Я вижу тебя насквозь (fb2)


Настройки текста:



Я вижу тебя насквозь

Елена Болотонь

июнь 2016

Роман посвящается моей вдохновительнице Алиночке Шаймурзиной.

Твоя фраза «Не смотрите им в глаза» превратилась в целую историю.

Эпизод 1

Солнечная система. Орбита планеты Нептун

— Варта, доложи обстановку.

— Системы жизнеобеспечения кораблей — десять баллов. Техническое состояние

кораблей — десять баллов. Запасов N-топлива достаточно на пять тысяч импульсов.

Запасов R-топлива хватит на девять тысяч дэр.

— Что с людьми?

— Суммарное состояние здоровья мужчин — шесть баллов, женщин — два балла.

— Вызови ко мне Ларда.

— Есть! — бортовой компьютер привычно закончил рапорт и затих.

Он стоял на капитанском мостике у панорамного окна флагманского корабля и смотрел в

чёрный вакуум, туда, где когда-то находился его дом. Десяти суток не прошло, как

бешеное пламя сверхновой звезды спалило родную систему, превратив её в сгусток

огненной плазмы.

Чудовищная ошибка в расчётах дня и часа Большого взрыва привела к гибели

высокоразвитой цивилизации, оставив лишь небольшую флотилию на межгалактической

орбите и несколько гражданских фрегатов с теми, кого удалось вывезти из красивого и

уютного мира, вмиг превратившегося в жаркое пекло, а затем и звёздную пыль.

Единственным и последним решением стала эвакуация на М-36, открытую несколько

столетий назад. Эта планета идеально подходила для заселения, поэтому другие варианты

не рассматривались, тем более что в Альянсе не жаловали просителей и беженцев, наделяя

последних чрезвычайно низким статусом.

Место, куда направлялись их корабли, оказалось занято разумными людьми, сильно

отстающими в технологиях и общем развитии. Тщательное изучение аборигенов

позволило легко внедриться в чужое общество, заняв верхние ступени иерархии, и

наблюдать за деятельностью коренного населения, попутно осуществляя торговые

поставки редких химических элементов в Империю.

Сейчас флотилия находилась возле крупного газового гиганта на краю Солнечной

системы. Там предполагалось остановиться, чтобы не привлекать внимание обитателей М-

36, и уже на шаттлах переместиться в мир, который станет им вторым домом. Мир, который местные жители называли Землёй, наивно полагая, что они — единственные во

вселенной.

— Эссэр?

Он услышал уважительное обращение и развернулся, чтобы увидеть главного

медицинского работника. Высокий сухощавый мужчина с пронзительно синими глазами

выглядел усталым и больным.

— Варта сообщила, что уровень здоровья женщин снизился ещё на балл за последние

десять часов.

— Это так, — обречённо произнёс Лард. — Ситуация подошла к критической отметке.

— Хоть у одной выработались антитела? — глухо спросил его, заранее предполагая ответ.

— Нет, эссэр... После введения препарата больше тридцати процентов мужчин идут на

поправку. В их сыворотке крови произошли необходимые изменения. Женщины... Наши

женщины погибают.

Удручённый вид врача заставил его задать новый вопрос:

— Что-то ещё?

— Ауральный обмен между мужчинами и женщинами серьёзно нарушен.

— Следовало ожидать. Какие прогнозы?

— Наша раса может полностью исчезнуть уже через несколько сотен лет, если женщины

погибнут. И гораздо раньше, если в новом мире будет недостаточная компенсация

энергетических нарушений у выживших мужчин, — слова Ларда звучали как приговор.

— Можешь идти, — сказал он, взмахом руки отпуская врача.

— Да, эссэр.

Попытка унять нарастающую в душе горечь потерпела неудачу. Он сморщился от

внутренней боли, раздирающей сердце точно острыми когтями. Роковые события стали

очередной фатальной случайностью, словно кто-то свыше вознамерился уничтожить его

народ, не оставив о нём даже воспоминаний. Во время эвакуации населения на корабли

проник Детта-вирус. Агрессивная модифицированная форма вырезала больше половины

переселенцев. Несколько мужчин чудом оказались устойчивы к его воздействию. Именно

из их крови получилось создать нужное лекарство. На этом чудо закончилось, уступив

место очередным неприятностям. Лекарство оказалось абсолютно бесполезным для

женщин.

Эпизод 2

Солнечная система. Планета Земля

Девушка была диво как хороша. Красива, обаятельна и счастлива в желании провести с

ним этот вечер, потому и пригласила к себе домой в небольшую уютную квартирку.

Они пили вино, танцевали под музыку вместе с тенями приглушённого света от софитов, развешанных на стене. Он ощущал токи её жизненной силы всей своей сущностью и

сгорал от нетерпения.

Мягкие, податливые губы раскрылись навстречу его призыву получить наслаждение, призыву подарить ему удовольствие. Он целовал её властно и не спеша, стараясь

растянуть приятные минуты. Ещё немного, и он получит то, зачем сюда пришёл.

Доступная... Манящая жертва, способная поделиться с ним.

— Посмотри на меня, детка, — попросил хриплым от возбуждения голосом и сладко

вздрогнул, когда шире распахнулись её серые глаза.

О... Если эта девочка окажется альвой... Он, серт высшего сословия, знал, что вероятность

найти альву среди людей со светлыми глазами — на порядок выше, и был готов

испробовать эту особь. Такая ли ты сладкая, как выглядишь на первый взгляд?

Он срывал с неё одежду быстро, порывисто, понимая, что не в силах тянуть. Чистые токи

её ауры, горящие страстью, пульсировали, готовые раскрыться для него. Пара движений, и

гибкое, стройное тело уже под ним, трепещет в его объятьях. Тонкие руки заскользили по

его спине, приглашая совершить единение. Он впитывал в себя нежные, умелые ласки, продолжая целовать шелковистую кожу шеи и груди, опаляя красавицу своим влажным, горячим дыханием.

— Возьми меня, — протяжно застонала она, и он улыбнулся.

Уверенным движением вклинился между стройных бёдер и медленно вошёл в неё,

предвкушая неотвратимость наступающего момента. Задрожал, тяжело задышал, пытаясь

соприкоснуться со всеми оттенками эмоций своего десерта.

— Смотри мне в глаза, — потребовал он, возвращая на себя затуманенный страстью

взгляд, и лёгким усилием воли разомкнул её ауру.

Он врывался в неё сильными и уверенными толчками, впитывал жизненные токи девушки

вместе с нарастающим желанием скорой разрядки. Она кричала и стонала под ним, изнемогая от исступления, полностью теряя контроль над собой.

Особи его расы умели пробуждать в людях запредельные ощущения во время обретения

связи. Так и сейчас, он пил её радость и вожделение, лёгкую влюблённость и желание

принадлежать ему. Он пил энергию её счастья и... разочаровывался...

Не альва...

Эта девушка не давала ему должного насыщения. Он пил её, но не получал высшей формы

удовлетворения, как невозможно его получить, питаясь суррогатами и заменителями в

ущерб натуральному и живому. Всё равно что сравнивать сахар и мёд, всё равно что

использовать подделку вместо оригинала.

Как он мог так обмануться? Ведь она была такой сладкой, такой настоящей в момент

первой встречи... Он быстро задвигался, чтобы завершить начатое. Глаза любовницы

мгновенно наполнились страхом, она упёрлась руками ему в грудь, пытаясь отбросить от

себя.

— Прошу тебя... — захрипела девушка. — Остановись... Мне что-то нехорошо... — и в

бессилии закрыла глаза.

Но теперь это было не важно. Не обращая внимания на её сдавленные стоны, он

продолжал насыщение. Утолял свою жажду, быстро впитывая в себя тягучий,

белоснежный поток с яркими переливами страсти и струйками первобытного страха. Он

выпьет её до дна, подарив холодное равнодушие. Отблагодарит за влюблённость в него и

не позволит мучиться разрывом с ним. Хотя бы так...

Мучительно-сладкая волна пробежала по телу девушки, заставляя её содрогаться в резких

конвульсиях смертельного удовольствия. Жизненные силы жертвы иссякли окончательно, когда он оторвался от неё, закончив слияние.

Встал, с присущим хладнокровием привёл себя в порядок. Оделся не спеша. С явным

сожалением бросил последний взгляд на тело девушки, лежащее на алых простынях. Он

бы очень хотел, чтобы именно эта особь оказалась альвой. Но... Не повезло.

Вышел из подъезда в небольшой, ухоженный дворик старого мегаполиса. Осмотрелся.

Время продолжить охоту.

— Дядя, смотрите, какой красивый у меня Барсик! — подскочила к нему маленькая

белокурая девочка, протягивая котёнка.

Шерсть на малыше тут же взъерошилась. Он зашипел и растопырил свои лапки, выпуская

острые когти, и вырвался из рук ребёнка, безжалостно расцарапывая нежную кожу.

— Ай, — вскрикнула девочка, выпуская животное.

Сладчайший, тонкий аромат её боли и страха опалил его суть в неуловимое мгновение,

заставляя на миг закрыть глаза от истомы. Он быстро присел на корточки.

— Дай посмотрю, — попросил её, заглядывая в голубые глаза.

Девочка доверчиво протянула ладошку, показывая царапины. Он легко подхватил

малышку на руки и едва прикоснулся губами к её губам. И не сводил с неё взгляда, впитывая в себя нежное тёплое дыхание, пока ребёнок неожиданно не потерял сознание.

— Альва... Не может быть, — радостно прошептал, бережно укладывая её на скамейку. —

Ну вот ты и попалась, малышка. Мы с тобой ещё обязательно встретимся. Когда ты

подрастёшь для меня.

Он выпрямился, запоминая деликатесный вкус, как хищник, нашедший свою добычу.

Улыбнулся. Планета Земля оправдывала ожидания.

Глава 1. Клиент

Хорош... Так хорош, что впору отправить его на помойку. Это же надо, как великий и

светлый ум, наделённый талантом дизайнера, умудрился его так испортить. Этот сочный, вкусно пахнущий, хорошо приготовленный... бифштекс, который выглядит на плакате, как...

— Мы что рекламируем? — наконец громко спросила Варвара Анатольевна, задумчиво

потирая пальцами подбородок. — Элитный ресторан или общественный сортир?

Она развернулась к Рафу, который в точности копировал её жесты, задумчиво дожидаясь

похвалы.

— Что? — недоуменно переспросил худощавый парень, обращая томный взор больших

тёмно-карих глаз на начальницу.

— Серо-коричневый кусок на белой тарелке. На что похож? Это, по-твоему, реклама

лучшего стейк-хауса города? Ты бы хоть листья салата положил, красных овощей. За что

мы заплатили деньги фотографу?

— Владельцы сказали, что их мясо выглядит великолепно и дорого независимо от

декораций, — угрюмо буркнул дизайнер. — Они настоятельно рекомендовали не портить

овощами шедевр.

— Много они понимают в рекламе! Но если наша кампания с треском провалится, то мы

вместе с тобой окажемся на улице безработными.

— Переделаю...

— Уж, пожалуйста, постарайся. Добавь розового, пусть он станет аппетитным. Любой

должен захотеть его съесть, когда будет проходить мимо него. Человек обязан просто

слюни пустить от предвкушения удовольствия! Да ещё и за такие деньги, какие дерёт этот

крутой ресторан. Ясно?

— Более чем, — насупился молодой мужчина, резво начиная сворачивать в рулон плакат с

изображением со стойки. Его обиженно поджатые губы намекали на то, что такой оценки

работы он никак не ожидал.

Варвара Анатольевна негодовала. Близились сроки сдачи проекта, а рекламная стратегия

до сих пор не проработана. А тут ещё этот... Кусок... От проверенных потом и кровью

людей.

— Тебя зовут Рафаэль! Как великого художника! А ты?

— Рафаэль... Вот, Варя, всегда ты так! Чуть что не нравится, сразу тыкаешь тёзкой!

— А чего ж не тыкать, если я хочу результат. Ведь можешь, когда хочешь. Что с тобой

происходит? Влюбился? Весна влияет?

— Ва-а-ря...

— Варвара Анатольевна! Мы на работе, а не в пивном баре!

— Ушёл работать, — отмахнулся от неё креативный дизайнер и рысью выскочил из

конференц-зала в направлении своей каморки.

Варя обвела взглядом зал, задержавшись на лицах своих нескольких сотрудников, усиленно прячущих улыбки за записными книжками и трубками телефонов. Конференц-

залом они называли большую аудиторию для приёма клиентов, которую использовали при

необходимости как менеджерскую и место для корпоративов. Рекламное агентство лишь

месяц на рынке, но уверенно развивается, занимаясь выгодным заказом от элитного

ресторана. Портфолио должно быть безупречным, впрочем, как и качество

предоставляемых агентством услуг. Ещё немного времени, и они обязательно потеснят

сильных акул в этом бизнесе. Скоро к ним поступит элитный и дорогой заказ — по-

другому быть просто не может!

— Варя, — в дверь просунула хорошенький носик Иринка. Её помощница, секретарша и

бухгалтер в одном лице, одарённая золотыми кудряшками. — Тут клиент один позвонил.

Хотят с нами работать!

— Кто такой, как зовут, что рекламировать? — вскинулась она, чувствуя, как появляется

лёгкий кураж. Новый клиент — хорошо. Можно даже сделать небольшую скидку.

— Я сказала, что мы перезвоним. Это завод.

— Не томи уже, Ири!

— Они производят, кхм... отечественные, ммм... фаллосы. Ну и... как бы хотят вывести их

на местный рынок, — задумчиво кивала головой её подружка, пытаясь сдержать

хихиканье.

— Чего? — она не ослышалась? Ничего себе... — На рынке недостаток этих предметов?

— Говорят, объёмы производства у них по несколько тысяч штук в месяц! На экспорт! И

ещё хотят расширяться.

Н-да... Для портфолио это будет очень...мммм... экзотичный заказ. Варя быстро спрятала

улыбку от Ири.

— Пусть приезжают, подумаем, как помочь им пристроить объёмы с помощью точечной

рекламы.

Ну а что? Деньги-то ничем не пахнут...

— А если кампания провалится — каждой сотруднице достанется по искусственной

штучке бесплатно, — высунул похабный нос из каморки Рафаэль, явно показывая, что

подслушивал.

— Сгинь! — рыкнула на него Варя. — Нашёлся умник!

— Ой-ой, испугался! — захохотал «великий художник», плотнее закрывая за собой дверь.

Новый телефонный звонок! Агентство сегодня в ударе! Ири что-то быстро писала в

блокноте, как вдруг замахала рукой, явно показывая всю важность происходящего.

— Да-да! Записала! Да! С удовольствием! Сегодня? Вы уверены? Вот так вот без

подготовки? В три часа дня? Хорошо, я передам. Мы приедем! — тараторила она

абоненту.

Трясущимися от радости руками Ири положила трубку и чуть не взлетела до потолка. Её

чистые голубые глаза лучились от счастья. Выглядит, как куколка. Миловидная, озорная.

Не то что она, Варвара, русоволосая простушка с непонятным цветом глаз. Вроде бы

серые, а с какими-то коричневыми пятнами вокруг зрачка. Мышь серая, одним словом.

— Бинго! Джек-Пот! Мы победили! Имитаторы подождут! — начала исторгать из себя

эмоции помощница и вдруг замолчала, косясь на немолодую уже Павловну, уборщицу и

свою дальнюю родственницу.

— Продолжайте, продолжайте, — Павловна в своём репертуаре: тихонько улыбалась, протирая с подоконников пыль и наслаждаясь оживлением в офисе.

— Ну а теперь-то что? — Варе мгновенно передалось весёлое настроение Ири. — Какие

ещё сюрпризы готовит день?

— Крутой... Самый крутой автоконцерн хочет нас!

— Кто? Не томи!

— Сертан энтерпрайзис. Они выпускают суперкары.

— Первый раз слышу...

— Они недавно вышли на рынок. У них технологии! Я смотрела презентацию по

телевизору. Они о-очень крутые!

— Ну допустим, и что?

— Тебя на встречу приглашает их шеф, самый главный! В три часа дня! Они хотят купить

наши услуги! Слышишь?

— Ууфф...

— И хорошо, что переводчик не нужен, — продолжала заливаться трелью подружка. —

Владелец свободно изъясняется на русском языке!

Слегка задрожали пальцы, пока она подправляла выбившуюся непослушную прядь волос.

Точно джек-пот! Вот он... тот самый «золотой» заказчик! Одна удачная отработка — и

сбудутся все мечты. Взгляд упал на себя в зеркале.

— Но мне надо срочно привести себя в порядок! Времени не так много! — спохватилась

Варя.

— А можно с тобой? — Ири загорелась в предвкушении. Разве её подруга могла

пропустить такое событие?

— Нужно, - выдохнула Варя. — Будешь моим водителем сегодня. Поедем на моей

«Мазде». Не суперкар, конечно, но для поездки сойдёт!

***

Красная старенькая «Мазда» служила ей верой и правдой вот уже два с небольшим года.

Преданный четырёхколёсный друг лучше, чем такси или автобус, когда необходимо

встретиться с серьёзным клиентом на его территории. Конечно, хотелось бы машину более

статусную, но... Они молодые специалисты, и это отличное оправдание.

— Куда едем? — спросила Варя подругу, устраиваясь на заднем сиденье поудобнее.

— Технозона Артори. Северный разъезд за городом.

— Как зовут заказчика?

— Астен Бранд.

— Каак?

— Астен Бранд, — усмехнулась подруга. — Ты не ослышалась.

— Интересно, какой он национальности?

— Может, бельгиец? — пожала плечами Ири, аккуратно выруливая на десятую эстакаду.

Варя ещё раз бросила взгляд в зеркало и отметила, что Вия постаралась, уложив волосы в

аккуратную причёску. Обновлённый макияж, свежая блузка, туфли с каблуками на три

сантиметра выше предыдущих — она обязана быть неотразимой. Вспомнила, как смеялся

Раф, увидев их с Ириной при параде.

— Вы на деловую встречу собираетесь или на кастинг невест?

— Надо понимать, — назидательным тоном парировала Ири, отвечая Рафаэлю, — что

каждый сантиметр каблука и идеальная укладка — залог уверенности и успеха у любой

женщины, будь то свидание или деловой разговор!

— Вот оно, женское коварство! — притворно возмущался дизайнер, закатывая глаза к

потолку. — Оно растёт с каждым сантиметром дамской шпильки!

— Иди-ка ты лучше бифштекс в порядок приводи! — рявкнула на него Варя, скидывая в

сумку блокнот и мобильный с рабочего стола. — На кону наша репутация и весь бизнес!

Рекламная кампания для нового автоконцерна — что может быть лучше для мощного

толчка к развитию? Она ещё и ещё раз перебирала в уме преимущества своего агентства, готовясь к серьёзному разговору с клиентом. Ей обязательно повезёт!

***

Через полтора часа они подъехали к закрытой зоне, на территории которой располагался

офис заказчика. Серая металлическая сетка, протянутая по периметру колючая проволока, вышка с охранниками, прожектора — всё свидетельствовало в пользу серьёзного

режимного объекта. Её машинка на фоне огромного забора в одночасье превратилась в

букашку.

— Ничего себе! — присвистнула Ири, обводя пальцем экран навигатора. — Ты гляди, какую территорию они занимают... Это же пустыня Сахара в масштабе один к ста. Если

это их собственность, то мы поймали золотую рыбку!

— С такой охраной, — Варя смотрела, как за первыми воротами открываются вторые в

трёхстах метрах, образуя сквозной коридор между заборами, — не только автомобили

можно производить.

— А космические корабли на конвейере выпускать, — подхватила со смехом Ири.

— Летающие тарелки, оружие, танки, — она поддержала шутку подруги, едва сдерживая

волнение. — Вот скажи, зачем мы им сдались? С их возможностями они могут нанять

лучших рекламщиков города. Да чего там города! Страны! Мира!

— Ну вот прекрасная возможность узнать, — Ири вела машину к очередному шлагбауму.

— Тебе не кажется странным, что они даже не спрашивают, куда мы едем и к кому?

— Нет. Полагаю, они предупреждены о нашем визите.

— Ладно, — насупилась Варя. Как ни крути, но гротеск вокруг подавлял.

— И никаких скидок! — считала воображаемые доходы Ири. — Сразу видно, здесь

вертятся такие деньжищи, что нам и не снились никогда.

— Фуух, — выдохнула Варя, слегка досадуя на самоуверенность подруги. — Лучше

вспомни о тормозах. Не видишь — нам машут?

«Мазда» скрипнула тормозами, останавливаясь возле очередной проходной. Высокий

широкоплечий охранник в чёрной униформе подошёл к машине, призывая опустить

стекло для разговора.

— Добрый день, — поздоровался он.

— И вам добрый, — нервно хихикнула Ири, воодушевлённо оглядывая мужчину. Её глаза

заблестели при виде великолепного, породистого образца.

— Прошу вас оставить машину здесь и пересесть на наш транспорт, — привлекательный

блондин махнул рукой в сторону чёрного легкового автомобиля, стоящего неподалёку. —

Но прежде чем вы это сделаете, подпишите бумаги о неразглашении информации, которую

увидите здесь.

Девушки переглянулись, но через пару секунд выбрались из машины, чтобы поставить

росчерки шариковой ручкой на гербовых бумагах и разместиться в агрегате, который с

первого взгляда показался им обычным. Стальной конь изнутри оказался салоном, нашпигованным безумно дорогим оборудованием, лампочками, кнопочками,

компьютерными панелями. Кожаные сиденья приняли эргономичную форму, мягко

подстраиваясь под тела таким образом, что каждая оказалась в своём индивидуальном

кресле.

— Рекомендую пристегнуться, — сухо подсказал охранник, перевоплотившийся в

водителя суперкара, и, дождавшись, когда щёлкнут замки на ремнях безопасности, ввёл

команду.

А потом... Потом автомобиль вздрогнул и превратился в лётомобиль — взмыл вертикально

в воздух и рванул с места, чтобы через три минуты опуститься около огромного

трёхэтажного здания из бетона и тонированного стекла. Круглые от изумления и страха

глаза Ири чётко сказали Варе, как она выглядит сейчас. Это же технологии будущего!

Великолепно! Улёт!

— Прибыли, — так же сухо отчитался мужчина и, повернув голову, кивнул в сторону

сооружения. — Вам туда.

— Спасибо, — пискнула Ири, выкарабкиваясь из машины. — Вааарь... — в нетерпении

дожидаясь, пока она подойдёт.

— Что?

— Может, нам показалось, а? — нервно хихикнула. — Вареничек, как думаешь?

— Глюки, да? Кофе перепили в офисе, да? — неожиданно разворчалась в ответ, бодро

вышагивая в сторону дверей здания.

Ооо! Так скверно и одновременно тревожно она себя ещё никогда не чувствовала. Не

иначе правительство собирается вывести в мир крупный военный проект. Нет, наверняка

случилась путаница. Сейчас пара взглядов, слов — и выдворят их отсюда, как ощипанных

куриц. А если это не ошибка? Тогда точно джек-пот.

В холле здания их встретила девушка в строгой юбке до колен и белой блузке. Собранные, гладко зачёсанные в пучок волосы, чёрная оправа, утяжеляющая лицо, — настоящий офис-

менеджер, выполняющий очень и очень серьёзную работу.

— Добрый день, Варвара Анатольевна, Ирина Александровна, — она приветствовала с

лёгкой полуулыбкой, при этом сохраняя невозмутимый вид. — Я — Диана, помощница

господина Бранда. Следуйте за мной.

Прозрачный лифт в мгновение ока поднял их на третий этаж и раскрыл двери прямиком в

огромный, хорошо освещённый зал. Диана жестом пригласила на выход, и пока Варя

осматривалась, пытаясь не подвернуть ногу на высоких каблуках, они подошли к

очередным дверям.

— Проходите. Вас ждут, — сказала девушка и прикоснулась ладонью к панели на стене.

Герметичная створка почти бесшумно отъехала вбок, открывая широкий проход.

— Кто-то очень любит космос, — шепнула тихо Ири. — Здание изнутри похоже на

космический корабль. Скажи же?

— Наверно, — кончиками губ улыбнулась ей Варя, делая шаг в светлый, просторный

кабинет влиятельного магната.

Сердце бешено застучало в груди, а ноги задрожали. С чего бы она так разволновалась?

Взгляд упёрся в рослого и широкоплечего мужчину в светлом деловом костюме. Ткань не

могла скрыть атлетически развитую фигуру тренированного человека. Безупречная

стрижка на светло-русых волосах средней длины, пронзительный взгляд светлых глаз, властно поджатые губы выдавали в нём самого настоящего аристократа. Не красавец, но

очень и очень видный. Мимо такого не пройдёшь. Она чуть не ойкнула от боли, когда в

руку впились ногти Ири. Судя по всему, и на подружку Астен Бранд произвёл

неизгладимое впечатление. Мужчина не спеша приблизился, оценивающе рассматривая

девушек.

— Вы не очень пунктуальны, дамы, — вместо приветствия произнёс он и протянул руку.

Тут же широко улыбнулся. — Давайте знакомиться. Я — Астен Бранд.

***

Он терпеливо ждал, пока тонкая ладошка с длинными пальчиками не окажется в его руке.

— Варвара, — ответила ему стройная светлоглазая девушка с русыми волосами, и тонкое

тепло волнения и любопытства нежно коснулись его ауры. Усилием воли подавил желание

приблизиться к гостье, чтобы лучше впитать в себя такой знакомый, но позабытый аромат

её переживаний. И это было так мучительно... приятно.

— Ири, — выступила чуть вперёд блондинка, и он нехотя посмотрел на неё.

— Прекрасно, девушки... — вернулся взглядом к Варваре. — Чай, кофе, вода? —

предложил напитки, жестом приглашая гостей разместиться на диване за небольшим

журнальным столиком.

***

— Воды, пожалуйста, — улыбнулась Варя, присаживаясь на край чёрного кожаного

дивана. Внутри всё дрожало от взгляда этого незнакомца. Знакомого такого взгляда. Только

вот вспомнить, почему он такой знакомый, она не могла, как ни пыталась. Откуда это

странное ощущение?

— Сейчас принесут, — мягким, спокойным голосом произнёс Астен Бранд. Он занял

кресло напротив. — А пока разрешаю задать мне вопросы. Они ведь есть?

— Конечно, — выпалила Ирина, не сводя с него глаз.

— Вы не ошиблись выбором агентства? — неожиданно ровным услышала собственный

голос Варя. — Что именно хотите рекламировать? Почему именно мы?

— Не всё сразу, Варвара Анатольевна, — улыбнулся мужчина, а в его глазах мелькнул

хищный огонёк. — Я буду отвечать по мере беседы, договорились?

Закинув ногу на ногу, он сидел, откинувшись в кресле, сосредоточенно продолжая за ними

наблюдать. Астен Бранд производил впечатление властного человека, занимающего

высокое положение в обществе. Такие, как он, с лёгкостью отдают приказы и требуют их

безоговорочного выполнения. Такие, как он, могут раздавить любого, кто встанет у них на

пути. Казалось, Астен Бранд получал удовольствие от их волнения и не скрывал этого. Но

эта приветливость, обаятельная улыбка манипулятора... Определённо, заказчик хочет

понравиться. Успокойся, Вареничек. Приходи уже в себя. Подумаешь, контракт... Не

получится договориться, найдёшь нового.

— Конечно, — улыбнулась ему, спокойно отвечая на самоуверенный взгляд. Впору

поёжиться от этих бездонных глаз цвета стали, но доброжелательность на мужском лице, пришедшая на смену хищности, разоружила.

— Первое. Мы не ошиблись, приглашая вас сюда. Второе. Мы хотим вывести на рынок

автомобили нового поколения. С экспериментальным образцом вы уже познакомились. Я

специально распорядился показать вам его, чтобы нам было легче вести беседу. Почему

вы? Молодые таланты часто креативны, им надо меньше платить, они работают

качественней. Вам ведь есть к чему стремиться, верно?

— Дда, — как очнулась Варя, уходя из-под его магнетического взгляда и снова выплывая в

реальность. — Теперь понятно. Но... Разрешение, ммм... на подобные автомобили от

властей, — она осеклась. — Неуместный вопрос, да?

— Не совсем, — улыбнулся Астен Бранд. — Власти многих стран согласятся на введение

наших технологий гораздо быстрее, чем вы думаете. Вы же не только занимаетесь

рекламой, верно?

— Агентство оказывает и маркетинговые услуги, — задумчиво произнесла Варя.

— Именно. Мы хотим, чтобы вы ненавязчиво исследовали рынок, а позже разработали

материалы для рекламной кампании. Наши будущие покупатели — это очень богатые и

влиятельные люди. Наши машины оснащены серьёзным оборудованием. Мы используем

передовые технологии. Вы же понимаете, что правильно поданная информация — залог

успеха. А креативный подход к такому серьёзному вопросу — дополнительный козырь в

общую копилку прибыли. Помогите нам правильно сформулировать наши преимущества, хорошо завуалировать недостатки, и вы получите очень щедрого, постоянного и

благодарного клиента.

— Какие могут быть недостатки у такого перспективного направления? — неожиданно

спросила Ири, заставив Варю вздрогнуть.

Как так получилось, что она совсем забыла о присутствии помощницы рядом? О чём она, Варвара, думает и где витает? В каких облаках?

— Недоверие к нам. Вы же должны понимать, что перелёты на суперкарах требуют

повышенной степени внимательности и абсолютной безопасности. Надо убедить любого, что мы надёжны.

— Конечно, как я сразу не поняла, — хмыкнула Ири и потёрла нос.

— У нашего концерна будет только одно условие, — мягкий тон заказчика приобрёл

металлический оттенок. — Полная конфиденциальность до тех пор, пока не будет одобрен

и утверждён рекламный план.

— Как это возможно — сохранить конфиденциальность, опрашивая людей?

— Это одна из причин, по которой выбрано небольшое агентство. Вам потребуется

приложить все усилия для того, чтобы, не раскрывая истинной цели проекта, собрать

нужные сведения о его потенциале и перспективах.

— Гипотетические опросы, понимаю. Но сотрудники компании...

— Если вы не уверены в ком-то, лучше сразу распрощайтесь с сотрудниками или... с

нашим предложением. Штрафные санкции будут так же серьёзны, как и неограниченный

финансовый лимит.

— Нам могут понадобиться исследования в специально отобранных фокус-группах, в том

числе среди очень богатых людей, к которым не так просто пробиться, — в голове Вари

включился бизнес-процесс.

— Вы получите солидную предоплату после заключения договора, — снова мягко

произнёс Астен Бранд. — При необходимости я познакомлю вас лично с несколькими

влиятельными персонами страны.

— А население? Кому понравятся эти летающие штуки над головой?

— Именно поэтому мы должны узнать как можно больше о том, что думают люди. Не

только богатые.

— Этот, ммм... проект ведётся только в нашей стране?

— Ну что вы, — рассмеялся мужчина. — В мире подписаны договора ещё с несколькими

агентствами. Вся информация стекается в центр, то есть ко мне.

— Договор предоставит ваша сторона? — вскинула брови Варя, слегка склонив голову.

— Разумеется. И чем быстрее вы его подпишете, тем быстрее получите деньги и путёвку в

новую интересную жизнь.

Астен Бранд встал со своего места, демонстрируя, что разговор окончен.

— Думайте, девушки. Ответ мне нужен завтра, а пока позвольте я провожу вас.

Варя поднялась с дивана со смутным ощущением подвоха. Что-то было не так. Но что?

Она направлялась к выходу из кабинета и вздрогнула от неожиданности, когда спины

легко коснулась мужская рука, направляя к дверям. Впрочем, он точно так же показывал

дорогу и для Ири. Да что она себе накручивает?

Она бросила взгляд на Ирину. Помощница вся светилась от удовольствия и счастья, пытаясь ненавязчиво флиртовать с заказчиком, пока они спускались на лифте. И здание

ультрасовременное, и суперкары — новый прорыв в истории мирового

автомобилестроения... Пытается понравиться сама и заодно работает на имидж агентства.

Вроде бы всё правильно, но...

Около входа в здание стоял тот самый водитель-охранник. Только сейчас Варя заметила, что у мужчины в униформе такие же пронзительно-стальные глаза, как и у Бранда.

Мужчины были чем-то похожи как представители одной национальности.

— Проводи девушек, Дан, — обратился к нему Бранд. — А вам, милые леди, говорю до

свидания.

— Всего хорошего, — повернулась Варя к заказчику и на пару секунд пропала в ласковом, испытующем взгляде его серых глаз.

— У вас очень красивое имя, Варвара, — он явно не хотел выпускать её ладонь из своих

пальцев. Это заставило девушку вновь испытать прилив непонятного волнения. Губы

мужчины исказила лёгкая усмешка. — До встречи. — Он повернулся к Ирине, кивнул. —

И вам всего хорошего. — Затем отпустил руку Вари и быстро удалился в здание.

Уже в «Мазде» она вдруг затряслась в неконтролируемой мелкой дрожи, почувствовав

мощный откат от того напряжения, которым была пропитана вся эта странная встреча. Она

ни на секунду не сомневалась в том, что это путешествие, переговоры, знакомство были

странными вплоть до каждой секунды.

***

Бросив взгляд в зеркало заднего вида, Ири нажала на тормоза. Благо они уже покинули

пределы закрытой зоны и находились на трассе. Она остановила машину, съехав на

обочину, и развернулась к подруге. Её начальница сидела бледная, не похожая сама на

себя. Встреча прошла изумительно. Контракт выгодный, сам приплыл. Заказчик сексуален, богат, умён, а главное — без обручального кольца. Есть шанс, что не женат, а это может

быть занятно. А ещё, ему явно понравилась Варвара, которая сидела так, словно

проглотила ледяную жабу.

— Ваарь? Что с тобой?

— Ты хоть понимаешь, что нас выбрали не потому, что мы креативней? — глухо

произнесла она.

— Не понимаю. Ты о чём?

— Нами будет легче управлять! Мы — мелкая рыбёшка, которую можно сожрать в один

присест, если что пойдёт не так.

— Но мы же профессионалы, Варь.

— Ири, это авантюра!

— Вааарь, но очень увлекательная. Давай попробуем, а? Неограниченный финансовый

лимит... Мы тщательно продумаем весь пакет вопросов для населения, наймём лучших

психологов.

— Как ты себе представляешь — «Люди, хотите летающие автомобили»?

— Обычный соцопрос для выяснения настроения масс. Ничего особенного, ты и сама это

знаешь!

— Знаю.

— Я думаю, надо соглашаться. Только с болтливой Лизкой придётся распрощаться.

Варя усмехнулась. Елизавета, менеджер по продажам... Молчание этой сороки даже за

миллиард не купишь. Впрочем, основные детали будущего контракта будут знать два-три

человека. Остальные решат, что они удовлетворяют прихоть сумасбродного богача, которому некуда деть деньги.

— Ну, Варя?! — услышала она требовательный голос подруги.

— Я подумаю.

— Подумай, подумай. И вообще, — Ири завела двигатель машины, — ты понравилась

этому Астену. Он смотрел на тебя такими глазами...

— Ага, заметила... Голодными, как будто я для него торт на тарелочке с голубой

каёмочкой.

— Скажешь тоже! — Ири с усмешкой посмотрела на подружку: тоненькая, нежная Варька

даже не представляет себе, какое впечатление производит на мужчин. — Ты, как всегда, себя недооцениваешь.

— Поехали уже, — поморщилась Варя, рисуя в блокноте палочки и круги.

Глава 2. Деловой ужин

Проведя весь вечер в размышлениях и взвешивая все «за» и «против» возможной сделки, Варя так и не пришла к окончательному решению. Новый заказ был слишком приторным

и аппетитным, как бесплатный сыр в мышеловке. Неограниченные финансовые

возможности... Конфиденциальность... Передовые технологии очень богатой организации

и маленькое агентство. Проницательный взгляд серых глаз, сопоставимый со взглядом

голодного зверя, готового сожрать свою жертву... Варя нахмурилась. Придёт же такое

сравнение. С каких пор она стала мнительной? Астен Бранд был очень вежлив и

доброжелателен. Да, властный, но человек другого характера попросту не сможет владеть

мировой корпорацией. Наверняка автоконцерн — лишь маленькая часть его бизнеса.

Она быстро подтянула ноутбук и в нетерпении стучала пальцами по крышке, пока ждала, когда загрузится операционная система. Ну вот, наконец-то. Поисковик.

«Астен Бранд»... Потянулись мучительные секунды ожидания. Вскоре на экран

посыпались страницы с результатами. Финансовый магнат, владелец транснациональной

корпорации, благотворительный фонд в Африке, холост. Скудная, однообразная

информация и ничего о личной жизни. Даже даты рождения нет. Однозначно, интернет

чистят от любых упоминаний о нём регулярно и тщательно.

Варя сидела и смотрела на несколько фотографий с уже знакомым лицом. Вот он стоит с

президентом страны на каком-то приёме. Вот снимок, где он рядом с главой другой

корпорации, с натянутой улыбкой. Подписание торгового соглашения между двумя

конкурирующими организациями. Видно, что мужчины совсем не друзья... Она

засмотрелась на эту фотографию. Что-то незримо общее было между этими двумя... Не

статус. Не сферы интересов. Черты лица? Нет... Другой будто красивее. Холёность? Рост?

Телосложение? Что? Много общего, но всё не то. Что-то было ещё... Она встряхнула

головой и залпом допила чай с ромашкой. Всё! Хватит! Завтра она переговорит ещё раз с

Рафом, Ириной, и решение будет принято.

***

Гул из-за дверей привлёк внимание Вари на подходе к офису. Кто-то жарко дискутировал, во всеуслышание обсуждая её личную жизнь. Нет, она понимала, что друзья спят и видят, как выдать её замуж, но не так же нагло сплетничая! Ну, сейчас она устроит им. Варя

резко дёрнула ручку двери на себя и влетела в кабинет.

— Не стыдно? — и остолбенела.

Весь офис оказался заставлен, нет, завален белоснежными отборными розами. Кто-то

угрохал целое состояние на цветы. Они, как снег, лежали на столах, стульях, подоконниках, даже на полу, рассыпанные чьей-то щедрой рукой.

— Что это? — следующий вопрос прозвучал сам по себе.

— Знак внимания, — на столе, погрузив вздёрнутый носик в собранный букет, восседала

Ирина.

— Кому?

— Тебе.

— От кого?

— Имя сказать или сама прочитаешь?

Варя на негнущихся ногах прошла к подруге, чтобы взять из её рук небольшую белую

карточку с выбитыми на ней серебряными вензелями.

« Рад знакомству, Варя. Надеюсь увидеть вас ещё раз. Астен».

Она подняла обескураженный взгляд на Ири, быстро собираясь с мыслями.

— И? Это повод вам с Рафом решать, подходит он мне для свиданий или нет?

— Что это? — раздался голос Елизаветы в дверях.

— Вопрос «Что это?» сегодня утром является синонимом «Здравствуйте, извините за

опоздание», — ехидно заметил Рафаэль.

— Извините за опоздание, Варвара Анатольевна, — Лиза закрыла открытый от удивления

рот.

— Что это? — в дверях с ведром в руке появилась Павловна. — Где я найду столько ваз?

Раф подошёл к ошарашенной Варе, вытянул карточку из её пальцев, покрутил и вставил

обратно.

— Может, это... Оптом сдадим?

— Что сдадим?

— Цветы... Думаю, тебе ещё подарят, и не раз.

— Нам надо поговорить... — Варя обвела задумчивым взглядом зал и чуть жёстче

продолжила. — Раф, Ирина, за мной, в кабинет.

После неспешного рассказа и разъяснений о вчерашней встрече Варя поняла, что друзья

хотят участвовать в этом проекте. Разумеется, у неё было право вето, но пользоваться им в

такой ситуации выглядело бы глупо, основываясь лишь на своей мнительности в

отношении мужчины, которому она понравилась. Теперь Варя не сомневалась в этом.

Доказательства его интереса лежали рассыпанными по всему офису, подтверждавшиеся

охами-вздохами Павловны, пытающейся навести в конференц-зале порядок. Последняя

попытка предостеречь партнёров от поспешного решения оказалась такой же провальной, как и осознание, что с заказчиком она встретится ещё раз — по личному ли вопросу или

по деловому, без разницы. Причём инициатором встречи будет он.

— Вы понимаете, что агентству придётся отвечать за каждую копейку, перечисленную на

наши счета? — пристально глядя на друзей, произнесла Варя. — Неограниченный

финансовый лимит на исследования может оказаться удавкой на шее, которая задушит нас, как только мы поймём, что не справились с контрактом.

— Риск — дело благородное, Вареничек, — видно было, как Ири уже предвкушала

баснословные прибыли, о которых они так мечтали полгода назад, когда открывали

агентство. — Давайте сразу договоримся, что исследования ведутся для сферы

инновационных технологий на перспективу. Скажем, проект следующего двадцатилетия?

Ну, как идея?

— Варюша, ну с наёмными высококлассными спецами мы просто не можем прогореть! А

что касается сохранения тайны, никто из нас болтать не будет... — задумался Раф.

— Да чем люди только ни занимаются, — вздохнула Варя, соглашаясь с друзьями. —

Сейчас мало чем можно удивить народ, — она обвела взглядом партнёров по бизнесу. —

Ну хорошо... Вас слишком много на меня одну.

— Я напишу тогда им, что мы готовы принять образец контракта для изучения? — Ирина

вскочила со стула, готовая бежать за компьютер.

— Пиши и скинь им наши расценки, — Варя повернулась к креативщику. — Что с

рекламой ресторана?

— Ууууу... — закатил глаза Рафаэль. — Началооось...

Он вскочил вслед за Ири и убежал из кабинета начальницы. В распахнутую дверь Варя

услышала весёлые команды дизайнера:

— Чего уши развесили? Контракт у нас ожидается клёвый! Будем проводить опросы!

Работать! Работать!

***

Через полчаса Ирина принесла вариант будущего договора с «Сертан энтерпрайзис».

Странное название, думала Варя, пытаясь вчитаться в сухие лаконичные строки,

аккуратными рядами расположенные на нескольких листах. Однако мысли с завидным

постоянством возвращались к владельцу этой неизвестной компании, окутанной

таинственным ореолом. Имя у него необычное, но на русском языке говорит без акцента.

И глаза у него странные... Холодные и в то же время глубокие, как и у того охранника. И

взгляд такой... Ласковый. Розы почему-то белые, а не красные... Она хмурилась, приказывая себе вернуться к бумагам. Ну хватит! Холодный, ласковый взгляд. Надо же

такое придумать!

А цветы специально привезли, чтобы на контракте не могла сосредоточиться... Шиш им! И

новое оправдание утреннего подношения позволило вновь уйти с головой в чёрные

строчки.

— Ах ты ж! — неожиданно выругалась она, привлекая внимание Ирины. Та быстро

заскочила в кабинет, плотно прикрыв за собой дверь.

— Что? — подруга стояла около стола, с любопытством взирая на растерянную Варю.

— Разве не видела? — нахмурилась Варя. — Штрафная система. Возврат предоплаты в

полном объёме, если будет нарушена конфиденциальность заказчика. Пятьдесят

процентов от суммы сверху. Ещё один штраф, если не уложимся в сроки, не считая пени.

— А платят сколько?

— Они выслали дополнительный лист, в котором написано, что утраивают наши расценки.

— Что делают? — непонимающим взглядом уставилась на бумаги Ири.

— Утраивают запрошенную нами сумму! Где ты видела заказчика, который готов так

разбрасываться деньгами?

— Богатая компания. В нас заинтересованы.

— Понимаешь, Ири... — Варя рассуждала вслух. — У меня такое чувство, что это не мы

заказчика ищем, а он пытается нас поймать. Крепко-накрепко. А эти цветы...

— То есть хочешь сказать, что поймать хотят тебя?

— Ну бред же! Я первый раз в жизни видела этого Бранда.

— А может, он твой давний тайный поклонник, — хихикнула Ири, — только ты этого не

знаешь.

— Да уж... Поклонник, — Варя прищурилась. — Что-то мне это не нравится...

— Опяяять начинаешь? — недовольно протянула Ири.

— Что опять? Никогда не поздно отказаться!

— Давай тогда выдвинем свои требования.

— Давай. Напиши им, что мы хотим убрать штрафы. Вот эти и эти, — Варя быстро

вносила исправления на бумаге. — Здесь и здесь. — Она протянула листы Ирине и хитро-

довольная откинулась на спинку кресла, наблюдая, как подруга уходит отправлять

поправки. А вдруг сами откажутся от таких вредных исполнителей?

Не прошло и часа, как в кабинете раздалась настойчивая телефонная трель. Входящий

вызов. Варя сняла трубку и приложила к уху.

— Вареничек, слушай, ты не падай, но с тобой хочет переговорить Астен Бранд.

— Чтооо? — и тело сразу же захватила лёгкая дрожь.

— Переключаю.

Еле слышный щелчок раздался в трубке.

— Я слушаю, — произнесла Варя и отметила, как слегка дрогнул голос.

— Соединяю, — услышала в ответ секретаря Бранда и напряглась.

— Добрый день, Варвара Анатольевна, — заказчик был приветлив. — Вам понравились

цветы?

— Дда, — ответила девушка, чувствуя, как дрожь усилилась.

— Очень приятно это узнать лично от вас, — мягкий мужской голос ласкал её, вгоняя в

состояние расслабленной обречённости. — Я получил ваши правки по договору, —

наступила краткая пауза, достаточная для того, чтобы Варя поняла — он не отступится. —

Почему бы нам сегодня не поужинать вместе и не переговорить по всем пунктам, вызывающим непонимание?

— Мы можем приехать к вам в офис или провести встречу у нас, — она сделала попытку

уйти от приглашения.

— Переговоры в офисе — лучшее решение сохранять официальную дистанцию между

сторонами, но подумайте... Неужели не хотите получше узнать человека, с кем вы

собираетесь подписывать безумно дорогой и длительный контракт?

***

Астен Бран уничтожил своей фразой все аргументы. Он был прав и знал это так же

хорошо, как и то, что Варвара ему понравилась гораздо больше ожидаемого. Жажда стала

сильнее, также как и стремление сблизиться с девушкой, чтобы попробовать её вкус. Если

бы не смерть Анни, он бы отложил время знакомства ещё на какой-то срок, но альва

умерла, и теперь его взор обратился в направлении Варвары. Все эти годы он со стороны

наблюдал за жизнью девочки, являясь неким прообразом её ангела-хранителя. Он

усмехнулся. Как же. Скорее, демона-хранителя. Забавная у этих землян религия. Любят

делить всё на белое и чёрное, забывая о других оттенках.

Серьёзное миловидное личико, точёная фигурка, мягкая сладость искренних эмоций и

тонкий нежный аромат её кожи, смешанный с ненавязчивым запахом духов, пробудили в

нём непреодолимое желание. Желание, сходное с одержимостью безраздельно обладать

девушкой, её телом и душой.

— Ну так как, Варвара? — он постарался вложить в голос как можно больше беспечности.

— Хорошо, — выдохнула девушка в трубку, а у него внутри всё заныло от предвкушения.

— Я пришлю за вами машину к восьми часам.

— Куда? — недоумённо спросила Варя, и он интуитивно понял, что ответ ей не

понравится.

— К вашему дому, разумеется, — закончил разговор, усмехаясь. — До встречи.

***

Варя бросила трубку на стол так, будто аппарат был раскалённым железом и обжигал ей

пальцы. Да что такое с ней происходит? Всего лишь ужин. Такие же переговоры. И, конечно, заказчик давно навёл справки не только об агентстве, но и о каждом работнике...

— Ну и что ты зависла? — Ири вновь стояла каменным изваянием перед ней, сложив руки

на груди. — Рассказывай.

— Хочет деловой ужин в неформальной обстановке.

— Отлично. Надень то красное платье цвета крови, которое купили недавно. Будешь

сногсшибательна.

— Ещё чего не хватало! Быть красной тряпкой для быка?

— Ума не приложу, — вытянула губы Ирина, размышляя. — Богатый, умный и красивый

мужик, — и несмотря на скептичный настрой Вари, и продолжила. — Да-да! Эффектный...

Пытается наладить с тобой хорошие отношения перед сделкой, а ты морщишься.

— Я не доверяю ему.

— А что он тебе сделал плохого?

— Да ничего, вроде бы.

— Именно. Мне кажется, что ты до сих пор зациклена на своём Сашке.

— Да не мой он уже давно, — отмахнулась от предположения Варя.

В самом деле, эта история с неудавшейся любовью закончилась пару месяцев назад, как

раз перед открытием агентства. Сашка просто бросил её без объяснения причин и скрылся

в неизвестном направлении, по-английски, не прощаясь. Было досадно и противно. Она

пыталась найти его в больницах, моргах, но... Никаких сведений. Лишь какой-то там

свидетель в полиции подтвердил, что видел похожего мужика на железнодорожном

перроне с чемоданом, и только она перестала думать об этом случае, как неугомонная Ири

напомнила обо всём заново.

— А раз не твой, тогда иди на свидание и постарайся получить удовольствие для себя и на

благо фирмы! — гордо и снисходительно заключила подруга.

***

Светлый брючный костюм молочного оттенка и брендовая обувь на высоком каблуке, купленные на распродаже, — удачный выбор для ужина, когда не хочешь продолжения

вечера. Тонкий топ в тон туфлям, длинные изысканные серьги и аккуратные дорогие часы

на левой руке дополняют образ, придавая элегантности уверенность и деловой тон.

Макияж идеален, вид решительный, взгляд спокойный. То, что нужно для встречи с

заказчиком.

Варя последний раз взглянула на себя в резное зеркало в гардеробной. Подправила слегка

выбившуюся из причёски прядь волос и зашла в основной зал ресторана, взглядом

пытаясь отыскать Бранда.

— Вы — Варвара Громова? — к ней тут же подскочил высокий худощавый администратор

заведения.

Она кивнула в ответ.

— Вас ждут в синем кабинете. Разрешите, я покажу, — мужчина сделал характерный жест, приглашая следовать за собой.

Варя шла по одному из самых дорогих ресторанов города, разглядывая роскошное

убранство интерьера. Массивные столы цвета венге, под стать им кресла, дорогой мрамор, позолота придавали заведению особый статус. Приглушённые тона освещения смягчали

помпезность, придавая гармоничность обстановке. Небольшая комната с видом на море, куда привёл её сопровождающий, находилась на втором этаже.

Это всего лишь деловая беседа, а никакое не свидание, вдруг спохватилась Варя, когда

встретилась лицом к лицу с заказчиком и приятно поразилась произошедшим в нём

переменам. Одетый в тёмные брюки и рубашку-поло мужчина смотрелся солидно и, в то

же время, как-то мило и по-домашнему. Только часы известного швейцарского бренда и

очень дорогая обувь, явно сделанная на заказ, намекали о его принадлежности к миру

большого бизнеса. Недосягаемый, холодный аристократ превратился в обаятельного

мужчину тридцати двух-тридцати пяти лет.

— Варвара, — произнёс Астен Бранд и протянул руку для приветствия. Его пытливый

взгляд быстро скользнул по её фигурке и вернулся к глазам. — Позвольте, я помогу вам.

Он провёл её за стол и помог разместиться за ним поудобнее, лишь на краткий миг

задержав ладони на предплечьях. Тепло его рук неожиданно вызвало внутри лёгкий

трепет. Слишком интимным ей показался для второй встречи этот жест. Ненужным.

Она должна либо изменить условия контракта в свою пользу, либо отказаться от

сотрудничества. Объяснит потом партнёрам, что не получилось. Варя с радостью бы

отказалась сразу, но честность мешала ей поступить так низко со своими друзьями. Она

поймала на себе мягкий и спокойный взгляд мужчины, ласковый взгляд. Обычно так

смотрят на близких людей после долгой разлуки. И всё же... Надо его выслушать...

— Кухню какого народа мира предпочитаете? — широко и искренне улыбнулся заказчик, после того как разместился за столиком напротив девушки. — Этот ресторан умеет

удовлетворить самый привередливый вкус... За что мне нравится.

— Традиционную, пожалуй, — выдавила из себя ответную улыбку Варя, пытаясь

сосредоточиться на предстоящем разговоре. — Экзотики мне и на работе хватает.

— Мы вам добавили впечатлений, верно? — весело засмеялся Бранд. — Представителей

маленькой фирмы вызвали на засекреченный объект, чтобы прокатить на летающей

машине и предложить баснословно дорогой контракт с достаточно жёсткими условиями.

— Мы удивились, — с лёгким сарказмом отметила она, неожиданно даже для себя самой.

— Зато увидели масштабы и всю серьёзность предприятия.

— Вы правы, Астен, — едва ли не споткнулась на произношении его имени Варя и, не

теряя времени даром, задала первый щекотливый вопрос. — Но откуда в вас такой

альтруизм?

— Что вы имеете в виду?

— Вы утроили расценки в нашу пользу, лично пригласили меня на встречу, словно у вас

нет более важных дел.

— Мы предложили вам ставки зарубежных компаний, с которыми уже ведём дела.

— Благородно, — усмехнулась Варя.

— Удобно, — Бранд был серьёзен. — Не ищите здесь подвоха. Это мои личные

предпочтения, как и сколько платить людям за работу. Так же, как и то, что я захотел

провести немного времени в компании приятной собеседницы. Или это запрещено людям

моего круга? — Его губы исказила усмешка, а в глазах заиграли лукавые огоньки.

— Ннет, — смутилась Варя. — Извините.

Преждевременные выводы оказались предвзятыми. Стало неприятно, что подобное не

укрылось и от заказчика.

— Давайте закажем еды, — доверительным, дружеским тоном быстро переключил тему

разговора Бранд. — Я просто умираю от голода.

Варя улыбнулась ему и погрузилась в изучение меню, краем глаза замечая, как мужчина

наблюдает за ней с нескрываемым удовольствием. Минут через пять она остановилась на

лёгком салате и горячем, называя блюда.

— Хороший выбор, — отметил Астен, заказывая для неё филе сфириды по-

средиземноморски. — Вкус этой рыбы подчеркнёт изысканное сухое вино. Белое или

розовое?

— Белое.

— Принесите, — приказал официанту, отправляя его за заказом. — Итак, продолжим, —

мягко произнёс, не сводя с неё пристального взгляда. — Чем вас не устроила система

штрафов?

— Не устроила? — возмутилась Варя, представив, что они могут значить для агентства. —

Такие санкции похоронят нас заживо, если что-то пойдёт не так.

— Не делайте глупостей и выполняйте свою работу качественно, — неожиданно сухо

произнёс Астен. Взгляд Бранда на миг стал ледяным, превращая его в расчётливого

дельца. — Или вы сомневаетесь в собственном профессионализме?

— Нет, — буркнула Варя, подмечая его требовательность. — Мы классные специалисты.

— Вот и отлично. Покажите нам вашу работу. Не зря же мы тщательно собирали

информацию и производили отбор, пока не остановились на вас.

Она смотрела на открытое лицо собеседника, обдумывала его деловой подход. Точно, накрутила себе лишнее. «Сертан Эйнтерпрайзис» рассчитывает на сделку. Но почему

сделка должна быть на невыгодных для агентства условиях? Она вообще хотела отказаться

от контракта. Попытка не пытка!

— Не отлично. Я буду работать с вами только в том случае, если вы снизите штрафы до

десяти процентов.

Астен Бранд на миг сощурил глаза и рассмеялся.

— А вы не так просты, Варвара Анатольевна, — его лицо быстро приняло добродушное

выражение. — За ваши красивые глаза я готов пойти на сорок процентов.

— Нет, пятнадцать.

— Тридцать, не больше.

— Только двадцать. Это моё последнее слово, — упёрлась Варя, понимая, что скоро ему

проиграет. Если он согласится, то поводов для отказа не будет.

— Двадцать при условии, что вы подумаете над приглашением встретиться со мной в

неформальной обстановке ещё раз, — огорошил её неожиданным предложением Бранд.

Было непонятно, шутит мужчина или серьёзен, а его искренняя улыбка и тон беседы

сбивали с толку.

***

Он же откровенно радовался происходящему диалогу и любовался этой энергичной

девушкой. Её жизненные силы переливались через край, мягко его поддразнивая.

Желанная. Он был готов на многое, чтобы продолжить общение, но отдавал себе отчёт в

том, что нужно быть очень и очень аккуратным, чтобы её не спугнуть.

— Хорошо, — ответила ему Варя. — Но тогда размер пени за задержку сроков

выполнения вы сократите вполовину, равно как и добавите три календарных месяца на

исследования.

***

Азарт в серых глазах Астена только подстёгивал её на подобные требования. Она

понимала, как сильно наглеет. Будет отлично, если сделка сорвётся, но если нет, она

выбьет для фирмы смягчение условий. И тут же оказалась сражена его ответом.

— Я согласен, — Бранд улыбнулся, и Варя заметила победный блеск в его глазах.

Что для него было в данном случае важно? Контракт или ещё одно свидание? Чем она, молодая девушка, ещё толком ничего не добившаяся в жизни, могла заинтересовать этого

состоявшегося мужчину? Любовь с первого взгляда? Но это же бред. Так не бывает!

— Тогда предлагаю отметить нашу договорённость, — Бранд протянул ей бокал с вином, предлагая скрепить деловой союз звоном хрусталя.

Астен был весел и расслаблен, но она всё никак не могла успокоиться, пока официант

накрывал заказанными блюдами стол, ловко управляясь с тарелками и приборами. Варя

отпила глоток вина, отмечая его глубокий насыщенный вкус. Жидкость протянулась по

горлу тёплым потоком, согревая и немного расслабляя её. Почему бы не воспользоваться

возможностью узнать этого человека получше в общении, понаблюдать за ним?

— Астен, этот проект, — сделала краткую паузу Варя, провожая официанта взглядом. —

Такие высокоразвитые технологии... Меня приятно удивило, что люди додумались до

воплощения в жизнь идей научной фантастики.

— Действительно, великие умы, — снисходительно заявил Бранд, загадочно улыбаясь.

— Вы так говорите, будто эта заслуга не принадлежит человечеству, — Варя поняла, что

мужчина иронизирует.

— А если не люди, то кто? — казалось, его невероятно забавляет разговор. — Предлагаю

пофантазировать на эту тему. Вам, как человеку творческому, это будет легко сделать.

— Ну, например, инопланетяне, — пошутила девушка, поддержав его игру, и отметила, как подался вперёд мужчина.

— То есть вы, Варя, можете допустить, что во вселенной мы не одни?

— Я не только могу, но допускаю это.

— Любопытно, — протянул Астен, внимательно слушая её. — И в чём может наблюдаться

чужое присутствие?

— Например, резкие скачки в технологиях, новые прогрессивные открытия. Вот как с

летомобилями.

— Это слабые доказательства, — слегка поморщился мужчина, отрезая кусочек рыбы со

своей тарелки.

Атмосфера между ними немного разрядилась. Теперь они сидели, мило беседуя, как

хорошие знакомые, как друзья на одной волне. Астен Бранд располагал к себе, был

галантен и приятен в общении. Ел с аппетитом, заражая своим энтузиазмом и

настроением.

— Увы, инопланетные тарелки не летают у нас над головами и зелёные человечки по

городу не ходят в виде неопровержимых фактов, — привела очередной аргумент Варя.

— Может, и летают, — улыбнулся он. — Земные радары в силу примитивности попросту

не могут засечь оборудование такого высокого класса...

— Охотно верю, — она наслаждалась прекрасно приготовленным блюдом. — Ведь у нас

уже появились самолёты-невидимки. А это всего лишь самолёты.

— Варя, скажите, а хотели бы вы побывать в космосе и увидеть другие миры? — Варя

заметила во взгляде Астена неподдельный интерес.

— Забавная мысль, — засмеялась она, лёгким движением убирая с лица непослушный

локон. — Приключения могут оказаться незабываемыми. Только вот... — небольшая тень

промелькнула по лицу девушки.

— Только вот что? — мужчина отложил свои приборы, сложил ладони лодочкой и поднёс

их к губам, дожидаясь ответа и продолжая за ней наблюдать.

— Мама... Путешествия в космосе — это надолго. Время и пространство могут

искажаться. Год там — целая жизнь здесь.

— Да полноте, — усмехнулся Бранд. — Мы же фантазируем. Представьте, что

космические корабли могут пересекать галактики в кратчайшие сроки. Такие, что

путешествие не займёт много времени.

— В таком случае, я бы не возражала, — мечтательно улыбнулась Варя. — Жаль, что всё

ограничится лишь фантазиями этого приятного вечера.

— Ты находишь вечер в моей компании приятным? — вопрос Астена показался

неожиданным, а его ладонь накрыла её пальцы.

— Есть немного, — ухмыльнулась и только решила высвободить руку, как раздался

входящий звонок.

Астен убрал руку и откинулся на кресле, следя за тем, как она достаёт смартфон.

— Мам? Всё хорошо. Да, замечательно. Да, скоро буду.

Через полминуты уверений она освободилась от заботы абонента и взглянула на Бранда с

лёгким чувством вины за нарушение этикета.

— Извините, — задумчиво произнесла, потирая мобильный в руке. — Это мама.

Беспокоится...

— Хорошо, когда рядом есть родные люди, забота близких, переживания... — Астен

помрачнел и, заметив любопытство на её лице, продолжил. — Я потерял родителей очень

рано.

Волна сожаления поднялась в её душе, как только их взгляды соприкоснулись. Столько

горечи было в его глазах. Варя вспомнила, как потеряла отца. Они возвращались из гостей.

Поздний вечер и гололёд поспособствовали несчастью. Машина перевернулась. Папа

погиб, она чудом выжила и не замёрзла. Потом ей рассказали, что неизвестный спаситель

вытащил её из-под груды железа и доставил до ближайшей больницы в бессознательном

состоянии, где она пришла в себя и встретилась с мамой, исполненной горя и радости

одновременно.

— Я тоже потеряла отца, — сказала Варя вслух, испытывая скорбь.

— Прости, что вызвал в тебе эти чувства, — словно издалека услышала голос Астена.

Бранд уже стоял за её спиной, положив ей ладони на плечи. — Давай я отвезу тебя домой.

Не нужно заставлять маму ждать.

Варя поднялась из-за стола и, развернувшись, оказалась на чрезвычайно близком

расстоянии от мужчины, подняла глаза и столкнулась с ним взглядом. Неожиданно

мощная и тёплая волна пронзила её насквозь, растекаясь по всему телу, наполняя

неукротимым желанием. Настолько сильным, что захотелось прижаться к Астену, чтобы

почувствовать его объятья, ласковые руки, тёплые губы... И тут же захватило дух от

понимания, что она только что испытала. Девушка резко отшатнулась в сторону, не

обращая внимание на еле заметную улыбку на мужском лице.

***

Астен торжествовал. Альва поймала его посыл, как и любая другая. Он восстановил с ней

связь. Очень слабую, тонкую, но уже достаточную для того, чтобы эта девушка начала

думать о нём, как о своём будущем партнёре. Он впитал в себя часть её эмоций и

наслаждался чувством лёгкого опьянения от той небольшой волны, которую смог уловить

при контакте.

— Извините, Астен, но я откажусь от вашего предложения. Доберусь на такси, — Варя не

хотела смотреть ему в глаза.

— Как пожелаешь,— он тепло улыбнулся, готовый ждать. — Позволь, я провожу тебя.

— Благодарю, но... Нет, — вдруг жёстко отрезала девушка, заставив его слегка

прищуриться.

Он немного удивился её стремлению избавиться от его общества. Произошедшее вызвало

в ней отторжение, и это было необычно. Совсем не так, как с другими альвами.

— Хорошо, Варвара. Завтра к вам приедет наш курьер с исправленным договором, —

главное — сохранять спокойствие. Он знал, что обязательно добьётся своего.

***

Уже в такси, назвав домашний адрес, Варя наклонилась вперёд и сцепила пальцы, отметив

их необычную холодность. Внутри всё дрожало от переполняющих чувств и лёгкой

усталости. Это работа, напряжённая встреча и Астен Бранд, открывшийся с другой

стороны, странное волнение от его близости... И будущее сотрудничество с ним... Варя

ехала домой, считая минуты и светофоры. Она разберётся со всем завтра. Утро вечера

мудренее. Так говорила мама — и всегда оказывалась права.

Глава 3. Старый маяк

Приезда курьера Варя ждала с замиранием в душе, с непонятным трепетом. Ведь как

только она поставит подпись — обратной дороги уже не будет, и придётся приложить все

усилия для того, чтобы выполнить заказ качественно.

Ири и Раф чуть ли не прыгали от радости, когда узнали о значительно лучших условиях

выполнения контракта. Друзья долго допытывались, каким образом ей удалось повлиять

на заказчика. Сама же Варя до сих пор не могла выкинуть из головы мысли о мужчине, на

которого так непристойно и жгуче отозвалось её тело, выбросив в кровь столько гормонов

сладострастия. После подписания всех бумаг им придётся чаще общаться, и такая реакция

на Астена откровенно смущала, если не сказать — пугала.

— Добрый день, — услышала она приятный мужской голос сквозь приоткрытую дверь. —

Я от господина Бранда, — и слегка напряглась.

— Пройдёмте за мной, — нежным елеем проворковала Ири.

Тот самый Дан, который встречал и провожал их во владениях Бранда, прошёл твёрдым, уверенным шагом в кабинет. Манеры, походка гостя сквозили самодовольством. Не-ет, не

похож он ни на водителя, ни на охранника. Варя задумчиво следила за его приближением.

Сразу за ним в приоткрытую дверь проскользнула Ирина, на ходу поправляя лифчик и

закусывая верхнюю губу, чтобы придать ей более пухлый вид. Подруга замерла около

стены, внимательно наблюдая за происходящим. Мужчина остановился, а Варя обомлела

от льда, мерцавшего в серых глазах.

— Даннил, — сухо представился он, прожигая Варю пристальным взглядом, в котором

читалось лёгкое любопытство. — Разрешите? — курьер указал на стол, намереваясь

поставить на него чёрный кейс.

— Конечно, — она кивнула с вежливой улыбкой.

Ловкое движение пальцев, еле слышный щелчок — и через минуту на столе красовался

чистовой экземпляр договора на гербовой бумаге.

— Если позволите, я дождусь, пока вы всё проверите и подпишете, — лаконичный тон

мужчины чётко дал понять, что другого ответа, кроме «хорошо» он не ждёт.

— Конечно, — вежливая улыбка стала обречённой.

В этот момент, походкой от бедра, Ири направилась прямо к ним. Её настрой

недвусмысленно показывал желание добиться внимания и понравиться этому

неприступному, холодному красавчику. Подруга остановилась рядом со столом, аккурат

напротив Даннила, и кокетливо улыбнулась ему, отвлекая мужчину на себя.

— Чай будете? Кофе? Другой напиток?

— Воды, — Даннил оценивающе посмотрел на Ири, а Варя вздрогнула.

Взгляды мужчины и женщины соприкоснулись, и от тела подруги в сторону Даннила тут

же потянулась тонкая, еле видимая светлая дымка. Варя моргнула, и видение исчезло.

Хищный взгляд гостя неожиданно стал пустым и безразличным, равнодушно скользнул по

фигуре Ири и вновь вернулся к Варе.

— Минуту, — ничего не замечая, Ири выскочила из кабинета, чтобы быстрее выполнить

поручение.

— Устраивайтесь поудобнее, — натянуто произнесла Варя, небрежно указав посетителю

на кресло неподалёку, и схватила листы с договором, пытаясь скрыть в пальцах дрожь.

Ничего себе привиделось! Мрак, да и только! Быстро заставила себя собраться и вникла в

уже знакомые строки, внимательно вычитывая текст ещё раз. Вдруг найдётся ошибка, и

можно будет выиграть отсрочку ещё на день. Просить о ней прямо было бы глупо после

вчерашнего разговора, после того как утром они с друзьями ещё раз всё обговорили, обращая внимание на поправки. Но нет. Никаких ошибок, зацепок. Ничего. Гладкий текст

из простых условий, лучших сроков, ставок делал опасения беспочвенными.

Новый чернильный «Паркер» лежал на столе в тёмно-коричневой коробочке и призывал

Варю завершить начатое. Это был подарок от друзей на день основания фирмы. Талисман, который дожидался своего часа, чтобы оставить след на очередном договоре. Она

вытащила ручку из зажимов и взглянула на Даннила. Мужчина смотрел на неё

снисходительно, изучающе. Его губы изогнулись в лёгкой усмешке, как у человека, обладающего превосходством от знания информации, недоступной для остальных.

— Что-то не так? — улыбка Дана казалась искренней, перебивая Варин задумчивый

взгляд.

— Ннет, — слегка смутилась Варя и нахмурилась.

Опять она позволила мыслям утечь в ином направлении. Так недолго превратиться в

мнительную неврастеничку. Ручкой начала выводить подписи на каждом листе бумаги

рядом с размашистой, немного похожей на иероглифы подписью Астена Бранда. Закончив, отложила ручку и встала одновременно с курьером. В два шага он подошёл к столу и

забрал свой экземпляр договора, предварительно проверив, что всё подписано.

— Поздравляю, — произнёс Даннил, быстро убирая бумаги в кейс. Через секунду из него

же появилась бутылка очень дорогого шампанского, перевязанного красной лентой, и

коробка шоколадных конфет. — Это вашему агентству лично от господина Бранда в честь

будущего сотрудничества. Мы надеемся, что оно будет успешным для обеих сторон.

Более не говоря ни слова, мужчина развернулся и покинул кабинет, оставляя после себя

напряжённую атмосферу, которую так и не разрядила доброжелательная улыбка, которой

он одарил Варю напоследок. И не успел уйти, как в кабинет проникли две хитро-

довольные рожи. А как по-другому назвать лица друзей, расплывшиеся в умиротворённом

счастье, едва они увидели подписанные бумаги на столе? Так сходят с ума от блаженства

коты, налакавшиеся валерьянки.

— Ваауу, — пропел Раф, бросив на стол распечатанные листы с изображением бифштекса.

Тут же схватил контракт, листая его и восторженно приговаривая. — Ты гляди, какая

бумага... А водяные знаки... А подписи... А условия... Не договор — картинка!

— Ничо-ничо се, — подпевала ему Ири, рассматривая золотистую этикетку на

шампанском. — Это же «Луи Рёдерер Кристал». Он принёс? — многозначительно указала

на дверь. — Ты хоть понимаешь, сколько это стоит?

— И сколько это стоит? — с сарказмом спросила Варя.

— Минимум пятнадцать тысяч! Это же коллекционное.

— Давайте отмечать столь эпохальное событие, — просиял Рафаэль. — За стаканами

сгонять?

— Стаканами! Кощунство пить из стаканов божественный нектар! — возмутилась Ири, нежно поглаживая бутылку.

— Так! Стоп! — Варя встала с кресла и вытащила шампанское из цепких рук подруги. —

Выпьем, когда выполним все обязательства по договору! А пока уберу его в сейф, — и с

важным видом замуровала объект обильного слюноотделения друзей в железный

шкафчик.

— Нуууу, Ваааарееник! — надула губы Ирина. — Ты зануда!

— Не зануда! Купим сегодня шампанского попроще, еды и поедем на побережье, на пирс,

— она улыбалась. А, была не была!

— Ооо! Арендуем небольшой катер — и в море! Я буду штурманом! — подбоченился Раф.

— Как в старые добрые времена.

— В какие такие старые добрые времена? — грозно выкрикнули в один голос обе

девушки.

Эта история случилась как раз перед выпускным, оставив в памяти подруг и ещё пары

сокурсниц неизгладимый след. Тогда они все понадеялись на Рафаэля и отказались от

сопровождения. Самоуверенный и обаятельный творец уверял, что с детства умеет

управляться подобными штуковинами. Нет чтобы сразу заподозрить по «штуковинам»

подвох, но они позволили ему сесть за штурвал и уплыли далеко в море. Водка и вино

кончились быстро, так же быстро, как и топливо в баке.

Потом оказалось, что никто не взял с собой воды, и они были вынуждены сидеть в

солёной тюрьме до обеда следующего дня, мучаясь диким похмельем, пока ждали помощи

с берега.

Их нашли в нескольких километрах между основной землёй и частным островом,

болтающихся на волнах и зелёных от жажды и морской болезни. Потом горе-

путешественники получили нагоняй от родителей и спецслужб и чуть не проворонили

выпускной.

Выходку Рафу простили, потому что все были пьяными, а море в прямом смысле казалось

по колено, и теперь, по происшествии нескольких лет, талантливый «моряк» вновь

изъявил желание быть капитаном нового заплыва.

— Даже не думай! — зашипели на него девчонки так, что Рафаэль схватился за

фотографии с кусками мяса и начал раскладывать их на столе.

— Ну, не думай и не думай! — бухтел он. — Глядите, какие получились снимки!

И девушки склонили головы над новыми рекламными макетами.

— Ну вот, гораздо лучше! — довольно улыбнулась Варя, быстро отбирая фотографии. —

Уверена, вот с этим и этим мы быстро сдадим заказ!

— А фаллосы? — уточнила Ирина.

— Что? — она уже и забыла об этом странном клиенте.

— Ну, они серьёзно настроены на сотрудничество.

— Ира, созвонись с Васильченко и передай им клиента. Ты же понимаешь, что все

ресурсы будут направлены на работу с концерном и отвлекаться на другое нам пока совсем

нельзя.

— Сделаю, — засмеялась Ири. — Наши конкуренты будут счастливы такому подарку.

— Ири! — с лёгким укором посмотрела на неё Варя и хихикнула, представив лицо Антона

Васильченко. Быстро посерьёзнела. — Процент за откат обязательно попроси.

— Не забуду, — улыбнулась помощница, гордо дефилируя по направлению к выходу из

кабинета.

Не дожидаясь вечера, они рванули на побережье, не забыв сменить одежду на более

удобную. Спокойное море и старый пирс уже ждали своих постоянных гостей с

пластиковыми стаканчиками и шампанским на каждого. Они сидели на песке и смотрели, как резвятся над водной гладью чайки, смотрели на медленно плывущее к горизонту

солнце и наслаждались бризом. Наслаждались и пьянели, приобретая черты смельчаков, всё активнее поглядывая в сторону яхт и катеров.

— Прокатиться бы, — горестно простонал Рафаэль, глядя на то, как небольшая весёлая

компания выгружалась с прогулочной яхты.

— Завтра ррабочий день, — пьяненько рыкнула Варя, пытаясь напомнить всем об

обязанностях. Рыкнуть получилось слабо — звук получился таким, что друзья только

сильнее развеселились.

— Пойдём на пирс сходим, — Ири вскочила на ноги и потянула за рукав Варю. —

Поглядим, чем народ живёт.

Народ жил весело, танцуя под громкую музыку, доносившуюся из динамиков

пришвартовавшейся небольшой яхты. Люди танцевали, пили алкоголь, смеялись, проводя

время в беззаботности и заражая своим весельем окружающих. Дозировки алкоголя в

крови вполне хватило, чтобы друзья влились в общий поток на импровизированной

вечеринке.

Минут через десять неудержимого веселья к девчонкам подкатил Рафаэль и отвёл их в

сторону.

— Нам предлагают прокатиться, — важно сообщил он, глядя, как загораются у подружек

глаза.

— Кто? — хихикнула Ири, пристально наблюдая за танцующим брюнетом.

— Андрюша.

— Ктооо? — Варя выпучила глаза от странного заявления Рафа.

— Андрюша... Что ты так смотришь? — надул губы друг. — Имя как имя...

— А я согласна, — дрыгаясь в ритме новой зажигательной мелодии, пропела Ири, провожая взглядом брюнета, который как раз грузился в предлагаемое для прогулки судно.

— Надоо..го? — икнула Варя.

— Ска. Азали — часа на два, — радостно ответил Раф, предвкушая согласие. Шампанское

творит чудеса, заставляя самых ответственных порой терять тормоза. Так и сейчас, чудо-

напиток сработал, как надо. — Я сказал им, что поеду с коллегами. А они не против!

— Нуу, не знаю, — ещё попробовала сохранить остатки трезвомыслия Варя.

— Не будь занудой, Вареничек, — протянула Ири. — Там такие мальчики! Просто

потрясные. И баб не вижу! — И за руку потащила подругу на яхту.

***

Быстроходное судно быстро удалялось от берега, унося друзей на борту. Дискотека

продолжалась, шампанское лилось рекой. Солёные брызги, свежий ветер, всеобщее

заразительное веселье поднимали настроение в геометрической прогрессии.

— Ох ты ж, кобель! — Неожиданно воздух пронзил мужской визгливый крик из

раскрытой створки окна, перебивая музыку.

Варя и Ирина сидели на верхней палубе, когда раздался звон бьющейся посуды и новые

крики. Раф как раз ушёл за новой порцией напитков. Кто-то внутри помещения решил

сильно поскандалить. Ругань продолжилась, атмосфера накалялась, привлекая внимание

гуляющих.

Вскоре на палубу выскочил растрёпанный и красный от смущения, как варёный рак, Рафаэль, а следом за ним, в шёлковых алых трусах, появился рослый блондин, плотно

зажимавший дверь, явно не желая выпускать наружу визгливого.

— Вадюша, успокойся! — орал он кому-то в каюту.— У нас ничего не было!

— Я поверю тебе, кобель, если ты высадишь его сейчас же с судна! — истерично

парировал ему ревнивый партнёр.

Рафаэль в это время рысью скакал к девчонкам, пробиваясь через толпу гостей, пытающихся понять, что происходит на этом праздничном вечере. Добежал и остановился, глядя на подруг осоловелыми глазами.

— Что случилось? — вскинулась Варя к нему.

— Попал, — еле переводя дух, запыхался друг.

— Куда попал?

— К гею попал на свидание, — охнул Раф и тут же добавил, — вот я дурак!

— Чтооо? — девчонки хором раскрыли рты.

— Он... Он... Он ко мне приставал!

Между тем скандал продолжался...

***

Это потом, гораздо позже, они сидели на стареньком, потрёпанном временем пирсе на

острове и смотрели на солнечный закат, понимая, что находятся в одной большой и

круглой... В общем, в неприятных условиях находятся по вине Рафаэля, которого

пригласил на яхту прокатиться Андрюша, отмечавший день рождения в компании друзей

на чудесной гей-вечеринке.

— А я-то думала, почему они на меня не реагиру—й—ут, — икнула Ири, задумчиво глядя

на водную гладь.

— Будем надеяться они сообщат на берегу, что нас надо забрать, — понуро повесив

голову, сетовал Рафаэль.

— Ага...

— Они обещали, — парень продолжал хмуро оправдываться. — Вам надо было вернуться

на Большую землю. Зачем вылезли?

— Шли бы они! — с пафосом выкрикнула в пустоту Ири и сникла.

— Если вспомнят, пока доедут, — безрадостно добавила Варя и достала сотовый телефон

из сумочки. — Мрааак!

— Что?

— Нет сети, — она крутила гаджет в руке, пытаясь оживить антенну, нарисованную на

экране.

— Как нет сети?

— А вот так, — настроение портилось с каждой секундой. — Где вот они нас высадили, изверги?

— А как мы домой попадём? — хныкнула Ири.

— Не реви, — важно произнёс Раф, водя пальцами по старому дереву. — Что-нибудь

обязательно придумаем!

Варя с тоской обвела взглядом место, где они находились и тут же ткнула кулаками в бока

друзей, указывая на старое строение неподалёку. Огромная башня высилась одиноким

изваянием на небольшом скалистом пригорке.

— Смотрите же! Маяк!

— Где?

— Вон! Идём туда. Там будет смотритель, или заберёмся повыше и поймаем сигнал.

Она уверенно встала и пошла по пирсу в сторону суши, заставляя подняться и пойти

следом за собой раскисшую Ири, и неудавшегося Рафа-гея. Но первая досадная

неприятность случилась как раз на берегу, когда друзья ступили на песок, и взгляд Вари

упёрся в столбик с массивной табличкой, на которой на нескольких языках было написано:

«Вход запрещён. Частная собственность». Приплыли, называется...

— Надеюсь, здесь нет собак и охранников, — вздрогнула Варя, предположив, что может

таиться за таким предупреждением.

— Типун тебе на язык, Варвара, — грозно заворчала Ирина, услышав слова, принесённые

лёгким дуновением ветра.

Узкая дорожка заросшая высоким кустарником уходила вправо, прямиком в сторону

маяка. Алкоголь выветривался из крови с немыслимой скоростью от тревоги и быстрой

ходьбы. Вечерело. Минут через пятнадцать они вышли на бетонированную площадку и, пробравшись через сквозную дыру в сетке-рабице, которая служила забором, подобрались

ко входу в башню.

— Ну и что будем делать дальше? — Варя не могла скрыть разочарование, глядя на

закрытую под замком дверь.

Рафаэль в ответ тяжело вздохнул, когда в очередной раз не смог вывести сотовый телефон

из спячки.

— Ты посмотри! — умилялся он. — Здесь даже сигнал экстренного вызова не проходит.

Какая-то мёртвая зона. Куда мы вообще попали?

— Тихо, — Ири бодро шагнула к замку, оглядела его, а затем двинулась на Варю, явно

желая впиться ей в волосы. Сурово поджатые губы, горящие азартом глаза — та ещё жуть.

— Эээй, ты чего? — Варя видела искажённое мрачной решимостью лицо подруги и

непроизвольно отступала назад. Взбесилась подружка с горя, не иначе!

— Шпильку дай! — сквозь зубы произнесла Ири.

— Чегоо?

— Шпильку дай! — Ирина вдруг заливисто рассмеялась и враз подобрела.

— А сразу сказать не могла, балда? Напугала же!

— Как в триллере, да? Вот такая ты была, — Ири веселилась как ребёнок, передразнивая

выражение лица Вари. — Ты поверила, да?

— Нашла чему радоваться! — заворчала Варя, быстро вытаскивая из головы небольшую

заколку. — Что делать собираешься?

— Замок вскрывать! — уверенным шагом подружка направилась к двери и через секунду

склонилась над замком.

— Взломщица, откуда навыки?

— Просто был у меня один роман, — загадочно бурчала Ири, продолжая колдовать без

объяснений. Через несколько секунд здоровый амбарный замок щёлкнул и упал на землю, позволяя открыть дверь. — Вэлкам, господа рекламщики, — гордо пригласила Ири друзей

на «следующий этап».

— Пить охота, — неожиданно заныл Рафаэль, представив масштабы предстоящего

восхождения, и тут же получил тычок в плечо от Вари.

— Тихо! Ты уже своё выпил. Там, на яхте, в компании Андрюши!

— Попрошу не ассоциировать меня с тем типом, — обиженно поджал губы Раф, услышав

ехидные смешки от девчонок.

Крутая лестница вверх порядком утомила Варю, пока она доползла до смотровой

площадки. А Рафаэль так и вовсе тяжело дышал, словно поднялся на Эверест, и время от

времени кашлял.

— Дело дрянь, — нагнал ещё больше пессимизма он, мотая мобильником из стороны в

сторону. — Ничего,— высунул руку из окна. — Мистика!

— Чтоо? — хором пропели подруги.

— Ничего!

— В чём мистика?

— В том, что мы не можем находиться так далеко от Большой земли.

— Придётся ночевать здесь, — нахмурилась Варя и подошла к большому овальному окну, чтобы оглядеть местность.

В сумерках уходящего дня внимание привлекло огромное светлое пятно. По центру

острова находилась обширная территория, освещённая прожекторами. На

производственной или, скорее, военной базе, обнесённой глухим забором, вовсю кипела

жизнь. Два огромных ангара по краям и люди в чёрной униформе, шастающие из одного

конца в другой. Рабочие таскали какие-то тяжёлые серебристые контейнеры и составляли

их в центр, явно готовясь к погрузке.

— Ого! — воскликнул Раф, подобравшись за спину девушки. — Чтобы выбраться отсюда, нам нужно заявить о себе там, — он указал в сторону «жизни».

— И получить пулю в затылок, да? — выдохнула Ирина. — Мы на частной территории.

Нас прикопают, здесь же.

— Ну-ка, спокойно! — рявкнула Варя. Обеспокоенность друзей заставила её стать

ответственней. — Если до обеда за нами не придёт катер, — она поморщилась... Ведь

предупреждала её пьяная интуиция, что лучше не связываться с чужими. — Мы сами

пойдём на объект, а там... — она вздохнула. — И вообще... Рано или поздно нас хватятся, и

кто-нибудь из тех злыдней вспомнит, где нас оставили.

— Лучше, чтобы рано, — печально произнесла Ири, наблюдая за активностью на базе. —

Будем надеяться, что хоть у одного из них проснётся совесть!

— Меня мама будет искать, — с надеждой в голосе произнесла Варя, вселяя в себя

уверенность.

Она всегда была лидером в их маленькой компании. Поэтому друзья и выбрали её

директором совместного предприятия. Отличницу, ответственную и в меру осторожную.

Ири... Ирина очень любила мужчин. Богатых, красивых, умных. Она всячески пыталась

найти место под солнцем в объятьях будущего идеального мужа. Вести бизнес подруга

попросту бы не смогла, растекаясь подогретым мёдом от взгляда каждого солидного

заказчика.

Рафаэль... Как самый творческий и талантливый из них, был абсолютно непрактичным, а

временами и безалаберным. Он, как истинный художник, мог жить в нищете, но девчонки

решили, что от него будет толк, если применить его способности во благо коммерции. Раф

согласился, и агентство приобрело креативного дизайнера.

Шло время. Ближе к вечеру зажглись автоматические сигнальные огни на маяке, мерцая

красным и синим, время от времени освещая помещение. Очень хотелось пить, но

наученная солёной тюрьмой Варя стойко терпела жажду, пока... Пока внизу не раздался

шум. Кто-то вломился в здание маяка, и тяжёлый топот шагов, не одного, а даже

нескольких людей, неумолимо приближался к ним. Она замерла от ужаса, зажав горло

ладонью, чтобы не закричать. Смотрела на обескураженные, не менее напуганные лица

друзей и ждала... Их нашли. Нашли неожиданно и не вовремя. Когда они этого совсем не

ждали.

— Кто это? — успел выдохнуть Рафаэль перед тем, как на площадке оказались трое

вооруженных солдат в униформах, и лучи мощных фонарей осветили им лица.

— Вы проникли на частную, охраняемую зону, — вместо приветствия жёстким голосом

произнёс военный. — Встать! — гаркнул он.

Чёрные стволы оружия, направленные прямо на них, говорили сами за себя. Друзья

переглянулись и молча поднялись со своих мест. Далее последовал грубый обыск, во

время которого охрана тщательно проверяла даже девочек, заодно лапая их округлости.

После унизительного досмотра главный смерил тяжёлым взглядом ребят и рявкнул ещё

раз:

— Следуйте за мной! — и исчез на лестнице.

— Что расселись? — второй был так же невежлив. Он махнул дулом автомата, показывая

на выход.

Им ничего не осталось делать, как только подчиниться требованиям.

Глава 4. Приглашение

Астен Бран Ариэс, третий советник и первый легат Аккубенской Империи на Земле, только отдал последние распоряжения перед началом транспортировки очередного груза

на Серт, как на срочную связь вышел его помощник.

— Эссэр, — голографический Даннарт выглядел озадаченным. — На территорию острова

проникли чужаки.

— Они всегда проникают, — он явно не понимал причин для беспокойства. — Код

красный, как всегда.

Красный код означал физическое уничтожение субъектов. С любопытными они не

церемонились. Процедура заключалась в изъятии жизненных сил аборигенов и

утилизации тел там же, на засекреченных объектах, где производился отбор нужных для

империи ресурсов планеты. Люди пропадали без вести, а поиски ни к чему не приводили.

— Дело в том, что среди нарушителей альва и её люди.

— Кто? — Астен даже не понял сначала, о чём пытается сообщить его «правая рука».

— Громова. Мы не рискнули проводить зачистку без твоего распоряжения.

Астен выругался и заметил довольную улыбку на лице Дана. Как всегда, его помощник

оказался предусмотрителен.

— Каким образом они там оказались? — быстро поднялся с кресла и отвернулся к окну.

— По версии Громовой, их выбросили на нашу территорию в результате конфликта во

время прогулки на яхте.

Он напрягся ещё сильнее, точно зверь перед прыжком. Мышцы превратились в сталь.

Игра с Варей может закончиться, так и не начавшись, если девушка увидела

непозволительно много. Придётся менять планы и тем самым потерять всю прелесть

охоты в завоевании девушки.

— Инфракрасные датчики засекли чужаков сразу после их высадки на берег. Мы

продолжили подготовительные работы, пока наши ребята двигались по следу, —

невозмутимо отчитывался Дан.

— Где нашли альву? — он развернулся к Даннарту.

— На старом маяке.

— Что они видели?

— Да так, ничего особенного. Транспортировка изотопов ещё не началась. Портал не

открывали. Действия приостановили до поимки и заключения под стражу.

— Хорошо, — он позволил себе расслабиться.

Пункты о неразглашении в коммерческом договоре с агентством позволят закончить эту

досадную неприятность мирно, не вызывая лишних подозрений, и выдворить

нарушителей на сушу.

— Астен, — усмехнулся Даннарт. — Понять не могу, зачем с ними церемониться? Забрал

бы альву себе сразу и пользовался ею, а то устроил спектакль с суперкарами, теперь вот

новый розыгрыш.

— Даннарт, ты уже больше сорока лет на этой планетке, а ведёшь себя, как прим. Никакой

фантазии. Одно и то же не надоело?

— Горечь ненависти и страха делает вкус альв более насыщенным, — недовольно

парировал Дан, которому явно не понравилось сравнение высокородного серта с чернью.

— Ты просто не пробовал вкуса чистой любви, — Астен решил объяснить своему

помощнику разницу.

— А ты пробовал?

— Было дело, — загадочно улыбнулся Астен, вспоминая маленькую девочку с котёнком.

— Достаточно одного раза, чтобы навсегда запомнить отличия.

Варя, Варечка, Варийя... Ему нравилось, как звучит это имя. Варийя — нежность... Давно

забытое слово в языке сертов, но как же ему нравилось... Он бы сразу предпочёл называть

её так, но условия задуманной игры и нежелание раскрывать себя диктовали иные

правила.

***

Даннарт Вард пожал плечами, не понимая, о чём ему говорит легат. Он потреблял энергию

здесь, особо не задумываясь об оттенках пищи. Главное — насыщение и продление жизни.

Остальное — мишура. Всё-таки Астен — романтик. Несколько десятков лет назад они

поспорили, что какая-нибудь альва обязательно затронет чувства легата. А сейчас уже

заметно, что Варвара нравится Ариэсу больше остальных. Его эмоции ранее холодного и

равнодушного серта говорили сами за себя, подтверждая очарованность новой игрушкой.

Но Дан решил сменить тему — кое-что требовало ясности.

— Я узнал, что тебя ждут на Серте.

— Придётся вернуться, — недовольно поморщился Астен.

— Надолго?

— Не думаю, — с внутренней уверенностью сказал Ариэс, опускаясь обратно в кресло. —

Вызывает императрица.

— Как бы я хотел засвидетельствовать своё почтение Её Величеству, — Вард слегка

склонил голову, выказывая уважение к власти.

Между ними сразу проявилась разница. Астен был генетически сильнее, с лучшей

родословной, занимал более высокое положение в иерархии сертского общества.

Настолько, что свободно мог посещать императрицу при желании, что не могло не

вызывать зависти у доброй половины приближённых Величеству подданных.

— У тебя ещё будет возможность, — лаконично произнёс Бран Ариэс, закрывая тему.

— Какие будут дальнейшие указания в отношении нарушителей?

— Покажись им. Напомни о неразглашении. Доставь по домам и передай мои наилучшие

пожелания Варийе.

— Будет сделано, — ухмыльнулся Вард, собираясь деактивировать связь.

— Погоди, — вдруг остановил его Астен, хитро улыбнувшись. — Когда выйдешь к ним, набери меня на мобильный. Я сам с ней переговорю.

— Как скажешь.

— И ещё... — Ариэс выждал паузу. — Присмотри за ней и агентством, пока меня не будет.

— Предлагаешь попробовать альву на вкус? — съязвил он, с удовольствием заметив, как

потемнели от гнева глаза Бран Ариэса.

— Рядом с ней есть простая, если хочешь приключений.

Дан засмеялся, не говоря ни слова в ответ. Он действительно скоро выиграет спор.

— Только не убей её случайно, — продолжил отдавать распоряжения Астен.— Скорбь

альвы не входит в мои планы, — и связь прервалась.

***

— Ничего себе, мы влипли, — снова прокашлялся Рафаэль, сидя на стуле в закрытой

комнате бетонного строения. Сухой надсадный кашель становился более мучительным.

— Ты не заболел, Раф? — обеспокоенно спросила его Варя, а он улыбнулся.

— Ничего страшного, лишь лёгкая аллергия на пыль...

Тусклый свет от единственной лампочки мягко падал на расстроенные лица подруг. Он

чувствовал вину за то, что втянул девчонок в эти неприятности, а выхода из них не видел.

Люди в чёрной униформе вели себя как отлаженные механизмы, чётко выполняя свою

работу. Во время сдержанного и лаконичного допроса он видел безразличные взгляды, будто они не людей поймали, но каких-то зверьков, и выполняли только им известные

формальности, прежде чем вынести окончательный вердикт. Их заперли здесь, в этом

тесном помещении с обшарпанными стенами и спёртым воздухом. Хорошо ещё, что

откликнулись на просьбы и дали возможность сходить в туалет, выпить воды и этим

буквально спасли от жажды. Это обнадёживало.

— Надо надеяться на лучшее, — оптимистично заявила Ири, разглядывая свои ногти.

Изучая маникюрный рисунок, она пыталась отогнать от себя мрачные мысли. — Вот

явится прекрасный принц и спасёт нас.

— Как же, — грустно усмехнулась Варя. Мечты мечтами, но чудеса случаются только в

сказках.— Прекрасный принц сидит и ждёт, когда наша Ири влипнет в историю.

— Надеюсь, они отпустят нас и даже помогут выбраться на Большую землю, — вздохнул

Раф. — Я никогда себе не прощу, что вовлёк вас в эту жо... — он вмиг осёкся, потому что

дверь щёлкнула отпираемым замком, и в открытом проёме ребята увидели того, кого

меньше всего ожидали увидеть.

— Даннил, — охнула Варя, увидев знакомое лицо.

***

Она не верила своим глазам, но перед ней стоял помощник Астена Бранда. В такой же

форме, как и местные охранники. Получается, они попали на объект заказчика, а это

значит, что шансы счастливо разрешить все проблемы увеличились в разы.

— Варвара Анатольевна, какая неожиданная встреча, — едва улыбнулся мужчина, окатив

её бесстрастным взглядом. — Как же вы так оказались на нашей территории?

— Досадная неприятность, — девушка поднялась с табуретки, выдохнув с облегчением, камень упал с души. — Уверена, вам доложили.

— Доложили. Вам повезло, что я приехал сюда с инспекцией и случайно увидел конвой,

— уголок губы Даннила быстро дрогнул вверх и опустился. — Пройдёмте со мной, — он

протянул ей руку, а затем посмотрел на сидящих ребят, — а вы оставайтесь здесь. Всё-

таки вы на объекте, которому присвоен военный статус, — и вдруг он ослепительно

улыбнулся Ири. — Меньше всего я ожидал здесь увидеть вас, Ирина.

— Почему? — Ири подозрительно прищурилась.

— Мне казалось, что ваши интересы далеки от сомнительных авантюр, — в его глазах

застыла ледяная насмешка.

Дан развернулся и покинул импровизированную камеру, приглашая Варю следовать за

собой. Они шли по слабо освещённому коридору, пока не остановились около входа в

очередную комнату. Даннил открыл железную дверь, пропуская девушку вперёд, в

помещение, мало чем отличавшееся от того, где она пребывала с друзьями, а затем указал

на стул:

— Присаживайтесь, Варвара Анатольевна. С вами хотят переговорить.

Варя кивнула, заранее догадываясь о личности будущего собеседника. Через пару минут

она уже сидела с мобильным телефоном в руке и слушала приветствие Бранда.

— Доброй ночи, Варя, — Астен был серьёзен. — Впервые в жизни я несказанно рад, что

вы заблудились на моей земле. Страшно представить, что могли бы с вами сделать

охранники частной собственности, будь это другой чужой объект такого уровня

секретности.

— Мне следует поблагодарить вас, Астен, — Варя чувствовала усталость, но даже в ней

можно было услышать радость и благодарность. Она не верила такому удачному

разрешению неприятностей.

— Ты сможешь это сделать, когда я вернусь из дальней поездки, Варя, — в голосе Бранда

зазвучали лукавые нотки. — Я как раз хотел пригласить тебя провести со мной выходные

на одном горнолыжном курорте.

Она молчала, осмысливая поступившее предложение. Выходные... Несколько дней в его

обществе. Девушка она взрослая и прекрасно понимает, что стоит за подобными

предложениями. Вот так сразу, в обмен на чудесное спасение и уменьшение процентов по

контракту...

— Не смею настаивать, но могу заверить, что ничего непристойного я не замышляю, —

мужчина явно подтрунивал над ней. — У нас будут отдельные номера.

— Зачем вам это надо, Астен? — она оттягивала ответ.

— Ты удивительная девушка, Варя. И, похоже, тебе нравится это слышать от меня в

каждом нашем разговоре, — ухмыльнулся Бранд. — Но я готов говорить эти слова

постоянно,— Варя тут же вспыхнула, вспомнив прошлую беседу. — Ну так как?

— Я никогда не каталась на лыжах...

— Это не проблема. Я научу тебя.

— Хорошо, — Варя едва улыбнулась.

Жгучая волна поднялась и растеклась по всему телу. Она только что согласилась провести

несколько дней в компании человека, от которого сбежала вчера, и сердце заколотилось, как бешеное.

— Очень рад, что не отказала мне, — она чувствовала, как доволен мужчина. — Сейчас

вас доставят домой. Единственно, хочу напомнить о параграфе шесть нашего с вами

договора.

— Неразглашение...

— Именно, — голос Астена ласкал, обволакивая мягким тембром.— Рад, что помнишь и

понимаешь. Я буду считать время до встречи с тобой, Варийя.

Гудки отбоя, и мобильный вновь у Даннила. Варя подняла на помощника Бранда глаза, видя перед собой заказчика. Как-то очень странно, но интересно он исказил её имя, которое прозвучало будто с лёгким акцентом.

— Друзьям всё сами объясните? — Насмешливые взгляд и тон Дана быстро вывели её из

наваждения после разговора с Астеном. — Надеюсь, ваш парень умеет хранить молчание

и будет его хранить.

— Разумеется.

— Отлично. Пойдёмте, я провожу вас.

В катере она сидела на скамейке, плотно прижавшись к Рафу. Ири положила голову на

плечо Рафу с другой стороны, мечтательно прикрыв глаза, явно в думах о прекрасном

спасителе в образе Даннила. Рафаэль безучастно смотрел вперёд и поглаживал руку Ири.

Варя... По стечению обстоятельств она согласилась на предложение мужчины, от которого

хотелось бежать без оглядки, несмотря на все его тепло и доброжелательность. Она, как

маленькая бабочка, вязла всё глубже и глубже в сладком, убийственном нектаре его

обходительности и внимания без сил им сопротивляться.

***

Серебристый V-образный шаттл вздрогнул и мягко оторвался от земли, с лёгкостью

преодолевая притяжение голубой планеты. Бортовой компьютер заканчивал проверку всех

показателей, закачивая в двигатели нужный вид топлива, чтобы в считанные часы

переместиться за край солнечной системы и в несколько десятков импульсов добраться до

другого конца вселенной. Спиральная галактика, еле видимая с М-36 в окрестностях

звезды Аккубенс, была целью его поездки. Именно там, на родной планете, размерами и

массой похожей на Землю, его ждала императрица.

Астен Бран Ариэс сидел, удобно расположившись в кресле на капитанском мостике, и

смотрел в бездонную яму космоса. Команда шаттла занималась своими прямыми

обязанностями под управлением опытного командира Тет Рикка. Корабль быстро набирал

скорость, удаляясь от орбиты примитивной планеты.

Он соскучился по дому, но этот срочный вызов был некстати. Сейчас, когда в его руки

попала новая альва, за которой он следил столько лет. Поэтому и отдал подчинённым

чёткий приказ по сверхсветовому перемещению.

Жажда безраздельно владеть альвой, как источником жизненных сил, смешивалась с

сильным желанием получить её любовь. Когда он сказал девушке, что будет считать дни

до встречи с ней, то не думал, насколько будет искренен и верен своим словам.

Альва... Варийя... Сладкая. Изумительный вкус её эмоций притягивал его, как

драгоценный напиток мира Ритреи, добываемый в ничтожных количествах раз в год.

Напиток, что ценился способностью даровать сертам бессмертие, который могли

позволить только очень богатые и влиятельные представители его расы.

Он не станет задерживаться на родине, а по возвращению увезёт свою альву в горы. Там

они славно проведут время, и он сделает всё для того, чтобы сблизиться с ней. Как

никогда, Астен хотел прижать её к себе, почувствовать тонкую и шелковистую кожу

девушки своими руками, ощутить вкус нежных губ и увидеть взгляд, наполненный

желанием и страстью. Страстью к нему — Астену Бран Ариэсу. И тогда он в полной мере

окунётся в тот вкус, что когда-то в далёком прошлом открыл для себя...

— Внимание! Приготовиться к межгалактической переброске в тридцать импульсов, —

раздался приятный механический голос системы.

Он закрыл глаза. Нежная... Так хочется надеяться, что запас жизненных сил Варийи будет

максимальным, если не безграничным... Тогда они проведут не один год вместе. В любви.

Он окружит её лаской и заботой, покажет вселенную, другие миры. Он готов исполнять

любую прихоть девушки, получая её взамен целиком и полностью.

Аромат души Варийи так схож с ароматом вандорейских белоснежных цветов, от запаха

которых у слабых особей мутится рассудок и возникает наркотическая зависимость. Все, кто соприкасается с этими цветами, забывают о сне, о еде, обо всём, пока не умирают от

истощения, не в силах оторваться от дурмана.

Астен знал, что устоит перед альвой. Он сильный. Но... Тогда, много лет назад, он оставил

ребёнка на скамейке и ушёл, потрясённый до глубины души. Никогда не думал, что

незамутнённая любовь будет такой изысканной и неповторимой.

В тот день он испытал невиданной силы стремление забрать девочку с собой, но вовремя

остановился, понимая, что убьёт её очень быстро. Неимоверным усилием заставил себя

уйти из того дворика, чтобы стать наблюдателем на долгие годы. Со временем вкус альвы

подзабылся, смешанный с эмоциями и чувствами других девушек... Пока они не

встретились снова.

В ресторане он на краткий миг проник в ауру своей альвы и вспомнил. Вспомнил эту

пронзительную чистоту и восхитительный вкус, равно как и утвердился в том, что никому

и никогда эту девушку не отдаст. Он будет рядом с ней. До самой её смерти.

— Перемещение проведено успешно. Тридцать дэр до зоны Аккубенса, — бортовой

компьютер вывел его из состояния задумчивого предвкушения.

Астен улыбнулся. Даннарт много потерял, не разобравшись во всех энергетических

оттенках, которые давали сертам источники на М-36. Эта планетка — драгоценная

жемчужина с милыми особенностями, о которых знать имперским не обязательно. С них

достаточно будет и тех ресурсов, которые регулярно уходят на Серт.

— Эссэр! — Через несколько минут к нему обратился Тет Рикк. — Межгалактический

патруль успешно завершил сканирование корабля. Командир пограничного контроля отдал

честь и пожелал лёгкой посадки.

— Приятно оказаться дома, да, Рикк? — он усмехнулся, глядя на горящий от жажды

взгляд серта.

— Да, эссэр Ариэс.

— Что-то ещё?

— Команда надеется на компенсацию жизненных сил по прибытию на М-36.

Он понимал желание подчинённых. Сверхсветовые перемещения изымали много энергии, будучи связанными с переходом через атомарные барьеры. Охота на земле с шансом найти

альву — что может быть лучшим возмещением потерь за хорошую службу?

— Вы получите разрешение, Рикк, — улыбнулся Бран Ариэс. У него было хорошее

настроение. — Ступайте.

— Благодарю, эссэр, — военный отдал ему честь. — Через пятнадцать дэр мы прибудем

на родину.

Астен кивнул ему, и командир удалился отдавать дальнейшие приказы. Первый легат

Аккубенской Империи на Земле и третий советник императрицы самодовольно смотрел на

приближающуюся синюю планету, затянутую сизой толщей облаков. Впереди был

необходимый разговор и... долгожданное возвращение.

Глава 5. Стелла

Знакомая серость космопорта, мелкий сырой дождь снаружи и широкая посадочная

площадка, расцвеченная сигнальными огнями, вызвали лёгкую радость. Его дом. Родная

планета. Он действительно скучал.

Астен прищурился, заметив встречающую его делегацию из военных и государственных

служащих. Ещё ребёнком он впитал в себя почёт и преклонение тех, кому была нужна

благосклонность его семьи, родственной правящей династии Империи в течение

нескольких сотен лет. Астен окинул самодовольным взглядом встречающих, спускаясь по

трапу с корабля, и поднял руку в приветствии. Военные отдали честь, остальные легко

склонили головы, выказывая уважение. Они отдавали дань статусу, подтверждая его

сейчас. Ничего не изменилось. Впрочем, и время на Серте идёт по другому. Гораздо

медленнее, чем на Земле. Быстро отметил про себя, что даже здесь примитивная планетка

не покидала его мыслей. Он постоянно сравнивал.

— Эссэр Ариэс, — склонил голову в поклоне Таннарт Зар. — Рад приветствовать вас

дома.

— Что может быть лучше сердца родной галактики, — вежливо ответил ему. — Да, Зар?

— Её Величество Стелла сэри Омаль ожидает вас во дворце, — кончики губ личного

секретаря императрицы дрогнули в приветственной улыбке.

Высокородный серт, утончённый мужчина с правильными чертами лица смотрел на него

бесстрастно. Лишь на мгновение в серых, ледяных глазах Зара проскользнул интерес.

Значит ли это, что его вызов на Серт — исключительно в личном ведении Стеллы?

Последняя встреча между ними закончилась ссорой, в результате которой он покинул

планету и предпочёл находиться вдали от проявлений чувств этой женщины. Лучше быть

в опале, чем выносить истерики ревнивой сертанки, играющей своими фаворитами, как

шахматными фигурами на имперской игровой доске.

— Не будем заставлять её ждать, — Астен натянуто улыбнулся в ответ, направляясь

прямым ходом к летающей капсуле. — Сэри Омаль заменила флай?

— Недавно, — вышколенный, холодный энергет включился в игру. — Это подарок эссэра

Вальда.

— Неудивительно. Императрица всегда достойна лучшего, — ухмыльнулся Астен,

заметив ревнивый взгляд Зара, и задал ещё один вопрос. — Совет осведомлён о моём

прибытии? — И удовлетворенно отметил кислую мину на лице собеседника.

Он знал, что Таннарт как особа, приближённая к императрице, всячески стремится

удержаться на своём месте, являясь глазами и ушами сэри Омаль. Его светлые, длинные

волосы, гладко зачёсанные назад, изысканная одежда по последней моде отличали в нём

серта, стремящегося всеми возможными способами добиться Стеллы. Спит и видит себя

её мужем и новым Императором и, видимо, безуспешно, раз до сих пор не имеет

представления, зачем сама императрица вызвала своего опального советника и любовника

в одном лице на Серт.

Флай взмыл в воздух, быстро покидая пределы космопорта. Не успел прилететь, как

оказался в гуще дворцовых интриг. Но он слишком хорошо знал, как себя вести в этом

светском обществе, законы которого впитал в себя ещё с юных лет.

— Как здоровье и уровень жизненных сил Её Величества?

— Как всегда, идеально, — ответил Зар. — Цветёт, как королевская виалия в сезон.

— Это несказанно радует.

Перекинувшись формальными любезностями, они замолчали. Он не испытывал желания

делиться с кем бы то ни было своим настроением и планами, как не собиралась это делать

и встречающая сторона. Через несколько мидэр высокоскоростной флай пошёл на

снижение над огромным сооружением в южной части планеты на плато, окружённом

тёплыми океанами.

Императорский дворец, продуманный и построенный с особой тщательностью, являл

собой мощь и великолепие архитектурного замысла древней цивилизации сертов.

Башенные, купольные строения из умного стекла и голубого цертона были оснащены

последними достижениями Аккубенской Империи. Технологии, воплощённые в

реальность, позволяли удобно перемещаться по всему жилому периметру, наслаждаясь

изысканным и роскошным убранством внутри.

Лёгкий толчок при приземлении на взлётно-посадочную площадку — и створки дверей

флая зашипели, уходя наверх. Астен собрался покинуть лётомобиль, чтобы идти на поиски

Стеллы, как вдруг услышал голос своего сопровождающего:

— Астен!

— Да, Зар? — он повернулся к секретарю.

— Та планетка... — Таннарт просто сгорал от любопытства. — Поговаривают, полна

сюрпризов.

Астен внимательно взглянул на серта. Что им известно? Как много? Могла ли Стелла или

он сам отправить разведку на М-36? Он решил быть более абстрактным в своём ответе.

— Примитивы не так глупы, ресурсы богатые. Почему ты спрашиваешь?

— Уровень твоих жизненных сил, Астен, сильно поднялся. Я это чувствую. Скажи, ты

нашёл там новый источник Ритреи в неограниченном количестве? — обманчиво

рассыпался в любезностях Зар, пока его цепкий, изучающий взгляд проникал в душу, призывая к откровенности.

— Не говори глупости. Примитивы М-36, как и другие в колониях, вполне годятся для

подпитки.

— Может быть... Может быть... — задумчиво протянул Таннарт, усмехнулся. — Стелла

ждёт тебя в Тихом зале.

— До встречи, — Астен Бран Ариэс быстро покинул флай и твёрдым шагом направился к

телепорту, чтобы через секунду оказаться в святая святых империи.

Он шёл по широкому коридору основной резиденции в направлении зала, где его ожидала

Стелла. Тихий зал — место, где невозможна прослушка ни в каком виде. Никто не сможет

попасть в него незамеченным. Только специальный допуск, запрограммированный на

энергетику посетителя самой сэри. Он подошёл к дверям и остановился. Невидимые глазу

сканеры сразу же провели идентификацию личности, и белые створки дрогнули, беззвучно

откатились в разные стороны, открывая проход. Он сделал очередной шаг и попал в

огромную комнату, в которой бывал неоднократно.

Обвёл взглядом убранство. Дворцовая компьютерная система позволяла менять интерьер

согласно настроению Стеллы так часто, как ей того хотелось. Сейчас Тихий зал

представлял собой уютную гостиную с горящим камином. Треск поленьев от огня, красно-

жёлтые всполохи, тепло были невероятно реалистичны. Небольшой накрытый стол, свечи, два удобных кресла и неподалёку диван из аморфичной мебели, принимающей любую

форму по желанию хозяйки... Сэри Оливия решила развлечься.

Он быстро развернулся, ощутив чужое присутствие, и встретился взглядом с ней, императрицей Аккубенской Империи. Империи сертов, входящей в Межгалактический

Альянс шести цивилизаций.

— Астен Бран Ариэс, мой лучший советник, наконец, соизволил навестить свою

императрицу, и то после того, как получил особое приглашение, — с ласковой

ироничностью проворковала самая влиятельная женщина их расы.

Невысокая и хрупкая, она была символом женской красоты сертов. Белоснежные длинные

волосы холодного оттенка были завиты и уложены в аккуратную причёску. Тонкая, почти

мраморная кожа оттеняла её аристократичность, а в серых, бездонных глазах светилась

хитрость. Настоящее ледяное изящество, облачённое в серебристое платье, выгодно

подчёркивающее соблазнительные формы.

— Ваше Величество, — он опустился на одно колено в приветствии, не сводя с неё

взгляда. — С каждой нашей встречей вы становитесь всё красивее.

— Ты тоже великолепен и обходителен, как всегда, — она подошла к нему, жестом

приказывая подняться. Ревниво заметила. — Скажи, чем привлекательна планетка, что

заставляет моего лучшего мужчину находиться там вот уже столько лет?

— Не хочу быть обузой своей императрице, — улыбнулся Астен, понимая, куда она

клонит.

Сэри Омаль не так проста, какой хочет казаться. Они оба это знали, но правила встречи

устанавливал сейчас не он.

— Полно тебе, Астен, — она подошла к мужчине и прильнула, запрокинув голову, чтобы

встретиться с ним взглядом. — Я скучала по тебе.

Астен легко прикоснулся к губам Стеллы, равнодушно отмечая их мягкость.

Совершенство этой женщины больше не вызывало в нём отклика, как когда-то давно. Ему

показалось, что он поцеловал бездушный манекен. Пожалуй, Земля немного изменила его.

— Сэри...

— Стелла, — нежно шепнула она, всё ещё прижимаясь к нему.

— Стелла, расскажи... Зачем ты вызвала меня с такой срочностью?

Идеально очерченные губы женщины дрогнули в улыбке. Она сморщила маленький носик

и оторвалась от мужчины, чтобы присесть на диван, обтянутый кожей ридерийских

драггонов.

— Тебя не проведёшь, мой Ариэс, — произнесла с толикой кокетства, расправляя складки

своего платья.

— Почему бы не перейти сразу к делу, Ваше Величество?

— Как скажешь, — и проницательные глаза, обрамлённые густыми ресницами, словно

присыпанными пеплом, обратились к нему. — Присаживайся рядом, — и она указала на

место рядом с собой.

Астен смотрел на женщину, из-за которой с ума сходили многие мужчины Альянса, и

думал о Варийе. Он вспоминал живой взгляд девушки, подаренный ему в момент

обретения связи, огонь её чувств. В глазах альвы не было циничной расчётливости и льда.

Варя была другой. Теперь он чётко узнал разницу.

— Ариэс! — воскликнула Стелла.

— Что?

— Мой милый, ты... по-прежнему влюблён в меня? — императрица расцвела от счастья.

— Это так трогательно! Твой взгляд мне сразу напомнил о нас...

— Стелла, прошу, давай не будем ворошить прошлое, — он лукаво улыбнулся

(пожалуйста, вспомнил о Варе — и потерял контроль над эмоциями).

— Хорошо, Бран, — посерьёзнела правительница, — в империи проблемы. Поставки

альвы с Ритреи резко сократились. Те крохи, что доходят до нас... — на миг она поджала

недовольно губы. — Дзинтарцы повысили цену, мотивируя истощением ресурсов для её

производства. Начались волнения среди нашей знати. Государство тратит баснословные

средства для поиска новых планет с истинным источником. Мы проводим много научных

исследований с целью найти альтернативу Ритрее, но пока безрезультатно.

— Стелла, — усмехнулся Астен. — Надо смириться и перейти на примитивные источники

для поддержания сил. У сертов достаточно колоний.

— Ты же понимаешь, чем истинный источник отличается от суррогата.

— Эволюционный отбор никто не отменял. Всему хорошему когда-нибудь приходит

конец, — мрачно улыбнулся он.

— Но сократится срок жизни правящей элиты, начнутся болезни. Мы не можем жить

полноценно без альвы.

— Это поистине печально, — криво усмехнулся Астен. — Многие расы не отличаются

долгожительством. Пожалуй, кроме атриев, я и не знаю других.

— Атрии сгинули в небытие, — с лёгким пафосом заявила Стелла. — Отныне только

серты могут претендовать на роль истинных долгожителей Альянса. Равно как и на

лидирующие позиции в Межгалактическом Совете.

— Не скажи. Атрии ещё живы, хоть и немногочисленны.

— Неважно. Их галактика разрушена, о новой они не заявляли. — Стелла встала с дивана

и начала прохаживаться из стороны в сторону с невозмутимым видом, но Астен прекрасно

знал, как она раздражена. — До сих пор не понимаю причин, почему к ним ещё

прислушиваются в Альянсе. Давно пора от них избавиться!

Сэри Омаль остановилась напротив него и вдруг мягко улыбнулась:

— Ты великолепно выглядишь, Астен. Что тебя держит на М-36? Истинный источник?

Астен всё понял сразу. Разведка уже донесла про альв. Отпираться — это значит идти

против империи и вызвать подозрения в верности. Жаль, но придётся раскрыть кое-какие

козыри.

— Среди аборигенов планеты встречаются единичные особи с жизненной силой сродни

напитку Ритреи. Я долго изучал представителей их расы, но до сих пор не нашёл

отличительного признака, по которому можно определить источник. Только случайный, длительный отбор на удачу позволяет обнаружить альву.

— Почему ты мне сразу не сообщил? — гневно сверкнула глазами Стелла, показывая

характер.

— Собирал сведения. За весь срок было найдено всего несколько альв. Пока шли поставки

альвы с Ритреи, я не беспокоился. Тем более, что аборигены М-36 разумны, уровень

технического развития слабее, но массовый геноцид для поиска невозможен.

— Почему?

— Я видел на той планете атриев. Они занимают в структуре общества аборигенов не

последние места.

— Нашли пристанище... Понимаю... Атрии могут помешать нашим поискам, — улыбка

Стеллы стала поистине ледяной. — Тем более, Астен, твоё присутствие здесь имеет все

основания.

Она отошла на шаг, величественно распрямила плечи и подняла руку ладонью вверх, как

при оглашении приказов, законов и вердиктов. Ариэс встал, глядя на неё. Он внимательно

слушал.

— Я, императрица Аккубенской Империи Стелла сэри Омаль, приказываю тебе, эссэр

Астен Бран Ариэс, вернуться на М-36 и подготовить необходимый пакет документов и

свидетельств для присвоения М-36 статуса сертской колонии. Особи планеты являются

ценной находкой для сохранения жизненных сил нашей великой расе. Это значит, мы

имеем полное право получить альв в безраздельное владение и поступать с ними так, как

сочтём нужным. Это веские основания для Межгалактического Совета, — она злорадно

ухмыльнулась. — Заодно нанесём атриям очередной и красивый удар.

Императрица улыбалась, довольная своим решением. Серые глаза горели лихорадочным

огнём в предвкушении будущих перспектив.

— Хочу, чтобы ты привёз мне альву. Никогда не думала, что альва может выглядеть, как

примитив, что её можно пить, как примитива, — сертанка возбуждённо щебетала, пытаясь

узнать подробности. — Они так же вкусны, как напиток? Ну, расскажи, они отличаются по

половому признаку? Найди мне красивого альва!

— Стелла, — терпеливо разъяснял Ариэс. — Особенных единицы. Они недолговечны и

могут внезапно умереть. Вариант только потреблять приведёт в тупик.

— Вот поэтому ты — мой личный советник, Астен, — сэри Омаль улыбнулась, взяла его

за руку и потянула снова на диван, приглашая сесть. — За это и ценю. — Она смотрела на

него нежно и ласково, поглаживая кончики его пальцев. — Тогда найди и доставь альву и

пару особей их вида на Цереру. С ними поработают наши генетики. Если в популяции

аборигенов есть такие отклонения, мы обязательно разберёмся с этим. Только представь!

— Она мечтательно подняла глаза и взмахнула рукой. — Целый мир альв.

Неограниченный ресурс. Большая ферма и бессмертие.

— Ты хочешь, чтобы я подал документы в Межгалактический Совет о присвоении Земле

статуса колонии?

— Земле? — удивлённо воскликнула Стелла.

— Так аборигены называют свою планету.

— Смешно называют. Но мы дадим ей новое название! — императрица самодовольно

посмотрела на него. — Сделай всё, как нужно, и я выйду за тебя замуж. Мы назовём

планету в честь нашего будущего ребёнка, который получит бессмертие с помощью М-36.

— Моя сэри, — Астен поцеловал руку Императрицы, скрывая недоумение. Только этого

ему не хватало. Женитьбы на непостоянной женщине и ребёнка. Он хотел надеяться, что

она ещё передумает.— По прибытию сразу займусь поиском альвы и подготовкой.

— Ты голоден, Астен? — голос Стеллы превратился в тихое мурлыканье. — Давай выпьем

з'Арисского вина и немного расслабимся...

Она прикоснулась пальцами к мужской щеке, провела по ней и прикрыла глаза от

удовольствия, предвкушая приятное продолжение встречи. Её на самом деле волновал этот

серт. Гораздо больше, чем другие мужчины. Она хотела чувствовать себя слабой и

подвластной ему, как и тогда, много лет назад, до расставания. Только Ариэс мог себе

позволить быть с ней на равных. Другие только боялись, преклонялись и заискивали перед

ней.

— Чего хочет МОЯ императрица? — он же смотрел на изящное, будто вылепленное из

фарфора лицо женщины и впервые сравнивал её с другой.

— Я скучала по своему эссэру, — мягко выдохнула Стелла, подаваясь к нему вперёд.

На миг он сощурил глаза, оценивая обстановку. Уйти — значит навлечь на себя гнев

императрицы. Разумеется, ему подобная выходка сойдёт с рук, но от благосклонности

Стеллы выгод будет больше. Удовлетворить желание сэри Омаль — значит снизить

уровень подозрительности к себе. Он даст этой сертанке всё, что она сейчас хочет, но на

своих условиях.

Астен быстро поднялся с дивана, схватил сэри за руку и потянул на себя, заставляя

женщину встать. Не обращая внимания на немое удивление в ранее бесстрастных глазах, сделал шаг, быстро приближаясь, и впился в её губы наглым, даже грубым поцелуем.

— Астен, — довольно застонала Стелла, как только он оторвался от неё, чтобы перевести

дух. Теперь взгляд императрицы горел вожделением и страстью.

— Я голоден, моя сэри. Ты не представляешь, насколько, — произнёс он и вдруг

представил перед собой другую.

Девушку-землянку, о которой думал постоянно. Астен вспомнил серые глаза с

коричневыми узорами вокруг зрачков, чувственные губки, к которым так мечтал

прикоснуться. Горячая волна накрыла с головой, заставляя с жадностью ощутить нежные

губы ещё раз и крепче сжать в объятьях ставшее вмиг податливым идеальное тело.

Отпустил желанную, чтобы дать ей вздохнуть, и... вернулся на Серт, глядя в счастливые, тронутые страстной поволокой глаза высокородной сэри.

Сжал челюсти от лёгкого разочарования и улыбнулся, чтобы в следующую минуту резко

сбросить всё лишнее со стола, освобождая гладкую зеркальную поверхность. Быстро

развернул и повалил Стеллу на живот, легко освобождая её от платья. Провёл ладонями по

красивой обнажённой спине, замечая, как выгибается сэри от его простой, но такой

равнодушной ласки.

— Дааа, — громко застонала она, требуя продолжения. — Дааа...

Он вошёл в неё грубо, одним жёстким толчком, заставив женщину охнуть под ним и

заёрзать.

— Легче, — взмолилась она, выдохнула. — Астен... Легче... Прошу...

Но бесполезно. Безразличный к просьбе, он врывался в неё размеренно, по-животному, вынуждая партнёршу подстраиваться под его настроение. Он действовал решительно и

бесстрастно, так же, как она обходилась в своё время с ним. Стелла извивалась и сходила с

ума от его неистового напора, от его жёсткости. Сертанка рычала и требовала больше

темпа, больше действий, больше страсти.

На какое-то время он превратился в источник. Императрица забирала его энергию, испытывая совершенно другие эмоции и ощущения, нежели он. Только теперь было всё

равно. Астен убеждался в своём безразличии с каждым толчком, каждым движением, приближаясь к разрядке. Лишь тяжёлое и отрывистое дыхание выдавало его желание

побыстрее закончить единение с той, о которой мечтал, от которой сбежал, ждал любви

и... дождался. Любви, что стала ему не нужна.

И Стелла застонала громче, сильнее выгибаясь под ним, пока не задрожала от накатившей

на неё волны сладостного наслаждения. Она забилась в судорогах удовольствия, избавляясь от мучительного напряжения, которым была пропитана насквозь. Тогда и он

позволил себе расслабиться, чтобы завершить начатое. Чуть позже склонился над ней и

поцеловал изящное плечо, разворачивая к себе лицом.

— Императрица может наказать меня за дерзость, — произнёс он, глядя ей в глаза, заранее

зная будущий ответ.

— Астен...— лениво проворковала Стелла, всё ещё пребывая в истоме. — Ты как всегда...

великолепен... Иди и возвращайся с хорошими новостями, мой эссэр, и я вознагражу тебя

по заслугам.

— Прощай, Стелла, — он пальцами дотронулся до её щеки, провёл по ней, отмечая

холодную шелковистость кожи, выпрямился и спустя несколько минут покинул Тихий зал

свободным от чувств к ней и даже счастливым.

Первый легат Аккубенской Империи спешил на свой корабль, чтобы отправиться обратно.

Он сможет немного отдохнуть в шаттле, а жизненные силы восстановит на Земле в

обществе своей драгоценной и ненаглядной альвы. Этой ценностью он ни с кем делиться

не собирался.

Он садился во флай, с удовольствием вдыхая воздух, наполненный озоном после дождя, когда заметил на себе задумчивый взгляд Зара. Доброжелательно улыбнулся ему и махнул

на прощание рукой. Хищники. Все хищники. Только и думают о том, где бы поживиться

энергией, чтобы жить дольше. Впрочем, сам такой же, усмехнулся он. Но колонизация

Земли — идея правильная и заманчивая.

Во-первых, приказала Стелла. Это значит, что Империя официально готова принять на

себя обязательства по выплате финансового взноса в Альянс. Во-вторых, на правах

первого легата он станет единственным и официальным куратором Земли, а по сути —

полноправным правителем с правом наследования.

Желание Стеллы женить его на себе может испариться, как дым в атмосфере. Не стоит

придавать значение её словам. Сколько уже было таких предложений, неизменно

заканчивавшихся ничем. Хотя... На кону стоит новый источник, поставщик эликсира

долголетия и энергии. Это может стать весомым аргументом возвести его в ранг

императора Аккубенса, поэтому он должен найти альва на земле, и не одного, чтобы

отвлечь императрицу от себя. Пристальное внимание последней может помешать

наслаждаться Варийей.

Флай плавно снижался над космопортом, заходя на посадку. Зелёные огни его шаттла

свидетельствовали о том, что звездолёт готов к отбытию. Вот за что он любил свою

команду, так это за оперативность и хорошо слаженную работу. Они заслуживают

поощрения, заодно найдут альв, выполняя его очередной приказ. Верные псы,

стремящиеся угодить хозяину, готовые перегрызть глотку любому, кто встанет на его пути.

Знакомая фигура на взлётно-посадочной площадке вызвала лёгкую улыбку. Единственный

серт, кому он рад всегда, стоял около трапа. Друг и военный советник Нарад Ячин

терпеливо дожидался его возвращения со встречи. Прекрасная возможность переговорить

на его территории, в зоне, недоступной для имперских.

— Шаттл проверили, — сухо произнёс Ячин, кривя губы в знакомой ухмылке.

— Давно не виделись, — приветствовал Астен друга, приглашая его в комнату для

переговоров на корабле.

По дороге в каюту Нарад протянул ему планшет со схемой шаттла, где красными точками

горели устройства, подключенные службой разведки для отслеживания всех

передвижений легата. С лёгким щелчком Ячин высвободил из устройства небольшой

информационный чип и молча передал его другу.

— М-36 оправдывает ожидания? — невозмутимый вид военного был напускным.

Астен заблокировал двери каюты, полностью закрывая любую возможность быть

увиденным и услышанным другими. Твёрдым шагом прошёл к другу и опустился в кресло

рядом. Его волновал один очень важный вопрос, который ставил под сомнение давнюю

дружбу.

— Откуда она узнала об источнике?

— Отправила доверенных ищеек за тобой. Долго же мы терпели самодурство и злость...

Ты сбежал, а она решила, что от неё к другой. Немного успокоилась, когда узнала, что

соперницы нет, но наблюдателей оставила. Часть информации мне удавалось скрывать, обезоруживая шпионов, но ты же понимаешь, — он развёл руками, — я не всесилен.

— Что теперь?

— Я только получил приказ, — Нарад сделал паузу и хитро улыбнулся. — Слежку снять, но надолго ли? Не знаю, Астен, о чём ты разговаривал с ней, но Стелла счастлива и весела.

— Пообещал ей красивого альва.

— Обещание придётся выполнять, — ухмыльнулся друг. — Иначе придётся отрабатывать

самому.

— Разумеется, — кивнул, но сразу нахмурился Ариэс. — Где ты был раньше? Почему не

сообщил, что она знает обо всём?

— Не успел. Тебя встретил Таннарт Зар, — бесстрастно говорил Ячин. — Он коварен, исполнен подозрений.

— Хорошо, но впредь постарайся идти на опережение. Ты же разведчик, — с небольшим

укором сказал, глядя на открытое лицо Нарада.

— Ты далеко не дурак, Астен, — засмеялся друг. — Я знал, что ты выкрутишься. Итак, какие планы у нашей императрицы?

— Колонизация М-36.

Ячин довольно присвистнул.

— Как всегда, грандиозные и с размахом. Дорого ей обойдётся планетка, если права на неё

захотят оспорить атрии.

— Я Стеллу предупредил, — хмыкнул Бран, откидываясь в кресле поудобнее. — И атрии

ничего не знают.

— Тогда желаю удачи, — и военный советник встал, намереваясь выйти. — Мне пора. Не

стоит привлекать внимание солдат слишком долгим отсутствием командира. Мало ли, где

притаился стукач.

Астен смотрел, как друг покидает корабль, спускаясь по трапу.

— Эссэр, — услышал голос Тет Рикка. — Какой будет приказ?

— М-36. Кратким сверхсветовым. Через десять минут.

— Есть, эссэр, — ни один мускул на лице командира не дрогнул. Он верил своему

начальнику и служил ему верой и правдой.

Астен развернулся и направился в свою каюту. Ему следовало отдохнуть. Впереди

тяжёлый перелёт и встреча с Варийей.

Глава 6. Полуночный закат

Ири нервно прохаживалась по кабинету Вари из стороны в сторону и ворчала.

— Ну... И что тебя смущает? — притворно возмущалась она. — Такой мужик пригласил

тебя провести с ним выходные, и не где-нибудь, а на одном из лучших курортов мира! Ты

же... — она фыркнула. — Что не так?

— По-моему, я его боюсь.

— Фуух. Ничего себе! Ну ты и выдала! — закатила глаза Ири. — А почему? Не

расскажешь?

Она совершенно не понимала опасений подруги. Вроде не девственница и в связях

порочных замечена была. Но что? Что с ней происходит? Всё время одно и то же. Стоит

Бранду появиться рядом с подругой — она сразу встаёт в позу. Ирина остановилась и

сделала единственно верное заключение:

— Он тебе противен!

— С чего ты взяла? — сморщилась, как от кислого лимона, Варя.

— Он тебе про секс намекал?

— Нет, совершенно. Наоборот, сказал о раздельных гостиничных номерах.

— Тем более! Езжай, пообщайся. Заодно, — она подтянула несколько листов бумаги по

столу к Варе, — согласуешь с ним идею проведения интервью. Заметь! Нам придётся

опросить несколько влиятельных персон, с которыми он знаком.

— Да, — вздохнула Варя, снова капитулируя под весомыми аргументами. Но как было бы

прекрасно, если бы Астен Бранд о ней попросту... забыл.

Время близилось к полудню, когда на столе разошёлся трелью смартфон. Она посмотрела

на экран и слегка нахмурилась, завидев незнакомые цифры. Опять Ири кому-то слила её

личный номер, предназначенный только для близких и родных. Нажала кнопку ответа на

вызов и включила громкую связь.

— Слушаю, — тихо произнесла, предчувствуя, кто её беспокоит.

— Добрый день, Варя, — услышала голос Бранда и замерла. — Как продвигается работа

по контракту?

— Спасибо, успешно, — она помедлила с ответом, радуясь тому, что разговор начался с

рабочих моментов. — Как раз разработали первые анкеты для фокус-групп.

— Даже не сомневался в вашей оперативности, — мужчина, похоже, улыбался. —

Прекрасная возможность обсудить на отдыхе часть общих дел.

Для кого как, мысленно ухмыльнулась Варя, а её губы непроизвольно скривились в

улыбке. Глупо было надеяться на то, что он передумает с приглашением.

— Варя, — Бранд продолжал диалог, — как ты смотришь на то, чтобы уже завтра

отправиться в небольшое путешествие?

— Завтра не получится... — сама собой вылетела очередная отговорка. — Мы сдаём

проект одному из заказчиков.

— Хорошо, тогда я в субботу заеду за тобой, — Астен окончательно взял инициативу на

себя. — В восемь утра. — Краткая пауза, недостаточная для возражения. — До встречи, Варя.

Ну вот и всё... Всё... Всё... Гудки отбоя выдали вердикт. Как так происходит, что ласковая

властность мужчины каждый раз берёт над ней верх? Она никогда такой не была и умела

стоять на своём. Почему сейчас не получается толком ему возразить?

А может, Астен Бранд ей нравится и надо в этом просто признаться себе? Она всю жизнь

мечтала, чтобы рядом оказался сильный мужчина, и вот, когда такой появился, ей стало

непривычно, что он решает всё сам? Она нахмурилась и морально собралась. Эти

выходные расставят всё по своим местам. Всё к лучшему! Хватит бегать от него.

***

Утром в субботу она едва успела упаковать небольшую дорожную сумку со всем

необходимым на уик-энд, как в коридоре раздался требовательный звонок. Внутри всё

ухнуло. Она слышала, как мама подходит к двери, открывает её и... восторгается, что-то

радостно отвечает, что-то спрашивает и ещё что-то говорит.

Потом лёгкий топот шагов, бульканье воды, набираемой в... вазу? Да, в вазу. А потом...

Открывается дверь в её комнату, и в проёме вырастает Астен Бранд собственной персоной.

— У тебя замечательная мама, Варя. И я выдержал все испытания, чтобы она дала

согласие на твоё похищение в эти выходные, — лукаво блестели его глаза. — Ты уже

готова?

— Да, — выдавила из себя Варя, замечая за его спиной взволнованное лицо мамы, женщины уже немолодой, но сохранившей женственность и красоту.

— Варя, — она хмурилась. — Обязательно позвони, как устроишься. Я беспокоюсь.

— Уверяю вас, Дарья Николаевна, что верну вам дочь в целости и сохранности, —

обаятельно улыбнулся ей Бранд.

— Попробуйте только не верните! — жёстко парировала мама. — Она самое ценное, что

есть у меня.

— Я вас очень хорошо понимаю, — новая улыбка на лице Астена стала ещё обаятельней

предыдущей. — Варя, душа моя, нам пора. Самолёт ждёт, — он перевёл взгляд на неё и, недолго думая, с лёгкостью подхватил её сумку.

— Самолёт ждёт! — охнула мама вслед. — Так ты за границу собралась! Загранпаспорт

взяла? — И тут же с заботливой грустью продолжила. — Вареничек, чтобы сразу мне

позвонила, как долетишь!

— Хорошо, ма, — выдохнула Варя, закрывая входную дверь.

Почему ей не пятнадцать? Два волшебных слова, и она бы осталась дома. Не пришлось бы

искать предлоги, раздумывать и метаться. После той трагедии мама переключила всю

свою заботу на дочь. Варя выросла, но по-прежнему берегла чувства мамы, понимая, как

важно ей быть нужной, и снисходительно относилась к её подчас преувеличенной

строгости.

***

Частный самолёт экстра-класса быстро набрал скорость и вмиг отделился от взлётной

полосы, уходя ввысь. Предстоял длительный перелёт. После экскурсии по люксовому

салону, на которой ей показали душевую и туалетную комнаты, спальню, кабину пилотов, Варя выбрала себе место в гостиной, удобно расположившись на эргономичном кожаном

диване около окна. Астен сел напротив и был в прекрасном настроении, шутил и

рассказывал о курорте, куда они направлялись.

Несмотря на все Варины попытки увеличить между ними дистанцию, хотя бы за счёт

вежливого, официального обращения, он неизменно сокращал границы и смотрел так, что

сердце в груди начинало прыгать по-заячьи. Его взгляд обжигал, ласкал и требовал

внимания, но Варя, как могла, отвлекалась от мужчины то на облака, пролетающие за

окном, то на стюарда, красивого блондина с серыми глазами, готового по первой команде

выполнить любое требование, то на земной ландшафт.

— Шампанское?

Она повернула голову в очередной раз и встретилась с пытливым, изучающим взглядом

Бранда. Мужчина уже переместился к ней и сидел теперь рядом. Сердце забилось чаще, а

во рту пересохло — так близко видела она его лицо. Кивнула ему, забирая фужер. Затем

отпила небольшой глоток для храбрости.

— Скажи, что тебя беспокоит? — тихо спросил он.

— Это важно?

— Разумеется, — Астен улыбнулся, хотя его взгляд был предельно серьёзен. — Мне очень

и очень интересно узнать, что происходит в твоей умной и красивой головке... и почему ты

не можешь расслабиться рядом со мной.

— Не знаю... — тихо произнесла Варя. — Я тебя совсем не знаю, — выдохнула она, обретая доверительную близость от его ласкового голоса и присутствия.

— Ты очень красивая девушка, Вари... — он на миг запнулся и проникновенно продолжил.

— Я не обижу тебя.

Варя смотрела и проваливалась в глубину серых глаз. Кажется, она забыла, как дышать, когда мужчина прикоснулся к её губам. Варя чувствовала мягкость и нежность его

поцелуя. Он целовал её в губы как человек, который никуда не торопится, спокойно, уверенно, не пытаясь надавить или вызвать пламенный отклик. Мужчина словно

наслаждался ей не спеша. Что-то очень и очень знакомое было в этом его действии, будто

наяву повторялся давний, позабытый сон. Когда Астен оторвался от её губ, то улыбнулся

ей.

— Этой ночью я покажу тебе самый длинный и красивый закат в этом мире.

— Как это? — спросила Варя, не понимая его замысла. Что он хотел этим сказать? Как

можно ночью увидеть закат?

— Скоро узнаешь, — ответил ей с загадочным видом. — Это будет незабываемо.

Самолёт пошёл на лёгкое снижение, как это обычно бывает перед посадкой.

— Подлетаем, — раздался в салоне голос командира экипажа, сгоняя лёгкий флёр

романтичности, образовавшийся между ними.

— Надо пристегнуться, — ласково произнёс Астен, аккуратно захватывая ремень.

На мгновение коснулся пальцами её груди, вытягивая защитную ленту, и с лёгкостью

защёлкнул замок, фиксируя тело девушки к сиденью. Затем пересел на своё место, не

сводя с Варвары глаз. Он знал, что смущает её, но и оторваться был не в силах.

Как же альва прекрасна... Как хороша... Он любовался Варей, до сих пор ощущая на своих

губах сладость её поцелуя, с неимоверным усилием сдерживаясь, чтобы не наброситься на

неё снова. Он хотел её, но боялся напугать, как голодный хищник, почувствовавший вкус

желанной добычи, которая ещё далеко. Астен смотрел на её профиль, она упорно глядела в

окно, и всё же он заставил себя отвлечься от девушки, переключив внимание на рядом

лежащий планшет с информацией, переданной ему Ячином. Правильно быть в курсе всех

дел Империи, даже находясь далеко за её пределами. Правильно следить за тем, как идёт

поиск альв для императрицы. Он терпелив и скоро найдёт способ удовлетворить свою

жажду. Выходные только начались.

***

Внедорожник, который встретил в аэропорту, вёз их по серпантину далеко и высоко в

горы. Холодное лето быстро закончилось, уступив место настоящей зиме. Искрящийся

снег лежал на обочинах дороги, вековых елях и склонах гор. Они проезжали мимо таких

обрывов и отвесных скал, когда машина, казалось, вот-вот сорвётся в пропасть. В эти

мгновения сердце Вари замирало от страха. Она даже пару раз закрывала глаза, чтобы не

видеть очередного природного аттракциона. Очень волнительное путешествие подошло к

концу, когда на горизонте появились первые невысокие строения. Немногим позже

внедорожник заехал на территорию горнолыжной базы, тщательно вычищенной от снега, и двинулся дальше по дороге, минуя трёхэтажную гостиницу.

Варя вопросительно посмотрела на Астена, и он улыбнулся от её испытующего взгляда.

— Я взял на себя смелость немного изменить место нашего пребывания и арендовал

небольшое шале. Условия более комфортные, — сказал он, легко касаясь её руки.

Интересно, что ещё у него в планах поменялось? Ожидание подвоха захлестнуло с новой

силой.

— Почему ты хмуришься, душа моя? — услышала она лёгкую насмешку в голосе Бранда.

— У нас будут разные комнаты, а если захочешь, то и на разных этажах.

Варя улыбнулась, предпочитая промолчать в ответ на ироничное замечание.

Шале оказалось небольшим двухэтажным коттеджем, стоящим обособленно от основных

сооружений, равно как и несколько подобных ему, раскиданных по территории курорта

шахматными фигурками.

Астен помог Варе выбраться из машины и, захватив сумку, пошёл к домику. Она шла за

ним, вдыхая свежий морозный воздух, и нежилась в лучах горного солнца. Конечно, его

желание обособиться от других отдыхающих немного напрягало, но она верила, что Астен

Бранд окажется порядочным мужчиной и не позволит себе лишнего без её согласия. А

уютное временное жилище в стиле кантри и отдельная спальня с собственным балконом и

санузлом быстро подняли ей настроение. Бранд положил её сумку на кровать,

застеленную дорогим гобеленом, и повернулся к ней.

— Ты сказала, что не умеешь кататься на лыжах.

— Нет, не умею, — улыбнулась она.

— Тогда, займёмся ими завтра, а сейчас, если не устала... — он хитро прищурился, делая

небольшую паузу. — Мы можем покататься на снегоходе и осмотреть окрестности, — и

улыбнулся, заметив, как загорелись её глаза. — Вот и отлично. Жду тебя внизу.

Нескольких минут ей хватило, чтобы переодеться. Более тёплые брюки, заправленные в

высокие сапоги, и плотная меховая куртка не дадут замёрзнуть. Красивая белая шапочка с

помпончиком и такой же пушистый шарф привносили в образ лёгкую игривость и

простоту. Она осмотрела себя в зеркале и осталась довольной. Быстро покинув комнату, спустилась, завидев снаружи Астена, стоящего рядом с незнакомцем. Они разговаривали.

Вышла навстречу им и остановилась за спиной Астена, раздосадованная тем, что

совершенно не понимает языка. Похоже на французский. А вот Бранд на нём, оказалось, вполне сносно разговаривал. Интересно, о чём речь?

— Этой ночью в горах выпал обильный снег, сэр. Есть опасность схода лавин, —

сотрудник горнолыжной базы показал на пару склонов, находящихся слева.

— Благодарю за предупреждение, — вежливо ответил Астен, оглянулся и на миг замер. В

его взгляде Варя увидела восхищение и желание, от которого быстро смутилась.

Сотрудник курорта что-то сказал ей на своём языке. Наверно, приветствовал, но она лишь

улыбнулась и развела руками. Служащий слегка поклонился и ушёл по дороге в сторону

основных строений, оставляя её с Брандом наедине.

— Что—то случилось? — спросила Варя, переводя взгляд на Астена.

— Нет, всё в порядке, — он расплылся в улыбке.— Нам пожелали хорошей прогулки.

***

Астен подошёл к снегоходу и завёл двигатель, приглашая девушку надеть специальные

очки и другую защитную экипировку. Хорошо, что они пообедали в самолёте, — до ужина

можно не возвращаться. Ему понравилось, что Варя тепло одета. На Земле он любил горы

и снег; местная природа напоминала ему о Серте ещё до глобального потепления. Мир, который он знал по старым трёхмерным проекциям, с поразительной точностью был

воплощён на этой планете, заставляя его вновь и вновь возвращаться на этот зимний

курорт.

Как только девушка разместилась за его спиной и сцепила руки у него на талии, он плавно

нажал на рычаг газа, запуская снегоход по трассе. Машина дрогнула, набирая скорость, и

он улыбнулся, почувствовав, как Варя прижалась к нему крепче. Эта прогулка должна

будет повысить уровень доверия между ними, объединить их общим и приятным

приключением. Недолго думая, он повёл снегоход в гору, в сторону от лавиноопасных

вершин.

***

Чуть больше получаса они поднимались, оставляя за собой ровный и широкий след. Варя

смотрела по сторонам, время от времени прячась от порывов ветра за спину Астена, пока

снегоход не выплыл на самый верх сопки. Там Бранд остановился и заглушил двигатель, приглашая прогуляться с ним.

— Как здесь красиво! — воскликнула она, рассматривая красоту турбазы с высоты

птичьего полёта, а затем сделала шаг в сторону и вдруг провалилась в сугроб чуть ли не по

самые ягодицы. — Ничего себе! — засмеялась Варя, пытаясь выбраться, но делала только

хуже, увязая всё глубже в снег.

— Варя, — коварно улыбнулся Астен. — Надо же было так попасться, — он присел рядом

со снежной ямой.

— Поможешь? — она доверчиво протянула руку в варежке к нему. Больше за помощью

обратиться было не к кому.

— Конечно, — Астен легко подхватил её, как пушинку, и вытащил из сугроба. Поставил

рядом с собой.

***

Её раскрасневшиеся от мороза щёки с заиндевевшими ресничками и бровями смотрелись

так мило и аппетитно, что он не удержался. Быстро обхватил ладонями её лицо, не

оставляя шансов отклониться, и поцеловал в холодные от мороза губы. Они дрогнули от

его настойчивости, приоткрываясь навстречу. Астен целовал девушку с нарастающей

страстью и не хотел отпускать, пока не понял, что ей не хватает воздуха. Только тогда

оторвался, чтобы немного сбивчиво прошептать:

— Сладкая... Нежная... — и едва не произнёс «моя». Вовремя удержался. — Не отходи от

меня ни на шаг. Следующий сугроб может оказаться глубже.

Астен смотрел ей в глаза и видел в них бурю переживаний. Он чувствовал удивление, недоумение, страсть... Но ещё больше обрадовался тому, что среди всей этой гаммы

присутствовало ощущение тепла и счастья. Зыбкого, неуловимого, но... такого чистого и

знакомого, и сразу испытал жажду. Эмоции Вари так сильно отличались от эмоций других

примитивов и альв, что ему просто не терпелось распробовать девушку и насладиться её

энергией. Желание прикоснуться к источнику стало ещё сильнее.

Протянул ей руку, приглашая обратно:

— Возвращаемся?

— Да, — улыбнулась Варя, устраиваясь за его спиной поудобнее. Предстоял долгий спуск.

***

Они уже преодолели половину пути, как вдруг за спиной Варя услышала гул. Видимо, Астен тоже его услышал, потому что он быстро обернулся и прибавил скорости снегоходу, плавно смещаясь по диагонали в сторону и вниз.

Она услышала его крик:

— Держись крепче за меня и ничего не бойся! Лавина пошла.

— Чтооо? — вопрос замёрз на выдохе льдом от накатившего ужаса.

Варя оглянулась назад и увидела огромную белую массу, увеличивающуюся прямо за

спиной. Ещё далеко, но стремительно летящую им вслед. Она прекрасно слышала и знала

об опасности внезапного схода снега, но меньше всего ожидала, что сама окажется под

угрозой захоронения заживо. Никогда раньше ей не доводилось бывать на высокогорье в

подобных местах, и что делать, как себя вести, попросту не знала. Варя вжалась в спину

мужчины, моля только о том, чтобы избежать незавидной участи. Гул продолжался, он

становился всё громче, насыщенней. Казалось, стихия догоняла снегоход, методично

уходящий от неё по склону.

Варя на миг закрыла глаза. Губы шептали все известные ей молитвы, пока её не отвлёк

резкий рывок, ощущение полёта и удар. В следующий миг снегоход рванул вверх и ещё

через несколько минут остановился. Громкий гул стекающей лавины раскатился по

сторонам и двинулся дальше, вниз. Тонны тяжёлого снега стекали по горе, минуя соседний

склон, на котором они стояли.

— Кка-ак... — голос пропадал из-за ступора, в котором она находилась с момента, как всё

случилось.

Бранд слез со снегохода и подхватил её на руки, помогая слезть. Поставил рядом с собой, внимательно глядя в глаза. Она смотрела на его хмурое и обеспокоенное лицо.

— Испугалась?

Варя кивнула головой. Неприятное оцепенение покидало тело, уступая место мелкой

противной дрожи.

— Всего лишь небольшая лавина, — решил объяснить Бранд.

— А е-е-если бббы.... — она вдруг поняла всю опасность сложившейся ситуации, и её

накрыло. Жёстко накрыло осознание, что они могли нелепо погибнуть. Вот здесь, в этих

дурацких горах. Глупая смерть в обществе почти незнакомого типа, который привёз её

сюда.

— Нам повезло. Вал шёл немногим быстрее нас.

Слёзы выступили на глазах, быстро превращаясь в бурный поток эмоций. Она сжала

кулаки и со всей силы ударила ими Астена по плечам:

— Ты же знал! Знал, что здесь опасно!

— В горах всегда опасно! — он схватил её руки. — Я бы не позволил тебе умереть!

— Не позволил? Не позволил?! — она задыхалась от ярости. — Да кто ты такой? Ты кто?

Господь Бог?

— Варя, — он лишь крепче сжал её руки, не давая вырваться из объятий. — Это пологая

гора, — сухо ответил ей. — Произошла чистая случайность. Опасность, скорее, пряталась

там, видишь? — Астен повернул её лицом к более крутым склонам.

***

Бран Ариэс ощущал сильные волнение и страх, которые исходили от девушки бурлящими

потоками, и понимал, что если сейчас Варя не успокоится, то он возьмёт своё без согласия.

Жажда становилась нестерпимой, а разомкнуть ауру испуганной особи было бы очень

легко. Но подобное развитие событий не входило в планы. Не так он хотел получить альву

в первый раз. Он запрокинул её голову и, глядя в испуганные глаза, жёстко произнёс:

— Всё хорошо! Ты в безопасности! — неимоверным усилием воли подавил желание

впитать в себя жизненные силы девушки, внушая Варе спокойствие.

Такого с ним никогда ещё не было. Раньше он стремился ввести жертву в диссонанс и

получить энергию. Сейчас же... Он заставил себя сосредоточиться, чтобы успокоить альву.

Её дыхание становилось более размеренным, слёзы высохли, она перестала всхлипывать и

дрожать. Потери его сил продолжались, обостряя жажду. Более хриплым и усталым

голосом произнёс:

— Давай вернёмся на базу. . Поужинаем... Я обещал тебе показать закат...

***

Варя молчала, глядя в его глаза, как завороженная. Она видела, как в них плавится жидкое

серебро. Это было очень красиво и так необычно, что она проморгалась. Наверно, показалось! У людей так не бывает! Когда снова взглянула на него, то ничего особенного

не заметила. Говорят же, что у страха глаза велики, — как раз её случай.

Спокойствие и безмятежность наступили быстро, страх пропал, уступая место

пониманию, что благодаря хладнокровным действиям Астена они здесь, а не под тоннами

снега.

— Спасибо, — вдруг произнесла она, заставив его брови прыгнуть вверх от удивления. —

Ты всё-таки нас спас...

— Очень рад, что ты это поняла, — Астен усмехнулся и прищурился. — Готова ехать? —

она кивнула, подмечая удовлетворённую улыбку на его губах.

Варя разместилась на заднем сидении снегохода и обхватила мужчину руками, прижалась

головой к его спине. Лавина — досадная случайность, которая может произойти с каждым

отдыхающим в горах. Астен Бранд же доказал, что ему можно доверять.

***

Небольшой ресторанчик, как местная достопримечательность, принадлежал немолодой

семейной паре, активно принимающей участие в приёме и обслуживании своих

многочисленных гостей. Достаточно большой зал, стилизованный под немецкую деревню, не казался таковым за счёт обособленных столиков и позволял посетителям чувствовать

себя уютно.

Варя и Астен сидели в укромном уголке, с аппетитом поедая мясо, запечённое в капусте, и

пили лёгкое вино в честь благополучного возвращения. Маленький столик и живая

романтичная музыка только способствовали лёгкой, непринуждённой обстановке между

ними. Варя спокойно позволяла Бранду урывать из своей тарелки лакомые кусочки, которые то предлагались ей, то съедались им со счастливым видом. Астен расспрашивал

её о родителях, детстве и слушал с таким нескрываемым интересом, что девушка

определённо чувствовала к нему теплоту и симпатию.

— Самый длинный закат... — Варя полюбопытствовала. — Как такое может быть, если

здесь почти круглые сутки светит солнце?

— Прокатимся на вертолёте, и всё увидишь сама, — улыбнулся он, наполняя бокалы, а

затем быстро взглянул на часы. — Самое время оплатить счёт.

— На вертолёте?

— Именно, — улыбнулся Астен, подзывая к себе официанта.

Это была приятная и неожиданная новость. За прошедший день она видела на склонах

немало лыжников и сноубордистов, как небольшие вертолёты поднимают некоторых из

них на вершины гор вместо подъёмников, и мечтала прокатиться. Не на лыжах с горы, конечно, но по воздуху. Увидеть сверху все красоты весеннего Заполярья. А тут... Он явно

угадал её желание.

***

Вертолёт взлетел, быстро набирая высоту, в сторону горных вершин прямо навстречу

уходящему солнцу. Они словно отправились в погоню за светилом, которое так и норовило

покинуть землю. Варя завороженно смотрела, как небо меняет оттенки, то полыхая

багровыми цветами, то переливаясь красным с оранжевыми переливами. Яркие жёлтые

всполохи в темнеющем фиолетовом небе дополняли величественную картину. Зрелище

поражало богатой палитрой красок, притягивая всё внимание. Так они миновали первый

пик и второй и приблизились к третьему, когда огромное красно-жёлтое солнце вдруг

выскочило из-за горизонта, символизируя собой начало нового полярного дня. Самый

длинный закат и короткая ночь закончились, как Астен и обещал. Варя даже тихо ахнула

от неожиданности.

— Занимательное зрелище, да, — усмехнулся мужчина, не сводя глаз с девушки.

Вертолёт развернулся в обратную сторону. Волшебное приключение подходило к концу, но

чем ближе они подлетали к турбазе, тем больше Варя беспокоилась. Она даже не

сомневалась в том, что Бранд предложит ей закончить вечер вместе, но мысль о

сближении с мужчиной вызывала смятение. Не так быстро... Не было ещё той самой

последней капельки, штриха, который знаменовал бы полное согласие и доверие между

ними. Она всегда была сторонницей неспешного развития отношений. Здесь же.. Всё

происходило как-то слишком быстро.

Они решили прогуляться до шале пешком, наблюдая за продолжающейся активностью

отдыхающих. Подъёмники ещё работали, несмотря на позднее время, и многие

продолжали кататься.

— Ну так как? Рискнёшь завтра встать на лыжи? — сказал Астен, слегка наклоняясь и

приобнимая девушку. — Возьмём напрокат снаряжение, купим одежду.

— Будет забавно попробовать, — улыбнулась Варя, поддерживая его инициативу. —

Надеюсь, у меня достойный инструктор.

— Даже не сомневайся, — хмыкнул Бранд, резко останавливаясь.

Он хитро взглянул на неё, и через несколько секунд Варя, не успев опомниться, оказалась

на руках у мужчины.

— Хээй, — возмутилась она. — Зачем? — и ойкнула, обхватив его за шею покрепче, чтобы удержаться.

— Ты устала, — Астен невинно улыбнулся. — Я же вижу, что ты уже не идёшь, а ползёшь.

***

Остаток пути он нёс драгоценную ношу, предвкушая продолжение вечера и обсуждая

достоинства зимних видов спорта. Ему нравилось чувствовать девушку, познавать и

угадывать её эмоции. Сначала она немного смутилась, потом испугалась, но вскоре

расслабилась и радовалась, одаряя его тёплыми и чистыми потоками, которые он вбирал в

себя, словно изголодавшийся путник. Однако этого было мало. Всё равно, что пить

студёную, чистую воду по каплям в жаркий июльский день где-нибудь в безводной

пустыне.

Возле шале он отпустил её и открыл двери, пропуская Варийю в дом. И едва дождавшись, когда она скинет с себя верхнюю одежду, приблизился к ней, чтобы захватить в объятья.

Захватить и не отпускать. Он стиснул соблазнительное тело, прижимая к себе крепче, и

накрыл нежные губы поцелуем, с неистовой жадностью впитывая в себя её недоумение, смущение и... страх! Отстранился и заглянул ей в глаза с немым вопросом.

— Я бы не хотела спешить, Астен, — для него стали неожиданностью слова, вмиг

разрушившие тщательно создаваемую им доверительную атмосферу.

— Что-то произошло? — спросил и снова поцеловал со всей нежностью и страстью.

Он чувствовал, как альва вновь загорелась, но был безмерно поражён, когда Варя мягко

положила ладони ему на грудь и слегка его оттолкнула. Варийя сопротивлялась! Она

сопротивлялась его влиянию! Это было впервые за всё время его общения с аборигенами

на М-36. Острая жажда и разочарование боролись с волной интереса к ней и... лёгким

уважением.

***

— Ты мне нравишься, но день сегодня был слишком насыщен впечатлениями, — Варя

улыбалась ему, понимая, что должна срочно убраться к себе в комнату. Ноги стали

ватными, а тело вообще налилось тяжестью, в отличие от сердца, которое колотилось как

бешеное, выдавая сильное возбуждение.

Она говорила ему слова, воплощая в жизнь свои убеждения, но чувствовала, как слаба

брешь, готовая прорваться, сделай он к ней ещё один шаг. Варя видела, как на миг

удивился Астен, а в следующий — напряглись желваки на его лице. Во взгляде мужчины

светились насмешка и разочарование.

— Прости, — прошептала она ему, отодвигаясь в сторону лестницы.

Только бы он не остановил, только бы не кинулся к ней, кричало всё внутри. Астен стоял и

смотрел на неё тяжёлым взглядом, явно решая что-то для себя. Усмехнулся.

— Не смею тебя задерживать, Варя. Иди отдыхай, — он махнул ей рукой, отпуская. — Я, пожалуй, ещё выпью виски.

Она быстро развернулась и... сбежала. Уже в комнате закрыла за собой дверь и

прислонилась к ней спиной, распираемая противоречиями. Это правильный поступок, уверяла она себя, но в то же время ей очень хотелось вернуться к нему: почувствовать его

сильные руки, дарящие ласку, и тёплые губы, нежно целующие во все чувствительные

местечки, погрузиться в объятья страсти и получить удовольствие... Она прикоснулась

пальцами к дверной ручке, нажала её и... убрала руку. Переступить через себя Варя так и

не смогла.

Глава 7. Напиток бессмертия

Дама червей никогда не ляжет с королём пик... Масть разная... Даме червей нужен король

червей, исключительно... Варя бесцельно передвигала игровые картинки на рабочем столе

своего ноутбука, играя в пасьянс «Паук», снова и снова возвращаясь к прошедшим

выходным.

Солнечный день, яркий белый снег, морозный свежий воздух и катания с горы,

насыщенные переживаниями. Улыбчивый и симпатичный инструктор и отстранённый

Бранд. Всё осталось по-прежнему, и в то же время не так. Между ними появилась стена.

Нет-нет, он был внимательным, галантным, смешил её, но более не делал никаких

попыток сблизиться. Ни-че-го. Ни намёка на поцелуй, ни единого лишнего прикосновения.

Только улыбки, забота и обходительность.

Она наблюдала за Брандом, который получал несказанное удовольствие от драйва, скатываясь на горных лыжах с самых сложных трасс. Не то что она... С разъезжающимися

ногами и лыжами взахлёст на горке для новичков.

Сильный, тренированный, в чёрно-красном горнолыжном костюме и солнцезащитных

очках он выделывал такие вещи на склонах, поднимая снежную пыль, что даже у неё

захватывало дух. Астен был красив особенной мужественной красотой, в чём-то дикой и

самобытной. Варя любовалась им и ждала его внимания. Ей уже хотелось больше, несмотря на то, что она убеждала себя в обратном. Но кидаться ему на шею? Нет уж. Ещё

чего не хватало!

Потом был перелёт, во время которого он обаятельно извинился, сослался на занятость и

полностью погрузился в работу, практически не отвлекаясь. Разве что пару раз выпил с

ней по чашечке кофе... В аэропорту, прощаясь, перед тем как посадить её в такси, с

вежливой улыбкой сказал, что ему было приятно провести с ней выходные, и откланялся, пожелав успехов в реализации совместного проекта.

— Ну и чего ты зависла? — в кабинет вломилась Ирина. — Уже время обеда!

— А тебя почему это на работе не было полдня? — Варя нахмурилась. Даже не пришлось

притворяться. Настроение было так себе.

— Забыла? Я ездила в налоговую, сдавала документы по встречной проверке.

— А где Раф?

— Взял несколько отгулов за свой счёт ещё на прошлой неделе... — Ири прищурилась. —

А ты чего такая кислая? Как прошли выходные? Вот не терпится мне всё узнать!

— Оно и видно, — буркнула Варя, вставая из-за стола и подхватывая сумочку. — Пойдём

уже на обед!

Она должна выкинуть из головы Бранда. Позавчера ехать не хотела, а сегодня полдня

думает о нём. Глупая! Дама червей будет искать своего червового короля. Ей не нужен

пиковый король... Дурацкий пасьянс! Надо же, придумала аллегорию...

Маленький итальянский ресторанчик, куда они приходили обедать, был злачным местом, чтобы посплетничать и вкусно покушать или отметить что-либо по поводу и без.

Недорогая еда и приятный интерьер без вычурности — настоящая находка для

начинающих предпринимателей.

— Итак, рассказывай, — Ири уселась поудобнее, сложив руки и сотовый телефон на

небольшом круглом столе. — Я готова внимать.

— Что рассказывать? Частный самолёт, Европа, двухэтажное шале.

— Дальше, — с наслаждением выдохнула Ири.

— Чуть под лавину не попали на снегоходе, на лыжах катались, на вертолёте... Смотрели

дивный полуночный закат.

— Подробнее, — выдохнула Ири ещё раз, загадочно улыбаясь.

Следующие полчаса, пока они обедали, Варе пришлось рассказывать о поездке в

подробностях. Подруга только цокала от эмоций и качала головой, подпирая рукой

подбородок и уточняя детали.

— Ну вот и всё, — наконец произнесла Варя. — Язык уже устал.

— Как всё? — вытаращила на неё глаза Ири. — А самое клубничное?

— О нееет, — закатила глаза Варя, ожидая те самые вопросы.

— Подумаешь, нашла секреты, — обиженно поджала губы подруга. — Не хочешь, не

рассказывай. Только я вижу, что тебя гложет что-то, а ты говорить не хочешь.

— Ну, не знаю... — Варя пожала плечами, пытаясь замять разговор.

— Зато знаю я!

Ири замахала рукой официанту, молодому симпатичному парню. Тот быстро отозвался и с

улыбкой подошёл к девушкам.

— Что-то ещё заказать хотите?

— Хотим! Коньяк.

— Ты что! Мы на работе!

— У меня директриса неадекватная... Какая работа? — авторитетно заявила Ири, хитро

улыбаясь. — Триста граммов.

— Не многовато? — ахнула Варя, представляя во что может вылиться пьянка.

— Ещё мало будет! — важно предрекла Ири, поднимая вверх указательный палец.

Оперативная работа официантов «когда надо» особенно ценилась посетителями этого

заведения. Варя не успела устроить подруге головомойку за сорванный рабочий день, как

заветный графинчик оказался на столе вместе с двумя бокалами и тарелкой закуски.

Хорошо хоть пообедать успели, думала Варя, следя за тем как Ирина разливает первую

дозу эликсира болтливости.

— Давай за нас! — Ири подняла стопку, приказывая присоединиться.

Варя вздохнула, побеждённая.

— А давай! — И коньячницы стукнулись друг о друга.

Как только первая сотня огненного напитка оказалась в крови, эликсир подействовал.

— Ну и?

— Ну целовалась... Я же говорила!

— Вёл себя прилично?

— В рамках разумного, — Варя зажевала очередной глоток кусочком сыра, чувствуя, как

разливается тепло.

Недолго думая, Ири разлила вторую сотню.

— Ну, и каков он в постели?

— Мы не спали.

— Переведи, — уже немного пьяненько попросила Ири.

— А что переведи... Не было у нас ничего.

— У него проблемы, да?

— У кого?

— У него, — она многозначительно показала жестом, где, по её мнению, могли быть

проблемы у Бранда.

— Да нет у него проблем. Всё там работает, — отмахнулась Варя от такой неприличной

дотошности.

— Тогда почему не было?

— Я отказалась... — Варя вздохнула и сделала очередной глоток.

— Ну и дура, — такой же глоток сделала Ири.

— В смы-ы-сле? — Варя чуть не поперхнулась. — Ты моя подруга и должна быть на моей

стороне!

— А я на твоей стороне, — с умным видом заявила Ирина.

— Оно и видно! По твоей версии я должна была кинуться к нему в объятья, да?

— Да! — Ири широко улыбнулась. — Я тебе объясню, счас, — она вдруг икнула. — Ты

ещё не поняла, сколько он сделал для тебя за такой короткий срок? — и начала перебирать

на пальцах, поочередно зажимая их в кулак. — Спас от лавины. Носил на руках. Показал

закат. Цветами готов заваливать. На острове из за-адницы вытащил. У тебя с ним

контракт! Он щедрый, умный, богатый! Ты вообще в своём уме — отказываться от

шикарного романа? И ты не целка, чтобы ломаться... — Она озадаченно посмотрела на

сжатые пальцы, а потом на Варю. — Всё-таки дура!

— Ничего я не дура!

— Нет, дура! — хихикнула Ири, поднимая рюмку. — Но так ему и надо! Пусть знает, что

есть ещё девушки, которые не продаются. Давай-ка лучше выпьем.

И они накатили ещё по одной, пьянея всё больше.

— Он тебе что, не нравится?

— Не знаю, — вздохнула Варя.— По-моему, уже нравится.

— Тогда ты, — Ири прижала палец ко рту и заговорщически захихикала. — Тсссс... в

квадрате!

— Спасибо теббе, подрруга!

— Се-еегда рада, — снова икнула Ири, обратив взор на официанта. — Ещё двести.

— Ты уверена? — осоловелыми глазами Варя смотрела на свою подругу.

— Вполне! — И они пили снова.

Чем сильнее пьянела Варя, тем больше ей казалось, что она допустила ошибку, не дав

шанса на отношения ещё там... Правильно говорит Ири... Он не стал стучаться в закрытые

ворота. Не получилось, другую найдёт. Подумаешь... Одной больше, одной меньше...

Он же не знает, какая она особенная. Варя даже всхлипнула от досады, стоя в туалете и

глядя на себя, особенную, в зеркало. Потом намочила руки холодной водой и обтёрла

лицо.

Собрала глазки «в кучку» и взглянула на себя ещё раз. Да кто он такой вообще? Другую

найдёт? Да пусть ищет! Если он думает, что она такая же, как и все... Она... Да она вообще

всё выскажет ему лично! В лицо! Вот всё, что думает о его таком подходе уламывать

барышень, мотая перед ними кошельками и цветами и самолётами на лыжах!

Варя снова посмотрела на себя в зеркало. Ну ты и влипла, дама червей... Глупо было

подписывать этот контракт. Глупо было ехать на эти выходные с мужчиной. Пока не

поздно, лучше остановиться и закончить всё одним махом. Она заставила себя улыбнуться

и пошла к подруге, ожидающей за столиком.

***

Астен Бран стоял и смотрел в окно с видом на полигон для испытаний. Если расчёт верен, то Варийя быстро одумается. Немного времени, и она сама придёт к нему. Сколько уже

таких было. Всё одно и то же. Всё одинаково. Её ментальное сопротивление умиляло и

приводило в восторг. Эта девушка окажется самым ценным трофеем в списке всех

примитивов. Она не разочаровывала, но усиливала интерес к игре.

Он мог бы выпить альву как во время поцелуя, так и не дотрагиваясь даже до губ, сохраняя с ней зрительный контакт. Так это произошло в далёком прошлом. Но гораздо

приятнее совмещать физическую близость и эмоциональную связь, одновременно

насыщаясь телом и душой красивой девушки. Когда объединяются оба действия,

ощущения становятся сильнее и ярче. С Варийей хочется это сделать вдвойне. Он

терпелив и умеет ждать, а пока его ждут дела, которые накопились за время его

отсутствия.

Ариэс сидел за планшетом, листая трёхмерные изображения и подборку видеозаписей.

Поступили новые свидетельства в пользу сертов для Альянса. На них были зарисовки

различных сцен насилия и жестокости. То, что нужно в пользу колонизации планеты.

Агрессивные примитивы никому не нужны. Разумные агрессоры — тем более. Если

правильно подать информацию, то власть сертов на М-36 будет для аборигенов благом, направленным на улучшение качества их жизни. За это они будут расплачиваться с

благодетелями энергией в разумных количествах, в рамках, установленных самими

сертами.

Астен Бран улыбался. Вард прекрасно справился с поручением и за неделю собрал в

лучшем виде нужную для Межгалактического Совета информацию. Он отвлёкся от

размышлений, когда к нему в кабинет зашёл Даннарт. Его помощник сел напротив, с

удовлетворением наблюдая за последовательным сворачиванием трёхмерных макетов в

общий дамп памяти.

— Хорошие новости, — скупо улыбнулся серт. — Мы нашли альва. Он поступил в

клинику с травмами после аварии. Анализ крови показал нужные изменения в генах. Мы

провели все необходимые мероприятия, чтобы альва признали мёртвым, затем перевезли

его в свой центр.

— Как он выглядит?

— То, что нужно, — усмехнулся Даннарт, вытаскивая планшет и загружая в него данные.

Он протянул устройство Астену, комментируя изображения. — Фитнес-инструктор, любит

деньги и женщин. Не очень умён.

— Хороший подарок для сэри Омаль, — уголок губы Астена дёрнулся вверх, когда он

смотрел на довольно привлекательное мужское лицо с голубыми глазами.— Кто проверял

альва?

— Отправили на пробы Диану. Осталась в восторге.

— Это радует, — Астен был доволен. Всё складывалось в лучшем виде. — Как идёт поиск

альвы для исследований?

— Мы ежедневно тестируем кровь сотен людей. Пока не нашли никого.

— Хорошо, можешь быть свободен, — он взглянул на Варда, который явно никуда не

торопился. — Что-то ещё?

— Хотел сопровождать тебя на Цереру. Давно не был дома и здесь надоело.

— Я не против.

— Вот и отлично. Но есть ещё кое-что, — Даннарт улыбнулся. — Вместе с альвой на

Цереру повезёшь и простых, так?

— Так, — он смотрел на Дана, ещё не понимая, к чему он клонит. Тот сидел перед ним с

невозмутимым видом. — И что?

— Хочу сам заняться сбором образцов для генетического центра.

— Занимайся, — согласился Ариэс, поворачивая голову на лёгкий шум открывающейся

двери.

В кабинет вошла Диана с бумагой в руках. Что-то случилось серьёзное, раз сертанка

вошла в кабинет без приглашения. Она никогда бы не позволила себе отвлекать его во

время переговоров.

— Эссэр, вы должны знать, — девушка протянула ему лист. — Выслали на электронную

почту. Только что.

Он взял бумагу и начал читать. Его удивление росло с каждым новым прочитанным

словом.

«Приносим взиненья... Разрываем... Нетично... Переценили сосвенные взможности...

Готовы платить нестойку по котракту».

Это ещё что за новости? Он нахмурился и перевёл взгляд на Даннарта.

— Узнай, где альва. Где, с кем и что делает.

— Десять минут, — ухмыльнулся Дан и покинул кабинет.

***

— Ну вот, — довольная Ири, пьяно покачиваясь, зашла в кабинет, размахивая листом

бумаги, закреплённым печатью агентства. — Отправила!

Ирина подошла к Варе и села рядом с ней на диван, прижалась. Все сотрудники уже

разошлись по домам, оставив девушек в офисе друг с другом.

— А давай ещё выпьем? — предложила Ири. — Не надо было вообще подписывать этот

чёртов контракт.

— Продам ба...— всхлипнула Варя, — …ушкину квартиру и отдам ему неустойку. Не

смогу я с ним работать.

— Ну не ревиии, — Ири прижала её голову к своему плечу, поглаживая волосы. — Надо

было сразу всё рассказать...

— А я не рассказывала? — мокрыми от пьяных слёз глазами Варя смотрела на подругу.

— Ну и ладно... Переживём. Рафу скажем, что не срослось... Хорошо, деньги потратить не

успели.

Так они просидели неизвестно сколько, только вот очнулись, когда дверь кабинета

распахнулась, а на пороге вырос гость. Варя на миг даже зажмурилась, успевая заметить, как удивлённо таращится Ири.

— Здрасьти, — произнесла подруга и шумно сглотнула слюну.

— Варвара Анатольевна... Это ещё что за шутки? — Астен буравил её тяжёлым взглядом.

— Это вы тут устраиваете шутки! — вмешалась Ири, вставая с дивана, чтобы защитить

подругу.

— Дан, — повернулся Бранд к своему попутчику. — Увези эту девушку отсюда, — и после

краткой паузы добавил, — домой.

Его помощник кивнул и подошёл к Ирине, галантно подставил локоть.

— Прошу, Ирина Александровна.

— Варвара Анатольевна! — возмутилась Ири и насупилась.

Нашлась группа поддержки, Варя неуловимо улыбнулась, обрадованная защитой.

— Езжай уже, — махнула рукой, отпуская её с Даннилом. — Сама справлюсь.

Дан быстро вывел Ирину из кабинета, и они удалились, с шумом захлопывая за собой

двери и оставляя её с Брандом наедине.

— Ты пьяна? — озадаченно спросил Астен, оценивая обстановку.

— Немножко.

— По какому поводу разрыв контракта?

— Что ты тут делаешь?

— Ещё раз спрашиваю, по какому поводу разрыв контракта? — Астен надвинулся на неё с

мрачным видом, желая в корне подавить бунт.

Варя смотрела на властного мужчину, ощущая внутри лёгкую дрожь. Издевательский

прищур, любопытство в глазах, самодовольство. Он явно понял подоплёку всех её

действий. От этого становилось тошно вдвойне.

— Договор был моей ошшибкой, — выдавила из себя девушка, чувствуя острую жажду.

Странно, почему так захотелось пить?

Быстро подошла к невысокому шкафчику и налила стакан воды из графина. А затем одним

махом выпила его, неосторожно проливая часть жидкости на себя. Капли стекали по шее

прямо к груди, вычерчивая влажную дорожку прямо в вырез блузки. Сразу бросило в жар, но пьяная карусель замедлилась, а сознание прояснилось. Развернулась и чуть ли не

упёрлась носом в грудь невозмутимого Бранда, стоящего прямо перед ней.

— Так-так, — произнёс он, легко касаясь её шеи пальцами и смазывая прозрачные капли.

— Не было серьёзного повода рвать контракт... Просто надо признать, что я тебе

небезразличен. Верно?

— Ещё чего! — с вызовом ответила ему Варя.

— А почему нет?

— Да потому! — она уже злилась.

Близость Астена вызывала в ней гамму странных эмоций. Хотелось бежать от него, к нему

и оставаться на месте. Злость превращалась в возбуждение, которое сменялось злостью.

— Будь добра, расскажи, — сказал мягко и улыбнулся.— Что не так?

— Всё не так! — выпалила она. — Цветы. Вся эта поездка. Забота. Ухаживания.

— Особенная девушка не заслуживает ничего из перечисленного?

— Привык, что всё покупается и продаётся? — не сдавалась Варя.

— Разве тебя можно купить? — Астен взял её прядь волос и убрал с лица, а затем провёл

пальцами по щеке.

Бранд не сводил пристального взгляда, а его слова и спокойствие... Они обезоруживали.

— Нельзя.

— И я так подумал, — мужчина был серьёзен. — Мне хочется большего, чем мимолётный

роман.

— Но... — осеклась Варя, вдруг почувствовав себя полной дурой. Сама себя накрутила, всё придумала, не разобралась, не подождала... Горячий стыд опалил щёки обжигающей

волной, сделав дыхание прерывистым и частым.

— Но что, душа моя?

Уверенным, беспрекословным движением Астен привлёк её к себе, и близость тел

оказалась волнительной для обоих. Варя смотрела ему в глаза, которые стали отливать

серебром. То же самое она видела там.. в горах...

— Что у тебя с глазами? — недоуменно спросила, переключив внимание на необычное для

неё.

— Что не так? — казалось, Бранд совершенно не понимал о чём речь.

— Да всё не так, — вдруг хихикнула Варя. — Глаза как у дьявола, — попыталась

вырваться из его объятий, но не получилось. Строго свела брови к переносице. — А

может, ты и есть дьявол? Подписал контракт, теперь хочешь меня жизни лишить? — она

рассеянно улыбнулась, наслаждаясь его реакцией, которую произвели её слова.

— Варя... — услышала она хрипловатый, сдавленный голос Астена и тут же хлопнула его

по плечу.

— Ну что Варя? Что Варя?— и звонко расхохоталась. — Па—шу—ти—ла я, расслабься.

Рука Бранда сразу же плавно скользнула по спине и дальше вверх, забираясь в волосы.

Астен усмехнулся и накрыл её губы нежным поцелуем, не давая возможности уклониться.

И всё же она оторвалась от него, чтобы вставить:

— Не сожри меня! — и вновь вернулась к приятному занятию.

Его поцелуй... Такой ласковый. Страстный. Полный незнакомой сладости... И Варя

закрыла глаза, полностью отдаваясь ощущениям...

— Поехали отсюда, — услышала она, вдруг возвращаясь из тьмы, в которую так странно

провалилась.

Астен с лёгкостью подхватил её на руки и пошёл прямо на выход, крепко прижимая к себе, словно хищник, заполучивший добычу. И даже не спросил, хочет она с ним ехать или нет!

— Эээй, — к Варе вернулся боевой настрой. — Сумка, двери, офис, ключ.

— Сердце моё, сегодня ты разговариваешь со мной как-то односложно, — шутливо

парировал Астен, возвращаясь за сумкой, — поверь, я понимаю и более сложную речь.

— Куда ты меня тащишь? — Варе очень хотела узнать, что он собрался делать.

— Разберёмся по дороге.

Она легонько стукнула его по плечу.

— Отпусти!

Он пристально вгляделся ей в глаза, будто заглядывая в душу, и вдруг тихо-тихо сказал:

— Спи!

— Чтоо? — возмутилась девушка, чувствуя, как быстро наливается тяжестью тело.

— Спи, девочка... — мягче повторил Астен, крепче прижимая альву к себе.

Неужели Варийя решила, что он отпустит её? Уж точно не в эту ночь, да ещё после того

как попробовал вкус чистой альвы. Не удержался и забрал частичку её жизненных сил во

время такого сладкого поцелуя. Восхитительные, давно забытые ощущения взволновали

душу, а пьяная девушка оказалась легко управляемой. Дерзкая, соблазнительная Варийя.

Его землянка. Землянка для него.

Машина быстро набирала скорость, увозя его вместе с Варей домой. Он разбудит её чуть

позже, для того чтобы завершить начатое. Быть рядом с ней и наслаждаться каждой

отпущенной им минутой.

***