнева и последовавшего за этим поцелуя она взяла контроль над своими чувствами. И теперь, оценивая ситуацию более здраво, поняла, что зря ревновала. Лаз столько раз доказывал, что любит только ее, что срываться на него по подобным причинам было даже глупо.


Эта идиллия длилась бы еще незнамо сколько, если бы демонесса не подала голос.


-«Позвольте представиться. Мое имя Сайла Лиемо, высший мировой маг девятого ранга». – Лаза немного насторожило, что она не назвала своей специализации, но переспрашивать подобное было явно невежливо. Он решил ответить тем же.


-«Лазарис Морфей. Высший мировой маг девятого ранга». – Демонесса недовольно дернула бровью.


‘Сама начала эту игру, дорогуша’. – Промелькнуло в голове у парня.


-«Сайла – моя единственная знакомая высшая, - заговорила до этого стоявшая в ступоре Нейтали. – Она прибыла несколько минут назад, я даже не успела представить твою девушку». – Похоже Мастер Ока и сама была не в восторге от вызывающего внешнего вида гостьи.


-«Да, верно. Я Айниталия Катарум, высший мировой маг девятого ранга». – Айна отлично подыграла Лазу. Личико демонессы скорчилось от недовольства. Выпятив грудь, она подошла к парню и не обращая внимания на принцессу посмотрела ему в глаза. Учитывая ее довольно маленький рост, даже Айна была выше нее на голову, и закушенную нижнюю губу, этот взгляд был просто до неприличия эротичным.


-«А что это был за красавчик, из которого ты превратился? Ты случайно не из наших? Уж очень похож… Правда, даже дома я не видела никого с такими данными». – Томно вздохнув, она оглядела Лаза с ног до головы, медленно, изучающе.


-«Нет, это одно из моих воплощений. Я не из ваших, кем бы они ни были». – С каждой секундой демонесса нравилась парню все меньше и меньше. Одно дело одеваться, вернее не одеваться как хочешь. И совсем другое пытаться совратить его прямо на глазах у Айны.


-«А не мог бы ты в него вернуться? Так давно не видела настоящих красивых мужчин…» - Не дождавшись ответа, Сайла обернулась и, покачивая бедрами отошла к свободному креслу. Кончик ее хвоста задел Лаза по носу. Больше ее поведение не казалось ему даже немного привлекательным. Скорее бесящим. Пообещав себе, что в следующий раз схватит ее за хвост и оторвет ко всем чертям, парень выдохнул и ответил максимально сухо.


-«Не мог бы». – Демонесса, как ни странно не проявила ни капли разочарования. Скорее наоборот, уголки ее губ приподнялись на секунду, но она поспешила это скрыть.


-«Очень жаль. Потому что я точно знаю, что эта маленькая шлюшка понятия не имеет, как по-настоящему удовлетворить мужчину». – Конечно, Лаз взорвался.


Никому и никогда он не позволил бы так сказать об Айне. А тут это явно было произнесено лишь для того, чтобы оскорбить. Да, говорят, что, если тебя обзывают или дразнят, нужно стерпеть и обидчик поймет, что продолжать издевательства бессмысленно. Но с некоторыми такая философия не работает. И парень прекрасно видел, что эта Сайла именно из таких.


Даже при всех габаритах комнаты, Ужас бы сюда не влез. Так что по иронии Лаз сделал именно то, о чем просила демонесса. В мгновение ока прямо перед ней выросла огромная фигура Дьявола. Схватив ее за горло, парень исчез во вспышке портала.


Они появились невдалеке от башни, высоко в воздухе. Искусительница, явно ожидавшая всплеска ярости, однако в куда менее масштабной форме, судорожно хватала Лаза за руку. На ее лице читался ужас, однако парень сумел разглядеть еще одну эмоцию – вожделение. Ей явно нравилась эта ситуация, она испытывала извращенное удовольствие от того, что ее жизнь находится в чужой власти. Однако он был тут не для того, чтобы Сайле было хорошо.


-«Слушай меня, тварь, - прошипел он ей на ухо. – Я предупреждать не буду. Еще раз тебя увижу, не отделаешься синяками на шее, понятно?» - Однако никогда не сталкиваясь раньше с такими как она, Лаз все рассчитал неверно. Демонесса учащенно задышала и это явно не было связано с удушением, так как хватку он ослабил.


-«Еще… Продолжай…» - Она попыталась притянуть себя к лицу Дьявола. Ужасная маска, которой можно пугать неверующих нисколько ее не смущала. Парень вздрогнул. Это было совершенно отвратительно. Он размахнулся и запустил тело Сайлы вдаль.


-«Пошла прочь, извращенка!» - Он стер с руки пятна натекшей изо рта демонессы слюны.


Став снова человеком, он вернулся к Айне и Нейтали.


-«Что ты с ней сделал?» - Мастер Ока не была слишком взволнована. Было очевидно, что теплых чувств к незваной гостье она не питала.


-«Прогнал. Больше она сюда не заявится. Я надеюсь». – Он вздохнул и опустился в кресло. Не в то, где сидела демонесса.


-«Не уверена, что эти надежды оправдаются. Будь осторожен. Не хотела говорить при ней, но она Мастер Искушения. И за свои семь тысяч промежутков (для ясности, промежуток равен примерно четырем дням, на самом деле немного больше, но это не существенно. Так что если хотите пересчитать на годы, делите на сто, получите результат где-то между земными и люпсовскими годами) еще ни разу не приняла отказа от мужчины. Учитывая ее возраст и статус высшей, она невероятно талантлива, так что не недооценивай ее». – Нейтали явно волновалась за него. Лазу это было очень приятно.


-«Учту, спасибо». – Парень и правда принял к сведению слова Мастера Ока. Если Сайла – высший мировой маг всего в семьдесят лет, что по местным меркам очень мало, то она просто не может быть просто мазохисткой.


-«Не за что. Вы хотите отдохнуть?» - Лаз и правда нуждался в передышке. Больше двух дней он без остановок трудился над своими доспехами, а потом сразу эта ненормальная. Ментальная усталость не так просто убрать даже метаморфозам. Да и за окнами было темно, темная часть промежутка наступила незаметно. Так что они с Айной поднялись наверх, в их комнату.


Однако этой ночи не суждено было пройти мирно.



Глава 10. Почти катастрофа, счет до трех и новые способности.


Лаз не спал. После произошедшего ему просто не хотелось отключать сознание. Предостережение Нейтали не выходило у него из головы. Поэтому, когда в его сферу контроля влетела крылатая фигурка, он не слишком удивился. Поняв, что ее обнаружили, демонесса остановилась и принялась ждать.


Во вспышке телепорта Лаз появился перед ней. Разговаривать с Сайлой ему совсем не нравилось, но то, что она ошивается вокруг него и Айны не нравилось ему куда больше.


-«Чего хотела?» - Сложив руки на груди, он уставился на суккубу. Сейчас ее притягательное тело нисколько его не волновало.


-«Ох, это так просто… Я хочу тебя. И получу, уж не сомневайся!» - Вдруг парень почувствовал всплеск магии. Но было уже поздно, его разум застлала пелена из смеси вожделения и ярости. Не зря она была Мастером Искушения.


Он быстро терял над собой контроль. Тело не слушалось, все инстинкты кричали, что главная задача сейчас – накинуться на Сайлу и не выпускать, пока не уйдет похоть. И он даже немного приблизился к победоносно ухмыляющейся демонессе, как вдруг изнутри его разума вышла другая волна.


Это была чистая ярость, в самом первобытном своем проявлении, ярость не на что-то конкретное, а сама суть этого чувства, дистиллят, квинтэссенция гнева. Она прокатилась по его телу, сжигая дотла всю чужеродную магию и лишние эмоции.


-«Не за что, приятель. А теперь покажи этой стерве!» - Конечно, это был Зверь. Искра Мироздания после попадания в тело и сознание Лаза обрела практически человеческую натуру. Свободолюбивую, открытую и честную, и то, что хотела сделать с Лазом Сайла его квартиранту очень не понравилось.


Впрочем, самому Лазарю тоже. Он злился на себя за то, что в порыве гнева не подумал о специализации демонессы. Но на саму суккубу злился куда больше. Ведь не будь в нем Зверя, он бы неминуемо изменил своей любимой. А подобное не прощается.


В дыму он снова стал Дьяволом. Вот только на этот раз Сайла явно не выглядела возбужденной или довольной. Потому что от него исходила та чистая, незамутненная ярость, что каленым железом выжгла ее чары. И демонессе это очень не нравилось.


В тот раз она просто дразнила Лаза, чтобы, когда суккуба прибудет потом он бы тут же появился в гневе. И план работал до этого момента. Но теперь ее магия уничтожена, а к ней медленно приближалась высокая фигура Дьявола. И от него исходило просто невероятное давление.


Подлетев почти вплотную, Лазарис снова схватил Сайлу за горло. На этот раз медленно, так, чтобы она имела тысячу возможностей увернуться. Однако по гнетущей мощью его энергии и гнева суккуба замерла как комар в янтаре. И осознание собственной абсолютной беспомощности было для гордой демонессы хуже любой пытки.


Подняв ее так, чтобы их глаза находились на одном уровне, Лаз спокойно, чтобы не развеять раньше времени той давящей атмосферы заговорил.


-«Что ты хотела со мной сделать?» - Теперь в глазах Сайлы отражался истинный, неподдельный страх. Врать сейчас она была просто физически не способна.


-«Приворожить… Заставить любить меня, желательно на глазах твоей любимой».


-«Как думаешь, что я собираюсь с тобой сделать?» - Горящие пламенем глаза Дьявола гипнотизировали, заглядывая глубже, чем было возможно.


-«Убить». – Демонесса теперь понимала, что чувствуют мотыльки, летящие на огонь свечи. Им больно, они стараются убраться подальше изо всех сил, но пламя как магнит притягивает взгляд. И оторваться нет никаких сил.


-«Верно. Я дам тебе три секунды на то, чтобы придумать причину, по которой я не должен этого делать. Итак…»


Лаз не любил убивать. Он оборвал слишком много жизней, чтобы не ценить каждую из еще оставшихся. Однако если причина для чьего-то убийства была достаточно веской он не колебался.


Демонесса смотрела ему в глаза и молчала. В его руке она висела безвольной куклой, и Лазарь уже подумал, что переборщил с подавлением, но тут в е взгляде вспыхнул огонек надежды. Она не хотела умирать. Никто не хочет умирать.


-«Я из влиятельной семьи! Мои родители – маги шестого ранга, а бабушка четвертого! Они будут мстить за меня!» - Ей удалось, хрипя и запинаясь проговорить свою причину.


-«Не волнует. Раз». – Чья-то обиженная родня заботила Лаза в последнюю очередь. Высшая сфера огромна, найти его в ней нужно очень постараться. Внутри Сайлы нарастала паника.


-«Я могу дать тебе много ценных ресурсов!»


-«Обойдусь. Два». – Взятка от такой как эта демонесса? Лазарис усмехнулся про себя. Секунды потянулись. Суккуба усиленно размышляла, а Лаз просто ждал. Третья причина либо станет для нее спасением, либо смертью. Тут вдруг со стороны башни донесся отголосок заклинания. Он обернулся и посмотрел на место, где оставил Айну. А когда снова взглянул на Сайлу, на ее губах играла хитрая ухмылка.


-«Если ты меня убьешь, никогда не узнаешь, где твоя драгоценная шлюшка!» - Она рассмеялась Лазу в лицо.


Вот только она не могла знать одной очень важной вещи. У Лазаря и Айны была общая душа. И парень мог чувствовать любимую где бы та ни была. И сейчас она быстро удалялась куда-то на север. Похоже суккуба все-же решила перестраховаться и послала кого-то похитить девушку. Однако просчиталась.


-«Только что ты лишила себя шанса на быструю смерть». – Лаз был предельно спокоен. Закинув Сайлу в карман, он на сверхзвуковой скорости устремился в погоню.


Дьявол летел очень быстро. Однако преследуемый, видимо обладал какой-то особой способностью. Потому что расстояние между ними все еще росло. И Лаз решил попробовать кое-что новенькое.


Энергия Зверя медленно распространилась в окружающем пространстве. Она пропитала воздух и постепенно начало происходить совершенно невиданное. Лаз мог из энергии создавать себе части тела с той же легкостью, с которой обычный человек меняет прическу. Однако до этого момента все, что он создавал было только из энергии Зверя.


Его формы не содержали ни грамма настоящей материи. Но теперь он включал окружающий воздух в свою метаморфозу. Не просто контролировал, а делал частью собственного тела. И потихоньку окружающий газ начал подталкивать его вперед. Сначала почти незаметно, но с каждой секундой его скорость все возрастала. Каждый взмах крыльев поддерживался самим воздухом, который по собственной воле наполнял перепонки.


Еще сто километров в час, еще двести, триста, четыреста… он достиг двух махов и продолжал ускоряться. И расстояние между ним и Айной тоже стало уменьшаться. Вскоре он уже мог разглядеть далеко впереди похожего на него самого демона, тащащего в когтях отбивающуюся изо всех сил принцессу. Но силы Айны были рассчитаны больше на разум и чувства, так что ее легко побеждали.


Однако даже теперь Лаз не перестал ускоряться. Похититель летел где-то на двух с небольшим махах. И когда Дьявол пронесся прямо над ним на скорости больше трех, он не успел ничего заметить. Однако его крылья остались у Лазаря в руках.


С громким воплем демон остановился и уставился на погасившего инерцию магией Лаза.


-«Отдай девушку и умрешь сразу». – Парень был не настроен миндальничать.


-«Черта с два!» - Похититель хотел схватить Айну за горло, но Дьявол в мгновение ока оказался прямо у него за спиной. Сейчас окружающий его воздух всеми силами старался ему помочь, так что скорость метаморфозы была запредельной. Первой была оторвана та рука, что тянулась к шее девушки. Затем оставшиеся три конечности. Раны быстро закрыла пленка.


-«Неправильный выбор». – Холодно сказал Лаз. Закинув оставшийся от похитителя обрубок к Сайле, н снова стал человеком и крепко обнял Айну.


-«Все хорошо, красавица. Теперь все хорошо. А с этой парочкой я разберусь попозже, будь уверена». – Девушка прильнула к нему, нежась в объятьях любимого. Она проснулась от того, что ее переполнял гнев. Принцесса чувствовала дикую ярость, которую сейчас испытывал Лаз, но решила не вмешиваться. И тут в комнате появилась темная фигура, схватила ее и вылетела в ночь.


Она чувствовала, что Лаз спешит на помощь, но, чтобы не показаться подозрительно спокойной продолжала биться в попытках высвободиться. И теперь принц на белом коне вновь спас ее. Правда, выглядел этот принц как самое настоящее исчадие ада, но для Айны это было не важно.


Паря в воздухе в объятьях любимой, Лаз медленно успокаивался. Однако его планы на демонессу и ее подручного никуда не делись.

Высший 9-го ранга. Главы 11-19

Глава 11. Идеальная пытка, взаимопонимание и живая марионетка.


Нейтали была очень испугана и когда они вдвоем, живые и здоровые показались на горизонте, Мастер Ока облегченно вздохнула. Она, конечно, видела все. И подлетевшую Сайлу, и устроенный Лазом обратный отсчет, и похищение. Однако вмешиваться ни во что не стала.


Однако пара нисколько ее не винила. Во-первых, ее силы совершенно не подходили для боя. А во-вторых и демонесса и ее подручный были высшими, так что сделать им хоть что-то Нейтали не могла при всем желании. Ограничение исчезало только когда старшие по положению атаковали первыми, а они, не желая лишних сражений, этого благоразумно не сделали.


Отправив девушек вдвоем успокаивать нервы чаем, Лаз вошел в пространственное убежище. Пленники попали не в жилую половину, а в один из отсеков хранилища, так что ничего сломать не могли технически. А установленные Квазаром законы препятствовали их перемещению из кармана без спроса Лазаря. Так что парень нашел их обоих в уголке, Сайла, как на подушке, развалилась на обрубке торса похитителя. Учитывая ее наклонности, Лаз порадовался, что суккуба ограничилась только этим.


-«Итак, все мерзкие задумки были разрушены. Признаюсь, я даже подумать не мог, что такая импульсивная особа снизойдет до придумывания запасных планов». – Лаз картинно похлопал в ладоши. Демонесса бросила на него полный гнева и страха взгляд.


-«Что ты хочешь со мной сделать?» - После прощальных слов Дьявола она училась самыми дикими предположениями о собственной дальнейшей судьбе.


-«А та культя, на которой ты так удобно примостилась не в счет?» - Сайла только пихнула тело демона локтем, от чего и так страдающий от диких болей похититель громко застонал.


-«Не справился, мне все равно, что с ним будет».


-«Очень прагматично. Ну, я могу сам сказать, что с ним будет». - Даже несмотря на то, что Айна была спасена, сам факт того, что ее украли сразу поднимал в груди Лаза очередную волну гнева. И если на демонессу у него были свои планы, то этот обрубок мог послужить еще только одной цели. Показать Сайле, что просто умереть иногда очень здорово.


Он подошел и присел рядом с торсом, судорожно хватающим воздух. Суккуба тут же вскочила и поспешила отбежать подальше. Сейчас в том, что осталось от крылатого мирового мага практически не осталось энергии. Вся она ушла на то, чтобы подавить боль и регенерировать оторванные конечности. Однако Лаз предусмотрительно прижег раны, так что восстанавливаться было не из чего.


И сейчас, на этой культе демона парень хотел попробовать новый трюк. Во время погони у него получилось подчинить окружающий воздух. Включить его в свою метаморфозу, отчего газ вокруг него сам начал помогать Дьяволу догнать похитителя, увеличив его скорость более чем втрое.


Лазу было интересно, сможет ли он повторить этот опыт с чем-то посложнее простой смеси газов. Медленно, встречая на своем пути сильнейшее сопротивление энергия Зверя начала входить в тело демона. Если бы тот не был так ослаблен, если бы у Лаза не было столько времени и спокойной обстановки, то ничего бы не вышло. Он прикинул, что в полевых условиях, а тем более в бою или во время погони не смог бы повторить то же даже с обычным человеком, не то что с мировым магом.


Однако все факторы были в его пользу и почти через час каждая клеточка тела похитителя оказалась пропитана энергией Зверя. Оглянувшись на все это время наблюдавшей за его действиями с непониманием Сайлу, он хищно оскалился и поднял культю демона в воздух.


А дальше последовала пытка. Проблема разного рода допросов с пристрастием состоит в том, что невозможно уделять внимание каждому участку тела пытаемого. Приходится на чем-то сосредотачиваться и в этот момент жертва может сконцентрировать свое сознание на другом месте, притупляя боль.


Но сейчас весь организм демона был полностью во власти Лаза. Он мог сделать что угодно от отращивания обратно всех оторванных конечностей до мгновенной и полной аннигиляции всего тела. И конечно, перестраивать его парень тоже был в силах.


Похититель завопил от дикой боли. Крик был совершенно нечеловеческим, казалось, что этот голос принадлежит дикому зверю. Сайла заткнула уши пальцами, видимо в данный момент даже простейшие чары напрочь выветрились у нее из головы. Однако Лаз транслировал все вскрики прямо ей в череп с помощью вибрации, так что демонесса не могла избавиться от этого жуткого вопля как бы не старалась.


Каждый нерв в бывшем крылатом маге сейчас отдирался от места своего крепления. Лаз просто заживо вырывал из тела демона нервную систему. Вскоре изо рта незадачливого похитителя, раскрывшимся на невероятный угол как в каком-нибудь фильме ужасов вышел шарик серой массы. Присмотревшись можно было понять, что состоит из переплетенных и свитых нервных волокон. Куда-то в горло тянулся толстый отросток, сейчас бывший единственным. Что соединяло демона с его нервами.


Пройдя насквозь через шею, шар оказался где-то под затылком похитителя. Оттуда он уходил под кожу у основания черепа. Такого зрелища Сайла не выдержала, ее вырвало.


-«Я надеюсь мы поняли друг друга?» - За свою жизнь Лаз видел множество мерзких и жутких вещей и для него проделанное им не было чем-то из ряда вон выходящим. Да, может излишне жестоким, может аморальным, может даже бесчеловечным. Однако это было сделано не просто так, да к тому же крылатый маг непростительно сильно провинился.


Когда требуемый эффект был достигнут, Лаз, не раздумывая уничтожил свою невольную жертву. В пытках он не находил ничего приятного, так что по достижении своей цели милосердно убил похитителя. В ответ на его вопрос Сайла только часто-часто закивала головой.


-«Ну и отлично. Однако я хочу получить гарантию того, что ты больше не будешь мне гадить, даже если выйдешь отсюда. Не сопротивляйся». – С демонессой он хотел повторить тот же трюк. Если все ее тело будет под его контролем, то сделать что-то ему или Айне во вред она не сможет чисто физически.


Сайла без малейших возражений сняла всю магическую защиту. Однако даже несмотря на это процесс занял несколько часов, пробиться энергией Зверя в полный сил организм было куда сложнее. Но Лаз никуда не торопился.


В итоге у него все-же получилось. Теперь каждое движение, каждый спазм мышц, каждый удар сердца демонессы управлялся им. Пока Лаз не собирался мучить Сайлу. В конце концов она говорила что-то про богатую семью, а иметь в заложниках подобную личность было очень полезно. Нет, он все еще не испытывал к ней ничего кроме отвращения и злобы, но выместив на похитителе гнев, мог мыслить более рационально.


С этого момента у него был идеальный шпион. Сайла была золотой девочкой в своей семье. Она могла вернуться домой, запросить любе ресурсы, потребовать практически всего что хочет и это ей предоставят без вопросов. И все это попадет прямо сюда, в пространственное хранилище Лаза. А он будет следить за всеми действиями демонессы и ее устами требовать больше и больше. Обворовывать тех, кто позволял этой искусительнице творить все, что душе угодно парень не считал хоть немного зазорным.


Перехватив контроль над ее телом, он вывел Сайлу из кармана и вышел сам. Когда Нейтали и Айна увидели суккубу, они были в небольшом шоке. Мастер Ока начала медленно пятиться от демонессы, а Айна, знавшая Лаза куда лучше, просто вопросительно посмотрела на парня.


-«Можете не волноваться. Теперь она просто марионетка». – Лазарь усмехнулся.


-«Я просто марионетка». – Безжизненным пустым голосом подтвердила Сайла.


-«Но как? Это же невозможно… Твоя специализация не рассчитана на заключение рабских договоров или чего-то подобного!» - Воскликнула Нейтали с ноткой истерики в голосе.


-«Я уже говорил, что Мастерства можно использовать совершенно по-разному. Стоит тебе самой попробовать». – Сейчас Лаз был на взводе, так что неосознанно сорвался на ни в чем не повинную девушку. Все-таки пытать кого-то – сильный стресс, если не получаешь от этого удовольствия.


-«Что с тобой? – Айна мгновенно заметила перемену в его настроении. – Ты… Пойдем, нужно отдохнуть». – Лаз благодарно посмотрел на девушку. В который уже раз он спросил себя: что с ним бы стало, не встреть он принцессу танильцев?


Даже верни он себе разум, даже сбеги от Чибака, все равно без ее поддержки и заботы никогда бы не было у него того, что есть сейчас. Немного улегшийся гнев на Сайлу за то, что она хотела сделать вновь поднялся у него в груди. По его приказу тело демонессы скрутили судороги. Она забилась на полу в диких муках.


-«Не надо. Она того не стоит». – Айна крепко обняла его и зашептала на ухо. И злость начала уходить. С благодарностью и нежностью посмотрев на девушку, Лаз взмахнул рукой и суккубу словно ветром сдуло. Она отправилась исполнять свои новые обязанности, выкачивать из семьи для Лазаря все ценное.



Глава 12. Новый лей, “Последний шанс” и его интересный хозяин.


Сайле был отдан четкий приказ: любыми средствами вытянуть из своей семьи максимум ресурсов. Лаз не стал лишать ее воли полностью, чтобы демонесса могла убедительно играть свою роль. В противном случае, управляй он суккубой сам, близкие ей люди быстро почувствовали подставу.


Сам же Лазарь решил пока отправиться на поиски других очагов энергии. Предыдущие изыскания дали ему уникальную технику распространения энергии по организму, а также очень полезный доспех для формы Дьявола. И если он сможет отыскать еще хоть пару подобных полезных находок, то будет очень счастлив. Перед тем, как пытаться пробить барьер на восьмой слой Лаз хотел получить максимальную выгоду от девятого.


Так что Когда местная очень долгая ночь закончилась, он с Айной уже летели к концу текущего лея. Вершины икосаэдра высшей сферы представляли собой переходные пункты между леями и слоями. Однако попасть внутрь этого перехода мировые маги были не в состоянии. Это не давало им смухлевать и попасть на более глубокий уровень не благодаря собственной силе. Однако такая система имела небольшой минус: между леями приходилось лететь на высоте в несколько десятков километров, огибая матовый барьер.


Впрочем, воздух в высшей сфере был везде, так что для мировых магов подобное путешествие не было чем-то хоть немного трудным. При перелете на другой лей приходилось испытывать странное чувство глобальной смены гравитационного вектора. Все же, система икосаэдра была довольно неустойчивой и если магия, ее поддерживающая вдруг исчезла, то все девять слоев просто упали бы на местный аналог солнца.


Тут все было очень похожим, те же леса, те же поля и реки. Из-за того, что все континенты находились на длинной “колбаске”, тут отсутствовала смена климатических поясов, а потому везде была вполне умеренная погода. Но было и существенное различие. Здесь было куда сложнее с поисками очагов, так как карты этого лея у Нейтали не было. Так что им нужно было найти кого-то, кто поможет с этим.


Высшая сфера была огромна. Площадь территорий только девятого слоя превосходила площадь Земли или Люпса в триста раз. А, следовательно, и количество людей, живущих тут было больше на несколько порядков. Население одного их слоя достигало полутриллиона человек.


По рассказам Мастера Ока выходило, что каждый слой, не смотря на вложенную структуру имеет равные размеры благодаря пространственному искажению. А это означало, что огромную цифру в пятьсот миллиардов можно было смело умножать еще на девять. И везде были мировые маги.


Чем ближе к центру, тем было больше магических школ и древних кланов, в которых росли будущие Мастера. Однако даже так они были невероятно редки. В среднем на одного мага приходилось несколько миллионов смертных. Поэтому Нейтали так почитали, учитывая то, что далеко не все Мастера были так благожелательно настроены. Да, маг не мог ничего сделать смертному, но сам факт того, что люди лишатся своего покровителя, был отличной угрозой. Потому многие маги жили как короли, окруженные сотнями слуг.


Но Лазу и Айне не пришлось искать слишком долго. Мастеров девятого ранга было, естественно, больше всех. А еще, когда смертный переживал становление как мирового мага, он автоматически отправлялся на девятый слой. Так что тут их было больше всего. На тридцати леях проживало почти полмиллиона мировых магов.


После часа планомерного осмотра территорий они наткнулись на роскошный дворец, стоящий посреди леса. Тут и думать не стоило, в этом месте жил мировой маг. Мастера не любили селиться в городах. Так поток страждущих не иссякал ни на секунду и нужно было постоянно что-то делать. А живя так, в относительной глуши можно было отвадить львиную долю просителей, для которых путь к магу был важнее самой просьбы.


Однако их ждало разочарование, местный Мастер был низшим магом и знал об окружающем мире крайне мало. Его вполне устраивала небольшая территория, на которой его слово было законом. Однако он объяснил паре как попасть к ближайшему высшему, живущему в семи-восьми сотнях километров к северо-западу.


Поблагодарив мага за помощь, они вскоре прибыли на место. Однако ни на пафосный дворец указавшего на это место низшего Мастера, ни на аккуратную башню Нейтали это место не походило. Оно вообще ни на что не походило. Потому что ровно в том месте, на которое им указали, прямо на краю высокого, но явно естественного утеса стоял трактир. Обычный кабак, десятки каких можно встретить в любом городе любого мира.


Пожав плечами, Лаз с Айной вошли внутрь. И сразу почувствовали, что их не обманули. Прямо за дверным проемом сгущалась плотная мировая энергия. В доме Мастера Ока такая тоже была, но в куда меньшей концентрации. А тут сила была почти осязаема, густая как кисель она сковывала движения и спутывала мысли. Однако такой эффект оказывался только на мировых магов, смертные просто не замечали висящей в воздухе мощи.


-«Добро пожаловать в мою таверну “Последний шанс”! Чем могу помочь дорогим гостям? Столик? Может комнату? А может, вы здесь чтобы сыграть?» - От стойки отделился высокий мужчина.


Молодое лицо, каштановые волос до плеч, немного крупноватый нос, хитрая ухмылочка на уголках губ. Однако не это притягивало внимание в первую очередь. Лоб, щеки, подбородок и шею трактирщика покрывал замысловатый узор, слегка фосфоресцирующий мягким белым сиянием. А горящие желтым и красным глаза оставляли за собой в воздухе едва уловимый световой след. В руке хозяин таверны перекатывал двадцатигранную кость, маленькую версию слоев высшей сферы. Аккуратный костюм серого цвета, кинжал с большим рубином на поясе и длинный плащ с застежкой в виде двух драконьих голов завершал картину.



-«Очень приятно, меня зовут Лаз, а это Айна. Мы хотели узнать, есть ли у вас карта энергетических очагов этого лея?» - Лазаря все ее немного трясло от резкой смены атмосферы, он как будто казался на глубине нескольких километров. Этот маг точно не был только девятого ранга.


-«А что если и есть? Зачем мне отдавать ее вам?» - Мужчина остановился и подкинул ость в воздух. Она взлетела и остановилась в высшей точке, после чего ребра и цифры на гранях ярко засветились синим. Давление энергии сильно выросло, принцессе даже пришлось схватить парня за руку, чтобы устоять на ногах. Никто из почти десятка посетителей не замечал происходящего, как будто Лаза с Айной, как и трактирщика вообще не существовало.


-«Мы можем заплатить». – Сам Лазарис пока держался, но уже тоже с трудом.


-«Меня не интересуют деньги. Однако я могу дать вам не только карту очагов, но и еще очень много всего разного, причем совершенно бесплатно». – Кость начала вращаться сразу во всех плоскостях, что спровоцировало очередной скачок плотности энергии.


-«Вы не похожи на того, кто раздает дорогие подарки». – Лаз с вызовом посмотрел на мага. Тот удивленно поднял бровь.


-«Ты прав, я не добрый самаритянин и не альтруист. Я хочу кое-что взамен». – Повсюду вокруг главной кости стали появляться ее маленькие копии. Лазарю ничего не оставалось, как спрятать Айну в карман, девушка уже потеряла сознание от давящей на них силы. Он и сам чувствовал, как разум мутнеет, однако у него были способы противостоять этому. С шипением и дымом он перекинулся в Дьявола, резонно посчитав, что трактирщик не будет против немного поцарапанного пола. Гнет мировой энергии мгновенно ослаб, теперь Лаз мог совершенно спокойно стоять.


-«И что же вы хотите?» - Теперь на лице мага было откровенное недоумение. Он знал, что этот парень всего лишь девятого ранга, так что его выносливость приводила трактирщика в небольшой шок. За пол он действительно не волновался, да и на саму трансформацию не обратил никакого внимания, он прекрасно знал, что Мастера бывают самые разные.


-«Я хочу сыграть с тобой в игру[Не удержался], - он в последний раз повысил давление. Еще немного и он больше не сможет сдерживать силу, и она начнет влиять на смертных вокруг, что будет означать их немедленную смерть. Однако Дьявол только покачнулся. – А ты интересный малый! Ладно, мир, - Кость плавно опустилась ему обратно в ладонь, весь гнет, в том числе и тот, что пара почувствовала изначально пропал. – Да, будет невежливо не представиться. Ашадин Вухил Котас, высший Мастер Игр пятого ранга».



Глава 13. Правила, удар по рукам и простой ответ.


Пятый ранг? Лаз был в шоке и недоумении. Что подобная личность делает тут, на девятом слое? Такие, как этот Ашадин не были прямо элитой, но во всей сфере их не было даже десятка тысяч. Так что вероятность встретить пятый ранг была невероятно мала, учитывая то, как далеко от его слоя они были. Лазарь не думал, что Мастер Игр хотел их убить или даже как-то навредить, это был скорее просто тест. Поэтому проявлять неучтивость не входило в его планы.


-«Лазарис Морфей, высший Мастер Метаморфоз девятого ранга. Моя девушка сейчас не в состоянии представиться». – На этих словах он все-таки не удержался от гневного взгляда на Ашадина. Однако тот нисколько не разозлился.


-«Я понимаю, сам виноват. Хотел проверить, что сейчас умеет молодежь. И надо сказать, я под впечатлением. Даже девочка продержалась дольше чем я думал, а ты вообще что-то с чем-то! Это твое Мастерство?» - Он описал в воздухе овал, обводя силуэт Дьявола невидимым контуром.


-«Нет, созданная мной магия». – Лаз снова вернулся в человеческую форму. Потолки тут были высокие, но разговаривать в таком виде все-таки не слишком удобно.


-«Тогда понятно… Так что, интересно мое предложение насчет игры?» - Мастер Игр снова подкинул кость, но на этот раз просто играя, она по всем законам физики упала ему обратно в руку.


-«Смотря во что будем играть. И что придется поставить на кон». – Бесплатный сыр… Лазарис не сомневался, если он хочет что-то выиграть, придется чем-то рискнуть.


-«Смышленый парень, как я погляжу. Обычно все сразу бросаются в бой, даже не узнав деталей. Уважаю. Правила очень просты, - Он вернулся за стойку и присел на стоящий за ней барный табурет. – Одна игра, одна ставка. Мы оба должны подтвердить, что соглашаемся на свою и чужую ставку. Неволить никто никого не в праве. Сама игра может быть любой, от шахмат до гольфа, главное, чтобы в ней в принципе было возможно победить обоим игрокам. Например, гонка до восьмого слоя и обратно не может быть подходящей игрой, раз ты физически не можешь туда попасть. По выигрышу обе ставки забирает победитель, это не подлежит спорам или обсуждениям, можно только пытаться отыграться. Игры выбираем по очереди, чтобы было честно. Прерваться можно в любой момент, если нет незаконченных игр. Все ясно?»


Лаз прикинул. Вроде все правила были созданы ради непредвзятой и честной игры. Однако ему не нравилась часть про очередность выбора игр.


-«Есть небольшое условие, – Ашадин нахмурился, но кивнул, показывая, чтобы он продолжал. – Если выиграл в чужой игре, то выиграл балл. Однако если победил в своей дисциплине, то это считается только половиной балла. Изначально у каждого ноль, один балл – победа. Идет?» - Лаз не представлял, что может придумать этот маг, в конце концов ему точно было не одна сотня лет, учитывая его силу. Кто знает, какие игры он за это время придумал или отыскал на просторах высшей сферы? Мастер Игр ненадолго задумался.


-«Идет. Я все-таки не собираюсь раздевать тебя или твою девочку до нитки, так что такое дополнение вполне уместно, - он поднял кость на уровень глаз и пару минут сосредоточенно ее разглядывал. Лаз не понимал, что происходит, но чувствовал сильные энергетические всплески. – Что же, раз мы все решили, скрепим наш договор». – Он протянул вперед руку. Странная кость зависла перед внутренней стороной ладони, так что если бы Лаз ответил на рукопожатие, то маленький икосаэдр оказался бы между их ладонями.


-«Это что такое?» - Трогать подобный источник энергии без понимания смысла процесса парень не собирался.


-«Да не парься. Это что-то вроде подписи на договоре. Пожав мне руку, ты подтверждаешь, что согласен с условиями и будешь их соблюдать. В противном случае моя специализация уничтожит душу нарушителя. Меня это, кстати тоже касается». – Лазарис дернулся. Душу? Он не знал, как устроена эта странная субстанция, но точно знал, что без нее единственным исходом будет смерть. Интересное пари предложил ему этот Ашадин. Однако по факту он ничем не рисковал. Если ему не понравится ставка, то он может просто развернуться и уйти, и все будет по правилам.


-«Ладно, была не была!» - Иногда рисковать тоже необходимо. Он с громким хлопком ударил Мастера Игр по руке.


Кость будто провалилась им в ладони, по крайней мере ничего хоть отдаленно напоминающего ее Лаз не ощущал. Да и о заключении этого “договора” тоже не было никаких знаков. Однако по удовлетворенному выражению Ашадина он понял, что все удалось.


-«Так, предлагаю начать часика через два, когда твоя девочка придет в сознание, а из трактира уберутся все посетители. Вот пока ключ от номера, а еще можете потом спуститься и поесть. За счет заведения, разумеется». – В ладонь парня упал большой железный ключ с выгравированной на нем цифрой “13”. Отогнав дурные мысли, Лаз отправился мимо барной стойки вверх по лестнице.


Уложив Айну на кровать, сам он присел в кресло, стоящее в углу и задумался. Нужно было выбрать, какие игры загадывать, чтобы иметь больше шансов на победу. Лазарь не сомневался, что Ашадин тоже не будет полностью честен, выбирая состязания с равными шансами вроде бросания монетки. Хотя, Лаз как мировой маг и обладатель метаморфоз, ускоряющих работу и увеличивающих вычислительную мощь его сознания во много раз прекрасно понимал, что даже игра в орел-решку далеко не случайна.


Наконец девушка очнулась. Парень рассказал ей обо всем, что произошло и тут же получил нагоняй за необдуманное решение. Однако объяснив принцессе все детали, он смог убрать с ее лица гневное выражение.


-«Пообещай, что не будешь рисковать слишком сильно». – Айна пододвинулась к нему и крепко обняла. В который уже раз он пускается в какие-то авантюры, а ей остается только ждать и волноваться.


Посидев так в молчании несколько минут, они спустились вниз. На этот раз на них уже обращали внимание все посетители, которых, кстати стало немного меньше, видимо Ашадин повесил на дверь табличку “закрыто”. Усевшись за свободный столик у окна, они заказали горячее и принялись ждать. Однако не прошло и минуты, а к ним по воздуху уже летела пара тарелок и наборы приборов.


Сидящие за соседними столиками мужчины и женщины с любопытством смотрели за их реакцией. Видимо это представление с левитирующей едой было у Мастера Игр чем-то вроде фишки, удивлявшей новичков. Однако предвкушающих удивленные охи и попытки увернуться от посуды посетителей ждало разочарование. Лаз и Айна и сами могли провернуть подобное даже во сне, так что нисколько не удивились.


Однако их удивило другое: скорость приготовления блюда. Ашадин явно не держал ни поваров, ни официантов, а обследовав здание сенсорикой Лаз не обнаружил даже кухни. Поэтому происхождение еды было совершенно непонятно. Одно дело – заставить еду летать по воздуху, совсем другое дело – создать ее из ничего. И это были настоящие ингредиенты, вплоть до украшения мяса в виде дольки мандарина.


Будто прочитав их мысли Мастер Игр подсел к ним и заговорщицким голосом прошептал:


-«Давным-давно выиграл у одного рукодельника поднос, способный производить настоящую еду из энергии. К сожалению, только еду, а то я давно бы стал невероятно богат. Однако даже так, это всегда очень быстро и очень вкусно, ешьте». – Рассмеявшись, он отошел и снова уселся за барной стойкой.


-«Вроде он совсем не плохой…» - Констатировала Айна, за обе щеки уплетая нежное мясо неизвестного происхождения.


-«А я такого и не говорил. Просто странно все это. Игры, правила, ставки… Я понимаю, это часть его специализации, но почему бы просто не отдать нам карту? Я же был согласен заплатить, мог бы отдать ему часть того металла, он явно очень дорогой». – Лаз, степенно опустошая тарелку с рыбным супом задумчиво смотрел в окно.


-«Может ему просто скучно? Ты подумай, сколько ему лет? Если Нейтали четыреста, да ладно она, но даже той стерве-демонессе семьдесят! Мы по сравнению с ними просто младенцы. А сколько Ашадину? Мне кажется, что добраться до пятого ранга с шестого труднее, чем с девятого до восьмого. Может ему даже несколько тысяч! А он сидит в этом трактире и практически ни с кем не общается нормально». – Девушка с жалостью посмотрела на Мастера Игр. Тот, поймав ее взгляд, приветливо улыбнулся.


-«Знаешь, вот за это я тебя и люблю. Ну, в числе прочего. Ты всегда можешь увидеть в людях что-то, что я пропускаю. Что-то такое очевидное и простое, что даже не приходит в голову». – Он взял Айну за руку.


-«Я же Мастер Эмпатии, забыл?» - Она захихикала.


-«Нет, это другое. Никакая магия или специализация такого не может». – Она тепло улыбнулась, и они замолчали, погрузившись в наслаждение блюдом.


Высший Мастер Игр пятого ранга, Ашадин Вухил Котас, бросив на них мимолетный взгляд подкинул игральную кость в воздух и тяжело вздохнул.



Глава 14. Первый раунд, обход правил и самая странная игра в орел-решку в мире.


-«Итак, играем?» - Ашадин, дождавшись, пока последний из посетителей закроет за собой дверь снова подсел к паре.


-«Играем». – Откладывать хоть что-то было бессмысленно.


-«Отлично. Тогда давай для начала определимся, кто выбирает первым, – Мастер Игр достал из кассы пятиугольную монетку. – Орел или решка?»


-«Решка». – Лаз долго не думал, случай есть случай, по крайней мере пока. Первым выбирать еще не значило оказаться в выигрышном положении.


-«Тогда… - монетка взлетела в воздух бешено крутясь. Приземлившись на стол, она еще несколько секунд вращалась, пока не истратила всю энергию, обернувшись к небу изображением икосаэдра. – Похоже я выиграл, хорошее начало!» - Ашадин усмехнулся и вернул деньги на место.


-«Если я правильно помню, теперь ставки?»


-«Да. И если правильно помню я, вы хотели карту энергетических очагов моего лея. Все в силе?» - Парень кивнул.


-«Правильно. И раз я не ставлю что-то, а прошу, то будет справедливо, если ты тоже что-то захочешь». – Этот маг Лазу нравился. Несмотря на их не совсем мирное знакомство, он не чувствовал от Мастера Игр враждебности или угрозы. Так что поступить так было честно.


-«Что же, ценю красивый жест. Так, дайте-ка подумать… Знаете, штука в том, что у меня очень много всего. И чего мне не хватает, так это новостей. Поэтому я хочу получить ответ на один вопрос, любой, какой захочу, что скажете?» - Ашадин хитро прищурился. Кость в его руках начала медленно-медленно вращаться сама по себе.


-«И все? Просто ответ на вопрос?» - Пара была в некотором замешательстве.


-«Да, вряд ли у вас есть что-то материальное, что меня заинтересует. Так что это будет куда интереснее. Согласны? Я повторю, любой вопрос! Не хотите отказаться?» - Мастер Игр явно еле удерживался от того, чтобы не засмеяться.


-«Пусть так. По рукам». – Они снова скрепили свои слова рукопожатием. Теперь, если Ашадин не врал, то Лаз будет просто обязан ответить в случае проигрыша, иначе умрет.


-«Отличненько! А теперь мы сыграем… в падение монетки! Мой чур опять орел». – У парня отвисла челюсть. И ради чего все это? Договоры, клятвы, пожатие рук? Просто чтобы дело решил случай? В чем суть?


-«Погоди, не может быть все так просто. В чем подвох?» - Вот теперь Ашадин не удержался и откровенно заржал. В пустом ресторане это выглядело довольно странно, особенно если учесть специфическую внешность Мастера Игр.


-«Ты знаешь о такой штуке, как обход правил?» - Отсмеявшись, он уже серьезнее посмотрел на парня.


-«Ну, в общем-то в названии все сказано. Если некие правила что-то не описывают, то это не значит, что они это запрещают. Плюс, можно находить двусмысленные формулировки, лазейки в словах и их смыслах. Хочешь сказать…» - Лаз замер на полуслове.


И верно, Ашадин сказал, что выигрыш или проигрыш зависит от того, какой стороной упадет монетка. И все. Он не мог использовать, например, монетку с двумя орлами, это было бы против основных правил. Оба игрока должны иметь хотя бы теоретическую вероятность выиграть. Однако как-то влиять на то, как монетка будет крутиться в воздухе никто не запрещал. Как и не говорилось, что это будет за монетка, и даже то, что ее должны был кидать именно они двое.


-«Вижу ты понял. Так, а теперь, игра началась!» - Все помещение резко заполнил густая как патока энергия. На этот раз Ашадин не сдерживался, на пару обрушилась огромная мощь. Айна тут же прыгнула в карман, не в силах сопротивляться, а Лаз перекинулся в Дьявола.


Скорость мировых магов была огромной. Да, в своей крылатой форме Лазарь был куда быстрее большинства Мастеров своего ранга, но даже так, для девятого ранга летать на скорости звука не было чем-то сложным. И это на больших дистанциях. Что уж говорить о спринте на несколько метров. Плюс, Ашадин был не девятого, а пятого ранга.


Так что ему потребовались несколько сотых долей секунды, чтобы оказаться у кассы. Выдернув отсек с деньгами с мясом, он схватил одну из монет и резко опустил ее вниз, конечно орлом кверху. Однако Лаз был не лыком сшит.


Специализация Мастера Игр не подразумевала большой боевой силы. Да. У него был огромный запас энергии, но чистой энергией многого не сделаешь. А вот Мастерство Лаза было практически универсальным. И для сражений оно также подходило отлично. Так что в грубой силе еще нужно было посмотреть, кто победит.


Ужас, выломав собой стену со всей силы ударил ногой в пол, пустив через нее десятую часть своей энергии. Доска, на расстоянии полуметра от которой была рука Ашадина просто взорвалась от вошедшей в нее мощи. Как и земля под ней. Стоящий на утесе “Последний шанс” с грохотом начал падать в пропасть.


Однако находившихся внутри двух мировых магов это нисколько не волновало. Потому что пока здание долетит до дна они уже решат все свои дела несколько десятков раз. Мастер Игр, снова захохотав, махнул рукой в сторону еще целой стены. Верно, никто не говорил, что монетка должна оказаться именно на полу. Учитывая, что мировые маги с легкостью могли управлять гравитацией, упасть денежка могла в любую сторону. Еще часть сил Лаза ушла на то, чтобы развеять каменную кладку в пыль прямо перед рукой Ашадина.


Взрыкнув от досады, тот полетел прямо вверх, к остаткам потолка, но бедные перекрытия ждала та же участь. Он просто пролетел ставшее пылью дерево насквозь.


Поняв, что так просто ничего не добьется, хозяин таверны оглянулся в поисках поверхности, на которую можно приложить монетку. Пока она была у него в руке, игра не могла быть окончена. Однако Дьявол, которым снова стал Лазарь не мог этого допустить. На огромной скорости, создав вокруг себя звуковой удар, раскидавший парящий в воздухе мусор, он ринулся на Мастера Игр.


Впрочем, не успел. Прямо перед магом вдруг оказался большой покрытый позолотой поднос. Судя по всему, именно эта штука накормила пару отличным ужином. Лаз попытался развеять и его, но магический артефакт не поддавался так просто. Так что с громким звоном Ашадин опустил монету на металл.


-«Ну все, парень, это было весело, немногие заходят так далеко, но я поб...» - Мастер Игр, остановив все летящие в пропасть обломки весело рассмеялся и поднял руку с подноса. И замер на полуслове, потому что на небольшой треугольной денежке отчетливо виднелась цифра “1”.


-«Проиграл ты хотел сказать?» - Лаз, весело улыбаясь, взял монетку с металла и показал ошеломленному Ашадину другую сторону, с изображением икосаэдра.


-«Признаю, уел. Не знаю, как, но ты меня сделал, и теперь мне еще больше хочется у тебя выиграть. Вот, держи, полностью заслужил». – Они втроем снова сидели в отремонтированном баре. Для двух мировых магов, имеющих все материалы, пусть и в немного подпорченном виде это было довольно просто. Мастер Игр достал из воздуха небольшой камушек. Влив в него энергию, Лаз получил висящую в воздухе трехмерную карту лея, как и в доме Нейтали, только теперь в твердом виде.


-«Спасибо, мне тоже очень понравилось». – Парень не верил, что ему удалось. Все “сражение” длилось не больше нескольких секунд и тот факт, что его план удался был почти чудом.


Уже в тот момент, когда Ашадин рванул к кассе, Лазарь понял, что простым подкидыванием монетки тут и не пахнет. Так что в то мгновение, как денежка оказалась в руке Мастера Игр, Лаз начал вливать в нее энергию Зверя. Если ты ни разу не контактировал с ней, распознать или даже почувствовать ее не сможешь. Так что хозяин трактира ничего не заметил.


И пока они обменивались магическими атаками и трюками, продолжал брать металл монетки под свой контроль. Тогда, в хранилище, когда он вливал энергию в тело похитителя Айны, все получалось медленно и со скрипом. Однако тут, видимо сыграл свою роль адреналин, который Лазарь специально не убрал из организма в метаморфозах и, видимо, не зря.


Плюс, маленький кусочек металла был куда более легкой целью, чем живое существо. И он успел. Когда Ашадин заносил руку над подносом, Лаз уже получил полный контроль над денежкой. И приказать металлу проявить другие аверс и реверс было проще простого. Теперь ему нетерпелось попробовать повторить тоже самое с металлами у него в хранилище.


Однако у него было еще кое-что, что он хотел получить от Мастера Игр.


-«Слушай, раз такое дело и ты жаждешь реванша, то у меня есть предложение. Хочешь отыграться?»



Глава 15. Быстрая победа, игры с мирозданием и чужие трюки.


-«Иронично, обычно это именно я предлагаю такое, - усмехнулся Ашадин. – Но я принимаю твое предложение. С одним условием. Ничего материального больше не ставим. Только информация. Не то, чтобы у меня больше ничего не было… просто хочу, чтобы ставки были равнозначными».


-«Хорошо. Только тогда заранее говорим, что хотим узнать». – Лаз не был против, все что хотел, он получил, так что поиграть практически на интерес было неплохо. Да, у него были свои тайны, но Мастер Игр точно не был сплетником, так что все, что он расскажет останется между ними тремя.


-«Идет. Я хочу знать, что два высших мировых мага, без сопровождения, без клана или семьи, без знаний об этом мире делают у меня в таверне? А точнее, в высшей сфере. Если я выиграю, то вы расскажете, кто вы такие». – Парень ждал чего-то подобного. Даже с той информацией, что они получили от Нейтали сойти за местных было практически невозможно. Так что то, что Мастер Игр распознал в них чужаков не было странным.


-«Согласен. Тогда я тоже хочу знать, почему ты здесь. Почему высший пятого ранга держит захудалый бар в глуши девятого слоя». – Айна высказала свое предположение, но Лазу была интересна вся история.


-«Хах, ладно. По рукам. Выбирай, во что играем». – Ашадин весь подобрался, готовясь к рывку, но выбор парня оставил его в шоке.


-«Победителем станет тот… - Лаз выдержал драматическую паузу. – Кто первым поцелует девушку! Начали!» - С этими словами он прильнул губами к губам стоящей прямо рядом с ним принцессы. У Мастера Игр от такого просто челюсть отвисла. Несколько секунд, пока они целовались он просто тупо смотрел на них, а потом оглушительно расхохотался.


-«Парень, ты не перестаешь меня удивлять! Давно меня так никто не облапошивал!» - Он, похоже, нисколечко не расстроился проигрышу.


-«Сам говорил, обход правил, - с улыбкой ответил Лаз, с неохотой отрываясь от раскрасневшейся Айны. – Теперь выбирай ты, посмотрим, что будет». – По правилам теперь у Лазариса было пол очка, он еще не победил. Однако обеспечил себе подстраховку. Даже если Ашадин выиграет в выбранной игре, они просто вернутся к ничьей.


-«Отлично, мне это нравится все больше и больше! Так, дай-ка подумать… нужно что-то посложнее… что-то… придумал! Гонка вокруг лея! Никаких телепортаций и других способов сократить дистанцию. Улетаем на запад, прилетаем с востока, только скорость и больше ничего. Начали!» - Не дожидаясь, пока Лаз отреагирует, Мастер Игр вылетел в услужливо открывшуюся дверь. Парень, усмехнувшись, последовал за ним.


Они неслись над землей на скорости в четыре маха и оба явно не выкладывались на полную. Проблема в том, что даже на таких скоростях обогнуть лей займет несколько часов. Так что пока никто не вырывается вперед можно не слишком волноваться.


Ашадин несся в стиле пловца дельфином, выставив руки вперед, будто рассекая воздух. Дьяволу же были не нужны подобные излишества, просто от взмаха крыльев поднимались небольшие смерчи. Никто не отставал, так что они двигались рядом, чтобы держать противника в поле зрения. Так прошел первый час полета. Не выкладываясь на полную, оба могли лететь так не один промежуток, так что пока было совершенно непонятно, кто лидирует. Однако тут Мастер Игр заговорил.


-«Знаешь, в чем состоит моя специальность?» - Несмотря на то, что оба двигались в несколько раз быстрее скорости звука и любые колебания воздуха тут же относились назад, разговаривать было проще простого. Просто один заставлял воздух вибрировать на нужных частотах прямо в ухе другого.


-«Я так понимаю, что ты хочешь рассказать не об этом процессе договора?» - Лаз знал, что стать магом пятого ранга просто на сделках и играх невозможно.


-«Не совсем. Фишка в том, что я могу сыграть со вселенной. Звучит довольно странно, но если я выигрываю, то могу просить что угодно, в зависимости от влитой в магию силы. Процесс довольно долгий, так что в нашей игре в орел-решку использовать это я не мог, однако сейчас есть куча времени. И знаешь, что я попросил?»


-«То есть ты выиграл у вселенной? Довольно амбициозно, ничего не скажешь». – Дьявол усмехнулся.


-«Если честно, то играть в шахматы мироздание совсем не умеет». – Мастер Игр хитро подмигнул, оставляя Лаза в раздумьях, были ли эти слова шуткой или нет.


-«И что же ты попросил?»


-«На ближайший промежуток я попросил увеличение скорости в три раза. А теперь, пока-пока!» - Неожиданно Ашадин пулей выстрелил вперед, легко преодолев порог в десяток махов.


Чертыхаясь, Лаз рванул следом, однако двигаться быстрее шестикратной скорости звука не получалось. Воздух вокруг менялся слишком быстро, чтобы энергия Зверя могла взять его под контроль и использовать в помощь Дьяволу.


Перебрав в голове несколько вариантов, парень понял, что достигнуть необходимой скорости в атмосфере не сможет никакими способами. Все упиралось в сопротивление воздуха, которое на скорости в семь с небольшим тысяч километров в час было просто колоссальным. Варианта было два: либо уменьшить сопротивление, либо увеличить силу, толкающую Лаза вперед.


Первое было практически невозможно, так как любая магия, примененная к газу впереди не будет успевать за его сменой. А вот второе… Вспомнив один из рассказов Квазара, Лазарь решил попробовать повторить его трюк. Из тыльной стороны мембраны крыльев ударила мощная струя пламени.


Сами перепонки пришлось укрепить магией, так что они потеряли эластичность и крылья стали жесткими как у самолета. Без крайней нужды так летать Лаз бы никогда не стал, терялась всякая маневренность. Однако это возымело эффект. Реактивная тяга, благодаря вливанию огромного запаса энергии начала делать свое дело.


Дьявол начал постепенно ускоряться. Это должно быть выглядело крайне эффектно. Крылатый монстр и тянущийся за ним на полкилометра огненный шлейф. Еще часть энергии, которую больше не нужно было тратить на подчинение окружающего воздуха Лаз отправил на то, чтобы хоть немного снизить сопротивление встречных потоков.


Когда Лазарь перестал толкать себя вперед атмосферой вокруг, скорость на время просела, но постепенно начала снова расти и через полчаса уже превысила максимальную без огненного толкача. Еще через пятнадцать минут Дьявол поднял ее на очередной мах, а потом еще раз, и еще.


Мешкать было нельзя, все то время, пока он медленно ускорялся, привыкая к скорости и корректируя заклинания, Ашадин несся вперед на одиннадцати-двенадцати махам. При таком развитии событий он достигнет финиша максимум через полтора часа.


Так что Лаз плюнул на предосторожности. Голову Дьявола закрыл конусообразных шлем, помогающий рассекать воздух, а все тело вытянулось в струнку. Затем он из расчета на то, чтобы истратить все силы за ближайший час, влил огромный запас энергии в пламя. Его так резко дернуло вперед, что сломало пару костей в позвоночнике. Впрочем, сейчас он у Лаза был не один, так что в этом не было ничего смертельного.


Скорость подскочила почти вдвое, проскочив отметку в пятнадцать махов и продолжила расти. Н в одном бою, и даже ни в одной погоне он бы не применил такую тактику. Это было глупо, просто на то, чтобы затормозить у него уйдет несколько минут. Однако сейчас была гонка, длительный марафон, так что тормозить было и не нужно.


Давление пламени на стонущие от такой мощи крылья и сопротивление воздуха сравнялись на скорости почти в двадцать тысяч километров в час. Просто огромная цифра.


Лаз несся вперед, практически не осознавая, что проносится под ним. Но это того стоило. Через час с небольшим на горизонте показалась фигура Ашадина. Оба летели по кратчайшему маршруту вдоль параллели лея, так что не было удивительно, что они не разминулись.


Мастер Игр был в полнейшем шоке, когда мимо него на скорости в шестнадцать махов пронесся Дьявол, сейчас больше похожий на комету. До финиша, которым был “Последний шанс” оставалось еще около трех тысяч километров, но на таких скоростях оба будут так не более чем через пятнадцать минут.


Ашадин взревел и ускорился, однако догнать Лаза не удавалось. Даже с выигранным у вселенной правом двигаться втрое быстрее возможного, маг мог выдать только пятнадцать скоростей звука, Дьявол был быстрее на полторы тысячи километров в час.


С ревом, которому позавидовал бы любой зверь, пышущая пламенем ракета пронеслась над баром, выбив все стекла.



Глава 16. Немного о лимитах, грустная история и неожиданный проигрыш.


-«Итак, вы хотите услышать мою историю? Ладно, ты победил честно, я тоже не буду юлить, расскажу все как есть. В конце концов, не такой уж это и секрет. С чего бы начать… Ты знаешь, сколько в высшей сфере мировых магов первого ранга?» - Ашадин, Лаз и Айна снова сидели за столом в многострадальном “Последнем шансе”. Мастер Игр долго возмущался, но все же принял свой проигрыш. И теперь, по условиям их договора должен был рассказать, как оказался тут, на девятом слое.


-«Нам говорили, что около сотни». – Натан Люпс поведал парню о том, что его ожидает, так что Лазарь примерно знал расстановку сил.


-«Да, ты почти прав. Вот только не около сотни, а ровно девяносто девять. Ты уже должен был заметить, как тут любят девятки, верно? Так вот. Фишка в том, что энергоресурс высшей сферы ограничен. И на поддержание одного мирового мага уходит огромный его запас. Так что количество Мастеров строго регламентировано. Тут, с магами девятого ранга это незаметно, так как максимум никогда не достигался, часть успевала умереть, а часть прорваться глубже. Но чем выше ты забираешься, тем более ожесточенной становится конкуренция. Урок математики. Магов первого ранга максимум девяносто девять. Второго максимум двести девяносто девять. Третьего – восемьсот девяносто девять. Улавливаешь тенденцию?»


Лаз улавливал, и она ему чрезвычайно не нравилась. Получалось, что чтобы встретиться с этой Виа, ему придется победить несколько мировых магов, в том числе и минимум одного первого ранга. И промашки недопустимы, один проигрыш – гарантированная смерть. Все становилось сложнее с каждым разом.


-«То есть девятых рангов не может быть больше… 656099?» - Сейчас для него такие вычисления были не сложнее, чем 2+2.


-«Все точно. Вернемся немного поглубже. Мастеров четвертого ранга не может быть больше 2699. А это очень мало. И главная проблема в том, что претендующих на эти цифры куда больше. В пятых рангах сидит больше тысячи магов, способных пробить барьер и подняться выше. Но чтобы там закрепиться кто-то должен спуститься вниз. А этого, как ты прекрасно понимаешь делать никому не хочется. Так вот, это было лирическое отступление. Теперь моя история».


Ашадин был самоучкой. Гениальный ребенок рос в обычной семье, подавая огромные надежды как чародей. Ради него деньги собирались чуть ли не всем городом. И благодаря этому он таки поступил в одну из самых престижных магических школ третьего слоя.


Слои сильно отличались друг от друга. Несмотря на странную пространственную магию, делавшую все икосаэдры одинакового размера и равноудаленными от “солнца”, климат и условия жизни на каждом сильно разнились. Родной слой Мастера Игр был очень холодным местом. Только летом температура едва поднималась выше нуля, да и то не всегда.


К тому же, в отличие от девятого, третий слой был очень силен в плане высоких технологий. Глайдеры, антигравы, плазменные двигатели и множество других штук, о которых Семен Лебедев читал только в научной фантастике. Но все равно, над всем этим царила магия и это смешение было ни с чем не сравнимо.


Каждый день в академии Ашадин вникал в огромное количество новой информации по десяткам вопросов от создания ветреных лезвий до программирования квантовых схем. Голова пухла, но парень, подгоняемый грузом ответственности, возложенным на него родным городом, усердно занимался.


Пока не произошло то, что происходит всегда в жизни любого подростка. Он влюбился. Девочка была его одногодкой, но училась на класс старше. Всегда максимально собранная, всегда все делающая по инструкции, не допускающая ни миллиметра отступления от правил. Он и сам не знал, что так привлекало его в ней, но любовь – странная штука. Ее семья была очень влиятельной в сфере торговли, обладая просто колоссальными запасами денег и ресурсов. И внучка главы семьи, пусть и двоюродная, показавшая невероятные таланты стала преемницей всего огромного состояния.


Чувства не были взаимны, она просто не обращала ни на что внимания, уйдя с головой в работу, неся такой же, если не больший груз, что и Ашадин. Страдая от неразделенной любви, парень пристрастился к азартным играм. И оказался в них так хорош, что уже через пару месяцев заработал столько, сколько стоило его обучение.


Эти деньги он послал домой, чтобы выплатить долг перед теми, кто отправил его так далеко учиться за свои кровные. Однако после этого, без мотивации и все еще влюбленный по уши он совсем плюнул на учебу, из-за чего в конце концов был с позором отчислен.


Но пути судьбы неизвестны простому смертному. Он продолжал учиться магии и азартным играм и в конце концов стал одним из сильнейших чародеев высшей сферы. Мировым магом. Отфутболенный системой на девятый слой, он решил вернуться домой с триумфом и показать той гордячке, чего достиг.


Однако их встреча случилась куда раньше. Она тоже прошла свое становление, получив специализацию Мастера Законов. Как-то сами собой их отношения, теперь уже взрослых людей, а не подростков переросли в нечто большее и в конце концов они поженились. Дополняя друг друга как свет и тьма, Ашадин и Дайла, так ее звали, казались идеальной парой. Он учил ее гибкости и изворотливости, она его – точности и строгости. Вместе пробивая себе путь наверх, в итоге они оказались перед барьером четвертого слоя.


И тут произошло худшее из возможных. Когда мировой маг попадает в ранг, все места которого заполнены, система автоматически находит ему соперника, с которым придется сразиться. Победил – закрепился в ранге, проиграл – тысячу промежутков не можешь бросать новых вызовов. Выбор происходит абсолютно случайно и жене Ашадина достался крайне жестокий и очень сильный мировой маг. Мастером Смерти он стал неспроста.


В чужие схватки вмешиваться нельзя и технически невозможно, так что Мастеру Игр пришлось наблюдать, как его любимая умирает, не сумев ничего сделать. Его сердце было раздроблено, всяческая мотивация двигаться дальше исчезла. Так что он вернулся на девятый слой и открыл этот бар, уже не первую сотню лет радующий посетителей великолепной едой и не менее хорошей выпивкой.


Изредка к нему заходили мировые маги, которые, позарившись на его богатства, безрассудно бросались в бой, в конце концов проигрываясь в пух и прах. Все же пятый ранг – это не шутки.


-«Вот как-то так. Знаете, играть мне как-то расхотелось. Можете оставаться тут сколько пожелаете, я не против». – Мастер Игр встал из-за их стола и пошел к барной стойке. Лаз переглянулся с Айной, девушка утвердительно кивнула.


-«Ашадин, давай еще один кон. Я ставлю то же самое, историю, почему мы оказались здесь. А от тебя хочу твой волшебный поднос, идет?» - Хозяин таверны посмотрел на парня с удивлением во взгляде. Немного не понимая, к чему ведет его гость, он все же ответил:


-«Идет…» - Лазарь подошел к нему, и они ударили по рукам. Затем вернулся на свое место.


-«А теперь игра. Проигрывает тот, кто первый… поцелует девушку! Начали!» - Мастер Игр круглыми как блюдца глазами наблюдал еще один долгий поцелуй. Затем усмехнулся и снова подсел к ребятам.


-«Так, продули!? А ну-ка рассказывайте мне все!»


Лаз рассказал ему про Люпс, про свою жизнь, про становление как Мастера Метаморфоз, а группе приветствия и о их приключениях на девятом слое. Когда он закончил, за окном уже смеркалось. Долгий день высшей сферы подходил к концу.


-«Итак, нам уже как-то не хочется играть. Мы пойдем к себе, отдохнем». – Парень театрально потянулся.


-«Да, и верно. А мне пора открываться, все-таки почти двадцать часов не принимал посетителей! Хорошо отдохнуть». – Ашадин встал и прошел к своему месту за барной стойкой. Табличка снаружи на двери сама собой перевернулась словом “ОТКРЫТО”.


-«Пойдем, красавица». – Они тоже поднялись и направились к лестнице наверх. Когда Лаз уже прошел мимо барной стойки, он услышал тихие слова Мастера Игр.


-«Парень. Спасибо».



Глава 17. Новый костюм, очаг, который не очаг и невероятный материал.


Спали они довольно долго. Когда Лаз спустился вниз, чтобы попросить у Ашадина завтрак для себя и Айны, на улице была уже непроглядная темень. Высшая сфера не имела лун, так что все освещалось только звездами. Однако это нисколько не мешало посетителям “Последнего шанса”.


О таверне на краю утеса знали несколько окрестных королевств. Как и о том, что ее хозяин – сильный мировой маг. Поэтому к Мастеру Игр не лезли ни сборщики налогов, ни бандиты, ни иной неприятный контингент, что делало это место еще лучше. Да, добираться сюда было довольно сложно, но всего в трех километрах проходил широкий тракт. И пусть дальше людям приходилось идти по каменистой местности пешком, немногих это останавливало.


Так что внизу сейчас был самый разгар веселья. Волшебный поднос работал не переставая, выдавая порцию за порцией, в основном, правда, закусок и пива. Но как только Лаз появился в ресторане, его заказ бы тут же исполнен. Никто в общем-то не возражал, ждать своего пива на полминуты дольше ради гостя хозяина каждый был готов.


Унеся наверх поднос, правда обычный, уставленный тарелками с омлетом, горячей местной версией кофе и всяческими вкусностями, Лазарь не заплатил ни гроша. Впрочем, причину щедрости Ашадина он отлично понимал.


Они поели, а после уже вдвоем спустились, отдали Мастеру Игр ключ от номера и распрощались.


-«Уже уходите?» - Тот сразу погрустнел.


-«Да, надо исследовать те места на карте, что ты указал. Впрочем, в любом случае перед тем, как отправиться на другой лей или другой слой мы прилетим попрощаться». – Лаз не мог надолго оставлять свои цели. Все-таки на кону была его жизнь.


-«Ладно, тогда удачи. Не помрите там!» - Пожав парню на прощанье руку, теперь уже безо всяких договоров, Ашадин проводил их до двери.


Первый десяток очагов не запомнился ничем особенным. Несколько довольно страшных монстров да огромное дерево высотой в пол километра и возрастом в несколько десятков тысяч лет. Материалов они собрали не так много, по крайней мере ничего настолько полезного, как магический металл или пропитанная энергией вода не было. Так что Лаз решил выйти из зоны комфорта.


Следующей целью стал совсем небольшой очаг в глубине моря. Раньше они всегда пропускали океанические родники энергии из-за опасений наткнуться на какого-нибудь монстра. Поэтому специально ради погружения Лазарис потратил несколько часов, колдуя над новым доспехом.


Теперь он одевал Ихтиандра. Для этой формы не была нужна ни огромная сила, ни мощная магия. Главной целью являлось снять с Лаза заботы по контролю давления окружающей воды. Нужен был костюм, выдерживающий огромное давление глубин океанов.


И после нескольких неудачных попыток такой все же был создан. Выглядящий очень технологично, к тому с вкраплениями салатового цвета деталей, доспех походил на облачение дайверов. Установленные на шлеме, груди и ближе к хвосту мощные фонари, созданные из запитанного от накопителей заклинания света, разгоняли тьму глубин. Несколько дополнительных плавников по бокам и на локтях обеспечивали лучшую маневренность. В общем, костюм получился очень элегантным совсем непохожим на Дьявола, будто выползшего из адских пучин.


Усиленный пропитанным в энергии металлом, в экспериментах доспех легко выдерживал давление в полтысячи атмосфер. Где-то на семисот пятидесяти его все же начинало корежить, но разница была очевидна. Также Лаз впервые применил кое-что из архива Квазара, добавив в костюм множество приводов, двигателей и поршней, работающих все на тех-же накопителях. Так что весящий больше четырех центнеров из-за плотности металла доспех не сковывал движения, а напротив, сильно облегчал все маневры.



Так, отлично подготовленный к негостеприимности окружающей среды Лаз рыбкой нырнул в пучину. Очаг находился на глубине всего четырех километров, что для обновки было совсем несложно. Правда добираться до него пришлось довольно долго, красная точка мигала почти в середине огромного океана, до ближайшей суши было несколько тысяч километров.


Но когда Ихтиандр опустился ко дну, то никакого очага не оказалось.


Подобные карты составлялись на основе сильного излучения, распространяемого энергетическим источником на многие километры. Есть излучение – значит есть и очаг, дальше не углублялись, потому что никого это особо не интересовало. Однако факт был в том, что подобный фон могло создавать нечто иное, не энергетический родник.


И подплыв поближе Лаз отчетливо понял, что это именно тот случай. Волны мощи исходили вовсе не из глубины лея, как это было раньше, а из места рядом с поверхностью. Максимум сотня метров, большая часть из которых – ил и останки умерших морских тварей.


Расчистив себе путь к странному чему-то, Ихтиандр увидел слабое синеватое свечение. Мягкий свет тем не менее перебивал даже мощные прожекторы костюма, так что обычным он быть точно не мог.


И верно, порывшись в грязи и породе, Лаз выудил несколько небольших кристальных камушков, которые и сияли этим нежным голубым светом. Однако это не было главной их странностью. Всего один небольшой осколок размером с ноготь большого пальца содержал просто огромное количество энергии, сравнимое с общим запасом самого Лазариса.


И таких осколков были десятки. Лазарь почувствовал себя золотоискателем, неожиданно обнаруживший золотую жилу. Самый маленький из камушков был не больше булавочной головки, а самый большой – с хорошее яблоко. Но даже так, общая мощь всех синеватых кристаллов превосходила его личные запасы почти в сотню раз. еще одной странностью был аномальный вес осколков. Даже крошечные имели массу в несколько сот граммов, что уж говорить о больших. Было понятно, почему они так утонули в мягкой грязи.


Аккуратно, чтобы не пропустить ни крупицы он собрал все осколки и убрал их в специальный отсек хранилища. Танцуя в душе от предвкушения того, что сможет выудить из этой находки, он вернулся на сушу. Глаза Айны, увидевшей кристаллы загорелись немного нездоровым огнем. Как и все девушки, она, конечно, любила украшения. Так что Лазу пришлось пообещать, что небольшой кусочек он вставит в ожерелье. Впрочем, это было не такое и сложное обещание.


На ближайшие несколько часов он закрылся в своей лаборатории, пытаясь понять, как в таких маленьких камушках может храниться такой огромный запас энергии. И результаты привели его в полный шок.


Потому что материал, из которого состояли осколки не имел никакой структуры. Ну, то есть ни кристаллической решетки, ничего хоть отдаленно на нее походящего. Вместо этого кристалл был трехмерным фракталом. Тетраэдрическая система, становящаяся все меньше и меньше, пока у Лаза хватало сил на то, чтобы ее распознать. Самые маленькие треугольные пирамидки были сравнимы с атомами по размеру, а такие детали были ему недоступны.


Очевидно, что фрактал в них все-же заканчивался, иначе их масса была бы просто огромной. Но факт оставался фактом: именно благодаря такой структуре они и могли хранить такие объемы энергии.


И Лаз загорелся идеей повторить ее. Вначале он попытался наполнить кристаллики собственной энергией, как делал это уже с воздухом, или с монеткой в игре с Ашадином. Однако ничего не получалось. Из-за сложности фрактала его запасов просто не хватало на подобное.


Следующим шагом стала попытка отколоть от одного из кристаллов небольшой кусочек в сотую долю миллиметра, чтобы поставить предыдущий эксперимент на ней. Сейчас ему было необходимо понять точное устройство этой структуры, иначе ничего не выйдет. А так как обследовать энергией, а тем более разглядеть такие мелкие детали было невозможно, единственным выходом было сделать камушек частью себя.


К его счастью, отколоть кусочек у него получилось, пусть и с огромным трудом. Плотность материала в десятки раз превосходила любой известные Лазу сплавы. Получившаяся пылинка все еще могла несколько дней питать небольшой город светом. Но этих запасов уже не хватало, чтобы противостоять попыткам парня поглотить ее.


И через четыре мучительно долгих часа ему все-же удалось.



Глава 18. Сложные вещи, костюм для человека и неосознанный рост.


То, сколько было потрачено времени на кусочек кристалла размером с пылинку лучше всего показывало сложность фрактальной геометрии. Однако это того стоило.


Сделав осколок частью своего тела Лаз мгновенно ощутил огромный прилив сил. Будто глоток энергетика, сила прошла по организму, снимая усталость и даря бодрость. Но сейчас парень не обращал на это внимания. Потому что теперь, когда этот кристалл был под его полным контролем он мог с максимальной точностью определить его структуру.


Материал был странным. Как и предполагалось, минимальные тетраэдры были. И в каждой из их вершин находился атом невероятно сложного элемента, каких в привычной таблице просто не было. Оставалось совершенно непонятным, как это вещество остается стабильным, не радиоактивным и даже содержит в себе такие объемы энергии без потерь. Потому что если бы Лаз посчитал количество протонов и нейтронов в нем, то цифра была бы куда больше 120.


[Небольшое отступление в мир сложной химии и молекулярной физике, на основе которой я строю теорию. В Таблице Менделеева на данный момент присутствует 118 элементов. Однако допускается и уже косвенно доказано, что существуют стабильные элементы с атомными номерами >120. Они называются суперактиноидами. На данный момент не получено ни одного из них даже в лабораториях, однако большинство ученых сходится на том, что это вопрос времени. По некой теории оболочечного строения ядра существуют такие элементы, что протоны и нейтроны в них находятся в максимально выгодном положении, из-за чего стабильность таких элементов значительно возрастает. Теперь, приплетая сюда небольшое количество магии, получаем вещество устойчивое, сверхплотное из-за большой атомной массы и могущее содержать огромное количество энергии. Спасибо за внимание.]


Однако факт оставался фактом: кристаллы, найденные на глубине океана, были бы идеальными накопителями энергии. Вот только, как и с большинством подобных элементов их запасы были разовыми. Когда Лаз выкачал из камушка всю энергию тот не рассыпался только потому что был полностью под контролем парня.


Нужно было что-то придумать. Следующие часы ушли на то, чтобы объединить странные осколки с накопителями на энергии Зверя. Последние не имели вообще никакой атомарной структуры, являясь просто застывшей силой мироздания, а первые являлись неизвестным сложным веществом с атомным номером, приближающимся к двум сотням. Так что задачка была мягко говоря непростой.


Однако, в конце концов, когда даже его мозг же начал пухнуть, Лаз додумался до крайне оригинальной идеи. Атомы нового элемента, составляющие решетку фрактальной структуры при объединении в тетраэдры, не сближались друг с другом на минимальное расстояние. Внутри треугольных пирамидок оставалось пустое пространство, не заполненное ничем.


Так что при поддержке квартиранта, который был специально разбужен по такому поводу, эти промежутки были заполнены чистой энергией Зверя из пространства высшей сферы. Концентрация силы внутри пирамидок все росла и росла, пока в конце концов она не кристаллизовалась в новые камни Зверя, размером в несколько нанометров. Из-за того, что они основывались на чистой, без всяких примесей энергии Искры Мироздания, существовать в чистом виде для них было невозможно. Однако, окруженные и сдерживаемые прочной решеткой из атомов, не имея выхода наружу другого пути у них не было.


После этого кристалл подвергся уже известным процедурам нагрева и облучения энергией пространства-времени. Правда на этот раз все пришлось делать в куда больших масштабах, раскаляя осколки до нескольких тысяч градусов по Цельсию.


Однако это стоило того. Получившееся в итоге вещество мало того увеличило свои максимальные запасы энергии в несколько раз, так еще и стало способно на самовосполнение. К большому сожалению осколков у Лаза было не так много, а синтезировать подобные атомы самостоятельно из энергии для него было пока невозможно.


Так что пришлось сильно экономить. После получения исчерпывающей информации о структуре кристаллов поглотить оставшиеся было уже совсем не так сложно. Всего за промежуток все имеющиеся осколки стали частью Лазариса, а еще через несколько часов превратились в миниатюрные реакторы, вырабатывающие огромные объемы энергии.


Большая часть была распылена и встроена в доспех Дьявола. Ему, как телу для магического боя это было нужнее всего. Однако самый большой кусок парень оставил для другой задумки. И еще пара небольших осколков была отложена для Айны. Поколдовав с преломлением света в кристаллах Лазу удалось изменить цвет камней на ярко-зеленый. Ему всегда казалось, что принцессе этот цвет идет больше всего.


Теперь осталось последнее дело. Нужно было создать доспех для человеческой формы. В отличие от Дьявола или Ужаса, в своем нормальном виде ему был необходим в первую очередь баланс. Костюм должен был одновременно давать увеличение всех показателей от магической силы до выносливости и скорости.


И самое главное, в отличие от въевшейся в форму навечно брони Дьявола этот доспех должен легко сниматься. Все же постоянно находиться в пусть и комфортном, но все же плену металла было невозможно.


Так что Лаз засел за чертежи. Не в буквальном смысле, конечно. Сейчас любые расчеты он мог проводить в уме, причем совершенно безошибочно. Но этих самых расчетов было слишком много. Именно сейчас, а не при создании костюма для Ихтиандра архив Квазара показал свою полезность.


Все, что было ему нужно Лазарис уже давно выучил наизусть и даже без тех навыков, что получал от активации артефакта мог просчитывать все детали. Это уже потом, при сборке, он применил хранилище данных, чтобы сделать все с максимальной точностью.


Как и почти все мальчишки планеты Земля Семен Лебедев был большим фанатом комиксов о супергероях. И даже после стольких лет в других мирах не забыл тоненьких книжек с картинками, которыми зачитывался под одеялом. Может поэтому его костюм получился именно таким.


Изящные гладкие формы, множество деталей, большинство из которых были сложнейшими системами контроля окружающей среды, состояния оператора и даже магического фона окружающего мира. Никакого оружия Лаз встраивать в доспех не стал, все равно ничего из того, что влезло бы в него не смогло бы хоть немного навредить кому-то на его уровне силы.


От пояса шло нечто напоминающее открытую спереди юбку, правда с внутренней ее стороны были встроены локальные излучатели пламени. Успех на гонках с Ашадином подтолкнул Лазаря к подобной идее. Так что в случае необходимости становящаяся монолитной ткань могла выплюнуть шлейф огня длинной в несколько сот метров.


А в грудь был вставлен тот, самый большой осколок. Закрытый толстым стеклом, он тем не менее довольно ярко светился, добавляя доспеху некую изюминку.


Когда Лаз в обновке выбрался наконец из своей лаборатории, где проторчал почти сто пятьдесят часов, скучающая все это время девушка была в полном восторге. Она не обижалась на парня за его постоянные исчезновения в пространственном кармане, все-же от этого будет зависеть его жизнь. Однако находясь так долго в одиночестве Айна начала задумываться, что сама сможет сделать для своего любимого.


Он постоянно корпит над своими доспехами, исследованиями, экспериментами, чтобы в итоге стать сильным и выжить. А что делает она? Просто ждет? Но в испытании барьера, а затем в битвах за ранги ей придется полагаться исключительно на себя. Лаз, конечно, сильный, но идти против системы всей высшей сферы для него невозможно.


И что будет, если Айна не справится? Если он пройдет тест, а она нет, то что будет тогда? Пойдет ли Лазарис дальше, оставляя ее одну, или останется, обрекая себя на смерть? А вдруг ради очередного ее спасения ему придется забыть о продвижении вперед, или еще хуже, умереть? А вдруг она сама умрет, как возлюбленная Мастера Игр? Что будет тогда с ним?


Терзая себя этими вопросами, девушка решила найти способ, чтобы стать сильнее. Чтобы больше никогда ее любимому не пришлось бросаться в бой или в погоню ради нее. И самым ироничным было то, что, будучи Мастером Эмпатии, со специализацией, узконаправленной на чувства и эмоции, переживая подобные душевные муки она уже становилась сильнее.


-«Это твой новый костюм?» - Отогнав от себя дурные мысли, Айна тепло улыбнулась Лазу.


-«Ага. Долго с ним мучался. Так… - за несколько секунд доспех распался на несколько десятков составных частей, тут же исчезнувших в специально для них созданных карманах. – А это тебе». – Из ниоткуда в руках парня появилось изящное ожерелье с зеленым как листва камнем.


-«Ух ты! Какая прелесть! Спасибо огромное!» - Чуть-ли, не подпрыгивая от нетерпения девушка обернулась и дала ему застегнуть замочек у нее на шее.



Глава 19. Последняя.


Оставалось последнее. Напитать доспех энергией Зверя, сделав его частью тела. И после того, как Лаз многие часы маялся с осколками странного материала процесс начал проходить куда быстрее.


Ощущение было очень странным. Будто отсидел руку до полной нечувствительности и медленно в нее возвращается кровь, сопровождаемая тысячами маленьких укольчиков. Доспех Дьявола отличался тем, что по нему и так постоянно курсировала его сила. А этот костюм изначально был чужой материей, мертвым металлом, и постепенно превращался в часть организма. Сейчас у него по-настоящему даже не было тела. Метаморфозы полностью состояли из энергии Зверя, благодаря своим уникальным свойствам способную мутировать во что угодно.


И когда концентрация силы Искры Мироздания в доспехе превысит определенный порог тот навсегда изменится, став просто частью метаморфозы. Немного иной, фиксированной, как обожженный глиняный горшок, но все же.


Итог не заставил долго себя ждать, теперь доспех с фрактальным кристаллом в груди навеки стал неотъемлемой частью Лаза.


-«Так, а теперь нам пора». – Парень обнял девушку, все еще любующуюся ожерельем.


-«Летим глубже?» - Айна оторвалась от своего занятия и тут же стала серьезной.


-«Да. Мы и так очень долго тут торчали. Попрощаемся с Ашадином и вперед». – больше тут их ничто не держало. Осматривать все леи все равно было бессмысленно. А по рассказам Мастера Игр чем глубже в высшей сфере, тем больше и сильнее очаги энергии.


Путешествие к “Последнему шансу” было очень быстрым. Сейчас с силами доспеха Лаз мог просто открыть телепорт до таверны, находящейся на другой стороне лея за много тысяч километров. Правда, это стоило почти всех запасов энергии.


Хозяин таверны, как и раньше, сидел за барной стойкой.


-«Вы как-то быстро, приветствую!» - Ашадин с улыбкой поприветствовал гостей, усадил за свободный столик и накормил


-«Мне нужно торопиться, так что все приходится делать в темпе вальса. Так что мы прощаться». – Лаз, приканчивая суп, рассказал Мастеру Игр о своей потребности забраться как можно глубже в высшую сферу. Причину он придержал, не потому что не доверял хозяину трактира, а потому что не хотел обременять того своими проблемами.


-«Понятно… что же, не буду вас останавливать, надо так надо. Знайте только, что я всегда к вашим услугам. За последние несколько сотен лет мне встречалось слишком мало хороших людей, чтобы разучиться их распознавать. И вы явно из их числа. Так что обращайтесь, если припрет, на всех слоях до пятого у меня осталось много должников, может помогу». – Ашадин усмехнулся, явно вспоминая тех самых должников.


-«Спасибо, надеюсь, что не придется воспользоваться этим предложением. Но если что, мы знаем, к кому пойти. И пусть мы оба пока еще слабы, но если что-то будет от нас нужно – ты знаешь, как нас найти». – Способов общаться даже не зная, где твой собеседник у мировых магов было не мало.


Распрощавшись с Мастером Игр, пара вышла из “Последнего шанса”. Теперь их путь лежал вверх, к солнцу. Все та же магия, что делала девять одинаковых слоев похожими на матрешку не давала разглядеть другие икосаэдры с поверхности леев. Но стоило подняться на несколько километров и вся картина открывалась в полной форме. Это и правда было очень красиво: вращающиеся друг внутри друга фигуры, медленно и неспешно, будто в танце сходящиеся и расходящиеся.


Правда, чтобы это явно заметить пришлось бы ждать несколько десятков промежутков.


Они выстрелили к восьмому слою на полной скорости. Энергия Лаза успела давно восстановиться, так что испытание они встретят во всеоружии.


Присутствие барьера они ощутили только когда влетели непосредственно в него. Будто на секунду все заволокло дымкой и пара будто застыла в янтаре как мошки, пошевелиться или даже применить простейшую магию было невозможно. Как и говорила Нейтали, никаких тестов проходить было не нужно. Стена между слоями сама определяла, достоин ли претендент повышения ранга.


Вначале ничего не ощущалось, но постепенно концентрация энергии начала расти. Не как в таверне Ашадина, когда он давил на пару своей чистой силой. Плотность энергетического фона росла не снаружи их тел, а внутри. Лаз даже ощущал, как в метаморфозах, которые сейчас фактически не существовали накапливается мощь. Будто их проверяли на прочность, как воздушный шарик, надувая его все сильнее и сильнее, чтобы посмотреть, когда он лопнет.


Сперва было даже приятно, прилив сил, вся усталость испарилась как по волшебству, казалось, что можно скрутить лей в бараний рог. Но силы становилось все больше и больше. Чувство, будто сильно переел было лишь началом. Вскоре начало казаться, что в любой момент каждая клеточка просто взорвется от переполняющей ее мощи.


Когда терпеть уже не было никаких сил, количество энергии расти перестало. Но это был не конец. Теперь начала повышаться ее чистота. Будто газ в том самом шарике заменяется на чистый кислород, способный взорваться от малейшей искры. Тело, а у Лазаря тела начало нестерпимо жечь. Организм был непривычен к такой энергии, пытался избавиться, но не мог.


И вот для обоих наступил момент, когда всякие пределы были преодолены. Но вместо того, чтобы взорваться от бушующей в организме мощи они ощутили, что вся энергия утекает, возвращая их в нормальное состояние. Впрочем, нормальным назвать его было сложно. Каждый мускул ныл, как после нескольких суток непрестанных упражнений.


Но несмотря на это тест был пройден, и они были выпущены из плена. Уже по другую сторону барьера. Вот только дальше для Лаза и Айны все пошло по-разному.


Девушку окутал кокон яркого света, она будто окунулась в сияние, полностью исчезнув в нем. А с парнем не произошло ничего. С удивлением и небольшим беспокойством он наблюдал за любимой, не решаясь коснуться оболочки, от которой исходила поистине колоссальная мощь. Но никакого негатива он не ощущал, так что решил просто подождать. Морщась от боли, Лазарис создал себе кресло из воздуха, в которое и плюхнулся совершенно без сил.


И верно, через пару десятков минут кокон рассеялся и Айна появилась живая и здоровая. Более того, она прямо искрилась силой и энергией.


-«Красавица, что это было?» - Лаз был одновременно рад и взволнован.


-«Я перешла на восьмой ранг. Великолепное ощущение! Стой, а с тобой этого не произошло?» - Девушка недоумевающе посмотрела на Лазаря.


-«Нет, а должно было?» - Вопрос был довольно глупый, раз они были на восьмом слое, то и ранг у него должен был быть восьмой. Но Мастер Ока не упоминала о подобной инициации, так что Лаз думал, что ранг определяется просто максимальным слоем, куда ты можешь попасть. Оказывается, все далеко не так просто.


-«Ну да. Мне в голову сама пришла информация. Это называется Подъем. Высшая сфера, питающая мировую магию, как-бы выделяет тебе более широкий канал, если быть точной, то втрое более широкий. Это и значит поднятие по рангам. Почему с тобой этого не было?» - Айна была в некотором недоумении. Пока ее окутывала световая завеса в мозгу у нее сами собой появлялись знания о том, что с ней происходит. И если у Лаза этих знаний нет, то Подъем он точно не прошел. А это означало только одно.


-«Не знаю, хорошо это или плохо, но ничего похоже не поделаешь. Я все еще маг девятого ранга. – Закончил он вслух свои и ее мысли.

Один против всех. Главы 1-10

Глава 1.Восьмой слой, университет среди джунглей и непривычное пробуждение.


Считать, что система высшей сферы сломалась было попросту глупо. Но никаких других идей в голову не приходило. Главный вопрос был в следующем: Лаз вообще не сможет подниматься по рангам или же это какая-то загвоздка именно на восьмом слое? Но проверить это можно было лишь одним способом. Повторив тест. Однако сейчас парень был слишком измучен испытанием. Не искупавшись в целительной силе Подъема накачка энергией вышла ему боком. Нужно было отдохнуть, причем подольше.


Так что они решили повременить с выяснением причин всего случившегося. Впереди был восьмой слой, по рассказам Ашадина представляющий собой бесконечные джунгли.


Опять странное ощущение смены глобальной гравитации, когда верх вдруг неожиданно стал низом и пара уже летела над деревьями. Постепенно ландшафт становился все более холмистым, затем тут и там начали появляться высокие скалы и вот уже Лаз с Айной движутся между высоких каменных колонн, густо поросших лесом. Можно было предположить, что давным-давно здесь было дно огромного озера или реки и мягкие породы вымыло, оставив отвесные утесы.


Спустя полчаса неспешного лета впереди показалось большое строение. Чем это было раньше сказать никто из них не брался. Высокие стены, но сделанные такими не для защиты: высокие стрельчатые окна не предназначены для осад. Внутренние дворики, сады, правда полностью заросшие дикими травами, башни по сотне метров, соединенные мостами, непонятно как не развалившимися от времени. Примыкающее к одной из скал, строение, а скорее замок, был давно заброшен. Внутри не ощущалось никаких живых организмов кроме зверей, птиц и насекомых.



Однако искать что-то еще Лаз был уже не в силах. Тело, которое он продолжал напрягать, пользуясь магией, болело все сильнее. Поэтому было решено заночевать тут. Конечно они могли с тем же успехом отдохнуть в пространственном особняке, но без необходимости никто из них не хотел использовать это место. Да, внутри был свет, кислород и запасы провизии, однако будучи отрезанным от окружающего мира карман не издавал звуков, не имел запахов, а освещение было ненастоящим. Будто лежишь в стерильной палате больницы, может даже еще хуже.


Так что решение остаться на несколько часов в этом странном замке было принято даже без обсуждений.


Внутри было очень просторно, невероятно широкие коридоры, потолки высотой в три десятков метров, окна, в которые с легкостью мог выпасть слон. Это место точно не было крепостью. Лаза почему-то не покидало ощущение, что окружающая атмосфера ему знакома.


И это ощущение полностью оправдалось. За одной из дверей, отличающейся таким же гигантизмом, как и все здесь, обнаружилась вполне обыкновенная университетская аудитория. Учившись в подобных местах уж дважды за свою странную жизнь Лазарь не мог ни с чем это перепутать. Единственным отличием был размер. Даже Ужас, в котором сейчас было более десяти метров роста едва выглядывал бы из-за столов. Обучающиеся здесь студенты должны были быть не меньше в полтора раза выше.


-«Красавица, мы в университете гигантов!» - Парень был в восторге. Несмотря на то, сколько всего он повидал, Лаз не переставал радоваться и удивляться новому. К его большому сожалению это самое новое в последнее время редко, когда было дружелюбным, или хотя бы не настроенным отрицательно.


Поэтому это место было как глоток свежего воздуха. Чужой мир со своими размерами и правилами манил парня как магнит. Забыв об усталости, следующий час они бродили по закоулкам, натыкаясь то на проржавевшие ведра, в которых можно было неплохо помыться, то на огромную книгу, с переплетом не слева, а сверху, достойную исполнять роль письменного стола.


Айна смеялась от души, когда Лаз, решивший временно обходиться без заклинаний пытался добраться до ручки шкафчика, находящейся на высоте больше десятка метров. В конце концов ему надоело, и он перекинулся в Ужас, но все равно пришлось еще тянуться вверх. К его огромному разочарованию внутри было пусто.


Побродив еще немного, они наткнулись на, вероятно, столовую. На одной из стен все еще можно было распознать слова на общем языке высшей сферы: “Приятного аппетита и хорошей учебы!”.


В конце концов пара нашла местное общежитие. Рамочки с выцветшими листками на стенах, видимо грамоты или дипломы, тетради на столах, почти истлевшая ткань под ржавыми вешалками. Непонятно, что тут произошло, но собирались явно в спешке.


На этом было решено прервать экскурсию, так как Лаз уже просто валился с ног. Организовав для себя и Айны кровать, он лег и впервые за многие месяцы заснул по-настоящему, от усталости.


Снился какой-то бред про то, как его в облике Ужаса держат в клетке эти самые великаны и периодически приносят на лекции, где на его примере показывают анатомию редких видов. Впрочем, сон быстро уступил место другому, еще более странному. Будто он летит в пустоте, и вокруг него летят многие тысячи существ: людей, зверолюдов, демонов как та суккуба, великанов и еще множества других рас. И от каждого из них исходит мерное сияние, от кого-то ярче, от кого-то слабее. Айна тоже была в этом сне, держа Лаза за руку она неотрывно смотрела вперед. Ее сияние было одним из самых слабых.


Вначале ему казалось, что все в порядке, но постепенно картина начала меняться. Многие из летящих вокруг исчезали во вспышках, у других же сияние становилось все ярче и ярче. И Айна тоже светилась все сильнее, пока на нее уже не было больно смотреть. И тут он оторвал взгляд от нее и окружающих и посмотрел на свое тело. Оно единственное было черным. И в этот момент он проснулся.


Что-то было не так. Первые несколько секунд пока разум приходил в себя после слишком реалистичного сна он не понимал, что конкретно, но все чувства просто вопили о неправильности ситуации. И только когда Лаз полностью пришел в себя, стало понятно, что изменилось.


Если подумать, то скоро будет год как они встретились с Квазаром. И весь последний год он постоянно, каждую секунду, каждое мгновение ощущал его прощальный подарок. Айна. Соединив их души, повелитель драконов из другого мира даже не представлял, во что выльется его мимолетный порыв. Он просто хотел, чтобы влюбленные были навсегда вместе, деля радость и печали. Но все было куда сложнее. После становления Лаза как мирового мага бывшая принцесса Танильского Каганата тоже получила свою специализацию. Без этого сейчас девушка была бы просто спутницей парня, не способной никак ему помочь своими скудными силами смертной чародейки, пусть и невероятно талантливой.


Но что сделано то сделано. И одним из изменений после того, как они оба стали мировыми магами стало то, что каждый мог с легкостью почувствовать, где находится другой. Будто свою руку или сердце. Но сейчас Лаз не чувствовал ничего. Айны не было, будто она испарилась. Она была жива, в этом парень не сомневался, связь еще существовала, но вела в никуда.


Вскочив, он, превозмогая боль в еще не до конца восстановившемся теле облетел весь университет, а также просканировал все окружающее пространство, но не нашел ни следа. Та, кого он встретил много лет назад, кто спасла его от страшной участи бесконечного безумия, кто была всегда рядом, поддерживая и ободряя что бы он ни сделал исчезла.



Глава 2. Странные похитители, бесконтрольный гнев и итог его выхода.


Айна.


Пробуждение было тяжелым. Несмотря на то, что она заснула только потому, что долго лежала без движения рядом с Лазом, а не из-за усталости, просыпаться было необычайно трудно. Причина этого стала ясна почти сразу. Лежа на голой земле было и правда сложно нормально выспаться.


Над ней стояли трое зверолюдов, с настороженными лицами изучающие приходящую в себя девушку.


-«Не думай применять магию, на тебе браслет, блокирующий мировую энергию, только себе хуже сделаешь. А теперь вставай». – На девятом слое таких как эти трое было очень мало, умеренный климат этой расе был неприятен. Но на восьмом слое их было едва ли не больше людей.


Говоривший был человеком-летучей мышью. Лысый череп с огромными ушами, белая кожа, приплюснутый нос, полный клыков рот. И два больших крыла за спиной. Красный халат, одеждой это назвать язык не поворачивался, но под ним виднелась составной доспех, правда только слева. Также зверолюд был увешан кучей украшений: браслеты и кольца в большом количестве унизывали свободную руку.

Двое других были парой рысей,.Один серый, высокий и мускулистый, с железными когтями на руках, шрамом под левым глазом и в довольно красивой кожаной броне.

Второй был ниже, боле щуплый, с рыжим мехом. Его броня была самой тяжелой из троицы: цельный стальной нагрудник, рукавицы, поножи. из-за плеча торчала рукоять меча. Еще, похоже он был самым старшим, в густой бороде не осталось ни одного яркого волоска, только серебро седины.

Однако на это внимание Айна обратила уже во вторую очередь. Вначале она попыталась призвать мировую энергию, но, как и сказал один из зверолюдов это было бесполезно. Ее силы были ограничены только самым минимумом, на то, чтобы сбежать от тренированных и скорее всего владеющих магией чародеев сил бы точно не хватило.


-«Кто вы? Что вы от меня хотите? - Она уже была в плену. Так что особо не боялась, к тому же, если Лаз не здесь, то скорее всего… Тут у нее вырвался сдавленный вскрик. Потому что девушка не чувствовала его душу. Почти лишенная сил, у нее ушло куда больше времени на то, чтобы осознать, что определить местоположение любимого у нее не выходит. – Что вы с ним сделали!?» - От такого вопля троица даже отшатнулась.


-«Если ты о твоем дружке, то мы его не тронули, нас интересуют только мировые маги. Остался лежать где и был. Но если будешь рыпаться мы всегда сможем вернуться».


У Айны вырвался вздох облегчения. По какой-то причине, опознавшие в ней Мастера похитители не смогли сделать того же с Лазом. Однако нельзя было выдавать, что зверолюды совершили огромную ошибку, не тронув парня. В их отношениях он всегда был лидером. Сильный, смелый, заботливый, с их первого разговора девушка чувствовала себя за ним как за каменной стеной. Но это вовсе не означало, что она сама была мягкотелой или неуверенной в себе. Как-никак детство свое Айна провела как будущая правительница огромного государства, так что, если было нужно, легко могла показать совсем другую себя. Плюс, нахождение в состоянии единения душ с постоянно борющимся с клокочущей внутри яростью Лазом не могло не оставить отпечаток.


-«Я советую вам забыть даже думать о том, чтобы навредить ему. Иначе даже если это будет последнее, что я сделаю, ваши жалкие жизни я заберу». – В свои слова она вложила ту небольшую часть магии, что была доступна, сделав голос более страшным и грозным. Прозвучало это конечно не так внушительно, как у Дьявола, но главарь троицы нервно сглотнул, а подручные отступили на пару шагов. Видимо даже то, что навредить им Айна не в силах не убирало сидящие в каждом смертном высшей сферы страх и почтение к мировым магам.


-«И-идет. Но и вы нас п-поймите, это п-просто наша работа, п-против вас двоих мы н-ничего не и-имеем». – Летучая мышь даже стал заикаться, похоже у нее получилось куда внушительнее, чем Айна рассчитывала.


-«И в чем ваша работа?» - Пока инициатива принадлежит ей и лишаться ее девушка не собиралась.


-«Мы ловцы. П-поступил п-приказ: захватить только прошедшего барьер мирового мага. И где вас найти». – Эффект заклинания похоже начал спадать, главарь постепенно прекратил коверкать речь, а в глазах появилась осмысленность.


-«И что теперь вы хотите со мной делать?» - Нужно было вызнать максимум до того, как они полностью очухаются.


-«Приказано привести тебя на базу, а потом… так, стоп! Почему я это тебе рассказываю? Чертова магичка!» - Летучая мышь с размаху ударил Айну по лицу. Сопротивляться она была не в силах, отлетев в дерево. Главарь хотел продолжить, но парочка его оттащила.


-«Босс! Нельзя ее трогать, иначе нам крышка!»


-«Мы тоже попались на ее уловку, но не лезем с кулаками. Доставим ее на место и забудем, как страшный сон». – Похоже в этой троице мышь был только номинальным командиром, иначе подчиненные не решились бы с ним так фамильярничать.


-«Черт, гребаные мировые маги! Была б моя воля, я бы ее…! Черт! Ну почему всегда все так!?» - Он убивался еще несколько минут, пока парочка спокойно на это смотрела, похоже подобные представления они видели довольно часто.


-«Помогите встать». – Айна решила сотрудничать. Все равно странный браслет на правой руке облегал руку как влитой и снять его не представлялось возможным из-за полного отсутствия каких-либо застежек. А в нем все что она могла – это слабое внушение. Был вариант начать буянить, чтобы похитители попытались исполнить свою угрозу и отправились за Лазом. Однако девушка не знала, как работали эти браслеты, было ли возможно связать ими бодрствующего мага? А становиться причиной поимки любимого точно не хотела. Пока с ней точно ничего не будет, если им приказано никак ей не вредить, то в конечном пункте маршрута вряд ли будет хуже.


Так что, подняв девушку на ноги, троица зверолюдов повела ее куда-то в глубь лесов.


Лаз.


Он обыскал все в радиусе сотни километров от университета. Если похитители, а в том, что Айну похитили, парень не сомневался, передвигались стандартными способами, то делали это довольно быстро. По его расчетам он спал едва ли полчаса, проснувшись от обрыва связи. Впрочем, идея о том, что за этим стояли обычные смертные, а не другие мировые маги ему просто не приходила в голову, так что скорости неизвестных Лаз не особо удивлялся.


Но факт оставался фактом, Айну, его Айну забрали у него прямо из-под носа, а он ничего не смог сделать. Снова, в который уже раз, в груди начал кипеть гнев. Раньше именно Айна помогала сдерживать эти чувства, но теперь связь была потеряна, а вместе с ней и контроль.


После поглощения энергии Зверя из той странной штуки в Оке Морей и пробуждения Искры Мироздания Лазу стало проще контролировать свои порывы. Квартирант сдерживал часть негативных эмоций, с удовольствием поглощая их, будто вкуснейший десерт. Однако то, что оставалось очищалось от любых примесей, и еще было не ясно, что хуже.


Обычно мы злимся не просто так. Даже нет: человек никогда не злится без причины. На плохую погоду, невкусный завтрак, идиота-начальника, стерву-жену, может даже на себя-дурака. Но всегда есть объект ненависти. А потому к нашей ярости примешиваются некие дополнительные эмоции. Разочарование, обида, зависть, ревность, все эти эмоции, смешиваясь с гневом притупляют его, как множество ингредиентов в соусе скрадывают остроту чили.


Но Лаз сейчас испытывал именно такой, чистый, ничем не замутненный гнев, и это давалось ему нелегко. Метаморфозы могли сделать тело прочнее стали, могли заставить мозг работать наравне с земными компьютерами, но эмоции – это куда более тонкая материя. Он мог полностью отсечь любые чувства, но это был билет в один конец: это означало лишиться и страха, и радости, и, что самое важное, любви. А без эмоций возвращать их вряд ли захочется.


Так что приходилось терпеть. Его как будто сжигало изнутри, ярость не на похитителей, не на себя, ни на что вообще была как адское пламя. И чтобы его унять, Лаз сделал единственное, что пришло в голову. Высвободил весь накопленный гнев разом, во вспышке сумасшедшей смеси эмоций и энергии.


Результат был совершенно неожиданным. Вдруг, в тот самый момент, когда его сила вышла из тела, Лазарис ощутил все пространство вокруг себя совершенно по-другому. Энергия Зверя существовала параллельно с материальным миром, не касаясь его. Поглощенная им сила могла влиять на предметы, живых существ, даже на воздух. Но раз прошедшая через его организм энергия больше не контактировала с своим истоком. Эта странная особенность давно не давала парню покоя. Но сейчас все было иначе. Высвобожденная им волна резонировала не только с окружающим миром, но и с силой Искры Мироздания вокруг. И с самим пространством тоже. Материя и пространство – далеко не одно и то же. В пустоте, вакууме нет первой, но вторая все еще в своих правах.


И сейчас на его действие откликнулось именно пространство. Сам того не понимая, Лаз включил в свое воплощение, поглотил и подчинил одну из фундаментальных основ вселенной. Ну, какую-то ее часть.



Глава 3. Новая сфера контроля, продуктивная раздражительность и арена первого лея.


Будто посреди шторма из волн выпрыгнул единорог верхом на каракатице. Случившееся было настолько неожиданным и невероятным, что Лаз даже не знал, как реагировать на произошедшее. Впрочем, через пару секунд решение нашлось, само собой. Чем сильнее он станет, тем проще ему будет найти Айну. И раз сейчас возможность отыскать ее отсутствует, то лучше будет сконцентрироваться на исследовании своих новых возможностей.


Он закрыл глаза и осторожно обследовал тот небольшой кусочек пространства, что стал его частью. Ощущение было невероятным, он знал буквально все о том, что творится в радиусе пары метров от него. Не нужно было даже исследовать или проверять, стоило только захотеть знания, и оно тут же приходило.


Температура, сила тяжести, энергетический фон, количество проходящих через каждый кубический миллиметр фотонов, присутствующее излучение любой длины волны, и многое-многое другое. На живых существах это работало немного иначе, собственная энергия организма блокировала этот странный сканер. Но чем слабее было существо, чем меньше у него было сил, физических и магических, тем быстрее его тело поддавалось. Теперь уже безо всякого вмешательства со стороны Лаза все вокруг него само по себе медленно включалось в его форму.


Правда, в отличие от насильственного накачивания энергией после того, как материя покидала область подконтрольного ему пространства все изменения начинали сходить на нет. Но все равно, это было невероятно.


В небольшой области вокруг себя Лаз был фактически богом: материя и энергия полностью подчинялись его воле, стоило подождать пару минут. Тут ему в голову пришла идея. Сосредоточившись, он рассеял свое тело и воссоздал в паре метров. Все равно метаморфозы не были настоящей материей, так что контролируя всю энергию вокруг, переместить ее в сторону не было чем-то особенным.


Было очень жаль, что размер области воздействия был так мал, перекинься он в Ужаса, и она вся оказалась бы внутри его тела. Однако было заметно, что она медленно увеличивается, захватывая все новый объем. Правда, слишком медленно, даже за те девять с чем-то лет, что остались Лазу такими темпами область не вырастет и до сотни метров.


Так что нужно было что-то еще, чтобы расширить ее. Придя к логичному выводу, что то, что вызвало такой скачкообразный рост в первый раз, вызовет и во второй, он попытался вызвать у себя то же ощущение чистого гнева. Но не сработало, похоже этот случай был чем-то вроде озарения.


Узнав про новые силы все, что мог и хотел, Лаз решил сперва найти какого-нибудь мирового мага. Похищение Айны не могло быть спонтанным, схватить высшую восьмого ранга так, что спящий рядом другой маг ничего не заметил было крайне сложно. У злоумышленников должен был быть план, большая сила, а главное – цель.


Мировых магов не похищают просто так, от нечего делать. Пусть их было почти миллион, но жителей сферы еще в миллионы раз больше. Так что, если учесть, что они только прибыли и даже не успели никого встретить и вариант с местью отпадал, оставалось только одно. Кому-то понадобились силы Айны. А так как специализацию выяснить без применения соответствующих заклинаний невозможно, то под “силами” имелась в виду просто мощи мирового мага, а не конкретно Мастера Эмпатии.


А о подобном не могли не знать. Мастера имели свою инфраструктуру, совершенно отдельную от мира смертных. Фактически, это выглядело как большая община на несколько сот тысяч человек. И о том, что членов этой самой общины крадут в неких целях невозможно умалчивать.


С получением пространственной сферы контроля обычная тоже сильно выросла. Правда, без дополнения от души Айны итог почти не изменился. Лаз каждую секунду ощущал, будто потерял часть себя, лишенный уже привычного чувства родной души. Так что ему стоит простить то, что после пары десятков отрицательных ответов в жилище очередного Мастера, младшего мага восьмого ранга он влетел как ураган.


-«Что ты знаешь о похищениях мировых магов!?» - Специализация у невольной жертвы его раздражения была небоевая, так что противостоять Лазу он был совершенно не в состоянии.


-«П-п-похищения? К-какие п-похищения?» - У престарелого мужчины даже начал дергаться глаз. Прижатый к стене, схваченный за грудки адской крылатой тварью, которая была явно сильнее его в разы, он был очень напуган. Тот факт, что ты стал мировым магом отнюдь не лишает тебя страхов. Может даже все наоборот.


-«А ну думай! Вспоминай быстрее все, что можешь! Если нужно будет, я так весь промежуток могу! Мою любимую забрали прямо у меня из-под носа, а я не ощутил никаких магических всплесков. Думаешь я поверю, что такое происходит впервые и никто на слое не знает о подобном?»


Тут маг почувствовал, как его энергетическая защита начинает медленно истончаться. Будто мириады маленьких муравьев подгрызали ее снаружи. На то, чтобы пробиться через барьер Мастера восьмого ранга у Лаза ушло бы несколько часов, но как он и сказал, уходить парень не собирался.


-«Я знаю, что вам может быть нужно! – от ощущения того, как защита медленно сдает, мужчина в панике начал переворачивать каждое из огромного числа воспоминаний в своей голове. И вскоре нашел нужное. – Несколько десятилетий назад я слушал о боевой арене, где могут сражаться любые воины и существа, даже мировые маги. Тогда я решил, что это бред, ни один смертный не может составить хоть небольшую конкуренцию Мастеру, но теперь мне уже так не кажется».


Лаз прикинул. Если мировые маги сражаются на арене, то скорее всего их силы как-то ограничивают. Это хорошо сходилось с тем, что Айна пропала с его радаров. Раз ее силы Мастера пропали, то и связь на том уровне, что они получили после становления, больше не работала.


-«Где!?»


-«Первый лей! А теперь прошу, отпустите!» - Мужчина уже был весь мокрый от пота, хотя в доме было довольно прохладно.


-«Спасибо. Прощайте, извините за это». – Опустив мага на пол Дьявол вылетел наружу.


У леев была своя нумерация по довольно сложной схеме, учитывая тридцать ребер у икосаэдра. Впрочем, на каждом слое она была одинаковой и зная одну, найди нужный лей на любом было довольно просто.


К счастью, слишком далеко лететь не пришлось, искомое ребро имело с текущим общего соседа. Так что за несколько часов Лаз оказался на месте. А потом, еще через час расспросов нашел то место, о котором говорил тот маг.


На берегу широкого залива раскинулся впечатляющих размеров порт. Огромные корабли, в разы больше тех, что были в Девяти Когтях заполонили гавань, а многоэтажные гостиницы были скорее нормой, чем диковинкой. Однако с высоты птичьего полета вовсе не это привлекало внимание.


Невдалеке за городом высился исполинский Колизей. Только этот был раз в десять больше земного. Стены высотой почти в четыре сотни метров, места для сотен тысяч зрителей и площадка радиусом в три футбольных поля. Смотрелось это столь же впечатляюще, сколь и дико. Будто кто-то построил рядом с настоящим домом песочные замки.


В стороне от арены был целый небольшой город, наполненный своими гостиницами, трактирами, магазинами и другими местами проведения веселого отдыха. Видимо он был построен специально для посетителей арены. Было совершенно неясно, каким образом подобное место обеспечивалось всем необходимым, учитывая масштабы. Но за этим просто не мог не стоять какой-то мировой маг, что, учитывая разнообразие специализаций, делало этот вопрос куда проще.


Вот только была проблема. Стоило Лазу подлететь к Колизею на полдюжины километров, как он почувствовал сильный упадок сил. И чем ближе была арена, тем слабее он становился. У стен колоссального сооружения при такой тенденции он не будет намного сильнее просто мощного смертного мага.


Теперь у него почти не оставалось сомнений. Стоящие за похищением Айны люди – хозяева титанической арены. Вот только что-либо с этим сделать он был не в состоянии.



Глава 4. Представление, Красавица и Сорока.


Не было понятно, как работает этот подавитель, был ли это какой-то механизм, или же чья-то магия. Однако похоже, что действовал он исключительно на мировых магов, понижая их силу до уровня смертных. Впервые за очень долгое время Лаз ощущал, что больше не является самым сильным в толпе. Мощные чародеи могли сейчас создавать заклинания в разы более разрушительные.


Правда, то подавление работало как блокиратор используемой магии, то есть запас сил и энергии Зверя оставался прежним. Так что все метаморфозы никуда не делись, так как не были заклинаниями. А вот при создании последних большая часть потраченной на них мощи просто рассеивалась.


Однако даже если бы он полностью лишился своих сил, уходить Лаз даже не думал. Пока есть вероятность, что Айну держат в этом месте, его отсюда может прогнать только смерть.


Убрав доспех в карманы, парень снял себе номер в одном из отелей городка арены. На этот раз даже утруждать себя созданием монеток не пришлось, не обладающая никакими магическими силами девушка за стойкой быстро попала под его влияние и отдала ключи. Новые навыки нравились ему все больше и больше.


Теперь нужно было собрать информацию. К сожалению, на город тоже был наброшен купол подавления, так что использовать трюк с множеством глаз и ушей сейчас ему было не под силу. Так что следующие несколько часов Лаз просто бродил по улицам, тонким слухом метаморфозы ловя любые разговоры.


-«Представление послезавтра…»


-«Говорят о необычном бойце…»


-«Я слышал, что шоу будет одно на тысячу!..»


-«Мой кузен работает на арене поваром, он рассказал о черноволосой девушке…»


-«Мировой маг!..»


-«В пятьдесят часов…»


-«Это будет нечто!..»


То тут, то там слышались нужные обрывки фраз, из которых постепенно складывалась полная картина. Теперь уже не было никаких сомнений: Айна была тут. И где-то через двести часов она будет сражаться.


Лаз долго думал, что он может сделать, чтобы спасти любимую. Однако ничего в голову не приходило. Вряд ли барьер подавления был создан магом только восьмого ранга. Так что в открытом бою, даже если как-то получится убрать ограничение силы, у парня не будет никакого преимущества.


А тайное похищение невозможно без продуманного плана. Не может быть, чтобы такого ценного пленника, как высший мировой маг не охраняют. К тому же, скорее всего на арене есть и другие Мастера помимо создателя барьера и предполагать, что подавление работает и на них было просто глупо.


Так что пытаться что-то делать нахрапом было безумием. Легче было просто прийти и предложить себя в качестве добровольного бойца. Поэтому Лаз решил для начала сходить на представление и убедиться окончательно. Все еще был мизерный шанс, что это просто чудовищное совпадение, по крайней мере, он на это очень надеялся.


Два промежутка до намеченного часа он провел в тщательной настройке своего доспеха, экспериментах с пространственной сферой контроля и попытках преодолеть подавляющий барьер. Лаз всегда знал, что паника и волнение худшие помощники в любом деле.


Наконец, пятидесятый час упомянутого промежутка наступил. Лазарь подправил внешность, став старше, выше и облысев. Вряд ли его могли знать, но подстраховаться стоило. Даже несмотря на силы почти в сотню раз слабее нормальных, он оставался сильным чародеем. А для них всегда и везде были привилегии. Так что он без разговоров и торга получил одно из лучших мест на арене, в специальной ложе. На этот раз, правда, пришлось поколдовать с деньгами, контролер и сам был чародеем.


Усевшись на свое место, он принялся ждать. Вскоре уже все трибуны были забиты практически до отказа. И, будто дожидаясь этого, по колоссальному сооружению разнесся громкий голос.


-«Дамы и господа! Представители всех рас и народов! Спасибо за визит на это представление! Да-да, именно представление, назвать то, что вы сегодня увидите сражениями, или упаси боже боями язык мой не повернется! В ближайшие часы вас ждет зрелище, захватывающее дух и будоражащее разум! А теперь, без лишних слов, представляю вам первого участника сегодняшнего шоу!»


И начались “представления”. Конечно, в полном несоответствии со словами диктора это были простые битвы: один на один, двое на двое, командные и против различных монстров, больших и не очень. Лаз скучал, наблюдая за летающими по площадке фаэрболами, ветряными лезвиями и волнами воды. Изредка попадались довольно занимательные чары, вроде контроля разума или призыва големов. Одна женщина даже умудрилась каким-то образом войти в тело своего соперника и тот сам себе перерезал горло. Но учитывая силы самого Лаза, для него это не было чем-то особенным.


Рядом с ним сидел еще один человек, которого похоже происходящее не сильно заботило. Он даже не следил за боями, всецело отдавшись чтению какой-то книжечки. Лысый, мускулистый, обнаженный по пояс. На голове и плечах у него были странные металлические пластины, то ли украшения, то ли какие-то символы отличия. Он совсем не был похож на интеллектуала, но Лаз уже давно не судил о людях по внешности. Место по другую руку пустовало, так как эти ряды были только для почетных гостей, а их не всегда набиралось достаточно. Так они и сидели, меланхолично ожидая чего-то.



Впрочем, толпа просто бесновалась от восторга. Над ареной, в воздухе висело несколько экранов, на которые магией проецировалось происходящее. Так что даже сидящим на галерке все было прекрасно видно. И народ отрабатывал каждую монетку, отданную за билет. Особенно всех будоражили смертельные битвы один на один. И немудрено, когда один из противников разрывал другого в клочки, или сжигал огненным шаром, или даже просто перерезал горло, адреналин у любого наблюдающего это просто зашкаливал.


В такой манере прошло почти полтора часа. Лаз уже начал надеяться, что ошибся, что Айны тут нет и можно со спокойной душой убираться отсюда, как вдруг голос объявил следующих участников.


-«Мальчики и девочки! Я уверен, многие из вас слышали о том, что сегодня у нас будет необычный новый боец. И вот, вы дождались! Позвольте представить, одну из всего семи мировых магов на нашей арене! И пусть ее сценическое имя не вводит вас в заблуждение, она очень сильна! Итак, встречайте, Красавица!»


На этих словах все у парня внутри сжалось. Только она могла до такого додуматься. Давным-давно он рассказал ей сказку о красавице и чудовище и потом часто шутил, что это история про них самих. Постепенно повелось, что этим именем он стал называть ее едва ли не чаще, чем настоящим. Так что сомнения по поводу личности этой неизвестной мгновенно отпали.


Айна вышла из одной из тысяч боковых дверей арены под улюлюканье толпы. Одежды на ней сильно поубавилось: коротенькая юбочка, практически не прикрывающая белье, и топ, вот и весь костюм. Все черное с золотом. Волосы цвета воронова крыла, заплетенные в длинную косу, также были украшены золотой сеточкой. На шее поблескивали два ожерелья. Подарок Лаза – зеленый, как только пробившаяся весенняя трава, кулон. И большая треугольная пластинка со странными символами, к некоторому ужасу Лаза вросшая в кожу девушки. Оружием были перчатки и туфли с длинными стальными когтями на пальцах как у земного персонажа страшилок Фредди Крюгера.


Ее противница была также в черном, правда вещей на ней было побольше. Высокие сапоги до середины бедра, что-то вроде футболки, перевязанной поясом и длинный до земли плащ с капюшоном. Правда, у нее не было вообще ничего, хоть немного закрывающего нижнее белье. Вооружена мечом, чьи ножны торчат из-за спины, клинок был уже у нее в руке. Ярко-красные волосы, не менее красные глаза, на вид девушка была не старше Айны. Ее объявили, как Сороку.


Неожиданно Лаз почувствовал, как его лысый сосед напрягся и убрал чтиво. Так же, как и он сам, мужчина вперил взгляд в происходящее на арене с максимальной сосредоточенностью. И если его интересовала не Айна, то ее противница. Похоже, что произошедшее с Лазарисом и его любимой не было уникальным случаем.



Глава 5. Страшный старик, выбор и первая противница.


Айна.


Их путь был недолог. Через несколько часов девушка под конвоем троицы зверолюдов вышла из-под прикрытия деревьев и увидела странное устройство. Большой блестящий диск парил в нескольких сантиметрах от земли, не поддерживаемый ничем. Однако для мирового мага это не было бы удивительно, если бы над диском не пылал ярко-синим пламенем овал портала.


Она с Лазом часто обсуждала возможности и способы создания стабильных двусторонних переходов. И все упиралось в необходимость одновременного воздействия с обоих концов телепорта. То есть создать устойчивый тоннель в неизвестное или неисследованное место было невозможно. А это означало, что на той стороне ее ждали, причем уже давно.


Мышь оставил компанию и вошел в овал. Отсутствовал он недолго, максимум полчаса, а затем появился снова, с большим мешком, в котором что-то дорого позвякивало. Похоже Мастера стоили дорого. Затем его подручные просто кинули Айну в портал, без магии сделать она ничего не могла.


На той стороне ее сразу подхватили чьи-то крепкие руки. Два здоровенных бугая, не говоря ни слова протащили девушку по коридорам какого-то большого здания и остановились только у большой деревянной двери. Неожиданно аккуратно для своей комплекции один из мордоворотов постучался.


-«Пусть войдет». – Голос был старческий, надтреснутый, но в нем чувствовалась мощь.


Ее втолкнули внутрь из закрыли следом дверь. Комната был небольшим, и большую часть пространства в ней занимали бумаги. Книги, свитки, просто листы были везде, на полках, на столе, на полу и даже висели в воздухе, удерживаемые магией.


Хозяин кабинета выглядел лет на сто, хотя скорее всего ему было куда больше. Чисто-белые волосы, борода, брови и даже радужка глаз резко контрастировали с темно-серой кожей. Одетый в просторный халат, с большим тюрбаном на голове, он походил на джинна из рассказов Лаза, вот только желания девушки он исполнять явно не собирался.


-«Садись». – Он указал пальцем с длинным ногтем на высокий стул.


-«Кто вы?» - На этот раз применять магию девушка не решилась, этот старик точно был мировым магом, причем очень сильным.


-«Я хозяин этого места. Ты находишься на самой большой на восьмом слое, а скорее всего и во всей высшей сфере боевой арене. И в скором времени ты будешь на ней сражаться. Хочешь ты того, или нет. Вопросы?» - холодный и колючий взгляд из-под кустистых бровей будто проникал в самые глубины души.


-«Могу я поинтересоваться вашим рангом?» - Важнее всего сейчас была информация.


-«Можешь. Я высший Мастер Барьеров третьего ранга. Еще что-то?» - У девушки перехватило дыхание. Ашадин рассказывал о градации мировых магов и лимитах на количество разных рангов. Выходило, что этот старик – один из тысячи трехсот сильнейших существ высшей сферы. А учитывая не один триллион обитателей эта цифра была и правда страшной.


-«Могу я отказаться?» - Сейчас в ее голосе не было ни вызова, ни силы, только мольба. И он это заметил.


-«Ты правильно делаешь, что боишься меня. Я существую многие тысячи лет и за это время не продвигался вверх по рангам большую часть жизни. Однако это совсем не значит, что я стал слабее, скорее наоборот. Мою арену посещают иногда даже перворанговые маги, а ты должна понимать, что это значит. И не советую пытаться сбежать, многие пробовали, ни у кого пока не получилось. Все, на этом вопросы закончим». – Он встал и подошел к девушке.


-«Что вы хотите?» - Даже самый сильный и смелый человек не лишен чувства страха. А Айна точно не была самой сильной, и вряд ли была самой смелой. К тому же, она была девушкой, похищенной у любимого, так что слезы, выступившие у нее на глазах, были вполне объяснимы.


-«Ну-ну, не плачь. Я не собираюсь тебе вредить. Я предлагаю тебе выбор, - он достал откуда-то из складок мантии странное ожерелье, треугольную пластинку на веревочке со сложным рисунком на ней. – Тот браслет, что сейчас на тебе – грубая и несовершенная версия этого амулета. Первый лишает тебя почти всех сил, делая практически беспомощной, но его сравнительно легко снять. Второй же, если ты согласишься его надеть добровольно, просто ограничит их до уровня, не угрожающего целостности арены. Плюс, ты не сможешь навредить кому-либо из персонала. Итак, выбирай. Ты сражаешься в браслете, как обычный рядовой боец, живешь как шавка, питаешься дерьмом и спишь в общем бараке. Либо ты сражаешься с амулетом, как одна из немногих избранных, и живешь соответственно».



Нужно было признать, этот старик знал, как надавить на чьи-то больные точки. Годы заточения и жизни с Лазом вымыли из Айны практически все привычки принцессы, но отвращение к грязи и вони осталось в ней похоже навсегда. Однако это все равно было лучше другой возможной альтернативы.


-«Эта штука будет как-то влиять на мой разум? Заставлять делать то, чего не хочу, лишать моих эмоций и воли?» - Потеря себя, потеря чувств к Лазу, потеря воли к жизни и свободе были куда хуже нечистоплотных соседей.


-«Нет. Единственный эффект – подавление силы и невозможность использования заклинаний на персонале». – Он говорил правду, остатков ее способностей вполне хватало, чтобы это понять. И раз этот амулет не сможет помешать ей сбежать, то отказываться глупо.


Теперь ее уже не тащили под руки, а вежливо провожали до комнаты. Пластинка, странным образом сросшаяся с кожей под ключицами еще немного жгла, но теперь к ней вернулась магия, а значит не все было потеряно.


Отведенные ей апартаменты были в десяток раз больше кабинета старика. Спальня с огромной кроватью, ванная с пузырьками, отдельный кабинет с видом на океан. Роскошный номер, вот только снаружи за окнами и стенами ощущалась сильнейшая защита, пробиться сквозь нее наружу было просто нереально. Золотая клетка.


Через полчаса за ней пришли. Местом назначения стала небольшая комнатка с сидящим за большим столом мужчиной в очках. Оказалось, что это портной. Видимо старика, а может кого-то еще не устраивала обычная одежда Айны, аккуратный брючный костюм мягких тонов. И не удивительно, в таком на арене будешь выглядеть скорее глупо.


Обмерив девушку, мужчина ни говоря ни слова сел за холст. Похоже, ее мнение тут никого не интересовало, впрочем, Айне и самой было интересно, что же у него получится. А вот выбор оружия оставили за ней.


Она никогда особо не пользовалась холодным оружием, слишком рано начав применять вместо него магию. Но чтобы не драться с пустыми руками, выбрала то, владению которым хоть немного училась. Традиционный танильский кошачий коготь, перчатки с длинными лезвиями, позволяющие наносить быстрые режущие удары. Как ни странно, среди мужской половины населения особую славу не сыскал, однако это с лихвой окупила любовь к этому оружию у слабого пола. И правда, возможность расцарапать противнику лицо до смерти выглядит довольно привлекательно. В дополнение к ним, Айна попросила похожие когти еще и на ноги, Лаз всегда отмечал, что она очень гибкая.


Также ей оставили право выбрать себе псевдоним, который будут объявлять на арене. Немного подумав, она выбрала имя, которым ее постоянно называл Лазарь. Красавица.


Довольно быстро ей доставили ее новый костюм. Девушка вначале едва не сгорела со стыда, это было даже не платье, а просто два кусочка ткани. И ей придется в этом представать перед многотысячной толпой. Однако выбора похоже не было, поменять эту одежду ей не разрешили.


Следующие пара промежутков прошли вполне мирно, она редко выходила из комнаты, не желая ни с кем знакомиться. Однако в конце концов время пришло. Бой, которого Айна так ждала и так не желала начинался через несколько минут.


Стоя перед огромной дверью на арену, она просто дико нервничала, но ждать ее никто не собирался. Свет дня после полутьмы внутренних коридоров ослепил ее на пару секунд, но быстро примененное заклинание рассеяло лишние лучи.


Девушка уже видела боевую арену, однако смотреть отсюда, снизу, ей еще не доводилось. Дух просто захватывало, тысячи и тысячи человек смотрели прямо на нее, а высоко над головой висел огромный экран, на котором откровенный наряд показывался во всей красе. Однако сейчас Айну интересовало отнюдь не это.


Из такой же двери напротив вышла девушка в черном. Было непонятно, кому с костюмом повезло меньше, у нее пусть и был длинный плащ, сапоги и перчатки, но ничего хоть отдаленно напоминающего юбку не было и в помине. Красные волосы, красные глаза, красный макияж, сложная серебряная каффа на левом ухе. И меч в руке.



Диктор что-то кричал, но Айна его не слушала. Что-то было не так, какое-то навязчивое чувство, будто жужжание комара над ухом не давало покоя. Она оглядела трибуны, но никого не увидела. Однако чувство не исчезло. Кто-то смотрел прямо на нее. Не на ее кошачий коготь, не на прикрытую тканью грудь, не на милое лицо. На нее саму. И она знала, кто это.



Глава 6. Схватка двух красоток, красивый финал и новый знакомый Лёха.


Отмашка была дана, бой начался. К счастью, бои мировых магов велись не до смерти, иначе у арены они уже давно бы закончились. Однако даже зная, что Айне не грозит смертельная угроза, перестать переживать Лаз не мог.


Почти минуту девушки стояли неподвижно, о чем-то переговариваясь. Из-за ограничения сил и рева толпы разобрать разговор парень не смог. Однако его лысый сосед постепенно менялся в лице, и явно не из-за нетерпения. Похоже у него были свои уникальные способы. Но вот, похоже, разговор окончился, девушки сорвались с места и ринулись друг на друга.


Может звук на таком расстоянии Лаз и не мог разобрать, но в отношении чувствительности к энергии с ним мало кто мог сравниться. Во-первых, на девушек барьер ослабления не действовал. А во-вторых, от той треугольной пластинки он явственно ощущал поле подавления, похожее на раскинувшееся над всем стадионом. На Сороке он тоже был, просто в другом месте. Правда, были и отличия. Общий барьер снижал силу относительно, чем сильнее был мировой маг, тем сильнее он будет внутри поля. Однако эти амулеты подавляли энергию в абсолютных значениях, то есть и маг девятого и маг первого ранга с ними на теле могли оперировать только небольшим, одинаковым запасом сил.


Так что было не особо важно, какой ранг был у Сороки, их способности были примерно равны. Конечно, без учета Мастерства. Сейчас они обе были на уровне сильных смертных чародеев, может слабее самого Лаза, но не слишком. Однако применение сложных заклинаний с участием мировой энергии в таком состоянии было практически невозможно.


Так что обе начали применять стандартные для любого чародея заклинания. Вот только даже без львиной доли своих сил, контроль энергии амулетом и барьером не подавлялся. Так что сложность заклинаний в разы, а может и десятки раз превышала все, ранее виденное Лазом на арене.


Потоки раскаленной добела лавы, сотни воздушных игл, пронзающих пол арены насквозь, пространственные ловушки и дыры, и еще многое из обширного арсенала любого уважающего себя чародея. Однако парень понимал, что это была только разминка, каждая проверяла соперницу, прощупывали слабые места, уязвимости. Никто даже еще не пустил в ход своих специализаций.


Но вот вдруг Сорока качнулась и еле уклонилась от каменной волны, сильно ударившись спиной при падении. Айна явно пустила в ход одно из тех до сих пор не совсем понятных Лазу заклинаний эмоций. Однако и ответ не заставил себя долго ждать, красноволосая девушка поднесла меч к губам и что-то прошептала. От клинка резко дыхнуло силой, следующий фаэрбол радиусом в полдюжины метров был разрезан надвое будто кусок масла. У этой девушки было интересное Мастерство.


Больше не было создано ни одного обычного заклинания, это было теперь бесполезно. Айна бомбардировала противницу шквалом эмоций, от эйфории до ужаса и от похоти до ярости. Каждый раз Сорока с большим трудом приходила в себя и с каждым разом ее дыхание становилось все тяжелее.


Однако и Красавице приходилось не сладко, похоже магия, наложенная оппоненткой на меч с равной простотой разрубала и плоть, и сталь, и чары. Обе перешли на ближний бой, так как при таких способностях противника любое неудачно пущенное заклинание могло стать последним.


На теле обоих уже появилось довольно много ранений. У Айны они были глубже, у Сороки было больше количество. Было видно, что ни одна не может взять верх. Первой приходилось уклоняться от любого случайного взмаха заговоренного клинка, а вторая из-за калейдоскопа эмоций никак не могла нормально сосредоточиться и нанести серьезный удар.


Так продолжалось некоторое время, но тут наконец дело сдвинулось с мертвой точки. Красноволосая отсекла лезвия на одной из перчаток Айны, после чего подхватила их с земли и зашептала над ними то же заклинание. Скинув бесполезное теперь оружие, Красавица сотворила какое-то особо мощное заклинание, от чего едва не упала, но Сорока застыла на месте, недвижимая.


Не желая терять ни секунды, Айна рванулась вперед, но уже когда до противницы оставались считанные метры та пришла в себя и метнула куски кошачьего когтя в нападающую. Чтобы избежать попадания в тело всеразрезающих лезвий девушке пришлось изогнуться в воздухе под почти непредставимым углом, после чего она всем телом врезалась в красноволосую.


Прошла буквально секунда, и битва была окончена. Сорока лежала на спине, приставив к горлу Айны меч. Но и бритвенно-острый кошачий коготь сидящей на ней верхом Красавицы замер у ее шеи. Похоже, это была ничья.



Толпа бесновалась как никогда до этого. Зрелище дерущихся друг с другом красоток не может не разгорячить кровь, особенно если учесть довольно откровенные костюмы. Да и сама битва была самой впечатляющей за сегодня, мировые маги были сильнейшими не просто так. Под вопли одобрения и комментарии диктора, девушки разошлись к противоположным сторонам арены и скрылись в дверях. Лаз остался сидеть, размышляя о увиденном. Произошедшее впечатляло, даже у него от такого действа вскипела кровь. Однако было совсем не время восхищаться силой своей половинки, нужно было думать, как ее вызволить. Да и судя по всему, красноволосая Сорока тут тоже не по своей воле, учитывая реакцию на все это его соседа. И Лазу стоило с ним как минимум познакомиться.


-«Кто она?» - Мужчина аж дернулся от такого неожиданного вопроса. Смерив парня взглядом и почувствовав ауру подавления, удерживающую силу Лаза, он удивленно поднял бровь.


-«Моя невеста. А что, есть проблемы?» - Похоже его сосед был скорее человеком дела, нежели слова, несмотря на его любовь к литературе.


-«Никаких проблем, напротив, я очень хочу помочь. Дело в том, что твоя любимая только что сражалась с моей. И если это не повод для разговора, то я не знаю, что». - Тот пару секунд обдумывал сказанное, хмуря брови, но все-же протянул Лазу руку.


-«Алексай, высший Мастер Воздуха седьмого ранга». – И снова почти знакомое имя. Впрочем, опять же, при таком разнообразии это не было чем-то удивительным.


-«Лёха, значит? Что же, Лазарис, высший Мастер Метаморфоз восьмого ранга». – Он пожал протянутую ладонь.


-«Лёха? Что еще за Лёха?» - Похоже, тут это имя не сокращалось.


-«Да вот думаю, что очень твое имя сложное и вычурное, уж без обид. Так что я его сократил, если ты не против». – Обращаться к своему новому знакомому каждый раз по полному имени Лазу совсем не хотелось.


-«Извини, но против. Можешь звать меня Алом, если хочешь».


-«Ал. Ладно, так тоже сойдет. Итак, полагаю, что у нас с тобой общая цель – спасение девушек отсюда, причем как можно скорее. Можно узнать, как твою зовут, Сорока же явно ненастоящее имя?» - Этот мужчина Лазу нравился, своей прямолинейностью, твердостью, честностью. И ему очень хотелось помочь.


-«Ее зовут Найли. Она младший Мастер Лезвий восьмого ранга. Недавно прошла барьер. А та черноволосая – твоя кто? Девушка? Любовница? Невеста?»


-«Она моя половина, ни больше, ни меньше. Айна. И мы оба тоже буквально только что попали на восьмой слой. И тут такое. Предлагаю уйти отсюда и все подробно обсудить, что думаешь?» - В этом месте Лазу совсем не нравилось, и совсем не из-за жары.


-«Идет. Расскажу, что знаю». – Они поднялись и отправились к выходу. Единственные, Представление еще не закончилось.


Айна.


-«Привет. Как тебя зовут?» - Девушка чуть склонившая голову на бок, разглядывая Айну, вовсе не казалась плохой, скорее напротив, как и она сама, напуганной.


-«Найли. А тебя?»


-«Меня зовут Айна, приятно познакомиться. Ты знаешь, чего от нас жду?» - толпа улюлюкала все громче, недовольная отсутствием действий.


-«Зрелища, - она с ненавистью осмотрела трибуны. - Желательно покровавее и помасштабнее. Убить друг друга нам не дадут, но вот искалечить – запросто. Это уже шестая моя схватка, но если честно, с другим мировым магом дерусь впервые. Может поэтому еще все части тела на месте».


-«Понятно. Но я не хочу сражаться, ни с тобой, ни вообще». - Айна тоже огляделась, правда скорее с отвращением. Чувствовать на себе тысячи и тысячи взглядов, жаждущих хлеба и зрелищ, желающих крови, требующих битвы было омерзительно. К тому же, ей, как Мастеру Эмпатии подобное давалось еще сложнее.


-«Тогда давай разыграем хорошую драку: будем биться изо всех сил, но намеренно избегать серьезного урона. Вряд ли кто-то поймет, да и я думаю, всем будет плевать. Что скажешь?» - Перспектива сражения, в результате которого может остаться калекой Айну совсем не прельщала. Ее тело не было таким, как метаморфозы Лаза, отрезанные руки и ноги не отрастали сами собой.


-«Согласна. Только чур по тому сраму, что на мне надет не попадать, а то я просто со стыда сгорю». - Попытка пошутить была плодотворной, Найли весело рассмеялась. В таком месте этот смех должен был звучать мягко говоря неуместно, но почему-то напротив, отлично вписывался в поднимающуюся от раскаленного камня дымку. Отсмеявшись, девушка продолжила.


-«Идет. Слушай, ты вроде нормальная девчонка. Мой жених сейчас во всю старается меня вытащить, если хочешь, возьмем с собой, если получится. Он сейчас тут, слушает нас, его специализация это позволяет». – Найли задорно улыбнулась и подмигнула.


-«У меня тоже есть моя половинка. Не знаю, как объяснить, но я чувствую, что он тоже здесь. И я верю, он что-нибудь придумает». – Чувство, что Лаз смотрит прямо на нее становилось все сильнее, несмотря на толпу, впервые за последние пару промежутков Айна чувствовала себя почти в безопасности.


-«Оу, ну ладно, как хочешь. Так что, начнем?»


-«Ага, поехали!»



Глава 7. История Ала, сложности и комфортабельная клетка.


-«Мы познакомились, когда я прошел барьер на седьмой слой. Прогуливаясь по лесу наткнулся на банду грабителей, сгоряча решивших поживиться и моим добром. Стоит ли говорить, что у них ничего не вышло. Найли была одной из них, она единственная не хотела трогать одинокого путника. Наверное, этим мне и понравилась. Мы начали путешествовать вместе, жизнь мирового мага длинная, торопиться мне было некуда, так что я стал учить ее магии. Она оказалась неожиданно очень способной ученицей, настолько способной, что через несколько сотен промежутков и сама стала мировым магом. Ее выкинуло на девятый слой, но и тогда я продолжил помогать ей. Однажды со мной связался старый друг, попросил помощи, так что пришлось оставить Найли на время. Оказалось, что она приготовила мне сюрприз – пробилась на восьмой ранг. Вот только пока меня не было, ее забрали. С тех пор прошло уже больше пятнадцати промежутков».


Ал лежал на самодельном диване. Его специализация позволяла творить с воздухом вокруг вообще все, что было душе угодно, так что так знакомая Лазу прозрачная мебель сейчас была под обоими.


Они висели на высоте нескольких километров, медленно дрейфуя с облаками. Было довольно несложно понять, что Мастер Воздуха будет любить полеты. Так что в этом они тоже нашли общий язык.


В ответ Лаз поведал их с Айной историю, в общих чертах, естественно, иначе рассказ затянулся бы очень надолго. Узнав, что Лазарису меньше двадцати лет, Ал был в полном шоке. Ему самому было около пятисот, что для мага седьмого ранга не так уж и много. Чем выше забираешься, тем труднее двигаться дальше, многие просто застревали на каком-то ранге, не в силах продвинуться многие тысячелетия. В глазах Мастера Воздуха Лаз резко стал куда более ценным союзником.


Сила мировых магов не была фиксированной. Нигде не было сказано, что низший будет слабее младшего, а девятый ранг проиграет восьмому. Учитывалось еще огромное количество факторов, вроде специализации, таланта, поля боя и даже эмоционального состояния. Так что Ал ни на секунду не считал себя сильнее, а уж тем более выше по статусу, чем Лаз из-за того, что был на седьмом ранге. И после того, как парень сказал свой возраст, Мастер Воздуха в который уже раз сказал себе, что не задирать нос – правильная политика.


-«Что тебе известно об этой арене? Кто там главный, какие маги есть, чего стоит опасаться?» - Лаз не мог долго ждать, в отличие от Ала, времени у него не было.


-«Значит так. Имя хозяина боевой арены, а по совместительству и города рядом, и порта, и большей части лея – Кусс Зангасс. Он высший Мастер Барьеров третьего ранга, причем в таблице силы не из последних. Так что пытаться брать это место штурмом все равно что муравью пытаться убить слона. На него работает несколько десятков мировых магов, к счастью большая часть – шестерки, не достойные внимания. Кусс благодаря своей специализации может обойти правило о слоях, так что девять из десяти человек персонала – девятые ранги. Однако, с учетом того, что на них не действует поле подавления, это достаточная сила для подавления любого мятежа. Я еще не изучил всех, кто служит этому старику, но одного я знаю лично, так что могу рассказать очень много. Сбаг Ларан, он Мастер Порталов шестого ранга, именно благодаря его силам похищения проходят настолько гладко. Проблема в том, что за все эти промежутки у меня не появилось ни единой идеи о том, как вызволить Найли. Место, где держат элитных бойцов – это просто неприступная крепость. Снаружи стен – прозрачный барьер, способный выдержать атаку мирового мага не последнего ранга в полную силу. Внутри постоянно дежурит больше десятка магов, которые все вместе даже без подавления могут очень надолго задержать и меня, и тебя. А жилище самого Касса неподалеку, и если кто-то попытается забрать его приобретения – прибудет тут же, и тогда любому каюк». – Алексай расстраивался все больше, пока рассказывал. Видимо и правда, все было настолько плохо.


-«А где их держат? Не на арене?» - Вокруг огромного Колизея Лаз не чувствовал никакого защитного слоя.


-«Нет. У старика дом на берегу, в соседнем здании живут около сотни человек, представляющие для него особую ценность. Мировые маги, особо сильные чародеи, представители уникальных рас и обладатели необычных видов волшебства. Арена только для обычных воинов, которых не жалко потерять». – Ал, благодаря своим способностям мог выведывать кучу нужной информации, без него Лазу пришлось бы рыскать повсюду много промежутков.


-«Так, значит нужно придумать, как проникнуть внутри этого здания, а потом вывести девушек так, чтобы никто не заметил… задачка. Что же, будем думать!»


Айна.


Когда она вышла с арены, ощущение, что Лаз где-то рядом сразу пропало, от чего ноги предательски задрожали. Раны быстро затягивались под действием магии, но физическая боль была не так страшна. Однако, теперь девушка знала, что ее любимый где-то рядом, а значит все будет в порядке. За годы жизни с Лазом подобная уверенность стала просто сама собой разумеющейся. Плюс, теперь Айна была не одинока.


Найли нашла ее довольно скоро, все-таки в доме, где они жили не было слишком много народу. Красноволосая уже переоделась, правда нельзя сказать, что ее повседневная одежда была скромнее боевой формы. Разве что юбка все-же присутствовала. Айна же, вернувшая свой обычный брючный костюм, походила теперь скорее на бизнес-леди, нежели на гладиатора. С этого и начала ее новая подруга.


-«Так не пойдет! Ты же в тропиках! Тут сами боги велели носить что-то более раскрепощенное. Пойдем к тому мужичку, что шил нам форму, он не отказывается и от обычных заказов». – Совершенно неожиданно для Айны, ее схватили за руку и потащили куда-то по коридорам.


Портной, и правда, был совсем не против сделать ей и повседневную одежду. Под давлением Найли, девушка согласилась на платье с полностью открытой спиной. Фактически, от боевого костюма оно отличалось только подолом до пола, закрытым животом и декоративными деталями на плечах. Выходило настолько красиво, что Айна просто не могла поверить.


Следующей их остановкой стала крыша здания, на которую Айна еще ни разу не поднималась. С нее открывался великолепный вид на залив, а так-как барьер не блокировал ничего, не имеющего достаточного объема энергии, тут приятно дул ветерок, а наглые чайки хватали еду прямо из рук. Потом они провели пару спаррингов, поплавали в бассейне, вкусно поели. Следовало отдать тому страшному старику должное, пусть они и были в клетке, но комфортабельности этой клетки могли позавидовать многие отели.


И постепенно жизнь начала входить в более-менее размеренное русло. Хозяева арены были очень довольны их с Найли показным боем, так что почти каждое их сражение теперь было друг против друга. Девушки старались закончить их как можно зрелищнее, опасаясь, что в противном случае против них выставят кого-нибудь не настолько сговорчивого.


На каждом представлении Айна чувствовала на себе взгляд Лаза, а вскоре и увидела его в толпе. Найли рассказала, что ее жених, Алексай, подружился с Лазарем и они вместе думают над способами их вытащить. Так что уверенность в благоприятном исходе всего этого крепла в ней все сильнее.


В доме, где она жила, Айна познакомилась с несколькими другими бойцами. Титул мирового мага делал ее авторитет непререкаемым, так что, учитывая поддержку Найли, к ней никто не приставал.


Но даже так, с учетом вполне комфортной жизни, редких боев, хорошей подруги рядом, спала девушка очень плохо. Пять лет, за исключением некоторых редких случаев, она засыпала всегда рядом с Лазом. И даже в этих случаях, Айна знала, что в случае чего он мгновенно окажется рядом, поможет и защитит. Но теперь постель была пуста, когда она ложилась, а по утру, сразу после того, как она откроет глаза, никто не говорил ей “Доброе утро”. Может эта клетка и была невероятно удобной, но жить в клетке – то еще удовольствие.



Глава 8. Способ проникновения, вывод и новая подруга.


Какой бы план не был предложен, все упиралось в невероятную силу мага третьего ранга. В принципе, Лаз мог просто становиться сильнее, в конце концов его целью было стать одним из перворанговых, так что, если он не сможет победить даже Мастера Барьеров, все будет бесполезно. Но это вполне могло занять несколько лет, а оставлять Айну на арене одну на такой срок он просто не мог.


Так что любые планы, включающие в себя сражения, отпадали по умолчанию, как самоубийственные. Оставалось только скрытное проникновение, но и здесь возникала куча проблем. Через поставленную стариком стену проходил воздух, свет и даже живые существа. Но все, обладающее энергетическим запасом хоть немного больше, чем никаким упиралось в непреодолимую преграду, как изнутри, так и снаружи.


Поэтому было крайне проблематично не только попасть внутрь, но и выбраться наружу. И если Лаз мог создать тело, не имеющее никаких запасов магии, то вот Айна и Найли такой способностью не обладали.


Было предложено огромное количество вариантов, но ни один не прошел даже первичной критики. Чтобы вывести девочек из здания, нужно было либо сделать в защите брешь так, чтобы установивший его маг ничего не заметил, либо пройти через портал, контролирующийся сильным Мастером шестого ранга, опять же, незамеченными. И то, и другое было мягко говоря сложно исполнимо.


Но, как говориться, нет неприступных крепостей. В любой защите можно найти брешь. И после долгих часов и промежутков разведки такая брешь была найдена и особняке Зангасса. Выяснилось, что старик питал слабость к морепродуктам. И не просто креветкам или мидиям, а к мясу особого вида акул, отличающихся большим количеством энергии в теле. Прямо из особняка шел длинный туннель в открытое море, по которому, приманенные особой смесью хищные рыбы попадали прямо на стол к Мастеру Барьеров.


Загвоздка была в том, что акулы не пропускались защитой из-за слишком больших запасов магической силы в организме. Поэтому в туннеле барьер был отключен. Однако никого это особо не волновало, так как вход в него находился на глубине в полтора километра. И если все же кто-то захотел бы попасть по нему внутрь, то оказался бы в окружении монстроподобных акул, для которых слон был лишь плотным завтраком.


Однако для Лаза с его способностями это было не более чем интересным аттракционом. А еще через некоторое время и для Ала был найден способ помочь ему. Мастер Воздуха по плану должен был оставаться снаружи и быстро унести девочек, когда они выберутся. Но Лазарь придумал нестандартный способ применения способностей для Алексая. Обычно тот пользовался магией для атак, манипуляции газами, подслушивания и передачи разговоров. Все эти действия пропитывали воздух большим количеством энергии, и барьер Касса его отталкивал. Однако Лаз предложил медленно переправлять внутрь барьера энергию, по чуть-чуть. Таким образом, занявшим больше пяти промежутков внутри стен оказался достаточно большой объем энергии. И что было приятно, на него не действовало подавление, ведь сам Ал был снаружи.


Так что способ попасть внутрь был придуман. Однако это было, пожалуй, самой простой частью. Внутри Лаза будет ждать поле подавления, патрули из мировых магов, неизвестные системы безопасности, наверняка расставленные хозяином и еще множество всяких опасностей. А главное, выйти через тот же туннель было невозможно, он был отключен только в одну сторону, уплывающие из-под его носа деликатесы старику были не нужны.


И какие бы версии они не выдвигали, выдумать что-то дельное не получалось. Ни один, ни другой не были сильны в магии порталов, оба пользовались ей чисто по наитию, не вдаваясь в детали, так что управлять переходами, созданными подручным Касса было невозможно. А ведут ли из особняка переходы куда-то кроме арены выяснить не удалось. И даже найденная Айной помощь не спасала от всех проблем. Вывод был один. Им нужна была помощь.


Айна.


Может обращались с ней отлично, но жить вот так, от битвы к битве, она просто не могла. Найли разнообразила ее дни, веселила, если бы не она, бывшая принцесса давно бы впала в депрессию. Красноволосая подруга могла общаться со своим любимым на арене, и пусть шепоток Алексая в ушах передавал ей слова Лаза, это было совсем не то. Плюс, к физическому расставанию добавлялось разделение душ, а это было куда мучительнее.


Лаз просил ее познакомиться и подружиться с кем-нибудь в особняке, кем-то из персонала, чтобы проникновение прошло более гладко, но ей уже ничего не хотелось. Наступила какая-то апатия, ничего не хотелось, даже победы же не радовали.


Так что, когда, поднявшись на крышу особняка хозяина арены подумать и поскучать она обнаружила там незнакомую девушку, Айна даже не захотела здороваться. Впрочем, незнакомка не была намного разговорчивее. Они просто стояли, облокотившись на перила в нескольких метрах друг от друга и смотрели на море. Ни одна даже не взглянула на свою невольную соседку, но, сами того не замечая, обе ощутили успокоение.


Наверное, поэтому, а может сказалась и просьба Лаза об установлении связи с кем-то кроме бойцов, в следующий промежуток Айна снова поднялась на крышу в то же время. Она угадала, незнакомка была там. На этот раз они переглянулись и, словно глядя в зеркало, уголки их губ одновременно и непроизвольно поднялись. Девушка была очень красивой: мягкие черты лица, большие глаза, волосы цвета серебра. Но было в ее взгляде что-то такое, грусть или разочарование, Айна не могла понять, а магию использовать не хотелось. Но ее сразу хотелось обнять и утешить. Однако в этот раз она не решилась. Заговорили они еще только через сотню часов.


Ее звали Оли. Олингардия Зангасс. И она была сколько-там раз “пра” внучкой Касса. В семье Мастера Барьеров было правило. Наследник мог иметь сколько угодно жен, но наследником становился первый рожденный сын, без исключений. После этого старик лично накладывал на женщин особую печать и любые беременности оканчивались рождением дочек. Оли была шестнадцатой дочерью, предпоследней в цепочке. Вскоре после ее рождения ее отец умер в битве. Те сестры, что уже вышли замуж разъехались кто куда, а оставшихся Касс приютил в особняке, старик неожиданно оказался очень сентиментальным. Очень одаренная в магии, заниматься ей она не хотела и после нескольких семейных скандалов от нее отстали.


Айна была ей почти ровесницей, младше всего на пару сотен промежутков, может поэтому то, что начиналось как просто знакомство с корыстной целью побега превратилось в крепкую дружбу. Все остальные чародеи и маги в особняке были значительно старше, даже Найли, Несмотря на ее ребяческое поведение, было больше семи тысяч промежутков.


Они подолгу болтали обо всякой всячине, Оли рассказывала о странах и местах, где побывала, Айна не отставала. Также бывшая принцесса показывала всякие магические фокусы, чем очень веселила правнучку хозяина арены. А когда девушка, израненная возвращалась со схваток, Оли помогала обработать раны, лечить нанесенные магией травмы было куда сложнее, чем простые порезы и ушибы. Найли была рада за нее, все-таки Сорока понимала, что не подходит на роль закадычной подруги для семнадцатилетней девушки.


Вскоре Айна посвятила подругу в план побега, и та без раздумий согласилась помочь. Об этом сообщили Алу, так что у парней появилась еще одна зацепка для осуществления задуманного.


Как-то раз они стояли на своем обычном месте, в который раз пытаясь разглядеть в морской глади что-то, чего там быть не должно.


-«Айна, а когда вы сбежите, куда отправишься?» - Девушка давно поняла, что подругу что-то гложет, но та отказывалась рассказать. Похоже, сейчас пришло время.


-«Нам с Лазом нужно вглубь сферы, на первый слой, так быстро, как это возможно».


-«Понятно. А я могу отправиться с вами?» - Чего-то такого Айна и ждала.


-«Прости, но нет. Если мы сбежим, старик вряд ли станет активно нас искать, все же похищение мирового мага – это мягко говоря не очень хорошо, и он не станет рисковать репутацией ради возвращения двух бойцов. Но если с нами исчезнет его внучка у Касса будет полное право преследовать Лаза по всей сфере. Я не могу рисковать его жизнью». – Она и сама уже об этом думала. Оли явно было плохо здесь, пусть ее клетка и не была закрыта, но лететь ей было некуда. Однако рациональность победила.


-«Ясно. Извини, что спросила». – Девушка совсем поникла.


-«Что ты, не извиняйся. Мы придумаем что-нибудь, вот увидишь. А пока, прекращай грустить, смотри, вон, я вижу дельфинов!» - Айна взяла подругу за руку.




Глава 9. Питомец правнучки, сущности чувств и долгожданная встреча.


На глубине больше километра, среди рыб, медуз и кораллов плыло странное существо длиной в полтора метра. Хвост как у змеи, пара небольших когтистых лап, четыре перепончатых крыла и множество гибких шипов на спине. Было видно, что в воде оно чувствует себя прекрасно, рассекая морские пучины под давлением в сотню атмосфер.



В какой-то момент существо оказалось перед длинным туннелем, десяток метров в поперечнике. Оглянувшись, будто опасаясь слежки, оно нырнуло прямо в него. Плыть пришлось довольно долго, но в конце концов впереди забрезжил свет. Туннель вывел в огромный резервуар, в котором медленно и вальяжно плавали четыре огромных акулы, каждая минимум в двадцать раз длиннее водной ящерки.


Может поэтому она осталась без внимания, в конце концов ее не хватило бы даже чтобы почистить зубы. Однако люди, обслуживающие аквариум, были куда наблюдательнее. Сюда часто заплывали другие рыбы, которые обычно шли на стол к слугам поместья. Но это существо никому есть не хотелось. Слишком уж оно было красивое.


Так что его выловили с помощью магии и отдали шеф-повару в качестве питомца. Монстрик был, как не странно, очень ласковым, чем быстро заслужил любовь всех поваров без исключения. Ему доставались обрезки и огузки от большинства готовящихся блюд, которые мгновенно пропадали в кажущемся бездонным желудке.


Однажды, во время завтрака, когда хозяин поместья, Касс Зангасс вызвал к себе шефа для обсуждения меню, ящерка, ходившая за поваром хвостиком, оказалась на виду у правнучки Касса, Олингардии. Девушка тут же попросила ее себе. Шеф не собирался отказывать ей, и ящерка перешла к ней во владение. Старик был не против, только осмотрел существо на всякий случай.


С этого момента первый этап плана по спасению Айны и Найли был завершен. Лаз, а в теле ящерки конечно был он, после многих часов планирования понял, что если они не будут знать внутренней структуры особняка, то ничего не выйдет. Девочки не могли передать все в точности на словах Алу, так что ему пришлось отправляться внутрь куда раньше, чем планировалось. Они условились с Оли, что он станет ее питомцем, получив возможность изучить каждый уголок и коридор лично.


Чтобы Мастер Барьеров ничего не заподозрил, Лазу пришлось очень долго практиковаться в скрытии своей ауры. Благо он уже имел большой опыт в этом вопросе, а сфера пространственного контроля была большим подспорьем. Однако все равно, на создание метаморфозы ящерки у него ушло несколько промежутков. Вся его сила была надежно спрятана внутри этого тела, и стоило ему перекинуться, как она тут же выплеснется наружу. Это была плата за полную невидимость перед сенсорикой Касса. Так что пока он был внутри особняка, становиться человеком было нельзя. Хорошо хоть голосовые связки работали, и он мог общаться с Оли.


Оставшись с ней наедине, он рассказал девушке кто он и зачем сюда прибыл. Айна говорила, что правнучке старика можно верить, так что Лаз ни секунды не сомневался. Та знала только то, что, когда увидит странное существо с длинным хвостом и крыльями, должна попросить его себе. Поэтому узнав, что маленькая ящерка – сильный мировой маг и возлюбленный ее подруги была мягко говоря в шоке.


Сама Айна в этот момент как раз была на арене. Так что Оли удивила деда еще одной нестандартной просьбой, захотев посмотреть бои. Касс очень расстраивался, от того, что внучка все время ходит грустная, так что, когда она подружилась с одной из магов-бойцов, был очень доволен. А теперь Оли попросилась на арену, видимо, чтобы увидеть, как сражается подруга, чему он тоже не мог не радоваться. Старику очень хотелось, чтобы девушка наконец вылезла из своей раковины и начала радоваться жизни.


Сегодня с Айной дралась не Сорока. Огромный дикарь метра под три ростом, почти голый, весь в татуировках племени, с вполне подходящими ему по размеру парой молотов. Как не странно, двигался он очень быстро, так что пусть не был мировым магом Красавице на арене приходилось несладко. Любое попадание стокилограммового железного шара, пусть даже пришедшееся вскользь, было смертельно. А татуировки, явно магические, защищали варвара от атак, сводя почти любое заклинание на “нет”.


Так что ей приходилось носиться по раскаленному песку, уклоняясь от мелькающих молотов и при этом еще успевать колдовать. Если бы это была самая первая ее схватка, она скорее всего была бы давно мертва. Однако с того времени прошло почти полсотни промежутков, за которые она билась больше чем в трех сотнях боев, с монстрами, людьми и магами. В начале Касс выпускал ее довольно редко, но постепенно частота ее сражений увеличивалась и сейчас Айна участвовала почти в десятке “представлений” за промежуток. И в этих сражениях она стала сильнее. Не только в плане магии, но и характера. Тем более что для нее это было почти одним и тем же.


Она раскрыла ладонь. И под общий удивленный вздох с нее вспорхнул маленький крылатый силуэт. На самом деле этих светящих феечек толпа видела уже множество раз. Но все равно, каждый раз охала и ахала, это зрелище было слишком притягательно. На этот раз фея была ярко-красной, цвета свежей крови и от одного взгляда на нее все на трибунах почувствовали острое желание дать соседу в нос. Айна научилась создавать воплощения эмоций. И это конкретное было яростью.


От подобного татуировки дикаря защитить просто не могли. Алое пятнышко влетело ему прямиком в лоб, после чего он застыл на месте как вкопанный. Потом, дико взревев, варвар ринулся в атаку. Вот только теперь все его движения лишились былой точности и какой-то своей дикой грации. Оказавшись полностью во власти гнева, он лишился стратегического мышления и стал куда более простым противником.


В следующие десять минут его тело оказалось покрыто таким количеством порезов, что естественный бронзовый цвет кожи полностью исчез за красным цветом крови. В конце концов, он просто свалился от истощения. Не самая эффектная победа, но разгоряченная сущностью гнева толпа все равно была в полном восторге.


На этот промежуток для Айны бои закончились. Раскланявшись, она вышла с арены и попала прямиком в особняк через портал. Оли уже ждала ее, с обернувшимся вокруг шеи на манер шарфа Лазом. Однако стоило бывшей принцессе выйти из рамки прохода, как он на невообразимой скорости рванулся к ней. Если бы сейчас Касс был здесь, то точно бы усомнился в обычности нового питомца правнучки. Расстояние в несколько десятков метров между девушками он преодолел за сотые доли секунды, обернувшись вокруг Айны тугим клубком.


Впрочем, она была совсем не против. В отличие от Оли она прекрасно знала, кем является это существо. Принцесса не видела любимого почти полгода, и сейчас, в каком бы виде он не был, обнимать Лаза было верхом блаженства. В конце концов, он так часто менял тела и формы, что она давно плюнула на внешность.


Больше всего на свете сейчас ему хотелось перекинуться в свой обычный облик и поцеловать свою красавицу, но он прекрасно понимал, делать этого было нельзя. И что еще расстраивало, связь душ так и не восстановилась. Было ли это из-за треугольного медальона, или из-за подавляющей ауры, но факт оставался фактом, друг друга они по-прежнему не чувствовали.


Однако в данный момент это было не важно. Они были вместе и все остальное теряло свое значение.



Глава 10. Особняк с секретами, рыцарь на белом коне и проблема с пряником.


План был составлен верно, изнутри изучать особняк было куда проще. На Лаза почти никто не обращал внимания, пока он шнырял по углам, все думали, что зверек просто осматривает свою новую территорию. А в это время мозг метаморфозы составлял детальную трехмерную карту здания, не забывая даже про туалеты и подсобки. Здание было очень большим, пятиэтажная махина с больше чем сотней комнат, множеством потайных проходов и секретных дверей. Касс Зангасс, когда строил его, явно не планировал облегчать жизнь домочадцам. Даже Айна, прожившая здесь пятьдесят промежутков иногда терялась.


Можно было спросить: а зачем изучать планировку, если из здания все равно не выбраться из-за барьера? В общем-то это было правдой, но в случае непредвиденных обстоятельств было куда приятнее знать, что за следующим поворотом не будет тупика. К тому же старик, опасаясь, что слуги будут подглядывать за девушками с помощью сенсорики, в своем барьере заблокировал любые способности обнаружения. Так что в случае погони преследователям придется полагаться только на обычные чувства, и если беглецы исчезнут в потайном ходе, то найти их будет куда сложнее.


Кроме проходов внутри стен Лаз также нашел тупики, стена в которых была порталом в другую часть дома, и скрытые кнопки, закрывающие комнаты на неотпираемые замки. Да еще ко всему прочему после составления в голове схемы здания он обнаружил, что оно как одна очень известная будка больше внутри, чем снаружи. На то, чтобы научиться передвигаться по нему и максимально быстро попадать в нужное место нужно было потратить много десятков промежутков. Ну, или иметь фотографическую память.


В исследовании всех тайн особняка прошло еще несколько промежутков. К сожалению, как бы Лаз не старался, никаких секретных проходов наружу или порталов, ведущих не на арену, не находилось. Касс и его личный Мастер Порталов постарались, чтобы бойцы, которым, кстати, было разрешено беспрепятственно перемещаться по дому не получили возможности сбежать. И может быть они застряли бы в этом месте на куда больший срок, если бы однажды в особняке не появилось пополнение. Касс получил в свою коллекцию очередного мирового мага, на этот раз младшего Мастера-Рыцаря седьмого ранга.


Облаченный в тяжелую броню, с красным плащом за спиной и мечом-бастардом на поясе, он выглядел очень внушительно. Сражался он великолепно Суть его специализации была в увеличении естественных характеристик тела, весь его доспех был способностью, превращавшей рыцаря на арене в настоящий метеор. Если бы Лаз не освоил пространственную сферу контроля, то победить этого парня было очень проблематично.Звали его Илоран, а вот фамилию новичок назвать отказывался наотрез. Да и заставить его поднять забрало оказалось тоже довольно проблематично.


Но в конце концов ему надоели бесконечные просьбы, и он согласился показать свое лицо. Его доспехи были частью магии, так что шлем просто растворился в воздухе, ожидая, когда его снова захотят надеть. Происходило это в общей гостиной для элитных бойцов, и на секунду в комнате воцарилась полная тишина. А за ней последовал всеобщий женский вздох. Даже Айна не устояла. Впрочем, Лаз не злился на любимую. Положа руку на сердце, он не мог не признать, парень был красив. Прямо-таки преступно красив. Намного красивее его самого. Было ли это влияние мастерства, делающего его образ максимально соответствующим представлению о рыцаре на белом коне, или это природа так постаралась ответить было невозможно.


В этот момент в комнату вошла Оли. Раньше она никогда не заходила в эту часть особняка, но после знакомства с Айной девушка сдружилась с большинством элитных бойцов арены и теперь ее довольно часто можно было видеть в их обществе. Раздался точно такой же вздох, как и пару секунд назад, только теперь единичный. Все взгляды обратились на вошедшую, у которой на щечках во всю играл предательский румянец.


Всем присутствующим, кроме самой Олингардии, Айны и Лаза было далеко за пятьдесят. Так что они прекрасно понимали причину такой реакции молодой девушки, сами влюблялись, многие даже не один раз. Впрочем, при такой внешности Мастера-Рыцаря это было и немудрено.


Оли медленно подошла к новичку, протянула ему ладошку и представилась. В комнате все еще стояла гробовое молчание, каждый боялся неловким словом или громким движением спугнуть эту волшебную птицу влюбленности. Илоран галантно поклонился и поцеловал девушке ручку. Цвет ее щек теперь ничуть не уступал цвету вареного рака. Но что удивительно, лицо рыцаря тоже покраснело. Совсем немного, может быть обычный человек ничего бы и не заметил, но в комнате не было обычных людей.


-«Тили-тили-тесто, жених и невеста!» - Сорока, как всегда оказалась “самой тактичной”. Пару тут же раскидало по разным углам комнаты будто ураганом. Айна со всей силы пихнула подругу в бок, но было уже поздно. Очарование момента было безвозвратно утрачено.


Впрочем, даже так, начало было положено. Впоследствии правнучку хозяина поместья и нового бойца арены можно было часто видеть вместе, гуляющих по саду в неловком молчании. А Сорока нашла себе новое развлечение, подкарауливая их в самых неожиданных местах, выпрыгивая и вопя во все горло что-нибудь вроде: «Ило в Оли влюбился до боли!» Надо ли говорить, что от подобных кричалок парочка тут же убегала как ошпаренная.


Айна была очень рада за подругу, а после того как однажды сразилась с Илораном и проиграла вчистую поняла, что Оли попала в хорошие руки. Касс Зангасс был в общем-то не против отношений внучки с Мастером-Рыцарем, в конце концов, маг седьмого ранга – уже очень неплохо. На его памяти девочки из его семьи не один десяток раз выходили за гладиаторов, если мужчина был достойным, то ему даровалась свобода и даже приличный участок земли во владение. Однако не все было так радужно, как казалось на первый взгляд.


В мире мировых магов главным законом всегда была сила. Но грубой силой не всегда выгодно решать проблемы. Если ты будешь всегда и во всем полагаться только на кнут, то в конце концов настроишь против себя слишком большое количество народу. И тогда уже они окажутся сильней. Так что пряник шел в дело ничуть не реже. А в качестве пряника всегда и во всех мирах выступали всего две вещи. Деньги и связи.


И если с первым у Касса Зангасса благодаря арене никогда не было проблем, то со вторым уже были некоторые загвоздки. Мало кому нравилось то, что в “представлениях” участвуют мировые маги, тем боле против своей воли. Это обычных людей можно было одурачить, навешав лапши о добровольном участии. Сильные мира сего прекрасно все знали и на старика постоянно давили, требуя отпустить всех Мастеров. Однако сражения магов приносили огромный доход, только на ставках от одного боя Айны арена получала больше, чем за все билеты. Так что просто отпустить их старик никак не мог.


А потому ему приходилось постоянно искать поддержки у тех самых сильных, чтобы количество жалоб на арену не превышало критического значения. И самым лучшим способом получить благосклонность мага третьего или даже второго ранга было выдать за его самого или за его потомка одну из девушек из семьи Касса. Так это и работало, единственный мальчик в поколении становился серьезным управленцем в одном из дочерних предприятий, а девочки раскидывались по чужим семьям в качестве платы за услуги. Если, конечно, подходили.


И Олингардия подходила. На нее у старика уже очень давно были свои планы. Так что допустить, чтобы она влюбилась в бойца его арены, фактически в раба, он не мог.

Один против всех. Главы 11-27

Глава 11. Разговор о способах убийства, большое объявление и портал к свободе.


-«Итак, я здесь уже почти месяц, а проблем только прибавилось. Оставлять эту парочку на произвол судьбы мне не позволят ни ты, ни совесть. Что будем делать, красавица?» - Для непосвященного было довольно дико наблюдать за лежащей в обнимку с огромной крылатой ящерицей девушкой, но на других им было плевать.


-«Заберем с собой?»


-«Ты же знаешь, что это невозможно. Сама ей все расписала, и добавление в уравнение еще одного мирового мага никак не решает проблемы». – Ящерка очень натурально вздохнула.


-«Тогда что же?»


-«Надо подумать. Для начала, что может старик сделать с Илораном? Прогнать бывшего бойца точно не вариант, если общественность мировых магов узнает, что тут творится, долго арена не протянет».


-«Ну, одного из них можно запереть, или сразу обоих, чтобы не давать им видеться».


-«Нет, тогда все станет куда хуже, как говорится, запретный плод сладок, если запретить им встречаться, то они захотят этого еще больше. Не вариант».


-«Так, а откуда такие познания?»


-«Красавица, ты не забывай, я уже был женат, пусть и в прошлой жизни. И тогда это не было настолько странно, как у нас с тобой, без огромных диких чудовищ и безумных ученых. Мы ходили на свидания, и я даже лазил к ней в окна, так что опыт имеется».


-«А, ну понятно, опытный нашелся».


-«Ты что, обиделась? Прекращай, ты же знаешь, что от того человека остались лишь воспоминания и привычки, я люблю только тебя, ну?»


-«Ладно, верю. Давай закроем тему твоих отношений с женой. Вернемся к Оли и Ило. Что у нас остается?».


-«Остается только убийство».


-«Но в представлениях строго запрещено убивать элитных бойцов, если такое серьезное правило будет нарушено, точно кто-нибудь начнет задавать вопросы». – Девушка помотала головой.


-«А как насчет тайной смерти от рук какого-нибудь слуги, отравления или еще чего-то подобного? Тогда Зангасс просто скажет, что парень ушел, и вопросов не будет, – однако предлагая этот вариант Лаз уже знал, что в нем не так, поэтому ответил сам. - В таком случае вопросы начнет задавать сама Оли, а старик в последнюю очередь захочет делать из ее первой любви мученика. Ему нужна послушная марионетка. Что остается?» - В комнате повисла тишина.


-«О, я знаю!» - Айна, как примерная ученица в воскресной школе протянула вверх руку.


-«Ну, рассказывай, тут у нас не дебаты, слово брать не обязательно». – Усмехнулся он.


-«Если нельзя убить его своими руками, то Касс будет использовать чужие».


-«Резонно. Но штука в том, что бойцы нигде не бывают, кроме особняка и арены. А чужим, таким, чтобы убить мирового мага седьмого ранга, пусть и ослабленного печатью, попасть сюда практически невозможно. Сам еле пробрался». – Выразить на морде рептилии озабоченность было очень сложно, но голос неплохо справлялся. По крайней мере, в ответ личико принцессы также нахмурилось, обдумывая варианты.


-«Ты мне как-то рассказывал поговорку из вашего мира. Если гора не идет к Магодаму, до Магодам идет к горе». – Задумчиво проговорила она, выжидательно глядя на ящерку. Секунду Лаз переваривал эту мысль, а потом чуть не завопил от восторга.


-«Умница! Идеально! Если Илорана нельзя умертвить тут, то нужно просто отвезти его в другое место! И да, только Магомеду, а не Магодаму. Но в остальном, ты просто молодец». – В который уже раз Лазарис убеждался, что порой самое простое решение оказывалось самым верным. Оккам был бы доволен.


-«Значит ничего нельзя сделать? Его просто возьмут и утащат куда-то, и там убьют?» - Айна, на мгновение просияв от похвалы снова погрустнела.


-«Нет, не так. Оли прекрасно известно, что вы все – по факту рабы, так что если ее ненаглядный куда-то просто исчезнет, то она все равно тут же заподозрит что-то неладное. Нет, Касс умен, он не станет действовать так в лоб. Он придумает что-нибудь поизощренней, причем тянуть ему нельзя, с каждым часом наши голубки становятся все ближе друг к другу. Так что стоит ждать его хода уже скоро».


Этот разговор состоялся вечером. Через тридцать часов, на заре очередного промежутка было сделано большое объявление.


“Для улучшения отношений с кланом Тигуа, хозяин Арены Касс Зангасс объявляет о проведении через пять промежутков большого турнира. Местом проведения назначен главный замок Тигуа на девятом слое. Приглашаются все желающие принять участие, чародеи всех конфессий и мировые маги до седьмого ранга. Призы превысят ваше воображение!”


-«А вот и обещанный ход. Он сделал очень умно, я почти уверен, что один из потомков этого клана Тигуа и есть “суженный” Олингардии». – Ящерка, сидящая на плече у Айны тихо шептала ей на ухо.


-«И что будем делать?»


-«Всеми возможными средствами стараться попасть на этот турнир. Это не только ради Оли, почти уверен, это наш единственный шанс выбраться отсюда, другого может не представиться еще много лет».


-«И как?» - Айна задумчиво теребила край юбочки. Она недавно вернулась с арены, так что не успела одеть “домашний” вариант с полами до земли. И Лазу требовало огромных усилий игнорировать ее откровенный наряд. Так что не стоило его винить за то, что он на пару секунд отвлекся.


-«М? Что?»


-«Как попасть на этот турнир, ты, вуайерист?» - Девушка безошибочно определила причину заминки Лаза и игриво засмеялась.


-«Мне не нравится, как это место на тебя влияет. Признавайся, это Найли тебя таким словам научила?» - Ящерка, также в шутку укусила Айну за ухо.


-«А что если и так? Не нравится?»


-«Если честно, нравится даже больше. Ненавижу это тело с каждой секундой все сильнее. Ладно, к нашим баранам. Ну, может можно просто записаться, в конце концов, это же мероприятие, организуемое ареной, так что элитных бойцов вряд ли будут просто игнорировать. А если не получится, то ты же подруга правнучки Касса, а думаю если она попросит за вас с Сорокой, то все будет в порядке».


Так и вышло. Записи на участие, к сожалению, не было, но Оли успешно надавила на родственные чувства. Плюс, по подсказке Лаза она расписала деду плюсы присутствия элитных бойцов его арены на турнире в качестве “символа качества” и ради рекламы, так что тот просто растаял. Так что вместе с Илораном, Айной и Найли в путь отправлялись еще семеро из живущих в особняке: два мировых мага и пять сильнейших чародеев.


Благодаря Мастеру Порталов, спешить было некуда, так что в ближайшие промежутки арена работала в стандартном порядке. Разве что количество ставок на то, какой из бойцов победит в турнире просто зашкаливало. Многие ставили как раз на Илорана, новичка и темную лошадку, отлично показавшего себя в нескольких последних боях. Зангасса это не могло не радовать, ведь он прекрасно знал, что пареньку предопределен проигрыш, а значит арена получит огромный куш.


Впрочем, турнир планировался как сражения в нескольких “весовых категориях”, то есть восьмые ранги не будут сражаться с седьмыми, так что ставки на Айну также были очень высоки. Кроме самого Илорана, который разнес ее в пух и прах и Сороки, бои с которой каждый раз заканчивались предсказуемой, но от того не менее эффектной ничьей, победить управляющую эмоциями Красавицу мог только один боец. И то, только из-за специализации Мастера Апатии был естественным противником для Эмпатии Айны.


Время шло. Друзьям, ждущим весточки снаружи было доложено о планах на побег во время турнира, так что они уже отправились к месту действия. И вот, наконец, они оказались перед наведенным переходом к замку семьи Тигуа. И так как в случае провала их всех будет ждать пленение и жизнь раба-гладиатора, все предпочитали думать, что этот переход вел к их свободе.



Глава 12. Впечатление, воплощения ночи мира и начало судьбоносного турнира.


В путь, кроме бойцов арены, Олингардии и ее прадеда отправлялось только несколько слуг. Организовывала все семья Тигуа, Касс только открывал свой бездонный кошелек, так что в этой поездке старик планировал хорошо отдохнуть, избавиться от надоедливого Илорана и установить новые крепкие связи. Не двух, а трех зайцев. Ящерка, естественно, за члена делегации не считалась.


И стоило группе пройти через портал на другую сторону, как она вспорхнула с плеча Оли и улетела в неизвестном направлении. Для непосвященных была разыграна трагичная сцена грусти девушки по питомцу, но путь продолжили как ни в чем не бывало. Кому-то было просто плевать, а кто-то прекрасно знал, что сейчас форма для проникновений была уже не нужна.


Лаз, пусть и проник на территорию особняка с таким трудом, казалось ничего не сделал. Но если бы не он, на турнир отправился бы только Илоран и прекрасный шанс для побега был бы упущен. А сейчас пришла пора скинуть эту уже опостылевшую форму и появиться на мероприятии в своем естественном облике двадцатилетнего юноши, Мастера Метаморфоз. Было условлено, что он запишется как маг девятого ранга, так как с прохождением барьера все было до сих пор непонятно.


Айне очень не хотелось снова его отпускать, но перспектива новой встречи уже с человеческой формой Лаза перевешивала любые неудобства.


К замку, где состоятся состязания они подлетели уже через пару минут. Вначале казалось, что это обычная гора, но, когда они обогнули ее, представшее их взглядам зрелище превысило любые ожидания. В тени этой самой горы раскинулся небольшой городок, принадлежащий семье Тигуа и поставлявший все необходимое. А сам замок был вырезан в укрывающей город скале. Вернее, он и был этой скалой. Почти полукилометровая махина, стоявшая на естественном помосте, с тремя огромными башнями и уж совершенно невероятных размеров витражным окном, выше, чем самая высокая ратуша города. Тут точно знали, что значит произвести впечатление.



Вокруг скалы и городка раскинулась холмистая равнина, без единого деревца. На ней и планировали устроить турнир, ведь участники, и даже бойцы арены будут драться в полную силу и многие атаки будут вполне в состоянии разнести пол поселения в щепки. В качестве же трибун выступал сам городок, где в каждом ресторане, трактире и баре планировалось магией транслировать сражения. ВИП-ложа была на верхушке скалы, прилегающей к замку.


Их поселили на нижних этажах этой громады, в комнатах без окон, так что полюбоваться видами бойцам было не суждено. Все лучшие места заняли знатные гости и представители известных семей магов, собравшихся здесь по случаю подобного редкого события. Впрочем, Лазу тоже не повезло, он прибыл слишком поздно, так что свободных номеров в городе уже не осталось. А так как регистрация начиналась только на утро следующего промежутка получить привилегии участника он тоже не мог.


Так что ночь он решил провести в планировании и продумывании путей отхода. Однако этой задумке не было суждено сбыться.


На время поездки на турнир Касс поменял зачарование на треугольных амулетах, убрав ограничение сил бойцов, но сделав так, что они не могли отойти от него больше, чем на сотню километров. Для мага его уровня это расстояние было ничем. Это было условием поездки и Айне пришлось его принять, в надежде на счастливый случай. Но главным было не ограничение перемещения, а возвращение сил.


Связь, бывшая отключенной много месяцев начала постепенно восстанавливаться. И Лаз это почувствовал. Единения пока еще не было, но он вдруг отчетливо почувствовал, где находится Айна. И упускать шанс встретиться с ней перед турниром он уже больше не мог.


Этот замок был одним из многих принадлежавших семье Тигуа на последнем, девятом слое. Так что с охраной здесь было на несколько порядков хуже, чем на арене. Может телепортацию или нанесение какого-либо урона зданию легко бы засекли, но не уникальные способности Мастерства. И когда Лаз с помощью пространственной сферы контроля просто прошел сквозь толщу камня напрямую к комнате своей любимой, никто ничего не заметил.


Сказать, что Айна была рада его видеть, значило ничего не сказать. Ее чувства были подобны взорвавшейся бомбе, а в исполнении Мастера Эмпатии на пике формы подобный взрыв не мог остаться без последствий. И последние остатки сдерживающей их связь силы смело как пушинку.


Тысячи лет назад в высшей сфере жил один мудрец. Он не преуспел в магии, но был очень известен и почитаем, даже сильнейшими Мастерами. И однажды он сказал: «Природа есть череда мирных дней и катастрофических ночей мира. А мировые маги – живое воплощение этих ночей». И он был прав, Мастера – ни что иное, как мыслящие катастрофы. А когда подобное бедствие встречается с другим и действует в полной с ним синергии, эффект предсказать просто невозможно.


Специализации этих двоих начали резонировать друг с другом, меняя обоих. Как именно? Никто точно не скажет, по крайней мере сейчас. Но Лаз вдруг ощутил, как сфера пространственного контроля, за это время выросшая всего метров на пять начала быстро увеличиваться. Десять, двадцать, пятьдесят, сто… вот он уже может почувствовать каждый атом внутри личных слуг Касса, живущих под самым потолком замка. Поднявшись над самой высокой башней еще на сотню метров, сфера остановилась. Он с восхищением обследовал свои новые владения. Область радиусом в шесть сотен метров, за исключением тел мировых магов, была в его полном распоряжении.


Айна с недоумением смотрела на замершего парня. Все произошло слишком быстро, она ничего не успела понять. Он только появился в комнате и тут обоих закрути водоворот энергии и чувств, а затем Лаз просто оцепенел на полуслове. Она понимала, что с ними обоими что-то случилось. И кроме восстановившейся связи она чувствовала и изменения в себе самой, но пока не могла понять, что именно изменилось.


Тут в дверь постучали, подобный всплеск просто не мог остаться незамеченным. На секунду девушка запаниковала, но тут ее уха коснулось теплое дыхание.


-«Это было незабываемо, красавица. И теперь я уверен, я смогу тебя отсюда вытащить. Спокойной ночи». – Она даже не подумала обернуться, а когда дверь открылась и вошел слуга, тут же извинившийся и выскочивший вон, а комната уже была пуста. Никаких телепортаций, никаких проходов сквозь стены, Лаз просто исчез.


На следующее утро стало известно расписание турнира. Первыми сражаются чародеи, их прибыло почти тысяча человек. Для экономии времени и из-за куда меньшей боевой мощи смертных, в начале будет отсеяно шестнадцать лучших путем масштабно битвы “каждый сам за себя”. Затем стандартные бои один на один до выявления победителя.


Следом шли девяносто пять магов девятого ранга, их было бы куда больше, но для мастеров проводились отборочные испытания, чтобы не устраивать кучу-малу из нескольких сотен ходячих катастроф. Затем пятьдесят три восьмых ранга и двадцать девять седьмых. Единственным отличием от битв чародеев станет возможность победителю бросить вызов старшим рангам. Если девятый ранг побеждал кого-то из восьмого, то проигравший дисквалифицировался, а победитель получал его место. Все-таки разница между рангами была куда меньше, чем между магами и смертными.


Лаз, Ал, а также Нейтали записались на турнир. Мастер Ока не мог помочь им с ареной, так как она все еще не могла преодолеть барьер, но здесь ее способности могли очень пригодиться. Ашадин, которого тоже позвали помочь, к его большому сожалению, не мог участвовать, но обещал помогать всеми силами.


Наконец назначенный час наступил, турнир, на котором решались несколько судеб, начался.



Глава 13. Куча-мала, прозвища и конец 1/8 финала.


Стоило только местному солнцу подняться над горизонтом, как огромный колокол в одной из башен замка возвестил о начале турнира. И сразу в воздух взлетели сотни силуэтов, каждый старался занять максимально выгодную позицию. Подобное зрелище не могло не восхищать, сама мысль о масштабах грядущего сражения подогревала кровь.


Первые проигравшие и первые жертвы появились почти сразу. Разница между силой двух чародеев могла быть очень существенной. К тому же, многие просто переоценивали себя, ослепленные огромным кушем. Зрители просто не успевали следить за каждым падающим с высоты телом.


Вот толстяк, больше похожий на бочку, чем на человека, вопя, грузно падает на землю, оплетенный клубком змей. Когда из легких покойника вырывается последний вздох, змеи растворяются в воздухе.


Вот красивая девушка вдруг открывает рот полный пилообразных зубов почти на метр и напрочь откусывает противнику половину туловища. Тот, истекая кровью и разбрасывая по сторонам кишки, старается скрыться, но попадает под шальной фаэрбол и превращается в горстку пепла.


Вот молодой парень выхватывает кинжал и с остервенением начинает колоть себя в живот. Когда плоть и внутренности превращаются в месиво, он затихает, а из его головы вырывается клочок иссиня-черного тумана.


Вот другой молодой человек, до этого носящийся в воздухе на головокружительной скорости врезается в поставленную кем-то невидимую стену и становится похож на хорошо отбитый стейк.


Магия на самом деле может сделать что угодно. Главное правильно ее использовать. Битва длилась около часа. В конце концов из почти тысячи участников осталось только прошедшие в основной турнир шестнадцать. Погибло почти четыреста человек, еще двести получили серьезнейшие раны. Остальные либо сдались, либо сбежали, поняв, что жизнь ценнее любых призов.


Диктор объявил о завершении отборочных и начале дуэлей. Каждый из оставшихся финалистов назвал свое прозвище и получил палочку с номером. Конечно, у зрителей сразу же появились любимчики. Особенно выделялся мужчина, на вид лет сорока, использующий телекинез. Пусть эти чары не сопровождались эффектными взрывами или сполохами молний, но многие верили, что он победит.


-«Первый бой! Жуколеди против Невидимки!» - Организаторы турнира настоятельно просили участников не открывать реальные имена, во избежание всяческих эксцессов. Существовала магия, которая по имени могла насылать проклятья, так что никто не хотел брать ответственность за подобное.


Лаз, наблюдающий за представлением, сидя в своем импровизированном кресле прикрыл лицо ладонью.


-«Идиоты, ну кто в имени раскрывает все свои козыри?» - Пробормотал он про себя, полностью потеряв интерес к этому поединку.


Он оказался прав, зная о способности противника, Жуколеди быстро отыскала его с помощью огромного роя похожих на скарабеев насекомых. Уже через секунду зрители могли наблюдать зрелище появляющейся из ниоткуда в пространстве крови. А вскоре и весь Невидимка проявился, крича от боли и отмахиваясь от окруживших его жуков. Впрочем, это ему не особо помогло, скарабеи размером в булавочную головку пробрались в каждое отверстие тела, и неудачливый чародей вскоре затих.


-«Давитель против Древесного Бога!» - А вот этот бой уже был куда занимательнее. Кумир зевак, владеющий телекинезом мужчина сражался с старым сморщенным чародеем, почти полностью оплетенным какими-то лианами. Тут уже было все равно, как назваться, первого легко узнали вообще все, а магию второго как-то скрыть было невозможно.


Сражение получилось довольно насыщенным. Давитель, который использовал невидимые стены, сжимающиеся на оппоненте как тиски, на этот раз нашел достойного соперника. И лианы, и само тело Древесного Бога просто сплющивались, но продолжали жить. В свою очередь, он отправлял в противника десятки и сотни гибких зеленых веревок, от которых кумир толпы еле успевал уворачиваться.


Но все-таки, как говорится, большинство всегда право, создав вокруг старика герметичную сферу своей способностью, Давитель вынудил его сдаться. На сжатом до размеров средних размеров тыквы теле проступили белые цветы, однозначно истолкованные каждым.


-«Третий бой! Обычный Человек против Разрушителя!» - Лаз усмехнулся. Интересное имя выбрал себе участник. А второго из сражающихся он уже знал, это был дикарь с парными молотами, который сражался с Айной в день его, Лазаря, прибытия. Снова он сделал про себя ставку и не прогадал.


Через десяток секунд после начала схватки варвар, до этого активно размахивающий своим тяжеленным оружием, настраивая себя на битву, вдруг остановился. Обычный Человек в это время просто стоял в воздухе с ухмылкой на лице и скрещенными на груди руками. Еще через полминуты Разрушитель начал боязливо оглядываться, а еще через минуту сдался со словами “Я самый обычный человек, зачем мне эти драки, лучше пойду посплю”.


-«Алый Принц против Землемера!» - Большего контраста внешности придумать было сложно. Первый будто сошел со страниц героического эпоса о великих подвигах не менее великого героя. Второй был больше похож на гнилую корягу, чем на человека. Стоит ли говорить, кому толпа отдавала предпочтение.


Так что, когда коренастый, весь покрытый какой-то коростой, с гнилыми зубами и отсутствующим глазом Землемер с воодушевлением втаптывал Алого Принца в грязь, зрители были в полном шоке. Вскоре выяснилось, что этот самый Принц был жуликом. Ну, может наполовину жуликом. Единственная магия, которую он умел применять – чары господства, именно поэтому в общей куче-мале его никто не трогал, большинство просто боялось. Но тут ему попался противник, который, благодаря своей тупости просто не обращал внимания на его чары. Се ля ви.


-«Снежная Королева против Спящей Красавицы!» - Лаз прыснул со смеху. Конечно, в высшей сфере никогда не рождался Андерсен или братья Гримм, и имена участниц свело вместе простое совпадение. Но просто представив это сражение двух сказочных героинь Лазарь не мог удержаться от улыбки.


Тут все было довольно банально. Это была битва на истощение, либо одна из девушек замерзнет насмерть, либо другая погрузится в объятья Лазова однофамильца и упадет со стометровой высоты. В результате непродолжительного и совсем незрелищного оказалось, что Морфей сильнее. Снежная Королева, совершенно не аристократически похрапывая была унесена в лазарет с переломами.


-«Шестой бой! Огненный Феникс против Духа Вод!» - Результат этой схватки был предрешен еще в момент объявления противников. Вода всегда была сильнее пламени, при прочих равных. И верно, Любые пламенные структуры, создаваемые одним из сражающихся, от фаэрболов до огненных кнутов и стен просто исчезали под водяными струями и потоками магического дождя. Через пару минут Огненный Феникс, теперь больше похожий на мокрую курицу, сдался.


-«Седьмой бой! Мастер Вуду против Призрака!» - В городе тут же поднялся гул возмущения. В высшей сфере титул “Мастер” был самым почетным из возможных похвал. Не достигнув в своем деле невероятных высот, и не получив признания называться этим именем было кощунством. Так что парящий в воздухе чернокожий мужчина похожий на мифического барона Самди сразу оказался в самом конце списка народных любимцев.


Впрочем, его соперник также не был в первых рядах. Призрак принадлежал к редкой расе дунстранов, странных созданий с четырьмя руками, обитающих в глубоких пещерах седьмого слоя. Бледная кожа много лет не видевшая света и когтистые пальцы совсем не располагали к симпатии. Призрак был одним из немногих боевых чародеев, специализирующихся не на дальнобойных заклинаниях, а на ближнем бое. За несколько секунд он сблизился с Мастером Вуду и резким ударом снес ему голову. Тот даже не успел среагировать. Толпа на секунду затихла, а затем разразилась бурей оваций, приветствуя наказавшего зазнайку воина.


-«Восьмой и последний бой 1/8 финала! Цирюльник против Бегуна!» - Эта парочка тоже была довольно примечательной. Они оба так же, как и Призрак были боевыми магами. Первый был вооружен не двумя, не тремя, а целой чертовой дюжиной мечей, самой разной формы, длины и веса, от тонкого кинжала до огромного клеймора. Все они лежали в сложных вращающихся ножнах у него на спине, и он явно умел виртуозно пользоваться каждым.


Второй, в полном соответствии с именем из оружия имел только ноги. Однако магией мог разгонять себя до огромных скоростей, даже Лазу ставших доступными только после получения пространственной сферы. правда больше нескольких секунд на подобных скоростях он двигаться не мог, приходилось тормозить и переводить дух, но даже за эти секунды он мог оказаться за несколько километров от точки старта.


Бой был довольно жестоким, уже через пару минут Бегун был весь в порезах от клинков, а Цирюльник покрыт страшными синяками. Но в конце концов скорость все-же проиграла. Мечник, немного приспособившийся к стилю своего оппонента, подгадал момент и выхватив клинок подлиннее снес противнику ногу, которой тот собирался ударить его в грудь. После такого Бегун, конечно, сдался.


На этом одна восьмая финала была окончена.



Глава 14. Четвертьфинал, превышение всех ожиданий и разоблачение.


Промежутки тянутся долго, а чародеи устают медленно. Так что, не откладывая в долгий ящик, начали четвертьфинал.


-«Первый бой четвертьфинала! Спящая красавица против Жуколеди!» - Битва двух оставшихся в турнире девушек обещала быть неинтересной. Жуки, созданные магией, не могли спать, так что вначале всем показалось, что исход поединка очевиден. Но, как говорится, когда кажется…


Еще до объявления о начале битвы, управляющая сном участница резко хлопнула себя по лбу, после чего вполне естественно засопела. Лаз даже ради интереса проверил ее состояние магией, но все было честно, она и правда спала. Похоже прозвище девушки было намного буквальнее, чем казалось на первый взгляд.


Жуколеди, полностью ошарашенная подобным, все же отправила своих крошек в атаку, но прямо на подлете они просто испарились в воздухе. Даже энергия, затраченная на заклинание, исчезла непонятно куда. Лаз мысленно захлопал в ладоши. Это была магия контроля реальности. Видимо Спящая красавица каким-то способом научилась перемещать свои сновидения в реальный мир. И стоило ей представить, как атака противницы испаряется, как это случилось и на самом деле. До недавнего времени даже он сам не мог провернуть подобное.


Конечно, у таких чар было огромное количество ограничений. Наверняка на объекты с плотной энергетикой она влиять не могла. И наверняка это съедало просто огромное количество сил. Впрочем, это было уже не важно. Потому что Жуколеди оказалась по шею в слитке какого-то металла, и так как была чародеем дальнего боя, выбраться из такой ловушки никак не могла. Судья присудил победу Спящей Красавице. Стоило той проснуться, как слиток-тюрьма исчез, а невдалеке показалось облачко исчезнувших скарабеев. Эти чары действовали только пока она спала.


-«Второй бой! Дух Вод против Землемера!» - Два оставшихся стихийных чародея. И эта схватка тоже принесла несколько сюрпризов. Растоптавший Алого Принца тугодум, в прошлой схватке не показавший вообще никакой магии и считавшийся просто везунчиком оказался довольно силен. Он рыбкой нырнул прямо в каменистый грунт, и как бы его противник не старался, но выкурить его оттуда не получалось.


Так что водный чародей применил необычную тактику. Несколько минут землю заливал невиданный доселе дождь. Казалось, что сразу на огромную территорию непрерывно льют воду из огромного ведра. Когда ливень закончился, на поверхности образовалось небольшое озеро, которое под контролем Духа тут же впиталось в почву. Земля превратилась в топкую трясину, в которую довольный своей работой чародей тут же и нырнул.


К сожалению толпы, магические экраны не показывали происходящего под поверхностью. Только поднимающиеся время от времени в воздух гейзеры грязи подтверждали, что схватка еще идет. К счастью Лаза, его сенсорика с этой задачей справлялась на “ура”. Сейчас оба волшебника были примерно в равных условиях. Одному мешала земля, другому вода, но при этом свои стихии позволяли им вполне активно сражаться.


Так некоторое время битва велась примерно на равных. Вот только жидкость из грунта медленно уходила все глубже и глубже, рассредоточиваясь по общему объему земли. И Духу Вод становилось все сложнее и сложнее атаковать и защищаться. И еще через пару минут Землемер с довольной улыбкой идиота на лице выпрыгнул на поверхность, держа потерявшего сознание противника за горло.


Его сразу унесли врачи, а турнир продолжился, все равно никто больше кроме этой парочки не собирался сражаться на земле.


-«Третий бой! Призрак против Цирюльника!» - Пара боевых магов. Раньше все бы подумали, что этот бой не будет чем-то впечатляющим, просто схватка на мечах, пусть и довольно красочная. Однако помня первые два боя, никто уже не брался утверждать, что все будет именно так, как кажется.


Когда гонг возвестил о начале схватки, Цирюльник спрятал все свои мечи в пространственный карман. Взамен же он вытащил из кармана на вид старую и ржавую опасную бритву. Этот парень, похоже, тоже в имени не стал особо сочинять.


Лаз поймал себя на мысли, что сейчас этот боец очень похож на Суинни Тодда, не хватает только полусумасшедшей помощницы, ждущей у печи. И демон-парикмахер не разочаровал, он дико завопил и на максимальной скорости метнулся в атаку. Призрак же, со все той же отсутствующей миной на лице покрепче ухватился за свои мечи. Один был двуручным, а второй простым одноручным, четвертая рука у дунстрана была свободна.


Однако потом произошло странное. Покрытая ржавчиной бритва просто прошла насквозь через поставленный под нее меч и впилась Призраку в плечо, причем и меч, и бритва остались вполне целы. Безмолвный как статуя, дунстран отлетел на пару метров, но по совсем побелевшему лицу было понятно – ему очень больно. Он схватился пустой рукой за рану, но с удивлением не обнаружил ни следа от пореза. Будто бы не было вошедшего почти по рукоять лезвия.


Криво усмехнувшись, Цирюльник снова ринулся в атаку. Результат был тем же. В третий раз Призрак подставил под бритву латную рукавицу, но ничего не изменилось, металл будто не замечал ржавого лезвия. Тут Лаз с удивлением заметил, что ржавчины-то, как раз и нет. Ну, вернее ее стало намного меньше, бритва стала выглядеть намного новее, даже потрескавшееся дерево на рукояти снова заблестело.


Он получше всмотрелся в это странное оружие. И с удивлением почувствовал в нем энергию Призрака. Было похоже, что эта бритва как вампир высасывает силы, не интересуясь материальными предметами, если к неодушевленному предмету, пусть и очень странному вообще применим такой термин.


Похоже штуку с поглощением энергии понял и дунстран, потому что он неожиданно ринулся в атаку. Расчет был верным, если эта бритва не может нанести физические повреждения, значит нужно просто победить до того, как закончатся силы. Похоже Цирюльник не ожидал таких самоубийственных действий со стороны противника, потому что на секунду впал в ступор. Этого было достаточно. Несмотря на то, что страшное лезвие полностью вошло Призраку в грудь, голова его хозяина, быстро ускоряясь, летела к земле.


-«Четвертый и последний бой четвертьфинала! Давитель против Обычного Человека!» - Несмотря ни на чьи ожидания, четвертьфинал был полон сюрпризами. Уже три сражения оказались намного красочнее и насыщеннее неожиданностями, чем кто-либо мог ожидать. И последний бой не стал исключением. Вопреки общим ожиданиям, победивший в предыдущей схватке не сдвигаясь с места участник, на этот раз с первых же секунд ринулся в атаку.


И что самое главное, не был тут же стиснут прессом противника. Стены телекинеза были невидимы и понять, что конкретно происходит обычному человеку было не под силу. Но Лаз прекрасно видел, что уже на подлете к Обычному Человеку барьеры вдруг будто теряются, словно лишившиеся цели акулы. Чем тот и пользовался, облетая их с изяществом танцора танго.


А Давитель все отступал и отступал, его магия не была рассчитана на ближний бой, так что не имея возможности атаковать своими стенами, он мог только это. А противник все наседал. На лице Обычного Человека играла все та же неизменная ухмылочка, с которой он прошел отборочные и первый бой. Этот тип Лазу совсем не нравился, уже от того, что он не мог понять природу его сил. А это было очень странно.


Но, как бы там ни было, а Давитель проигрывал. Его теснили, и никакие заклинания, даже несвойственные ему стихийные или пространственные не могли задеть его оппонента. Пара медленно двигалась в воздухе, наворачивая над городком замысловатые фигуры.


И победа была уже почти в руках у Обычного Человека, когда танец битвы привел их в радиус сферы пространственного контроля Лаза. Внурти этого шарика ничто не могло укрыться от него. И когда сражающиеся пересекли границу, он вдруг почувствовал слабые, практически незаметные отголоски колебания мировой энергии. Теперь все встало на свои места. Лазарис не мог понять принцип магии Обычного Человека потому, что это была не просто магия, а Мастерство. Скорее всего, заглушив своей способностью собственную ауру, ему удалось убедить тестовую комиссию, что он – самый ОБЫЧНЫЙ участник турнира. И теперь жулик активно пользовался положением щуки в пруду с золотыми рыбками.


Так, чтобы никто не понял, откуда был сделан удар, Лаз отправил в мошенника сравнительно небольшой заряд энергии. Но небольшой только по меркам мировых магов. Того же Давителя такая атака стерла бы в мелкую пыль. Между магами и смертными была слишком большая разница. И Обычному Человеку, чтобы не получить урона от этих чар пришлось раскрыться. Бесформенный сгусток мощи бесследно исчез, столкнувшись с поставленным барьером, но было уже поздно. Обман раскрылся в тот самый момент, когда обманщик использовал невозможный для смертного запас магии.


Жулика с позором выпроводили из города, а в турнире ему, естественно, был засчитан проигрыш. Чтобы все было честно, проигравший в прошлый раз Разрушитель сразился с Давителем, но все равно проиграл. Так что состав на полуфинал был определен.



Глава 15. Полуфинал, финал и мужской способ подружиться.


-«Первый бой полуфинала! Спящая Красавица против Давителя!» - Полуфинал начался тотчас же. Пары определились и все в предвкушении ожидали момента появления финалистов. Как и в прошлый раз, еще до начала боя девушка, хлопнув себя по лбу погрузилась в магический сон. И вот прозвучал удар в гонг.


Главная проблема раскрытия своих козырей в том, что это может сработать лишь раз. если противник знает о припрятанном у тебя в рукаве тузе, то и отреагировать на это успеет. Ну, или это должен быть просто невероятно сильный туз, но такое никогда не обходится без последствий. И в этот раз правило полностью подтвердилось. Телекинетик просто летал вокруг спящей девушки, на достаточно большом расстоянии, чтобы успеть отреагировать на чары и время от времени посылая в соперницу свои заклинания. Так он оставался в практически полной безопасности, а запас сил у девушки кончится намного быстрее из-за сложной магии. Да, может не самая эффектная победа, но победа есть победа.


Вот только оказалось, что у Спящей Красавицы был припрятан далеко не один туз. Стиль этой девушки нравился Лазу все больше. Постепенно открывать все новые и новые способности, заставляя противника гадать: будет ли еще хуже, или это уже, наконец, все? Она открыла глаза. Вот только сенсорика Лазаря, да и все такое же мерное посапывание девушки отчетливо говорили о том, что она еще спит.


Пару секунд ничего не происходило, но вдруг все на несколько сотен метров вокруг нее начало меняться. Трава росла и синела, становясь похожей на прическу какого-то панка, редкие деревца искривлялись под невообразимыми углами, а камни, как показал беглый осмотр Лаза, превратились в карамельки. Это был куда боле высокий уровень манипуляции реальностью. Но, как и было сказано, за подобные козыри нужно платить, девушка стала белой как полотно, а из носа ручьем потекла кровь.


Но задумка удалась, сказочная трава, теперь походящая на морские волны, выстрелила вверх на огромной скорости и оплела Давителя как паук бабочку. И был бы бой на этом окончен, но кто сказал, что у фаворита соревнований тоже нет припрятанных до поры фокусов? Лаз почувствовал, как тело мужчины покрывает толстый слой телекинетической энергии и теперь синие стебельки могли стараться сколько угодно, сделать что-либо сидящему в панцире противнику они не могли. Теперь победителя могло выбрать только время, у кого первого закончатся силы, тот и проиграл. Стоит ли говорить, что это была Спящая Красавица. Уже на вызов своих странных чар она потратила почти всю энергию, что уж говорить о долгом ее поддержании. Первый участником финальной битвы стал Давитель.


-«Бой второй! Призрак против Землемера!» - Безмолвный дунстран, все с тем же ничего не выражающим лицом, подлетел к точке старта. Его противник, покрытый тиной и бородавками земной чародей остался стоять внизу, ему так было удобнее. Почти минуту после удара гонга они просто смотрели друг на друга, под затаенное дыхание толпы.


А затем Землемер вдруг заговорил.


-«Я чувствую, что от твоих глаз не укрылась моя небольшая ложь. Ладно, я признаю, ты достойный соперник и заслуживаешь сражаться со мной в полную силу». – Сказать, что люди были удивлены – значит ничего не сказать. До этого момента все поголовно считали эту гору грязи просто умственно отсталым идиотом, благодаря какому-то счастливому стечению обстоятельств получившим в свое распоряжение сильную магию. Но все оказалось точно наоборот. Земля и тина начали отваливаться с его тела пластами, уменьшая его фигуру все сильнее и сильнее.


Землемер оказался талаем, местным аналогом Толкиеновских хоббитов, только без волосатых ног. Ростом почти вдвое меньше нормального человека, они, тем не менее, всегда были на передовой в науке и изучении новых видов магии, эдакие маленькие умники высшей сферы.


И этот не был исключением. Строгое сухощавое лицо, очки в тонкой золотой оправе, аккуратный костюм, даже после всей бывшей на нем грязи оставшийся просто идеально чистым.


-«Ну что, готов?» - Дунстран только кивнул, но даже так это была первая его эмоция за весь турнир. До этого Призрак сражался в одних легких кожаных штанах и латной перчатке на одной из рук. Но неожиданно эта перчатка начала расти, покрывая броней вначале всю руку, а потом и образовав нечто вроде наплечников. Похоже магия дунстрана работала очень похоже на магию Илорана, создавая броню, увеличивающую параметры организма. Лаз заметил себе на будущее выспросить Мастера-Рыцаря об этих чарах.


Воздух дрогнул от прогремевшего взрыва. Это Призрак ударом латной перчатки раскрошил вдребезги пущенный Землемером камень. После трансформации оба стали куда сильнее, чем в предыдущих схватках. Следующие несколько минут были похожи на развернувшийся военный конфликт, звуки ударов, взрывы, и покрывающаяся воронками земля.


Талай использовал огромный арсенал атак, от простых булыжников до цепей из камня и мельчайшей пыли, впивающейся в глаза, нос и рот и не дающая ни видеть, ни дышать. В ответ броня дунстрана образовала герметичный шлем. В свою очередь, Призрак несколько раз небезуспешно подбирался к Землемеру на дистанцию удара, но в последний момент тот всегда успевал выставить стену защиты.


Время шло, и магическая броня вновь поползла по телу своего хозяина, на этот раз дойдя до пояса. Правда, грудь не была полностью защищена, но силы боевому магу это точно прибавило. И талай начал сдавать позиции. Наконец, когда клинок дунстрана чиркнул его по шее всего в нескольких сантиметрах от сонной артерии, он сдался. Второй финалист был определен.


Промежуток еще даже не перевалил за полдень, так что финал начался сразу. Участники с помощью магов восстановили свои силы и был объявлен последний поединок.


-«Финальный бой! Призрак против Давителя!» - Симпатии публики разделились почти поровну, своим отстраненным видом и убийством назвавшегося Мастером чародея дунстран заслужил любовь толпы. В некоторых не особо приличных барах даже начались драки фанатов.


Однако сейчас ничто из этого не касалось этой пары. Не было никаких призов за второе место или утешительных подарков. Либо ты побеждаешь, либо остаешься ни с чем. И оба участника были настроены выложиться на полную.


С первых секунд боя Давитель окутал себя телекинетическим доспехом, а Призрак вызвал свою броню, теперь создавшую еще и полные латные поножи. Недооценка противника – верный способ оказаться вторым. Пару секунд финалисты изучающе оглядывали друг друга, а потом их магия снова начала меняться. Похоже оба решили не ждать последнего момента, чтобы показать все свои козыри.


В руках Давителя появился огромный полупрозрачный клинок, длиной метра в четыре, сотканный из тех же сил, что и его стены. Только в мече плотность энергии просто зашкаливала. Вечно убегавший от близких столкновений волшебник на самом деле оказался боевым чародеем. А магическая броня дунстрана начала бугриться, покрываясь шипами, какими-то на первый взгляд бесполезными украшениями вроде черепа на поясе, а на шлеме выросли высокие рога. И клинки в его руках тоже изменились, даже на вид став острее. Вот теперь, похоже, все тузы были выложены на стол.


Три клинка скрестились с оглушительным звоном. Скорость атак этих двоих была совершенно недоступна для обычного человека, но Лаз лишь поудобнее устроился в кресле. А посмотреть было на что. Он не мог не признать, что, когда он был смертным победить этих двоих бы было практически невозможно. Высшая сфера поистине была настоящим рассадником для гениев. И ведь этот турнир был сравнительно небольшим, довольно редко, но тут проводилось что-то вроде олимпийских игр, и это событие собирало миллионы чародеев и десятки тысяч мировых магов.


А в это время бой даже не думал заканчиваться. Недостаток в единственном оружии Давитель восполнял вырастающими прямо из клинка отростками, блокирующими атаки Призрака. Тот в ответ пускал в ход и свободную руку в латной рукавице, способную без всякого вреда держать телекинетический клинок. Звук ударов сливался в сплошной поток, казалось, что это дождь стучит по крышам. Все зрители в полном молчании наблюдали за разворачивающимся действом.


Они были практически равны, никто не мог даже задеть противника, судьи уже думали объявить ничью, когда дунстран, до этого молчавший как немой завопил во все горло. Буквально на долю секунды одноручник у него в руке засиял тусклым светом и напрочь отсек один из выросших из клинка Давителя шипов. А следом прочертил глубокую, доходящую до кости рану на плече мужчины. Исход поединка был решен. С такой травмой чародей не сможет сражаться даже в половину своих возможностей.


-«Это была отличная битва. Позволь предложить тебе свою искреннюю дружбу, человек. Шагриму». – Неожиданно для всех дунстран протянул своему бывшему сопернику руку.


-«Идет. В следующий раз этот трюк уже не пройдет, и я не проиграю. Будем знакомы, Шагриму, меня зовут Кольд». – Верно говорят, что двое мужчин становятся настоящими друзьями только после хорошей драки. На этой положительной ноте турнир чародеев был окончен. Однако это была только легкая закуска перед основным блюдом. И его вот-вот должны были подать.



Глава 16. То имя, джентльмен и персонажи басни Крылова.


-«Ну что же, моя очередь». – Делано кряхтя, Лаз поднялся, рассеял свое кресло и отправился к зоне регистрации.


-«Вы участвуете в турнире?» - Девушка-регистраторша явно металась между гордостью и надменностью из-за силы, стоящей за ней и страхом перед несколькими десятками мировых магов, спокойно ожидающих своей очереди.


-«Конечно. Вчера прошел проверку». – Спешить было некуда. Пока все заявленные участники не соберутся, состязание не начнут.


-«Могли бы вы назвать имя, использованное при регистрации?»


В отношении Мастеров правила о сценических псевдонимах были намного лояльнее, называться своим именем никто не запрещал. Но Лаз не хотел оставлять никаких упоминаний о своей личности. Вначале он хотел назваться именем одной из своих форм, но потом вспомнил о так долго молчавшем квартиранте. Искра Мироздания занимался тем, что продолжал собирать для него энергию, не отвлекаясь ни на что больше. Да и не мог он особо помочь, в человеческой жизни и взаимоотношениях один из первых детей Творца понимал не больше младенца.


Но вот имя было отличное. В конце концов, благодаря энергии Зверя Лаз стал самим собой. Однако чего-то не хватало, и тогда парень вспомнил о своей детской мечте. Объединить механизацию и трансформацию, что ему однажды удалось, но из-за обстоятельств он надолго забросил эту идею. Но сейчас его почему-то влекла эта идея, манила, как луна мотылька и он не удержался от небольшой доли пафоса.


-«Механический Зверь».


-«Аха-ха-ха! Такой дрищ претендует на имя Зверя!? Да я тебя сдую как пушинку!» - Высокий и мускулистый маг, стоящий в очереди за Лазом начал дико ржать над выбранным парнем прозвищем. Почти все оставшиеся Мастера подхватили его смех, ведь Лазарь и правда выглядел слишком молодо и невинно.


Но никто и не догадывался, что совсем скоро это имя станет известно всей высшей сфере.


* * *


После небольшого изменения в правилах по просьбе семьи Тигуа, схема турнира обрела конечную форму. Число в девяносто семь Мастеров девятого ранга вначале будет уменьшено до девяноста шести одной схваткой. Затем проведутся бои 1*1*1, что снизит количество участников до тридцати двух. И наконец, бои один на один, для выявления шестнадцати лучших. Затем каждому из этих шестнадцати будет предложено перейти в турнир восьмых рангов и если они согласятся, то в этой части турнира уже не участвуют. Оставшиеся маги сражаются по стандартным правилам в зависимости от количества.


Немного нестандартная схема, но так даже было интереснее. В начале шел поединок на отсеивание лишнего участника. А Лаз как раз смог поэкспериментировать. Незаметно для всех красная бумажка в контейнере прыгнула в руку тому хохотуну. Контейнер был особый, по идее он должен был полностью блокировать любое магическое вмешательство, но сделанное Лазарем по сути не было магией. Он просто немного изменил часть себя, как будто шевельнул пальцем. Энергии на это ушло довольно много, все-же подчинить изолирующий ящичек оказалось довольно сложно, но результат превосходил все траты. Лаз с удовольствием наблюдал, как наглого Мастера избивает один из сильнейших участников, которому также досталась красная бумажка. К тому же, теперь было понятно, что, если он попытается немного подмухлевать с жеребьевкой, никто ничего не заметит.


На то, чтобы описать каждый из тридцати двух боев уйдет отдельная книга. Стоит только сказать, что толпа была в полном восторге, а продажи алкоголя в городке за один промежуток превысили норму за несколько десятков. Но пару боев не упомянуть было бы глупо.


-«Тринадцатый бой! Нейтали против Заргассы против Стального Идола!» - Бой Мастера Ока попал на несчастливое число.


-«Я, младший Мастер Ока девятого ранга признаю эту схватку и прошу высшую сферу снять ограничения». – По законам этого мира, маг не могл нападать на другого мага ,если тот был выше по положению. Но так как решение дела мирным путем не всегда выло возможно, предусматривалась такая вот мантра, на время этот закон убирающая. Перед боем все трое пожали друг другу руки и проговорили слова соглашения.


После того, как Нейтали поговорила с Лазом, ее взгляд на свои способности сильно изменился. Теперь она старалась уже не просто смотреть, но еще и видеть. Так что пусть ее силы и не особо подходили для битвы, но сделать с ней что-то противники никак не могли. Уже по концентрирующейся энергии она определяла структуру готовящегося заклинания и разрушала его ударами в слабые точки, затрачивая несравнимо меньше сил.


Заргасса была Мастером, низшим мировым магом без специализации, так что вскоре выбыла из сражения. А вот второй, как не сложно догадаться по имени был Мастером Стали, причем еще и высшим, так что в конце концов они оказались в патовой ситуации. Защита Идола была слишком велика, как и способности Нейтали к определению чар. Так что ни один не мог другому ничего сделать.


-«Я сдаюсь. Дамам нужно уступать, а я все равно вряд ли выиграю, так что пусть лучше стану джентльменом, а не тупым чурбаном. Сайс, после окончания турнира приглашаю вас на свидание». – От такого неожиданного напора девушка на секунду впала в ступор. А Лаз, тихо посмеиваясь, создал около ее лица небольшую воздушную мембрану, которая голосом Мастера Ока с уместной долей смущения ответила:


-«Я согласна». – Нейтали, прекрасно понявшая, в чем тут дело с ненавистью посмотрела на парня, но тот только непонимающе развел руками.


-«Двадцать седьмой бой! Лорна против Механического Зверя против Шелкового Маркиза!» - Ну, этот бой не упомянуть было невозможно.


Хотя сейчас Лаз был куда сильнее любого мага девятого ранга, показывать это сходу никак не входило в его планы. Так что он решил сейчас сражаться в форме Ужаса, чтобы казаться Мастером ближнего боя. Стандартная мантра на этот раз была не нужна, так как все трое оказались высшими. Лазарь ничего больше не подтасовывал, это ему было не нужно.


За прошедшее время в его распоряжение поступили огромные запасы энергии Зверя, так что форма четырехрукого монстра претерпела изменения. Рост вырос более чем втрое, и все фигура стала плотнее и шире. Голова снова увеличилась относительно тела, закрытая большим щитком, по всему телу выросли шипы, а в качестве декоративного элемента во рту и на руках полыхало оранжевое пламя.



Как всегда, в дыму и с шипением Лаз перекинулся, вызвав у зрителей удивленные возгласы и вопли одобрения. Оба его противника с немного побледневшими лицами отступили на шаг. В конце концов, как бы ты не был силен, а вид монстра выше тебя раз в двадцать не мог не нервировать.


Шелковый Маркиз был Мастером Нитей, а Лорна – Мастером Шипов. И почему-то непонятно почему оба не сговариваясь решили вначале разобраться с монстром, отбрасывающим на них длинную тень. Лазу было даже интересно, что могут эти двое, но результат его разочаровал.


Толстенная шкура Ужаса не пропускала пускаемые девушкой иглы даже на десяток сантиметров, что при размерах чудища было не страшнее комариных укусов. А обвившие все тело веревки не доставляли вообще никаких неудобств, просто сковывая движения и не более. Либо эта парочка была слабаками, либо тело монстра, усиленное тяжелым металлом и шкурой той ядовитой твари, было просто слишком крепким.


Пока его атаковали он просто стоял на месте, и если бы морда Ужаса могла выражать эмоции, то его противники могли бы с легкостью прочитать на нем пренебрежение. Лаз и подумать не мог, что даже без сферы пространства и магии, просто грубой силой сможет взять верх.


Толпа в шоке смотрела на эти потуги, пока, наконец, и Лорна, и Маркиз просто не сдались.



Глава 17. Интересные персонажи, Мастер Проклятий и отсутствие возражений.


Когда Лаз вернулся в зону ожидания, уже никто не смеялся над выбранным им именем. Напротив, все даже немного сторонились его, искренне надеясь, что он пойдет в турнир для восьмых рангов. Все-таки почти никто из присутствующих не мог сказать, что его атаки будут намного сильнее, чем у проигравшей Ужасу парочки.


Дальше шли бои один на один и теперь Лаз уже мог получше оценить силу оставшихся участников. И тут были интересные персонажи.


-«Четвертый бой! Балин против Праведника!» - Девушка с именем одного из Толкиеновских гномов была Мастером Змей. Десятки ядовитых пресмыкающихся росли у нее вместо волос как у мифической Горгоны. Черная мелкая чешуя, служащая ей вместо одежды, создавала довольно откровенный, но красивый наряд, а ярко-голубые глаза с вертикальным зрачком добавляли ее образу изящества.


.



Против нее сражался Мастер Молитвы. В высшей сфере было всего одна религия. Фанатиков, истово молящихся своим мелким божкам и культы поклонения отдельным мировым магам в расчет, не брались. И в отличие от земных верований тут все прекрасно знали, что бог и правда есть. Вернее, богиня. Великая паучиха, как Асха или Унголиант. Может поэтому не существовало таких вещей, как церкви или священники. Обладая не просто верой, а знанием, что высшее существо наблюдает за тобой никто уже не нуждается в посредниках для общения с ним.


Но молитвы возносились, и некоторые даже сбывались. Редко, конечно, но случалось. И, видимо, специализация этого мага была рассчитана на исполнение его молитв. Вот только в битве один на один, когда победу и поражение иногда решают сотые доли секунды на подобное зачастую не хватает времени.


Не успел Праведник даже начать свои песнопения, как десятки змей ринулись к нему с прически Балин. Правда не все было так просто и ядовитые гады наткнулись на сияющую стену защитного поля. В ответ одна из змей выпустила облако ядовито-зеленого газа, и барьер начало медленно разъедать, словно ледяной замок в солнечный летний день. И когда в защите появилась первая дыра, ядовитые гады тут же проникли внутрь. Мастера Молитвы унесли на носилках, а Лаз про себя подумал, что у этой девушки есть еще много козырей.


-«Седьмой бой! Тулан против Музыканта!» - В этом бою был интересен второй участник. Черный бесформенный балахон, под которым не было видно ни лица, ни ног. Но шесть рук с длинными ногтями с лихвой компенсировали это. Инструментом Мастера Мелодии Смерти была виолончель с черепом на грифе и почти двадцатью колками.



Против него сражался низший маг, в отборочных удачно попавший еще на двух таких же Мастеров. Так что победа Музыканту была практически обеспечена. Однако способ, которым он выиграл заслуживает отдельного упоминания.


Мелодия полилась, мерная и спокойная, как вода в деревенской речке. Он играл всеми руками сразу, так что было понятно, зачем на инструменте столько струн. Тулан, в первые секунды ринувшийся в бой, тут же остановился и казалось заснул, повиснув в воздухе в полном расслаблении. Музыка начала меняться, теперь это был боевой марш. Легко представлялись марширующие в даль бесконечные шеренги, с угрюмой решимостью в глазах и мечами наголо. Еще одна перемена, на этот раз виолончель будто стонала, рассказывая о горестях и лишениях. Лаз с удивлением заметил, как из глаз Мастера потекли слезы. Последним стало оглушительное крещендо, на последних нотах которого Тулан крепко схватился за свой клинок и одним резким движением отсек сам себе голову.


-«Восьмой бой! Рарркт против Лидии!» - Маг с таким специфическим именем принадлежал к расе с соответственным названием крарты. Синекожие силачи ростом под три метра были исконными обитателями вечных снегов седьмого слоя. И этот конкретный представитель был просто эталоном их народа. Весь укутанный в шкуры, с черепом какой-то твари в качестве наплечников, бивнями слона или, скорее, мамонта, торчащих по бокам головы из шлема и огромным молотом на плече. Это оружие и решало его специализацию, он был младшим Мастером Молота.



Девушка, вышедшая против него, казалась карлицей в сравнении с этим бодибилдером. Она была Мастером Воды, довольно часто встречающаяся специализация, как и другие стихийные. Но пользовалась она своей силой на уровне, нужно было признать. Поднимающие небольшие ураганы удары оружия Рарркта, весящего не одну тонну, лишь слегка продавливали поставленную Лидией стену. Вот только вся проблема была в запасе сил. Мастер Молота скорее всего мог легко размахивать своей железякой несколько промежутков подряд и нисколько не устать. Это было огромным преимуществом оружейных специализаций, они почти не тратили энергию. А с каждым блоком запасы сил девушки заметно проседали. Сама же она не могла нанести великану никакого заметного урона. Во-первых из-за мощной естественной защиты от магии этой расы, а во-вторых потому, что времени на атаку у нее почти не оставалось. Поняв, что эта битва не приведет ни к чему хорошему, Лидия благоразумно сдалась.


-«Тринадцатый бой! Нейтали против Тикки-Тракки!» - Снова девушке попался этот номер, и на этот раз противник явно не собирался быть любезным. А когда Лаз услышал его специализацию, сразу отправил Мастеру Ока просьбу сдаваться.


Мастер Проклятий. И внешний вид полностью соответствовал. Глухой костюм без единого участка голой кожи, когтистые пальцы, зазубренный топор на длинной ручке, будто созданный для раздирания плоти и страшная рогатая маска с горящими глазами. В воздухе Тикки висел в позе лотоса, словно буддийский монах, но мистический синий огонь, горящий над ладонями мгновенно развеивал любые мысли о праведности.



Девушка ответила, что хочет попытаться. Лаз не собирался решать за нее, но очень волновался за первую свою знакомую в этом мире. Бой начался. Огонь на ладонях Мастера Проклятий взметнулся на пару метров и принял вид извивающихся змей. Но если змеи Балин были даже красивыми, то от этих не ощущалось ничего кроме жажды крови.


Они ринулись в атаку, но вскоре исчезли, Нейтали отлично работала, полностью развеяв опасные чары. Но похоже, Тикки-Тракки это нисколько не заботило. Еще пара огненных змей отправилась в самоубийственную атаку, затем еще и еще. Но несмотря на то, что на первый взгляд преимущество оставалось за Мастером Ока, Лаз все больше и больше нервничал. Мастером Проклятий просто так не стать, да и методичность, с которой этот довольно жуткий тип создавал одинаковые заклинания одно за другим тоже настораживала.


Почти минута прошла в монотонном создании и уничтожении пламенных змей. Пока Тикки неожиданно не захихикал. Звук был противный, какой-то булькающий и слишком высокий. И буквально через мгновение Нейтали скорчилась от боли. Следующую атаку она остановила в нескольких метрах от тела, пот лил с девушки в три ручья, а из глаз текли слезы, но она почему-то молчала.


Еще пара атак и одна из синих веревок коснулась одежды Мастера Ока. Та явно уже едва не падала в обморок, Лаз вопил ей на уши, чтобы она сдавалась, но без толку. Нейтрализовав пламя уже не тонкой нейтрализацией в слабые точки, а грубым подавлением, Нейтали с мольбой посмотрела на Лаза, наблюдающего за всем с ближайшего пригорка. Он все мгновенно понял. Видимо этот Тикки-Тракки каким-то образом включил в свое заклинание проклятье безмолвия или что-то в этом роде, чтобы девушка не могла позвать на помощь или сдаться.


-«Она сдается».- Лаз появился прямо перед Нейтали, закрыв ее от противника.


-«Она такого не говорила». – В голосе Мастера Проклятий слышалась издевка. На этот таз огонь поднялся почти на десяток метров, создав двух огромных анаконд. На скорости курьерского поезда они бросились в атаку.


-«Я сказал, что бой окончен!» - Громовой бас Ужаса разнесся на многие километры. В городке в некоторых домах выбило окна, а всем зрителям пришлось спешно зажимать уши. Огромный монстр схватил извивающихся змей, в его руках выглядящих, как маленькие ужи. Алое пламя на ладонях Лаза за секунды спалило синий огонь Тикки. В следующее мгновение почти сорокаметровая фигура нависла над Мастером проклятий.


-«Возражения?» - Лаз был в ярости, но сражаться сейчас значило пустить весь план коту под хвост.


-«Нет-нет, что ты. Сдается так сдается». – Несмотря на то, что Тикки-Тракки тут же согласился завершить сражение, в его голосе не было ни капли страха или искренности. Он просто понимал, что если сейчас начнет настаивать на своем, то против него скорее всего восстанут даже судьи. И так было отлично видно, кто победил.


Больше интересных сражений не было. Свое имя Лаз спрятал на дно, чтобы посмотреть на остальных, так что его вызвали на последний, шестнадцатый бой. Но его противник после подобной демонстрации силы сдался еще до удара гонга.



Глава 18. Знакомые незнакомцы, сдача без боя и слишком долгое рукопожатие.


-«Девушка, можно тут присесть?» - В зале ожидания турнира восьмых рангов было довольно свободно. Кроме Лаза сюда прошло еще семеро, те четверо, что он отметил в одиночных битвах, и еще трое, ничем не выделившиеся, но это вовсе не значило, что они были слабы. Мастер Проклятий тоже был тут, все в той же позе лотоса повиснув в углу под потолком.


-«Конечно можно, садитесь. Вы будете участвовать в турнире?» - Айна, до этого наблюдавшая за сражениями из замка Тигуа, была одета в свою обычную боевую форму, не прикрывающую почти ничего. Сорока сидела рядом, но к двум красавицам никто не решался подойти. До этого момента.


-«Естественно. А я вас знаю, вы же одна из гладиаторов арены, Красавица?» - Эта игра не была необходима. Всем, в том числе и Кассу Зангассу было плевать, с кем встречаются его бойцы, главное, чтобы не пытались сбежать. Но Лазу показалось это уместным, и принцесса поддержала его задумку. Самое смешное было в том, что Найли не знала, как выглядит Лаз в человеческой форме, так что для нее это выглядело как обычный флирт.


-«Вы угадали, меня зовут Айна, - Сорока больно пихнула ее в бок, но оба сделали вид, что ничего не заметили. – А ее – Найли, - еще один удар и снова ноль реакции. – Стойте, да вы же тот, кто заступился за Мастера Ока, Механический Зверь, верно?» - Подруга делала страшные глаза, изо всех сил показывая, что с незнакомцем не стоит так откровенничать, но девушка будто ослепла.


-«И вы тоже правы. Лазарис Санктус Морфей, к вашим услугам». – Он поцеловал протянутую ручку и с ухмылкой посмотрел на Сороку. Та секунду сидела в ступоре, а потом громко расхохоталась.


-«Надо же, подловили! Ладно, садись, Зверь. Ты и правда очень силен, ничего не скажешь. Надеюсь нам не придется сражаться».


-«Я тоже. И будь уверена, этого не случится. Приятно встретить тебя в нормальном облике». – Руку Найли он просто пожал.


-«Взаимно».


В турнире восьмых рангов участвовало пятьдесят три мага, плюс восемь с предыдущего уровня. Выходило, что три человека свои бои пропускали.


-«Десятый бой! Красавица против Кускуса!» - Первой из их троицы выпало сражаться Айне. На данный момент это была самая странная специализация из всех, что Лаз видел. Мастер Зубов. Он просто не мог не улыбаться, слыша это. Но оказалось, что этот Кускус не так прост.


Его стиль боя был не менее странным, будто пиранья, он носился по воздуху, безостановочно щелкая челюстями. Тело моталось сзади безвольным придатком, уходя в заносы на резких поворотах. Но такая тактика полностью оправдывалась способностью этого парня. Лаз отчетливо ощущал, что с каждым смыканием зубов часть пространства перед Кускусом просто лишалась всего, что в ней было. Воздух, энергия, даже элементарные частицы просто пропадали, словно исчезнув в огромном желудке.


Против кого-то вроде Рарркта, специализирующегося на ближнем бое, эта способность была просто губительна. Пара укусов и от огромного молота не останется даже следа. Вот только эмоции съесть было ну никак нельзя, уж точно не на восьмом ранге. Так что Айна была в полной безопасности, пока держалась на достаточном расстоянии.


Над ее ладонью возникло сероватое свечение. Такая знакомая посетителям арены феечка, только почему-то на этот раз совсем бесцветная. И просканировав ее, Лаз понял, почему. Это была не эмоция, а чувство. На первый взгляд разница небольшая и часто одно понятие заменяется на другое, но если подумать, то становится понятно, что чувства принадлежат телу, а эмоции – разуму. И серая пикси на руке Мастера Эмпатии была чувством насыщения.


Влетев Кускусу прямо в рот, она не исчезла, как все остальное. Напротив, она выросла и впилась в сознание Мастера Зубов своими аллегорическими зубками. Он остановился и с удивлением посмотрел на Айну. Потом вдруг схватился за живот, другой рукой закрывая рот. С противным рыгающим звуком из него начало выходить все то, что он съел. Вырывалось все не из него лично, а из пространства перед его лицом, но от этого менее противно не становилось. Лаз отчетливо ощущал, как поток энергии, фотонов, электронов и протонов, непрерывно изливались наружу. Затем пошли куски земли, вода, какая-то пища, потом, к полному недоумению толпы, живая кошка.


-«Сдаюсь!» - Сумел проговорить Кускус и Айна отменила свою магию. Поток прекратился.


-«Это было забавно». – Найли, улыбаясь похлопала подругу по плечу.


-«Двадцать первый бой! Сорока против Тикки-Тракки!» - Лаз вздрогнул. Он совсем забыл следить за номерком Мастера Проклятий, и он выпал в самый неподходящий момент.


-«А я погляжу, мне постоянно попадаются твои знакомые». – Подплыв к троице, все также противно побулькивая, сказал Тикки.


-«Я тебя предупреждаю, не смей вредить ей больше, чем нужно для победы. Иначе я сделаю так, что в следующей битве ты встретишься со мной и тогда времени сдаваться у тебя точно не будет». – После оглашения участников менять что-то было поздно. Так что Лазу оставалось только предостеречь этого мерзкого человека от необдуманных действий.


-«Для меня победа всегда означала смерть противника. Та девчонка – первая, кто выжил после схватки со мной, и я не потерплю второго такого же случая». – Из голоса Мастера проклятий резко исчезли любые интонации.


-«Не волнует. Мне вынесли первое предупреждение, но не последнее, так что в случае необходимости я снова вмешаюсь. И ты снова прогнешься, ведь в душе ты трусливая тварь, наслаждающаяся чужими муками». – Лаз встал, и его глаза оказались на одном уровне с огненными пятнами на маске Тикки. Впервые за долгое время искренне кого-то ненавидел. И не столько из-за поступков, сколько из-за характера.


-«Не знаешь, с кем говоришь, мальчишка! – Длинный коготь уперся Лазу в грудь. – Только появись передо мной снова и больше не увидишь белого света!»


-«Я, пожалуй, рискну». – Он не боялся. Он уже слишком давно ничего не боялся. Вокруг него начали открываться карманы, прячущие боевой доспех. Но тут его руки коснулась чья-то ладонь.


-«Стой, Зверь, не надо. Я сдаюсь». – Найли встала рядом с Лазом, с вызовом глядя на Мастера Проклятий.


-«Хах, твоя подружка тебя спасла. На этот раз». – Тикки развернулся и уплыл в свой угол.


-«Ты уверена? Я смогу тебя защитить, если что». – Друзья Айны были и его друзьями, за которых он был готов костьми лечь.


-«Да, не стоит ради меня устраивать с ним потасовку. Все равно мне не победить, раз ты тут». – Сорока попыталась отшутиться, но Лаз почувствовал дрожь в голове. И Айна, похоже, тоже.


-«Ох, бедная моя». – Она обняла подругу и послала к ней фееку умиротворения нежно-зеленого цвета.


Лаз был взбешен. Так что не откладывая в долгий ящик он поднял свой номерок со дна коробочки, сейчас ему очень хотелось кого-нибудь ударить.


-«Двадать второй бой! Механический Зверь против Кулака!» - Противник такой ему достался тоже не случайно. Битва с магами вроде Айны, специализирующихся на сложных заклинаниях ему были не нужны. Мастер Рукопашного Боя. Отличный вариант, чтобы выпустить пар.


На этот раз он не стал принимать форму Ужаса. И облачаться в доспех тоже. Только грубая сила, чтобы было больно от ударов врага, чтобы чувствовать его кровь на костяшках пальцев.


Еще не стих гонг, а Лаз уже впечатывал кулак противнику в солнечное сплетение. Но специализации не даются просто так. Их нужно заслужить. И было легко понять, чем этот мужчина заслужил титул Мастера Рукопашного Боя. Блок, параллельно уход с сторону и сокрушительный хук в челюсть. Если бы у метаморфозы были нормальные кости, они точно были бы раздроблены. И даже так, рот наполнился теплом.


Улыбнувшись страшной красной улыбкой, Лаз сплюнул кровь и снова бросился в бой. Это длилось довольно долго. Блоки, увороты, финты и уходы, хуки, клинчи и апперкоты, оба по молчаливому соглашению не пускали в ход ноги или захваты, это был практически бокс, только мягкие перчатки были бы пробиты насквозь любым из града ударов. Его преимущество было в теле метаморфозы, даже без магии бывшем прочнее стали. Преимущество противника в специализации, делавшей его настоящим виртуозом. На каждый удар Лаза он делал три.


-«Я сдаюсь». – Когда они, наконец, разорвали дистанцию впервые за несколько минут, Кулак, немного покачиваясь, сразу решил окончить бой.


-«Почему?» - Лаз внешне выглядел куда лучше, но только потому, что это не могло заработать синяков, застой крови был невозможен, иначе он весь уже был бы в синих и желтых пятнах.


-«Мы сражались честно, и я признаю твою силу. У меня есть еще несколько сильных карт, но если и ты начнешь сражаться в полную силу, то мой проигрыш обеспечен. Так что пусть лучше это будет дружеская дуэль». – Он протянул Мастеру Метаморфоз руку.


-«Идет». – Лаз пожал мозолистую ладонь, но отпускать Кулак не собирался. Вместо этого он притянул Лаза к себе, обнял и зашептал ему на ухо.


-«Этот Тикки-Тракки – наемник Тигуа, его цель – Мастер-Рыцарь, но, чтобы не вызвать подозрений он начал с самого низа. Он шестого ранга, парень! И еще. Думаешь ты один мухлюешь с номерками? О вас всё знают и устраняют по одному, тайно, опасаясь раскрытия их планов, - он отстранился и снова затряс руку Лаза. – Да, отличный бой! Давай выпьем как-нибудь!»


-«Конечно, выпьем». – Как ни в чем не бывало они вернулись в комнату ожидания. Мастер Проклятий все висел в своем углу. И проходя мимо него, Лаз отчетливо ощутил, что тот ухмыляется под своей рогатой маской.



Глава 19. Проигрышный ход, ложный рай и новые силы.


Дело пахло керосином. Если слова Кулака были правдой, а не верить ему у Лаза не было причин, то их раскрыли. И не прикончили только из-за того, что на турнире была куча высокопоставленных людей и сильных Мастеров и если кто-то из них вдруг сумеет сбежать и рассказать о рабстве мировых магов, то арену ждет крах. Вместо этого их по одному устраняют, вначале Нейтали, теперь Сорока. Если бы не Лаз, первая была бы мертва, да и вторая, бездумно приняв бой разделила бы ее участь. Вряд и с номерками было все так просто, он не мог определить, как их подтасовывают организаторы, но то, что Тикки-Тракки дважды попались его подруги, не могло быть совпадением. Оставался один вопрос – кем в этой схеме был Кулак, что так много знал, даже про его, Лаза, мухлеж. Однако это было не существенно, он вышел из турнира и больше не играл первостепенной роли.


Сейчас главное – сохранять спокойствие. Стоит начать чудить, пытаться сбежать или вытворять какие-нибудь глупости, как их всех тут же сотрут в порошок, аргументируя это наведением порядка. По идее, проиграет тот, кто первый сделает ход, так как у второго в этом случае будут полностью развязаны руки. Но у соперника был огромный туз в рукаве. Пока Касс Зангасс был здесь, любые конфликты вели к поражению. Лазу оставалось только надеяться, что главную часть его плана не раскрыли, иначе им всем конец.


А турнир меж тем продолжился. Начались бои за шестнадцать мест, и, чтобы отвлечься, Лаз начал наблюдать за происходящим. Чтобы не вызывать подозрений у возможных наблюдателей, он снова отправил свое имя на дно и полностью погрузился в созерцание схваток.


-«Второй бой! Красавица против Музыканта!» - Лаз попытался ее отговорить, но она была непреклонна. Если бежать от каждой опасности, то сильной не стать никогда. Это принцесса прекрасно усвоила в бесконечных боях на арене. Несмотря на то, что противник Айны был только девятым рангом, недооценивать его точно не стоило. Прекрасно помня об участи его предыдущего противника, девушка была наготове.


Как и в прошлый раз, с ударом гонга виолончель Мастера Мелодии Смерти заиграла спокойную, усыпляющую мелодию. Принцессе вдруг показалось, что она лежит на бескрайнем зеленом поле, светит солнце, поют птички, ее голова удобно примостилась у Лаза на груди. Едва не утонув в этой идиллии, она попыталась отбросить наваждение, но музыка заиграла громче и Айна полностью провалилась в видение.


-«…сбежали. А когда я проходил через барьер на седьмой слой, договор сам собой растворился. Видимо не выдержал вливаемой в тело мощи. посмотри». – Лаз показал ей большие пальцы, с которых исчезли проклятые цифры. От такого зрелища ее сердце наполнилось такой радостью, что было готово выпрыгнуть из груди.


-«Что будем делать дальше?» - Она покрепче прижалась к любимому, хотелось лежать так вечно и плевать на все остальное.


-«А ты что хочешь?» - Он улыбнулся и погладил ее по голове.


-«Хочу остаться здесь до скончания времен. Вот так валяться, слушать ветер и ни о чем не думать». – Айна закрыла глаза и еще сильнее вжалась в бок Лаза.


-«Ну, до скончания времен, это, пожалуй, слишком долго. А вот еще пару часов, или может дней, это я согласен». – Усмехнулся парень и принцесса почувствовала, что он заснул. Шли минуты, часы, а прекрасная идиллия не нарушалась ничем. Не нуждаясь ни в воде, ни в еде, они просто лежали на лугу, наслаждаясь миром и друг другом.


Через пару дней, а может через пару лет, кто знает, пейзаж вдруг изменился. Горизонт покрылся тучами, послышались громовые раскаты, запахло гарью. Издалека к ним приближалось нечто, причем явно с недобрыми намерениями.


Лаз вскочил и загородил собой девушку. Тварь, нависшая над ними, будто вылезла прямо из ночного кошмара. Размытый, будто не в фокусе силуэт человека, ростом почти в сотню метров, с острыми рогами и горящими огнем глазами и простершимися в стороны пока хватало глаз крыльями. Зеленая трава у него под ногами жухла, насекомые падали замертво, все живое умирало, не в силах вынести ужаса нахождения рядом с этим монстром. Лаз Дьяволом взмыл в небо, по сравнению с этим существом он казался просто букашкой.





Атаку за атакой Мастер Метаморфоз обрушивал на адскую тварь, но все было тщетно. Она будто насмехалась над ними, стоя неподвижно, как статуя. А потом ударила. Изломанное крылатое тело рухнуло прямо у ног Айны. Монстр растворился в воздухе, а Лаз умирал. Слезы текли у девушки ручьями, но она не замечала. Обхватив большую рогатую голову, она положила ее к себе на колени, нежно поглаживая твердую поверхность панциря.


Он силился что-то сказать, но не мог. Даже сил на то, чтобы перекинуться обратно в человека не было. Кровь совершила последний круг по телу и остановилась. Тело Дьявола, полностью состоящее из энергии, просто рассеялось, а на его месте остался лежать тощий как скелет труп того Лаза, тринадцатилетнего мальчишки, выбравшегося с Айной из плена Чибака Сиджи. С тех пор, как он полностью освоил метаморфозы его истинное тело старело все медленнее, к тому же, лишенное питания, даже простой энергией, оно слабело с каждым днем. И сейчас выглядело даже меньше, чем в их первую встречу, когда ему было девять.


Слезы все лились, им не было конца, а потом она услышала их. Сотни голосов, шепчущих, молящих, зовущих и вопящих одно и тоже на тысячи ладов:


-«Он умер, так зачем тебе жить?» - На ее руке из ниоткуда появился ее кошачий коготь, будто сам прося пустить его в ход. И она была не против. Все ближе ее рука придвигалась к горлу, как вдруг ее захлестнула волна бешенной ярости. Та самая, чистая, лишенная всяческих и любых примесей, составлявшая исток сил Искры Мироздания, одного из первых детей Творца, Зверя.


-«НЕТ!!!» - Ее крик разнесся в двух мирах сразу. И иллюзорный этого не выдержал. Воздух вокруг начал покрываться трещинами, осыпаясь Айне под ноги мельчайшим пеплом. Пара мгновений и она уже снова в воздухе рядом с исполином замка Тигуа, а напротив висит Музыкант, судорожно перебирая рвущиеся струны виолончели.


-«Это невозможно! Моя техника идеальна, ее невозможно сломать изнутри, никто на это не способен!» - шестирукий Мастер Мелодии Смерти истошно вопил, пытаясь спасти свой инструмент, но все попытки были тщетны.


-«Зверь способен». – Айну покрыла такая знакомая Лазу дымка. Со звуком, похожим на шипение сотни змей, ее тело начало меняться. Когда-то давным-давно, принцесса Танильского Каганата, как и положено будущей опоре империи училась магии трансформаций. И даже получила пару великолепных крыльев. Потом это забылось за ненадобностью, в их паре свое тело менял как раз Лаз, так что девушка, научившись летать на магии, развеяла свою крылатую форму. Но сейчас она вернулась вновь.


Огромные орлиные крылья с когтем на локтевом суставе выросли у нее из спины. А ветвистые, иссиня-черные, как и волосы, рога украсили голову. С ними она не смотрелась ни на грамм хуже, напротив, они добавляли какой-то дьявольский шарм.


Вокруг нее как огоньки свечей начали вспыхивать феечки эмоций. Десять, двадцать, сорок… их накопилось больше сотни, а потом, как рой ос, они ринулись к Музыканту. Они залетали ему под капюшон и исчезали, а шестирукий маг кричал все громче. И когда последнее яркое пятнышко пропало в его голове, Мастер Мелодии Смерти одним движением, как и многочисленные его жертвы, перерезал себе горло собственным смычком.



Глава 20. Страстный поцелуй, интересные победители и езда на велосипеде.


Многие мировые маги владеют силой исцеления. На самом деле это совсем не сложно, ведь по сути, любой биологический процесс упирается всегда в одно – в энергию. А этого добра у Мастеров предостаточно. Но если ты уже умираешь, то самому исцелиться не выйдет, все равно, что вытягивать себя из трясины за косичку.


Тело Музыканта бесформенной серой массой рухнуло на землю. Толпа неистовствовала, подобного зрелища они не видели уже очень давно. Но когда крылатая фигура вплыла в комнату ожидания, Лаз ничего не сказал. Даже если Айна находилась в иллюзии, он чувствовал все, что с ней происходило и сейчас просто не мог подобрать слов утешения. Но подобная связь настолько же проклятье, насколько и благословение. Уже само его искреннее желание помочь было для девушки лучше, чем что бы то ни было.


Рванувшись через весь зал, она впилась губами в губы Лаза, словно они расставались на годы. Для нее все так и было, впрочем. Поцелуй длился и длился, окружающим уже пора было начинать считать, когда Айна оторвалась от любимого. Обняв его, она тихо, чтобы никто не услышал, прошептала ему на ухо:


-«Я не могу перекинуться обратно». – Лаз на пару мгновений впал в полнейший ступор, а потом расхохотался во весь голос. Искренний смех будто смыл все напряжение в комнате, Мастера, до этого невероятно серьезные, начали улыбаться, некоторые даже захлопали в ладоши. Айна покраснела, поняв, что только что сделала, но парень и не думал выпускать ее из объятий. В своей боевой форме она не стала выше, как сам Лаз, так что ему приходилось уклоняться от ее рогов.


-«Расслабься, представь в кого ты хочешь превратиться, потом глубоко выдыхай». – Он проделывал это такое количество раз, что легко мог бы написать самоучитель. Девушка закрыла глаза. Пару секунд ничего не происходило, а потом их обоих окутала все та же, черная с красными прожилками, дымка.


-«Спасибо». – Она, теперь уже в своем обычном облике, посильней прижалась к парню.


-«Потом отблагодаришь». – Совсем тихо прошептал он.


* * *


-«Пятый бой! Тайцс против Ладалайна!» - Двое соперников выплыли на начальную точку. Первый был Мастером Кастетов, что он тут же и продемонстрировал, достав из-за пояса и надев два довольно жутко выглядящих лезвия с отверстиями для пальцев.


А второй был Мастером-Ключником, и вот он заинтересовал Лаза куда больше. Свободные синие одежды с капюшоном и полосатым бело-зеленым воротником. Как ни странно, смотрелось довольно гармонично, что-то в стиле древнего Египта. На лице у Ладалайна была странная маска. Ни для глаз, ни для рта не было никаких прорезей, золотая поверхность, покрытая витиеватым узором, имела единственное отверстие. Где-то на уровне переносицы была вполне обычная замочная скважина, предназначение которой стало понятно после удара гонга.



Вокруг мага в воздухе появились тысячи иллюзорных ключиков. Вполне обычные, но даже в таком разнообразии Лаз не мог найти двух одинаковых. Мастер Кастетов с интересом наблюдал за этим действом, по своим внутренним правилам, видимо, не собираясь атаковать неподготовленного противника.


Прошла минута, ключи парили в каком-то диковинном танце, пока Ладалайн, наконец, не выхватил из общей кучи один. Он вставил его себе в скважину на лице и из-под маски прозвучал сухой, будто мертвый, голос:


-«Открой дверь своему страху!» - лязгом золотая маска отскочила вверх, открывая пустоту. Там ничего не было, просто чернота, но Тайцс, похоже, видел нечто совсем иное. Он завопил не своим голосом и бросился на утек, всего антуража бравого воина как не бывало. Мастеру-Ключнику была засчитана победа.


-«Шестой бой! Балин против Кукольника!» - Знакомая уже Лазу Мастер Змей оказалась против Мастера Марионеток. В предыдущем своем бою он каким-то образом подчинил себе тело противника и тот бил сам себя пока не потерял сознание. Довольно жуткая специализация.


С первых же секунд боя Лаз почувствовал, как к девушке ринулись сотни тончайших нитей энергии. Спрятаться от них было невозможно и даже поставленный Балин барьер никак не помог. Паутинки силы впились в ее тело, но Мастер Змей, похоже, уже предусмотрела такое развитие событий. Одна из змей у нее на голове извернувшись, укусила хозяйку прямо в основание черепа, после чего тело магессы повисло безвольной тряпкой.


Для большинства бойцов потеря сознания является синонимом проигрыша. Но для этой девушки все было наоборот. Пусть ее организм спал, змеи на голове даже не думали следовать его примеру. Они были частью магии, так что физически не умели спать. А Кукольник потерял все свое преимущество. Еще в прошлый раз Лаз заметил, что стоило его оппоненту лишиться чувств, как нити контроля исчезли, причем даже слишком быстро. Похоже, что Балин тоже обратила на это внимание и сделала следующий вывод: контроль марионетки возможен только пока цель в сознании. Вывод оказался верным.


Покрытого змеиными укусами Кукольника унесли в лазарет, а Мастер Змей, которой другая змея вколола антидот, как ни в чем не бывало вернулась в комнату ожидания.


-«Десятый бой! Тикки-Тракки против Жальницы!» - Мастер Проклятий как ни в чем не бывало пролетел мимо Лаза, но вскоре вернулся обратно, его противница благоразумно сдалась.


-«Двенадцатый бой! Пика против Куло!» - Сражение двух девушек толпа приветствовала морем аплодисментов. Однако у обоих были совсем не женские специализации. Первая была Мастером Стали, вторая – Мастером Копий. Лаза заинтересовала именно она.


Изящная броня с высокими наплечниками и отверстием в шлеме так, что белокурые локоны развевались за ней как плащ. Оружие было достойно отдельного упоминания. Древко оканчивалось широким острием, больше похожим на маленькую секиру, чем на копье. На кромке не было ни одной выщерблины, но почему-то становилось ясно, что это лезвие забрало не одну жизнь.



Ее противница была одета куда скромнее, всего лишь в тканевую тунику, но после того, как она применила свою специализацию стало понятно, что защищена Пика не меньше. Все ее тело стало железным. Не просто броня, Лаз мог почувствовать расплавленный металл, текущий по стальным венам.


Но ей это не очень помогло. Куло перевернула свое оружие наконечником вниз, и вдруг вокруг нее появилось еще четыре копья, идентичных тому, что было у нее в руках. Резкое движение, будто она что-то подкидывает с земли, и вот все копии ее оружия уже за спиной противницы. А в теле той от шеи до низа живота появились четыре длинных сквозных раны.


Мастер Стали, снова приняв обычный облик упала вниз, а на настоящем лезвии Мастера Копий расплавленный металл превратился в кровь.


-«Шестнадцатый бой! Механический Зверь против Лагекара!» - Этот бой обещал быть очень интересным. Потому что его противником стал Мастер Трансформации. Лазу не хотелось использовать подавляющие приемы вроде Ужаса, ему было интересно сразиться на чужом поле.


И противник его не разочаровал. Высокий мужчина в свободном кимоно поднял руки. Огромный орел, будто слетевший со страниц “Властелина колец” опустил крылья.


-«Ну что же, поиграем!» - Лазарь давно уже не применял свои навыки метаморфоз к чему-то кроме своих форм. Но когда-то он имел в коллекции сотни моделей множества живых существ от тигров до морских котиков и от орлов до мух, а это, как езда на велосипеде, не забывалось. Перед первым орлом появился второй, точно такой же, вызвав у Лагекара удивленный клекот.


Схватившись, две титанических птицы штопором пошли вверх, под облака. Когти, клювы, мощные крылья, все шло в ход и каждый удар поднимал небольшой ураган. Вначале Мастер Трансформации держал верх, все же Лаз давно не принимал таких форм и его движения не были идеальны. Но его специализацией были Метаморфозы. И тело огромного орла начало меняться.


Стали больше крылья, шире грудь, длиннее когти и клюв. Затем, вспомнив Айну, он отрастил на изгибе крыла острый шип, а перья побелели, параллельно став прочнее. И теперь уже он с легкостью теснил противника. Поняв, что проигрывает, тот ринулся вниз в пике и у самой земли стал львом размером с пару слонов. Лаз не отставал и все повторилось. Вначале побеждал Лагекар, но его соперник вносил в тело странные изменения и начинал выигрывать.


Лев, огромный змей, волк, затем сокол, но результат был неизменен. В конце концов Мастер Трансформации принял свою сильнейшую форму – колоссального дракона, но через пару минут другой, белоснежный дракон, покрытый шипами и выдыхающий уже не алое, а синее пламя, плавившее даже камни, прижал его к земле.


-«Сдаюсь». – Покрытый порезами и ссадинами Лагекар, уже в своей нормальной форме поднял вверх руки.



Глава 21. Неожиданный ход, бедный судья и первый бой за свободу.


В турнир седьмых рангов прошли семеро. Лаз, Айна, Тикки-Тракки, Балин, Ладалайн, Куло и еще один маг, которого Лаз не приметил в общей толпе. Рарркта победили еще в битвах за тридцать два первых места, участь же Музыканта была известна всем. В комнате ожидания их уже ждали двое знакомых, Илоран и Алексай, естественно, тоже участвовали в этом. Мастер-Рыцарь дураком точно не был, так что прекрасно понимал, что его отношения с Оли не понравятся ее прадеду. Так что его давно посвятили в план побега, правда у него была другая роль.


Только сейчас начал разворачиваться созданный Лазом и компанией план, и одна из ключевых его фигур прямо сейчас входила в дверь зала ожидания. Олингардия Зангасс, таща Касса за руку как капризная девчонка, увидевшая яркую игрушку, предстала тридцати шести удивленным взглядам.


-«Я прошу прощения у молодежи, но моя внучка просто с ума сошла. Сказала, что хочет что-то сказать участникам турнира и никак ее не переубедить». – Старик не мог противиться воле Оли, но интуиция возрастом в многие тысячи лет чувствовала, что что-то не так.


-«Мой дедушка давно говорил, что мне пора замуж. И я решила, что этот турнир – идеальный вариант для того, чтобы выбрать себе суженного! – Касс попытался ее утащить, но на глазах у такой толпы не мог действовать опрометчиво. А Оли, как и учил ее Лаз, во весь голос продолжала. – Так что я объявляю: если победитель будет мужчиной и согласится взять меня в жены, то я соглашусь, не раздумывая!» - В комнате повисла гробовая тишина, воспользовавшись которой старик таки сумел увести девушку, но было уже поздно. На последок он бросил на Лаза ненавидящий взгляд, так что сразу стало ясно, Кулак был полностью прав, их раскрыли. Что же, может так даже лучше. Когда Касс уже исчез за дверью, около его уха раздался тихий шепот, от которого тот едва не споткнулся:


-«Поиграем?»


Олингардия была взрослой и могла сама решать, кого выбрать в мужья. А при таком количестве свидетелей, отпираться Кассу было невозможно. Дело в том, что параллельно с битвами на магические экраны в городке транслировалось и происходящее в зале ожидания, так что заявление Оли слышали и видели несколько тысяч человек, из которых многие – сильные чародеи и мировые маги.


-«Идеально!» - Лаз был в восторге. Это решало огромное количество проблем. Во-первых, если Илоран победит, то старику придется сделать его зятем, как бы ему не хотелось обратного. Во-вторых, занятые обсуждением этой неожиданности тайные игроки, скрывающиеся по ту сторону доски, потеряют сосредоточенность, что было ему очень на руку. И в-третьих он очень надеялся, что наемники Тигуа, а он был уверен, что Тикки тут не один такой, больше захотят получить руку внучки одного из влиятельнейших магов, чем какой-то гонорар. И перестанут подчиняться своим нанимателям, начав преследовать личные интересы.


Теперь главной задачей было довести Илорана до финала, желательно оказавшись там и самому, чтобы у Мастера-Рыцаря было минимальное количество проблем. И, конечно, сохранить всех остальных в целости. Сорока сейчас сидела в соседней комнате, наблюдая за действом, так что до нее добраться будет сложнее всего, но это было необходимо. Остальные находились в прямой доступности, так что тут было полегче.


Этот турнир происходил в два этапа. Вначале две битвы по трое, чтобы осталось четверо финалистов, а потом два боя один на один для выявления победителя. И из всех присутствующих Лаз знал силы только у поднявшейся семерки, Ала и Илорана. Тут точно должен быть выходец из Тигуа, не просто наемник, а прямой потомок, которого после его победы женили бы на Оли. Но сделав ход первой, она смешала все фигуры, поменяв местами причину и следствие. И тут точно есть еще минимум двое наемников, а может и больше, чтобы наверняка остановить всех из его группы. Лазу нужно было определить их, хотя бы примерно.


-«Красавица, можешь найти для меня кое-кого?» - Мастерство Айны было идеально для таких целей.


-«М?»


-«Найди мне среди этих людей таких, чтобы сейчас главной эмоцией у них была жажда наживы, и еще пусть будет внутреннее противоречие, сможешь?» - Наемники сейчас наверняка метались от мысли о чести и исполнении контракта до желания получить в жены красавицу с огромным приданным.


-«Конечно, так, посмотрим… Твой друг Тикки… Мастер-Ключник… И еще трое, вот эти». – Она указала на выбранных ей людей.


-«Пятеро плюс неизвестное количество наемников женского пола… хуже, чем я думал. Правда, может кто-то из них просто женат, но рисковать не будем. А теперь найди такого, чтобы удивление, радость, все та же жажда наживы и, пожалуй, спокойствие». – Наследник Тигуа должен недоумевать от такого развития событий, но его наверняка оповестили о работающих на семью наемниках, так что он не будет волноваться о победе.


-«Под твое описание подходит только один, правда он все равно нервничает». – Айна указала на высокого парня, сидящего в уголке.


-«Скорее всего ему рассказали о нас и о том, что это все – незапланированные ходы противника, вот он и дергается. Надеюсь, что я прав». – Лаз не мог чувствовать эмоции так тонко, как Айна, да и это была не очень точная наука, мало ли из-за чего человек радуется или грустит? Вдруг у него просто живот болит, или наоборот, прошел? Но если так раздумывать, то точно ни к чему он не придет, так что эти данные были приняты за истину без обсуждений.


Ему предстояла серьезная работа, теперь все решало, кто лучше умеет мухлевать с номерками в ящичке. Трое союзников и шестеро противников. Девять человек, чьи силы более-менее известны и двадцать шесть, про которых не известно ничего. Бедный судья, вытаскивающий их и оглашающий противников даже не подозревал, что сейчас от него вообще ничего не зависело.


-«Первый бой! Механический Зверь против Ратима против Балин!» - Рисковать, беря на себя сразу двоих наемников в первом же бою было глупо. Этот Ратим был из тех троих, на кого указала Айна. А Мастера Змей Лаз наблюдал уже не первый бой, поднявшаяся с девятого ранга девушка сейчас не представляла почти никакой угрозы, так что ее он взял в качестве балласта и пушечного мяса. Жестоко, но иначе никак. Он не чувствовал, чтобы ему мешали подмешивать номерки, но может пока не участвует ключевая фигура им плевать?


Предполагаемый наемник был Мастером Кислот, так что его стиль боя был более-менее понятен. Ужас, благодаря шкуре той ядовитой твари был отлично защищен от всяких едких субстанций, так что Лаз сразу перекинулся в сорокаметрового монстра. Сдерживаться было все равно нужно, никто не знал, что будет в следующих раундах и, тем более, после турнира, так что раскрывать свои козыри было нельзя.


Так что он просто ринулся врукопашную. Такое огромное тело было практически невозможно отравить или растворить кислотой, так что он имел преимущество. Ратим отлетел, бросив в него ком шипящей и пузырящейся жижи. Попав на защитную пластину на руке, гадкая субстанция мгновенно прилипла и начала разъедать метаморфозу на опасной скорости. Но в следующую секунду пластина отпала, а на ее месте начала расти новая.


В это время Балин, которую временно забыли, не стала просто ждать, а решила помочь тому, кто, по ее мнению, был слабее. Так что Лаз вдруг почувствовал, как в его шею впились длинные клыки огромной змеи толщиной в пару метров. Она состояла из всех тех маленьких змеек, бывших прической девушки, так что ее яд, похоже, должен был быть очень силен. Вот только Лаз не просто так не обращал на Мастера Змей внимания. Уже довольно давно благодаря странной воде, найденной им на месте одного из очагов, его кровь начала перекачивать и энергию тоже. Это не только сделало его намного сильнее, но и яд, по сути бывший магией, пусть и очень сложной, просто сгорал в подавляющем объеме энергии.


Так что он продолжил сражение с Мастером Кислот, даже не обернувшись. Тот продолжал убегать, плюясь самой едкой из всех возможных для него гадостью, но Ужас закрывался руками, а потом просто сбрасывал поврежденные части и продолжал преследование. Наконец эти кошки-мышки Лазу надоели, и он незаметно, чтобы никто не понял в чем дело, приказал земле под ногами толкнуть его вперед. Раньше времени разубеждать врага, что ближний бой и изменения тела это далеко не весь его арсенал он не собирался.


Резко набравшее скорость многотонное тело нанесло Ратиму такой удар, что тот будто плюшевая игрушка без костей отлетел на пару километров. А Балин тут же сдалась, опасаясь той же участи.



Глава 22. Сильные наемники, слабые наемники и поиски туалета.


Отстрелявшись, Лаз получил возможность спокойно наблюдать за всем происходящим. Из одиннадцати оставшихся боев его интересовало больше половины. Проблема была в том, что, когда он попытался столкнуть в одной схватке двух наемников Тигуа, номерки просто не захотели двигаться. Будто какая-то сила не давала им сблизиться. Однако в этом был и плюс, быстро перебрав всех бойцов, он нашел еще двух наемников, сражающихся под именами Девы Битв и Ледяного Титана. Было понятно, почему Айна не засекла девушку, а парень был либо самым честным наемником на свете, либо импотентом, либо геем. Однако по-прежнему ничего об их силе или способностях было неизвестно. Так что, не желая отправлять друзей на бой с неизвестным противником, пришлось жертвовать ни в чем не повинными бойцами, не подозревающими о разворачивающемся заговоре.


-«Второй бой! Тикки-Тракки против Шейвы против Бадаса!» - Рисковать и оставлять Мастера Проклятий на потом, когда, возможно, он уже не сможет изменить комбинацию номерков и этому монстру попадется кто-то из его близких Лаз не мог.


Против Тикки сражались Мастер-Гигант и Мастер Света. Девушка с ударом гонга выросла до размеров Ужаса, а мужчина исчез в иллюзорной вспышке. Лаз рассчитал неплохо, исходя из энергетического фона он отправил в схватку с наемником одних из самых сильных участников. Вот только это не помогло.


Окутав себя своим мистическим синим пламенем, Мастер Проклятий начал создавать из огня десятки, если не сотни различных зверей. Тут были и известные Лазу уже змеи, львы, орлы, слоны, ласточки, мыши, киты, акулы и даже комары и пауки. Сияющий синим зоопарк бросился в рассыпную, видимо в поисках исчезнувшего Бадаса, а Сам Тикки, теперь уже только его любимыми анакондами, на этот раз, правда, размером с небоскреб, принялся атаковать Шейву.


Результат не заставил себя долго ждать. Великанша скорчилась в муках, также, как и Нейтали, вот только сейчас Лаз помогать, увы, не стал. Именно этого от него и ждали, и он не собирался доставлять им такого удовольствия. Ему было искренне жаль этих двоих, скорее всего они не были плохими людьми, но своя рубашка всегда ближе к телу.


Еще через пару минут, Мастер Света тоже появился в поле зрения, облепленный как саранчой кучей разных огненных существ. Они вгрызались в его тело, раны шипели и дымились от жара, но маг не мог выдавить ни звука. Уносить в лазарет или даже на кладбище было нечего, оба тела превратились в пепел. Чертыхнувшись, Лаз решил попытаться разобраться с оставшимися наемниками.


-«Третий бой! Дева Битв против Шкрсча против Циветты!» - Первой была единственная среди пешек Тигуа девушка. Ее специализация была очень похожа на таковую у Илорана, она была Мастером-Воителем. Такой же магический доспех, только полегче и без шлема, а в руках два клинка, сияющих синим. Против нее сражались еще два мага ближнего боя, Мастера Сабли и Когтя, но они быстро пошли на фарш. Мастер-Рыцарь, наблюдавший за ее сражением честно признался, что победить ее не сумеет. Лазу добавилась еще одна головная боль.



-«Четвертый бой! Ключник против Навата против Портного!» - Еще один наемник, еще одна проблема. Этот бой отличался от предыдущего боя Мастера Ключей только временем, так как на двух человек нужно было дважды открывать свою странную маску.


К счастью, оставшаяся троица оказалась куда менее проблемной публикой и свои матчи проиграла.


В пятом бою победу одержала девушка под именем Гроза, бывшая, что логично, Мастером Молний. Странный наряд, похожий на какой-то минерал, составлял длинную юбку, перчатки до локтя, а вот выше живота, похоже материала не хватило и грудь едва закрывали два выроста из основного платья. Орудовала она длинным посохом с большим прозрачным кристаллом на конце, из которого одного из наемников, а также второго бедолагу поджарило до золотистой корочки.



Шестой бой выиграл, а может выиграло, существо, назвавшееся Толстяком. И правда, в ширине талии ему отказать было трудно. Огромное тело ростом метров под шесть с непропорционально маленькой головой, покрытое какими-то костяными наростами, татуировками и металлическими украшениями вызывало некоторую оторопь, отрицать это было бы глупо. Да и два огромных молота в руках Мастера Обжорства были очень внушительны. А уж когда стальная пластина, закрывающая живот исчезла и на ее месте появилась зубастая пасть, в которую с криками отправился второй неудачливый наемник и его собрат по несчастью, среди зрителей нашлось немало упавших в обморок.



В седьмом бою отличился представитель уже знакомой Лазу по турниру расы дунстранов. Правда, этот, назвавшийся Убийцей, не больше и не меньше, был куда сильнее своего собрата, выигравшего в битве чародеев. Четыре коротких лезвия разной формы в каждой из рук вполне однозначно намекали, что их хозяин является Мастером Кинжалов. Последний из наемников успел сдаться уже когда один из этих клинков был буквально в сантиметре от его шеи. До этого он успел увидеть, как третий в их схватке точно таким же образом лишился головы, только это его и спасло.



-«Восьмой бой! Доран против Черепахи против Книгочея!» - Первым из троицы был предполагаемый наследник Тигуа, точно ничего было неизвестно, но его номер, отскакивающий от номеров наемников однозначно показывал, что он в этом всем замешан.


Это сражение длилось дольше, чем Лаз предполагал. Видимо поэтому и понадобилось столько наемников, ведь отпрыск семьи оказался довольно слабым магом, пусть и добрался до седьмого ранга. Он был Мастером-Берсерком. В полном контрасте с Илораном по ходу сражения его броня исчезала, а сам он становился все выше, кожа серела и покрывалась длинными шипами, а затем и вовсе начала светиться изнутри.



Когда Доран добрался до пика своих возможностей его тело практически пылало, а длинный меч просто летал на невероятных скоростях. Впрочем, было прекрасно видно, что ему тяжело находиться в такой форме и даже она слабее, чем та же Дева Битв. Однако его противники были еще слабее. Отправив всех сильнейших на сражения с наемниками, Лаз оставлял тех, что послабее для своих, так что наследнику повезло оказаться ближе к концу очереди. Хотя, когда он пытался сблизить номер Мастера-Берсерка с тем же Толстяком, они отталкивались также довольно сильно, так что скорее всего Дорану и не предполагались сильные противники.


Девятый бой выиграл некто, назвавшийся Мастером Тени. Его специализация была именно такой, Лаз даже на секунду задумался: ему просто все равно или воображения нет? Как и у дунстранов у него было четыре руки, но в довесок шел длинный гибкий хвост и огромные рога, венчающие голову. Лица у него, как такового не было, только несколько светящихся пятен на месте глаз, носа и рта. С ударом гонга все на многие километры заволокла сплошная мгла, а через несколько минут, когда она рассеялась, он уже висел в воздухе в одиночестве, его противники куда-то исчезли, и никто не знал, куда.



Три оставшихся боя предназначались Айне, Алу и Илорану. Им в противники Лаз отвел слабейших, как бы Мастер-Рыцарь не упирался, но рисковать было нельзя. Свои сражения они окончили довольно быстро, проблем, как и предполагалось, не было, так что был объявлен следующий круг. Уже стемнело, но сияние из замка и свечение сотен фонарей городка разгоняли мглу. А мировым магам для схватки свет был без надобности.


И вот в комнате ожидания осталось двенадцать человек. Четверо ничего не знающих и не подозревающих бойцов, трое наемников Тигуа, наследник этой семьи и четверо заговорщиков, целью которых была победа в турнире и побег. Пока шло время перерыва, соперники изучали друг друга, так тщательно, как могли, ведь им мог встретиться любой из присутствующих. По крайней мере, треть была в этом уверена. Тут неожиданно дверь отворилась и вошла девушка. Роговые чешуйки по всему телу нисколько не скрывали большой груди и интересных мест, кожистые крылья за спиной подергивались, за спиной извивался хвост, изогнутые рога завершали картину.


-«Извините, я, кажется, не туда вошла, я туалет искала». – Также неожиданно, как и появилась, она исчезла в дверном проеме, оставив присутствующих размышлять о своем. Лаз улыбнулся и посмотрел вслед уходящей Сайле Лиемо.



Глава 23. Мальчишка, хитрый ход и договор о встрече.


В кабинете Касса Зангасса, выделенного ему семьей Тигуа, за двадцать минут до завершения последнего боя.


-«Сэр!» - В дверь заколотили что есть мочи.


-«Входите, хватит долбить, вы же сломаете чужое имущество!» - Старик сидел за своим столом, с его лица уже несколько часов не сходило крайне озабоченное выражение. Он недооценил мальчишку, сильно недооценил. Стоило признать, ход с заявлением Олингардии был очень хорош, но пока он был здесь, шансов у заговорщиков не было. Вот только что-то подсказывало Кассу, что это еще далеко не конец.


-«Сэр, беда! На ваш особняк в данный момент совершается масштабное нападение!» - Слуга на время турнира получил все контрольные нити от защиты поместья, чтобы это не отвлекало Мастера Барьеров от дел. Так что его словам стоило верить.


-«Но кто? Кто посмел?» - Информация о том, что он покинул окрестности арены была засекречена, знали только слуги, принимающая сторона Тигуа и все. Даже на трансляциях магических экранов его фигура и голос просто исчезали. Он не мог не присутствовать на подписании такого важного договора, но оставить дом означало оставить важнейшие документы и казну без охраны. Поэтому все держалось в строжайшем секрете.


-«Лиемо, сэр! Атака началась десять минут назад». – Слуга более-менее отдышался и сейчас ждал приказаний. Семья Лиемо была давним врагом как самого Касса, так и Тигуа и всех остальных его покровителей. Когда-то очень давно они хотели подмять под себя арену, но старик удачно пробился на третий ранг и стал силой, с которой было невозможно не считаться, так что они бросили эту затею. Но не забывали о ней никогда.


-«Чертовы демоны! Кто конкретно участвует в атаке?»


-«Я не знаю, сэр, я никого из них в лицо не знаю».


-«Низенький, левое крыло порвано, на правой руке большой перстень с головой дракона». – Глава Клана Лиемо, Сурас Лиемо был, также, как и Касс, магом третьего ранга. Если он там, то без личного вмешательства никак не обойтись.


-«Да, такой там есть». – Слуга от испуга стал будто ниже ростом. Старик в ярости взмахнул рукой и тяжеленный стол впечатался в стену.


-«Да откуда они могут так точно знать!? Никто не знал, кроме самых доверенных слуг, Тигуа и… МАЛЬЧИШКА!!!» - От этого рева чуть не обвалился потолок. Когда он вернется, то точно проследит за тем, чтобы этого юнца казнили тысячей разных способов.


* * *


План сработал на “ура”. Откуда же Кассу Зангассу было знать, что одна из прямых наследниц клана Лиемо, который неожиданно удачно оказался его злейшим врагом, будет под полным его, Лаза, контролем? Приказ, отданный ей, был прост: убедить свою семью, что на время турнира старик уедет из особняка, это первое. И второе: атаку нужно начинать только по ее, Сайлы, сигналу. Остальное было только делом техники, старые споры всегда находят себе место и в новом времени. Пока Касс прибудет на место, пока разберется с Лиемо, пока вернется, у них точно было несколько часов.


Теперь следующая часть, печати. Старик, чтобы оказаться на другом конце слоя и не поубивать тем самым своих бойцов должен был отключить их если не полностью, то точно ограничение на расстояние. А это означало что сейчас, по сути, это были просто вживленные в кожу побрякушки. Да, они смогли бы лишить их сил, но сбежать больше не мешали, а в спокойной обстановке Лаз сумеет найти способ от них избавиться, он был уверен.


Но будет лучше поколдовать с ними, чтобы перемещения беглецов заметили как можно позже. Незаметно ни для кого, он начал копаться во внутреннем устройстве печати Илорана. Мастер-Рыцарь был сильнее физически и если что-то пойдет не так, то вероятность того, что ему станет плохо была куда ниже. Однако, к счастью, операция прошла благополучно. Эта печать, по сути, была упрощенной версией его договора. Связываясь с душой хозяина, она накладывала некоторые ограничения и в случае их неисполнения душа разрушалась.


Вот только Лаз изучил свой контракт вдоль и поперек и такая его слабая копия не могла ему помешать. Стоило потом разобраться, как вообще не имеющая отношений ни к барьерам, ни к печатям, ни к техникам, связанным с душой Виа сумела наложить подобное, но это потом. А пока, пусть он не мог полностью изъять печать, но сделал так, чтобы определитель положения, встроенный в нее, остановился на одной точке. Как стоп-кадр на пленке. Теперь, где бы Илоран не находился, датчик будет говорить, что он в этой комнате. Потом то же самое было проделано и с Айной и с сидящей за стенкой Сорокой.


А вот дальше начиналось самое сложное. Бои. Ему нужно было провести Илорана до финала, вот только Мастер-рыцарь только-только пробился на седьмой ранг и среди присутствующих был сильнее только Айны. Ну, может, еще Доран попотел бы в битве с ним, но сейчас схлестывать их было нельзя. Так что Лаз решил сделать то, чего от него никто не ждал. В подобной ситуации – единственно верный выбор.


-«Первый бой за четверку лидеров! Красавица против Духа Ветра против Рыцаря Розы!» - Рыцарь Розы было сценическим именем Илорана, а Алексай назвался Духом Ветра из-за своей специализации. Конечно, Айна с Алом тут же сдались. Мастер-Рыцарь попал в полуфинал.


И теперь Лаз просто отпустил все на самотек. Ему было плевать, с кем его столкнут, потому что в любом случае, ему нужно будет победить сильнейшего. А вот в рядах противника началась тихая паника. Никто и подумать не мог, что заговорщики с таким усердием держащиеся на своих позициях вдруг выведут с поля сразу двоих. Расчет был на уничтожение их в ходе этих тройных боев, желательно Дораном, чтобы ему было попроще добраться до полуфинала. Но теперь получалось, что остался только Мастер Метаморфоз, про которого никто ничего не знал. Аналитики, работающие на Тигуа прекрасно понимали, что трансформации тела – далеко не весь арсенал Лаза, но узнать, в чем дело без малейшего намека просто не могли. А это значило, что из девяти оставшихся, наследник, которого уже им нужно было во что бы то ни стало довести до победы после заявления Оли, становился слабейшим.


-«Второй бой за четверку лидеров! Дева Битв против Дорана против Убийцы!» - С ударом гонга, Мастер-Воитель, не обращая внимания на сразу начавшего убегать парня, ринулась на дунстрана. Сражение двух магов-оружейников звучало как оглушительный стрекот цикад. Удары сливались в сплошной поток, между финтами, уворотами, подсечками и обманными движениями не проходило и доли секунды.


Но вскоре несмотря на четыре руки, Убийцу начали теснить. Его специализация была рассчитана на быстрое и мгновенное уничтожение противника, так что к продолжительным боям он не был подготовлен. Плюс, броня Девы, увеличивающая все параметры организма, давала свои плоды. Большую часть энергии она пустила в скорость, чтобы успевать за молниеносными ударами четырех коротких клинков. Но что-то оставалось и на силу удара, и на общий запас сил, так что Мастер-Воитель могла биться дольше. Так что в конце концов дунстран начал получать все больше и больше ранений. Он легко мог сдаться, но так и не сделал этого, видимо не хотел показывать слабину. Его обезглавленное тело унесли слуги. А затем, сославшись на усталость и невозможность продолжать бой. Дева Битв сдалась. Доран стал вторым из прошедших в полуфинал.


Лаз сидел в комнате ожидания, расслабленно оглядываясь по сторонам. Впервые за последние семьдесят часов ему было не нужно ни о чем думать, все, кто должен сбежать сейчас в соседней комнате и если захочет, он сможет оказаться там по щелчку пальцев. На данный момент для победы Илорана он также сделал все, что мог, так что оставалось просто ждать.


Неожиданно от дальнего угла отделилась фигура и поплыла к нему. Тикки-Тракки, в своей излюбленной позе лотоса, повис у него перед лицом.


-«Знаешь, я решил. Если выиграет твой парень, то я его прикончу и стану зятем одного из тысячи сильнейших магов высшей сферы. А если выиграет этот хлюпик Доран, то я честно ему сдамся и сохраню свое имя. И так, и так, я в плюсе. Пока, до встречи в полуфинале, я буду очень разочарован, если там тебя не увижу».


-«Договорились. Увидимся там».


-«Третий бой за четверку лидеров! Тикки-Тракки против Грозы против Толстяка!»



Глава 24. Предрешенная победа, больная спина и конец последнего боя.


Получается, ему оставляли наемника с неизвестной способностью, повергавшей противника в паническое бегство и странного мага, заставившего противников вообще просто испариться без следа. Да уж, не самые радужные перспективы. Впрочем, вариантов все равно было не много.


А пока прозвучал удар гонга для третьей схватки. Тут каждый был сам за себя, так что Гроза в первые секунды боя пустила пару молний сразу в обоих оппонентов. Первая исчезла в страшной пасти Толстяка, а вторая растворилась, столкнувшись с синим огнем Тикки. Взревев, Мастер Обжорства бросился в атаку на агрессора, но неуклюжее тело просто пролетело мимо расплывшейся в сверкающее пятно Мастера Молний.


Мастер Проклятий не отставал, стегнув их обоих огромной змеей в момент, когда они были ближе всего друг к другу. Больше двух третей огненного питона засосало шестиметровому монстру в живот, а оставшееся просто прошло сквозь силуэт Грозы, словно того и не существовало.


Снова издав утробный рык, Толстяк приготовился к очередной атаке. Правда, на этот раз все было куда масштабнее. Тикки-Тракки почувствовал, как его начинает притягивать к противнику, пасть, утыканная острыми зубами втягивала в себя воздух, землю внизу, даже часть состоящего из молний тела девушки, пока та не отлетела на достаточное расстояние. Это продолжалось почти полминуты, после чего рот очень натурально рыгнул.


Ругнувшись, Гроза решила, что атаковать Мастера Проклятий было безопаснее. В корне неверный выбор. Стоило ей приблизиться, как прямо через ее фигуру пронесся зазубренный топор, до этого преспокойно висящий у Тикки за спиной. Она уже хотел бросить язвительное замечание по поводу того, что молнию нельзя ударить, как вдруг почувствовала нестерпимую боль в несуществующей груди.


Мастер Обжорства был пока вроде как в спячке, переваривая съеденное, так что огнеглазая маска полностью обернулась к девушке. Та уже вышла из своего энергетического состояния, вернувшись к обычному, пусть и не совсем обыкновенному виду. Хватаясь за сердце, она направила посох на Тикки и с прозрачного кристалла сорвался заряд толщиной в вековое дерево. Такое растворить его пламя точно не могло, так что пришлось уклоняться.


Вот только метнувшись в сторону Мастер Проклятий обнаружил прямо перед собой разявленную пасть, от которой ему чудом удалось увернуться. Однако молот Толстяка все равно ощутимо приложил его по спине, сломав парочку ребер и сместив позвонок. Отлетев в сторонку, теперь уже нормально, без пафосных поз, Тикки с ненавистью посмотрел в сторону зала ожидания. Он был просто уверен, что сейчас этот молокосос смотрит на его бой и смеется.


Его тело окутало синее пламя, и как недавно у Грозы, его материальная форма полностью испарилась. Теперь заботы о сломанных костях отошли на второй план, с этим он разберется позже. Пока он перегруппировывался, столб молний, предназначавшийся ему, угодил в Толсяка. Большая часть снова была съедена, но, похоже, даже этот чудовищный рот имел свои пределы и заряд колоссальной мощи прошел по его телу.


Посчитав это идеальным моментом для атаки, оба, и Мастер Проклятий, и Мастер Молний, ринулись на застывшего в шоке врага. Девушка более-менее оправилась от заклятия Тикки, по крайней мере она снова была бесплотным духом грозы, так что со стороны это должно было смотреться очень впечатляюще. Два синих силуэта, один искрящийся электричеством, другой полыхающий огнем с разных сторон несутся к огромной фигуре с широко раскрытой пастью на месте пупка.


Они влетели в Мастера Обжорства почти одновременно. Его тело такого, конечно, не выдержало. Шестиметровое тело, покрытое толстой коркой горелого мяса, рухнуло вниз, все еще щелкая своим монструозным ртом. Да и Грозе было не лучше.


В этой форме Тикки-Тракки представлял воплощенное проклятье, какое только сможет пожелать. Так что стоило им разлететься в стороны, как девушка снова вернулась в свой нормальный вид и забилась в конвульсиях. Тело начало поедать само себя, уверенное, что энергия кончилась. Через полминуты от нее осталась только анарексичная мумия, сразу выпавшая из своего откровенного наряда. Правда, теперь ее возжелал бы только ненормальный. Тикки-Тракки стал третьим полуфиналистом.


-«Четвертый и последний бой за четверку лидеров! Мастер Тени против Ключника против Механического Зверя!»


Вот и его очередь. Делано кряхтя, он поднялся, тянул время, чтобы дождаться появления Тикки. Вскоре тот вплыл в зал ожидания и Лаз, скорчив болезненную гримасу потер себе спину, намекая на удар Толстяка. Пламя на ладонях Мастера Проклятий взметнулось на полметра, но потом резко успокоилось, он взял себя в руки.


Прозвучал удар гонга и поле боя накрыла кромешная мгла. Сенсорика оказалась полностью бесполезна, только пространственная сфера спасала, показывая окружающее пространство. Но шесть сотен метров в подобном сражении все равно очень мало, противники были где-то далеко, он не знал, где. Впрочем, это было ему даже на руку. Дьявол взмахнул крыльями и бросился к тому месту, где перед неожиданной слепотой видел Ключника.


Тот, как ни в чем не бывало, подбирал подходящий ключик, похоже это не требовало видеть. Правда, как он собирался влиять на кого бы то ни было в такой тьме было непонятно. Лаз атаковал, но противник не сдвинулся с места, защищенный каким-то барьером. Мастер Тени даже не думал показываться, видимо давал им время разобраться друг с другом, что же, так даже лучше. Он мог полностью сосредоточиться на наемнике.


Но как бы он не бился, какие бы атаки не посылал, Мастер Ключей будто был за непроницаемой стеной. Она не поддавалась ни на сантиметр, являясь, похоже, чем-то вроде абсолютного щита. Наконец противник нашел нужный ключик и вставил в замочную скважину.


-«Я запер это место, чтобы никто не проник внутрь, пока я ищу ключ. А теперь, открой дверь своим страхам!» - Его маска, как уже бывало до этого не раз, отскочила вверх, и Лаз заглянул под нее. Да, никакая тьма тут бы не спасла. Может даже полная слепота была бы бессильна.


Многие люди чего-то боятся. Имеются в виду всякие фобии, вроде страха пауков, или следящих за ними уток. И вообще все живые существа боятся хоть чего-то. Может не сильно, может просто на уровне: “фу, какая гадость, уберите это от меня!” Но страхи есть у всех. Под маской ключника была квинтэссенция ужаса. Лаз не мог разобрать, что конкретно пестрело в постоянном мельтешении, но крылья сами собой начали уносить его как можно дальше от этого места.


Ему и правда было очень страшно, настолько, что хотелось забиться в уголок и заплакать. Вот только в его теле Лаз был не один. Да, Зверь почерпнул из его сознания много всего, даже, наверное, какие-то отрицательные черты, но Искра Мироздания не была жива. И не имела страхов. В сознании Лаза раздался громкий рев, сметающий всё насланное Ключником наваждение. И мотнув головой Дьявол снова, как ни в чем не бывало уставился на противника.


-«Я сдаюсь». – Тот даже не подумал вступать в схватку. Похоже, смерти боялся даже он.


Стоило Мастеру Ключей выбраться из сферы тьмы, как ее хозяин тут же начал атаковать Лаза. Вот только весь его расчет был на то, что жертва не чувствует ничего, не видит, ни слышит, и даже магические способности обнаружения не работают. Но все было не так. Пусть Дьявол и не мог знать, откуда придет удар, но стоило Мастеру Теней оказаться в его пространственной сфере, как каждое его движение становилось ясным как под микроскопом. Организаторы просчитались, отправив на бой с Лазом темных лошадок, их способности оказались практически бесполезны.


Чтобы раньше времени не показывать свою форму для магии, перед тем, как вырубить Мастера Теней, висящего у него в руке, Дьявол вернулся к своему обычному виду. Итоги боя обсуждению не подлежали, Лаз стал четвертым полуфиналистом.



Глава 25. Удивительный парень, разговор по душам и последний удар.


Как поется в старой песенке, их осталось четверо. Огромный зал ожидания сейчас совсем опустел. Никто и не думал, что так обернется. Из четверых полуфиналистов двое – одни из самых слабых магов на этой части турнира, а еще двое должны их провести к победе. Причем, что иронично, оба поднялись из турнира девятых рангов. Если бы не трансляция происходящего здесь на общие экраны, скорее всего Лаз с Тикки давно бы сцепились.


-«Теперь тебе придется сражаться за свою любовь. Тебя не могут не поставить с наследником Тигуа, так как в противном случае они лишатся шанса на победу. Придется доказать, что ты достоин Оли, сможешь?» - Илоран со смешанными чувствами посмотрел на Мастера Метаморфоз.


Этот парень удивлял его все больше. Будучи в тридцать раз его моложе, Лаз иногда казался умудренным старцем, а иногда просто мальчишкой, у которого еще волосы в нужных местах не выросли. Чего стоила хотя бы та насмешка над Мастером Проклятий. И несмотря на все это, он умудрялся в текущей почти безвыходной ситуации сохранить хладнокровие и поставить на уши огромную организацию, о масштабах которой мог только догадываться. И вот сейчас, он просто спрашивает его о подобном, хотя самому предстоит бой с высшим Мастером шестого ранга.


-«По сравнению с ожидающим вас боем этот кажется разборкой двух неразумных юнцов. Так что если я подведу, то и правда буду недостоин прекрасной Олингардии!» - Он встал и проследовал к выходу, а Лаз уже в который раз задался вопросом, может ли такая манера речи Илорана являться влиянием специализации.


-«Первый бой за место в финале! Рыцарь Розы против Дорана!»


Они остались в зале вдвоем. Тикки медленно подплыл и уселся рядом. Откуда-то из недр своего костюма выудил трубку, набил ее травами. В маске образовалось отверстие, за которым показался вполне нормальный рот.


-«Это пламя вредно для легких. Вот, прикури». – Над пальцем Лаза запылал красивый красный огонек.


-«Подвох?» - Мастер Проклятий подозрительно посмотрел на парня.


-«Никаких подвохов. Я тебе не нравлюсь, ты мне очень не нравишься, но уподобляться быдлу и воротить нос от достойного противника не в моих правилах. Ведь по сути, мы не враги. Тебе заплатили за работу, а дальше само все понеслось». – Лаз был в каком-то слишком добродушном состоянии, сам не понимал, почему.


-«Еще скажи, что пощадишь меня в случае победы». – Тикки фыркнул.


-«Ну как ты мог такое подумать? Конечно я тебя убью. Хотя бы потому, что ты редкостная дрянь и если выживешь, сам прикончишь не одну сотню хороших людей». – Лаз тоже усмехнулся, мысль о том, чтобы оставить Мастера Проклятий в живых ему в голову не приходила.


-«А ты интересный парень. Признаюсь, я впервые встречаю такого, как ты. Обычно либо мольбы о пощаде, либо угрозы. Ну, может иногда все вместе. Признайся, скольких ты убил?» - когда-то Лаз затруднился бы ответить на этот вопрос. Время, когда он был Ужасом из Сайркина долго было просто белым пятном в памяти. Но после его становления мировым магом воспоминания вернулись. Каждая секунда.


-«Две тысячи пятьсот три». – Тикки присвистнул.


-«Да, учитывая твой возраст, я в проигрыше. А сколько из них по-настоящему заслуживали смерть?» - Лаз задумался. Солдаты, исполняющие долг, правители, ратующие за свои страны, ученые, ищущие истину…


-«По-настоящему? Пожалуй, двое».


-«И чем же?» - Мастер Проклятий не унимался.


-«Были плохими отцами своим дочерям».


-«Да, это серьезно. Тогда последний вопрос. А если я стану две тысячи пятьсот четвертым, стану ли третьим?» - Лаз посмотрел на пускающего в потолок кольца Тикки.


-«Ну, у тебя ведь нет дочери? Пойдем, наша очередь». - Не дав Мастеру Проклятий ответить, он проследовал к выходу. Илоран как раз наносил Дорану смертельную рану в сердце.


* * *


-«Второй бой за место в финале! Тикки-Тракки против Лазариса Морфея!» - Его противник с удивлением посмотрел на Лаза.


-«Ну, я подумал, что так будет честно». – Развел он руками.


-«И никаких: ''Я хочу, чтобы ты узнал имя того, кто тебя прикончит!''?»


-«Нет, зачем?» - Подобное предложение его даже рассмешило.


-«Да знаешь, всякие бывают».


И вот, решающий гонг. Либо победа, тогда удача плана, счастливая свадьба Илорана и Оли, побег и свобода, либо проигрыш, Тикки получает Олингарию, Айна и Сорока навеки останутся на арене, а сам он будет трупом. Что странно, не было вообще никакой боевой горячки. Будто он собрался готовить блинчики, а не драться насмерть.


Теперь уже можно не таиться. Дьявол взметнулся ввысь, а все вокруг него начало темнеть. Не так, как в битве с Мастером Тени, просто почти все краски теряли яркость, мир будто выцветал, оставляя только черный и красный. Впервые Лаз использовал пространственную сферу на полную, сняв все ограничения. Будто обрадовавшись свободе, она начала расти куда быстрее, чем раньше, за минуту расширяясь на пару метров.


Тут в черно-алом мире вдруг зажегся синий сполох. Мастер Проклятий, уже в своей огненной форме несся в бой. Его кошмарно выглядящий топор остался материальным, но тоже весь покрылся пламенем. Размах и удар, но Дьявол схватил оружие за древко и как бы Тикки не старался, выдернуть его не получалось. Но все больше синего огня начало собираться к руке Лаза и ему не оставалось ничего иного, как отпустить топор, он уже начал чувствовать влияние проклятья. К счастью, на него это действовало куда слабее из-за энергии, бегущей по венам, но все равно, действовало и с этим нужно было что-то сделать.


Из мира окончательно исчезли краски, оставив землю и небо черным как смоль, а крылатая фигура сама покрылась пламенем. Не желтым или оранжевым, а густо-алым, цвета свежей крови. И следующая порция синего огня просто не смогла пробиться через эту защиту.


-«Парень, ты нечто! Какого ты ранга, только честно?»


-«Девятого!» - С каким-то мстительным удовольствием ответил Лаз.


-«Понятненько. Ладно, тогда придется идти ва-барк. Ох чую, что потом мне будет очень хреново». – неожиданно Тикки снова появился в своем обычном виде, а потом его поглотило собственное пламя. Это было не похоже на превращение в живой огонь, его тело было на месте и именно что сгорало в синих сполохах.


А потом, когда от Мастера Проклятий остался только пепел, взметнувшийся столб пламени явил его новую форму. Сложная нагрудная броня с высокими наплечниками, сквозь которую просвечивало ярко-синее тело. Теперь оно не было похоже на огненное, а казалось просто раскаленным, а ниже пояса был просто бесформенный столб пламени.



-«Лазарис Морфей, ты знал, что проклясть можно и себя тоже?» - Голос Тикки тоже сменился, став куда ниже и глубже, без того противного бульканья.


-«Теперь знаю». – Пылающий Дьявол со всего размаху ударил Мастера Проклятий в незащищенную голову. В какой-то момент волшебство становится интуитивным, на уровне подсознания, как дыхание или умение ходить. Несмотря на то, что этот удар выглядел очень просто, в него было включено несколько десятков различных заклинаний от увеличения скорости до чар, рассеивающих воздух перед кулаком. Если бы такая мощь ушла просто в землю, то за ней последовало бы землетрясение в пять или шесть баллов.


Тикки не заставил себя ждать, увернувшись, ответный удар пошел Лазу в грудь. Получать подобный удар ему совсем не улыбалось, так что Дьявол, взмахнув крыльями, перевернулся в воздухе, оказавшись вниз головой и пропустив кулак противника под собой. В ответ тот провел хук снизу, теперь уже сам целясь в голову.


Такой обмен ударами продолжался почти минуту, воздух гудел от выплескивающейся мощи, а отголоски ударов создавали в окружающем ландшафте многометровые кратеры. В один момент Лаз удачно оказался сбоку от Мастера Проклятий, вне его досягаемости. Воспользовавшись таким положением, он схватил Тикки-Тракки за выступы на броне и, крутнувшись в воздухе, запустил его со всех сил в ближайшую скалу.


Синий силуэт врезался в камень прозвучал оглушительный взрыв, а от двухсотметрового куска породы остался только щебень. Не отставая, чтобы противник все время находился внутри пространственной сферы, Лаз в позе супермена впечатал удар Мастеру Проклятий прямо в щель посредине груди. Пробив сквозную дыру в броне, он ощутил, как руку начинает разъедать агрессивное пламя, но успел почувствовать что-то бьющееся. Не раздумывая, он схватил это и дернул на себя.


Все резко затихло. На осколках небольшой горы лежал Тикки-Тракки, голый, обгоревший, с огромной дырой в груди. А у Лаза в руке свой последний удар сделало сердце Мастера Проклятий.



Глава 26. Предложение, расставание и одиночество.


Победа! Вырванная ценой обожженной до кости проклятым пламенем руки и кучи других, более мелких ожогов. Такие травмы даже метаморфоза не хотела залечивать, несмотря на то, что Тикки уже умер. Но победа, и теперь оставалось только одно.


-«Последний бой этого турнира! Финальная схватка за звание чемпиона, денежную премию и, как нам сообщили, за руку и сердце наследницы Касса Зангасса, Олингардии Зангасс!»


-«Прошу прощения, но в своем бою я слишком сильно пострадал, так что я сдаюсь. Да и суженая у меня уже есть, ни к чему портить девушке жизнь двоеженством». – Лаз сразу сдался, и, в общем-то все его слова были правдой. Мастер Проклятий и правда оказался куда более сложным противником, чем он рассчитывал.


Диктор вытащил Илорана на общее обозрение, после чего начал вещать в местную версию микрофона.


-«Победителем большого турнира объявляется маг, сражавшийся под именем Рыцаря Розы! Ему жалуется некое вознаграждение, не буду говорить какое, дабы не создавать соблазнов, но уверяю, вознаграждение очень достойное. Но, думается мне, что не это сейчас занимает его разум. А красавица, пообещавшая стать женой победителя, если он не будет против. Ты же не против?» - Камушек-усилитель оказался перед лицом Мастера-Рыцаря.


-«Нет». – Илоран явно чувствовал себя не в своей тарелке в таком амплуа, но ответил твердо, чему Лаз был очень рад.


-«Он не против! Тогда мы просим прекрасную Олингардию показаться!» - Они спустились на самую большую площадь городка, где их уже ждала большая толпа.


Оли, в своем любимом сером платье, с изящной прической и убийственно милым румянцем на щеках прошла по созданному людьми коридору и приблизилась к Мастеру-Рыцарю.


-«Я знаю, что ты уже пообещала, но не могу не спросить еще раз. Олингардия Зангасс, ты выйдешь за меня?» - Илоран, преклонив колено, протянул девушке руку. Лаз, которого Айна пихнула в бок, щелкнул пальцами, и в латной перчатке появилось элегантное кольцо с большим бриллиантом, созданное из энергии Зверя. Способностей Квазара у него не было и сделать колечко вечным он не мог, но вкачанной в него силы с лихвой бы хватило на пару десятков тысяч лет.


-«Да!»



Никто не знал, как повернулись бы эти отношения, не будь стимула в виде угрозы смерти. Но, как говорится, дареному коню в зубы не смотрят, сейчас эти двое любили друг друга, были счастливы, и находились в полной безопасности, так что такое завершение истории легко можно было считать хэппи эндом.


Затем шли танцы, на которых жених и невеста исполнили первый танец. Пара смотрелась просто идеально, Мастер-Рыцарь рассеял свою броню и был в строгом костюме, а на лице Олингардии прибавилось румянца.



Лаза каждый раз пробирало на смех, когда он представлял, с какими лицами за этим танцем наблюдает проигравшая сторона. И верно, он выиграл по всем статьям. Доран мертв, Тикки мертв, Илоран с Оли и сейчас уже просто невозможно что-то с этим поделать. А значит сделка Касса с Тигуа развалится как карточный домик. Плюс, напоследок он подготовил еще одну подлянку злому старику, которая точно полностью его уничтожит. Будет знать, как похищать его любимую.


За время банкета он к тому же успел полностью стереть печати с тел Айны и Сороки, Илоран ради благого дела согласился потерпеть. И наконец создал для Найли и Ала портал, ведущий так далеко от этого места, как только возможно. Проводить их пришли и сбежавшие с приема герои вечера, так что компания заговорщиков собралась в полном составе. Прощаясь, девушки плакали и обнимались, а парни с серьезными минами жали друг другу руки, потом не выдерживали и тоже лезли обниматься. Пройдя через столько всего вместе, расставаться было очень тяжело.


Наконец, те, кто должен был уйти, ушли, а потом и Оли с Илораном распрощались и вернулись на торжество. Они остались вдвоем. Теперь нужно было только создать портал и исчезнуть, оставив на прощанье привет Кассу. Но ни один план никогда не шел именно так, как было задумано. Кто мог предположить, что подручный старика, Мастер Порталов по уши влюбится в Айну? И когда Лаз открыл проход на другой конец слоя, вышли они в паре сотен километров от городка и замка Тигуа.


Прямо перед ними в воздухе висело почти пятьдесят человек. И впереди всех был тот самый маг, что вопреки приказам и наущениям своего хозяина возжелал одну из бойцов арены.


-«Знаете, мне плевать на старика, на его игры, на ваших сбежавших друзей и на того утырка, что получил внучку хозяина. Но Красавицу я никому не отдам! - Его голос сорвался на визг. Затем он обернулся к своим последователям. – Я отдал вам все свои деньги, чтобы наверняка прикончить ублюдка! Делайте что хотите, но девчонка принадлежит мне!». – Лазу был противен этот человек. Тикки хотя бы не боялся открытого боя, он умер храбро и имел свои принципы, пусть и был редкостной тварью. А Мастер Порталов скрывался за спинами своих псов, не в силах решиться на честную дуэль.


-«Ты же понимаешь, что этого не будет?» - Спокойно спросил Лаз, с отвращением глядя на собеседника.


-«А что ты сделаешь? Сбежать от нас у вас не выйдет, а любой портал я перенаправлю, так что смирись, тебе конец! Даю вам минуту проститься». - Провизжал тот откуда-то из середины толпы.


-«Ничего ты не знаешь, дурак, - Лаз достал из кармана архивный куб, подаренный когда-то повелителем драконов. – Прости, красавица, но тебе придется отправиться к нему. Не сберечь тебя я не могу себе позволить. Он о тебе позаботится, я уверен. Я обязательно за тобой приду, вот увидишь, ты только подожди. Квазар наверняка уже стал очень сильным, так что ты подучись у него чему-нибудь стоящему. И передай, что и при следующей встрече у него не получится победить меня в армреслинг».


Он закрыл Глаза и через куб начал настраиваться на сигнатуру энергии своего земляка. Сигнал странно двоился, но время поджимало и нужно было выбирать. Лаз выбрал тот, что был сильнее. Между ними и противниками появилась иссиня-черная воронка, как когда-то давно, рядом с боевой платформой кетанийцев.


-«Пошли со мной! – она плакала, но не замечала этого. – Если так, то уйдем вместе!»


-«Не могу, красавица. Если уйду из этого мира, то потеряю с ним связь и точно не смогу вернуться. А у меня есть еще здесь дела, ты помнишь? Возьми это, так он тебя быстрее найдет. Тебе еще какое-то время тебе придется походить без кольца, ладно?» – Воспользовавшись замешательством Айны, он толкнул ее в тоннель, и тот мгновенно захлопнулся. Громкое “Лаз!...” было последним, что он услышал.


-«Что ты сделал!? Почему я не могу отследить его выход?» - Мастер Порталов забился в настоящей истерике, не в силах определить, что за портал создал его противник.


-«Потому что ты мелкая, бесхребетная, трусливая, слабая и совершенно отвратительная зараза, – Лаз был в бешенстве. Только что он воссоединился, наконец, с любимой, все было идеально, и она снова пропала. И самое главное, он знал, где она, но попасть туда не мог. Его проход работал только в одну сторону, а ему уходить, как он и говорил, было нельзя. И когда в следующий раз он увидит Айну было неизвестно. – Давайте! Вас пятьдесят на одного, раненного Мастера девятого ранга! Чего вы жметесь как девки на танцах!?»


Взревев, он ринулся на толпу. Теперь он мог, по крайней мере, ни на кого не оглядываться, ни о ком не волноваться. Он был один. Один против всех.



Глава 27. Последняя.


Кого тут только не было. Из сорока семи человек пришедших по его душу, только пятеро были низшими магами и только десять – девятыми рангами. Но ему было плевать. Сейчас ему было на все плевать. Окажись тут Касс, Лаз ринулся бы на него не раздумывая. Мир покрылся оттенками черного. Темное небо, иссиня-черная трава, аспидно-черные горы и река цвета крыла ворона.


Ярость рвалась на волю как дикий зверь в клетке, билась, и с каждым ударом стенки гнулись и скрипели, не способные выдержать такого напора. Дьявол начал меняться. На глазах оторопевших от происходящего наемников его тело начало расти, становиться шире и выше, исчез свет, пробивающийся из-под брони, которая также начала становиться толще. Рога удлинялись и заострялись, на крыльях появились когти, на конце хвоста – острая пика.



Когда все закончилось, Лаз почувствовал какую-то завершенность, будто так и должно было быть. Но его разум уже практически исчез под плавящим мозг гневом. Рев, вырвавшийся из пасти Дьявола, уже просто не мог принадлежать разумному существу.


-«УБЕЙТЕ ЕГО!» - Этот крик послужил стартовым сигналом. Монстр пробил дыру в стене и вырвался на волю.


* * *


Сорок семь. Да… О, да! Их ровно сорок семь, ни больше ни меньше, нужно убить каждого! Убить. Убить! УБИТЬ!


Рывок и удар хвостом. Кончик моего хвоста входит первому в шею. Кровь, красная кровь! Тут не должно быть ничего, кроме красного и черного, только кровь и смерть, только так! Сорок шесть.


Взмах рукой и по моей руке течет густая и теплая жидкость. О… как же приятно! Это мой мир, это моя суть, только так, о да! Сорок пять.


Еще бросок. Теперь алая влага во рту, вкуснее и не придумать! Голова этой букашки не стоит внимания, но вот кровь в ней! Кости противно скрипят на зубах, мерзость, они белые! Не должно быть ничего белого! Сорок четыре.


Что осталось? Крылья! Переворот и красные перепонки окрашивает красная… какая же она красная! Сорок три.


Ай, больно, между прочим! Думаешь если ударить меня в спину мечом, то я спасибо скажу!? Не волнуйся, я возьму с тебя извинения кровью. Хочешь фокус? Смотри, вот твой меч у тебя в руке, а вот в черепушке! Правда, весело?


Сорок два.


А ты что? Убегаешь? Это зря, бежать нельзя, это не интересно, вернись, иначе я начну догонять! Не послушался, дурак. Сорок один.


Стрелы, серьезно? Ты же видел, как пятый бил мечом и ничего не произошло, думаешь, стрелы будут сильнее? Вот ты точно дурак. А дуракам жить не положено, ага-ага. О, как же много красного! Сорок.


Ай-яй-яй, не надо в меня огнем кидаться. Я и сам могу, видишь? Ну и чего ты завопил? А, ты же горишь… черт, я же так не получу свою кровь! Тридцать девять. Но я очень зол.


О, какой здоровяк! Из тебя же должно вылиться много красного? Ну скажи, что это правда!? В твоем брюхе много всякого интересного и красного. Видишь? Отлично, молодец. Тридцать восемь.


А ты вот мелковат. Жаль. Но ладно, я добрый после того толстого. Удовольствуюсь всего лишь ВСЕЙ твоей кровью! О, как же это приятно! Тридцать семь.


Деваха! А я думал, тут у нас сосисочная вечеринка. Ты же должна много знать о крови? Интересно, а у магов месячные бывают? Давай проверим! Вот, из живота течет кровь! Хотя в процессе они вроде не должны умирать… а, ладно, другую найду спрошу. Тридцать шесть.


А ты, значит, у нас смельчак? Похвально, я бы поаплодировал, но мои руки у тебя в груди. Не очень удобно в таком положении, согласись. Сейчас, погоди, вот, теперь я могу похлопать. Ты чего молчишь? Тридцать пять.


Опять бежите? Вдвоем? Вы типа влюбленная парочка, или что? Не подумайте, я не из этих, мне плевать кто с кем спит, можете хоть коня домой привести. Но вот убегать не стоило. Правую руку в левого, левую в правого. Или наоборот? А, плевать, главное, я получил кровь! Черт, сбился, сколько там было? Тридцать три.


А вы вообще свингеры? Втроем-то? Иначе чего вам одновременно нападать? Ну ладно, тогда в правого – правую, в левого – левую. Теперь вроде все верно. Так, а в третьего? Точно, в третьего хвост! Отлично теперь все как нужно. А ты куда лезешь? Тоже захотел? Ты учти, мешать другим – это дурной тон. Ну ладно, просто отдай мне кровь и можешь идти. Ага, прямо в рот, молодец. Двадцать девять.


А ты, да, ты, с остекленевшими глазами, чего лыбишься? Я настолько красивый? Ну да, согласен, я же весь в красном! А теперь и ты тоже красавчик. Двадцать восемь.


Ух ты! Лев! А какого цвета кровь у льва? Неужели не красная? Надо проверить. Да нет, вполне обычная. Я немного разочарован. Двадцать семь.


Ох! Прямо по голове! Чувствую себя странно… черт, мне ведь тут так нравилось…


* * *


Лаз мотнул головой и огляделся. Повсюду была кровь. Она будто не хотела падать вниз и застыла в пространстве живописными брызгами. Двадцать тел валялось где-то внизу. Кто без руки, кто без головы, кто с дырами в разных частях тела. Он знал, что. снова расставшись с Айной, контролировать свою ярость будет сложнее. Но это было что-то совсем иное. Будто другое “я”.


-«Друг, что это было?» - Единственный, кто мог знать ответ – осколок Зверя внутри него.


-«Ну, это был я, если честно. Вернее, бОльшая часть меня. Чем ты сильнее, тем активнее вы резонируете. Это когда я попал в твое тело и перенял многое от тебя я стал адекватным. Думаешь за что мое главное тело заточили? Я убивал, уничтожал, разрывал в клочки целые миры, наслаждался этим. И этому осколку меня очень хочется продолжить начатое. Если хочешь его подчинить, придется научиться им управлять, иначе никак. Но ты не спи, осталось еще несколько». – Лаз только сейчас обратил внимание, что невдалеке оставшиеся наемники сбились в кучку и как испуганные овцы организовали круговую оборону. Только у одного хватило духу пойти в атаку и врезать ему так сильно, что Зверя-маньяка вырубило.


Если Лаз правильно оценил его ранг, то он, как и Ашадин, был пятым. Пару часов назад этот бой был бы проигран с вероятностью в сто процентов. Но появление Альтер-эго принесло не только головную боль. Его сила выросла, похоже, что вселившийся в него осколок Искры Мироздания подправил его метаморфозу под себя, оптимизировав все процессы и улучшив магическую броню.


Вот только проблема все равно была не решена. Потому что напротив него сейчас стоял гигант ростом почти с замок Тигуа. Он был неповоротлив, но Лазу от этого было не легче. Нужно было что-то придумать, даже Ужас по сравнению с ним был все равно что мышь против кота.


-«Эй, сколько энергии накопил?» - Если противник был слишком большим. Нужно было просто вырасти.


-«Охо, много. Чем больше есть, тем быстрее пополняется, ты же знаешь». – Зверь, похоже, понял, к чему Лаз вел.


-«Давай все, что есть». – Полумеры сейчас были бессмысленны.


-«О, да, отлично! Давно хотел это сделать!»


Черно-красная дымка, но сейчас она не рассеялась сразу, а начала увеличиваться. Лаз строил новое тело. Больше, чем все, что было до этого. На этот раз никаких крыльев или лишних рук, максимальная простота. Вот и пригодились запасы магической стали, на толстый панцирь, покрывающий все тело ушло все. Столб дыма все рос, пока, наконец, не сравнялся с противником. Затем он начал раздаваться вширь. Закон квадрата-куба для Мастеров обойти было довольно легко, но все же чем больше мышц в таком огромном теле, тем лучше.


Наконец туман исчез. Лаз был немного ниже оппонента, но зато явно шире в плечах. Голова, похожая на голову чужого с длинным щитком, высокие защитные пластины на плечах для защиты шеи. Все неподвижные участки тела были покрыты броней почти метровой толщины из смеси хитина и магического металла, а внутренняя структура представляла собой сложную систему на основе измененной Альтер-эго физиологии Дьявола. Рост Колосса составлял почти четыре сотни метров.



Маг пятого ранга, явно такого не ожидавший, замялся на несколько секунд и этого хватило, что бы Лаз провел сокрушительный хук снизу прямо в челюсть. Противник не обладал никакими дополнительными усилениями, он просто вырос до размеров небольшой горы, получив соответствующую силу. Но Колосс явно был куда мощнее. Почти полукилометровое тело со сломанной челюстью и, похоже, шеей, отлетело в сторону, падением создав локальное землетрясение в восемь или девять баллов по Рихтеру.


-«Если хотите остаться в живых, то отдадите своего нанимателя и исчезните отсюда на максимальной скорости». – Снова вернувшись в форму Дьявола, тоже, кстати, подросшего почти в полтора раза, Лаз выдвинул свое требование. Конечно, его мгновенно выполнили. Забросив потерявшего сознание и, похоже, обмочившегося, Мастера Порталов в карман, откуда просто невозможно переместиться, он вернулся к замку. Сделав, что планировал, он выстрелил ввысь, ему нужно было проверить, как далеко теперь он сможет забраться.


Когда через пару часов старик вернулся к месту проведения турнира, в небе облаками была выполнена следующая фраза:


«МНОГОУВАЖАЕМЫЙ КАСС ЗАНГАСС, МНЕ ИНТЕРЕСНО, ПОЧЕМУ НА ВАШЕЙ АРЕНЕ СРАЖАЮТСЯ ПОРАБОЩЕННЫЕ ВАМИ МИРОВЫЕ МАГИ? НЕУЖЕЛИ ВЫ ПАЛИ ТАК НИЗКО, ЧТО РАДИ НАЖИВЫ ГОТОВЫ ПЛЕНЯТЬ И ЗАСТАВЛЯТЬ СВОИХ СОБРАТЬЕВ ПО МАГИИ ДРАТЬСЯ С РИСКОМ ДЛЯ ЖИЗНИ? А ЕСЛИ КТО-ТО СОМНЕВАЕТСЯ В ЭТИХ СЛОВАХ, ТО НОВЫЙ ЖЕНИХ ПРАВНУЧКИ МНОГОУВАЖАЕМОГО КАССА ВСЕ С УДОВОЛЬСТВИЕМ ПОДТВЕРДИТ И ПРОДЕМОНСТРИРУЕТ РАБСКУЮ ПЕЧАТЬ. ЖЕЛАЮ ВСЕГО НАИХУДШЕГО ВАМ И ВСЕГО НАИЛУЧШЕГО МОЛОДОЖЕНАМ. МЕХАНИЧЕСКИЙ ЗВЕРЬ».

Король Заповедника Монстров. Главы 1-10

Глава 1. Мир чудовищ, Заповедник Монстров и allons-y.


В высшей сфере каждый слой немного отличался от других. Не только живущими на них людьми, или какими-то коренными расами. Климат был отличным примером. Девятый слой походил на умеренную полосу, восьмой – на экваториальные джунгли, а шестой почти никогда не видел земли без снега.


Пятый слой много тысяч лет назад был общеизвестен как мир чудовищ. Нигде больше не было такого обилия и разнообразия всяких диких, и не очень, тварей, от маленьких зверьков до существ, способных за один присест съесть пол города. В какой-то момент, его обитателям это надоело и за много веков упорной и кровопролитной войны с природой, все чудовища были либо уничтожены, либо согнаны на один из леев. На нем образовалась слишком большая концентрация диких тварей, чтобы хоть кто-то захотел разбираться с этим, так что это ребро огромного икосаэдра просто запечатали. Порталы на другие слои и леи закрыли, а воздушное пространство в нескольких километрах над поверхностью покрыло силовое поле, сквозь которое не проникнуть ни комару, ни дракону.


Восемь тысяч лет назад один предприимчивый маг, Мастер Животных, добрался до этого слоя. Тогда он подумал, что такое огромное пространство с сотнями и тысячами причудливых существ не достойно просто исчезнуть из летописей. Много лет, может даже много сотен лет, он собирал деньги, набирал команду, строил и облагораживал это место. И сейчас оно известно всей высшей сфере как Заповедник Монстров.


Те, кому нечего делать, а в кошельке завалялась несколько лишних девятиконечных монеток приезжали сюда на экскурсию, чтобы полюбоваться видами и в относительной безопасности посмотреть на животных. (напомню, а то это давно уже было. Деньги называются фер. Монетки с гранями от трех до девяти и номиналами по 1, 10, 100 и так далее до 1000000. Курс не говорился, но пусть для наглядности будет как у евро). С учетом того, что путешествие занимало обычно несколько десятков промежутков из-за размеров лея, это была вполне уместная плата. И в огромных масштабах высшей сферы находились тысячи смертных, для которых подобные поездки не были чем-то непозволительно роскошным.


Выживание не гарантировалось, но организаторы Заповедника обещали провожатого в лице мага пятого ранга, который будет защищать клиентов до смерти. Подобные экскурсии пользовались бешенной популярностью, люди были готовы приезжать сюда раз за разом, чтобы пощекотать себе нервишки. И правда, наблюдение с относительно близкого расстояния за существом, для которого ты бы сгодился максимум на роль зубочистки имело свои прелести.


Заповедник был отделен от портала на лей огромной стеной, созданной отчасти для защиты от чудовищ, отчасти для большего впечатления посетителей. За много лет на ней вырос целый город, в котором клиенты жили, ожидая своей очереди на экскурсию, бродя по магазинам и местным достопримечательностям. Внутрь же вели не менее масштабные врата, сквозь которые была пропущена настоящая полноводная река.



Заплативших положенную сумму и прослушавших многочасовой курс по выживанию в дикой природе людей сажали на лодки и по этой самой реке отправляли к выходу в Заповедник. На несколько лодок был один экскурсовод, чьих приказов каждый из посетителей должен был слушаться беспрекословно, иначе любая ответственность за его жизнь с организаторов тут же снималась. Подтвердив, наконец, свое согласие, предвкушающие невероятное путешествие богачи отправлялись в многодневное плавание, сравнительно часто приводящее к их смерти.



Путешествие и правда каждый раз было просто невероятным. Длинный канал протянули на многие тысячи километров, разветвив и создав настоящий лабиринт из протоков и заводей. Практически никогда экскурсоводы не повторяли маршрут, так что с каждым разом поездка приносила какие-то новые впечатления. Иногда из-за тысячелетних деревьев вылетали стаи певчих птиц и лучший момент для романтического признания в любви сложно было вообразить. Иногда из чащи выпрыгивало какое-то дикое животное и бросалось на первую попавшуюся лодку, и маг всегда в последнюю секунду спасал положение, а посетителям потом часто приходилось менять штаны. А иногда к воде подходило какое-нибудь существо, слишком умное, чтобы напасть, но слишком любопытное, чтобы убраться и люди с замиранием сердца смотрели в глаза огромным монстрам.



Устраивались тут и дополнительные мероприятия. Например, в одной пещере жил один очень древний и довольно разумный монстр, заключивший с Заповедником своеобразную сделку. Он не трогает приходящих посмотреть на него посетителей и даже разговаривает с ними по их желанию, а в ответ получает много всяких вкусностей. За много лет такого режима монстр порядком разжирел и уже не мог самостоятельно вылезти из своей пещеры, но интереса к подобному зрелищу это нисколько не отбило.



Экскурсия, как уже было сказано, длилась довольно долго, иногда не один год. Но ни экскурсоводам, которые жили практически вечно и зачастую работали чисто за интерес, ни гостям, часто за это время испытывающим больше, чем за всю предыдущую жизнь это не казалось напрасной тратой времени. А уж сколько свадеб игралось сразу после выхода из Заповедника было и не сосчитать. Да и рождение ребенка в пути не было чем-то особенным. А потом счастливые родители привозили сюда своих детей, и этот цикл не заканчивался никогда. Многие маги водили на подобные экскурсии по нескольку десятков поколений подряд.


Но тот факт, что посетителями являлись в основном смертные, отнюдь не означало, что внутрь не могли попасть мировые маги, не работающие в Заповеднике Монстров. Напротив, для подобных целей были созданы все возможные удобства. Входа было два. Главные врата с огромным шлюзом и рекой предназначались для смертных, а небольшая боковая дверца – для мировых магов.


И те, и другие приезжали сюда обычно за развлечением, но оказываемый прием отличался кардинально. Дело в том, что если маг мог сюда попасть, то его пятый ранг уже был отличной гарантией безопасности. Поэтому никто особо не интересовался, зачем они отправлялись в заповедник. На смертных нападать они не могли, а чудовищ там было столько, что сотне Мастеров хватило бы на многие тысячи лет. Так что их просто пропускали без каких-либо вопросов.


Плата тоже не бралась. Заповедник за многие года существования научился извлекать выгоду из всего. Мастеров все равно приходило слишком мало, чтобы они были достойным источником дохода. Но при этом существовала вероятность, что магам так понравится внутри, что они останутся тут работать. Многие из экскурсоводов именно так и пришли на эту должность. А портить отношения с потенциальными служащими организаторы совсем не хотели.


Мировых магов такого ранга всего существовало чуть больше семи тысяч, так что боковым входом пользовались нечасто. И сейчас, впервые за почти две сотни промежутков, небольшая железная дверь повернулась на неожиданно хорошо смазанных петлях.


-«Удачи! Не помри там!» - Местные работники отчасти утратили свой пиетет по отношению к мировым магам, ведь общались с ними по службе каждый день. Так что подобное обращение не было чем-то странным.


-«И не подумаю. Вернусь как огурчик, причем довольно скоро! Allons-y!» - Добавив в конце какое-то незнакомое слово, молодой беловолосый парень, помахав закрывшему за ним дверь сторожу рукой, углубился в гущу леса.



Глава 2. Хорошо забытье старое, неудачные попытки и н'гочи.


Лаз был в Заповеднике уже больше месяца. Пробиться на пятый слой было настоящим испытанием, после прохождения барьера он почти промежуток не мог двигаться от боли, но это того стоило. Искать его тут никто бы не стал. Расстраивало только одно – он так ни разу и не испытал того прекрасного чувства, о котором говорила Айна. А значит, не смотря на всю парадоксальность, он был все еще магом девятого ранга.


Впрочем, сейчас его это не слишком заботило. Повлиять на это он никак не мог, так что и волноваться о своем так и не повысившемся ранге было бессмысленно. Пока же он, вспомнив старый опыт, убивал, изучал и копировал местную фауну, в поисках интересных экземпляров.


И здесь было много совершенно невиданных существ, чья физиология не встречалась ему никогда прежде. Например, однажды он наткнулся на небольшого зверька, у которого было будто три скелета. Внутренний, как у всех позвоночных, внешний, как у насекомых, а третий на манер спиц у колеса велосипеда шел от первого ко второму. Благодаря количеству и общей напряженности костей, прочность скелета этого маленького монстра была невероятной. В другой раз ему попалась уникальная кровеносная система. Кровь делала по телу три оборота, лишний раз прогоняя по организму уже использованную кровь. Так из эритроцитов вытягивались практически все полезные вещества и выносливость странной пятиногой птицы, хозяина этой системы, была выше в разы.


Из каждого встреченного феномена он извлекал какие-то идеи для себя, после чего отправлялся дальше. Местное разнообразие видов было поистине огромно, каждый день он встречал множество еще ни разу не встреченных тварей. Так, даже без существенного роста запасов энергии или освоения новых техник он постепенно становился сильнее.


Иногда ему попадались по-настоящему сильные монстры. Главной силой местных чудовищ была их очень слабая восприимчивость к любой магии, кроме самых специфичных ее видов. На некоторых существах огненные заклятья Мастера пятого ранга не оставляли даже подпалин, другие были полностью имунны к любым атакующим разум способностям. Именно поэтому когда-то и появился Заповедник, никто просто не хотел браться за окончательную очистку лея и предложение получать с этого места деньги было встречено на “ура”. И тогда он выпускал на волю ту часть Зверя внутри себя, что прикончила двадцать человек из напавших на него с Айной.


Называть его своим Альтер-эго или злая часть Искры Мироздания было довольно глупо и Лаз придумал подходящее имя для этого маньяка. Кровавый художник. Уж слишком часто в его речи появлялись слова про то, что весь мир должен быть окрашен в красный и черный. Он не рисковал делать это рядом с экскурсионными маршрутами, углубляясь в леса на многие тысячи километров, но все равно часто приходил в себя совсем недалеко от людей. Вернее, Зверь его будил.


Его квартирант начал принимать в похождениях Лаза куда большую роль, и как собеседник, и как помощник. Каждый раз, когда парень выпускал монстра из глубин своей души и терял связь с реальностью, Искра Мироздания внимательно следила за ним и в критических случаях загоняла художника обратно. К сожалению, делать это приходилось почти каждый раз. Исключениями же были те редкие случаи, когда противники слишком сильным ударом или какой-то особой атакой вышибали из тела Лаза чудовище. Обучение контролю над художником шло из рук вон плохо.


Он просто не мог понять, что конкретно от него требуется, не было отправной точки, какого-то начального толчка. Словно его посадили перед текстом на неизвестном языке и сказали: «Читай!» Вытянуть монстра наружу как раз было совсем не сложно. Тот сам просился и стоило ослабить контроль, как по Заповеднику начинали разлетаться фразочки про кровь. Вот только в процессе он полностью терял себя, а когда приходил в сознание – художник уже был снова под замком. Зверь тоже не мог ничем помочь, для него, как и для Лаза, подобное было впервые.


Так он и скитался по огромной территории площадью с десяток нормальных планет вроде Земли, в поисках чего-то эдакого, что сможет послужить основой для способа контроля монстра.


И на рассвете девятнадцатого промежутка в Заповеднике это самое эдакое нашло его само. Как-то раз Лаз пролетал над обломками какого-то древнего храма. Торчащие из земли плиты с изображенными на них человеческими лицами никак не хотели исчезать из истории. Не было ничего странного в том, что давным-давно на запечатанном лее тоже жили люди. Потом, в период войны с чудовищами большую часть из них эвакуировали, но о каких-то глухих деревнях в самой гуще лесов никто просто не знал. Столкнувшись с просто невероятным обилием монстров, почти все эти люди стали просто кормом, но кто-то умудрился выжить. И так совпало, что именно в этот момент один из потомков этих выживших оказался неподалеку от этих руин.


Века и тысячелетия, проведенные в попытках приспособиться к местным условиям постоянной борьбы за выживание сильно изменили бывших людей. Самым главным отличием стал рост, увеличившийся до почти десятка метров, ведь большинство местных чудовищ были очень велики. На серо-красной коже почти полностью отсутствовал волосяной покров, только несколько жидких прядок спадало на плечи. Ну и конечно было невозможно не упомянуть о шести извивающихся щупальцах, торчащих у него из спины. Привитые когда-то в качестве эксперимента от одного из пойманных монстров, они необычно хорошо прижились и даже встроились в геном, начав передаваться по наследству.



Существо так сильно ассимилировалось в местное окружение, что Лаз, даже пролетая практически прямо над ним не смог ничего почувствовать. Однако оно смогло, причем очень хорошо, с удивлением для себя опознав от чужака знакомую энергию. Заинтересовавшись такой странностью, представитель народа, который они сами называли н’гочи, решил проследить за незнакомцем.


За много лет жизни в таком мире, н’гочи научились особой магии общения с живыми существами, как животными, так и растениями. Они могли попросить помощи или защиты и лес сам помогал, посылая зверей или указывая путь. Так что, несмотря на то, что Лаз летел на скорости больше сотни километров в час, существо с легкостью за ним поспевало.


А беловолосый маг залетел в такую глушь с одной целью – в очередной раз попытаться обуздать монстра внутри себя. Он не бросал попыток, надеясь однажды ухватить суть и без просветления, так что периодически повторял свои эксперименты.


Н’гочи, следующий за чужаком уже почти два часа, вдруг обнаружил, что аура чужака резко изменилась. Как и любое разумное существо в высшей сфере, он прекрасно понимал общий язык, так что бормотание о крови и ее поисках не укрылись от его слуха. Однако не это удивило аборигена, а начавшая исходить от пришельца дикая жажда убийства. В конце концов, говорить можно что угодно.


* * *


И вот я снова свободен! Они постоянно отправляют меня обратно, надоело! Знаю, надо убить их и упиться их кровью! Черт, нет, не выйдет, мы же все втроем в одном теле, если я их убью, то и сам помру…


Ладно, плевать, буду считать, что просто отправляюсь на отдых. Да, именно так! А пока, нужно найти кого-нибудь, чтобы выпустить кишочки и сделать себе ожерелье! Идеально, о да, отличная мысль! Они будут все в крови, такой красной, такой красивой!


Птичка! Как думаешь, твои кишки подойдут мне на ожерелье? Давай проверим, а? Черт, великоваты, ладно, тогда я просто тебя убью, ты же не против? Да нет, конечно ты не против. Как ты можешь быть против такой красоты!?


Ладно, но ожерелье все равно хочу. Или пусть бусики. Ага, точно, бусики! Из зубов? Да я гений! Они будут все в крови, если их правильно выдергивать, это будет просто невероятно красиво! Так, у кого бы тут мне вырвать зубов на бусики?


А ты, чего там смотришь? Думаешь, если спрятался, то я тебя не найду? Дурак! Я чувствую твою кровь! Такая красная, такая красивая, просто загляденье… эй, а может ты поделишься своими зубками? Ну-ка, поди сюда…


* * *


Н'гочи не без содрогания наблюдал, как чужак за пару ударов убил огромную птицу дванга, размах крыльев которой превышал три десятка метров. А когда он начал ковыряться у той в животе и обматываться ее внутренностями, у аборигена по спине начали активно бегать мурашки. Но затем стало еще хуже. Потому что пришелец заметил. Это было практически невозможно, н'гочи слился с окружающей природой, и сейчас его собственная аура просто отсутствовала, но налитые кровью глаза смотрели прямо на него.


А в следующую секунду он уже с содроганием наблюдал за приближающейся на невероятной скорости когтистой рукой.



Глава 3. Зверь – это, эгоистичная причина и что-то важное.


Н'гочи уже думал, что ему конец. Напрасных надежд он не питал, это существо, человеком его назвать больше не получалось, было в десятки, а может и сотни раз сильнее него. Но когда когтистой лапе оставалось всего пара метров до него, чужак неожиданно замер. Затем дико заверещал что-то про нежелание снова уходить так скоро, и страшная жажда убийства исчезла.


-«Ты же меня понимаешь? Прости, если напугал, не думал, что тут будет кто-то кроме зверей». – У его лица висел все тот же пришелец, именно такой, какого н'гочи заметил у древних руин.


-«Внутри тебя сидит зло». – Использовать общий было непривычно, в своем племени они всегда общались на собственном языке.


-«Это еще мягко сказано. Будь его воля и вся высшая сфера превратилась бы в бесплодную пустыню. К счастью, вырваться он не способен, по крайней мере, не по своей воле». – Абориген в шоке посмотрел на чужака. Получалось, что тот прекрасно знал, что таится внутри него, но не казался грустным или расстроенным. Н'гочи должен был убедиться, что этот человек знает всю правду.


-«Ты знаешь его имя?» - Он насторожился, не зная, что ответит незнакомец.


-«Зверь. Знаешь, довольно забавно. На моем родном языке этим словом обозначают и обычных животных, волков и зайцев. Даже мыши – маленькие звери. Раньше, когда я впервые услышал о Звере именно так, с большой буквы, я не мог понять, что в этом имени такого особенного. И только после попадания в высшую сферу все встало на свои места». – Он как-то грустно улыбнулся.


Н'гочи понимал, что имел в виду беловолосый человек. И одновременно жалел его, потому что на самом деле ничего он не знает. Его народ в диком мире многие сотни поколений. И уж они- то лучше всех остальных понимали, что такое Зверь. Несмотря на то, что чужак подобрался к нему ближе, чем любой из предков, он и понятия не имеет об этом.


Мышь – зверь? Понятно, почему пришелец не испытывал к этому имени должного почтения. Зверь –есть совокупность всего великого гнева, что таит в себе Мироздание. Только глупцы считают, что природа не знает злости и что животные убивают друг друга только ради еды или в борьбе за самку и территорию. Если любовь – величайшая положительная сила вселенной, то ярость – ее полная противоположность. Ярость не заметив сжигала планеты и ела галактики на завтрак. Ярость, как и любовь, и смерть, и жизнь, и мрак, и свет не были созданы богами. Они жили задолго до них, старше только Творец. Именно поэтому ни один бог не в силах создать мир без света, жизни или ярости. Потому что боги над ними не властны. Вот что такое Зверь.


И этот человек с таким равнодушием говорит, что Зверь внутри него. Либо он сумасшедший, либо рассказал не все. И н'гочи искренне надеялся, что первое.


-«И что ты хотел сделать? Тут, один, одержимый Зверем?» - Абориген очень хотел верить, что беловолосый человек ничего не скрывает и просто спятил, но не получалось.


-«Пытался подчинить Зверя». – Десятиметровый гигант чуть не упал в обморок от смеси страха, гнева и удивления. Если бы муравей сказал ему, что хочет подчинить шторм, н'гочи поверил бы быстрее.


-«Это кощунство! Зверя нельзя заставить делать то, что хочешь…» - Он уже хотел начать долгую проповедь о сущности жизни и естественных запретах, но человек его остановил.


-«Я не хочу его заставлять. Я хочу, для начала, сделать так, чтобы он захотел этого сам». – У туземца просто отвисла челюсть. Буквально, его рот приоткрылся, что с учетом его размеров означало вполне вместительную пещеру. Человек может туда бы и не влез, но вот большой пес – запросто. Человек тут же подлетел и сунул ему в рот руку. Н’гочи закашлялся, и уже было замахнулся, чтобы ударить, но вспомнил, что, несмотря на размеры, незнакомец куда сильнее.


-«Зачем ты это сделал?» - С какой-то обидой в голосе спросил он.


-«Прости, всегда хотелось сделать так своему коту, но никак не получалось подгадать момент. А теперь у меня уже вряд ли будет кот, так что ты поневоле стал его заменой, прости, повторю». – Абориген просто не знал, смеяться ему или плакать. Этот человек казался самым обычным, более того, он даже нравился н’гочи, и если бы не зло внутри него, то они вполне могли бы стать друзьями. Но общаться с таким существом было выше его сил.


Тут вдруг его посетила идея, идущая вразрез со всем, чему его учили. Еще когда маленький н’гочи даже не мог ходить и говорить, большие н’гочи говорили: никогда не приближайся к Зверю и любому, от кого им пахнет. И промежуток назад даже сама мысль о подобном показалась бы ему абсурдной. Но было в этом беловолосом человеке что-то такое, отчего не верилось, что он – зло. Но ему нужно было окончательно убедиться.


-«Зачем ты хочешь научиться контролировать Зверя?» - Устрой ему самому кто такой допрос, н’гочи давно бы уже либо обругал приставалу, либо просто дал в нос. Но пришелец спокойно отвечал на все.


-«Я должен стать сильнее. У меня есть любимая девушка, друзья, родина и я очень хочу это все сохранить. Чтобы никто и никогда не посмел даже пальцем тронуть тех, кто мне близок. На всех остальных плевать, пусть хоть все Мироздание летит в тартарары, но мой маленький мир я намерен сохранить. Проблема только в том, что постоянно возникает кто-то, кто хочет помешать моим замыслам, и обычно этот кто-то намного сильнее меня. И потому я хочу сделать так, чтобы больше не было никого сильнее, чтобы никто даже подумать не мог о том, чтобы приставать к моей семье. Понимаешь?»


Н’гочи уже в который раз за сегодня замер от удивления. Он подозревал что угодно. Думал, что чужак начнет говорить о мире во всем мире или о мести врагам. Даже ответ в духе: “я хочу силы ради силы” был бы вполне ожидаем. Но вот так, чтобы только родные, а на остальной мир плевать? Абориген задумался. В каком-то смысле он понимал беловолосого человека. Часто к ним в деревню забредала какая-нибудь дикая тварь и если обходилось одной-двумя смертями, то это считалось чудом. И ему очень хотелось сохранить своих родных, пусть даже ценой жизни кого-то другого. Эгоистично? Да. Но все живые существа – эгоисты, иначе просто не выжить и тот, кто говорит иначе либо идиот, либо лжец. Другой вопрос, в какой степени руководствоваться им и что включать в понятие “свое”. Если только лично себя, то это мелочно и низко. Можно попытаться захватить побольше, но если не сдюжить, то это, как ни странно, тоже довольно мелочно. Вот и думай, гадай, что для тебя входит в круг “своего”, а что – нет. И беловолосый человек решил. Не сказать, чтобы это решение прямо очень нравилось н’гочи, но это по крайней мере было честно.


-«Тогда последнее. Почему ты рассказываешь мне все это? Почему продолжаешь отвечать на ненужные вопросы?» - Чужак улыбнулся.


-«Ну как, я же тебя чуть не убил. Так что с меня должок. И ответить на твои вопросы было меньшим, что я мог сделать. К тому же, один умный человек, не помню, кто это был, может даже я сам, сказал: “Нет ненужных вопросов. Есть заданные не теми и не тем”. Так что? Если это было последнее, то ты сейчас мне что-то скажешь? Что-то важное?» - Он с интересом уставился на н’гочи.


-«Скажу. Хочешь, я помогу тебе научиться контролировать Зверя?»



Глава 4. Предания н’гочи, молитвенный зал и последнее средство.


Предложение странного гиганта было столь же неожиданным, сколь и желанным. Существовала вероятность, что он врал, но отказываться из-за подобных мыслей было бы глупо. Лаз сейчас был готов ухватиться за любую возможность. Потому что начинало происходить непредвиденное.


Кровавый художник, раз пробудившись, начал забирать часть поглощаемой его телом энергии Зверя. И на него она действовала куда сильнее, чем на самого Лаза. Если маг просто использовал эту силу чтобы создавать себе формы и менять сути элементарных эссенций для заклинаний, то эта тварь ее буквально ела. Ела и становилась все сильнее. Осколку Искры становилось все труднее сдерживать его порывы, а значит времени на поглощение было меньше, а значит больше сил получал монстр и все начиналось заново. Чем дольше он тянул, тем больше была вероятность, что однажды вернуть художника в его тюрьму не выйдет. Самые пессимистичные прогнозы давали четыре месяца, самые оптимистичные – год. Максимум через сотню промежутков он окончательно превратится в вечно жаждущего крови монстра.


Так что даже вынырни из леса какой-нибудь монстр и предложи помочь, Лаз согласился бы не раздумывая. А тут был вариант куда лучше монстров. Хотя выглядел этот гигант мягко говоря странно.


-«Как тебя зовут?» - Обращаться просто “ты” или “эй!” было как-то странно.


-«Н’гочи».


-«Нет, погоди, я слышал о таких, как ты. Тем словом, что ты сказал называется весь твой народ, а не ты лично. Как именно твое имя?» - Везде свои традиции и, если ему не захотят говорить имя, тогда ладно, но не спросить Лаз не мог.


-«У нас нет имен. По крайней мере в вашем языке. Мы говорим с деревьями и землей, и они называют каждого из нас по-особенному, это и считается именем. Но произнести его невозможно». – Туземец покачал головой.


-«Занятно. Ну ладно, я не настаиваю. Н’гочи, так н’гочи. Так куда мы идем?» - Они уже довольно долго двигались куда-то вдоль лея, но куда конкретно Лаз затруднялся ответить.


-«Это сложно. Давай я расскажу по порядку». – Лаз взлетел аборигену на плечо и приготовился слушать.


Эти племена были похожи по своей сути на североамериканских индейцев. Живя в гармонии с окружающим миром многие поколения, они научились тому, что никогда не откроется просто с нахрапа. Магия общения с лесом была одной из таких практик, но отнюдь не главной.


Н’гочи верили, что в каждом живом существе есть крупица одной из шести высших сущностей. Тьмы, Света, Смерти, Жизни, Ярости и Любви. Троица дуалей, существовавших задолго до богов и бывших куда сильнее любого бога. Зверь внутри Лаза с удивлением отметил, что эти туземцы почти правы. То, что описывал н’гочи и есть Искры Мироздания, только их было куда больше и звали их не так. А в остальном все верно, крупицы первых детей Творца есть везде, как присутствие в каждом из нас атомов, родившихся в большом взрыве.


И аборигены выбирали себе занятие в соответствии с одной из этих шести направленностей. Служители Ярости становились воинами, служители Любви – целителями, Жизни – земледельцами, Смерти – охотниками, Тьмы – разведчиками, а Света – стражами. Встреченный Лазом туземец был последователем Тьмы. Но чтобы вступить на один из путей н’гочи нужно было потушить внутри себя огоньки остальных пяти сущностей. Для этого во время празднования совершеннолетия молодые аборигены должны были провести особый обряд в особом месте, отказываясь навсегда от ненужных искорок.


А затем они шли в последнее, шестое место, где связь с избранной ими сущностью должна была укрепиться. После этого н’гочи считались полноценными членами племени и начинали выполнять свою задачу.


-«Я думаю, что для того, чтобы подчинить Зверя ты должен провести ритуал. Но не просто в одном из племенных храмов, а в главном молитвенном зале. Это место – одно на весь лей, священное для н’гочи. Так что очень прошу, ничего там не трогай». – Туземец уже в который раз повторил свое предупреждение.


-«Не волнуйся, все обойдется. Если только твой ритуал сработает как надо. В противном случае я за себя не ручаюсь. Могу убить и тебя и всех, кто попадется под руку, так что, когда я начну, что бы не нужно было начинать, беги со всех ног от этого самого молитвенного зала». – Лаз чувствовал, что сказанное н’гочи – не просто байка или глупое верование. В этих ритуалах было что-то особенное, это было неоспоримым фактом. Уже потому, что от своего провожатого парень не ощущал даже толики энергии Зверя, хотя она должна быть равномерно повсюду.


И вот впереди показалась цель их пути. Абориген после того, как закончил рассказ, согласился, чтобы Лаз его подвез и оставшуюся часть пути они пролетели на скорости пары махов. Туземец был в восторге, вопя как ребенок на американских горках.


Зрелище было и правда величественное. Здание, внутри которого по словам н’гочи располагался молитвенный зал было просто огромным. Время его не пощадило, повсюду были видны лианы, мох, обломки статуй и колонн, но общий вид остался прежним. Больше всего это походило на огромную отекающую свечку. Вокруг основной оси было налеплено просто невероятное количество всяких деталей, от балкончиков до небольших башенок и выставленных на несколько метров постаментов, на которых когда-то были скульптуры. Вокруг основного здания расположилась довольно обширная застроенная территория, но самое главное было над землей. Часть построек просто парила в воздухе на одном месте, будто привязанные воздушные шары. Какие-то были соединены мостиками, другие же либо были слишком маленькими для подобной чести, либо потеряли свои переходы за века и тысячелетия забвения.



-«Скажу тебе честно, это очень красиво». – Лаз, все также сидящий у н’гочи на плече искренне похвалил произведение древних зодчих. Несмотря на обилие декора, смотрелся храм, а ничем другим это быть и не могло, очень внушительно.


-«Полностью согласен. Ну что? Пойдем, попробуешь подчинить Зверя». – Настроение было отличное, выход из положения, пусть пока довольно сомнительный, нашелся, вокруг пели птицы и сердце радовалось. Пока туземец не вступил на ведущий к храму мост.


Лаза скрутило почти вдвое, он свалился с плеча своего провожатого и забился в конвульсиях. Тот уже хотел нагнуться и помочь, как услышал, что его новый знакомый говорит на два голоса. Первый кричал, приказывая немедленно уносить ноги, второй же интересовался, какого цвета у н’гочи кровь. На всей доступной ему скорости, абориген рванул от молитвенного зала, проклиная на чем свет стоит этого чужака и самого себя за то, что привел монстра на священную землю.


А тем временем внутри Лаза проходила битва. Что-то в этом месте спровоцировало художника, так что он начал биться в своей клетке как никогда сильно. С ужасом он чувствовал, как его сознание тускнеет, уступая место кровожадной твари, когда вдруг его квартирант завопил на максимуме своих возможностей.


-«Я отрубаюсь вместе с тобой! И когда приду в себя, оно уже может догладывать кости твоего нового друга! Есть последний способ, но он тебе не понравится!» - Вот только особо думать времени не было.


-«Делай!» - С этими словами Лаз отключился.


Сколько он лежал без сознания было непонятно. Но солнце почти не сдвинулось, а значит либо всего пару часов, либо больше промежутка. Место было тем же самым, начало моста к храму н'гочи, значит художник так и не выбрался из своей темницы. Видимо все же прошло совсем немного времени. Однако что-то было не так. Он никак не мог понять, что, пока его снова не скрутило.


Есть такой феномен – фантомная боль. Это когда ампутированные конечности начинают болеть как будто они все еще на месте. Но испытавшие это на себе утверждают, что страшна не сама боль, а ежесекундное напоминание, что ты лишился ноги или руки. У Лаза болел не тело. У Мастера Метаморфоз, всю свою жизнь начиная с пяти лет посвятившего колдовству и его тайнам, болела душа.


Потому что именно благодаря силе души чародеи могут использовать магию. А магии не было.



Глава 5. Без магии, слабое тело и животная радость.


Он потерял вообще все, даже простейший фаэрбол сейчас был для него невозможен. К огромному облегчению, метаморфозы были на месте, но Колосс из-за отсутствия доступа к чарам отпадал. Без сотен вспомогательных заклинаний огромное тело не смогло бы даже шаг сделать.


Дьявол и Ужас все еще были вполне доступны, правда потеряли львиную долю своих сил. Особенно его крылатая форма, ведь она создавалась специально для увеличения мощи заклинаний. Впрочем, после того, как над ним поработал кровавый художник, это тело стало намного сильнее.


С полчаса он проверял сам себя. Выводы были неутешительны. Телепортация недоступна, пространственные карманы были полностью запечатаны, кроме созданного Квазаром, сенсорика не работала, а Зверь молчал и не откликался на зов. В общем, понять, что случилось было несложно. Художник питался магией и жил с ее помощью, так что, когда он начал вырываться, его квартирант запечатал монстра вместе со всем волшебством. Метаморфозы же были не столько заклинаниями, сколько способностью его тела, так что они остались на месте.


Н'гочи бежал, как и сказал ему Лаз, без оглядки и отдыха. Но после полутора часов бега он осознал, что не чувствует той кровожадной ауры. Монстр мог просто уйти, или беловолосый человек сумел его побороть. На всякий случай туземец подождал еще час, но никакого зла не ощущалось. Тогда он двинулся в обратный путь.


Чужака он нашел сидящим с закрытыми глазами прямо на камне моста. Лаз как раз заканчивал неутешительную проверку своих возможностей.


-«Что произошло?» - Туземец с опаской подошел к парню, в любую секунду готовый пуститься наутек.


-«Он начал вырываться. Пришлось применить крайние меры. Так что теперь я без всякой магии, так-то. Черт, а ведь все так хорошо начиналось!» - С досады он ударил кулаком в землю, чем отколол довольно большой кусок от каменного моста. Н'гочи в который уже раз поблагодарил судьбу, что этот чужак оказался настроен дружелюбно.


-«Кажется я знаю, в чем дело. Ты был слишком слаб». – Лаз с иронией взглянул на своего провожатого.


-«Слаб? Тогда какая же сила нужна? Какого ранга я должен стать? Третьего? Первого?» - Туземец, конечно, знал о мировых магах и их силе, но отрицательно покачал головой.


-«Не в этом дело. Напротив, чем больше у тебя магии, тем сильнее будет Зверь. Я имел в виду силу тела».


-«В смысле?» - В случае Лаза даже это, человеческая форма была лишь частью его магии, просто настолько с ним слившейся, что уже не требовала энергии на применение.


-«Чтобы пройти обряд, н'гочи долго тренируются, закаляя свое тело до возможного максимума. Для испытания не нужна магия, а мощный сосуд, способный вместить многократно усилившуюся сущность. И похоже, что для сущности такой силы, какая сейчас в тебе, пределов твоего организма оказалось недостаточно». – Парню очень захотелось расхохотаться, ведь он всегда выигрывал в соревновании грубой силы при прочих равных. Его метаморфозы отлично для этого подходили.


-«Неужели и этого недостаточно?»


От баса Ужаса с соседних деревьев вспорхнули птицы, а под тяжестью многотонного тела древний каменный мост жалобно затрещал. Туземец в страхе сделал пару шагов назад. Он уже видел превращение беловолосого человека. Но та форма все равно была меньше него, пусть уже и ненамного. Но сейчас они с чужаком поменялись местами, теперь уже он едва доставал собеседнику до колена.


-«Рост не важен, - взяв себя в руки ответил н'гочи. – У нас часто как раз самые высокие и не проходят свое испытание и еще сотню промежутков не имеют в племени никаких прав. Мне кажется тут дело в концентрации мощи, будь у тебя та же сила в человеческом теле, возможно и удалось бы». – Черно-красная дымка, тихое шипение и Лаз уже снова стоит перед ним в своем обычном теле.


-«Может ты и прав. От ритуала сейчас все равно не будет никакой пользы, Зверь запечатан, так что придется заняться чем-то другим. Наверное, я и правда начал слишком полагаться на магию. Колосс вон вообще без нее на ногах не стоит. Когда-то и без нее я наводил ужас на целую страну, а ведь сейчас просто не сравнить с тогда. Ну ладно, будем вспоминать! Спасибо тебе, если еще встретимся, я обязательно верну должок». - Дьявол взмыл в небо.


Теперь его цель была ясна, и хотя бы от этого на душе было легче. Сделать эти тела настолько сильными, насколько возможно, любыми доступными способами.


В Заповеднике Монстров было так много различных тварей, что никто не мог дать название каждой. В каждой экскурсии гостям встречались какие-то новые виды и все уже просто плюнули на попытки как-то их систематизировать. Вот и сейчас ему навстречу выползло нечто, о чем он раньше читал только в сказках, так что Лаз не удержался от восторженного возгласа.


-«Горыныч!» - И верно, существо, появившееся из зарослей, вполне могло стать прототипом для одного из главных злодеев русских сказок. Длинное змеиное тело с рудиментарными крыльями или просто каким-то перепончатым украшением, четырьмя лапами и тремя шипящими головами. От носов до кончика хвоста в этой мутировавшей змееящерице было не меньше тридцати метров.



Он мог бы превратиться в Ужас и парой ударов превратить монстра в фарш, но после слов н'гочи ему хотелось сделать все самому. Карманы с доспехом не открывались, так что он был с кулаками против настоящего маленького дракона, к тому же ядовитого.


Рывок в сторону, а в том месте, где он только что стоял левая голова поднимает фонтан земли. Снова уход, на этот раз от правой. Бросок и удар, и правая передняя лапа монстра сломана в районе кисти. Горыныч взревел, поджал искалеченную конечность и ринулся в бой. Много раз острые чешуйки царапали его кожу, пара таких ран были довольно глубокими, а на левом плече мясо было содрано почти до кости. Но и ящерица-переросток не смогла выйти из схватки невредимой. Уже три ноги потеряли всяческую боевую ценность, у одной из голов была сломана челюсть, а вторая просто болталась как тряпка, Лаз сломал ей шею.


В конце концов противник понял, что если так продолжится и дальше, то в его теле вряд ли останется что-то целое, так что сделав ложный выпад зеленый мутант начал убегать. Лаз, цедя сквозь зубы: «Ну, заяц…» ринулся вдогонку. Он был быстрее, так что своим бегством змей подписал себе смертный приговор. Несколько ударов в извивающееся тело, от чего каждый раз все более длинная часть змеиного тела превращалась в бесполезную веревку. А затем он добрался до района между лапами и сломанный в том месте позвоночник окончил мучения монстра.


Побеждать вот так, рискуя, в бою на смерть, было невероятно приятно. Лаз ощущал какой-то животный восторг, словно добыл себе пропитания в голодные месяцы. Такая охота была ему по душе. Да и пользы от убийства Горыныча было куда больше, чем просто получить удовольствие.


Уникальная нервная система, объединяющая сразу три мозга в единую систему, стала отличным дополнением к его уже и так невероятно обширной коллекции разных крайне занимательных физиологий. А собранный яд, которого он избежал только благодаря недостаточной подвижности твари занял достойное место в его хранилище. Там накопилось уже довольно много всяких полезных штук, но использовать их он пока не собирался. Вначале он хотел по максимуму усилить себя только за счет изменения строения тела, а уж потом начинать использовать дополнительные детали.


Сейчас его жизнь больше всего походила на бытие Ужасом из Сайркина. Постоянные битвы с использованием исключительно грубой силы, опасности, подстерегающие на каждом углу и дикая радость побед. Сейчас какая-то его часть была даже рада, что отправила Айну к Квазару, танильской принцессе, пусть и бывшей, такое времяпровождение вряд ли бы понравилось.


Так он углублялся все дальше в леса мира чудовищ, встречая все более причудливых тварей и пополняя свою коллекцию.



Глава 6. Трофеи, знания и боевой опыт.


Эта тварь была быстрой. Может быть даже слишком быстрой. Ростом всего чуть выше Лаза, гуманоидное существо, покрытое какой-то хитиновой броней, с длинными изогнутыми рогами и тонким хвостом. Оно носилось на скорости почти в мах непринужденной грацией прогуливающегося в парке английского сэра. Так что было очевидно, на прямой оно легко бы обогнало звук.



Спасало его пока только то, что атаки противника, пусть и на невероятных скоростях, были довольно предсказуемы. Монстр бил только в спину и никак не хотел понимать, что при такой тактике Лаз сможет раз за разом с легкостью блокировать его удары. Физической силой это существо, к счастью, было обделено.


Нужно было подловить эту тварь в момент удара, потому что в противном случае догнать ее без магии будет невозможно. Парень сосредоточился, даже закрыл глаза. В момент удара рука существа все же преодолевала звук и пусть услышать это он, естественно, не мог, но взятая у рыб и приспособленная для суши боковая линия отлично улавливала схлопывание воздуха.


Шаг в сторону, разворот в лучших традициях кино про кунг-фу, перехват и бросок. И вот бегун уже летит на всей своей скорости в девять сотен километров в час в ближайшее дерево. Что-то отвратительно хрустнуло и тварь затихла, изломанная, как старая игрушка. Препарирование дало результат: это существо было насекомым. Ну, по крайней мере ни мышц, ни костей в нем не было, только прочный внешний скелет. А невероятную скорость давала гидравлическая система в конечностях. По тому же принципу работали ножки и у блох, только странный бегун усовершенствовал эту систему до почти невозможных пределов.


Забравшись на какую-то горную гряду, Лаз встретился нос к носу со следующим противником. Лучше всего к этому существу подходил образ мифического грифона, только этот был куда красочнее. Яркие перья составляли невероятной красоты воротник, а кисточке на длинном змеином хвосте позавидовал бы и павлин. Ростом это чудище было метров под пятнадцать, да и огромные крылья намекали, что в этот раз придется все же принимать другую форму.



Дьявол воспарил к облакам, всем видом показывая свое пренебрежение грифону. Существо с такими перьями просто не могло не быть самолюбивым, и когда его гордость как хозяина небес была задета, монстр тут же последовал за обидчиком.


Птицы всегда были королями в небе из-за сложнейшей структуры своих крыльев, благодаря которой могли проделывать в воздухе то, чего не могли существа вроде птеродактилей. Но Лаз не использовал такие крылья по двум причинам. Во-первых, регенерация перьев занимала куда больше времени и сил, чем заращивание перепонки, а в бою, где раны зарастают быстрее, чем у противника, победитель предопределен. И во-вторых, пернатый Дьявол смотрелся бы просто смешно.


И даже так, будучи меньше, Лаз был куда маневреннее массивного грифона и носился вокруг него как метеор, нанося удар за ударом. Правда для огромной туши это были просто царапины, но, как говорится, вода камень точит, и постепенно шкура монстра начала мокнуть от его собственной крови. Тут обнаружился еще один недостаток перьев. Если это не была какая-нибудь водоплавающая птица, а грифон ей явно не был, то от влаги крылья начинали намокать и тяжелеть. И чудовищу было все сложнее поддерживать себя в воздухе.


Он, как и Горыныч, хотел сбежать, но Дьявол продолжал его преследовать, теперь уже в открытую нанося удары, так что в конце концов красивое существо просто рухнуло на землю, истекая кровью. Лазу было искренне жаль это величественное животное, но на охоте жалость губительна. Так что его хранилище пополнилось несколькими целыми и чистыми разноцветными перьями, а коллекция уникальным строением глаз, способных видеть в недоступных для него ранее диапазонах.


В другой раз он столкнулся с противником, в кой-то веки бывшим меньше него. Вернее, со стаей маленьких хищных дракончиков. Ярко сиреневое облако быстро окружило его. Монстрики были не больше шмеля, но выглядели очень внушительно. Шесть когтистых лап, большие крылышки, взмахивающие по нескольку раз в секунду, четыре внимательных синих глаза, большой рот полный мельчайших зубов и длинный раздвоенный язык.



Туча состояла из нескольких тысяч этих злобных дракончиков, начавших без предупреждения отгрызать от его тела внушительные куски. Правда, внушительные только для них. Регенерация, оставшаяся как одна из функций организма, затягивала все раны почти сразу. Так что пусть это и было очень больно, но вреда эти существа нанести практически никакого не могли. Пока не начали пытаться залезть в рот, нос и уши.


Взбешенный как бык, атакуемый оводами, Лаз начал операцию зачистки. Благо его рефлексы и скорость реакции легко это позволяли. По одной-две он хватал надоедливых мошек и давил. Руки летали как у заправского пианиста и за десять минут ноющей боли во всем теле туча сократилась почти на полторы тысячи существ. Только тогда они поняли, что связались не с тем противником и разлетелись. Преследовать их парень, конечно, не стал.


Однако полученная из них биологическая особенность стоила всех мучений. Проанализировав мозги этих маленьких дракончиков Лаз обнаружил что-то вроде телепатической связи, очень примитивной, на уровне простейших команд, но все же. Если у него получится адаптировать это не только для себя, но и для Айны или кого-то еще, то они смогут общаться мыслями. Однако сейчас это была просто идея, менять тела других людей без полного поглощения энергией Зверя он пока не умел.


Еще однажды, во время сильнейшего дождя он решил спрятаться в расселине в скале. Как оказалось, это была не лучшая мысль. Внутри оказался узкий тоннель, ведущий в огромную, диаметром не меньше полукилометра пещеру. Свет пробивался откуда-то сверху, так что видно все было довольно неплохо. Но стоило ему ступить на пол этой залы, как земля задрожала, вздыбилась и, сопровождаемое извержением грязи и обломков чьих-то костей на него кинулось гигантское нечто.


Больше всего это походило на многоножку. Вот только длина под сотню метров, множество когтистых лап, раззявленная зубастая пасть, в которую легко мог бы войти в полный рост человек и единственный глаз размером с жернов под определение многоножки никак не подходили.



Взревев, монстр, извиваясь всеми своими сочленениями ринулся в атаку. Тут уже без Ужаса было просто никуда. Сорокаметровое тело в первый момент напугало адскую тварь, но затем она заверещала еще громче, видимо предвкушая обильный ужин. Без магии четырехрукий монстр стал довольно медлителен, так что Лаз и заметить не успел, как его трижды обмотало сегментированное тело.


Зубы длиной в человеческую ладонь клацнули у самого лица, но Ужас вовремя подставил руку и челюсти многоножки сомкнулись на защитной пластине. Не желая упускать момент, Лаз схватил еще двумя руками монстра за голову, чтобы тот не открыл пасть и не вырвался, а последней конечностью начал со всех сил наносить удар за ударом в удивленно мигающий глаз. Положение было не самым удобным, да и сдавливаемое все сильнее и сильнее тело не помогало, так что огромное буркало лопнуло только с третьего раза. С седьмого его кулак начал тонуть в чем-то липком и склизком, а после двенадцатого многоножка затихла и перестала подавать признаки жизни.


Собранный с нее хитин, по прочности сравнимый с магическим металлом с девятого слоя обещал сослужить отличную службу когда-нибудь в будущем. А разделка тела показала необычную систему из множества связанных сердец, качающих отвратительно воняющий ихор по огромному телу.


И таких встреч были десятки, если Лаз не мог победить в одной форме, он пытался в других, а если противник был просто слишком силен – убегал. Дьявола в воздухе почти никто не мог догнать, так что отступление он себе обеспечивал. В таком режиме прошло тридцать промежутков. Он продолжал собирать трофеи, особые детали тел и боевой опыт, а так как кровавых художник был запечатан, то опасности выпустить его больше не существовало. И никто не знал, как долго это бы еще продлилось, но однажды Лаз заметил в воздухе несколько крылатых силуэтов, точно принадлежащих не животным.



Глава 7. Пещера, breaking bad и странный резонанс.


-«Что тут делают демоны?» - За долгое время в полном одиночестве Лаз, сам того не замечая, начал разговаривать сам с собой. И правда, это были демоны. Не те, о которых рассказывал Квазар, а просто одна из множества рас высшей сферы. Сайла Лиемо была одной из них, как и вся ее семья. Но тут, в Заповеднике, делать им было попросту нечего.


Не привлекая к себе внимания, он следовал за ними по земле, благо троица никуда не спешила. В общем-то, в этом не было ничего слишком уж странного. Мало ли кого приведет судьба в мир чудовищ? Но Лаз чувствовал, что что-то не так, а своей интуиции он привык доверять. Демоны никогда не были расой добряков, сторонники огня и темных искусств, они служили причиной чуть ли не трети всех преступлений в высшей сфере, хотя их количество едва достигало двух процентов от общего населения. Так что он начал рассуждать, пока трио просто летело куда-то, на это времени было предостаточно.


Сенсорика не работала, так что определить их силу было невозможно. Но предположить, что эта компания вся была мировыми магами было довольно глупо. Семь тысяч Мастеров пятого ранга, по самым оптимистическим прикидкам всего три-четыре сотни – из расы демонов. И чтобы не один, а сразу трое оказались одновременно в одном месте? Вероятность такого совпадения была просто слишком мала. У этой расы была очень сильно выраженная иерархическая система. Даже два мировых мага разных рангов никогда не разговаривали на равных, не то, что Мастер с чародеем. А эти общались как старые друзья, слов было не разобрать, но похлопывания по плечам и громкий гогот не оставляли сомнений. Значит все трое были обычными смертными, но вели себя как ни в чем не бывало, хотя внизу под ними кишели монстры. И это почему-то Лазу совсем не нравилось.


Прошло несколько часов, они были все ближе к туристическим маршрутам. Наконец компания замедлилась и принялась оглядываться, будто в поисках чего-то. Затем самый рослый показал пальцем куда-то вниз, и троица спикировала в этом направлении, исчезнув из зоны видимости. А когда Лаз прибыл на то место, куда, по его прикидкам, показывал демон, то никого не обнаружил.


-«Спрятались куда-то?» - Он принялся обшаривать окружающую местность и через полчаса поисков обнаружил мастерски скрытый в скалах вход в пещеру. Видимо сверху это место было как-то отмечено, но взлетать он не рискнул, боясь быть замеченным. Чужаков тут точно не жаловали, раз все было так секретно.


Ящерка скользнула в проход. Тут было довольно темно, но для глаз метаморфозы подобные сложности просто не существовали. Длинный и довольно широкий тоннель вел все ниже и ниже, постепенно сворачиваясь в спираль. И только после трех полных витков Лаз увидел впереди свет.


Похоже, из прохода полагалось вылетать, потому что выход был в полусотне метров над землей. Представшее ему зрелище было невероятно впечатляющим. Пещера. Огромная пещера, чей дальний конец терялся где-то в дымке. Яркий свет лился с потолка, но это было не солнце. Странная флюоресцирующая жидкость, вопреки всем законам гравитации плескалась под высоким потолком, заливая пространство мягким желто-белым сиянием. По дну же текла обычная речка и такой контраст был очень красив. На многочисленных плоских участках высились здания и целые комплексы, некоторые высотой по сотне метров. И таких зданий было очень много. К тому же, в свисающих с потолка скалах виднелись светящиеся окошки, так что помещения были и там. Зрение Ящерки могло разглядеть маленькие точки, летающие повсюду вокруг этих построек, их были десятки, если не сотни. Становилось понятно, почему та троица демонов чувствовала себя как дома.



Следующие несколько часов ушли на исследование пещеры и ее содержимого. Речка, вытекающая откуда-то из потолка, была приспособлена для получения энергии, на ней стояло несколько дамб и гидростанций. В сами здания попасть было довольно сложно, но практически идеальная техника камуфляжа и полное отсутствие у Лаза какой-либо энергии сыграли свою роль.


Это были лаборатории. Большие залы, сверкающие стерильной чистотой, где, парадоксальное зрелище, демоны в белых халатах перегоняли, смешивали, выпаривали и дистиллировали что-то в небольших колбочках. Весь процесс выглядел невероятно сложным, жаль в архивном кубе не было ничего по органической химии. Продукт разнился от здания к зданию, где-то в ампулы переливали довольно отвратно выглядящую черно-зеленую жижу, а где-то сверкающую всеми цветами радуги эссенцию. Были и порошки, и таблетки, Лаз был в полном недоумении.


-«Прямо “Во все тяжкие”». – Усмехнулся парень. Больше всего это походило на огромную нарколабораторию. Вот только он никогда не видел и не слышал в высшей сфере о каких-либо наркотических веществах. А с его способностями к слежке подобная информация просто не могла быть пропущена. Конечно, это могли быть лекарства, но тогда зачем подобная скрытность и работа в одной из опаснейших зон мира? Значит это все-таки было что-то запрещенное, вот только что?


Он продолжил исследование местности и вскоре наткнулся на то, из чего демоны получали ингредиенты для своих экспериментов. Одно из самых больших зданий, радиусом в триста, и высотой в сто пятьдесят метров, плюс несколько обширных ярусов подвалов было одним огромным холодильником.


Пусть Заповедник давно плюнул на попытки полностью описать всю флору и фауну мира чудовищ, но это не значило, что старые справочники были забыты. В них описывались тысячи и тысячи разных тварей, а также сравнительно полная информация об их анатомии, повадках и ареалах обитания.


И Лаз бы не покривил душой, если бы сказал, что тут была собрана описанных в этих книжках существ. Конечно, многие монстры были слишком велики для десятиметровых потолков, а некоторые бы не влезли даже если убрать все перегородки. От таких существ тут можно было найти сердца, мозги, глаза, языки, рога и еще сотни частей тела, заспиртованных в банки и расставленных по полочкам. Видимо оставшиеся две трети тех книжек описывали чудовищ, не имеющих никаких полезных для этих демонов частей тела.


Подобные масштабы просто не могли не быть замечены владельцами мира чудовищ. А это значило, что администрация Заповедника Монстров спокойненько крышевала эту подземную лабораторию, если, конечно, не была ее организатором.


В общем-то было понятно, почему про это место никто не знал. Смертные просто не добрались бы сюда, демоны имели преимущество в виде крыльев, спасающих их от девяноста процентов злобной фауны. Да и не станет обычный человек, пусть даже сильный чародей, плутать по смертельно опасным лесам в поисках подобного места. А мировых магов было просто слишком мало. Это был один из тридцати леев одного из девяти слоев огромной высшей сферы. И где-то одиннадцать тысяч Мастеров, способных попасть сюда, либо были заняты своими делами, либо работали на Заповедник, либо просто слонялись по миру чудовищ. Лазу просто “повезло” наткнуться на ту троицу, иначе он бы тоже никогда не нашел лабораторию. Плюс, скорее всего вокруг всей пещеры был установлен барьер, блокирующий любые способности обнаружения.


Ящерка поползла дальше. Пещера постепенно становилась все глубже и глубже, река внизу двигалась в одну сторону, а светящаяся жидкость наверху в противоположную. В какой-то момент Лаз слышал громкий рев. А через несколько минут наткнулся и на его источник. Видимо какие-то части тел монстров следовало использовать сразу после извлечения. В сотнях вольеров сидели существа всех возможных форм. Тут были некоторые из убитых им самим, например, человекоподобная блоха, или грифон с павлиньими корнями. Были и совершенно незнакомые.


Тут вдруг он почувствовал странный резонанс. Будто его тело откликалось на что-то неподалеку. Полностью сбитый столку, он отправился к источнику ощущения. Девушка, не демон, беловолосая, с острыми ушами, одетая в странно выглядящий тут футуристичного вида костюм. Судя по всему, она была здесь надзирателем или что-то в этом духе. Но резонировала с Лазом не она, а тварь, стоявшая рядом.



Глава 8. Родная энергия, самоубийственный план и небесполезное занятие.


Тварь была черной. Мощное тело с мускулистыми руками и ногами, толстый хвост, она выглядела будто специально была создана для убийств. Спину покрывала странная жесткая щетина, от которой за монстром тянулись полосы какого-то тумана, исчезающие только через несколько метров. Единственными цветными пятнами были редкие вставки малиново-красного на плечах, спине и голове. Узкий безглазый череп, практически пополам разделяемый светящейся все тем же цветом пастью явно предназначался, чтобы вгрызаться в чужую плоть как можно глубже.



Вообще монстр был совсем не похож на обычное животное, и Лаз прекрасно знал, почему. Эта тварь резонировала не с ним лично, а с кусочками Искры Мироздания внутри него. И все потому, что она была точно такой же. Чудище, приспособленное здесь для присмотра за другими чудищами, было осколком одного из первых детей Творца. Мельчайшим, в десятки раз меньше, чем даже квартирант Лаза, что уж говорить о кровавом художнике. Он был без понятия, как такое могло произойти, единственное, что приходило в голову: часть Искры каким-то образом попало в тело самого обычного зверя. А так как из-за размера она не обладала собственной волей, то произошло то же, что и с его квартирантом – большая часть мозга носителя была скопирована и Зверь стал просто животным. Затем он изменил тело носителя, а беловолосая девушка приручила его. Последовательность событий вполне могла быть другой.


Но главное было в том, что в одном теле вполне мирно объединились Искра и обычный монстр, то есть именно то, к чему Лаз так стремился. И раз эта тварь вполне мирно слушалась свою хозяйку, сознание осталось звериным, с маленькой буквы. Ему во что бы то ни стало нужно было изучить эту тварь.


Однако сказать было куда проще, чем сделать. Сейчас он был без своих сил, просто очень сильным существом, способным менять облик. А здесь наверняка найдутся и мировые маги, на всякий случай, и какие-нибудь ловушки, и барьеры, и еще куча простых чародеев, в его теперешнем состоянии способных доставить кучу проблем.


Тут черный монстр начал настороженно озираться по сторонам, похоже тоже почувствовал родственную энергию. Беловолосая девушка сразу напряглась, видимо привыкла безоговорочно доверять чутью своего питомца. Нужно было уносить отсюда ноги и как можно скорее. Жаль, он еще не исследовал весь местный зоопарк, но противник заподозрил неладное и лучшим выбором было не рисковать.


В свою обычную форму он вернулся только за несколько десятков километров от входа в пещеру. И принялся размышлять. Нужно было проникнуть в пещеру так, чтобы его не считали шпионом. Наняться на работу он не мог, его форма Дьявола уже слишком отличалась от обычных демонов, а меняться сейчас было слишком рискованно, он понятия не имел, сможет ли потом без магии провести настолько сложную обратную трансформацию. Создании новой метаморфозы речь тем более не шла. Да и наверняка его будут проверять всеми возможными способами и, конечно, он провалит первую же проверку.


Оставалось только одно. Стать одним из заключенных в том зоопарке. Тогда та черная тварь все равно будет чувствовать его странность, но все легко спишут на простую вражду двух монстров. А он сможет сколь угодно долго оставаться рядом с ней, и попытаться понять, как в ее теле уживаются две сущности. Минусов у этого плана были сотни. Раз попав туда в виде монстра, обратно он уже просто так не выберется. Ужас, а именно в этой форме он собирался предстать перед демонами, был уникален, а значит его захотят исследовать максимально тщательно. А это опыты, которым Чибак Сиджи мог только позавидовать. Вряд ли его захотят пустить на органы, с учетом единственности экземпляра, но и такую вероятность исключать было нельзя.


Но альтернативой было медленное накопление знаний и силы, и никто не знал, как долго это будет продолжаться. Если бы у него был хотя бы ориентир, какой мощи нужно достичь, тогда он никогда бы даже не подумал о таком самоубийственном плане. Ведь, по сути, никакого плана и не было. Сдаться демонам в виде монстра, а потом все, дальнейшие его действия полностью зависели от обстоятельств. Но никакого ориентира не было. Сейчас он даже немного завидовал Квазару, у которого все важные параметры выводились в виде невидимого экранчика.


Так что он решился.


* * *


Двое демонов, Скреб и Згойл, сидели в особой коморке, построенной на возвышенности в нескольких километрах от входа в пещерную лабораторию. Сегодня была их очередь дежурить, занятие столь же бесполезное, сколь и скучное. Местные монстры давно усвоили, что забредать сюда – означало сразу попасть в лапы к исследователям, а людям и магам тут просто было нечего делать. Но начальство все-таки продолжало выставлять посты, на всякий случай. Единственная радость – возможность подышать свежим воздухом, который в пещере окончательно пропах едкой химией и не менее едким навозом монстров.


-«Слушай, может в картишки?» - Скреб, даже зная о своем патологическом невезении, уже просто не мог сидеть без дела.


-«Ты же все равно продуешь, какой интерес?» – Грустно вздохнул Згойл, затягиваясь ароматным дымом из собственноручно вырезанной трубки.


-«Делать нечего. Сколько нам еще тут сидеть?»


-«Ты же прекрасно знаешь. Чего каждый раз переспрашивать? Дежурство длится до следующего промежутка, еще тридцать с чем-то часов». – Раздраженно ответил другу демон.


-«Знаю, но хоть разговор поддерживаю. А ты все куришь свою чертову тру…» - Тут Скреб замер на полуслове.


-«А ну-ка повтори, что бы сказал о моей трубке!?» - Згойл уже хотел отвесить напарнику хорошую затрещину, но посмотрев на него, понял, что что-то не так. Обычно елозивший как будто шило в одном месте входит все глубже и глубже, тут демон просто замер, уставившись куда-то сквозь узкие смотровые щели.


Присоединившись к нему, курильщик чуть не выронил свое драгоценную трубку. Из леса прямо к ним, шатаясь будто от крайнего истощения, двигался огромный монстр. Ростом метров сорок, огромная голова с часто открывающимся от отдышки ртом. Судя по всему, он был прямоходящим, но сейчас с трудом передвигался, даже опираясь на все шесть когтистых лап. На его боку демоны заметили страшную рану, в которую они могли бы легко поместиться оба.


Картина складывалась. На эту тушу напал кто-то еще сильнее, что в местных лесах нисколько не удивляло. Сильно раненое, чудище сумело сбежать, но устав и потеряв ориентацию случайно оказалось в запретной для монстров зоне. И теперь ему предстояло стать одним из экспонатов подземного зоопарка. Иначе и быть не могло, за сообщение о таком отличном экземпляре парочке полагалась неплохая премия и упускать награду они не собирались.


-«База, это шестой пост! У нас тут неопознанное чудище вышло из леса. Оно ранено, но если промедлим, может уйти!» - Схватив переговорный кристалл, Скреб передал на главный пост важнейшую информацию.


-«В смысле неопознанное? Згойл, ты там?» - Через секунду кристалл ответил приятным женским голосом.


-«Я тут, госпожа». – Отобрав у друга устройство, демон с максимально сосредоточенным выражением ответил вышестоящему.


-«Ты же вроде специалист по монстрам, все энциклопедии наизусть помнишь. Неужели не узнал это ваше чудище?» - Голос был очень удивленным, ведь курильщик и правда был известен за свою фотографическую память, чему свидетелями были десятки проспоривших ему коллег.


-«Мне очень лестно, госпожа, но я никогда не видел ничего даже примерно похожего. Он очень большой, так что придется тащить через главные ворота. Пришлите кого-нибудь, мы вдвоем точно не сдюжим».


-«Ладно, раз ты такое говоришь, то похоже правда новый вид. Отлично, мальчики, вас ждет награда, продолжайте наблюдение, я уже выслала группу захвата!»


На лицах обоих демонов расплылась блаженная улыбка. Патрулирование сразу перестало быть бесполезным занятием.



Глава 9. Жизнь госпожи, отвратительный феномен и неожиданный союзник.


Тилсания Кавиат никогда не любила животных. Зато любила их мучать. Родившись на втором слое в богатой семье, за первую тысячу промежутков своей жизни, она извела несколько десятков котов, дюжину собак, трех лошадей и несчетное количество птичек и рыбок. Папа с мамой плевать хотели на настораживающие замашки дочки, каждый раз просто покупая ей нового питомца. И в отличие от добрых сказок, у Тилсании не было любящей няни, наставлявшей ее на путь истинный.


Так что, когда девочка выросла, ее детские замашки переросли в настоящую манию. Правда, с возрастом она научилась сдерживаться и смерти зверушек прекратились, но от этого стало только хуже. Однако в двадцать с ней произошел странный случай.


Гуляя во дворе своего дома, она обнаружила детеныша какого-то неизвестного зверя. Маленькое черное тело, но уже поджарое и мускулистое, покрытое красными отметинами и с большим зубастым ртом. И почему-то его девушке совсем не хотелось мучать. Она взяла его к себе, выходила и через несколько лет когда-то бывшее размером с кошку существо было уже выше нее. В духе черного юмора названное Глазастиком, оно души в хозяйке не чаяло и было готово порвать за нее любого.


Что и произошло, когда ее отец, доведенный до белого каления бездельничаньем дочки, все же решил заняться ее воспитанием. Стоило ему поднять на Тилсанию руку, как эта самая рука мгновенно оказалась зажата в пасти черного монстра, а затем и горло несостоявшегося папы превратилось в мешанину из крови, мяса и костей.


Глазастика хотели убить, но тварь сбежала вместе с девушкой в неизвестном направлении. Потом было разное, но в конце концов она осела в огромной подпольной лаборатории, спонсируемой Заповедником Монстров. Пара десятков лет безупречной службы и Тилсания получила должность главного надзирателя. Все, кроме ученых и мировых магов теперь подчинялись ей и называли госпожой. Плюс был неограниченный доступ к всяким чудищам, мучать которых ей все не надоедало. Она была очень хорошим чародеем, и в общем-то при достаточном усердии легко могла бы стать Мастером, но ей это было не нужно. Ведь потом еще не известно, сможет ли она сюда вернуться, а это место нравилось ей слишком сильно.


И когда один из постов наблюдения сообщил о новом виде монстров, она просто слюной изошлась в предвкушении, пока огромную безвольную тушу тащили через огромные врата в скале. Экземпляр и правда был отличный, Згойл не соврал, подобное женщина видела впервые. Поместив его в отдельную камеру в особо охраняемой зоне, Тилсания отправилась докладывать уже своему начальству о произошедшем.


* * *


Проникновение прошло вполне удачно. Рану себе Лаз нанес сам, чтобы выглядело правдоподобнее и не осталось никаких вопросов о том, почему монстр забрел на территорию лаборатории. Конечно, никакой опасности она не несла, но стоило пару промежутков притворяться больным, чтобы за него сразу не взялись местные коновалы.


Его оттащили в самую дальнюю часть зоопарка, туда, куда он так и не добрался в форме Ящерки. У этих ребят все было схвачено, и клетка подходящего размера имелась в наличии. Были тут и клетки куда больше, в некоторые влез бы даже Колосс. Похоже масштабы этого предприятия были куда обширнее, чем он полагал. Несколько часов он для вида провалялся будто без сознания, а потом медленно поднялся и осмотрелся. Увиденное поразило его до глубины души.


Ни на Люпсе, ни раньше в высшей сфере Лаз не сталкивался с настоящим рабством. Оно было, да, но всегда обходило его как-то стороной. Но сейчас он столкнулся именно с ним. Такое, как описывается в сотнях книг, отвратительный, противящийся самой сути любого разумного общества феномен. Разумные существа должны быть пусть не полностью равны, такое бывает только в фантастических утопиях, но хотя бы иметь свободу. Видимо, местные власти предержащие имели на этот счет свое мнение.


Его новый дом одной своей стеной был вмурован в стену пещеры, а с другой стороны была дверь. По бокам тянулись другие клетки, разных размеров, частично заполненные чудищами, частично пустые. А напротив, через проход, в стену на уровне пояса человека был вмурован длинный стальной прут.


И к этому пруту за кисти были прикованы сотни представителей разных рас. Мужчины и женщины, люди, демоны, дунстраны, зверолюды всех видов, талаи, которым приходилось держать руки постоянно поднятыми из-за роста и крарты, напротив, вынужденные стоять на коленях и еще множество других. Они не могли лечь, так что спать приходилось прямо так, стоя, хотя мало кому захотелось бы лежать в накопившихся под ногами продуктах жизнедеятельности. Позже Лаз узнал, что раз в несколько промежутков рабочие счищают отходы струей воды, однако назвать это удобствами он не смог бы даже в полном бреду.


Рабам приходилось существовать в подобных условиях, в полной антисанитарии, почти без еды, под боком у страшных монстров, готовых растерзать их в любую секунду, и чей рев не давал отдохнуть ни секунды. Лаз сейчас искренне сочувствовал этим бедолагам, ведь он в клетке был по крайней мере один.


Чтобы немного отвлечься от грустных мыслей, он решил изучить своих менее разумных соседей. Он слышал, как хозяйка осколка Зверя сказала, что его отправят в особо охраняемую зону. Так что было понятно нахождение рабов именно здесь. Однако это также означало, что тут находятся и самые странные и страшные монстры из имеющихся в распоряжении лаборатории.


В общем так и было. Ни одну из сидящих в соседних клетках тварей он не видел за несколько месяцев блужданий по Заповеднику. Это были настоящие уникумы, многие явно являлись результатами удачных и не очень мутаций. Отличное зрение и постепенно заворачивающие ряды позволяли довольно хорошо разглядеть их.


Вот какая-то разновидность грифона, только его будто скрестили с чужим из старого кино. Ярко светящиеся синим глаза, две пары, зубастая пасть, с капающей на уже порядком изъеденный пол едкой слюной, гибкий хвост, без остановки бьющий по прутьям и тело, покрытое и перьями, и чешуей, и какими-то рогами, и шерстью.



А вот заполненная водой наполовину камера, в которой сидит внебрачное дитя Джаббы Хатта и той многоножки, что Ужас прибил в пещере. Толстое тело как у слизняка, поросшее противным жестким волосом, несколько маленьких ручек, постоянно что-то перебирающих в воздухе перед чудищем, прикрытый глаз в середине лба, острые зубы и почему-то странное свечение прямо в центре груди. Лаз был уверен, что это существо поймали именно ради этого светящегося органа.



Но неожиданно, он обнаружил то, чего никак не ожидал увидеть в этом месте, полном мутантов и уродов. Дракон. Настоящий, будто сошедший со страниц сказки о похищенной принцессе или толкиеновского “Хоббита”. Без всяких лишних конечностей или глаз, просто огромная крылатая ящерица, но сколько же в нем было силы и грации. Его клетка была самой большой из занятых и с самыми толстыми прутьями. Похоже, тут уже знали, на что это существо способно. Лаз засмотрелся на спящего гиганта, но тут его из транса вывел чей-то голос, прозвучавший прямо у его головы.


-«Нравится мой дракон?» - Он удивленно замотал головой, это была магия, спутать невозможно, но никто тут не мог знать, что привезенный недавно монстр разумен.


-«Не вертись, я здесь, напротив. Вот, я тебе подмигну». – Ужас посмотрел на цепочку рабов и заметил, что один из них, бородатый мужчина на вид лет сорока пяти -- пятидесяти, и правда усиленно ему подмигивает.


-«Тебя выдало то, как внимательно ты тут все оглядывал. Без ясного разума это невозможно. Не волнуйся, я никому не скажу. А тут слишком мало таких, что продолжают обращать внимание на что-либо кроме себя. Позволь представиться, Завус, высший мировой маг второго ранга, Мастер Гнева Небес». – Если бы Лаз не контролировал себя так хорошо, то точно уронил бы челюсть на пол. Второй ранг означал, что этот мужчина один из четырехсот сильнейших существ высшей сферы.


-«Понимаю твое удивление. Посмотри внимательнее на мои кандалы». – Вглядевшись, Ужас и правда заметил на цепях и браслетах своего невольного собеседника вязь сложнейших рун.


-«Ага, правильно. Я не доглядел, попался в ловушку, был закован вот в это, - он потряс цепями. – И отправлен туда, где меня точно никто не станет искать. И моего дракона не пожалели, сволочи! Все что осталось, вот такие трюки. Но я погляжу, ты тоже интересный экземпляр, монстр с человеческим разумом, интересно. Или ты человек в теле монстра?» - Лаз осторожно кивнул.


-«Даже так? И что ты тут делаешь? Тебя притащили раненного… неужели попался патрулю?» - отрицательный кивок.


-«Нет? Неужели по своей воле сюда?» - Еще кивок, теперь подтверждающий. Не доверять этому магу Лаз не видел смысла, вся история Завуса выглядела вполне разумно, да и руны на кандалах говорили за него. Больше ни у кого из рабов таких не было.


-«И зачем ты тут? Черт, ты же не можешь ответить… ладно, будем играть в да-нетку, все равно делать тут больше нечего». – Так, сам того не ожидая, Лаз встретил единомышленника.



Глава 10. Глупость Гнева Небес, огромный острый нож и страшная клятва.


Лазу хотелось смеяться. Диким, сумасшедшим гоготом, чтобы все знали, как ему весело. Однако нужно было сдерживаться. Сдерживаться и убивать. Убивать снова и снова, чтобы стать сильнее. Они просто не представляли, что с каждой секундой сами приближают собственный конец. Кроша в пыль очередной череп, он подумал, что похоже, кровавый художник все-таки начал просачиваться в его разум. Иначе ему не было бы так хорошо. Впрочем, чем скорее он это закончит, тем скорее ему удастся подчинить себе эту тварь. И тогда он подумал о том, как тут очутился.


Его беседы с Завусом были малопродуктивны, поскольку он мог только кивать в ответ. Ну, может еще пожимать плечами, если не знал ответа на вопрос. Морда Ужаса просто не умела выражать эмоции, он был создан не для этого. Однако даже так, он получил много интересной информации от мага, всего шаг не дотянувшего до заветного первого слоя.


Сам Мастер Гнева Небес был наемником. Очень хорошим, надо сказать. К нему обращались целые страны и где-то за половину бюджета среднего государства он начисто уничтожал вражеские армии. Его специализация, дающая возможность обходить запрет на убийство смертных отлично в этом помогала. Как и его преданный друг и спутник, огромный трехсотметровый дракон по имени Грего.


Легко понять, как за почти сто тысяч лет жизни Завус нажил себе столько врагов. И вот однажды, один из них все же до него добрался. Надо сказать, что жил новый знакомый Лаза всегда на широкую ногу, на его чаевые официанты открывали свои рестораны, а нищие, получающие от него подаяния, становились не последними их посетителями. Когда он праздновал очередную победу, плескаясь в ванне доверху наполненной дорогущим вином, его ужалила какая-то тварь. В темно-красной жидкости ее не было видно, а сенсорика ее не распознала непонятно почему. И он вырубился. Глупо, в общем-то. Очнулся уже в этих кандалах, лишивших его почти всех сил, связанный, на пути сюда. Кто так о нем позаботился Мастер Гнева Небес так и не выяснил.


Узнавал это все Лаз урывками. Новый экспонат коллекции часто утаскивали на исследования, состоящие в основном в отрезании от Ужаса разного размера частей. Операции проводились без наркоза, ему просо вкалывали огромную дозу паралитических веществ, такую, что даже метаморфоза с ней не справлялась. Благо регенерация все залечивала за считанные часы, даже вырванные глаза. Органов у этой формы не было вообще никаких, все тело состояло из одного огромного мускула, мозга, скелета да твердого панциря сверху. К счастью, пусть пользоваться энергией он больше не мог, но поглощалась она телом исправно, так что на жизнедеятельность хватало.


Ученые, естественно, просто не могли понять, как он вообще живет, без легких, без желудка и даже без сердца. Он слушал их рассуждения каждый раз, когда Ужас оттаскивали на очередную “операцию”. И из-за этого все больше злились. Отрезанные куски плоти было просто невозможно нормально изучить, его ткани состояли из слишком большого количества различных геномов и особенностей. Проще было пытаться распутать гордиев узел.


Проходили промежутки, и горе-исследователи начинали просто беситься. В один прекрасный день ему отрезали всю руку, медленно, осторожно, чтобы ничего не повредить. Но так ничего и не выяснили, а рука выросла заново за сорок часов. И тогда на него просто плюнули. Выпускать на волю, конечно, не стали, вместо этого приспособили для более интересного занятия.


Так называемые “патрули” занимались тем, что ловили и оттаскивали в лабораторию любую попавшуюся тварь. Какие-то сразу шли в расход, на ингредиенты для лабораторий. Какие-то, как Ужас, новые виды, ранее невиданные никем, тщательно изучались и вносились в каталог. К сожалению, после подобного от них мало что оставалось. А еще были такие, про которых уже знали, что пользы от них в плане органов никакой. И тогда их отправляли на арену.


Лаза спровадили туда же, больше исследовать его просто никто не хотел. И никто, ни ученые, ни работающих в подземной лаборатории демоны, ни та стерва с осколком Зверя, от которых Ужасу доставалось больше, чем от всех исследователей, вместе взятых, даже не догадывались, что вкладывали в руку маньяка огромный острый нож.


Он каждый день на потеху местным сражался с десятками различных чудовищ, никому их было не жалко, патрулей были сотни, так что избыток монстров существовал всегда. Сражался, убивал, а потом делал вид, что пожирает тела. Те немногие, что могли задать вопрос: “Как же он есть без пищевода и желудка?” подобные битвы не смотрели. Заталкивать в пасть отвратительные куски окровавленной плоти было тем еще занятием, но вкусовые рецепторы у Ужаса тоже отсутствовали, так что это было терпимо.


А сам в это время пристально изучал своих бывших врагов, семимильными шагами увеличивая свою коллекцию ценных физиологий. Так продолжалось еще с пару десятков промежутков. В какой-то момент он даже начал получать удовольствие от процесса убийства, тогда и предположил, что художник начал проявлять себя даже с запечатанной магией. Потому что альтернатива была довольно удручающей.


Никто не знает, к чему бы это все в итоге пришло, но в один прекрасный день, вместо того, чтобы вести его на арену, конвоиры потащили Ужаса, еще нескольких монстров из особой секции и пару десятков рабов в придачу к выходу. Завус был в их числе. Грего же остался в своей клетке. К дракону банально боялись подходить, с того момента, когда его туда затолкали сонного, он не подпускал к себе вообще никого, выдыхая огромные струи пламени. Транквилизаторы не могли пробить толстую шкуру, а от отравленной еды он отказывался, так что вскоре его оставили в покое. В конце концов, лаборатории заплатили за содержание огнедышащего монстра, а не за его изучение.


Лаза и остальных монстров потащили через главные ворота, а люди пошли по лестнице, выдолбленной в скале. Их там уже ждали. На верхних ступенях стоял мужчина. Исходящая от него мощь ощущалась даже Ужасом, так что это точно был мировой маг. Темная, почти черная кожа, покрытая красными жилками, будто трещины в застывшей лаве. Заплетенные в дреды волосы, также покрытые странными огненными полосами, аккуратная бородка. Одет незнакомец был очень легко, только некое подобие юбки, схваченной большим металлическим поясом и сандалии на босу ногу. На правой руке был стальной наруч.


Стоило Завусу его увидеть, как обычно веселый и беззаботный маг начал вопить и вырываться из рук конвоиров. Лаз был довольно далеко, но его собственные сопровождающие остановились, чтобы посмотреть, что происходит, так что он мог сосредоточиться на слухе и разобрать сказанное.


-«Сволочь! Так это был ты!» - Мастер Гнева Небес похоже нашел виновника своих злоключений.


-«Ну-ну, старый друг, не бузи. Ты же понимаешь, что сейчас я могу превратить тебя в пепел просто взглядом, правда?» - Мужчина усмехнулся и погрозил магу пальцем.


-«Ты тварь! Думаешь, запер меня здесь и все? Меня будут искать! Гая будет меня искать, она никогда не остановится и однажды найдет. Что ты будешь делать тогда?» - Завус не унимался, двоим рослым демонам приходилось прикладывать уйму усилий, чтобы удержать его на месте.


-«Вот поэтому сейчас тебя отвезут в город Врат. Тебя, а заодно и этих бедолаг, в качестве прикрытия. Ну, еще парочку монстров. Там тебя продадут с молотка какому-нибудь богачу как простого раба и никто, даже я, не будет знать, кому именно. Пусть твоя ненаглядная попробует найти тебя тогда. Без каких-либо ориентиров». – Похоже эти слова все-таки достигли своей цели. Мужчина затих и упал на колени.


-«Ты знаешь, я не люблю подобного, но если не сейчас, то, когда? – его голова неожиданно поднялась, голос изменился, стал ниже и глуше, а в глазах блеснули молнии. – Я, Завус Аока, мировой маг второго ранга, Мастер Гнева Небес, призываю высшую сферу быть свидетелем моих слов. Если однажды мне доведется получить свободу, то вызову Адрана Фарро на смертный поединок». – из ниоткуда раздался удар грома, да и вообще это все выглядело очень эффектно.


-«Умеешь ты подобрать момент, - несмотря на внешнее спокойствие, глаз у этого Адрана начал дергаться. – Ладно, не ответить на подобный вызов просто невежливо, - с ним произошло почти то же самое, голос будто доносился из глубокого колодца, а в глазах вспыхнули огоньки. – Я, Адран Фарро, мировой маг второго ранга, Мастер Земного Пламени, призываю высшую сферу быть свидетелем моих слов и принимаю вызов Завуса Аоки». – Так как его силы не были запечатаны, произведенный эффект был куда внушительнее. Монолитная скала затряслась и покрылась трещинами, из которых начала вытекать расплавленная магма. Глаза мага вспыхнули ярким белым светом, а вокруг тела взвихрилась спираль из огня, чей жар начал плавить каменные ступени.



Все стихло только через пару минут, лава застыла, и огненный вихрь пропал.


-«Отлично. Я доволен. До встречи». – Завус кивнул и как ни в чем не бывало прошел мимо соперника.

Король Заповедника Монстров. Главы 11-20

Глава 11. Игра без читов, тюремщик и обещание.


Путь был долгим. Тот мировой маг, что упрятал Завуса в лабораторию улетел, а больше доставлять огромного Ужаса по воздуху было некому. Местом назначения был город Врат – построенный на стене, отделяющей мир чудовищ от остального слоя. И дорога туда была не близкая. Монстры были закованы в особые цепи, не дававшие отойти от главы конвоя больше чем на несколько десятков метров, но и не подпускающие слишком близко. Так что Лазу не оставалось ничего иного, чем плестись в процессии. Конечно он мог просто перекинуться в человека или Дьявола и магический ошейник просто спал бы. Но тогда все долгие месяцы мучений были бы впустую.


Однако в пути Мастер Гнева Небес поведал ему много интересного. Завус любил поговорить, но общаться с самим собой считал признаком психоза. Так что обычно он обращался к своему дракону. Ну а так как его не было под рукой, то длиннющий монолог приходилось выслушивать Лазу. В общем-то он был не против, маг рассказал много всего интересного.


Чем выше по иерархической лестнице забирался Мастер, тем больше внимания оказывалось ему высшей сферой. Ведь этот мир был не просто несколькими слоями и солнышком посередине. С подачи местной богини сфера превратилась в полуразумный организм, со своей волей, своими прихотями, своими правилами и любимчиками.


Положим, если бы Айна произнесла те же слова, что та парочка на каменных ступенях, то ничего бы не произошло. Этот мир просто не признал бы ее права на подобный договор. А так все было закреплено в самих законах высшей сферы, и если бы один из них отказался от дуэли или сбежал, то тут ему и пришел бы конец.


Еще можно было попросить о милости и если повезет, то желаемое будет тебе предоставлено. Или, например, можно было поставить какое-нибудь условие для себя, в манере: «Если я не буду ходить в спортзал трижды в неделю, то не смогу есть сладкое». Конечно, объект условия должен был быть куда серьезнее, но суть от этого не менялась. А маги на вожделенном всеми первом ранге имели право даже отдавать небольшие приказы, правда отнюдь не всегда исполняемые.


Это было довольно интересно, но потом речь зашла о разнице между рангами и вот тогда у Лаза просто глаза на лоб полезли. Выяснилось, что высшая сфера выделяла каждому мировому магу что-то вроде энергетической магистрали, снабжавшей его силой. И чем сильнее был маг, тем шире была магистраль. Если быть точным, то она увеличивалась втрое с каждым рангом. Именно это расширение и приносило такую эйфорию после прохождения барьера. Выходило, что его канал энергии остался таким же, как и при попадании в этот мир. Лаз не знал, что и думать. Причину подобного он просто не мог придумать, ведь он был мировым магом и имел точно такие же условия, как и тысячи других.


К тому же из этого вытекало другое неприятное обстоятельство. Чтобы пробиться на первый слой, ему и так придется сражаться с сильнейшими существами огромного мира. А теперь выходило, что у них была огромная фора. Если бы перворанговые, так же, как и он, имели канал энергии минимального размера, то текущая к ним энергия уменьшилась бы в несколько тысяч раз. Конечно, это вовсе не означало, что они станут слабее во столько же раз. Во-первых, кроме этой магистрали у каждого было и свое поглощение энергии, не зависящее от высшей сферы, плюс очень многое решали способности и умение их применять, но все же. Это было очень несправедливо.


Затем Завус как-то незаметно перешел на собственную историю, но Лаз уже не слушал. На душе было паршиво, он чувствовал себя обманутым. Будто после долгих часов в какой-нибудь игре, набора опыта и уровней вдруг узнаешь, что все остальные, поголовно, играют с читами.


В таком дурном настроении и прошла оставшаяся часть маршрута. Вскоре вдалеке показались широкие купола города Врат. Конечно, их интересовал не главный вход и даже не боковая дверца для мировых магов. Сделав порядочный крюк, они зашли в неприметные ворота, выдолбленные в скале. Как и проход в подпольную лабораторию, это место было очень сложно найти без заранее выданных координат.


Пройдя по длинному коридору, достаточно широкому даже для Грего, они оказались в тюрьме. Больше ничем это место, с замшелыми стенами, решетками повсюду, доносящимися издалека стонами и сваленными тут и там грудами черепов быть не могло. Лазу показалось, что последняя деталь уж слишком ненатуральная, будто из плохого фильма ужасов, но потом в одном из углов он заметил болтающуюся на цепи отрубленную голову и черепа сразу перестали быть проблемой. Их уже ждали.


Навстречу странной процессии вышел человек в глухой тяжелой броне, с книжкой у пояса, связкой ключей в одной руке и зловещего вида топором в другой. Доспех его тоже был довольно мрачен, стилизованные черепа на коленях, перчатках и груди, шипы на наплечниках, светящиеся малиновым светом глаза. В общем этот тип производил впечатление готового к казни профессионального палача.



И это оказалось полной правдой.


-«Добро пожаловать в мою скромную обитель. Позвольте представиться, я Портум, Мастер Казни четвертого ранга. Моя задача – обеспечить для всех вас максимально приятное времяпровождение до того момента, когда вы будете проданы. Я уверен, мы с вами подружимся. А теперь, давайте распределим вас по камерам». – Голос, как ни странно, вовсе не звучал, как должен был из-под шлема. Чистый, приятный, даже немного слащавый. Лаза передернуло.


Следующий час рабов разводили по отдельным комнатам, что после условий лаборатории и правда было верхом комфорта. Ужасу и остальным монстрам полагались все такие-же клетки, впрочем, он и не жаловался. Новым постояльцам разнесли поесть, так что их существование и правда налаживалось. Ну, так казалось на первый взгляд. Потому что Лаз усвоил одну простую истину. Она срабатывала уже не раз и не два. Специализация просто так не дается. А хуже Мастера Казней он пока встречал только Мастера Проклятий, да и то, не факт.


Ему-то ничего не будет, за подобный экземпляр наверняка отвалят кучу денег и Портум не захочет портить ценный товар. С Завусом тоже все будет в порядке, в этом случае за его продажу еще и доплатили. А вот остальным рабам наверняка вскоре будет очень худо.


Из своей клетки он ничего не видел, но Мастер Гнева Небес постоянно рассказывал, что происходит во внутренних помещениях тюрьмы. И Лаз был прав, буквально через пару промежутков после их прибытия их тюремщик начал расходиться. Как и следовало из названия, он черпал силу в казнях. С каждой отрубленной головой его доспех менялся. Отрастали длинные рога, не только на шлеме, но и на плечах, и на поножах, за спиной появился длинный алый плащ. Черепа заменялись на вопящие лица, а затем и вовсе превращались в светящиеся алым провалы. Его оружие тоже претерпевало свои перемены, оно все росло, ручка утолщалась, а обух покрывался острыми выростами. Следующим этапом все выступающие части начали светиться ярко-красным, а лезвие топора вообще раскалилось добела.



Что самое страшное, его “жертвы” не умирали. Казнив раба, он быстренько приставлял ему голову на место и толикой магии вдыхал в тело жизнь. Полученная от казни сила явно была куда больше, чем то, что требовалось на воскрешение. Однако от постоянных смертей и возрождений люди начинали просто сходить с ума. Впрочем, Портума это нисколько не заботило. Всем было плевать, что станет с этими рабами, они были взяты просто чтобы не тащить Завуса одного. Так что он мог творить с ними все, что вздумается.


Лазу очень хотелось прибить этого человека, но он сдерживался. Во-первых, потому что сейчас был куда слабее. Во-вторых, потому что после он отсюда уже не выберется. Нужно было дождаться момента. Когда никто из имеющих отношение к лаборатории уже не сможет связать Ужас с ним лично. Но Мастера Казней он не забыл. И пообещал себе наведаться к нему, если все закончится успехом.



Глава 12. Рынок рабов, аукцион и уникальный питомец.


Город Врат был создан, когда Заповедник Монстров активно работал уже почти полтысячи лет. Раньше посетителям приходилось ждать своей очереди в собственных походных резиденциях, что очень негативно сказывалось на бизнесе. В самом начале это было просто несколько гостиниц, ради безопасности и экономии места построенных прямо на огромной стене. Со временем рядом с местами проживания начали появляться изысканные рестораны, потом огромные молы, салоны красоты, мужские клубы, развлекательные центры, парки аттракционов и так далее. И всего три тысячи лет назад город получил свое официальное название.


К тому моменту в нем не просто отдыхало, а жило несколько десятков тысяч человек, занимающихся, в основном, работой по обслуживанию богатых гостей. Сейчас это число, как и число всяких увеселительных заведений увеличилось почти втрое. Тысячи зданий, служащих единственной цели – не дать толстосумам заскучать, пока немногочисленные экскурсоводы не заберут их в путешествие. Огромный Диснейленд.


Однако были тут и места, которые было просто невозможно встретить в детском парке развлечений. Бойцовские клубы, стрип-бары, казино и, конечно, рынок рабов. Работорговля в высшей сфере была в серой зоне. Ее никто не запрещал, потому что все понимали, что пресечь феномен подобных масштабов на огромной территории девяти слоев просто невозможно. Но и не поощрялась она тоже, потому что каждый разумный человек понимал, что “все должны быть равны”. На деле эта догма не соблюдалась вообще никем, но все активно делали вид, что свято ее чтят.


Местный рынок был одним из самых богатых во всей высшей сфере. Да и не мудрено, ведь в городе Врат постоянно находился огромный денежный запас в виде сотен скучающих толстосумов. Тот, кто готов выложить несколько миллионов феров за экскурсию, легко расстанется с несколькими десятками тысяч за хорошего раба.


Постоянно работали несколько десятков продавцов, рекламирующих товар попроще, а раз в несколько промежутков проводился большой аукцион, на котором выставлялись редчайшие экземпляры. На одно из таких мероприятий и была запланирована продажа Завуса, Ужаса и остальных, специально отобранных в лаборатории для создания массовости.


Лаз никогда даже предположить не мог, что окажется в подобном месте с этой стороны молотка. Девятый слой считался ущербным, и там мировые маги практически не вели никакой деятельности. Но вот восьмой уже кишмя кишел всяческими интересными местами для Мастеров, в том числе и несколькими большими аукционами и он планировал посетить их вместе с Айной. Но, как говорится, не судьба.


А теперь ему приходилось ждать, когда его продадут какому-нибудь богачу в качестве интересного экспоната коллекции. Пока рядом были те, кто знал о его времяпровождении в лаборатории убегать было никак нельзя. Да и нужно было узнать, куда продадут Завуса, чтобы потом меть возможность его вызволить.


Аукцион проходил довольно бодро, ставки выкрикивались одна за другой как из пулемета и очередь из почти сотни рабов и нескольких десятков различных монстров двигалась довольно быстро. Первыми продавали людей. В среднем, за взрослого здорового мужчину, способного к тяжелому труду давали десять тысяч. Чародеи же были в куда большем почете, один средней силы волшебник уходил к покупателю не меньше, чем за триста тысяч. Были ставки и куда выше, некоторые даже превосходили стоимость экскурсии.


Правда Зауса продали всего за сорок тысяч, ведь о его принадлежности к мировым магам никто не подозревал. Лаз, внимательно слушавший все из отдельного помещения успел услышать, что лот #74 ушел некой Штайле Дебок, однако никаких подробностей уже было не разобрать за аплодисментами толпы. Ну, это по крайней мере было лучше, чем ничего.


После девяносто третьего номера рабы закончились и начались торги за всякую живность. Тут цены разнились куда сильнее, от нескольких сотен за просто красивого, но не очень редкого попугая до нескольких миллионов за того сына Джаббы и сороконожки, что привезли из лаборатории. Следует понимать, что обычно подобные аукционы заканчивались сразу после продажи последнего раба и продажа зверей и монстров не велась. На этот раз сделали исключение именно из-за Ужаса и компании, но для того, чтобы не продавать только трех тварей собрали еще несколько где только смогли.


Лаза, как самого сильного из всех чудищ оставили на самый конец в качестве гвоздя программы.


-«А теперь, дамы и господа, последний лот на сегодня! Неведомый монстр, пойманный в лесах мира чудовищ! – Скованного магическим ошейником Ужаса вывели на сцену, от чего та жалобно заскрипела. Все же веса в нем сейчас было несколько тысяч тонн. - Вы только полюбуйтесь на этого красавца! Острые когти, сильные лапы, мощные челюсти! Он будто специально создан, чтобы убивать врагов! – Лаз чуть не расхохотался. Знал бы ведущий, насколько он прав. – Начальная цена – полмиллиона феров. Минимальный шаг – пятьдесят тысяч».


Цена была очень высока, что не могло не порадовать его самолюбие. Однако просто осознание того, что его прямо сейчас продают мигом вернуло Лазаря с небес на землю. Предложения посыпались как из рога изобилия. Всем хотелось заполучить последний лот этого вечера, многим даже не столько ради него самого, сколько ради собственного престижа.


-«Шестьсот!»


.


-«Семьсот пятьдесят!»


.


-«Миллион!»


.


-«Папа, хочу монстрика!»


-«Хорошо, малышка. Три миллиона!»


.


.


.


Лаз смотрел на эту толпу сверху вниз. Сейчас для него они были просто букашками, при таком размере просто шагнув, он задавил бы половину. Смотрел и думал, насколько же эфемерна сила этих людей. Да, они были невероятно богаты, влиятельны, имели сильных друзей, может даже мировых магов. Но один его шаг и от их богатств и влияния останется только лепешка.


В этот момент становилось максимально понятно, почему все так стремятся к силе. Не ради власти, не ради уважения и даже не ради продления жизни. Ради этого всего, конечно, тоже, но это не главное. Им просто страшно. Страшно, что однажды найдется кто-то другой, не Лаз, менее умный, или более разозленный, и он сделает этот шаг. И все старания, все годы накопления богатств и власти превратятся в кровавый отпечаток у него на подошве.


Не сказать, чтобы он презирал таких людей. Нет, это было естественно, как потребность в еде или сне. Никто не хочет, чтобы из-за чьей-то прихоти или неосторожности его труды просто исчезли. Он сам не был исключением. Вот только методы достижения целей у него и у всех этих людей были совершенно разные. Они продолжали копить деньги и силу, в надежде на то, что это оградит их от чужих посягательств, наивно полагая, что каждый, кто захочет с ними что-то сделать будет разумным и вначале подумает, чем это ему грозит. А Лаз старался сам, прогрызая себе путь к силе. Он и еще около миллиона разумных существ высшей сферы. может именно этим мировые маги и отличались от смертных? Не рассчитывали на кого-то другого? Кто знает.


Пока он размышлял выкрики постепенно становились все реже. Дойдя до огромной цифры в тридцать три миллиона феров уже оставалось слишком мало людей, способных поддерживать конкуренцию. И, наконец, на тридцати шести миллионах аукцион был завершен.


-«Лот #27 отходит господину Нараю Крачику!» - Вполне приличного вида мужчина, с аккуратной бородкой и длинными, собранными в хвост волосами встал и прошел в отдельную комнату для оплаты покупки. Лаз припомнил, что это именно его дочка попросила купить ей монстрика. Да уж, такого питомца точно ни у кого не было.


Ужас вернули в клетку, а через некоторое время прибыл чародей, занявшийся переправкой чудовища по требуемому адресу. Лазарь не мог не смеяться в душе, наблюдая за обильно потеющим волшебником, пытающимся поднять в воздух его вместе с железным домом. Он позвал помощников, но оторвать от земли почти пять тысяч тонн стали, мышц и костей было выше их сил. Так что господину Крачику пришлось платить немаленькую сумму мировому магу за доставку. Благо тот просто телепортировал монстра по названным координатам.


Дочку покупателя тоже отправили домой, после покупки Ужаса она потеряла всяческий интерес к экскурсии.



Глава 13. Маленькая непоседа, предел изменений и грусть от побега.


-«Уиииииии!!!» - Восторженный девчачий визг было слышно даже на другом конце участка. Лаз жил в отдельной клетке в поместье Нарая Крачика уже почти месяц. Дочка того мужчины, что его купил оказалась очень милой и смышленой девочкой, в меру избалованной, но это, учитывая состояние ее папы не было удивительно. В пять лет дети просто не понимают концепцию дешевизны и дороговизны, и именно поэтому Лайса так самозабвенно выпрашивала у папы монстрика за тридцать шесть миллионов.


Сейчас ее родители были в мире чудовищ на экскурсии, а слугам просто уже надоело следить за мелкой егозой, так что они просто старались не выпускать ее за пределы поместья. Поэтому девочка была предоставлена сама себе. На первый взгляд это может показаться довольно безответственным поведением. Но на шее у дочки магната висел особый оберег, способный защитить ее от любого вредоносного воздействия, будь то упавшая с дерева ветка или удар коленкой об землю при падении. Дорогая игрушка не защищала от магии, так что большим спросом не пользовалась, но для поставленных целей вполне годилась.


И большую часть свободного времени, когда она не занималась с репетитором, на спала и не ела, Лайса проводила с Лазом. Никто не был против, ошейник на нем должен был пресекать любые попытки навредить кому-либо из людей, так что опасности не было. Да и не собирался он вредить маленькой девочке. Напротив, игры с ней отвлекали его от тяжелых мыслей и забот, дарили какое-то внутреннее равновесие, чему он не мог не радоваться. Все остальные же его боялись до чертиков, не подходя даже посмотреть. Но есть ему было не нужно, так что Лаз не настаивал на посещениях.


Сегодня она пришла к нему сразу после еды, на рубашке остались следы от варенья. Нарвав в саду роз, Лайса долго и упорно пыталась прикрепить их к голове Лаза, пока тот не сжалился и не схватил стебельки выросшими из шкуры крючками.



А теперь девчонка съезжала по созданному Ужасом в своей руке желобу. Подобные изменения в структуре тела для него были уже также привычны, как дыхание. С воплями она летела вниз, тормозя на ладони, затем слезала, по спине забиралась на плечо и все повторялось снова. Было похоже, что ей просто не могло надоесть, когда няня пришла ее забрать на занятия она испускала где-то двухсотый “Уииииии!!!”


-«Пока, монстрик! Я поучусь и приду снова поиграть». – Она залезла ему на ладонь, после чего он поднял Лайсу к глазам. Девчушка без всякого страха широко расставила руки и обняла огромный нос Ужаса. Няня от такого зрелища чуть не упала в обморок, спешно утащим свою подопечную.


Проводив ее ласковым взглядом, Лаз уселся поудобнее и закрыл глаза. Перед ним стояла невероятно сложная задача. В его распоряжении были десятки, если не сотни различных уникальных физиологий, от особого строения мозга до изменения формы эритроцитов. Многие пересекались друг с другом. И сейчас ему было необходимо компоновать все полученные знания в одно тело. Он будто пытался из деталей сотни наборов лего создать что-то дельное и функционирующее. У одного монстра кости были закручены в пружины, у другого было сразу несколько дублирующих друг друга скелетов, у третьего же форма костной структуры была вполне обычной, но их прочность была просто запредельной. И нужно было совместить это все вместе, добившись идеальной синергии между различными геномами.


Задача была настолько трудной, что он практически без остановок бился над ней уже с десяток промежутков, прерываясь только на игры с Лайсой. И все равно не мог достичь идеального результата. Деталей было слишком много, а упускать какую-то просто потому, что она никуда не подходила он не хотел.


Постепенно у него начало получаться, все физиологии и особенности начали выстраиваться в что-то похожее на требуемый результат. Обрадованный близким успехом он с новыми силами ушел в работу, но еще через пять промежутков понял, что его цель просто недостижима.


Не потому, что соединить столько геномов в одном теле невозможно, напротив, он придумал практически идеальный способ, охватывающий не меньше девяноста девяти процентов деталей. Но проблема была в другом.


Однажды, когда он в очередной раз перестраивал свою руку, Лаз вдруг почувствовал острую жгучую боль. Болело именно то место, которым он занимался, что было просто невозможно, Ужас был лишен болевых рецепторов, чтобы в бою не отключаться от шока. Он остановил свой эксперимент и боль прекратилась. Снова начал – снова появилась. Чертыхаясь про себя на всех известных языках, он начал изучать причины этого явления.


И пришел к неутешительному выводу. Его модификации имеют предел. В какой-то момент клетки, из которых состоит его тело уже просто не в состоянии выдерживать такого количества изменений. Как пиньята, которую ударили слишком много раз, они начинали разрушаться от переизбытка метаморфоз. Возможно, будь у него в распоряжении магия, эта проблема бы не возникла, чары бы успевали залечивать раны быстрее, чем те появлялись, но сейчас его регенерация не справлялась. Одно дело – стянуть рану и совсем другое восстановить каждую клеточку тела. Даже создание с нуля было куда проще, чем починка.


Задумку пришлось на время бросить. Он применил максимально возможное количество метаморфоз, но это была едва пятая часть от всего собранного набора. Однако даже так, его тело стало в разы сильнее. По крайней мере, Ужас больше не тормозил, его рефлексы работали на пределе возможностей мозга. Колосса, правда, вызвать все равно не получалось, но это пока и не требовалось.


Пришло время уносить отсюда ноги. Лазу было жаль Лайсу, но у него были свои цели и их достижение было важнее игры с ребенком, как бы ему не хотелось, чтобы было наоборот. Он пообещал себе, что если все закончится удачно и у него будет время, то обязательно навестит маленькую непоседу. Теперь было нужно решить, в какой последовательности действовать.


Варианта было два: либо прямо сейчас отправляться искать Завуса и пытаться его освободить, либо для начала вернуться в Заповедник и выпустить Грего. Первый вариант был хорош тем, что не придется дважды возвращаться в лабораторию, ведь когда Завус снова станет мировым магом они смогут разгромить там все за один присест.


Но была одна загвоздка. Его новый знакомый маг имел преимущество перед другими, он мог безнаказанно убивать смертных. Но по какой-то вселенской иронии в качестве противовеса Мастер Гнева Небес был лишен способности летать и вообще любым магическим образом перемещаться в пространстве, не важно, своим или чужим. Для этого-то он и вырастил своего дракона, постоянно бегать ему просто надоело.


Так что если он вызволит Завуса, то Лазу придется в форме Дьявола тащить его до самого мира чудовищ, войти в пространственный карман тот тоже не мог. А второй путь был лишен этих сложностей, ведь езда на спине огромного дракона была куда приятнее. Поразмыслив немного, он все же выбрал второй вариант, потому что тогда он будет иметь возможность еще раз прочесать лабораторию, вдруг найдет что полезное.


Изъятые у одного из монстров глаза позволяли ему видеть энергию, именно видеть, а не ощущать. К зрелищу пестрящего сотнями огней мира он привыкал очень долго, но это того стоило. И с такими возможностями он может быть найдет то, что проглядел в прошлый раз.


Однажды ночью, когда особняк спал, он перекинулся в Дьявола, затем аккуратно сложил цепи на пол, чтобы не зазвенели и Ящеркой прошмыгнул между прутьями решетки. Рассчитанная на сорокаметровую тварь прутья с легкостью пропустили юркого зверька. Казалось бы, освобождение из клетки должно было доставить ему радость, но он чувствовал только печаль. И знал, почему.


На Земле у них с женой не было детей, как-то так сложилось. Кто знает, может будь у него тогда дочка или сын, их брак не развалился бы и сейчас он жил бы на той маленькой планете, даже не подозревая о существовании других миров. Но, как говорится, если бы да кабы… детей не было, и изменить это невозможно. А в этом мире он пока просто не успел. И Лайса напомнила ему об этом. Он тяжело вздохнул.


Снова вернувшись в крылатую форму, он на всех парусах полетел в сторону Заповедника.



Глава 14. Тщательное обследование, стероиды и глупцы.


Пробраться в Заповедник было довольно просто. На этот раз Лаз не стал разводить бюрократию, а просто Ящеркой проскользнул по ведущей в мир чудовищ реке. После того, что он узнал, относиться к этой организации с уважением или даже считаться с ней он не собирался. Однако предварительно он залез в архивы аукциона и после нескольких часов поисков выяснил, кто такая Штайла Дебок и где она живет. Это было имя той женщины, что купила Завуса. Когда он освободит дракона лучше уже иметь сведения о месте назначения.


Поиски лаборатории заняли некоторое время, но отличная память и встроенное чувство направления помогли отыскать заветный вход в пещеру. Как и в прошлый раз, проникновение прошло вполне успешно, никто не обратил внимания на маленькое существо, снующее тут и там. Грего был на месте, лежа все в той же позе, что и в тот момент, когда их с Завусом уводили в город Врат.


Так что у Лаза было время получше изучить местные закрома. Первым делом он пробрался на склад с образцами. В прошлое посещение это место было осмотрено мельком, было не до этого, но сейчас Ящерка обосновалась тут надолго. Довольно часто заходили демоны, брали какие-то материалы и снова исчезали за дверью. Но помещение было настолько большим, что незваный гость всегда с легкостью прятался от чужих глаз.


Несколько промежутков он потратил на то, чтобы изучить все местные экспонаты. Все они представляли некую ценность, в основном фармакологическую. Но где-то из сорока образцов находился один, из которого Лаз мог почерпнуть что-то новое. Раньше это были только особенности больших и страшных монстров, которые нападали на него, или с которыми он сражался на арене. А тут были и существа совсем безобидные, крохотные, мимо которых он бы прошел даже не заметив. И из них тоже получалось кое-что интересное.


Скопировав все, что было хоть немного полезно, он отправился к следующему пункту своей небольшой экспедиции. Собственно, в лаборатории. Ему было до жути интересно, что же такое тут варят, что нужно такое огромное количество образцов от самых разных животных. Из-за того, что теперь приходилось быть максимально осторожным, эти изыскания растянулись еще почти на десяток промежутков. Однако в итоге он все равно выяснил не так уж и много.


Несмотря на десятки зданий, продуктов тут выпускали только четыре. Просто процессы были настолько сложны, что для одного продукта создавалось сразу несколько заготовок. Названы они были по первым буквам алфавита высшей сферы: Орма, Игти, Ёшу и Эсо. Однако все демоны, кроме ученых, звали их куда проще. Черные, синие, красные и белые. Именно таких цветов получались итоговые таблеточки.


Он был неправ, когда предположил, что это наркотики. Лекарствами это не было тоже. Самым правильным словом, обозначающим область их применения будет допинг. Но с их помощью было невозможно накачать мышцы или добиться красивого пресса. Это были усилители магии. Когда Лаз это услышал, то чуть не присвистнул от удивления. Потому что во всей высшей сфере подобные препараты были реже черных бриллиантов.


Эффект, оказываемый этими пилюлями разнился, в зависимости от буквы, Эсо давали слабейший эффект, Орма, соответственно, сильнейший. При прочих равных, бой двух волшебников, один из которых принял белую, заканчивался через пару минут полным разгромом второго. От черных же можно было, если постараться, уничтожить десяток себе подобных. Естественно, последствия от подобного допинга были и очень неслабые. Одна доза ничего не решала, но уже пять начинали вредить телу, причем вредить очень сильно. Продавцы об этом всегда предупреждали, но каждый раз находились те, кто не хотел слушать. Было невозможно сосчитать, сколько чародеев умерло по глупости от злоупотребления.


На мировых магов эти таблетки оказывали уже куда более слабый эффект, но все равно, приняв Орму, Мастер становился намного сильнее. Так что спрос на эти пилюли был просто огромным, а Лаз нашел место, где их производят. Теперь было понятно, зачем этим химикам такое количество органов. Мало того, что даже слабейшая Эсо требовала несколько сот ингредиентов, так они еще и без остановок экспериментировали над улучшением продукта.


Конечно, он выкрал несколько образцов каждой из таблеток. Они оказывали некий эффект на тело и, если бы у него получилось повторить этот эффект, используя только собственные возможности, это стало бы огромным преимуществом. Шутка ли, вдруг, посреди боя, стать сильнее раза в полтора. Однако прямо сейчас это было невозможно. Просканировать пилюли магией он не мог, а принимать, чтобы изучить их воздействие даже не собирался.


Больше тут ему делать было нечего. Оставались только Грего и тот осколок Зверя, но последним было лучше заняться, имея в помощниках Мастера второго ранга. Так что сейчас нужно было вызволять дракона.


Тот все также лежал в своей камере, положив голову на лапы и с грустью смотрел вдаль. Его хозяина забрали и теперь он не видел смысла жить дальше. Завус вырастил его из яйца, растил его, выхаживал и лечил, почти семь тысяч лет. Подобные узы уже невозможно разорвать. Однако вдруг до него донесся необычный шорох. В этом месте можно было услышать звяканье цепей, крики рабов, рев монстров или свист кнута надсмотрщицы, но вот тихое шлепанье маленьких лапок Грего слышал впервые.


Лаз специально шумел, чтобы не напугать огромную рептилию. В противном случае тот его не почувствовал даже если бы Ящерка прошла у него прямо по голове. Дождавшись, когда женщина со своей ручной тварью уйдет как можно дальше, он пробрался в клетку дракона и заглянул тому в глаза.


Сейчас он и сам походил на маленького дракончика, но Грего все равно напрягся и оскалил впечатляющих размеров зубы. Лазарь был к такому готов. Больше промежутка он перестраивал свою форму Ихтиандра, чтобы она походила на Ужаса. Все равно получилось не очень: остались жабры, вторая пара рук болталась бесполезными тряпками, а покрывающий тело панцирь был мягким как вата. Что уж говорить о росте меньше двух метров. Но внешне было похоже, так что Лаз понадеялся на разум дракона.


Завус “познакомил” его с Грего, так что тот должен был знать, что Ужас – друг. И когда маленький дракончик обратился в уменьшенную копию друга, разум огромной ящерицы успешно сложил два и два. Он сразу перестал скалиться и Лазаря лизнул шершавый язык, огромный, как красная ковровая дорожка.


Ящерка юркнула к замку и начала активно в нем копаться. Эта клетка была зачарована, разрушить ее было невозможно, так что единственным вариантом было открыть дверь. Созданная для проникновений и шпионажа форма имела возможность без использования метаморфоз и магии изменять форму тела в некоторых пределах. Так что вскоре в скважине повернулся идеально подходящий к ней ключ, которым стала его левая лапа. С тихим скрипом огромная решетка начала подниматься вверх, поддерживаемая когтями Грего.


Однако даже такой звук не мог не привлечь внимания стражи. И вскоре к клетке на всех порах летело несколько десятков демонов, но было уже поздно. Дракону не надели магический ошейник, так что он, почувствовав вкус свободы, всеми силами старался ее удержать. В неудачно подвернувшихся под удар крылатых стражей полетел огромный огненный шар. Мировой маг с таким был довольно легко справился, но вот обычному чародею, а тем более просто воину такая атака сулила только смерть.


На пол упало несколько обугленных трупов, а решетка уже была поднята настолько, что Грего сумел пролезть под ней. Тилсания тоже прибежала на крики, но застала только мечущихся в панике демонов. Дракон, широко расправив крылья, оттолкнулся от земли и взлетел. Благо размеры пещеры это легко позволяли. Ящерка, чтобы не быть никем замеченной, ухватилась за гребень у того на спине.


Все достаточно большие выходы из лаборатории были закрыты, но для огромной рептилии это не было большой проблемой. На полном ходу он врезался в толстые ворота, и они просто слетели с петель. Предназначенные, чтобы скрыть вход, а не чтобы сдерживать чудовищ, они не были настолько прочными. И когда местный мировой маг прибыл на сигнал SOS, Грего уже скрылся в облаках. Преследовать его не стали, посчитав, что это бессмысленно. Все равно его хозяин уже продан, так что, по их мнению, дракон просто застрянет в Заповеднике и одичает. А им меньше мороки. Глупцы.


А Грего между тем летел все дальше на север, в сторону города Врат. Лаз, уже вернувшийся в человеческий облик, сидел у него на спине и отдыхал. Пару часов ничегонеделанья после более чем полугода почти постоянного напряжения и стрессов он мог себе позволить. Когда они были уже совсем недалеко, парень похлопал дракона по спине и тот послушно опустился на одну из окрестных скал. Нужно было придумать, как провести трехсотметровую ящерицу через кордон.



Глава 15. Поле страха, огонь в глазах и молния в руке.


Однако на самом деле, это было не так уж и сложно. Понятно, что тем путем, которым в мир чудовищ проникал сам Лаз, Грего банально не пролезет. Да даже если бы он пролез, в городе Врат точно сразу отыщутся несколько мировых магов, готовых надавать огромной рептилии по наглой чешуйчатой морде и отправить обратно. Но был куда более простой путь. Не идеальный, но все-же.


Когда монстров согнали на этот лей, воздушное пространство закрыли барьером. Но чтобы не тратить титанические запасы энергии на стену площадью в миллиарды квадратных километров, Мастера поступили хитрее. Фактически, никакого барьера и не было, но на высоте десяти километров находилось что-то вроде поля страха. Часть атмосферы толщиной почти в полкилометра вызывала у животных и монстров дикий ужас и им приходилось возвращаться обратно.


Вариант был не идеальным, Грего вполне мог запаниковать, начать плеваться во все стороны огнем и еще много чего. Но с ним был Лаз, а это сильно увеличивало шансы. Специально для этой цели он потратил несколько часов на создание в теле Ящерки совершенно нового органа, особой железы, вырабатывающей что-то вроде паралитического газа. Дракона он бы не вырубил, но ввел его в полубессознательное состояние, в котором поле страха преодолеть будет куда легче.


Усевшись огромной ящерице на голову, он похлопал того по голове и отлично выдрессированный Грего тут же поднялся в воздух. Их путь лежал, конечно, не в верхние слои атмосферы, а просто подальше от города Врат. Естественно, барьер был и на концах лея, так что уже в нескольких сотнях километров от входа в Заповедник никто ничего не охранял. Подлетев к горной гряде, обозначающей границу мира чудовищ, дракон начал проявлять беспокойство. Требуемая к преодолению зона была прямо над хребтом и ее фоновое излучение уже дошло до них.


-«Аксий». – Посмеявшись собственной шутке, Лаз выпустил целое облако паралитика, и Грего мгновенно успокоился. Доза была убойная, даже повлияла на его полет, дракон продолжал взмахивать крыльями, но направления уже не различал и начал сильно крениться в сторону. Но даже так, пусть и по большой дуге, но они пролетели сквозь преграду. Сам Лазарь не почувствовал ничего особенного, кроме сильнейшего желания почесаться. Видимо поле работало только на неразумных тварей.


Они пролетели телепорт. Оказавшись на соседнем лее, Лаз приказал Грего садиться. Сонный дракон ему был совсем не нужен, газ должен был полностью выветриться. На это ушло несколько часов, во время которых парень занимался тем, что продумывал траекторию для скорейшего попадания к Завусу. Нужная им женщина жила на седьмом слое, так что им придется лететь довольно долго, а быть замеченными Лазу совсем не улыбалось.


В итоге, маршрут была построен, с несколькими внушительными крюками, но зато почти все время над безлюдной местностью. Дракон уже почти оклемался, и они отправились в путь. Без магии путь обещал быть очень долгим. Крачик, к счастью, жил не так далеко, но вот Штайна Дебок оказалась затворницей. Полет до ее поместья занял у них почти месяц.


Спрятав Грего, с которым они уже успели неплохо сдружиться, Лаз отправился на разведку. На самом деле, это место было очень сложно назвать просто поместьем. Построенный на вершине большой скалы, это был настоящий замок, с высокими стенами и патрулем на них. Впрочем, как и всегда, для Ящерки это не было особой помехой. Внутри был настоящий лабиринт из переходов, лестниц и комнат. Но Завуса явно держали не там. Обшарив все здание, Лаз нашел, где держат рабов.



Тут были куда лучшие условия, чем в подземельях города Врат, минимум никто не отрубал им головы по десяти раз на дню. Но все равно, рабы есть рабы, и слишком заботиться об их благополучии никто не собирался. Большой барак, с десятками трехъярусных кроватей, парой дыр в полу у стен и огромной бочкой с уже порядком испорченной водой. Завуса тут не было, так что Лаз решил подождать. Время у него было, а рыскать по замку, рискуя быть пойманным ему совсем не хотелось.


Мастер Гнева Небес появился через несколько часов. Он выглядел очень уставшим, под глазами огромные круги, борода свалялась до просто непредставимого состояния, по всему телу синяки и ссадины, но в глазах все еще горел огонь. Да и вряд ли он когда-нибудь погаснет. Сюда стража не заходила, так что Лаз не особо таился. Изменив свою человеческую форму так, чтобы выглядеть одним из рабов, он просто подошел к Завусу. Другие оборачивались и спрашивали, кто он, но парень не обращал на них никакого внимания.


-«Привет». – Он присел рядом с недавним соседом по несчастью.


-«Пацан, ты тут явно новичок, так что я расскажу тебе правила. Меня не трогать, не приставать и не говорить. Я нахожусь в таком дерьме, что лучше тебе даже не приближаться. Да и не до разговоров мне сейчас». – Глаза у мага слипались, ему очень хотелось вздремнуть часок перед следующей сменой.


-«А в прошлую нашу встречу ты был куда разговорчивее». – Лаз не спешил раскрывать себя, после всего, через что он прошел, чтобы попасть сюда, ему хотелось немного повеселиться.


-«Слушай, даже если мы раньше и встречались, я тебя не помню. Так что отвали по-хорошему». – Мастер Гнева Небес начинал злиться.


-«Или что?» - Наглая ухмылочка была предназначена, чтобы раззадорить Завуса. Со всех сторон послышались шепотки по поводу того, что новичок – не жилец. Магию Мастер, конечно, потерял, но тело его все равно было куда сильнее, чем у смертного.


-«Сейчас покажу тебе, что!» - Маг всегда был забиякой и такой насмешки стерпеть просто не мог. Размах и удар в челюсть прошли за доли секунды.


Вот только в следующее мгновение неудачливый боксер затряс отбитой рукой и с недоумением воззрился на незнакомца. То, что Лаз был в форме человека не отменяло того факта, что эта форма была метаморфозой, а значит его не брали не то, что удары, но даже прямое попадание пули не оставило бы на коже никаких следов. Рабы с ужасом посмотрели на новичка, в полном соответствии с анекдотом ударившего противника лицом по кулаку.


-«Ай-яй-яй, с такими силами ты точно не победишь того, кто отправил тебя сюда. Как его там? А, точно, Адран Фарро». – Глаза Завуса округлились до состояния чайных блюдец. Его мозг лихорадочно перебирал всех, кто мог знать о его вызове Мастеру Земного Пламени. Вариантов было слишком мало, несколько демонов, несколько рабов, сам Адран, который, маг был уверен, никому ничего не сказал и те немногие, что руководили всем о стороны Заповедника. Кроме последних Мастер Гнева Небес знал всех в лицо. И Лаз не был похож ни на одного из них. Но вряд ли высокопоставленная шишка появится тут в оковах раба.


-«Я не понимаю». - В конце концов, он просто сдался.


-«Эх ты. А ведь сам заметил, что в теле монстра человеческий разум». – Лаз улыбнулся, ожидая, когда до Завуса дойдет.


-«ТЫ!» - Его голос услышали даже стражники за дверью. Но им было плевать, пока рабы не бунтуют. А вот магу – нет.


-«Я. И я тут, чтобы тебя вытащить. Грего со мной». – При упоминании дракона с лица Мастера Гнева Небес мгновенно ушла усталость.


-«Грего тут? Как он?» - Было похоже, что за своего дракона он волновался больше, чем за себя.


-«В порядке. А сейчас, дай-ка мне посмотреть твои кандалы». – Завус покорно протянул Лазу руки.


Оковы, покрытые сложнейшей вязью рун, на самом деле не были особенно прочными. Они блокировали магию, но больше ничего. Да, для обычного человека снять их не представлялось возможным, так как никаких замков на них не было, а разорвать сталь голыми руками было нереально. Для обычного человека. Лаз же мог мять железо как пластилин, и после нескольких секунд превращенные в бесформенные куски металла кандалы упали к ногам Завуса.


Он дико расхохотался, а в бараке невыносимо запахло озоном.


-«За мной, ребята!» - Воскликнул он и одним мощным ударом вынес дверь, пришибив к противоположной стене двух стоявших за ней стражей. Довольная толпа рабов, потрясая кулаками побежала следом, Лаз замыкал процессию.


Выйдя на улицу, Мастер Гнева Небес приставил пальцы ко рту и оглушительно свистнул. Через пару секунд ему ответил оглушительный рев дракона. На крики уже сбегались стражники, но тут же падали от остановки сердца, такого электрического разряда никто бы не выдержал. Тело Завуса начал покрывать доспех. Металлический нагрудник и наплечники, поблескивающие золотым наручи, странного вида юбка. Ноги остались голыми, с болтающимися на них обычными кандалами.


-«Думаю, этого будет достаточно, а то еще прибью тебя ненароком, – маг снова расхохотался, но через секунду его взгляд стал очень серьезным. – Надо показать этой стерве, что рабство – не самая хорошая идея». – У него в руке начала формироваться желтая молния. Самая настоящая, искрящая огромным количеством энергии. А в небе над замком появилась огромная тень Грего. Освобождение Мастера Гнева Небес прошло без сучка и задоринки.



Глава 16. Масштабный махач, смерть мага второго ранга и огромное удовольствие.


Прогремело несколько оглушительных взрывов, и замок закрыло большое пылевое облако. Обломки стен летали в воздухе быстрее шрапнели, то и дело зашибая зазевавшихся стражников. Рабы с воплями попрятались обратно в свои бараки, благо они были в подвалах и буйство Завуса их не коснулось.


Сам же Мастер Гнева Небес, продолжая оглушительно хохотать, выпускал молнию за молнией, с размахом отводя душу. Грего же поливал все струями пламени, внося еще больший хаос в общую неразбериху. Когда они закончили, от замка не осталось почти ничего, только куски фундамента еще торчали тут и там.


-«Вам лучше пока не высовываться. Сейчас будет масштабный махач». – Он помахал рукой вылезшим на прекратившиеся взрывы рабам. Лаз, все это время спокойно стоявший и наблюдавший за разворачивающимся погромом, с удивлением посмотрел на мага.


-«Неужели все так быстро начнется?» - Парень полагал, что для вызова Адрану нужно для начала его найти.


-«Ага. Его уже тянет сюда самой высшей сферой. Пара минут и все будет. Тебе лучше пока убраться отсюда, потому что таких заклинаний ты не выдержишь, не обижайся. Я закончу, и буду в твоем полном распоряжении». – Лаз не стал спорить, сейчас он и правда был слишком слаб.


Провожаемый очередным блюдцеобразным взглядом Зауса, Дьявол оторвался от земли и отлетел на десяток километров. К тому моменту на горизонте и правда появилась черная точка, как и говорил маг, Адран Фарро прибыл довольно быстро.


* * *


-«Мы встретились куда быстрее, чем я рассчитывал, сволочь. И ты даже не представляешь, как я этому рад». – Мастер Гнева Небес смотрел на своего противника и от этого взгляда в воздухе начали проскакивать искры. Грего приземлился рядом с хозяином, и его тело тоже начало светиться, Завус за семь тысяч лет придумал кучу способов усиления своего питомца.


-«Тебе помогли. Кто?» – Чернокожий маг также не терял времени, его тело постепенно раскалялось, в какой-то момент начав плавить витающую в воздухе пыль.


-«Так я и сказал. Тебя не это должно сейчас волновать. Приступим». – Доспех, раньше закрывавший только грудь и плечи разросся на все тело, создав тяжелую броню, тут же заискрившую от огромного напряжения. Завус запрыгнул Грего на спину, и противники взлетели, поднявшись выше облаков.


* * *


Впрочем, это не уберегло землю от результатов их боя. Вначале небо заволокли свинцовые тучи, в которых ежесекундно проскакивали огромные ярко-синие молнии. Они росли, покрывая все большие территории, так что Лазу пришлось увеличить дистанцию почти втрое, чтобы не попасть под раздачу. Молнии становились все толще, и в конце концов уже не могли удерживаться в облаках, и в землю начали бить страшные разряды.


А затем и результат колдовства Мастера Земного Пламени показал себя. Сквозь черные тучи начал идти настоящий метеоритный дождь, превращая многострадальную местность в настоящий ад. Деревья сгорали, животные превращались в барбекю, камни плавились от невероятного жара. Площадь почти в две тысячи квадратных километров превратилась в выжженную пустошь за пару минут.



Где-то высоко в этих густых как кисель облаках раздавались жуткие удары и вспыхивали отсветы мощнейших заклинаний. И Лаз не имел никакого желания узнавать это поближе. Его магия была куда менее разрушительной, направленной больше на личную силу, так что подобных катаклизмов он никогда не создавал. Впрочем, все было впереди.


Завус всегда полагался на мощь и грубую силу. Адран – на точность и выверенность каждого заклятья. Однако это вовсе не означало, что первый палил во все стороны в надежде попасть хоть раз, а второму не хватало сил. Масштабы их противостояния отлично показывали это. Ведь тот ад, что появился внизу был лишь побочным эффектом, остаточным фоном от их чар. Захоти они создать по-настоящему впечатляющую картину и площадь разрушений была бы в сотни раз больше.


Удары сыпались один за другим. Километровые огненные кнуты, огромные копья из молний, стены пламени до самого неба и громовые щиты, на фоне которых даже Грего выглядел мелковато. Дракон, кстати, тоже принимал активное участие в битве. Искрящаяся броня уже покрывала все его тело, да и вместо огня из пасти огромной рептилии вырывались снопы разрядов. Пусть достичь мощи своего хозяина он не мог, но сильно отвлекал Адрана, выдавая атаки в самые неподходящие моменты.


Одна из таких атак была особенно удачной. Мастера как раз выдали по мощнейшему удару и готовили силы для новых, и молния Грего угодила в Фарро именно в тот момент. Главный минус стихийной магии всегда заключался в сложности заклинаний. Да, разрушительный эффект был невероятен, но подготовка таких чар всегда занимала некоторое время. Пять-десять секунд маг был открыт, а в бою Мастеров за это время тебя могли убить уже пару десятков раз.


Огненный щит был сильно поврежден, спасая Адрана от предыдущей атаки и небольшая шаровая молния попала как раз в слабое место. В попытках защититься Мастеру Земного Пламени пришлось остановить создание заклинания. Хоть удар Грего пропал втуне, но Завус получил отличную возможность. И он не преминул ей воспользоваться. Имея фору в несколько секунд, он начал вкачивать в чары столько энергии, сколько мог.


Огромный разряд, толщиной метров в десять столкнулся с запоздалой атакой Фарро и уничтожил ее полностью. В следующее мгновение через пышущее жаром тело прошел ток в триллионы вольт, безвозвратно прервавший все процессы в организме мирового мага второго ранга.


Чтобы иметь более полное представление о том, что произошло после, надо упомянуть, почему Адран просто не убил Зауса, когда поймал его в ловушку. Как уже упоминалось, мировых магов не могло быть слишком много. И если до пятого слоя это никогда не вызывало неудобств, то дальше существовала жесткая конкуренция за места в ранговой системе. Даже на четвертый было не менее тысячи претендентов, что уж говорить про второй, где магов было всего три сотни.


И если один из Мастеров умирал, то тут же возникала настоящая грызня за его место, что, естественно, влекло за собой еще множество смертей и новую грызню на предыдущем слое. Это накапливалось как снежный ком и просто не могло остаться незамеченным. Повторимся, магов второго ранга было всего триста и за тысячи лет жизни они уже успели все перезнакомиться. И естественно, узнай они о смерти Мастера, как тут же захотят узнать, кто конкретно умер. Так что во избежание тщательного расследования Фарро просто спрятал Мастера Гнева Небес куда подальше, мало ли что взбрело в голову забияке-Заусу?


Но теперь сразу на трех слоях все маги получили сигнал, что освободилось место во втором ранге, а значит, если хочется подняться выше, то нужно очень спешить. Хаос, начавшийся после этого сообщения сложно себе представить. Битвы проводились десятками, на самом многочисленном пятом слое – сотнями. Из-за смерти одного Адрана в итоге, к тому моменту, когда все устаканилось погибло еще почти полторы сотни мировых магов.


Конечно, Лаз не знал всех деталей, да и эти события растянулись почти на месяц, но суть он понимал и впервые порадовался, что по каким-то причинам исключен из системы. Да, большой канал силы от высшей сферы он не получил, но и судя по всему участвовать в этих диких крысиных бегах за место под солнцем ему было не нужно. Довольно приятный бонус, что сказать.


Испепелив тело Мастера Земного Пламени до состояния праха, Завус вернулся к Лазу, теперь уже в нормальной одежде.


-«Ну вот и все! Моя месть свершилась и теперь я могу со спокойной душой отправляться домой, к жене. Но кажется, ты что-то хотел? Вряд ли бы ты стал помогать мне из чисто рыцарских побуждений». - Лаз кивнул.


-«Да. Мне от тебя кое-что нужно. Не волнуйся, я уверен, что ты и сам будешь от этого дела в полном восторге. Задача – уничтожить лабораторию, где нас держали. Я только хочу получить того черного зверя, с которым постоянно ходила надсмотрщица. Поможешь?» - Мастер Гнева Небес явно был человеком чести и наверняка бы согласился, но не спросить было не вежливо.


-«О чем речь! Конечно помогу, и ты прав, с огромным удовольствием. Запрыгивай на Грего, мы отправляемся!»



Глава 17. Желание молодого человека, желание мага и неприятное прощание.


Скорость их полета обратно была просто несравнима со скоростью полета туда. Завус умело управлял своим драконом и Грего летел на просто невероятных скоростях. К Заповеднику они прибыли всего за несколько часов.


Лететь через город Врат конечно не стали, но и барьер страха теперь совсем не был помехой. Они просто проскочили его за секунды, так что никто ничего не почувствовал. Еще через пару минут огромный ящер уже подлетал к лаборатории. Мастер Гнева Небес хотел просто разнести пещеру в пыль, но Лазу нужна была та черная тварь, так что действовать решили спокойнее.


Дракон завис прямо у одного из наблюдательных постов, в ожидании ответной реакции демонов. Они не заставили долго себя ждать, на встречу Грего вылетел целый отряд, но тут же превратился в угольки. Затем ровно такая же судьба постигла еще две группы, и только тогда внутри поняли, что происходит что-то странное. Змей, который десять промежутков назад улетел, вдруг вернулся и почему-то не улетает, а все, кто был отправлен его изловить умерли, даже не успев ничего сказать по связи. Из-за размеров дракона ни Завуса, ни Лаза видно не было. Так что был оперативно послан сигнал SOS, на который вскоре явился один из работающих в Заповеднике магов.


Однако и его постигла та же участь. Может быть ранги Мастеров не означают строгую градацию силы, но, когда сражается второй ранг против пятого, итоги предугадать не сложно. Теперь уже внизу началась настоящая паника. Стало понятно, что дракон не один, потому что мага он убить просто никак не мог. Так что после недолгих обсуждений был послан парламентер.


Демон, трясясь от страха и изо всех сил размахивая белым флагом, приблизился к незваным гостям.


-«Переговорщик, да? Помнишь меня?» - Завус сделал страшную мину и до Лаза отчетливо донесся запах страха.


-«П-п-помню. Ч-что вам уг-годно, г-господин маг?» - Конечно демон помнил Мастера Гнева Небес. Ведь это именно он был в отряде, конвоировавшем рабов в город Врат.


-«Тут один молодой человек хочет кое-что от вашей госпожи. Я искренне надеюсь на полное сотрудничество». – На нахмуренном лице хозяина Грего расплылась широкая улыбка. Выглядело это, впрочем, еще страшнее. Лаз не мог сдержать улыбку.


-«Все, ч-что уг-годно!» - Парламентер затрясся как осиновый лист, запах страха стал еще сильнее.


-«Я хочу ее питомца. Черного монстра без глаз. Отдайте его по-хорошему». – Демон быстро-быстро закивал, а потом, получив разрешение на всех парах рванул обратно.


* * *


-«Я не отдам Глазастика!» - Тилсания Кавиат, закрыв собой любимца, продолжала спорить с окружившими ее демонами.


-«Госпожа, у нас нет выбора. Он второго ранга! Да даже владелец Заповедника только третьего, мы просто не в силах ему противостоять! Если вы не согласитесь, то он просто разнесет тут все в клочки и все равно заберет вашего монстра. Но все мы к тому моменту будем уже мертвы!» - Глава научного отдела, пожилой демон в очках и с тростью, продолжал уговаривать упершуюся женщину.


-«А мне все равно!» - Перейдя на истеричный визг, она выдала последний чисто женский аргумент.


-«Тогда я прошу прощения. Вы не мировой маг, так что со всеми нами просто не справитесь». – Тяжело вздохнув, старик взмахнул рукой. На женщину мгновенно кинулось несколько десятков демонов, половина из которых были отменными чародеями. Конечно, и она, и ее питомец за пару минут были скручены по рукам и ногам.


* * *


Первый переговорщик, видимо, с головой ушел в отмывание собственных штанов, так что Глазастика доставил другой демон. Этот был поспокойнее, видимо рассчитывал, что, получив желаемое, Завус уберется восвояси.


Скованный несколькими цепями монстр отчаянно отбивался, но несмотря ни на что был отправлен в пространственный карман Лаза. С ним он успеет разобраться и позже.


-«Ты доволен, парень?» - Завус вопросительно глянул на своего спасителя.


-«Ага. Я очень надеюсь, что с помощью этой штуки вскоре смогу навестить тебя на втором слое. Так что я очень доволен». – Результат почти года мучений наконец был у него в руках. Так что он просто не мог не радоваться.


-«Даже так? Ну что же, буду ждать. Ладно, ты получил то, что хотел, теперь моя очередь». – У него в руках начала формироваться молния. Парламентер, уже было переведший дух, вдруг тоже сильно запах страхом.


-«Вы же сказали, что вам нужен только монстр!» - С надрывом в голосе прокричал он.


-«Я сказал, что этому молодому человеку нужен монстр. А мне нужна месть!»


В следующее мгновение на пещерную лабораторию обрушился настоящий дождь из молний. Здания рушились, от стен отваливались огромные куски камня, светящаяся жидкость, текущая по потолку, потускнела и опала вниз сияющими каплями, а крики заживо погребенных и умирающих от электричества едва ли не заглушали обвал.


Обижать мага второго ранга, без полной уверенности, что он никогда не вернется за возмездием – одна из самых глупых идей. За несколько минут результаты многолетних трудов превратились в обугленные камни. Через несколько лет на месте просевшей на сотню метров земли возникнет озеро, которое окончательно скроет все, что тут происходило.


Мертвы были почти все. Только те немногие, что владели магией телепортации успели сбежать, им повезло, гоняться за выжившими Завус считал ниже своего достоинства. Грего приземлился неподалеку от получившегося кратера, и пассажиры спрыгнули на землю.


-«Это было очень приятно! Спасибо тебе, кем бы ты ни был. Слушай, я ведь даже имени твоего не знаю». – Мастер Гнева Небес выжидательно воззрился на парня.


-«Лазарис, можно просто Лаз. Ты мне тоже очень помог, не прибедняйся. В одиночку я бы еще незнамо сколько эту тварь оттуда выковыривал, так что мы квиты». – Он протянул Завусу руку и тот с удовольствием ее пожал.


-«Квиты так квиты, хотя я все же не считаю спасение жизни и похищение какого-то монстра равнозначными поступками. Но настаивать не буду». – Он рассмеялся.


-«Ладно, так понимаю, ты вернешься домой?»


-«Да. Я там не был почти двести промежутков. В моем возрасте это не так уж и много, но я исчез, никому, ничего не сказав и моя жена должно быть уже обыскалась». – При упоминании жены в его глазах на секунду вспыхнули так знакомые Лазу искорки. Он и сам часто видел их в зеркале, когда думал об Айне.


-«Повезло ей с тобой». – Комплимент был совершенно искренним.


-«Хех, я бы не сказал. Если честно, я тот еще засранец, да я думаю ты и сам уже это понял. Но Гая терпит меня уже не первую тысячу лет, намного дольше, чем этот красавчик, - он похлопал Грего по чешуйчатому боку. - Так что все острые углы давно стерлись. И я тебе скажу, парень, когда я возвращаюсь домой, она делает мне такой великолепный…»


-«Без подробностей! Не хочу это представлять!»


-«Аха-ха! Парень, да ты у нас оказывается поборник целомудрия! У самого-то любимая есть?»


-«Есть. Только в отличие от тебя, попасть я к ней сейчас не могу никакими способами». – Лаз сразу погрустнел.


-«Бывает. Но с ней все в порядке?»


-«Честно? Я не знаю. Но я надеюсь, что сейчас она с одним хороши другом, так что вроде бы все должно быть нормально». – Без Айны ему было очень плохо. Даже когда она была в особняке Касса Зангасса, он мог ее видеть и убеждаться, что с ней все в порядке, но не теперь.


-«Да, это хреново. А она кто? Жена, невеста?» - Похоже Завус любил посплетничать. А так и не скажешь, если судить по густой бороде.


-«Пока никто из них. Пока». – Лаз напротив, не особо любил такие разговоры. Но говорить “отвали” магу второго ранга, который был старше его где-то в пять тысяч раз было как-то неудобно. Но после следующих слов Мастера Гнева Небес он уже не мог молчать.


-«Что же ты так? А если ее там найдет кто-то порешительнее? Раз, и твоя ненаглядная уже с животиком». – Вот тут Завус явно переборщил. Конечно, он сказал это в шутку, но, когда дело касается наших любимых сложно сохранять объективность. За мгновение Лаз оказался около него и схватил собеседника рукой за горло. Грего зарычал, но парню было плевать.


-«Не смей такое говорить. Ты ничего не знаешь ни про нее, ни про меня. Может ты и дико сильный маг, но со сломанной шеей особо не поколдуешь. Так что захлопни варежку». – Он был прав. В плане физической силы Мастер Гнева Небес уступал ему как младенец уступает чемпиону мира по боксу.


-«Понял, не тупой, - прохрипел Завус и стальная хватка ослабла. – Дурак я, язык иногда быстрее мозгов работает. Прости старика». - Но Лаз уже развернулся к нему спиной.


-«Прощай». – После такого он уже не мог продолжать эту милую беседу. Оттолкнувшись от земли, Дьявол полетел вглубь лесов мира чудовищ, чтобы спокойно изучить пойманную тварь.



Глава 18. Крот, ядерные реакторы и слишком большая сила.


Завус что-то кричал ему вслед, но Лаз уже и не думал возвращаться. Он не злился на мага, но после таких слов разговаривать с ним просто не смог бы. Так что он выбрал направление и полетел прямо.


Подходящее место нашлось довольно скоро. В одной из многочисленных скал отыскалась небольшая пещера, для Дьявола еще вполне вместительная, а вот Ужас уже бы никак не влез. Высоко, тихо, и никому не придет в голову сюда лезть. Он отошел в самый дальний угол и открыл карман.


Глазастик все еще лежал на полу пространства, извиваясь как угорь. Но демоны работали на совесть и зачарованные цепи толщиной в руку взрослого мужчины рваться никак не хотели. Лаз присел рядом и одним быстрым ударом пробил пальцем голову монстра насквозь. Это оказалось куда сложнее, чем он думал, но итог был один. Черная тварь мгновенно затихла. На исследование это никак не повлияет, а вот проводить опыты будет куда проще.


На нее он убил почти целый промежуток. И выяснил следующее: чудище длинной в пять метров, с огромной пастью, усеянной клыками на зависть любому льву и способное порвать на клочки небольшую армию смертных – это крот. Обычный садовый крот, каких дети ловят в банки, а пугливые бабушки убивают лопатой.


Страшно было представить, что было бы, если бы осколок Зверя угодил в настоящего хищника, вроде волка или тигра. Что уж говорить о монстрах. Слейся он с одним из тех существ, с которыми он сражался на арене – и его сила точно превысила бы Грего, с которым Ужас не мог сделать вообще ничего даже без усилений Завуса.


Если он научится использовать подобные силы, то все мучения окупятся сторицей. Однако штука была в том, что как ни странно, он не находил в этой твари ничего особенного. Никаких лишних органов, никакой уникальной физиологии, ничего, просто огромный мутировавший крот, покрытый густым черным мехом и со светящейся красным пастью.


После суток бесцельных попыток понять, в чем же тут дело, он решился на то, чего не проворачивал уже более десяти лет. Превратиться в объект своего исследования. Без магии он мог только это, только идеальная копия образца, без каких-либо поправок до завершения процесса. Это было чревато неизвестными последствиями, но выбора не было.


Как и давным-давно, когда он копировал своего первого монстра, крылатого разарита, сам мир начал помогать ему перестраивать организм. Тело текло и менялось, но в отличие от того раза, процесс сопровождался адской болью. Если бы у него были силы кричать, то вопли были бы слышны за пару километров. Лаз знал, что все будет по-другому из-за осколка Зверя, но не думал, что настолько плохо. Изменения продолжались несколько часов, в конце концов он просто не выдержал и потерял сознание.


Видение было странным. Во тьме он видел несколько полыхающих красным огней, неотрывно глядящих прямо на него. Прошло несколько секунд, и они вдруг вспыхнули нестерпимым сиянием. Оно было настолько ярким, что за ним не было видно вообще ничего, но постепенно начало тускнеть и из бывшего мрака начали проступать очертания огромного тела. И тут Лаз очнулся.


Разгадка сна была довольно простой, он посмотрел в глаза Зверю и не выдержал его взгляда. Но это только пока. Он попытался приподняться и с размаху врезался спиной в потолок. Боли не было, но это как раз не было странно. Рухнув с десятиметровой высоты, он снова привстал, на этот раз отдав мышцам приказ действовать на минимуме возможностей. И все равно, тело подскочило на несколько сантиметров.


Оглядеться он, естественно, не мог, но окружающий мир показывался с помощью чего-то вроде эхолокации. Стены светились ярче, деревья вдалеке – тусклее, небо было кромешно-черным. Несмотря на такую примитивную систему, ориентироваться было очень удобно, так как подсвечивался каждый выступ и щель.


Следующим этапом Лаз попытался пройтись и снова переборщил, влетев в противоположную стену. Потребовалось несколько десятков попыток, чтобы он смог нормально пройтись по пещере. Еще через час он уже неплохо освоился в новом теле и решил повысить уровень сложности.


Темный силуэт с развивающимся сзади черным шлейфом пулей вылетел из входа, пролетев несколько сотен метров над верхушками сосен и елей. Даже удивительно, как те демоны смогли связать эту тварь. Видимо сыграла роль магия и любовь монстра к хозяйке. Ближайший промежуток он носился по лесу, то и дело врезаясь в стволы деревьев. Он ни на кого не охотился, а просто осваивал новое тело, слишком сильное для своих размеров.


В конце концов от вернулся в пещеру и снова уселся за исследования. Впрочем, теперь все было куда проще, ведь он мог заглянуть так глубоко, как только возможно. Результат был мягко говоря поразительным. Осколок Зверя, представляя собой невероятно концентрированную одноименную энергию, не просто изменил тельце этого маленького крота. Он перестроил его на молекулярном уровне, увеличив выработку энергии каждой клеткой в тысячи раз. То, что раньше было просто кирпичиками для постройки организма теперь превратилось в миллиарды маленьких ядерных реакторов, выдающих просто невероятные объемы мощи. Топливом для этого процесса служила та же самая еда, но теперь она не просто переваривалась, а буквально превращалась в чистую энергию по небезызвестному закону одного немецкого ученого. Совершенно безотходное производство.


Как точно этот крот увеличился до таких размеров сказать было невозможно, но предположение у Лаза было. Когда осколок слился с ним, не выдерживающее таких нагрузок тело зверька длиной всего несколько сантиметров начало активно расти. И только на таком размере процесс потребления энергии уравновесил процесс ее выработки. Побочные эффекты в виде красного свечения или черного дыма, идущего из спины, были по-видимому, результатом влияния Зверя. Кусочек Искры Мироздания подстроил внешний вид своего носителя под свой собственный.


Что самое приятное, теперь отпадала проблема с разрушением клеток из-за переизбытка метаморфоз. Каждая из них теперь могла выдержать просто невероятные объемы энергии, по сравнению с чем несколько корректировок были ничем.


Вычленив из этого тела способ качественной перестройки организма, Лаз начал сложнейший процесс по изменению его текущих форм. Страдания были невыносимы, болело не просто тело, каждый мельчайший его кирпичик буквально создавался заново, обновленным и пышущим энергией. На Ящерку ушел промежуток. На человеческую форму почти три. Дьявол корчился в муках на полу пещеры без малого месяц. Ускорить это Лаз был не в силах, так как все зависело не от него лично, а от размеров организма. Да и он бы не согласился еще усиливать и так убийственную боль. Он потерял счет своим обморокам, каждый раз просыпаясь, когда из темноты начинали проступать очертания огромного силуэта. Ужас он пока не решился менять, с учетом его массы и размеров, на это вполне мог уйти и целый год.


Для начала ему стоило разобраться с имеющимися изменениями. Плюс, это была только метаморфоза на основе осколка Зверя, на очереди были сотни физиологий различных монстров, которые тоже нужно было включить в обновленные формы. Но для начала ему все же стоило потренироваться с этими телами. Потому что даже обычный крот с допингом в виде энергии Искры Мироздания мог с места развивать скорость в пару сотен километров в час. А его метаморфозы были созданы именно для сражений.


Крайне показателен был пример, когда после завершения изменений Дьявола он очнулся же не в пещере, а под открытым небом. Дергая крыльями в конвульсиях, он раскурочил все свое убежище. И это было только началом. Он почти три месяца старался приспособиться к новым телам, потому что даже самые простые действия теперь приходилось делать с максимальной осторожностью. Однажды к нему в новую пещеру зашла дикая кошка. Лаз ее нисколько не пугал, она просто улеглась рядом и заснула. Парень начал ее гладить, отвлекся на пару мгновений, а когда пришел в себя обнаружил, что впечатал бедное животное в пол.


Так что прежде, чем становиться еще сильнее, нужно было разобраться с текущими проблемами. Да и получение новых образцов было бы неплохо продолжить.



Глава 19. Король монстров, Кумельган Вазила и птица-компас.


Лаз уходил все глубже в мир чудовищ. Город Врат был единственным входом, с другой стороны лея был сплошной барьер, так что чем дальше он забирался, тем меньше была вероятность наткнуться на разумное существо. Этого ему было и нужно, одиночества и возможности спокойно заниматься собой.


Процесс интеграции физиологий проходил медленно, новые клетки никак не хотели менять свою структуру, но зато никаких эксцессов больше не было. Впрочем, такой неспешный процесс был ему даже на руку. Теперь с каждым изменением эффект от него проявлялся куда сильнее, и если бы все метаморфозы были пройдены за раз, то ему опять потребовалось несколько месяцев на приспособление.


Он и так чувствовал себя будто попал на луну, каждое усилие выдавало на порядок больший эффект. Ему приходилось заново учиться ходить и бегать. Каждый толчок ногой поначалу отправлял его в полет, а взмахи руками, которых мы обычно даже не замечаем закручивали тело юлой. С ударами и вообще ведением боя было еще хуже. Теперь Лаз уже не мог просто отдаться сражению, требовалось выверять движение каждого мускула, иначе он просто промахивался. Благо теперь повредить его тело стало куда сложнее, из-за огромных мощностей, хранящихся в его теле межмолекулярные связи тоже стали намного сильнее. А иначе организм бы просто не выдержал подобных перегрузок. И его противникам это доставляло большие неприятности, многие твари даже попав по телу не оставляли на коже никаких следов.


Постепенно Лаз привыкал, разум умеет подстраивается под любые перемены, к тому же клетки в мозгу также преобразились и скорость реакции выросла пропорционально остальным изменениям. Но он был как младенец, вдруг помещенный в тело олимпийского атлета, и адаптация шла довольно медленно.


Однако встречаемых им тварей это обычно не спасало. Сейчас он даже не перекидывался в Дьявола для сражений, чтобы дать монстрам фору. Итог был одним и тем же, в стиле одного очень популярного персонажа японских комиксов. Большинство чудищ не выдерживали даже одного прямого удара.


Большинство. Однажды, почти через полгода после расставания с Завусом, так случилось, что его путь пролегал через огромную ледяную пустыню. Температура тут была не слишком низкой, но крайне устойчивой и снег покрывал землю много веков. После метаморфоз по образцу мутировавшего крота Лаз снова почувствовал необходимость в пище. Может, когда к нему вернется магия эта потребность отпадет из-за куда более быстрого усвоения мировой энергии, но сейчас он, как и любое живое существо, должен был есть.


Огня тут не было, так что мясо приходилось поглощать сырым, но, с учетом его жизни, за которую Лаз побывал в шкуре нескольких сотен зверей, это не было проблемой. И как-то раз ему на глаза попался большой олень. То, что мир чудовищ назывался именно так вовсе не означало, что любая встреченная живность будет страшным монстром. Обычные животные тут тоже водились, причем в большом разнообразии. Парень уже хотел убить свой сегодняшний ужин, как вдруг услышал громкий рев.


И уже через пару секунд источник рева стал виден. Это было чем-то средним между Годзиллой, волком и ящерицей. Ледяной монстр длиной метров в сто, с длинным хвостом, огромными когтями, довольно маленькой, если сравнивать со всем телом, головой и высоким гребнем, то ли из меха, то ли из чего-то еще вдоль позвоночника. Он появился как призрак, на одной из соседних скал, затем закрыл хвостом ничуть не испугавшегося оленя и снова зарычал на Лаза.



Для сражения с таким чудищем был бы идеальным Ужас, но с недавних пор он перестал быть сильнейшим в его арсенале. Дьявол, взмахнув крыльями за доли секунды оказался около морды ледяного монстра и со всего размаху ударил того в челюсть. Размеры крылатой формы было сложно сравнивать с размерами противника, но ее сила должна была уравнять шансы. Вот только именно что должна была.


Удар, от которого даже синего кита просто разорвало бы на кусочки не доставил противнику вообще никаких особых неудобств. Он просто мотнул головой и Лаз отлетел как пушинка. Было сложно представить себе прочность скелета этой твари, отчего она мгновенно стала номером один в списке на изучение. Вот только что-либо сделать с ледяной Годзиллой Дьявол банально не мог. Даже после такого огромного скачка силы его удары оставляли на теле чудища только небольшие синяки. Оставалось только благодарить судьбу за то, что крылатая форма успевала уворачиваться от атак этого монстра.


В конце концов, Лаз принял единственно верное в данной ситуации решение – сбежать. Это определенно был не обычное чудище, а самый настоящий царь местной фауны. Наверняка в его теле были скрыты невероятные тайн