Принцесса Галактики (fb2)


Настройки текста:



Сергей Зонин
Принцесса Галактики

Глава 1. В начале долгого пути.

Сейчас меня зовут Диана и мне двадцать один год. Я живу в Нижнем Новгороде. На мой взгляд, это прекрасный город, даже по сравнению с теми, которые я видела у себя на родине.

Никто, ни один человек на этой планете не знает, кто я на самом деле. И мне самой кажется, что я никогда и никому не раскрою этой тайны. Я не могу представить, что случится со всеми жителями этой планеты, узнай они правду. Я не хочу портить жизнь жителям планеты Земля. (По крайней мере, пока). Но сейчас я могу рассказать все, я не собираюсь открывать этот файл для всех людей планеты. Комментарии я помечу словом 'интерно'.

Итак, на самом деле я – Лайра, принцесса королевства Райшен Галактика (оно объединяет множество галактик Вселенной).

Я расскажу практически обо всей своей жизни до прибытия на Землю. Только, естественно, переводя практически все слова, имеющие эквивалент в вашем языке (это воинские звания, названия предметов и тому подобное). В данном случае называть вещи своими именами бессмысленно(для землян, конечно). Я пока не собираюсь показывать кому-либо этот файл, но придет время – и я покину Землю, вернусь домой, в Райшен Галактику. Вот тогда вы все узнаете обо мне. Только наверняка читать эту книгу вы будете как простую фантастику, поэтому я и не очень-то боюсь говорить правду. Все равно мне никто не поверит, ведь так?

Кстати, не надо обольщаться, думая, что только я на вашей планете – пришелец из другого мира. 'Инопланетян' на Земле очень много, но они никогда и никому не раскрывали себя, так что можете не верить сказкам о том, что кто-то близко знаком с 'инопланетянином'. Впрочем, нет, тут я ошибаюсь. Многие из вас знакомы с пришельцами из других миров, просто вы не узнаёте их. И не узнаете, можете мне поверить. Только не надо принимать за инопланетян всех странных людей, мы – точно такие же, как вы, только храним свою 'страшную' тайну. Но я собираюсь открыть вам ее.

Самый главный вопрос, который могут мне задать: почему же я покинула свой мир и свой народ и прилетела сюда, на маленькую и незаметную планету? Это теперь не секрет. Все началось очень давно. Мне тогда было двенадцать лет и наша семья, как и полагается королевской, жила на небольшой уютной планете Вайли…

В тот роковой день ничего не говорило о грозящей беде. Как обычно, я и моя верная подруга Аника пошли на большой луг, где мы проводили очень много времени. Аника не принадлежала к знатному роду, ее родители были простыми рабочими, однако я предпочитала проводить время с ней, чем с равными мне по положению. Родители первое время роптали, но потом успокоились, зная мой упрямый характер. Да и мой девятилетний брат предпочитал ее общество дружбе со сверстниками, которых он по уму обогнал лет на пять. Правда, на этот раз мы пошли одни, без Джена: он увлекся тренировкой. Да, я совсем забыла сказать, что всех нас с детства обучали искусству ведения рукопашного боя. Вот Джен и увлекся.

Вайли – очень красивая планета. Там очень много прекрасных и сильных растений, абсолютно чистая вода и великолепная погода в любое время. Хотя я даже представить себе не могу, сколько времени и сил потребовалось, чтобы этот райский уголок стал именно таким. Нам рассказывали, что когда-то Вайли была очень сильно загрязненной планетой; гибли растения и животные, отравленную воду нельзя было пить… Но мы этих времен не застали, и Вайли для нас была самым прекрасным местом во всей Вселенной.

Так вот, мы были на лугу. Обычно эта прогулка для нас – лишняя тренировка, но мы решили немного отдохнуть. Знали: придет Джен – и тренировка продлится до глубокой ночи, пусть он и младше нас на три года. Тем не менее, прихода брата мы ждали долго.

– Что-то Джен запропастился, – сказала Аника, удобно устроившись на мягкой траве.

– На него это похоже, – успокоила ее я. – Ты же знаешь, с каким азартом он начал тренировки. Пылу не поубавилось. Могу поспорить, сейчас он повторяет основные приемы.

– А если нарвется на учителя?

– Получит по ушам и придет сюда жаловаться. А заодно устроит дубль тренировки. В данном случае с ним спорить бесполезно.

– Ну, нам это полезно. Джен нам может фору дать и побить обеих за пару секунд.

– Еще чего, – фыркнула я. – Посмотрим, кто кого побьет.

Я и сама не поняла, что нас тогда насторожило. Какой-то посторонний звук, совсем не привычный на Вайли. Прыжком мы вскочили на ноги и стали оглядываться.

– Что там? – Аника схватила меня за руку.

Хвастаться не стану, со зрением у меня все в порядке, чего нельзя было сказать о моей подруге. Но в ту минуту я не поверила своим глазам.

– Джейсы!

Джейсы – заклятые враги нашего королевства и моей семьи в частности. Их империя граничила с нашей, и они все время строили козни, желая избавиться от правителей Райшен Галактики. И сегодня под ударом оказалась Вайли. Хотя я даже представить себе не могла, и, если честно, до сих пор не могу понять, каким это образом джейсам удалось добраться до нашей планеты, которая находилась практически в самом центре империи. И, главное, ни один патруль не засек их корабль. Но это я узнала уже потом, а пока надо было решить одну проблему: как удрать от джейсов. Я не сомневалась, что они собираются нанести удар по мне, а не по моим родителям. Я даже обрадовалась тому, что Джен не пошел с нами: он мог стать еще одной мишенью.

– Бежим!

Мы бросились назад, под защиту нашего дворца. Я не сомневалась, что если мы сможем оторваться, то к дворцу их и близко не подпустят. Но я не знала, дадут ли нам уйти.

Чего мы точно не ждали, так это ловушки. Джейсы поразительно точно все предусмотрели и отрезали нам путь к бегству. Нас окружили.

– Бежим в разные стороны. Может, они растеряются, и мы сможем запутать их, – прошептала я Анике.

Сама же я почти не верила в свои слова. Не такие уж они и дураки. Но я понимала, что они охотятся за мной или Дженом, и надеялась, что мне удастся вывести из-под удара Анику.

Мы бросились в разные стороны. На время я потеряла Анику из виду. Ничего не замечая, я спрыгнула в небольшой овражек с плоским дном. И резко остановилась на месте. Враги были передо мной. Я почти не испугалась: нас учили не бояться врагов и встречать опасность лицом. Но, тем не менее, я могла реально оценивать свои силы и понимала, что шансов у меня нет. И помнила слова учителя: 'Сдаться – проще всего, ничего и делать не надо. А вы учитесь бороться с трудностями. В драку не лезьте по-пустому, но если вы в опасности, вы имеете право на бой. Помните, что главное – защитить себя'…

Силы явно были неравны. Получив несколько серьезных ударов, я упала. Подняться мне не дали. Главарь джейсов наступил мне на плечо, прижав к земле.

– Ну-ну, зачем же ты так грубо, – засмеялся он. – Все равно у тебя не было шансов на победу.

– Лапу убери, – прошипела я, силясь скинуть его ногу с плеча.

– Пожалуйста, принцесса, – он подчинился, не скрывая ухмылки.

Прыжком я встала на ноги и посмотрела ему в глаза. Он смог выдержать мой взгляд, что было под силу не каждому.

– Успокойтесь, принцесса, и не надо так на меня смотреть. Я думаю, вы понимаете, что теперь вы – наша пленница.

– Вам не уйти далеко.

– Это как еще сказать. Правда, мы огорчены тем, что здесь не было вашего брата. Но у нас ваша подруга.

Я посмотрела на обрыв. Один из джейсов держал Анику.

– Отпустите ее. Она-то причем?

– При том! Вряд ли вы захотите своим упрямством нанести вред подруге, ведь так? Поэтому она еще нам пригодится.

В эту самую секунду Аника вырвалась из рук джейса и, выхватив его бластер, спрятанный за поясом, выстрелила в главаря. Жаль, видела она плохо, поэтому неудивительно, что промахнулась. И тут же раздался еще один выстрел. Аника упала с обрыва.

– Нет!!!

Я вырвалась из рук главаря и, не помня себя, бросилась к поверженной подруге.

– Лайра… Спасайся… – еле слышно прошептала она и умерла.

Я смотрела на кровавую рану, и не могла оторвать взгляд от погибшей подруги. Нас, правда, учили относиться к смерти спокойно, и на уроках мне казалось, что я вполне в состоянии видеть смерть. Я ошибалась. Сильно ошибалась…

– Идемте, принцесса, – главарь поднял меня с земли и повел прочь.

Первое время я даже не сопротивлялась, не понимая, ни куда меня ведут, ни вообще что со мной происходит. Мне казалось, что все случившееся – просто страшный сон, что я скоро проснусь – и все будет по-прежнему. Но все это было на самом деле…

Я пришла в себя уже на корабле. Меня заперли в одном из его отсеков, думая, что замки помогут им удержать меня. Как бы не так! Аника погибла, и я не собиралась мириться с этим. Я уже не могла вернуть мою подругу в мир живых, но я могла отомстить за нее. И я поклялась, что моя месть будет страшной. Джейсы пожалеют о том, что посмели напасть на меня и убили Анику. Пока, правда, я ничего не могла сделать, и принялась изучать устройство замка, чтобы потом взломать его. Но и взламывать-то было нечем. Джейсы заботливо убрали все, что могло бы мне помочь выбраться. Ничего, я не собиралась сдаваться. Судьба обязательно предоставит мне возможность сбежать. Или мне помогут мои родители и друзья. Я не сомневалась, что они уже знают о моем похищении.

А пока надо было попытаться определить, куда меня везут. Не к себе, на Денгиан, это я поняла почти сразу. Но куда? Я не помнила, чтобы во всем королевстве была хоть одна планета, дружественная джейсам. Я обругала себя за то, что мало занималась космографией.

– Если выберусь, выучу космографию в совершенстве, – пообещала я себе.

Джейсы сильно постарались, чтобы не оставить мне ни одного шанса на побег. Так что мне пришлось тихо дожидаться, пока кто-нибудь из них соизволит прийти ко мне.

– Привет, принцесса, – главарь стоял у двери и держал в руках поднос с едой. – Я думаю, вам надо поесть. Путь не близкий.

– Куда мы летим? – спросила я, проигнорировав его предложение.

– Вам это знать не стоит. Я не скажу, а вы не специалист в области космографии, иначе бы вы не спрашивали.

Он держался подчеркнуто вежливо, словно не желая нанести мне оскорбление своими действиями. Я медленно приближалась к нему, ожидая удобный момент, чтобы нанести удар. Но он словно прочитал мои мысли, и, быстро, поставив поднос на пол, удалился, не забыв запереть мою каюту. Приходилось сидеть и ждать неизвестно чего.

За все время полета мне так и не удалось выбраться из каюты. Когда мне приносили еду, один из джейсов не давал мне даже двигаться, угрожая бластером.

Мы летели почти пять дней. На корабле такого типа за это время выйти за пределы Райшен Галактики невозможно. Но теперь я не могла определить наше положение даже приблизительно: джейсы закрыли иллюминатор. Эти пять дней, проведенных почти без дела, стали для меня очень тяжелыми. Уж лучше бы я пыталась как-то выбраться. Но это было невозможно.

Куда меня привезли, я так и не поняла. Когда корабль приземлился на планете, мне завязали глаза и перевели во дворец, который был ничуть не беднее нашего дворца на Вайли, а, пожалуй, даже богаче. Только вот это не произвело никакого впечатления на меня: не так-то просто увлечь меня различными цацками и предметами роскоши. Что было хуже всего, так это то, что меня опять заперли.

Поздним утром ко мне пришли. Сам правитель джейсов и его сын. Юноша был симпатичный, ничего не скажешь. Высокий, стройный, сильный, с правильными чертами лица, большими черными глазами, которые словно пронизывали насквозь и видели каждую потаенную частичку души. На первый взгляд я дала бы ему лет семнадцать. Сам император, правда, был тоже не урод. Но все же главным вопросом оставался для меня совсем другое: зачем меня похитили, и зачем пришел сам правитель?

– Что вам надо?

– Принцесса, думаю, вы понимаете, что ваше похищение было нам необходимо. Ваши родители вряд ли бы согласились отдать вас замуж за моего сына Валтора, так что мне пришлось похитить вас.

– И вы думаете, что я соглашусь выйти за него замуж?

– Почему бы и нет? Чем он тебе не нравится?

Странно: сам Валтор не сказал ни слова.

– Ну и что? Я не собираюсь ни за кого выходить замуж по принуждению. И тем более в двенадцать лет, – напомнила я ему свой возраст.

– Пока мы можем только оформить помолвку, но и это не обязательно. По законам нашей империи вы уже можете выйти замуж.

Наверняка этот закон был негласным. Да и составлен он был совсем недавно…

Я начинала терять контроль над собой, а это было опасно. У этого правителя были заготовлены ответы на все вопросы.

– Да что вы говорите? Ваши люди убили мою подругу, похитили меня. И вы еще хотите, чтобы я вышла замуж за вашего сына?!

– Они убили вашу подругу? – он сразу нахмурился и быстро вышел из комнаты, заперев за собой дверь и оставив Валтора со мной.

Я быстро осмотрела его с головы до ног.

– Ну и почему же мой будущий муж молчит как рыба? Ты совсем меня не знаешь и хочешь на мне жениться!

– Я и не говорил, что хочу. И именно потому, что я тебя не знаю. Но отец приказал мне, а ослушание грозит немедленной смертью. Ему-то все равно, что я, что кто-то еще.

– А я могу отказаться. Он и меня убьет?

– Твое право. Только у папаши в рукаве какой-то козырь, и он может повлиять на твое решение. А убивать тебя ему не выгодно. Что-то он затевает.

– Какой еще козырь? – я встревожилась, хотя понимала, что Валтор может лгать мне по приказу отца. И, тем не менее, это могло оказаться правдой. Я, в общем-то, умею принимать быстрые решения, но иногда все же стоит подумать, прежде чем действовать.

– Если б я знал! Отец не очень-то мне доверяет.

– Это еще почему? Ты же наследник.

– Да, ну и что? Отец пока не собирается умирать и передавать трон империи. Кажется, ему еще хочется Райшен Галактику прибрать к рукам.

– Что?!

– То. А я очень не хочу хоть чем-то походить на отца.

– И все же согласился жениться на мне по его приказу?

– Я еще не соглашался. Только он пригрозил мне гибелью в случае отказа, – повторил Валтор.

– Даже так?

– Ага. Но…

– Но что?

– Но я вряд ли буду противиться ему в данном случае, хотя он наверняка ждет бунта.

– Почему? Ты согласишься жениться на мне?

– Ну да. А что? Я очень не хочу, чтобы папаша причинил тебе вред.

Промелькнула искорка надежды. Я чувствовала, что Валтор говорит искренне. Может, он поможет мне сбежать.

– И ты не боишься?

– Смерти? Нет.

Я не успела ни ответить, ни даже оценить его слова. В коридоре раздался злой голос правителя, ругающего командира отряда, который похитил меня. Тот не пытался и слово вставить, понимая, что это бесполезно. Почему-то в этот миг я даже пожалела его. Но простить смерть Аники… это было невозможно.

Я заметила, что выражение лица Валтора изменилось. Совсем чуть-чуть, ноизменилось. И я чувствовала возрастающее волнение юноши.

– Что случилось?

– Я почти уверен, что отец вынудит тебя согласиться, – прошептал он, чтобы никто не смог его услышать. – Но нельзя этого допустить…

– А если соглашусь?

– Не делай этого. Тогда Райшен Галактике придет конец. Как только тебя коронуют, ты погибнешь. А твои родители и брат 'случайно' погибнут еще раньше. Отец тогда возьмет власть в свои руки, оттолкнув меня в сторону. Или тоже убьет.

– Но так он избавится от тебя намного раньше.

– Это не важно. Я попробую помочь тебе убежать отсюда.

– Почему, Валтор? Почему ты хочешь мне помочь?

– Лайра, я люблю тебя. Можешь считать это сумасшедствием, но это так. Как только я вошел в эту комнату, я полюбил тебя. И ради тебя я готов на все. Даже на смерть.

Только он закончил говорить, как дверь открылась, и вернулся его отец. Я посмотрела на него, не скрывая презрения. По-другому относиться к человеку, который ради власти может перешагнуть и через своего сына, я не могла. Почему-то мне показалось, что козырь он потерял.

– Так ты согласна выйти замуж за Валтора?

– Я не могу принять решение так быстро. Мне надо подумать.

– До завтра. Утром ты должна сообщить мне свое решение. Идем, – он кивнул сыну.

Я снова осталась одна. И теперь мне пришлось принимать первое в жизни серьезное решение в одиночку. Я чувствовала, что Валтор мне начинает нравиться. Он совсем не был похож на своего жестокого отца, и не было похоже, что он лгал мне, говоря о своей возможной гибели.

Эту ночь я почти не спала, размышляя о Валторе и о возможных последствиях нашего брака для Райшен Галактики. Доля правды в его словах была, отец сделает все, лишь бы заполучить власть. Но я уже не могла допустить его гибели. Что же мне делать?…

Только когда забрезжил рассвет, я приняла, наконец, решение. Я смотрела на восходящее солнце, и оно наполняло меня силой, давало надежду на благополучный исход. Я надеялась, что не ошиблась с выбором, иначе последствия будут страшны для всех: для меня, для Валтора, для Райшен Галактики… Но при этом я знала, что не могу поступить иначе.

Когда они вошли, я постаралась сохранить бесстрастное выражение лица, чтобы они не смогли узнать мое решение до того, как я сама сообщу им его. Яркое утреннее солнце светило мне в спину, придавая, как я надеялась, загадочный и опасный вид.

– Так что же ты решила? Ты выйдешь замуж за моего сына?

Я молчала. И видела, как беспокойство отразилось на лице Валтора. Только мне было непонятно, за себя он волновался или же за меня. Впрочем, смерть ему грозила только в том случае, если он откажется жениться на мне.

– Ты согласна? – повторил он свой вопрос.

– Да. Я стану женой вашего сына.

Удивление отразилось в глазах Валтора. Он не мог поверить в это. Его отец же, напротив, поверил сразу.

– Что ж, я знал, что ты примешь правильное решение. Мой сын будет хорошим мужем.

– Не сомневаюсь, но будете ли вы хорошим свекром?

– Ты сомневаешься?!

– Да. Поэтому я выйду замуж за Валтора на определенных условиях.

– Каких еще условиях, детка? Ты моя пленница, и я могу сделать с тобой все, что угодно!

– Вы так думаете? И кто вам это позволит?

– Что?! Ты думаешь, что я стану просить у кого-то разрешения?! – он был несказанно удивлен такой наглостью, а вот Валтор начинал понимать, к чему я клоню.

– Станешь, – сказал Валтор. – Я хочу жениться на красивой девушке. Мне не нужна уродина.

– Сынок, я не собираюсь уродовать ее. Только проучу немножко.

– Ты ее не тронешь.

– Хорошо, ее я не трону, – прорычал он.

– Ты не тронешь никого из моей семьи, – сказала тогда я. – Если с ними что-то случится, наш брак сразу потеряет свою силу. Если погибну я – тоже. И в любом случае никто из вашей семьи не должен посягать на трон Райшен Галактики.

– Ну а если кто-то умрет из-за болезни? – спросил он, ища лазейки.

– Тогда я еще посмотрю. Но вы все равно будете первыми подозреваемыми.

– Это все условия?

– Нет. Сразу после свадьбы я и Валтор улетаем на Вайли. Вот теперь все.

– Немало, немало… Сынок, ты согласен с такими требованиями нашей принцессы? Я нахожу их несвоевременными.

– Я согласен. Не думаю, что эти условия могут остановить нас, раз уж мы решили заключить мир с Райшен Галактикой.

– Валтор!

Он посмотрел на сына так, словно был готов испепелить его на месте. И испепелил бы, будь у него такая возможность.

– Я принимаю твои условия, Принцесса. А ты, отец?

Он ничего не ответил. Злобно переводя взгляд с меня на Валтора, он смотрел на нас несколько минут, я потом резко развернулся и вышел из комнаты. Напоследок он сказал:

– Валтор, обдумай все еще раз. Пока ты под арестом.

Он оставил нас одних и запер дверь. За дверью еще долго слышались его тяжелые шаги. Я прислушалась, проверяя, не оставил ли он 'наушников'. Все было тихо.

– Ну вот… Как думаешь, на что он пойдет? – спросила я.

– Он на все может пойти. Но я думаю, что сначала он все попытается переубедить тебя, говоря про законное право наших детей наследовать трон, например.

– Сбавь обороты!

– А что я такого говорю? Ты же согласилась выйти за меня замуж, – Валтор посмотрел на меня, улыбнулся и вольготно раскинулся в кресле.

– Юноша, мне только двенадцать, – напомнила я.

– Я подожду. У нас еще вся жизнь впереди.

– Жизнь будет впереди, если мы живыми выберемся отсюда. Судя по лицу твоего папочки, это будет проблемой. Большой проблемой…

– Тебя я отсюда в любом случае вытащу. Допустить гибели наследной принцессы я не могу.

– Тоже мне, спаситель, – проворчала я.

Я знала, что любой гражданин Райшен Галактики пойдет даже на смерть ради спасения принцессы, то есть меня. Но мне куда больше понравилось бы, если б Валтор помогал мне, потому что любил. Я понимала, что он нравится мне все больше и больше с каждой минутой, проведенной вместе с ним. Тогда я еще не могла сказать себе, что люблю его, но это было так. Пожалуй, я полюбила его с первого взгляда.

– Так что же теперь делать, – спросила я его. – Это же твое царство.

– Не совсем мое. Это только база Джейского королевства в Райшен Галактике.

– Так где же мы?

– Планета Ренни.

Я постаралась вытащить из памяти кусок карты, где была эта планета, но у меня ничего не получилось.

– Это далеко от Вайли?

– Космографию ты не знаешь, – заключил Валтор. – Но считать хотя бы умеешь? Сколько дней вы летели?

– Пять. Но они могли летать кругами, чтобы запутать меня, – парировала я.

– Зачем же так сложно? Они знали, что ты не сильна в космографии.

– Откуда? – Я насторожилась. Знать, что этот предмет – мое слабое место мог только кто-то из своих. Значит, на Вайли завелся предатель?… Из-за него погибла Аника…

– Понятия не имею. Отец никогда не раскрывал мне своих источников информации. А когда я попытался узнать о них хоть что-то…

– Что тогда?

– Чуть не поплатился своей шкурой. Какой-то идиот-охранник чуть не пристрелил меня. Сослепу, что ли? Больше я не рисковал.

– Весело вы тут живете… Охранник чуть не убил наследника престола…

– Узнал бы отец о моих приключениях, сам бы убил, – заметил Валтор. – Так что разницы никакой…

Мы молчали. Я смотрела в окно на солнце, ползущее по небу. Оно слепило глаза, но я продолжала на него смотреть. А Валтор смотрел на меня.

– Лайра… Скажи, почему ты согласилась выйти за меня замуж? – наконец спросил он. – Ты же не хочешь этого…

Я почему-то подумала, что он хочет спросить об этом уже давно, но не решается.

– Почему? Может, потому, что я хочу стать твоей женой, Валтор. Может, потому, что я полюбила тебя…

– Ты же меня совсем не знаешь…

– Кажется, эту фразу сказала я, когда мы познакомились. Ты ведь знаешь меня не намного лучше. Но…

– Я люблю тебя, – не дал он мне договорить. – Я тебя люблю.

– Значит, я стану твоей женой, – я обернулась и посмотрела на него. – Если, конечно, ты не против.

– Против?! Для меня это величайшее счастье!

– Смотри, не пожалей. Мама говорит, что я не подарок.

– Я тоже, так что мы станем прекрасной парой.

Правителя джейсов, Аркона Ронна, не было около часа. Видимо, он обдумывал мои условия. Я не собиралась уступать, поэтому не могла даже представить, что последует за этим. Может, он согласится, может, нет. В любом случае я оказываюсь не в выигрыше: все условия он наверняка не примет.

Он вошел, изобразив на лице подобие улыбки.

– Валтор, ты не изменил своего решения? Ты готов принять все условия нашей принцессы?

– Да, я готов. А ты?

– Я тоже готов. Но я приму не все условия.

Что ж, этого следовало ожидать.

– Какие же вы не собираетесь принимать?

– Вы не покинете эту планету после свадьбы хотя бы несколько месяцев. Ну а потом можете быть свободны, как ветер.

– А зачем нам быть здесь?

– Это мое условие выполнения ваших условий, принцесса, – заявил он, не отвечая на вопрос. – Вы все еще согласны выйти замуж за моего сына?

Он не оставил мне выбора. Несколько месяцев можно и потерпеть. Или же удастся сбежать…

– Я согласна. Когда наша свадьба?

– Сегодня вечером. Девушки, – он громко щелкнул пальцами, и в комнату вошли несколько молодых девушек, которые несли платье. – Это ваше свадебное платье, принцесса. Надеюсь, оно вам понравится. Валтор, идем. Нам надо кое-что обсудить.

Я проводила их взглядом. Когда дверь закрылась, в замке вновь повернулся ключ. Все-таки, Ронн не слишком доверял мне.

Я посмотрела на платье, которое уже разложили на диване. Оно было прекрасным. Нет, простыми словами нельзя описать его. Длинное, белое, с пышным шлейфом, все оно было вышито серебряными и золотыми нитями. Ажурная золотая сеточка покрывала юбку. Такого великолепного платья мне еще не приходилось видеть. И я одену его на свою свадьбу…

– Принцесса…

– В чем дело?

– Принцесса, можно спросить вас?

– Спрашивай.

– Скажите, вы не хотите выходить замуж за Валтора?

Я отметила, что она назвала моего будущего мужа по имени. Интересно, что бы это значило? Но девушка сама ответила на незаданный вопрос.

– Вы думаете, что я невежлива к принцу? Нет, все мы зовем его по имени, как и он нас. Он очень хороший человек, принцесса. Вы будете счастливы с ним.

– Думаешь?

– Я уверена, – она улыбнулась мне. – Я сама мечтаю, чтоб мой муж был хоть немножко похож на него.

– Может, ты права. Тем не менее, меня вынудили принять это предложение, хотя, если б мы встретились где-нибудь на Вайли… Возможно, я сама с удовольствием стала бы его женой…

– Принцесса, скоро придет время, – сказала другая. – Вам пора одеваться.

– Хорошо. Только хватит звать меня принцессой. Для вас я просто Лайра. Договорились?

Они не ответили, но я чувствовала, что они согласны. Я не хотела разделять себя и Валтора в их глазах бездонной пропастью. Да, впрочем, никогда и не любила, когда меня называли полным титулом.

Вскоре после того, как я была готова, пришел Ронн, чтобы отвести меня к Валтору. Я заметила промелькнувшее в его глазах восхищение.

– Ты красивая. Будь я помоложе, сам бы взял тебя в жены.

– И ты думаешь, что я согласилась бы?

– А куда бы ты делась? Ты же в моей власти, – опять напомнил он.

– Это я и так знаю. Но выход есть всегда, надо только найти его.

– Ты же не смогла найти его сейчас. И ты станешь женою моего сына.

– А я не против того, чтобы стать его женой.

Для церемонии нашего бракосочетания наверняка отвели самый большой зал дворца. Ронн явно хотел, чтобы этот день остался в памяти всех. Еще бы, наследный принц Джейского королевства женится на принцессе Райшен Галактики. Узнали б об этом журналисты…

Валтор стоял в дальнем конце зала. Я шла к нему по длинному коридору, образованному многочисленными сановниками правителя, которые, видимо, специально прилетели в Райшен Галактику. И вряд ли легально… Они все кланялись мне, как невесте их будущего короля, Валтора. Я старалась сохранять невозмутимый вид, и, кажется, мне это удалось.

До сих пор не могу определить, какие же чувства овладели моей душой тогда. С одной стороны, я хотела стать женой Валтора. С другой – мой разум восставал против этой свадьбы, потому что меня заставили выйти замуж. Я ненавидела Ронна, но вовсе не испытывала такие же чувства к Валтору.

Как бы то ни было, длинный 'коридор' из придворных закончился. Я стояла рядом с Валтором. Он посмотрел на меня, но ничего не сказал.

– Согласна ли ты, наследная принцесса Райшен Галактики Лайра, выйти замуж за наследного принца Джейского королевства Валтора?

– Да, – ответила я, не задумываясь.

– Согласен ли ты…

Я плохо помню всю церемонию. Ровный голос какого-то представителя закона, который и вел церемонию, наполнял зал. Все слушали его чуть ли не с благоговением.

– Объявляю вас мужем и женой.

Вот и все. Теперь я стала законной женой Валтора. А учитывая законы Райшен Галактики, наш брак действителен на всей территории королевства.

По обычаям нашего мира молодожены не принимают участия в пиршестве, которое следует сразу за свадьбой.

– Какая молодая! – вздохнула одна из приглашенных. – И уже замужем! Что же будет с ней?

– Успокойся! Валтор ее не обидит, – прошептала ей на ухо соседка.

– А вот Ронн…

Я не услышала окончания разговора. Нас отвели назад, в мою темницу, как я уже привыкла ее называть. Ронн неустанно следил за нами. Мне кажется, что он вздохнул свободно только когда запер за нами дверь.

Мы остались одни.

– И что теперь?

– Теперь ты – моя жена.

– Я знаю. Ты же – мой муж. Но мы оба – пленники.

– Конечно, а ты как думала? Мне все же кажется, отец выпустит меня из клетки и вот тогда…

– Что тогда?

– Тогда я найду способ, как сбежать отсюда. Но в ближайшие два дня, пока идут празднества, это практически невозможно.

– Как же ты собираешься бежать? Нет ни корабля, ни людей, которые могли бы нам помочь. Я первое время надеялась на помощь эскадр полиции, но теперь это бессмысленно.

– Как бежать – я продумаю. И даже попробую найти все: и корабль, и людей.

– Как?

– Не скажу. Это уже моя забота. Я должен защищать свою жену.

Два дня тянулись так, словно были нескончаемыми. По крайней мере, так думала я. А мой муж их и не заметил, строя в уме какие-то планы. Посвятить меня в них он отказался.

Прошел еще день. Ронн все-таки соизволил выпустить Валтора, да и мне дал большую свободу: разрешалось гулять один раз в день, да и то под присмотром одного из слуг, который не отходил от меня ни на шаг. Валтор же рыскал по округе, что-то выясняя, с кем-то разговаривая… Мне он так ничего инее рассказал, несмотря на мои просьбы. Я не обиделась: значит, так лучше для нас обоих.

Еще через день, возвращаясь с прогулки, я услышала, как Валтор и Ронн ругались в моей комнате-тюрьме. Я так и не поняла, в чем дело, потому что оба замолчали, как только я вошла в комнату.

– Что случилось?

Ни Ронн, ни Валтор не ответили. Правитель вышел и, заперев нас, затопал куда-то по коридору.

– Так что же случилось?

– Понятия не имею. Отец что-то вообразил себе, вот и раскричался.

– Что вообразил?

– Сказал же, понятия не имею.

Валтор вплотную подошел ко мне. Он был намного выше меня, поэтому чтобы посмотреть ему в лицо мне пришлось запрокинуть голову.

– Мне так смотреть на тебя тяжело. Шея болит.

– Потерпи немного.

Он наклонился. Его губы нежно коснулись моих губ. Но только коснулись.

– Я не буду заходить далеко, милая.

– Валтор…

– Что? – он посмотрел мне в лицо.

– Валтор, я люблю тебя.

– Я тоже тебя люблю.

Мы так и стояли у распахнутого настежь окна. Он обнимал меня. Я спрятала лицо на его груди. Почему-то сейчас, так далеко от дома и семьи, в руках злейшего врага, и, как следствие, в смертельной опасности, в объятиях его сына и своего мужа я чувствовала себя защищенной. Я верила, что Валтор сделает все, чтобы спасти меня.

Глава 2. Любовь и смерть.

Снова за дверью раздались шаги, в замке заворочался ключ. Валтор нехотя отпустил меня и посмотрел на открывающуюся дверь. Это был…

Нет, не его отец. Кто-то другой.

– А, наконец-то. Я уж думал, что ты не придешь.

– Пришлось провозиться подольше, принц, – ответил он. – Ваш отец никак не мог успокоиться. Все шастал туда-сюда.

– Ну, ничего, главное, ты смог. Корабль готов?

– Да. Все в порядке.

– Прекрасно, – Валтор посмотрел на меня. – Лайра, это Валдин Лейк. Он поможет нам убежать отсюда.

– Идемте быстрее, ваш отец может обнаружить пропажу ключа.

– Идем. Нам надо торопиться.

Мы вышли из комнаты и быстро побежали по коридорам дворца. Валдин вел нас, стараясь выбирать наиболее безопасные дороги. Все мы опасались встречи с кем-либо из верных слуг правителя. Но такой встречи избежать не удалось.

Он вынырнул из какой-то совсем незаметной боковой комнаты. Оторопело он смотрел на нас, не понимая, как мы тут оказались. Наконец, он пришел в себя.

– Принц, вы не должны тут находиться… Это ваша жена? Она же должна быть в своей комнате…

Валтор уже доставал бластер из-за пояса, но вопросы, заданные встреченным человеком, давали слабую надежду на то, что удастся разойтись мирно.

– Вы не имеете права задавать мне вопросы, – холодно сказал Валтор. – Кто вы такой?

– Я слуга вашего отца, меня зовут…

– Меня не волнует ваше имя. Кто вы такой, чтобы задавать мне вопросы? Право на это имеет только мой отец!

– Так я спрошу его?

– Не стоит. На этот раз я тебя прощаю, но чтоб этого больше не повторилось!

Мы пошли дальше. Он посторонился, пропуская нас. И тихо сказал:

– Я все равно спрошу вашего отца.

Он сам подписал себе смертный приговор. Валтор услышал его и, обернувшись, позвал:

– Оглянись-ка!

Тот подчинился. И он увидел дуло бластера, смотревшее прямо в его лицо. Смертельная бледность залила его невыразительное лицо.

– Нет, принц, что вы делаете! – вскричал он.

Последовал быстрый, тихий и короткий выстрел. Слуга умер мгновенно и упал на пол, даже не успев вскрикнуть.

– Быстрее! – Валдин бросил быстрый взгляд на слугу. – Если его обнаружат, нам не уйти. И тогда…

Он еще не окончил, как мы уже бежали по коридорам. Мой взгляд почти автоматически фиксировал прекрасное убранство дворца, и при этом я не задерживалась ни на секунду. 'Врожденное чувство женщины к прекрасному', как сказала бы мама. Но, наконец, бесконечные переходы кончились, и мы оказались на улице. Яркое солнце било в глаза.

Валдин повел нас к лесу. Довольно быстро дворец скрылся из глаз. Мы забирались все глубже и глубже в чащу.

– Зачем мы туда идем? – спросила я Валтора, задыхаясь от быстрого бега.

– Там корабль, на котором мы улетим на Вайли, – прерывисто ответил он.

Нескончаемая чащоба все же закончилась, и мы оказались на большой поляне. В ее центре стоял корабль, возможно, даже тот самый, на котором меня увезли. Мы остановились, стараясь отдышаться. Цель была так близка!

Валдин насторожился, заметив что-то, и прислушался. Я и Валтор последовали его примеру.

Шаги. Довольно громкие шаги. И они были совсем рядом…

– Это свои? – тихо спросила я.

Валтор покачал головой.

– Все свои уже давно на месте. Это погоня.

В ту же секунду мы бросились к кораблю. Вдогонку преследователи открыли огонь. Лучи бластеров летели рядом с нами. Каким чудом ни один из них не задел нас, я так и не поняла.

Корабль был уже рядом. Осталось только подняться по трапу. Валдин добежал первый и остановился, пропуская вперед меня. Я быстро взлетела наверх. Валдин поднялся следом, чтобы закрыть люк сразу после того, как Валтор поднимется на корабль. Мой муж бежал последним, прикрывая нас. И уже стал подниматься по трапу, как вдруг…

Все самое плохое происходит вдруг, когда уже надежда на благополучный исход превратилась в уверенность.

Валтор упал. На его куртке расплывалось большое красное пятно. Валдин быстро сбежал вниз и поднял его на корабль. Я, действуя почти автоматически, отбросила трап и закрыла люк.

– Валтор!

– Он без сознания, – сказал Валдин. – Надеюсь, рана несерьезная…

Корабль стартовал, оставив преследователей с носом. Можно было радоваться…

– Как он? – спросила я штурмана, который обладал еще и дипломом врача.

Он посмотрел на меня. В его взгляде я увидела сожаление.

– Плохо… Если мы успеем добраться до Вайли дня за три, можно надеяться на то, что он останется в живых… Но это практически невозможно. Так что остается только надеяться…

– А нет планет ближе, чем Вайли? Надо спасти его любой ценой!…

– Космографию вы не знаете, – заметил он.

– Есть планеты?

– Нет. Ближайшая – Вайли. Больше я ничего не смогу сделать здесь.

Эти дни стали для меня, да и для всей команды пыткой: все опасались за жизнь моего мужа. Из уже ненового корабля выжимали все ресурсы, которые только могли выжать. Он мчался на предельной скорости, сокращая путь как можно больше, даже если новая дорога вела по опасным засоренным участкам космоса. Корабль пробирался через метеоритные рои лишь для того, чтобы выиграть пару минут.

Четыре дня потребовалось нам на то, чтобы достичь Вайли. Я решила нарушить все правила швартовки корабля и приказала заходить на посадку у самой лучшей больницы планеты.

Небольшой переполох мы все же вызвали. Сразу же ко мне подъехали двое полицейских, но, увидев, как Валдин и еще двое из команды вынесли Валтора, оставили нас в покое.

– Леди, только скажите, чтобы ваши друзья перебросили корабль на космодром. Все же здесь не место…

– Хорошо, – кивнула я на ходу, спеша за подоспевшими санитарами, увозящими моего мужа внутрь.

– Принцесса, – тихо позвал меня Валдин. – Мы не смогли защитить вас…

– Вы сделали главное – вытащили нас оттуда. И за это я вам благодарна.

– Тогда мы оплатим лечение. И не спорьте. Это наше общее решение. И еще… Мы хотели бы покинуть Вайли. Сейчас и навсегда. Мы вернемся на свою родную планету.

Я смогла только кивнуть, соглашаясь с ним. Они сделали все, что могли, теперь помочь Валтору могла только я.

Я видела в окно, как корабль медленно оторвался от земли, повисел в воздухе несколько секунд, выравниваясь, и быстро исчез в небе. Я смотрела на яркую точку до тех пор, пока она не скрылась из глаз.

– Скажите, вы родственница только что доставленного юноши?

– Валтора?

– Не знаю, сейчас скажу, – он посмотрел в карту, которую заполнил со слов Валдина. – Да, Валтора. Так вы?

– Да, я его сестра.

Я решила не называться. Пусть никто не знает, кто я на самом деле, и что я жена Валтора. На Вайли меня могли неправильно понять. все же законы у нас не такие, как в империи джейсов.

– Что с ним? Он будет жить? – тревога не покидала меня ни на секунду с тех пор, как я увидела его рану. Но только сейчас я поняла, что он может умереть. И только сейчас заплакала.

– Успокойтесь. Мы постараемся сделать все, что можно…

– Сделайте все. Проблем с деньгами не будет, я смогу оплатить все расходы. Только спасите его!

– Доктор! Доктор! – молодая медсестра бежала к нам. – Нужна ваша помощь!

Врач сразу забыл про меня и побежал к реанимации. Сердце подсказало мне, что его вызвали к Валтору. Я хотела проскользнуть вслед за ним, но меня не пустили.

– Куда же вы! Там же полная стерильность!

Я осталась ждать у входа. Потянулись минуты, и они казались мне долгими часами. Мимо меня проходили какие-то люди: врачи, медсестры, пациенты… Я никого не замечала. Я так боялась за жизнь Валтора, что чувствовала, как мне казалось, всю его боль. Может, это было и в самом деле так.

– Скажите, вы – Лайра? – спросила меня медсестра, которая не пускала меня в реанимацию.

Я только смогла кивнуть.

– Пройдемте.

Боязнь сменилась таким тяжелым предчувствием, что я уже почти не могла идти.

– Он… Он умер?

– Нет, – ответила она и тихо добавила, – пока…

Когда я вошла, врач стоял у кровати. А на ней был Валтор…

– Валтор… – я бросилась к нему. Как ни странно, он был в сознании.

– Ты пришла…

– Конечно. Я не могу тебя бросить. Теперь все будет хорошо, ты будешь со мной.

– Буду. Только невидимо…

– Нет, не говори так! Ты должен жить! Должен!

– Почему?

– Потому что я люблю тебя. Я не хочу, чтобы ты умирал…

– Лайра, дорогая… Я чувствую, что у меня есть время только для того, чтобы я попрощался с тобой. Я умираю. А ты должна жить. Я так хочу.

– Нет…

– Да, Лайра, да, – его голос стал очень тихим, мне пришлось наклониться к нему, чтобы услышать. – Я тебя люблю, жена моя. Прощай…

По моему лицу текли ручьем слезы, я чувствовала их соленый вкус на губах. 'Валтор, мой Валтор умер… Я никогда не прощу его отцу этого. Я его убью. Я отомщу за себя, за Анику, за Валтора…' – так говорила я себе, стоя на коленях у тела Валтора. Я обещала убить правителя Джейского королевства Аркона Ронна. И я выполню свое обещание.

– Прощай, муж мой…

– Он ваш муж?! – удивились все. – Но сколько вам лет?

– Двенадцать, – ответила я сквозь слезы. – Если вы скажете еще слово, я поклянусь, что убью и вас. А я выполняю свои клятвы.

– Что вы решите насчет похорон?

– Я подумаю. Мне только надо съездить домой.

– Конечно. Мы позаботимся о нем, как сможем.

– Хорошо.

Я шла по улицам, не понимая, куда же я иду. Наконец мне все же удалось стряхнуть с себя оцепенение и понять где я и что мне теперь делать.

В небольшом ювелирном магазинчике я заложила свой золотой кулон, изображающий небольшую галактику. Денег, полученных за него, мне бы вполне хватило на все. Я знала обычаи нашего мира, поэтому сразу же зашла в такой же мелкий магазин, торгующий одеждой.

– О, вы потеряли отца? Как я сожалею! – сказала мне продавец.

– Почему вы так решили?

– Как же? Вы наверняка покупаете скорроно для своей матери?

Скорроно – это длинный черный плащ с капюшоном, который одевали все вдовы в знак их безутешной скорби. Иногда мне казалось, что все они дружно притворяются, говоря, как тоскуют об ушедшем муже. Как же я ошибалась!

– Вы ошибаетесь, – ответила я продавцу. – Скорроно я покупаю себе.

– Но… Вы же так молоды…

– Это не мешает мне потерять мужа.

Я не хотела больше разговаривать. Ни с ней, ни с кем-нибудь другим. Я хотела только остаться одна. Но это было невозможно.

Закутавшись в скорроно, я остановила такси и назвала наш адрес – дворец короля.

– Вы что, леди? Кто же вас туда пустит?

– Я сама об этом позабочусь. Вы только довезите. И быстрее.

Скоро я уже стояла перед красивой ажурной оградой. Вдали, скрываясь за густыми зарослями кустарников, виднелся мой дом. Как мало времени прошло с тех пор, когда джейсы похитили меня и убили Анику… Теперь я потеряла еще и Валтора… Что же будет дальше? Кого еще я потеряю в этой жестокой и бессмысленной борьбе за власть?

– Что вам надо? У вас есть пропуск? Зачем вы сюда пришли? – охранник разразился десятками однотипных вопросов.

Я не собиралась открывать ему свое истинное лицо.

– У меня есть информация о пропавшей принцессе. И я хочу поговорить об этом с королем.

– Вы можете поговорить и со мной.

– Нет. Только с королем. Или ни с кем.

– Ну что ж… Только я должен проверить, не несете ли вы оружие.

– Конечно, – согласилась я.

Проверка заняла не более пяти секунд и заключалась в том, что я прошла через металлическую камеру. Я шла по знакомой тропинке к дворцу. Там меня ждали родители и Джен.

Я вошла в кабинет папы. Королю сразу доложили о моем приходе, когда я сказала, что у меня есть новости о принцессе. Новости были, это уж точно.

Явился отец, сверкая золотым одеянием короля. Но на его лице лежала печать боли. Он грустил так обо мне?… Мама пришла следом за ним, не желая узнавать новости из вторых рук.

– Так что вы можете сообщить нам? – спросил отец, но мама легко ткнула его в бок. Он сразу исправился. – Извините, мы понимаем, что вы в трауре, но мы так долго ничего не слышали о дочери…

– Ничего. Я понимаю вас.

Я откинула с лица капюшон. Что ж, скорроно помогло мне…

В первое мгновение они смотрели на меня, ничего не понимая, словно не я стояла перед ними. Их потрясло не только мое внезапное поведение, но и скорроно. Я не подумала, какой эффект оно может оказать на моих родителей.

– Лайра… Лайра, дочка, – мама бросилась ко мне, забыв обо всем на свете. Отец замешкался всего лишь на секунду.

– Дочка, что случилось, – спросила мама, обливаясь слезами. – Почему ты в скорроно?

– Мам, я потеряла мужа.

– Мужа?! – одновременно воскликнули они.

– Да. Я вышла замуж за сына правителя Джейского королевства, Валтора. А его папаша, чтобы не отпускать нас с Ренни, предпочел его убить.

– Дочка… Тебя заставили… Ты не обязана носить скорроно в этом случае…

– Обязана. Я полюбила Валтора… Я не знаю, как буду жить теперь, без него…

Мы говорили до полуночи. Отец решил взять на себя все формальности, связанные с похоронами моего мужа. Все же я опущу несколько дней, потраченных на похороны моего мужа. Даже сейчас, почти через десять лет мне тяжело вспоминать эти дни, полные боли.

Джен прилетел на Вайли, как только узнал о моем возвращении. Сразу он так и не сказал мне, где пропадал, что, впрочем, совсем не похоже на моего брата: обычно он рассказывал мне абсолютно все… Что-то подозрительно…

– Джен, все равно узнаю, где ты был все это время.

– Отец не велел тебе говорить.

– Да когда ты слушал его?! Особенно если нельзя было что-то говорить!

– Никогда. Но не в этом случае, – заупрямился он. Это было уже что-то новенькое…

– Джен, что случилось, пока меня не было?

– Почему ты так решила, – удивился он.

– Потому. Ты молчишь, как рыба, родители тоже что-то скрывают. Что случилось, Джен? Я уже не могу так…

– Как так?

– Жить, ничего не зная. Не могу!

Я убежала, оставив брата в недоумении: обычно я могла держать себя в руках в любой ситуации, а тут сорвалась в обычном разговоре. Я искала отца, чтобы узнать все.

Он оказался в спортивном зале, тренировался.

К слову сказать, мой отец совсем не похож на тех королей, изображения которых я видела в книгах на Земле. До того, как взойти на престол, он был одним из специальных агентов какой-то секретной службы Райшен Галактики. Вообще-то, он не был прямым наследником престола, им был мой дядя Женр, но он погиб. Поэтому-то папа, который думал стать профессиональным агентом, стал королем Райшен Галактики. Но форму он не потерял.

– Папа!

– Что случилось, Лайра? На тебе лица нет.

– Со мной ничего не случилось, – ответила я. – А вот что со всеми вами? Расскажите мне, в конце концов, я что, маленькая что ли?

– Я не говорю, что ты маленькая, но что ты хочешь узнать?

Я уселась на большую гору матов, сложенных в углу, и посмотрела на папу, который словно не понимал, что я имею в виду. Хотя, может, и правда не понимал: я говорила довольно сбивчиво.

– Что я хочу узнать? Например, где был Джен? Он ничего мне не рассказывает и говорит, что ты велел ему молчать. Так, где он был?

– Джен молчит?! Правда?!

Папа удивился ничуть не меньше, чем я. Он тоже не ожидал от моего брата такого.

– Молчит, – подтвердила я. – Я думаю, что ты расскажешь мне, где он был.

– А ты уверена, что действительно хочешь этого? Ты же совсем недавно пережила такое потрясение…

– Ничего, еще одно я вполне могу пережить. Так ты ответишь мне или нет?

– Ладно, если ты так хочешь. Но потом чтоб без жалоб. Джен был в тренировочном центре подготовки агентов спецслужбы 'Оррегона'. Он станет агентом.

– Что?! Так ему же только девять!

– Я начал готовиться к службе, когда мне было чуть больше восьми. Лайра, ты станешь королевой Райшен Галактики, а Джен будет тебе помогать, находясь на службе. Если б мой брат не погиб, я сейчас тоже помогал бы ему. Но…

Я молчала, переваривая полученную информацию. Это было действительно потрясением, только потрясением другого рода: я нашла способ отомстить Аркону Ронну. Я тоже стану агентом!

– Папа.

– Что? – он насторожился: я говорила очень спокойно.

– Папа, я тоже стану агентом 'Оррегоны'.

– И думать не смей об этом – ты же наследная принцесса! Кто будет править Райшен Галактикой, если с тобой что-нибудь случится?

– Джен. Я напишу завещание в его пользу.

– А если и он погибнет? Я ничего не могу исключить. Даже такой исход.

– Что-нибудь придумаю. Но я стану агентом. Вот вариант: я становлюсь агентом и еду на базу, а Джен останется на Вайли и будет править королевством.

– Еще чего! – тут же раздался голос Джена, который, шпионя, подслушал наш разговор. – Сестренка, и мечтать об этом не смей! Я править Галактикой не буду, это твоя карма.

– А если я прикажу? Ты обязан выполнить приказ королевы.

Джен фыркнул. Выполнять мой приказ, ясное дело, он не собирался.

– Тихо, тихо. Лайра, заговорили амбиции правителя? – спросил папа. – Нет уж, ты останешься на Вайли. Джен, впрочем, тоже.

– Что?! Папа, ты же обещал, что я стану агентом 'Оррегоны'! – тут же возмутился он.

– Ты и станешь. Пока тебе не исполнится шестнадцать, ты не можешь быть зачислен в штат, поэтому будешь проходить обучение здесь. Не волнуйся, качество от этого не снизится, – добавил он, бросив быстрый взгляд на моего взъерошенного братца. – Даже наоборот.

– Если Джен останется здесь, я буду учиться вместе с ним. Раз уж мне предстоит стать королевой, я должна многое уметь.

Джен не очень поверил в то, что я смирилась со своей участью. Папа, впрочем, тоже. Мы вышли из зала, оставив отца в покое. Я все-таки восстановила былое спокойствие, и мы могли продолжить наш разговор.

– Лайра, ты не собираешься просто так учиться вместе со мной. У тебя есть план?

– Да, причем гениальный. Я докажу папе, что могу стать хорошим агентом. И стану им.

– А зачем?

– Чтобы отомстить. За Анику, за Валтора, за себя, в конце концов.

– Не страшно? Это же очень опасная работа.

– Я знаю. Но что такое страх по сравнению с жаждой мести? – процитировала я знаменитую фразу одного из наших мыслителей. – Ничто.

– Но папа прав – что будет с Райшен Галактикой, если мы погибнем? Об этом ты подумала?

– Джен, тебе сколько лет? Десять? До твоего шестнадцатилетия осталось шесть лет. За это время я что-нибудь да придумаю.

– Ничуть в этом не сомневаюсь, – заверил меня он. – Все равно я не согласен.

– А я тебя не спрашиваю. Я поступлю так, как сочту нужным.

Интерно: слишком серьезные мысли для детей, не правда ли? Да уж, мы с Дженом и тогда не страдали отсутствием серьезности. Впрочем, мы вряд ли вообще страдали как от наших недостатков, так и от достоинств.

Глава 3. На пороге будущего.

Начались дни учебы. Было время, когда мне хотелось все бросить и вернуться к прежней жизни. И тогда я вспоминала, что прежней жизни уже нет, и ничто не будет так, как раньше. И вновь возвращалась к тренировкам.

Моя нагрузка первое время была несоизмеримо большей по сравнению с нагрузкой Джена. Естественно, я должна была изучать еще тысячи разных вещей, касающихся управления Райшен Галактикой. Впрочем, Джен тоже вскоре стал учиться вместе со мной. Он говорил, что эти знания могут помочь ему в дальнейшем. Однако я почти не сомневалась в том, что он догадывался о моих планах и понимал, что может действительно стать реальным претендентом на трон. Что ж, с его стороны это был разумный ход. С чем ему действительно повезло, так это с космографией. Я сразу же приступила к ее тщательному изучению, ну а Джен прекрасно знал сей предмет.

Почти не сомневаюсь в том, что если начать перечислять все, изученное мной и Дженом за эти шесть лет, легко можно заполнить страниц пять одними перечислениями. Но этим я заниматься не стану: уж очень скучная вещь. Хотя если начать заниматься всем этим серьезно…

Шесть лет. Пару недель назад Джену стукнуло шестнадцать. Так что вскоре отец должен был решить, стану я агентом 'Оррегоны' или же нет. Этот своеобразный 'экзамен' должен стать решающим в моей жизни.

Отец поставил очень простые условия: если я окажусь лучше, чем Джен, мы вместе отправимся в центр подготовки агентов. Правда, обучали там недолго, всего пару месяцев, но этого вполне хватало. А потом нас распределят по основному месту работы. К слову, эта же служба занималась охраной королевской семьи.

Так я, наверное, не волновалась никогда в жизни. Я совсем не боялась экзамена, понимая, что все знаю. Вопрос в другом: знаю ли я все лучше, чем Джен? Признаюсь, я думала и о том, чтобы подговорить Джена. Но потом отказалась от этой мысли. Если я стану агентом, то не с помощью брата. Я должна суметь.

Теорию мы знали блестяще. Просто потому, что все эти шесть лет стремились обогнать друг друга. Правда, никому из нас вырваться вперед так и не удалось…

А вот практика… Она состояла из настоящего боя, когда противники не только легко обозначают удары, но и наносят их. А боевые искусства Райшен Галактики отличаются очень жесткой, да и жестокой техникой. Я против Джена. Теперь дело было не только в технике ведения боя, но и в силе противников. Впрочем, наши шансы были почти равны. ПОЧТИ! Я проигрывала Джену в силе и прекрасно это знала. Так что выиграть бой я могла только при очень удачном стечении обстоятельств.

Что ж, почти равные шансы не уменьшили моей воли к победе, однако (из-за нервов, наверное) я поначалу пропустила несколько довольно серьезных ударов. Лицо Джена сразу же приобрело виноватое выражение, но я так на него посмотрела, что это выражение мгновенно слетело с него. Ошибки сильно разочаровали меня, но они не могли стать преградой на пути к моей цели. Поэтому Джен получил также весьма ощутимые удары с моей стороны.

Как я это сделала, понять тогда не смогла. Только Джен оказался поверженным и замахал рукой, предупреждая мой следующий удар. Я победила!

– Ну что ж… – отец глубоко вздохнул и бросил короткий взгляд на Джена. – Мне придется разрешить тебе уехать в центр подготовки. Но ты уверена в том, что сможешь пройти все? Ты сможешь?

– Смогу, – ответила я. Я была уверена, что теперь смогу все, хотя понимала всю сложность моей будущей жизни.

Примерно через час мы с Дженом остались одни в пустом зале. Родители ушли тихо переживать за меня, а мы решили обсудить наше будущее.

– Лайра, что теперь будет с Райшен Галактикой? Ты приняла решение?

– Да. В случае моей гибели королем станешь ты.

– Я?! Вот уж спасибо… Лайра, я не хочу править, я уже сделал свой выбор. Думаешь, сможешь заставить меня?

– Смогу. Джен, если я погибну, ты уже не сможешь отказаться, потому что я уже написала завещание в твою пользу. Не будешь же спорить с мертвой сестрой?

– Еще как буду! А что случится, если погибну и я? Это вполне возможно.

Я посмотрела на него. Боже, каким же он стал красивым, мой брат! Высокий и сильный, он, тем не менее, не казался сплошной горой мускулов. Темные волосы густой шапкой обрамляли его лицо. Серые глаза смотрели на меня одновременно весело и серьезно. Я знала, что по нему страдали все девушки Райшен Галактики. Но он еще и не думал о том, чтобы встречаться с кем-то из них. Или я ошибалась?

– Если и ты погибнешь?

– Да. Что тогда будет с Райшен Галактикой? Кто станет правителем?

– Тогда… Не знаю, надо придумать.

– Сестренка, ты говорила, что придумаешь что-то еще лет шесть назад! Нам уже скоро уезжать, а как быть с троном? Отец не имеет права решать это за нас.

– Вот сейчас и будем решать. Есть какие-нибудь предложения?

– Есть. Ты останешься на Вайли.

– И не мечтай. Джен, ты поддался мне специально для того, чтобы потом уговорить остаться здесь? – тихо спросила я его.

– С чего ты взяла? – спросил он, но в его глазах появилось виноватое выражение, полностью выдавшее его.

– С того. Джен, я знаю, что ты сильнее меня и немного лучше владеешь техникой. И как же ты умудрился проиграть? Только если поддался специально.

– Сдаюсь. Поддался, – виновато улыбнулся он. – Но ты же не против? Папе только не говори!

– Да ты что! Иначе он меня никуда не отпустит. Так что в наших же интересах хранить тайну.

– Хорошо, но что будем делать с Райшен Галактикой? – опять вернулся он к этому вопросу. Это уже решать тебе, ты же наследная принцесса.

– Да знаю… Надо найти надежного человека, в руки которого можно передать власть в случае нашей гибели. Он будет третьим на очереди.

– И ты знаешь этого человека?

– Нет. Я же сказала, что его надо найти.

– У меня есть предложение. Высказать?

– Конечно. Итак?

– Помнишь Анику? У нее было две сестры, Аллина и Дженния. Вот я и подумал, что ты можешь выбрать Дженнию кандидаткой на трон.

– А что же не Аллину?

Джен улыбнулся и снова посмотрел на меня.

– Не получится. Насколько я слышал, Аллина тоже станет агентом 'Оррегоны', как и мы.

– Откуда знаешь?

– Знаю, – Джен явно не собирался раскрывать мне свои источники. – Дженнии сейчас четырнадцать лет. На мой взгляд, она достойна трона Райшен Галактики.

– Ты знаешь ее?

– Знаю, – признался он. – Она очень похожа на Анику. Такая же смелая и сильная. Как, впрочем, и Аллина.

– Ой, Джен, темнишь ты что-то!

– Темню. Пока не буду раскрывать свои карты, ладно? Вот доберемся до центра, тогда посмотрю. Не обижаешься?

– Нет, что ты. Тайны тем и хороши, что их интересно узнавать.

– И не мечтай. Я расскажу тебе все только когда захочу. И не раньше. Ясно?

– Ясно, ясно. Не злись, девушки любить не будут.

Джен только усмехнулся, не желая продолжать разговор на эту тему.

– Ладно, пожалуй, я утвержу кандидатуру Дженнии. А она справится с Галактикой, если мы погибнем? Ее надо предупредить.

– Не стоит. Она фактически училась вместе со мной.

– Пояснишь?

– Не-а. Больше ни слова. Ты и так знаешь очень много. Видишь ли, мои планы заходят несколько дальше того рубежа, который обозначил отец. Знаешь, на ком он хочет женить меня?

– Нет. А что, были разговоры?

– Да еще какие! Так вот, моей женой должна стать Клеменра.

– Да ты что?! Папа решил, что ты женишься на ней?!

– Не знаю, что решил папа, но я на ней никогда не женюсь, клянусь жизнью. Я говорил, что у меня свои планы на жизнь. Изменять их буду только я.

– Джен, когда ты так говоришь, у тебя искры в глазах летают. Утихни, я обжечься боюсь!

– Не бойся, – он подхватил меня на руки и закружил по залу. – Меня ты можешь не бояться.

Так решение было принято. Дженния стала третьим кандидатом на трон. Джен договорился с ее родителями и открыл им тайну, рассказав, что она может стать королевой Райшен Галактики в случае нашей гибели. И при этом она не должна ничего знать.

А мне предстояло пройти еще через несколько испытаний в лице моей мамы. Она не хотела отпускать нас обоих в центр подготовки и, соответственно, в 'Оррегону'. Я могу ее понять, она боялась за нас. Но ни я, ни Джен не собирались отступать от избранной дороги.

– Мам, ну хватит! – наконец взмолилась я. – Мы уже сделали свой выбор!

– Выбор! От него еще можно отказаться. Ну ладно, Джен пошел в 'Оррегону', но ты же наследница трона! Кто будет править Райшен Галактикой, если вы погибнете?

– Мы решили этот вопрос. Правителем станет младшая сестра Аники, Дженния. Она достойная девушка.

– Не спорю, но ты, ты должна править! Лайра! Ты оставишь меня?

Так, мама начинала давить на жалость. Этот прием у нее часто срабатывал, но сейчас совсем не тот случай.

– Мама, я приняла решение. И это невозможно изменить, – я решила открыть ей часть причин, побудивших меня выбрать этот путь. – Мам, скажи, я должна отмстить за Валтора? Я любила его! А его убили… Я должна отмстить за него.

– Его убили шесть лет назад!

– Шесть лет назад я не могла отомстить. А сейчас могу. И сделаю это.

– Нет, ты…

– Мама, а если бы ты была на моем месте? И враги убили бы папу? Ты бы стала мстить?

– Стала, – все-таки мне удалось переубедить ее. – Что ж, иди. Только мне кажется, что я уже никогда не увижу ни тебя, ни Джена.

– Не говори так. Мы все будем жить очень-очень долго.

Мы улетели на Квандрону через три дня. Отныне эта планета должна была стать нам домом.

Несколькими днями ранее мы тщательно продумали свое новое досье, изменив практически все данные: дату рождения, фамилию, родителей, место проживания… Да еще и пришлось все это выучить, чтобы не ошибиться ненароком. Итак, я – Лайра Фрайден, мне семнадцать лет, родилась на Актоне… Мой брат – Джен Фрайден, семнадцать лет, Актон. Мы решили не изменять данные о своем родстве, все-таки это не очень важно, учитывая то, что мы перестали быть детьми короля Райшен Галактики.

В чем Джену повезло куда больше, чем мне – ему почти сразу присвоили офицерское звание. Вот уж здесь точно папа постарался, могу быть уверена. Видимо, так он поставил Джена еще и моим охранником. Но, как ни странно, я не обиделась: он был достоин этого звания.

Итак, Квандрона. Новые люди, новые задания, новая жизнь. И, тем не менее, мне очень там нравилось, даже если учесть то, что у Джена появились новые тайны от меня. Ну и, конечно, его диктаторские замашки.

– Джен, если ты думаешь, что я стану безоговорочно подчиняться тебе, ты здорово ошибаешься! И думать не смей!

– Лайра, я пока что старше тебя по званию. Так что ты обязана подчиняться мне!

– Как бы ни так! Я старше тебя!

– На двадцать минут! Это не считается. Так вот, ты не пойдешь на учения и останешься на базе.

– А что скажут остальные? Это нечестно!

– Честно, кто-то должен остаться охранять базу. В следующий раз пойдешь ты. И все, можешь не продолжать, другого варианта я не предоставлю.

– Ладно, посмотрим, – угрожающе прошипела я.

– Посмотрим, но ты останешься на базе. В этот раз.

Мы спорили в моей комнате, чтобы никто нас не слышал. Аллины, вместе с которой я жила, не было. А на людях я подчинялась Джену, без всяких вопросов исполняя все его приказы. Зато потом, когда мы были одни, я могла отыграться.

Аллина вошла, предварительно стукнув в дверь, предупреждая нас о своем приходе. Пожалуй, она одна на всей Квандроне знала о том, кто мы на самом деле. Никто, даже наши командиры не знали об этом. По крайней мере, папа обещал, что никто об этом не узнает: мы могли стать прекрасной мишенью для тех же джейсов. За прошедшие шесть лет они не стали тише и время от времени напоминали о своем существовании.

– Могли бы и потише говорить: кто-нибудь мог вас услышать, – заметила она. – Что-то случилось?

– Джен не берет меня завтра на учения, – тут же пожаловалась я.

– Кто-то должен остаться на базе, – снова повторил он. – Я уже сказал свое последнее слово.

– Ладно-ладно, Джен, рассчитаемся, – я в упор посмотрела на него.

– Это обязательно, – заверил он меня. – Только вот все равно проиграешь.

Я не сказала ничего, а Джен поспешил убраться, пока я не начала снова 'обрабатывать' его. Он очень не любил спорить со мной на Квандроне, понимая все же, что не имеет на это прав. Хотя папа позаботился о том, чтобы эти права ему дать. Что ж, пока приходилось мириться. Только я не собиралась долго оставаться рядовым агентом, так что нас опять ждало соревнование.

– Аллина, ты идешь на учения?

– Конечно. Думаю, смогу сдать зачет по стрельбе. А ты?

– Зачет, пожалуй, сдала бы. Но Джен оставил меня на базе. Ничего, я с ним рассчитаюсь за это.

– Лайра, он ведь думает о твоей безопасности. Так что нечего его ругать.

– Но, тем не менее, мне придется сдавать зачеты. Так что я попаду на полигон. А какая разница, когда?

– В общем, да. Но Джен-то при чем?

– При том!

– Но ведь это твой отец поручил ему охранять тебя. Так что он не виноват. Что будет с Дженом, если с тобой что-то случится?

– Ничего. Станет правителем Райшен Галактики, – понизив голос до шепота, сказала я. – Ему просто покомандовать хочется, вот и вредничает.

– Может быть.

– Не может, это так и есть. Ладно, переживу.

На следующий день база опустела. Для охраны оставили только несколько человек: по одному с каждого подразделения. Все были недовольны своим назначением, но утешались тем, что в следующий раз останется кто-нибудь другой. А пока мы сидели около главного входа, поджидая свои группы, и разговаривали.

– Лайра, а ты кто на самом деле?

– То есть? – я насторожилась.

– Ну, ты сочинила досье? Или оно настоящее?

– Настоящее, конечно, – соврала я. – Зачем мне поддельное?

– Затем, чтобы скрыть свое настоящее имя. Вот у меня, например, поддельное. Хочешь знать, кто я? – спросила меня единственный оставшийся офицер в центре, Джулин Рэйган.

– Да, но ты все равно не скажешь. Зачем же тогда сочинять?

– Точно, не скажу. А ты скажешь, как тебя зовут?

– Лайра Фрайден. И больше никак.

– Неправда. Ты никак не можешь привыкнуть к новому имени, Лайра – не твое реальное имя, ведь так?

– Не так, – ответила я, уже говоря правду. – Меня зовут Лайра.

– Я смогу узнать твое настоящее имя, поверь.

– Его нечего узнавать, я уже сообщила его, – ответила я.

Вот уж не думала, что подвергнусь такому допросу. Позже мне рассказали, что она таким образом проверяет практически всех новичков. Однако такой пристальный интерес к моей особе очень мне не понравился. Может, сама она – дочь какого-то высокопоставленного чиновника? Тогда она может бояться, что придет кто-то другой, социально стоящий выше ее. Хотя кто ее знает?…

'Надо подговорить Джена, чтобы он разузнал все о Джулин Рэйган. Это может оказаться интересным материалом… Кто же она такая? Может, она двойной агент? Нет, таких здесь быстро вылавливают…' – думала я. Однако только Джен имел частичный доступ к досье. Так что в любом случае мне придется дожидаться его. А пока приходилось сдерживать натиск офицера.

– Лайра, а как там, на Актоне? Это красивая планета? – она начала вторую атаку.

К счастью, мы предвидели такой поворот событий и постарались изучить свою якобы родную планету, даже слетали туда. Так что я могла пройти это испытание. И около пятнадцати минут рассказывала о том, какой же Актон хороший. Могла бы и больше, но, видимо, ей надоело.

– Ладно, все же ты вряд ли подделала досье, – сказала она, словно признавая свое поражение. – Но я все равно попробую найти несоответствия в твоем рассказе.

– Пожалуйста, – пожала я плечами, показывая свое полное равнодушие. Этими словами она ясно дала понять мне, что еще не сдалась и продолжит атаки.

Мне повезло: наконец-то появилась моя группа, и я могла покинуть сонм охранников. Но вот поговорить с братом сразу не получилось.

Я смогла поймать с ним только поздно вечером, дождавшись, пока он вернется в свою комнату. Офицерам предоставлялись отдельные помещения.

– Джен, ты знаешь Джулин Рэйган?

– Немного, – кивнул он. – Она одна из офицеров.

– Я знаю. По-моему, она подозревает, что мы не простые агенты. Сегодня она все пыталась узнать у меня, кто же я на самом деле.

– И что? – встревоженно посмотрел он на меня. В его глазах засветилось беспокойство.

– Думаешь, рассказала? Нет, конечно. Но она может выбить признание у кого угодно, по-моему. Еще немного, и я бы заявила, что никогда и никому не расскажу, кто я такая и откуда.

– Да уж…

– Что 'да уж'? Джен, надо что-то делать!

– И что?

– Тоже мне офицер! Думать надо! – тихо съязвила я. – Попробуй узнать о ней все, что можно выжать из досье. Но лучше не пробуй изучать ее через других агентов. А будет вообще великолепно, если ты скопируешь ее досье и отдашь мне.

– Думаешь, так лучше?

– Почти уверена. Все же ты поосторожнее, мы не знаем, насколько она может быть опасна. Ты никогда не встречал ее прежде? Она говорит, что ее досье – поддельное. Возможно, она – кто-то из врагов!

– Ну, это ты загнула. Но я проверю.

– Хорошо. У меня все.

– А у меня ничего и не было, – ответил он. – Это ты меня поджидала.

– Чтобы предупредить. А ты обещал мне, что все расскажешь.

– Что именно?

Джен опять стал темнить, желая сохранить все в тайне.

– Джен, ты говорил, что все расскажешь на Квандроне. Вот и рассказывай. Что ты скрываешь от меня?

– Я говорил тебе, что папа хочет женить меня на Клеменре, на этой красивой, но скучной и недалекой девчонке?

– Говорил. И что?

На его лице отразилась, как в чистом зеркале, внутренняя борьба, которую он вел сам с собой.

– Ладно, – принял он какое-то решение. – Только ты сможешь помочь мне, если что-то изменится.

Мы сидели рядом на его кровати. Джен смотрел не на меня, а куда-то в глубину комнаты. Но мне казалось, что он вообще ничего не видит. Я же не спускала взгляда с его лица, подсознательно отмечая малейшее изменение его выражения. Он молчал, но в глазах я увидела такую боль…

– Джен… Джен, что с тобой?

– Лайра, отец пообещал, что женит меня на ней любой ценой. Никак не могу понять, почему это он так решил… Но я не люблю ее, я ее даже видеть не могу!… После того, как папа сказал, что я женюсь на ней, когда мне исполнится девятнадцать. Ей тогда будет семнадцать. Так что у меня только три года… А потом конец…

– Это еще почему?

– Подожди. Лай, почему он так поступает со мной? Он же знает, что я не люблю ее! – голос Джена сорвался, он спрятал лицо в ладонях.

– Я тоже не понимаю. Папа же всегда давал нам свободу выбора…

– Я слышал, как он говорил, что мой брак с Клеменрой поможет укрепить положение Райшен Галактики во всей Вселенной. Она же приходится племянницей королю соседней галактики Вайрекс. Вот он и решил так. Причем у меня нет никакого выбора…

– Может, я поговорю с ним? Он может изменить свое мнение.

– Попробуй. Но вряд ли у тебя что-то получится.

– Джен, мне не кажется, что все так безнадежно. Ты можешь пойти против его воли.

– Не в этот раз. Он пообещал…

– Что?

– Что в противном случае навсегда разлучит меня с девушкой, которую я люблю. Он сказал, что отправит ее на окраины Райшен Галактики, и что она наверняка скоро там погибнет, а я…

– Джен, что же это с ним случилось?

– Не знаю. Но он сказал, что я останусь на Вайли навсегда. А если подчинюсь, то смогу видеть ее хотя бы изредка… Лайра, я так не смогу… Если мне все придется жениться на Клеменре, я лучше покончу с собой.

– Джен! – я легко ударила его по лицу. – Не смей, никогда не смей так говорить! Я сделаю все, что смогу. Но ты никогда не должен сдаваться.

– Я не смогу жить без нее…

– А я смогла. Джен, я тоже любила Валтора, и сейчас я все еще его люблю. Но я же не умерла, я живу. Живу, чтобы отомстить.

– А потом?

– И потом умирать не собираюсь. Если останусь жива, буду править Галактикой. Если же нет, то и говорить нечего. Но добровольно уходить из жизни не собираюсь, и тебе не позволю. Понял?

– Понял. Но ты меня не остановишь. Если я потеряю ее, у меня не будет другого выхода, кроме смерти.

– Кто хоть она?

– Аллина. Сестра Аники, – тихо сказал он и, заметив мое удивление, продолжил, – я просто ничего тебе не говорил. Но я люблю ее… люблю уже давно.

– А она знает, что ты любишь ее?

– Нет, я пока ничего ей не говорил. Я не могу решиться, учитывая приказ отца…

– Вот это ты влип… Отец никогда не одобрит такой выбор.

– Согласен, но он пока ничего не знает о ней. Ну а если узнает…

– Не узнает, – заверила я его. – Все будет хорошо, Джен. Все будет хорошо…

Как когда-то в детстве, он уткнулся в мое плечо и замер так. Мы долго сидели рядом, ничего не говоря. Мы понимали друг друга без слов.

Этой ночью я так и не смогла заснуть; Джен, пожалуй, тоже. Мне надо было придумать, что сказать отцу. Я не могла понять, почему он так хочет женить Джена на Клеменре. Я немного знала ее, и совсем не считала подходящей парой моему брату. Отец, видимо, придерживался прямо противоположной точки зрения. Он вряд ли позволил бы Джену жениться на Аллине, поскольку она невысокого социального происхождения, хотя я на это смотрела совсем по-другому. Но Джен говорил совершенно серьезно о том, что может уйти из жизни. Он может, я была в этом уверена. Но я не могла допустить этого.

Джен позаботился о том, чтобы мне дали двухдневный отпуск. И я сразу же полетела на Вайли, чтобы решить его проблему.

– Папа!

– Что? Есть вопросы?

– Есть и не один! Почему ты хочешь, чтобы Джен женился на Клеменре? – бросилась я с места в карьер.

– Потому что, – ответил он, не собираясь ничего мне объяснять. Таким я видела отца впервые в жизни.

– Папа, ты не можешь сделать этого.

– Могу. Джен женится на ней. И, возможно, скоро я подыщу и тебе мужа.

– Что-о? Я могу и сама сделать выбор!

– Нет. В этом случае я буду принципиален. Я хочу, чтобы ты вышла замуж за принца галактики Вайрекс. Его зовут Дэн.

– Мне все равно, как его зовут!

Отец словно не заметил моих слов.

– Ему, как и тебе, сейчас восемнадцать лет. Я говорил с его отцом, он не будет против, если ты станешь женой Дэна.

– А сам Дэн? Он-то что думает?

– А кто его спросил? – вопросом на вопрос ответил мой отец. – Он просто выполнит волю отца.

– Мне такой муж не нужен.

Еще одна неожиданность. Я, конечно, знала, что всегда родители принцесс и принцев выбирали своим детям спутников жизни, но нам с Дженом обычно давали волю. И вот такой удар…

– Лайра, так заведено. Я давал вам слишком много воли, но теперь я урежу вашу свободу.

– И намного урежешь, – тихо ответила я. – Ты знаешь, на что готов Джен?

– Я тоже был готов на все, чтобы не жениться на твоей матери. Но время показало…

– Папа, на что ты был готов?

– Я хотел убежать из дома, но потом понял, что меня найдут. Поэтому и не совершил этого глупого поступка, – признался он.

– Все зашло намного дальше. Джен, конечно, понял, что бежать не имеет смысла. Поэтому он решил уйти из жизни, если ты заставишь его жениться на Клеменре.

– Что?!

– Уйти из жизни, – мрачно повторила я. – И, пожалуй, я последую за ним, если ты заставишь меня выйти замуж за человека, которого я совсем не знаю.

– Это еще почему? Ему не нравится Клеменра?

– Не нравится. Но он еще и любит другую девушку.

– Кого? Может, она будет достойной заменой Клеменре?

– Я ее не знаю, – опять солгала я. – Он мне не сказал. Скажи, ты одобрил бы его выбор?

– Смотря какой. У Джена хватит мозгов.

– А если бы Аника не погибла, и он захотел бы жениться на ней?

– Никогда, – в голосе отца зазвучали стальные нотки. – Она не стала бы ему достойной женой.

– В смысле? Из-за того, что ее родители не занимают высокого поста?

– Да.

– Папа, Джен решил умереть. Даже я не смогу остановить его. Так что тебе остается только дать нам полную свободу. Иначе мы выберем смерть.

– Это последнее слово?

– Последнее, – подтвердила я. – Ты давал нам свободу ранее, так что теперь слишком поздно забирать ее назад.

– Ты так считаешь?

– Я в этом уверена.

– Хорошо, я подумаю. Ты когда улетаешь?

– Завтра утром. Так что срок вполне определен.

Победа оказалась за нами: отец отказался от мысли женить Джена на Клеменре и дал нам свободу выбора, которую он уже не мог забрать. Никогда.

Я вернулась на Квандрону. Джен за эти два дня так резко изменился, что я даже испугалась. Но как только я сказала, что он может выбрать любую девушку, я увидела прежнего Джена.

– Я выполнила миссию. А ты? Узнал что-нибудь о Джулин?

– Все узнал. На самом деле ее зовут Карриона Райден. Она сестра Клеменры. Так что она, скорее всего, подозревает, кто мы такие. Видимо, хочет узнать, как я отношусь к ее сестре.

– Ну, теперь у тебя есть свобода. Можешь признаться Аллине в том, что любишь ее.

– Боюсь, – признался он, испуганно глядя на меня. – Правда, боюсь.

– Беда с тобой, – вздохнула я. – Вечно приходится разрабатывать планы… Так вот, через неделю для молодежи устраиваются танцы. Прекрасный способ, чтобы завязать роман.

– Думаешь?

– Джен, ты как маленький ребенок! Если ты любишь ее, почему ничего не говоришь? Гляди, какой-нибудь офицер возьмет и отобьет ее у тебя.

– Хорошо, я скажу ей.

Неделя в центре подготовки агентов – очень большой срок. За это время некоторым присвоили офицерские звания. Я слышала, что тоже являюсь кандидатом в офицеры.

С каждым днем мы знали все больше и больше. Изучая не только различные науки, боевые искусства, но и историю, и обычаи различных миров, входящих в Райшен Галактику, именно тогда я впервые наткнулась на короткую информацию о Земле.

Интерно: жители этой планеты еще не знали, что входят в Райшен Галактику. Так я узнала о вашей планете и заинтересовалась ею. Но мир держится не только на знаниях, поэтому на какое-то время я совсем забыла о ней. К счастью, потом вовремя вспомнила о Земле…

Неделя прошла. Перед началом танцев Джен трясся, как осиновый лист, боясь признаться в своих чувствах. Я никак не могла понять, почему же он так боится. Видимо, такое уж действие оказывает на мужчин любовь, что они начинают дрожать. Что уж тут поделаешь…

– Да хватит трястись! Она подумает, что ты – последний трус.

– Не подумает. Она меня знает…

– Так, хватит. Пойдем, потанцуем.

Я утащила брата на середину большого круга танцующих. Мне казалось, что мы с ним – красивая пара, по крайней мере, в танце. Танцевать я любила и умела, ну а где научился Джен, я так и не узнала. Мы просто танцевали, забыв обо всем. Хотя нет, забыла только я, но никак ни Джен.

– Лайра, – он наклонился к моему уху.

– Что?

– Она тоже танцует… Видишь?

– Вижу. Надо что-то придумать, чтобы ты смог отбить ее…

Ничего придумывать и не пришлось. Какой-то молодой офицер, старше Джена на два звания подошел к нам и быстро увел меня от брата. Я подмигнула ему: действуй, другого шанса может и не быть.

Джен умел перехватывать инициативу. Он так же нагло отбил Аллину у ее кавалера и закружил ее по залу. Краем глаза я заметила, как он что-то шептал ей на ухо. Но следить за братом я не собиралась, поэтому не обращала на него внимания несколько минут, благо, что недостатка мужского внимания не возникало. Так вот, когда я вновь вспомнила о Джене и Аллине, прошло уже довольно много времени, за которое они успели исчезнуть из зала. Я и не пыталась искать их: исчезнуть с базы они все равно не смогут, а найти их здесь совсем не просто.

Незаметно в зал вошел один из дежурных офицеров. Он осматривался, словно ища кого-то. Я решила, что он пришел за Дженом.

– Офицер…

– Лайра Фрайден? Вы-то мне и нужны.

– Я?!

– Вы. И ваш брат. Он-то где?

– Понятия не имею, – пожала я плечами. – Скоро объявится.

– Найдите его и быстро идите к командиру.

– Зачем? Что-то случилось?

– Все узнаете позже, сейчас я не намерен ничего говорить.

Я начала волноваться. Неужели что-то случилось на Вайли? Если это отец нас вызывает, то он должен был раскрыть нас, значит, случилось что-то очень серьезное. А если что-то другое? Но что?

Джен нашелся в одном из закоулков корабля. Я повернула за угол и сразу же увидела эту парочку: Джена и Аллину. Они же и не заметили моего присутствия.

Можно сказать, что я застала их на месте преступления: Джен целовал свою подругу. Только вот мешать им я не собиралась, поэтому тихо вернулась и стала довольно громко звать брата по имени.

– Джен! Ты где?

Он тут же высунулся из-за угла:

– Здесь я. Что случилось?

– Сама бы хотела знать. Нас срочно вызывают в рубку. Боюсь, что дома что-то случилось…

Джен закусил губу и посмотрел на потолок, а затем перевел взгляд на Аллину.

– Ладно, идем. Ох, и не нравится мне все это…

Мне это нравилось ничуть не меньше. По дороге я успела высказать Джену несколько равновероятных гипотез, вплоть до нападения джейсов на Вайли. Но на самом деле все оказалось куда хуже…

– А, вот и вы, наконец! Где вы были так долго?

– Здесь, на базе.

– Ладно, не об этом речь, – командир толкнул своего слишком разговорчивого помощника и быстро метнул в его сторону сердитый взгляд. – У нас есть две новости: хорошая для Лайры и плохая для обоих. С какой мне начать?

– Давайте с хорошей, – выбрал Джен.

– Лайра, тебе присвоено офицерское звание. Ваше обучение закончено, так что завтра вы оба перейдете на постоянное место работы. И сразу же получите задание.

– Спасибо, – ответила я. – А какая плохая новость?

Глава 4. Первое задание. Мама…

Тут же командир помрачнел, словно не желая говорить нам правду.

– Ваша мать летела на Каорду на том же корабле, на котором летела и королева. На них напали… В общем, корабль был уничтожен.

– То есть… Королева…

– Да. И королева, и ваша мать и все остальные – погибли.

За мгновение у меня потемнело в глазах, и я упала на руки Джена.

– Лайра! Лайра, как ты? – услышала я голос брата, доносящийся откуда-то издалека.

– Скверно. Что со мной?

– Ты упала в обморок. Сестренка, не думал, что у тебя так плохо с нервами. Пожалуй, тебе стоит вернуться домой.

– Он говорит дело, – заметил капитан. – Если у вас слабые нервы, вам не стоит оставаться в 'Оррегоне'.

– Братишка, ты этого не дождешься.

– Тем не менее, я имею право отправить вас в отставку… – заявил наш командир. – Хотя вы прекрасный агент…

Я тут же бросила короткий взгляд на Джена. Все понятно, он пытался убедить капитана, что впечатлительной девчонке не место в 'Оррегоне'. Тоже мне, защитник нашелся.

– Нет, командир! Вы этого не сделаете!

– Почему же? – холодно спросил он.

– Потому что я смогу найти людей, атаковавших корабль. Девять из десяти на то, что это были джейсы.

– Почему это?

– У них старые счеты с королевской семьей. Так что нападение вполне закономерно. Это произошло около Ренни?

– Да. Но откуда вы узнали?

– Большой-большой секрет.

– У вас есть версии?

– Примерно семь. Только каждую из них надо проверить.

– Лайра, ты что-то скрываешь? – спросил Джен. – Эти тайны могут быть опасны.

– Джен, хватит печься о моей безопасности. Они перешли допустимую границу, и теперь пришло время.

– Время для чего?

– Для того чтобы их уничтожить. Но при этом я могу быть агентом 'Оррегоны', а могу и действовать в одиночку. Так что, вы отправляете меня в отставку?

– Нет, – ответил командир, пропустив мимо ушей мои наглые слова и подозрительную осведомленность. – Я даю вам задание: разобраться, кто напал на корабль, зачем, ну и отловить их и привести на суд. Вы и ваш брат должны будете разобраться с этим. Но вы должны действовать в рамках закона.

– Конечно, – заверила я его.

– Можете взять на подмогу кого-нибудь из рядовых.

– Аллину Фрейз, – быстро сказал Джен. – Она прекрасный агент.

– Хорошо, можете взять ее. Завтра вы летите на место происшествия. Все там хорошо осмотрите, корабль решили бросить там, он уже ни на что не пригоден. А потом можете навестить отца. На все вам пять суток. Нельзя терять много времени, необходимо найти убийц королевы.

Знали бы они, что королева – наша мама.

Получив несколько наставлений, мы вернулись в мою комнату. Аллина уже ждала нас там.

– Что случилось? На вас лиц нет.

– Аллина, маму убили… Они убили нашу маму.

– Как?! Убили… королеву?

– Тихо! Никто не должен знать об этом!

– Да, знаю. И что теперь?

– Теперь все мы займемся расследованием. Надо найти людей, напавших на корабль.

– Я тоже?

– Да, ты включена в нашу группу. Но я что-то сомневаюсь, что мы будем заниматься этим в одиночку. Отец уж постарается, чтобы убийц нашли как можно быстрее, и при этом мы остались бы в стороне.

– Ну, это ему уже не удастся сделать. Аллина, завтра летим на место происшествия, оттуда – сразу на Вайли. А куда потом, решим позже.

– А потом летим в сердце империи джейсов. Я уверена, что это они убили маму.

– Да почему?! – взорвался Джен. – У тебя уже мания преследования.

– Это не мания. Ронн начал нарушать договор. Значит, это открытая война.

– Какой еще договор?

– Я согласилась выйти замуж за Валтора, только если он примет мои условия. Он знал, что в случае гибели кого-то из моих родных он станет первым подозреваемым. Он нарушил договор.

– Непонятно. Лайра, ты сама-то понимаешь, о чем говоришь?

– Сумбурно, да? Ничего, главное, я знаю, что говорю. Джен, ты вряд ли сможешь понять меня. Ты там не был.

– Да, я там не был. Но ты почему-то уверена, что во всем виноваты только джейсы.

– Я не просто уверена, я точно это знаю. Хватит спорить на эту тему, теперь у нас только одно задание: найти убийц мамы. И все.

Рано утром мы покинули тренировочный центр. Как показало время, не навсегда. Но тогда нам было все равно, вернемся ли мы туда. Тогда мы хотели только одного.

От корабля остался один остов. Бесчисленное множество дыр, оставленных снарядами, мы видели в его корпусе. У людей, которые находились там, не было никаких шансов на спасение: кого не убьют снаряды, убьет космос. Я почти не сомневалась в том, что многие погибли в первые же секунды после нападения.

– Вот это да… – вздохнула Аллина. – Неужели они такие изверги?

– Теперь ты понимаешь, что это могли быть только джейсы? Обычные пираты никогда не убивали всю команду. Да им незачем так дырявить корабль, там же вся их добыча. И они не стали бы убивать королеву, они потребовали бы за нее выкуп. А джейсам на все это плевать…

Я направила наш маленький корабль вокруг поверженного гиганта, чтобы осмотреть его со всех сторон. Да, он умер, и восстановить его было невозможно. Некоторые думают, что корабль – это простая груда металла, собранная в правильной последовательности, предназначенная только для того, чтобы служить людям. Нет. Каждый корабль – это живое существо, пусть из металла и пластика, но живое. У каждого корабля свой характер и темперамент. Все капитаны знают это. Но некоторые люди считают корабли только предметом. Зря.

Я покрутила ручки телескопа, заставив его вращаться, чтобы осмотреть пространство вокруг корабля. Ярко, но ровно сияла беспокойная и опасная планета Ренни. Именно там я хотела найти решение этой сложной загадки.

– Думаешь, ответ на Ренни? – Джен словно прочитал мои мысли.

– Да. Но, возможно, искать стоит и в империи джейсов.

– Как же туда пробиться? Тамошнее правительство никогда не предоставит нам разрешения на въезд.

– Я и не собираюсь его спрашивать. Не сомневаюсь, что Ронн сразу же узнает нас обоих. Зачем же раскрывать все наши карты?

– Я и не собираюсь. Но сначала все же стоит проверить Ренни.

– Конечно. Так, до Вайли три дня лета, а у нас не так уж и много времени. Надо быстро лететь домой, посмотрим, что скажет отец на наши мысли…

– И думать забудьте! – закричал он. – Лайра, погибла твоя мать! Ты можешь, в конце концов, принять окончательное решение? Ты останешься на Вайли, и больше никаких разговоров.

– Папа, неужели ты не хочешь, чтобы мы отомстили за маму? Ты хочешь, чтобы все осталось как есть?

– Я хочу спасти твою жизнь! Джен может продолжать поиски, я не имею права держать его. Но ты останешься здесь.

– Нет. Я лечу вместе с ним. Джен не сможет справиться с джейсами без меня.

– Сможет, он не будет же один. Лайра, ты же наследная принцесса, что будет, если ты погибнешь?

Так, началась старая песня. Как же мне все это надоело!

– Папа, я могу позаботиться о себе. И с Райшен Галактикой ничего не случится, Джен будет править в случае моей гибели. Сколько раз уже говорила!

– И ты не собираешься менять свое решение?

– Нет. Я уже немного знаю Ронна и вообще джейсов, так что я могу направлять Джена. Знаешь же, он всегда напролом рвется.

– Я?! – обиделся мой брат. – Это я напролом рвусь?

– Ты. Хватит, Джен, ты себя лучше знаешь.

– Ладно, – все же отец сдался, хотя шансов на победу в этом споре у него не было. – Только уж постарайся выжить. Ты нужна Райшен Галактике.

Интерно: все правители нашего королевства в первую очередь заботились о Галактике, а уже потом обо всем остальном. Жестокая жизнь, ничего не скажешь. В истории сохранились рассказы о том, как короли и королевы ради спасения страны жертвовали своими жизнями и жизнями детей. Такая же участь ожидала и меня. Только вот я не боялась принять на себя эту ношу, Джен, впрочем, тоже. Только все всегда упиралось в нарушение традиций, что мы уже ввели в норму. Например, Джен никогда не примет корону, если это будет означать его разлуку с Аллиной. Возможно, мы ошибались, но именно сейчас пришло время разрушения этих устоявшихся правил. Ничто не может быть вечно. Все когда-то придется разрушать.

…Похороны были предельно скромными: мама никогда не любили ненужной помпезности. Она была такая красивая… А теперь ее могила возвышается невысоким курганом на кладбище правителей. Последняя могила на нем принадлежала Валтору…

– Джен…

– Что? – он посмотрел на меня. В его глазах стояли слезы.

– Джен, она знала, что больше не увидит нас. В последний раз я говорила с ней перед отлетом в центр. И тогда она сказала мне, что видит нас в последний раз…

Мы улетели этим же вечером. Это прощание с отцом совсем не походило на предыдущие: мы понимали, что можем больше не вернуться.

– Джен, ты все-таки скажешь мне, кого ты выбрал себе в жены? – неожиданно спросил папа.

– Скажу. Только ты прими мой выбор.

– Что мне остается? – грустно улыбнулся он. – Лайра уже спорила со мной на эту тему.

– Это Аллина.

– Аллина? Ну что ж… Сынок, сам бы я никогда не предложил тебе ее в жены, но…

– Так решило мое сердце, папа. И никто не сможет этого изменить. – Джен улыбнулся. – Даже я.

Итак, Ренни. Эта планета стала для нас вехой, отделяющей прежнюю жизнь от новой. Тайны, которые скрывает эта планета, могут убить нас, но могут и дать разгадку гибели мамы. К слову, после моего возвращения на Вайли шесть лет тому назад, на этой планете агенты 'Оррегоны' провели тщательную 'зачистку'. Однако к тому времени Ронн успел убраться прочь. Теперь того дворца не существовало, но Ренни продолжала оставаться одной из самых злых планет Райшен Галактики. Как говорили в центре подготовки, она стала прибежищем для пиратов. Так что мы должны были держать ухо востро.

Естественно, папа вместе с нами отрядил еще тридцать агентов. Кто-то из них обязан был охранять нас (правда, папа не говорил, что собирается 'помочь' нам с охраной, но наверняка уж помог), кто-то – действительно помогать. Главной на корабле стала я, Джен – моим первым помощником.

Мы приземлились на окраине небольшого города. Было неизвестно, кто там лидер сейчас: пират ли, джейс ли, а может кто-то другой. Поэтому я, Джен и Аллина отправились на разведку. Правда, наши негласные 'охранники' яростно возражали против нашего похода, но я и не слушала их возражения.

– Кто ваш командир? Я? Значит, и слушать вы будете меня. Мы идем в город, а все вы останетесь здесь, на корабле. Будьте осторожны, кто знает, что на уме у местных жителей. Следите за всеми подступами к кораблю. И попытайтесь по космическим фотографиям составить хотя бы примерную карту местности. Все, мы пошли.

Мне хотелось самой исследовать город, поскольку я думала, что смогу уловить присутствие в нем джейсов. Агентов же брать с собой не хотелось, они могли только помешать мне чрезмерной опекой. Не сомневаюсь, что 'охранники' шепнули всем остальным, кто мы такие на самом деле.

Не сомневаюсь, когда-то этот город был прекрасен. Но теперь он представлял погибшую на этой планете цивилизацию. Остатки былого величия медленно проплывали у нас перед глазами. Почти полностью сохранилось здание, стоявшее в самом центре города. По-видимому, когда-то это была мэрия или нечто подобное. Несмотря на годы, оно по-прежнему величественно возвышалось над городом. Высокое, мне даже показалось, что куполом оно подпирает небесный свод. Тщательная его полировка практически не была повреждена, на поверхности играли веселые солнечные зайчики. Но некоторые цветные стекла были выбиты, а снизу, на высоте человеческого роста, его покрывали странные рисунки, изображавшие монстров, космические корабли, звезды и тому подобное. Такие рисунки были практически на всех домах.

Немногочисленные прохожие подозрительно смотрели на нас. Мне показалось, что любого нового человека, появившегося в их мире, они встречали точно так же неприветливо. Впрочем, меня мало волновало их отношение. Как оказалось, зря.

– Кто вы такие? – рядом с нами остановились несколько человек с оружием в руках, скорее всего, это были патрульные. – Откуда вы тут взялись?

– Прилетели, – спокойно ответила я. – В ваш город уже нельзя прилететь? Он закрыт для всей Вселенной?

– Ты угадала, – криво усмехнулся он. – Так что теперь вы арестованы. Пойдете добровольно, или применить силу?

Я быстро оценила наши силы. Мда… шансов у нас практически не было. Эту группу мы могли разбить без проблем, боевая подготовка у нас всегда была на высоте. Но как можно было сражаться с целым городом?

– Даю вам пять секунд на решение, – по-видимому, они поняли, что я – командир, поэтому обращались исключительно ко мне. На Джена и Аллину они даже внимания не обратили, хотя следили за каждым их движением.

– Хорошо, мы сдаемся, – спокойно сказала я. – Куда идти-то?

– За нами, – довольно ответили мне. – Вы будете представлены лидеру нашего мира.

– Кому же?

– Увидите. Скоро вы все увидите, – загадочно ответил он. – Сами-то вы откуда?

Так, форму 'Оррегоны' он явно не узнал, хотя она сама по себе была похожа на обычную одежду. И слава Богу, что не узнал: агентов ненавидели все пиратские сообщества.

– С Каорды. У нас дело на Ренни.

– Какое еще дело?

Я смерила его высокомерным взглядом.

– Неужели ты думаешь, что я буду рассказывать тебе все? У меня дело к вашему лидеру, а не к тебе.

– Что же вы сразу не сказали… – сразу смешался он. – Вы договаривались о встрече?

– Тебя это не касается.

– Лайра, ты что творишь?! – зашептал мне Джен, говоря на одном из малоизвестных диалектов, чтобы нас не поняли. – Какое еще дело? Ты что, думаешь, что их лидер выведет нас на джейсов или кого еще?

– Точно, – ответила я на том же диалекте. – Я думаю, он прекрасно знает о случившемся и сможет нам помочь. Так я надеюсь.

– А если не получится?

– Тогда и будем выкручиваться. А пока надо использовать все данные нам шансы.

– Самоубийца, – прошептал Джен.

– Тебе и Аллине лучше удрать отсюда и побыстрее. Я могу справиться сама с этим заданием.

– И не мечтай. Случись что, кто тебе поможет?

– Тем не менее…

– И не мечтай, – повторил Джен, в его глазах зажегся такой знакомый мне огонь. Спорить в таких случаях было бесполезно.

Мы быстро шли по городу. Теперь население смотрело на нас с нескрываемым любопытством, но без опаски. Видимо, патруль внушал всем непоколебимую защиту, которой, впрочем, и являлся. Вон как быстро они разобрались с нами.

– Однако…

– В чем дело?

– Что очень долго мы идем. Когда, наконец, доберемся до места?

– Пришли почти. Вот то здание в конце улицы.

Это здание тоже было одним из хорошо сохранившихся. Неудивительно, что теперь оно стало резиденцией лидера: когда-то это был прекрасный дворец. Он потерял былой внешний лоск, но я не сомневалась, что внутреннее его убранство ничуть не хуже, чем было когда-то. А может, даже лучше. Если его нынешний хозяин – пират…

– Господин, эти люди пришли к вам, – конвоир опустился на колено.

Я не подозревала, что дело зашло так далеко. По-видимому, этот лидер вообразил себя местным монархом. Даже королю Райшен Галактики не приносили таких почестей. Ну ладно, пускай будет правителем Ренни, этого никто не запрещал.

– Кто вы такие? – спросил он.

Лидером был видный и по-своему красивый человек. Ему было лет тридцать пять, как я определила на первый взгляд. Очень высокий и сильный… я бы сказала, что он – живая копия статуи Аполлона, которую я увидела уже на Земле. Однако его волевое лицо и жестокий взгляд выдавали в нем очень опасного человека. Таких людей лучше считать своими друзьями, поскольку как враги они ужасны. Теперь мне было понятно такое раболепное отношение к нему.

Я решила, что будет лучше, если мы скопируем действия его подчиненных, а попросту встанем на колено.

Интерно: скажете, у меня гордости нет? Есть, да еще сколько! Только в тот момент я больше думала о деле, чем о гордости. Да и меня забавляла эта ситуация, она казалась простым эпизодом большой пьесы, разыгрываемой на театральных подмостках.

Чуть раньше я предупредила Джена и Аллину, чтобы они не говорили ни слова, если я сама не спрошу их. Мы решили разыграть из себя повелителя и подчиненных.

Так вот, мы опустились на колено и стояли так, пока он не разрешил нам встать. Секунд через пять, наверное. Веселые дела, ничего не скажешь. И спиной я чувствовала, как Джен кипит от злости. Не быть ему актером!

– Переговоры на высшем уровне? – спросил лидер, поблескивая зелеными глазами. – Чем обязан вашему визиту? И кто вы вообще?

– Может, не все сразу? – улыбнулась я. – Я хотела обсудить с вами кое-что, но, думаю, обсуждение затянется…

Схватывал он все на лету.

– Все вон. Ваши люди нужны вам?

– Пожалуй, нет, – я хотела уравновесить нас. – Джен, Аллина, вы свободны. Я думаю, ваши люди будут относиться к моим с должным уважением?

– Конечно, – он бросил короткий взгляд на командира патруля. – Можете за них не волноваться.

Если честно, я меньше всего сейчас беспокоилась за моих друзей. Мне предстояла тяжелая работа, которую могла выполнить только я. Только я могла расколоть этого монарха и выжать из него необходимую информацию, которая могла стать решающей. Даже представить страшно, на мне лежала ответственность за все. Я вспомнила свой корабль и понадеялась, что оставшимся агентам хватит выдержки, и они не высунутся в город. Тогда все могло пропасть.

Через пару минут мы остались одни в огромном тронном зале. Лидер покинул свой трон и подошел ко мне вплотную.

– Прошу вас, – пригласил он меня в самый угол зала, где стоял низкий столик и пара мягких удобных кресел. – Вообще-то я мало кого приглашаю сюда. Но разве я мог оставить такую прекрасную девушку как вы стоять посреди зала. Я надеюсь, что смогу вам помочь. Но кто же вы?

– Меня зовут Лайра Фрайден. А вас?

– А я – Коррон. Фамилию я вам не скажу, на этой планете ее вообще-то знаю только я.

– Весьма разумно с вашей стороны, – коротко прокомментировала я.

– Не сомневаюсь. Какое же дело привело вас в это логово волков? Думаю, вы знаете, что мы – пиратское сообщество 'Волки'?

– Если честно, то я не знала вашего имени. Ну а понять, что вы пираты – не так трудно. Одна охрана вашего города чего стоит!

– Что ж, приходится заботиться о безопасности. Одних агентов сколько вокруг шастает! Не встречали?

– Нет. Мне вообще ни один корабль не встретился. Я тоже стараюсь держаться подальше от агентов.

– Что так?

– Дело, – вздохнула я. – Из-за которого я здесь.

– А-а, понятно, – протянул он. – Мне не терпится узнать, какое же это дело.

– Вы слышали, что несколько дней назад в окрестностях Ренни напали на корабль королевы?

– Естественно, слышал. И даже тихо наблюдал, правда, сделать ничего не смог: все мои корабли сейчас в набегах. А вы что, работаете на агентов? – прорычал он.

– Стала бы я тогда от них скрываться! На этом корабле была и моя мать. И она тоже погибла. Мне, в общем-то, плевать, как работают агенты. Я хочу найти первой этих убийц и расправиться с ними. Вы знаете, кто это был?

– Точно сказать не смогу… Мне кажется, что это были корабли джейского войска. Три штуки.

– Три корабля… А вы не знаете, куда они направились потом?

– Некоторое время я следил за ними в телескоп, но потом в округе появились корабли разношерстных агентов, так что нам пришлось быстро прятаться. Ренни – слишком хорошая планета, чтобы ее терять. Да и не хотел рисковать своими людьми.

– Что ж… А в какую сторону они хотя бы полетели?

– Двинулись в сторону созвездия Лебедя. Хотя по дороге они вполне могли свернуть куда угодно.

– И еще, вы не знаете, на Ренни есть хотя бы временная база джейсов?

– Я им покажу базу! Эта планета находится под моим контролем. А вместе с джейсами, как правило, приходят и толпы агентов. Это мне не нужно.

– Господин, господин! – в зал ворвался патрульный и упал на колено. – Господин, над городом кружит какой-то корабль. Боюсь, они готовятся к атаке на нас!

– Кто это может быть? – Коррон посмотрел на меня.

– Вполне возможно, это мой корабль. Капитан проявил самодеятельность и нарушил мой приказ. Ну, он получит!

– Нет, господин, это корабль агентов! Они кричали в рупор, чтобы мы сдавались и вернули им какую-то Лайру.

Коррон посмотрел на меня. Он понял, что я пыталась его обмануть, и у меня все получилось. Но я была раскрыта.

– Так, так, – спокойно сказал он. – Значит, ты стараешься держать от агентов подальше? Что ж, здорово ты меня провела. А вот твои друзья тебя выдали. Узнать, где сейчас этот корабль, – повернулся он к патрульному. – Быстро.

Я молчала. Если честно, то я попала в полный тупик. Я не знала, что мне делать и как выкручиваться.

– Ну и что мне с тобой делать? – рассуждал вслух пират. – Отпускать тебя нельзя, ты можешь рассказать все другим агентам, и тогда мне конец. Убить что ли? Тоже не хотелось бы, ты очень красивая. Так что мне делать? Может, сама скажешь?

– Отпусти нас. Клянусь, мы никому ничего не расскажем о вашей базе на Ренни. Мы умеем молчать.

– Пират и агент никогда не смогут договориться, – жестко сказал он. – Ни-ко-гда. Можешь ты понять это?

– Могу. Но не ты наша цель. Я охочусь за джейсами.

– Ты – да. А твои друзья на корабле?

– Мы работаем вместе. Они ничего и не знают о вас, а я могу что угодно наврать, и они мне поверят.

– Кто же ты такая, что тебе все поверят и ни о чем спрашивать не будут? Принцесса Галактики, что ли?

– Да. Я принцесса Райшен Галактики.

Он посмотрел на меня с нескрываемым восхищением.

– Вот это ты врать… Никогда таких не видел. Нет, милая я не могу дать тебе свободу. Но и убивать не хочу… Я продам всех вас в рабство.

Я ошарашено посмотрела на него. В рабство?! Меня?! Принцессу Райшен Галактики?!

Интерно: что поделаешь, но среди пиратов такая 'деятельность' как работорговля процветала. Иногда даже казалось, что пиратство и работорговля вечны и неотделимы друг от друга. Пираты продавали юношей и девушек, женщин и мужчин. При этом каждого – для какой-то цели: для развлечения хозяев, для тяжелой работы… И мы должны были стать такими рабами…

– Сопротивляться бесполезно, принцесса, – улыбнулся он мне. – Ты не сможешь сбежать. Да и некуда тебе уходить. Твой корабль сейчас приземлился в трех километрах от города. Этого расстояния вполне достаточно, чтобы уничтожить его без вреда для нас. Уже готовятся снаряды.

– Но ведь тогда ваша база будет раскрыта для других агентов.

– Нет, милая. Мы умеем заметать следы. Ваши ничего не узнают о погибшем корабле. И никогда его не найдут, поскольку мы отправим ложное сообщение от твоего корабля совсем из другого места. Принцесса, вы решили, кому отойдет ваш трон?

– Давно уже, – механически ответила я.

У нас все оставался шанс на выживание, даже если нас продадут в рабство. Из плена можно бежать. Коррон словно подслушал мои мысли и сказал:

– Если я не хочу вас убивать, это не значит, что этого не сделают другие. Я продам вас на смерть. Так что…

Так что делайте выводы. Для нас неутешительные, ничего не скажешь. Продать на смерть… Поверить не могу.

– Умирать не хочется, да? – спросил он, по-своему истолковав мое удивление. Не то, чтобы мне хотелось умереть, но я никогда не боялась смерти.

– Не хочется, – подтвердила я. – Зачем же нас убивать? Мы сохраним твою тайну.

– Ты – может, и сохранишь. Но не твои друзья на корабле. Они даже тебя продали. Ведь они знали, что ты в городе.

'Продали… Так, что-то знакомое… Именно предательство'. В эту секунду я вспомнила о своем похищении. Ведь и тогда кто-то из своих предал нас. Правда, тогда предателя найти не удалось, как я ни старалась.

– Вы все умрете, – подвел итог Коррон. – И можешь больше не спорить, это тебя не спасет, принцесса, – он отвесил шутовской поклон и посмотрел мне в глаза.

Такой взгляд не каждый человек может вынести. Не сомневаюсь, что многие из его пиратов боятся даже взгляда своего лидера. Мне удалось выдержать этот взгляд.

– Спорить я не буду. Не дождешься.

– Прекрасно. Стинг!

Патрульный тут же был здесь. Он ненавидяще смотрел на меня, так как понимал, что именно из-за нас был нарушен привычный порядок. И над их городом нависла опасность.

– Стинг, проводи ее к тем двоим. И следите за тем, чтобы они не сбежали. Я продам их на следующей встрече пиратов.

Сам Стинг наверняка предпочел бы убить меня, чем продавать. Столько ненависти во взгляде этого цепного пса, что я поежилась. Такой, не думая, может вонзить нож в спину. И, пожалуй, с удовольствием бы вонзил, если б не было приказа Коррона.

– Я все равно найду тебя, – шептал он мне. – Найду даже в аду. И убью. Сам. За то, что ты пришла сюда. Я перережу тебе горло и буду смотреть, как твоя кровь будет течь на землю. Я тебя убью.

– Не надо, не запугаешь. Тебя вполне могут опередить.

– Нет, меня не опередят. Я убью тебя. Я!

Он привел меня в подвал дворца. Возможно, что и раньше там были узники. Ну а теперь пленниками стали мы. Эти катакомбы освещались едва тлевшими лампочками под потолком. На полу валялся всякий хлам, начиная от металлолома и заканчивая осколками керамической посуды. Так что мы передвигались довольно медленно.

– Вот и твое убежище, – усмехнулся Стинг. – Тебе нравятся крысы?

– Просто обожаю их, – металлическим голосом ответила я. – По крайней мере, будет, чем заняться.

С тяжелым лязгом открылась решетчатая дверь. Стинг без церемоний втолкнул меня внутрь этой камеры и проворно захлопнул дверь. Надо сказать, закрывается она куда быстрее, чем открывается.

– Теперь вам ничего не поможет, – издевался он. Я же хранила гробовое молчание, надеясь, что ему надоест разговаривать со мной. Мне повезло: его хватило примерно на три минуты. Он вышел, захлопнув главную дверь с таким стуком, который наверняка был слышен во всем дворце. По крайней мере, Коррон предупрежден.

– Джен, Аллина! Вы здесь?

– Здесь, здесь, куда же денемся? – раздался мрачный голос моего брата.

Я подошла к решетке и увидела их. Нас предусмотрительно заперли в разных камерах, благо, что их недостатка не было. Но это обстоятельство все намного усложняло.

– Надо быстро выбираться отсюда.

– Ну и что ты можешь предложить? Рыть подкоп? К тому веку закончим.

– Джен, перестань. Они готовят снаряды, чтобы разнести наш корабль в клочья. Надо хотя бы предупредить их, чтобы они вышли на орбиту.

– Ну, от дальнобойных снарядов это не спасет, – заметил Джен. – А как их предупредишь? Рации у нас нет.

– Значит, надо выбираться.

– Лайра, они фактически предали нас! Мы не были так глубоко во дворце, поэтому прекрасно слышали, как они орали. Вот олухи!

– Мне надо было разработать свой план раньше. Но они и так нарушили мой приказ.

– И поплатятся своими жизнями. Эти ребята шутить не собираются. Что они сделают с нами? Убьют?

– Нет. Нас продадут в рабство.

– Что-о?! Как это возможно?!

– Так. Джен, нам надо выбираться.

– Зачем? – ледяным голосом спросил он. – Сбежим после того, как нас продадут. А этих я и спасать что-то не хочу.

– После продажи нам не сбежать: нас продадут на смерть. Так что или сейчас, или никогда. И не будь таким жестоким.

– Хорошо, бежим. Только как? Я уже осмотрел все замки, их так просто не откроешь. Нужен ключ, а у нас его нет.

– Конечно, нет, – сказала Аллина. – Неужели ты хотел бы, чтоб нас заперли вместе с ключом от клетки?

– Ой, как хотел бы, – вздохнул Джен. Перепираться с Аллиной он не стал.

– Ты осмотрел всю камеру? Или только замки?

– А зачем всю-то?

– Осматривайте, вполне возможно, что где-нибудь есть лаз. Может, прежним пленникам удалось сбежать?

– Ага, вон и скелет в углу отдыхает, – мрачно сказал он.

– Где?!

– Успокойся, Алли. Нет здесь никого. Я думал Лайру напугать.

– Ты лучше камеру осматривай, пугатель несчастный, – посоветовала ему я.

Камень. Со всех сторон только гладкий холодный камень. Не было никакого намека даже на крысиную нору, не то, что на проход, годный для человека.

– У кого-то что-то есть?

– Ага, – тут же отозвался Джен. – Нашел пять старых монеток, пригодятся? Была еще какая-то тряпка, но она развалилась. А никакого прохода нет.

– У меня то же. Только без монеток, – ответила Аллина и грустно улыбнулась. – Пожалуй, это конец.

– Это ты брось, – оборвал ее Джен. – все будет хорошо. Ты нашла что-нибудь, Лайра?

– Нет. Здесь только голые стены.

– А потолок не проверила? Может, там есть выход? – снова помрачнел он.

Я посмотрела на невысокий потолок. Он был такого же темно-серого цвета, как и стены, но был ли это камень? Я подпрыгнула, коснувшись его. И не почувствовала холода.

– Это не камень. Джен, потолок проверь.

– Проверил, – ответил он. – Довольно тонкая фанера. Пробить просто.

– Вот и пробивай, чего ждешь?

Мы увлеклись пробиванием фанерного потолка. Не сомневаюсь, выглядели мы тогда очень смешно. Представьте, трое взрослых людей пытаются голыми руками пробить потолок в трех разных местах. Хорошо хоть, потолок был невысокий, не пришлось повторять прыжки кенгуру. Только вот что было за тонким слоем дерева? Не такой же ли камень?

Нет, не такой. Между потолком и более высоким слоем плит ничего не было. В пробитые дыры мы могли видеть уличный свет.

– Там выход, – безапелляционно заявил Джен. – Я уверен.

– Это еще почему?

– Мы сейчас в подвале, а тот слой плит – на уровне земли. Почти не сомневаюсь в том, что подвалы были вырыты намного раньше, чем построен сам дворец. Там есть выход, когда нас привели сюда, я видел довольно широкие щели в стене.

– Ладно, проверить всегда можно. Ну что, поползли?

Передвигаться действительно пришлось ползком и со всеми предосторожностями: фанера ежесекундно трещала и грозила обвалиться под нашим весом. Могу поспорить, этим ходом никто не пользовался со дня его построения: здесь было столько пыли, грязи и паутины! Последняя мне понравилась меньше всего, не люблю, когда что-то цепляется за руки, лицо, одежду. И еще меньше мне понравились полчища пауков. Впрочем, не сомневаюсь, что Джен и Аллина разделяли мои чувства.

Паутина не оказалась непреодолимым препятствием, и мы все же доползли до той щели, о которой говорил Джен. К счастью, он оказался прав, и мы смогли выбраться наружу. Нам тогда просто невероятно везло: в пределах видимости никого не оказалось. Пытаясь привести одежду в порядок, мы советовались. Вид у нас был тот еще! Только представить, и то смех пробирает: все в пыли, паутине и пауках.

– Надо пробираться к кораблю, но как? Нас все знают как чужаков, далеко не уйти!

– Мы разделимся, – сказала я. – Тогда вполне возможно, что кто-то из нас сможет предупредить остальных.

– Лайра, это опасно! Нас могут переловить поодиночке.

– Нас могут поймать и всех вместе, это ничего не меняет. Мы все равно не сможем отбиться, их слишком много. Но, разделившись, мы получим больше шансов на выживание.

– Ладно, принимаю, – вздохнул Джен. – Все равно, я считаю это безумием. Я пойду по самой длинной дороге, через те ворота, – он кивнул в сторону дальних от нас ворот и сразу же направился к ним. – Будьте осторожны.

– Ты тоже. Аллина, иди там, – я указала на одну из тропинок. – Это, возможно, самая короткая дорога.

Я выбрала ту, по которой мы пришли. Естественно, теперь я не могла пройти по ней открыто и при этом не быть замеченной, так что приходилось петлять среди развалин. Больших проблем это не создавало, но довольно сильно замедляло мое продвижение.

Город словно вымер. Ни на улицах, ни у домов – нигде никого не было. Мне показалось, что все они куда-то спрятались. Только зачем?

'Этого вполне достаточно, чтобы уничтожить его без вреда для нас. Уже готовятся снаряды', – я вспомнила эту фразу Коррона за несколько секунд до того, как увидела корабль. И вместе с ним – Джена и Аллину, бегущих к опущенному трапу. Я сорвалась с места, надеясь успеть убежать.

Не успела… раздался высокий свист, резавший уши, и через мгновение корабль взорвался. Меня отбросило взрывной волной, и я потеряла сознание.

Я медленно приходила в себя. Сильно болела голова. Тут же я вспомнила взорвавшийся корабль и постаралась открыть глаза.

– Ну-ну, не дергайся. Тебя сильно ударило, – услышала я голос Коррона. – Не стоит сопротивляться, ты все равно не сможешь никуда убежать. Тебе некуда бежать.

Я открыла глаза и посмотрела на него.

– Где… Джен? Аллина?

– Здесь, где им еще быть? Вам просто необыкновенно повезло, вы получили только легкие ранения. Это не помешает мне продать вас. Вселенская продажа открывается через две недели, так что вы вполне успеете полностью поправиться. Я хочу выручить за вас максимально возможную сумму, – он улыбнулся и снова посмотрел на меня. – Принцесса ты или нет, но ты будешь стоить дорого. Очень дорого.

– Почему?

– Ты очень красива. И это тоже имеет цену, пусть я продам вас на смерть.

– Оставь меня в покое.

– Ладно, не буду травить твои раны, – Коррон снова одарил меня улыбкой и вышел.

Я осталась одна в пустой комнате. Как только он ушел, я попыталась подняться. С третьей попытки у меня получилось, правда, я едва держалась на ногах. Но мне надо было уйти, уйти любой ценой. И надо было найти Джена и Аллину.

Пока я добралась до двери, находившейся в нескольких метрах от меня, я совершенно выбилась из сил. Я подергала ручку. Как и следовало ожидать, дверь была заперта. Видимо, Коррон принял во внимание способ нашего побега и решил не давать никаких шансов. Сломать простую дверь для меня обычно не составляло большой проблемы, но не сейчас, когда я даже двигалась с трудом. Цепляясь за стенку, я вернулась к своей постели и упала на нее, потеряв сознание.

Когда я снова пришла в себя, уже была ночь. Ко мне вернулись силы. Я подошла к зарешеченному окну и посмотрела на звезды. По ним выходило, что сейчас было около полуночи.

Я нашла на небосклоне Вайли. Моя родная планета выглядела такой маленькой…

– Прости, папа. Я не смогла отомстить за маму. Прости.

Но, тем не менее, надо было что-то делать. Возможно, мы смогли бы убежать из этого города. А уж возможность сбежать с Ренни мы могли найти.

Дверь была по-прежнему закрыта. Я не стала ломать ее: это вызовет слишком много шума. Поэтому я открыла замок с помощью шпильки. Этому искусству нас учили дома, папа понимал, что умение вскрывать замки нам может пригодиться.

Тихо я открыла дверь и в образовавшуюся щель бегло осмотрела пространство. Увы, бежать было невозможно. Эта часть дворца отделялась от остальной массивной железной решеткой. Мало того, около этой решетки неусыпно бродил охранник. Мне пришлось вернуться.

Я открыла окно. Створка его звякнула о соседнюю, тоже открытую.

– Лайра, это ты?

– Джен? Джен, ты здесь?

– Да здесь я, здесь. Аллина не с тобой?

– Нет. Наверняка ее заперли в другой комнате. Здесь их полным-полно.

– Выбраться ты не пробовала? Шанс есть?

– Никаких. Через дверь выйти невозможно, там решетка и охранник шастает. Через окна – тоже. Никаких шансов…

– Но что-то надо делать!

– Что сделаешь? Корабль-то взорвался. Все они погибли…

– Сами виноваты, – Джен был все так же неумолим. – Если б они нас не подставили, все было бы прекрасно.

Глава 5. Проданы на смерть.

Две недели тянулись долго. Мне казалось, что они никогда не закончатся. Но им все равно пришел конец. Настал решающий день, день, когда мы должны быть проданы. Проданы на смерть.

Рано утром меня вытащили из комнаты и тут же заперли в одном из отсеков только что прибывшего корабля Коррона 'Вантро'. Я не сомневалась, что Джена и Аллину запрут тут же, но, когда корабль взлетел, я увидела в маленький боковой иллюминатор как Джена и Аллину ведут по двору. Я не могла понять, почему нас разъединили.

'Вантро' летел к одной из маленьких планет, Ракнотону. Эта планетка была одной из самых опасных: там были основные базы пиратов. И там же проводилась вселенская продажа рабов. Я видела, как к Ракнотону слетались сотни космических кораблей всевозможных размеров и типов. И все они были пиратскими… Любому раскрытому агенту здесь грозила неминуемая гибель. 'Если Коррон кому-то расскажет, что я – агент, то тогда меня убьют, не дожидаясь продажи. Поэтому пока он будет молчать, чтобы не потерять свои деньги. Но что потом? А потом меня убьют, не смотря на то, кто я: агент ли, принцесса ли… Значит, я крепко влипла, выхода отсюда нет. И где же Джен и Аллина? Почему они остались на Ренни'? Вопросам, которые я задавала себе, не было конца. И ни на один из них я не могла найти ответ.

'Вантро' мягко приземлился у небольшого местного городка. Как только затихли вибрирующие двигатели корабля, в каюту вошел Коррон в сопровождении одного из своих громил. В его руках были тяжелые железные кандалы.

– Привет, принцесса. Как перелет?

– Прекрасно. Было бы еще лучше, если б вас не стало.

– Ну нет, не дождешься. Калт, приступай, – обратился он к сопровождающему. – Принцесса, мы вынуждены заковать вас в кандалы. Уж очень ты бегучая, солнышко, – Коррон снова улыбнулся. – Я не хочу потерять свои деньги и покой вместе с тобой.

Я не сопротивлялась. Что делать, вариантов у меня не было, я не могла противостоять Калту, он был во много раз сильнее, чем я. Мои запястья и лодыжки сковали тяжелые железные цепи.

– Где Джен и Аллина? Где они?

– Скоро прибудут. Не волнуйся, они тоже будут проданы на этом же рынке. Я вот думаю, не продать ли тебя в гарем? И денег больше, и проблем ты не создашь.

– А если я убегу?

– Оттуда не убежишь. Но нет, вряд ли я буду спокоен, если ты останешься жить. Пусть я и потеряю пару-тройку бриллиантов, у меня и так их полно. Так что все же я продам тебя на смерть, – он снова весело посмотрел на меня. – Ты не хочешь умирать.

– Я никогда не говорила, что хочу. Но я не боюсь смерти.

– Нет, принцесса. Ты боишься. Все боятся смерти.

– Не я. Я видела смерть и знаю, что это такое.

– Я не буду спорить с тобой. Скоро ты все равно узнаешь, что такое смерть.

Я посмотрела на него.

– Ты тоже. Я вижу в твоих глазах близкую смерть. Возможно, ты умрешь даже раньше, чем я.

Вот сейчас я не врала. Я чувствовала, что Коррон скоро умрет. И мне казалось, что с ним расправятся его же друзья.

– Опасайся тех, кому доверяешь, – сказала я. – Они тебя убьют.

– Принцесса, хватит нести чушь. Я скорее тебя буду опасаться.

– Как хочешь, – я пожала плечами. – Я просто тебя предупредила.

– Идем, – холодно сказал он.

Мы покинули борт корабля, и Коррон направился в центр города, Калт схватил меня за предплечье и потащил к огромному сараю, находившемуся неподалеку. Я вырвалась из его рук.

– Я и сама могу идти. Убери лапы.

Калт ослабил хватку, но не убрал руку. Неожиданно ко мне обернулся Коррон:

– Знаешь, пожалуй, я все приму во внимание твое предостережение. Кто знает, что меня ждет здесь…

Я кивнула. Странно, но я не хотела, чтобы его убили. Так и не могу понять, почему. Коррон никогда мне особо не нравился, тем более что он собирался продать нас на смерть. Но при этом я не хотела его гибели. Может быть, потому что он был немного похож на Валтора…

Калт привел меня в большую тюрьму. Только тюрьма эта предназначалась не для преступников, а для рабов, которые будут проданы в ближайшие дни. Я сразу стала осматриваться, надеясь увидеть Джена или Аллину. Но их не было. Где-то в глубине мелькнуло и пропало знакомое лицо, но я так и не поняла, кто это мог быть.

Вокруг были толпы людей, толпы рабов. Впрочем, я сама была одной из них. Хотя, если вспомнить фразу одного из мыслителей, который жил много лет назад: 'Ты станешь рабом только тогда, когда сам решишь им стать'. Если верить ему, то я никогда не была рабыней. Я не собиралась сдаваться.

Почти черные стены сарая создавали гнетущее настроение. Некоторые молча сидели у стены, другие метались от стены к стене, разыскивая детей, друзей или знакомых. Я забилась в угол и не без интереса смотрела на окружающую меня суматоху. Кого-то приводили, кого-то уводили, видимо, договорившись о цене еще до начала торгов.

Интерно: работорговля – самая страшная вещь, которая существует в Райшен Галактике. Неудивительно, что с пиратами сражаются все службы, включая 'Оррегону'. Надеюсь, что когда-нибудь это явление будет полностью уничтожено. Кстати, земляне могут не думать, что в этом они ушли вперед Райшен Галактики. У вас тоже есть рабы, только все это прячется куда более глубоко, чем у нас. Поэтому вам намного сложнее противостоять работорговле. Сомневаюсь, что вы справитесь с этим без помощи извне.

Эта ночь была тяжелой. Не все ведь обладали стальными нервами, и они плакали, не в силах справиться с собой. А я не знала, где же Джен и Аллина… Самое страшное – их могли продать по предварительной договоренности. Возможно, их уже не было в живых…

Я старалась гнать от себя мрачные мысли, но они не желали уходить от меня, снова и снова возвращаясь.

Утро. Для многих из нас оно стало облегчением, наполняя мыслью, что все это скоро закончится. Для кого-то действительно закончится, и они будут проданы, а некоторые будут вынуждены провести здесь еще не одну ночь.

Калт заявился спозаранку и принялся отбирать из толпы рабов всех, принадлежавших Коррону. Он сковал всех длинной цепочкой, чтоб никто не смог сбежать. По-моему, эта предосторожность была лишней: куда убежишь на планете пиратов? Хотя кто знает…

Солнце едва оторвалось от земли, когда нас привели на рынок. Здесь Коррону принадлежал целый участок для продажи. Видимо, он специализировался на работорговле. Калт сразу стал распределять всех нас по различным… ну, постаментам, что ли? Если честно, никогда не интересовалась, как называются эти площадки, с которых продают рабов. Было рано, поэтому здесь почти никого, кроме толпы рабов, не было. Я пыталась найти Джена или Аллину, но их нигде не было.

Постепенно люди стали наполнять рынок. Прицениваясь, они бродили от площадки к площадке, и вступали в торги. Продажа началась.

Продавали стариков и молодых людей, женщин и детей… Пока не продавали обреченных на смерть, я решила, что эти торги начинаются позже.

Я посмотрела на соседнюю площадку. Джен! Он был там, его уже выставили на продажу… Я услышала разговор двух молодых девушек – пираток, стоящих рядом со мной.

– Прекрасный экземпляр, – сказала одна. – Я хотела бы, чтоб он был моим.

– Его продают на смерть, – отозвалась другая. – Но этот парень слишком красив, чтобы умереть.

Они говорили о Джене. О моем брате…

– Спасите его! – зашептала я. – Вы же никому не расскажете, что не убили его! Пожалуйста, спасите его!

– Ты кто такая? – тихо, но высокомерно спросила она. – Он кто, твой парень, что ли?

– Нет. Он мой брат. Спасите его, если можете! Прошу вас…

– Попробую. Он мне слишком нравится.

Торги уже дошли до своего предела. За Джена требовали уже двадцать пять бриллиантов! Это огромная сумма для обреченного на смерть. Но все, мечтающие купить его, вряд ли хотели потратить такие деньги, чтобы убить его.

Пиратка включилась в торги.

– Тридцать бриллиантов!

Толпа зашумела. Никто не мог покрыть предложенную сумму, и Джен теперь принадлежал ей. Он легко спрыгнул с площадки и осмотрелся. И тут же встретил мой взгляд.

От сильного рывка я упала. Калт втащил меня на площадку.

– На смерть! Стартовая цена – два бриллианта!

– Три!

– Пять!

– Шесть! – тут же послышались выкрики.

Я не обращала внимания на орущих, мне тогда было все равно, кто меня купит. Я знала, что умру, это было неизбежно. Но я смотрела на Джена, и мы разговаривали без слов.

'Я думаю, они все же убьют меня'…

'Нет, Джен. Ты будешь жить. Ты теперь кандидат на трон Райшен Галактики. Ты должен остаться в живых'.

'Как повезет'…

'Ты будешь жить. Поверь мне, я знаю. Я благословляю тебя на жизнь', – я улыбнулась.

Резкий рывок за кандалы – Джен, прищурив глаза, посмотрел на одного из пиратов, который должен был его увести. Он тут же перевел взгляд на меня.

Я коснулась правой рукой своего лба и сжала ее в кулак. Джен тут же скопировал мой жест. Это означало, что мы всегда будем помнить друг о друге, даже если никогда больше не встретимся. Это означала, что мы всегда будем вместе.

Я смотрела вслед брату. Он уходил, не оборачиваясь. Он знал, что этого нельзя делать.

– Пятнадцать бриллиантов!

– Продано!

Итак, меня продали на смерть за пятнадцать бриллиантов. Это тоже очень высокая цена. Для смертника, конечно.

Я все же отвела взгляд от удаляющегося брата и посмотрела на своего хозяина. Это был низенький, толстый человек. Явно не пират, те, как правило, были высокие и сильные. Этому сила не грозила, это уж точно. Его силой был сопровождающий, который действительно мог сокрушить стену.

Я спрыгнула с площадки и подошла к нему. Я уж не отличаюсь очень высоким ростом (во мне сто семьдесят сантиметров), но хозяин всех обошел по низкорослости. Кошмар…

– Идем, – жестко сказал он. – Я заплатил пятнадцать бриллиантов, ты должна здорово повеселить нас.

– Повеселить? Я думала, меня продали на смерть.

– Точно. Только это же ты умрешь. А мы тем временем повеселимся.

– Не дождешься. Если я и стою пятнадцати бриллиантов, то не потому, что могу доставить вам удовольствие. Даже наоборот, постараюсь его испортить.

– Сомневаюсь, что это у тебя получится. Ты не первая, кто мне так угрожает. Ни одна из вас не сдержала своего слова.

– Я сдержу, – пообещала я. – Можешь мне поверить.

– Ха! Тоже мне, провидица нашлась! Ты кто, колдунья?

Я покачала головой, не желая снова вступать с ним в разговор. Мне надо было обдумать его слова. Они собирались веселиться, убивая меня? Что ж, надо было доставить им такое веселье, которого они никогда не смогут забыть. Ни одна из девушек не сдержала слова? Я все же попытаюсь сдержать. Несмотря ни на что.

Сопровождающий громила вцепился в мое плечо. Понять не могу, чего он боялся? Того, что я сбегу? Этот вариант был бы вполне возможен, но… Как, интересно, я могла убежать, будучи скованной по рукам и ногам? Нелогично.

Меня втащили на маленький корабль и заперли в одном из его отсеков. Как назло, там не было ни одного иллюминатора, так что я не могла визуально определить, куда же мы полетим. Но я могла примерно вычислить направление полета на слух.

Корабль приземлился примерно минут через пятнадцать, при этом мы провисели в воздухе как минимум минут десять – двенадцать. Наверняка мы не выходили даже в пределы ближнего космоса, а это значит, что база хозяина расположена на Ракнотоне. Тоже хорошо, меньше времени придется потратить на подготовку побега.

Да, я всерьез собралась бежать. А что мне было терять? Свою жизнь? Ну, ее я точно могла потерять, если не предприму какие-либо действия. А так появлялся маленький, но шанс…

Всех шансов меня очень быстро лишили, заперев в маленькой комнатушке. При всех ее микроскопических размерах она вполне могла выдержать нашествие диких варваров космоса.

Я смотрела на небо в густо зарешеченное окно. Солнце стояло в зените, и его лучи не мешали мне. Где-то там, в далеком космосе была Вайли, где-то рядом был Джен… и я даже не догадывалась, где же была Аллина. На солнце набежало легкое облачко ярко-сиреневого цвета, скрыв его из глаз. Да и сама звезда отливала красивым сиреневым цветом.

Ракнотон – один из самых странных миров Райшен Галактики. Не потому, что здесь обосновались пираты, нет. Потому что здесь совсем не было местной жизни, практически никакой, за исключением нескольких видов растений, которые захватили всю планету, и парочки видов весьма странных животных. И это несмотря на прекрасные условия для развития жизни. Сразу говорю, цвет звезды тут ни при чем. В нескольких парсеках оттуда, у такой же сиреневой звезды живет высокоразвитая цивилизация. Так что же случилось с Ракнотоном – никому не понятно.

– У тебя есть выбор, – у меня за спиной раздался голос хозяина.

– Какой еще выбор? Быстрая или медленная смерть?

– Точно. Только за быструю смерть ты должна заплатить.

– Чем, интересно? Будь у меня деньги, я сама купила бы себя и все. Чем я могу тебе заплатить?

– Доступом к системе 'Оррегоны'. Я прекрасно знаю, что ты агент этой службы. И у тебя наверняка есть коды доступа к системе. Итак?

– Нет. Во-первых, я не агент 'Оррегоны'. Во-вторых, у меня не может быть кодов из-за первой причины. В-третьих, даже если б я знала коды, ты никогда не узнал бы их от меня. Я умею хранить тайны.

– То, что ты агент, мне рассказал твой прежний хозяин, Коррон. И он получил свое за эту тайну.

– Вы его убили, – спокойно сказала я.

– Точно. Как ты узнала?

Я не ответила.

– Я предупреждала его. Сам виноват.

– Как ты узнала? – повторил он вопрос.

– Никак. Ты все равно не сможешь понять.

– Ты дашь мне коды доступа?

– Нет. Ни за что.

– Ты сделала свой выбор.

Так прошло два тоскливых дня. Все это время я просто не знала, чем себя занять, в итоге стала разрабатывать проект освоения еще неисследованной части космоса. По-моему, получилось неплохо.

Вечером со мной заперли еще двух девушек, тоже рабынь. И тоже обреченных на смерть.

– Привет.

– Привет. Ты что, тоже смертница? – спросила одна из них.

– А как же иначе? Не просто же так я здесь…

– Значит, это действительно конец… А я так не хочу умирать…

– Вас и продавали на смерть?

– Нет, что ты! На смерть нас осудили хозяева. И завтра нас убьют…

Другая девушка, до сих пор молчавшая, неожиданно залилась слезами.

– Я не хочу умирать! Не хочу! Не хочу!

– Ну, что ты… Успокойся. Нам уже ничто не сможет помочь. Успокойся, умирать не страшно, – утешала она подругу. Постепенно та успокоилась.

– Ты знаешь, как нас убьют? – спросила я.

– Да. Я видела, как сегодня убили юношу. Молодой такой парень… – она посмотрела на мою уже весьма потрепанную форму. – Он был в похожей одежде.

Меня словно электрическим током пронзило.

– Ты знаешь, как его звали?

– Не помню точно… ему лет шестнадцать – семнадцать, высокий, красивый, сильный… я слышала, что за него отдали очень много бриллиантов…

Я медленно сползла по стене. Джен… неужели его убили?

– Что с тобой? Кто этот парень?

– По-видимому, мой брат. А я-то надеялась, что ему повезет больше… Ты не помнишь, как его звали?

– Точно – нет. Кажется, Аркин. Или что-то в этом роде.

– Аркин? – я удивилась. Аркин оставался на корабле, я думала, что он погиб на Ренни при взрыве корабля… не повезло ему. – Нет, он не мой брат. Понятия не имею, как он выжил на Ренни…

– Лучше бы он погиб там, – мрачно заметила Морра. – Здесь ему наверняка мало не показалось.

– Что так?

– Он умирал медленно. Очень медленно. Впрочем, такая же смерть ждет и нас, – она говорила тихо, чтобы не разбудить уснувшую Канну. – Они привязывают свою жертву к столбу и медленно убивают ее отравленными стрелами. По одной, они стреляют очень точно…

Морра довольно подробно описала мне сцену гибели Аркина. Теперь я имела представление о том, как можно испортить хозяину праздник.

– Он не издал ни стона. Хотя этот яд, проникая в тело, причиняет жуткую боль.

– Они не получат ни грамма удовольствия. Клянусь именем принцессы, – я тут же прикусила язык, но уже было поздно.

– Принцессы?! Ты не имеешь права клясться ее именем! Никто не имеет права.

– Я – имею.

– То есть…

– То есть, я – принцесса Райшен Галактики. Только ты никому об этом не расскажешь. Мне только шантажа не хватало…

– Но… если ты погибнешь, кто потом будет править страной?

– Джен.

– Однако…

– Однако, эту тему мы закроем. И больше никогда не откроем вновь. Это приказ. А пока постарайся уснуть. Завтра будет очень тяжелый день.

– Не смогу я уснуть. У меня все время пред глазами картины гибели Аркина.

– Все же попробуй. Постарайся забыть.

– Невозможно. Ведь завтра я встану на его место.

Все же через несколько минут она уснула. А я не могла. Я вспоминала Джена, папу, погибшую маму…

– Прости, мама, я не смогла отомстить, – прошептала я. – Прости меня.

– Принцесса, – я услышала тихий голос Морры. – Принцесса, не надо мести. Если она становится целью всей жизни, то ваша жизнь прошла даром. Что будет потом, после того, как вы отомстите за всех? У вас будет цель?

– Будет. Цель у меня будет всегда. Но теперь уже поздно что-то менять. Завтра мы умрем.

– Менять никогда не поздно. Если выберетесь, попробуйте куда-нибудь улететь. Есть в Райшен Галактике небольшая планета, Земля. Там довольно спокойно. Попробуйте слетать туда. Может, все изменится?

– Вряд ли. Но если выживу, обязательно полечу.

'Но сначала я отомщу за всех', – сказала я про себя.

Я заснула под утро. Сейчас уже мне тяжело сказать, что я чувствовала тогда, перед казнью. Вполне возможно, что совсем ничего. Мной овладела какая-то странная опустошенность.

Как только солнце упало в наше окно, я проснулась. Наступил мой последний день. Мне хотелось остановить солнце, чтобы этот день не наступил…

Интерно: солнце остановить нельзя. Но надо стараться изменить то, что можно. Хотя бывает и так, когда уже не получится что-либо поменять… Вот и я уже ничего не могла сделать.

Морра проснулась немногим позже меня.

– Еще никого не видно?

– Пока нет. Но за нами могут прийти в любую минуту.

– Ну не в любую, – возразила она. – Сейчас только шесть часов утра, наверняка наш хозяин еще отсыпается.

– Скорее всего. Ничего, скоро проснется, – заметила я.

В эту же минуту проснулась и Канна. Она забилась в угол и тихо переживала там свою будущую гибель.

– Морра, как думаешь, отсюда можно сбежать? – спросила я.

– Отсюда? Как? Здесь же все зарешечено…

– Я имею в виду время, когда нас выпустят отсюда. Вряд ли они придут за нами огромной толпой, а с тремя-четырьмя я могу быстро и тихо справиться. Вообще из этого дома можно уйти?

– Не знаю. Меня привез сюда хозяин, и я не видела дорогу.

– Это уже сложнее…

– Все равно у тебя ничего не получилось бы. У этих громил силы быков, а подойти к кораблям тебе просто не дадут. Подстрелят на дальних подступах.

– Все быстрее, чем умирать от яда.

– Только кажется. Они же не станут убивать тебя.

Я все же продолжала строить планы побега. Скажу сразу, все они были нереальны, но надо было хоть чем-то занять себя.

Было примерно десять часов, когда в замке двери заворочался ключ. Время пришло!

Морра была права: с этими громилами мне не справиться. Так что пришлось подчиниться и следовать за ними.

Мы прошли через весь дом, прежде чем вышли на открытую площадку. В удобных креслах в тени огромного раскидистого дерева сидел наш хозяин и еще трое мужчин. Метрах в десяти от них стоял знаменитый столб, около которого мы должны были умереть.

Канна пошатнулась и ухватилась за мою руку, чтобы не упасть.

– Я буду первой, – прошептала она. – Я умру первой…

Она угадала. Первой к столбу привязали именно ее. Один из громил взял лук, двадцать стрел и отошел шагов на пятьдесят от столба.

Первая стрела и первая кровь сегодня. Канна закричала от боли, ее красивое лицо исказила судорога. Хозяин с приятелями громко заржали, перекрывая даже крик боли несчастной девушки. Через пять минут в цель полетела новая стрела, вонзившаяся в бок Канне, и последовал новый крик боли.

Я отвела взгляд от столба и посмотрела на хозяина. Он, видимо, почувствовал на себе мой взгляд и повернулся ко мне.

– Что, тебе не нравится? Скоро ты сменишь ее, не забывай об этом!

Я не забывала. Но теперь я совсем не боялась умереть. Единственное, чего я тогда хотела – это лишить их такого приятного времяпрепровождения. Я была лишена возможности отомстить за людей, которые были мне дороги. Сейчас я не могла ничего.

Я закрыла глаза и отвернулась от столба. Я смотрела на чистое сиреневое небо, в глубине души надеясь на то, что мне помогут. Кто? Я не знала. Я просто надеялась…

Канна не продержалась до конца. Чтобы погибнуть, ей хватило двенадцати стрел. Один из громил, охранявших хозяина, отвязал ее от столба и куда-то унес. Следующей оказалась Морра.

Двадцать стрел. В нее выпустили все двадцать стрел. Этого количества яда всегда хватало, чтобы убить несчастную жертву. И в этот раз они не просчитались, Морра погибла. Она попыталась испортить им удовольствие, но продержалась только до пятой стрелы.

Хозяин довольно ухмыльнулся.

– Ну, что, ты готова? – спросил он меня. – Друзья мои, я заплатил за эту девушку пятнадцать бриллиантов. И она пообещала мне, что испортит нам праздник. Так вот, чтобы этого не случилось, я приказал увеличить концентрацию яда. Может, зрелище будет недолгим, но очень впечатляющим, – он потер руки в предвкушении этого самого зрелища. – Ну, что, выполнишь обещание?

– Выполню. От своего слова я никогда не отказывалась.

Интерно: между прочим, почти все агенты 'Оррегоны' еще в тренировочном центре получают иммунитет практически ко всем ядам, включая и роккон, которым были отравлены стрелы. Так что немногим раньше я думала, что могу вполне справиться с ядом. Но вот слова хозяина о том, что он приказал увеличить концентрацию яда, меня сильно взволновали. Мне была обеспечена верная смерть.

Тут же, по знаку хозяина, ко мне направился слуга, чтобы привязать меня к столбу. Я тем временем прикидывала, хватит ли у меня сил, чтобы завладеть его оружием: длинным ножом. Если у меня получится, я могла надеяться на спасение, поскольку можно было купить свободу, захватив в плен собственного хозяина. Терять-то мне все равно было нечего…

А толку от планов – пшик. Просто потому, что второй все время следил за мной и, видимо поняв мои намерения, присоединился к напарнику. Так что я и не попыталась влезть в драку, эта затея была обречена на провал.

Меня накрепко прикрутили к столбу. Веревка впивалась в мои запястья так, что я не могла даже пошевелить кистями. Впрочем, это меня совсем не беспокоило, я как-то смогла забыть и о боли в руках. Я посмотрела на хозяина. Он наверняка ожидал увидеть в моих глазах страх. Или мольбу, просьбу о пощаде. Но я не боялась и не собиралась просить его сохранить мою жизнь. В моем взгляде он мог прочесть только презрение.

Стрела номер один… Она вонзилась в мое плечо. Скажу сразу, от роккона боль просто адская. Я кое-как ухватила стрелу зубами и выдернула ее из раны. Боль немного стихла.

Но ненадолго: до следующей стрелы. Лучник понял, что я избавлюсь от стрелы, если смогу до нее дотянуться, поэтому больше подобных оплошностей не допускал. Я закусила губу, от ужасной боли в глазах появился туман, я уже плохо видела. Но при этом я помнила свое обещание. На семнадцатой стреле я потеряла сознание.

Глава 6. Спасение.

Интерно: что происходило далее, я могу рассказать только со слов: я-то была без сознания. А дело было так…

Джен увидел меня привязанной к столбу на четырнадцатой или пятнадцатой стреле. Тогда я уже не могла видеть, я только чувствовала боль. А вот он мог. И поэтому бежал ко мне со всех ног.

Семнадцатая стрела. Я потеряла сознание и повисла на связывающих меня веревках. Хозяин, его приятели, да и слуги совсем не смотрели по сторонам, наслаждаясь сценой моей гибели. Поэтому Джен незамеченным прошел через все поместье. К счастью, его появление отвлекло внимание и помешало лучнику выпустить восемнадцатую стрелу, которая наверняка доконала бы меня.

– Ты кто такой? – спросил хозяин. Он действительно заинтересовался личностью Джена, да и его потрепанная одежда вместе с несусветной наглостью наверняка возбуждали неподдельный интерес.

– Ангел мщения, – ответил мой брат со свойственной ему серьезностью. – Ты ответишь за нее.

– Она умрет. Стреляй, – приказал он лучнику.

Джен остановил того одним движением руки.

– Только попробуй выстрелить. Следующим погибшим будешь ты, я обещаю.

Он подошел ко мне и одним движением руки разрезал веревки. Я бы упала, но он подхватил меня на руки и тут же стал выдирать стрелы из моего тела.

– Лайра! Лайра, очнись.

– Она умрет! Умрет! – вопил мой хозяин.

Джен понял, как можно живыми выбраться из этого осиного гнезда. Месть можно было оставить на потом.

Он опустил меня на землю, выпрямился и посмотрел на него. В глазах Джена зажегся яростный огонь.

– Она уже умерла, – голос моего брата надломился, он мог прекрасно сыграть горе. – И ты виноват в этом.

– Она умерла?! Проверь! – бросил он слуге.

– Только посмейте приблизиться к ней! Вы недостойны даже этого после того, как убили ее.

– А что же ты намерен делать?

– Я заберу ее отсюда. Она умерла, но здесь она не останется ни секунды. Лайра не может быть здесь.

Он легко поднял меня на руки и пошел прочь оттуда. Никто и не подумал остановить его.

Молодой, красивый, стройный Джен был похож на бога. Никто не мог остановить его даже потому, что ни у кого не хватило бы сил выдержать ясный взгляд моего брата. Он уходил со мной на руках; его силуэт в лучах уже заходившего солнца растворялся в пространстве, и казалось, что он уходит в небо.

Ошеломленные появлением и поведением Джена, они молча проводили его взглядом и не посмели преследовать.

Он действовал очень быстро, что и спасло мне жизнь. Едва скрывшись из глаз хозяина, он положил меня на траву и мгновенно достал из кармана шприц.

– Держись, сестренка. Ты должна жить. Ради меня, ради папы… Лайра, ты меня слышишь? Лайра? – шептал он, одновременно делая мне инъекцию сильного противоядия.

Сквозь туман я едва слышала его голос. Но все же слышала.

– Джен… Ты откуда? – сказала я, все еще не понимая, как он оказался здесь.

– Лайра… – облегченно вздохнул он. – Ты жива…

– Конечно, жива, – я практически полностью пришла в себя и приподнялась на локте. Голова еще немного кружилась, но в целом я чувствовала себя неплохо. – А как ты здесь оказался? Тебя же увезли с Ракнотона?

– Увезли, – кивнул он. – Только я смог сбежать с их корабля. Вызвать помощь, правда, не удалось, но я смог найти тебя.

– Вовремя. Еще бы одна стрела – и мне конец, – вздохнула я. – Спасибо, Джен.

– Ты же моя сестра, – улыбнулся он. – Да еще и принцесса Райшен Галактики. Я не мог не помочь тебе.

– А ты знаешь, где Аллина?

– Даже не представляю, – развел он руками и помрачнел в одно мгновение. – Я не смог ничего узнать о том, куда и кому ее продали. Боюсь, что могу не успеть, и Аллина умрет.

– Мы успеем, Джен. Мы найдем ее.

– Не ты, – жестко ответил он. – Сейчас я смог спасти тебя, а в другой раз, может, и не успею. Лайра, тебе лучше вернуться на Вайли.

– Нет. Теперь уже поздно что-либо менять. Я не могу отступить несмотря ни на что. Даже на возможную гибель, – я поднялась с земли и посмотрела на брата. – Идем, надо найти Аллину.

– Идем, – отозвался он. – Но все же я считаю, что тебе лучше вернуться. Лайра, я боюсь за тебя.

– Не надо. Если ты и сможешь отправить меня на Вайли, то я все равно убегу и продолжу работу по этому делу. Только уже в одиночку и вне закона. Так что тебе же лучше держать меня рядом с собой. И больше можешь не начинать разговор на эту тему.

Я встала на ноги, Джен покорно поднялся вслед за мной.

– Ты хоть приблизительно представляешь, где этот город? А то я что-то потеряла ориентацию в пространстве.

– Неудивительно, – хмыкнул он. – Ты вообще могла эту дорогу видеть? Нет. Но не волнуйся, я знаю наикратчайший путь.

– Ну ладно, следопыт, пойдем. А то, как бы действительно не успеть…

Волноваться было из-за чего. Ведь только Джен, проданный пираткам, имел реальный шанс на спасение. У нас с Аллиной его не было. И если он успел спасти меня, то мы вполне могли не успеть вытащить Аллину. Я не сомневалась, что сейчас Джен может думать только о ней.

– Лай, ну а если не успеем? – он опять впал в короткую депрессию. – Я не могу жить без Аллины.

– Знаю, что не можешь. Только не волнуйся и перестань драматизировать, я сомневаюсь, что Аллину купили, чтобы убить.

– Я тоже поначалу сомневался, что тебя купили не для убийства. А оно вон как обернулось…

Солнце пекло нещадно. Я сняла куртку, но жара становилась все нестерпимей. Хотелось забыть обо всем и спрятаться в тени раскидистых деревьев, растущих неподалеку от дороги. Но сворачивать было нельзя: надо спасти Аллину. К тому же мало кто знал, что под этими деревьями своих жертв уже ждет смерть. Там жили самые опасные животные Ракнотона – кулайды. Это рептилии, внешне сильно напоминающие змей. Но они, ко всем прочим змеиным атрибутам еще и обладают разумом. Совсем неразвитым, но все же разумом. Поэтому попасть в плен к кулайдам равносильно гибели. Впрочем, никто из их пленников долго не жил.

– А ты? Тебя, надеюсь, покупали не для того, чтобы убить? – спросила я брата. В ответ он почему-то сразу одарил меня каким-то особенным взглядом. Что-то изменилось в его лице, ненамного, но изменилось.

– Нет, меня убивать не хотели, – голос Джена чуть надломился, ему явно было трудно говорить. Но он продолжил, – они купили меня… для другого…

– Для чего?

– А сама не понимаешь? За что, по-твоему, женщина может заплатить тридцать бриллиантов? Тем более, если она покупает мужчину, – мрачно завершил он.

Я осеклась. Неудивительно, что Джен сам не свой.

– Оуфф, – я вздохнула, – да, плохо тебе пришлось… И что ты сделал?

– Удрал, ясное дело. Мне еще здорово повезло, они потеряли бдительность. Удалось угнать легкий корабль. Кое-как дотянул до Ракнотона на остатках топлива. До города еще километра два, не больше.

– А что ж его не видно?

– Сейчас увидишь – он откроется сразу. В низине строили.

Город действительно открылся сразу. Я быстро вычислила примерное местонахождение рынка, ведь именно там мы собрались искать следы Аллины.

Солнце уже практически скрылось за горизонтом, когда мы подошли к рынку. Людей в городе осталось совсем мало: все успели разлететься по различным уголкам Вселенной. Следующая ярмарка обещала быть не раньше, чем через полгода.

– Думаешь, кого-то удастся найти? – скептически спросил меня Джен. – Все же покинули Ракнотон.

– Я почти не сомневаюсь, что здесь есть какой-нибудь смотритель. Вот его и надо найти, может, он вспомнит что-нибудь про Аллину.

Как не странно, смотрителя удалось найти очень быстро. Хоть в чем-то нам повезло! Он жил тут же, недалеко от рыночной площади.

Смотритель явно испугался, когда к нему на ночь глядя нагрянули два 'бандита'. Наш вид, правда, вполне соответствовал этому определению, особенно мой: вся моя одежда была здорово продырявлена стрелами. Своеобразная вентиляция…

– К-к-кто вы? – заикаясь, спросил он.

– Бывшие рабы, – ответила я. – И сейчас ты ответишь на несколько вопросов. Иначе можешь прощаться с жизнью.

– Вы не посмеете! Потом за меня отомстят! Страшно отомстят!

– Ты не первый, за кого нам будут мстить. И не последний, я так думаю. Отвечать будешь добром или заставить?

– Что вам надо? – буркнул он.

– Так-то лучше. Два дня назад здесь проходила ярмарка рабов…

– Проходила, – подтвердил он. – И что?

– Там должны были продать девушку, Аллину.

– Стоп, стоп! Да там продавали сотни девушек! Я что, должен всех знать?

– Хорошо бы. Но нам нужна Аллина.

– Ладно, сейчас посмотрю, – проворчал он и двинулся к шкафу. Я лениво наблюдала за ним, но при этом мы были готовы к тому, что смотритель выкинет какой-нибудь финт. Однако он только достал с полки объемистую книгу. – Здесь есть имена всех девушек-рабынь, проданных на этой ярмарке. А ведь и вы тут есть, я уверен. Это вас купили за пятнадцать бриллиантов на смерть?

– Джен, глянь-ка, как он все запомнил. Тогда я не сомневаюсь и в том, что он знает о нас практически все. Коррон оказался болтуном.

– И что?

– И то, что он растрепал моему хозяину, что я – агент 'Оррегоны'. Так что и вы, смотритель, знаете это, ведь так?

– Нет, я не…

– Не врите, – оборвала я его.

Тем временем мы проверяли книгу. Действительно, на первой же странице стояло мое имя. А вот имени Аллины не было.

– Ее здесь нет. Но ведь ее наверняка тоже продали! У тебя есть еще какие-либо записи? – спросил Джен смотрителя.

– Записей нет. Наверняка ее прежний хозяин продал эту девушку по договоренности. Не обязательно на смерть.

– Жаль…

– Лайра, надо найти Коррона! Он-то знает…

– Знает, но эту тайну он унес с собой в могилу. Говорила ему, чтобы не доверял никому…

– Тогда… Я не знаю, что делать дальше…

– Лайра, вы – принцесса? – робко спросил смотритель.

– Это Коррон вам сказал?!

– Да… Если вы – принцесса, то это он оставил вам…

Смотритель протянул мне изрядно помятый конверт. Вместо имени адресата значилось: 'Принцессе РГ'.

– Ну, посмотрим, что он мне пишет…

'Привет, принцесса! Если вы получили это послание, то меня уже нет в живых. Впрочем, я не сомневаюсь, что вы его получите. У Капбана никогда не хватит сил убить тебя. Так что вы наверняка придете сюда искать своих друзей. Так вот, юношу я продал пиратке Ронконе. Она явно не собиралась его убивать, уж поверьте мне. Наверняка он станет еще одним приобретением в ее 'коллекции' мужчин. Не думаю, что найти его будет трудно, Ронкона направилась к Денебу.

С девчонкой вам будет намного сложнее. Она тоже не пойдет на смерть, я продал ее по договоренности. Между прочим, за нее дали тоже пятнадцать бриллиантов. Ищи ее на Денгиане. Да, это сердце империи ненавистных тебе джейсов. Если сможешь убрать Ронна, ты отомстишь не только за свою мать, но и за меня. Откуда я все это знаю? Тебя предали, принцесса. Я не знаю, кто стучит, но учти, это кто-то очень близкий двору короля. Не доверяй никому.

Думаю, у тебя все получится. Жаль, что ты не могла предупредить меня раньше, еще на Ренни. Все могло бы сложиться по-другому.

Прощай. Коррон'.

– Вот это да…

Ни я, ни Джен не ожидали такого поворота событий. Теперь нам надо лететь на Денгиан. Я не сомневалась, что Ронн купил Аллину, чтобы использовать ее в качестве заложницы. Он понимал, что мы вырвемся из плена, и решил перестраховаться. Неплохо придумал… У нас явно появились новые проблемы.

– Приплыли… Теперь надо на Денгиан…

– Нам, так или иначе, пришлось бы лететь туда. Ты что, забыл о нашем задании? Ронна надо убить.

– Простите, что вмешиваюсь, – прервал меня смотритель. – Я думаю, вам теперь нужен корабль?

Он был прав. Корабля у нас не было, по крайней мере, на Ракнотоне. А до Денгиана пешком не дойдешь…

– Ты можешь найти корабль? И нормальный корабль, а не развалюху, на которой можно разве что планету облететь?

– Вам оставил корабль Коррон. Это 'Вантро', практически новый корабль. Его построили только два года назад, и он никогда не был в битвах…

– Прекрасно, я представляю возможности 'Вантро'. Сколько мы вам должны?

– За все заплатил Коррон. Да ведь вам и платить-то нечем.

– Это уже наши проблемы. Ладно, где корабль? Он готов к полету?

– Полностью. Можете лететь хоть сейчас.

– Прекрасно, сейчас и летим, – заявил Джен. – Нам надо как можно быстрее прибыть на Денгиан.

– Согласна. Так, где корабль?

– Я покажу вам.

Смотритель вел нас по уже ночному городу. Пустынный, он казался таким одиноким и безвредным. Но совсем не то было в преддвериях ярмарки, когда городок наполняли пираты всех мастей. Опасность была на каждом шагу.

– Вот он, 'Вантро'. Документы на корабль в рубке, у главного руля.

– Хорошо. Можешь идти.

Смотритель быстро растворился в темноте. А мы стояли и смотрели на наш корабль.

– Не знаю, что и сказать… – протянул Джен. – С одной стороны, Коррон продал нас в рабство. А с другой, сообщил тебе, где мы, и оставил такой прекрасный корабль…

– Что тут скажешь… Джен, нам надо лететь. А Коррон… Он поступил так, как ему подсказало сердце… Нам надо было познакомиться по-другому, тогда все могло бы быть иначе…

– Ясное дело. Только второго шанса у нас нет.

– Да, я знаю.

'Вантро' действительно был прекрасным кораблем. Я это знала еще до того, как стала его капитаном. Летные характеристики корабля я вычислила ранее, во время перелета с Ренни на Ракнотон. Так что, в принципе, 'Вантро' не стал для меня чем-то абсолютно новым.

Мы взлетели. Ракнотон постепенно таял вдали, пока не превратился в маленькую мерцающую звездочку. Там, впереди, сияли мириады других, настоящих звезд, мелких и крупных астероидов, планет…

– Лайра, по-моему, мы сильно сглупили.

– Это еще почему?

– Потому что взяли корабль, не проверив его. А если этот смотритель или же сам Коррон заложили бомбу? Правда, я проверил наличие взрывных устройств…

– Их не оказалось, – закончила я. – Джен, с какой стати им убивать нас? Коррон мог просто лишить нас возможности передвигаться, утром нас неминуемо бы убили.

– Он мог сломать какую-нибудь деталь, – упорствовал Джен. – Веселая перспектива – развалиться в открытом космосе на кусочки…

– Ну, не мог же я сломать такой прекрасный корабль. И куда бы сам делся, интересно? – раздался голос за нашими спинами.

Мы обернулись, забыв обо всем. Я даже бросила управление кораблем, правда, успев нажать кнопку автопилота.

Пред нами стоял Коррон – собственной персоной. Сказать, что мы были удивлены – не сказать ничего. Мы были просто потрясены увиденным.

– Что вы так на меня смотрите? Я что, похож на привидение?

– Ну, просто копия, – прошипел Джен.

Коррон засмеялся.

– Я не думал, что ты сейчас будешь здесь. Надеялся, что принцесса будет одна.

– Кому ты еще растрепал, что я – принцесса? – спросила я. – Ронну?

– Ронну?! Да никогда! Хватит с него и девчонки!

Джен зашипел как злющий кот и бросился на Коррона.

– Ты мне ответишь за Аллину!

– Принцесса! – воззвал тот ко мне, отбиваясь от разъяренного Джена. – Спасите меня от него!

– Еще чего! Во-первых, он абсолютно прав. Во-вторых, я не могу приказывать собственному брату.

Коррон был вовсе не так слаб, как мне казалось. Ему не только удалось вырваться из рук Джена, что само по себе уже было невозможным, особенно если Джен был зол, но и плотно прижать его к стене.

– Юноша, не надо терять хладнокровие, – спокойно заметил он. – Ярость играет против вас.

Он оставил Джена и обернулся ко мне.

– Если вы – принцесса, то он – принц, ведь так? Значит, он второй кандидат на престол. Ваш отец поступает опрометчиво, посылая вас обоих на смерть.

– Мы, в общем-то, и не слушали отца. И это не ваше дело.

– А если я потребую за вас выкуп?

Услышав эти слова, Джен чуть бы снова не ринулся в драку. Я остановила его взглядом.

– Не пройдет. С нами двоими тебе наверняка не справиться. А уж если Джен сможет успокоиться, то и подавно.

– Я спокоен, как удав, – мрачно заявил он.

– Я вижу. Коррон, как тебе удалось остаться в живых? Мне говорили, что тебя убили.

– Было время, когда я и сам так думал. Только мне просто несказанно повезло.

– Да? И в чем же?

– В том, что ты попалась в мои руки. Ты предсказала мне, чтобы я опасался так называемых друзей. Поэтому я смог уйти. И скрылся на 'Вантро'. А вот практически все бриллианты, вырученные за вас, пришлось отдать пиратам, чтобы они навсегда забыли обо мне. Ну, и о вас, конечно.

– Понятно, а при чем тут Ронн?

– Купив вашу подругу, он решил избавиться от меня, чтоб было поменьше свидетелей. Он и вас хотел купить, но было уже поздно.

– И поэтому ты решил ему мстить? Что-то не похоже на пирата…

– А кто тебе сказал, что я – пират? Я их предводитель, был, по крайней мере, но я не пират.

– А кто же? – насмешливо спросил Джен.

– Я не могу сказать вам этого. Пока не могу.

Глава 7. Дорога на Денгиан.

– И что теперь? Ты полетишь с нами?

– Да. У меня свои счеты с Ронном. И совсем не из-за того, что он хотел меня убить. Не он первый, не он последний…

– Слушай, ты все меньше и меньше становишься похож на пирата, – сказал Джен, внимательно следя за реакцией Коррона.

– Это потому, что я не пират, – повторил Коррон. – Ронн ответит за все, что совершил…

– За все?! За все ему никогда не расплатиться…

– Ничего, на том свете все воздастся, – заметил он. – Только убью его я. Моя месть священна.

– Ты что, мстишь не за себя?

– Нет, конечно.

– Так вот, Ронн мой. Потому что и моя месть священна, – жестко сказала я.

– Он мой, – подключился Джен. – Он заплатит за Аллину.

– Кто придет первым, тот заплатит ему за всех, – предложил Коррон. – Иначе мы сами передеремся только из-за того, кто убьет эту скотину. А он этого недостоин.

– Ладно. Кто придет первым.

Могу поспорить, каждый из нас пообещал себе прийти первым. Только вот Джен мог уступить мне первенство. Поступит ли так Коррон? Я не знала.

– Ладно, вы как хотите, а я иду спать, – заявила я. Роккон еще продолжал действовать, меня неудержимо тянуло в сон. – Джен, ты как? Держишься?

– Куда я денусь? – ответил он. – Ты отдыхай, яд наверняка еще действует.

– Какой еще яд? – насторожился Коррон.

– Твой приятель, которому ты продал меня, нашпиговал меня львиной дозой роккона.

– Роккона?! Вот… Ну, ничего, он еще поплатится… Я даже представить не мог, что он попытается убить тебя…

– Охотно верю, – ответила я. – Но реальность такова. Поэтому я иду спать.

– Я подежурю, – заявил Джен.

– Хорошо. Устанешь, разбудишь меня, договорились?

Я ушла из рубки и, забравшись в одну из кают, быстро уснула. Чтобы полностью прийти в себя, мне хватило несколько часов.

Я посмотрела в иллюминатор. Судя по положению звезд, мы покрыли около десяти световых лет.

– Привет, Джен. Как дела?

– Нормально, – отозвался он. – А с тобой все в порядке?

– Да. Думаю, что теперь я полностью в порядке, – я скользнула взглядом по фигуре Коррона. – Вы еще не передрались здесь?

– А с чего бы? – Джен поднял на меня невинные глаза.

– Мы теперь друзья, – спокойно сказал Коррон.

– Ох, странно… Очень странно… Ладно, Джен, иди отдохни. Тебе тоже пришлось несладко.

Брат уступил мне пилотское кресло, с хрустом потянулся, став словно выше ростом, и скрылся в одной из кают. Я представляла себе, как же он устал.

– Ну и как же вы с Дженом подружились? – спросила я Коррона, который остался со мной. – Мой брат не из тех, кто сразу сдает свои позиции.

– Я рассказал красивую сказку о том, что собираюсь мстить Ронну за свою погибшую подругу.

– Что, естественно, просто сказка. Так?

– Так. Только этот вариант помог мне намного уменьшить его гнев.

– Здорово получилось. Ты первый, кто смог быстро утихомирить Джена. Так что все лавры твои.

– Пожалуй, ты все же лучше справляешься с ним.

– Скажешь тоже! Я вне конкуренции. Может, все же расскажешь, чем это тебе Ронн насолил?

Коррон немного помолчал.

– Ладно. Только обещай, что ничего не расскажешь брату. Мне как-то не хочется снова с ним драться.

– Обещаю.

– Хорошо. Я мщу Ронну за своего брата. Его звали Валтор.

Я едва сдержала вскрик. Хорошо хоть он не смотрел на меня… Правда, я могла ошибаться, и его брат не был моим мужем.

– Да… Ронн убил моего брата. И я никогда не прощу его за это. Никогда.

– Он убил не только твоего брата…

– Он убил не только моего брата, – ожесточенно возразил он. – Он убил своего сына.

– То есть, Валтор – его сын?! Значит, и ты – сын Ронна?!

– Увы. Только мне повезло намного больше, чем Валтору. Мне было двадцать пять лет, когда я убежал с Денгиана. Я хотел забрать с собой и Валтора, но Ронн что-то заподозрил, и мне пришлось удирать в одиночку. Только мы никогда не теряли связь, я хотел помочь ему убежать.

– И что же?

– И отец, понимая мои планы, так хорошо спрятал Валтора, что я даже близко подобраться не мог к нему. Только лет семь назад Ронн ослабил контроль. Да только принял решение: женить Валтора. Причем на какой-то знатной девчонке, чтобы иметь выход к правительству Райшен Галактики.

– А получилось?

– Да. Правда, я даже не знаю, как ее звали. Но в последнем письме Валтор писал, что эта девчонка стала для него всем.

– Он любил ее?

– Да. Он и сам удивлялся, что так быстро влюбился. Впервые он увидел ее только тогда, когда люди Ронна, похитив ее, привезли на Ренни. А уже через пять минут себе не принадлежал.

– А откуда ты все это знаешь?

– Да он сам все мне написал. Через несколько дней после свадьбы Ронн очень сильно ослабил контроль над Валтором и его женой. Так что мне удалось послать на Ренни корабль, чтобы увезти их оттуда.

– Получилось? – я спрашивала только для того, чтобы понять, что же известно Коррону. Все это я знала и сама…

– Почти… им удалось убежать, да вот только Валтор был ранен. У меня была прямая связь с кораблем, я велел лететь на Вайли – это была самая близкая к ним жилая планета. Они успели привезти его в больницу, но уже было поздно. Я отозвал их, чтобы ненароком не попасться на глаза полиции, а через несколько дней они вернулись, чтобы узнать о Валторе, но он уже умер. Его жена пропала где-то на Вайли, – он посмотрел на меня и мрачно улыбнулся. – И я даже не знаю, где могила моего брата…

– На королевском кладбище, – тихо ответила я.

Коррон удивленно посмотрел на меня.

– А как он туда попал?

Мой взгляд встретился с его.

– Валтор… Он был моим мужем.

– Что?! Так это ты – его жена?! Я не верю…

– Веришь – не веришь, это уже твои проблемы. Но это действительно так. Шесть лет назад я стала женой Валтора.

– И я, как идиот, рассказывал тебе то, что ты и сама прекрасно знала?

– Я знала далеко не все. Например, я не знала, что это ты контролировал наш побег. Как там Валдин?

– Неплохо. Лайра, я думаю, что нам потребуется команда. Втроем нам никогда не пробиться на Денгиан.

– Не спорю. А что, у тебя есть люди? Ты же сказал, что все твои пираты удрали.

– Да. Но только не Валдин и его команда. Команда того самого корабля, на котором вы с Валтором убегали с Ренни. Они помогут нам.

– Думаешь? А если они окажутся такими же предателями, как твои пираты? Кстати, твой цепной пес, Стинг, кажется, еще жив?

– Ну да. А что с ним сделается?

– Не знаю. Но я бы предпочла, чтобы он не появлялся на моем пути. Убить ведь грозился.

– Кто? Стинг?! Не верь, сплошные сказки. Стинг ни на что не способен. Тем более на убийство, – заявил Коррон.

– Очень на это надеюсь. Но, тем не менее, предпочитаю перестраховываться. Так-то больше шансов выжить.

– Конечно, но за Стинга можешь не переживать. Он вряд ли способен даже найти тебя во Вселенной, не то, что убить. Туп как осел. А ты что, опасаешься его?

– Немного, – призналась я. – Уж слишком злой была его рожа. От него можно всего ожидать, хоть ты и считаешь его тупым ослом.

– Тебе виднее, – пожал плечами Коррон, не собираясь спорить со мной. – Пожалуй, я тоже отдохну.

Он ушел спать, а я осталась вести корабль и приводить в порядок свои собственные мысли. Шутка ли, Коррон, пират, оказался сыном Ронна, правителя Джейского королевства! Братом Валтора… Неудивительно, что он также считает свою месть священной. А все же интересно, что такого он наговорил Джену? Да так, что тот проглотил и не стал задавать вопросов. Это было практически невозможно. Хотя… хотя Джен мог просто притвориться, что целиком и полностью доверяет Коррону и не сомневается в его рассказе. Я уже почти не сомневалась в том, что он скоро придет допытываться, что же мне удалось выяснить.

Я была как всегда права. Джен появился, правда, минут на десять позже, чем я прикидывала, но это могло оказаться следствием сильной усталости. Так или иначе, он пришел.

– Ну?

– Не нукай. Что ты хочешь узнать?

– Все, о чем вы говорили с Корроном. Итак? Мне тоже интересно.

– Так ты ему не поверил?

– Конечно, нет. Рассказывал какую-то ерунду про погибшую девушку… чушь, так за погибших возлюбленных не мстят.

– С чего ты взял?

– У меня что, глаз нет? – ответил он вопросом на вопрос. – Так что же ты в итоге узнала?

– Вещи грустные и ужасные, – призналась я. – Если в двух словах, то Коррон мстит за своего погибшего брата.

Джен фыркнул.

– Снова липа.

– Сомневаюсь. Дело в том, что брат Коррона – Валтор. Мой муж.

– Да ты что?!

– Я-то ничего, а вот Ронн… Достанется же ему на орехи за Валтора. Уж лучше бы отпустил нас тогда, шесть лет назад.

– Все равно не верю, – покачал головой Джен. – Я не могу поверить в это. Сказка!

– Не думаю. Джен, надеюсь, ты не скажешь ему, что я все тебе рассказала? Вы же теперь лучшие друзья.

– Ну, не лучшие, но все же друзья. И когда это, интересно, я тебя выдавал? А, сестренка?

– Никогда. Все равно предупредить не мешает. Чего же ты теперь на стенку не лезешь?

– Понимаешь, Коррон, враль, конечно. Но, тем не менее, он открыл мне кое-какие тайны боя. И…

– Ну ты даешь! Поверить человеку из-за тайн драки!

– Лайра, ты не понимаешь. Такие тайны держат в семье за семью печатями. И передают только от отца к сыну.

– Мне расскажешь?

– Не-а. Говорю же, только сыну.

– Жадина, – притворно обиделась я.

– Лайра, не дави на жалость, все равно ничего не получится. Такие тайны никогда не открывают чужим людям. А я все же чужой ему.

– Не такой уж и чужой. Ты брат жены его брата.

– Разве что. Но все равно…

– Да уж… кстати, Коррон предлагает набрать команду на корабль. Говорит, что они – верные люди.

– Веришь?

– Да как сказать… Если это действительно те же самые, которые помогали мне и Валтору убежать с Ренни шесть лет назад, то да. Они тогда здорово нам помогли.

– И Валтор погиб, – тихо заметил он.

– Неизвестно, что бы случилось, если мы бы не смогли убежать. Возможно, все сложилось бы куда хуже…

– Уж наверняка, – подтвердил Коррон из-за моей спины.

Я вздрогнула, так и не успев привыкнуть к его неожиданным появлениям.

– Может, перестанешь пугать?

– Я не пугаю. Это просто привычка. Так дольше можно остаться в живых.

– Да ты что?! Просто сказка.

– Увы, явь. Так вот, останься вы тогда на Ренни, сейчас наверняка всей королевской семьи уже не было бы в живых, Ронн правил Райшен Галактикой, из-под земли достал бы меня. И уж не знаю, что бы он сделал с Валтором. И это самый благоприятный прогноз.

– С чего ты взял, что все сложится именно так? – спросил его Джен.

– Валтор писал. Он ой как здорово разбирался почти во всех 'секретных' планах отца. Я и жив, в общем-то, только благодаря ему. Последние шесть лет пришлось залечь глубоко на дно, чтобы не попасться в лапы папаши. Кстати, Лайра, ты собираешься менять курс или нет? Валдин ждет нас на Октайнеге. Он должен слепить нам поддельные джейские документы. А заодно и на корабль.

– Станем нелегальными жителями?

– Точно. Другим способом проникнуть на территорию империи джейсов нет никакой возможности. Это вам не Райшен Галактика. Тем более что здесь мы считаемся уже умершими…

– А зачем тогда Ронну понадобилась Аллина? – спросил Джен. Я тем временем меняла курс 'Вантро', направляя его к Октайнеге.

– Понятия не имею. Перестраховаться решил, наверное. Хотя кто его знает… Может, он решил, что Аллина сможет дать ему выход на вашу службу… – он пощелкал пальцами, – как там ее?

– 'Оррегона'?

– Вот-вот. Ему наверняка интересна эта служба, они уж очень эффективно дерутся с джейсами. Не помешай я вам, вы нашли бы Ронна на Ракнотоне.

– Не надо было мешать.

– Тогда всех вас уже не было бы в живых. Ронн не я, он сразу сказал бы, кто вы такие. Тем более что он знает тебя в лицо. И все же Аллина нужна ему и в качестве заложницы. А вдруг вы выживете? Тогда он может спасти свою шкуру ценой жизни твоей девушки.

Джен снова зашипел, вспомнив об Аллине.

– Я его убью.

– Обязательно, – заверил его Коррон. – Но только после того, как я с ним разделаюсь.

– Тихо, тихо. Вы еще подеритесь.

– Не волнуйся, драться не будем, – заверил меня Джен. – Я спокоен как удав.

– Ты уж помолчи, удав. Они обычно ни слова не говорят. А ты трещишь, как сорока.

Упрек был незаслуженным, поэтому Джен обиделся, и, надувшись, стал смотреть в иллюминатор.

– Ну чего дуешься? – я пошла на примирение.

– А чего обзываешься?

– Джен, ты уже не маленький, пора научиться понимать шутки. Или снова драться будем?

– Как в детстве? – Джен улыбнулся. Он и думать забыл про свою обиду. – Хорошо бы… только, боюсь, невозможно. Шансы уж очень неравны.

– Как этот неравны?!

– А так. Я сильнее.

– Тоже мне аргумент, – фыркнула я. – Ты сначала разбей меня.

– И разобью. Забыла, как сдавала экзамен на Вайли?

Ну, спасибо, братец, напомнил! Коррон сначала непонимающе смотрел на нас, но потом понял, что это всего лишь игра, и перестал обращать внимания, погруженный в какие-то расчеты. Я же принялась рассчитывать курс 'Вантро' после того, как мы покинем Октайнегу.

Планета приближалась, сияя сине-зелеными цветами.

– Где садиться?

– А?

– Где, спрашиваю, садиться? – повторила я вопрос. Мне на секунду показалось, что Коррон вообще меня не слышал. – Валдин уже на планете?

– Шут его знает. Должен быть, по идее. А садиться вот здесь… – он написал на листке блокнота координаты и передал мне. – Там наша база.

– Какого рода база? – заинтересовался Джен.

– Обычного. Надо же было где-то отлеживаться все эти шесть лет. Лучшей планеты, чем Октайнега, для этого и не сыскать.

– Так ты что, там и жил все эти годы?

– А что мне еще оставалось? Стоило мне выбраться – и я оказался бы в руках папаши. А что было бы дальше…

– Что?

Он пожал плечами.

– Понятия не имею. Ты лучше следи за курсом, Лайра. Не то еще 'приземлимся' прямиком в ядро планеты.

– Еще чего!

Я посадила корабль точно в указанном месте, с точностью до миллионных долей секунд. Никакого намека на базу. Однако там было очень и очень красиво…

– Ну и где же твоя хваленая база? – удивленно спросил Джен, когда мы уже вышли из 'Вантро'.

– Здесь, прямо перед тобой. Ты ничего не видишь, ведь так?

– Так, – признался мой брат. – Но где она?

Коррон подошел к одному из деревьев и провел рукой по его шершавой коре. Медленно земля уходила у нас из-под ног, открывая вход, ведущий куда-то вниз, в глубь земли.

– Вот и база. А вы что, думали, что мы расположились прямо на поверхности? Эдак мы долго бы не протянули, может год-два, не больше.

– Ну, вы и даете, – в немом восторге Джен покачал головой. – Здорово придумано.

– Согласен, – сказал Коррон. – Так, теперь надо спрятать 'Вантро' в джунглях и спускаться вниз. Думаю, Валдин уже вернулся.

– Хорошо, я перегоню корабль, – вызвалась я. – Вы как, подождете меня?

Джен коротко кивнул. Видимо, он не хотел оставлять меня одну, чтобы я спускалась вниз без сопровождающего, то есть его. Иногда меня такая опека со стороны Джена просто убивала.

Как бы то ни было, они меня дождались. И вместе мы стали спускаться вниз, на базу Коррона.

А спрятались они неплохо, очень даже неплохо. Никогда бы не подумала, что на том месте скрыта база. И как они смогли построить ее?

– Это действительно было сложно, – кивнул Коррон, когда я спросила его об этом. – Приходилось пробираться окольными путями, чтобы никто: ни ваши, ни папочка нас не заметили. Но ведь здорово же получилось?

Здорово. Внутри база совсем не была похожа на сырую нору. Нет, это был вполне комфортабельный дом, если, конечно, его можно так назвать. Однако он выглядел слишком уж спартанским. Сплошной металл: никель, сталь, титан… На этой базе были собраны все виды металлов, существующие во Вселенной. Многие использовались как отделка, или же являлись частью сложных конструкций, удерживающих потолок. Такие же, как золото и платина, просто хранились в кладовых. На черный день, видимо, запасались.

Вот и пришли. Нас уже поджидали десяток человек с оружием. Едва увидев Коррона, они опустили стволы.

– Спокойно, свои! – скомандовал командир. – Свободны!

Все почти мгновенно выполнили приказ, исчезнув так же быстро, как и появились. Командир же остался.

– Шеф, у вас все в порядке? Кто они?

– Не волнуйся, Роддер, они наши друзья. Лайра и Джен.

– Ясно, – кивнул он головой и больше вопросов не задавал.

– Валдин вернулся?

– Нет еще, – обеспокоенно сказал он. – Боюсь что-то, слишком долго его нет.

– Бояться пока рано, он мог задержаться. Знаешь же, задание у него сложное.

– Знаю, шеф, но все равно боюсь. Ведь сейчас от него зависит судьба всех нас.

– Валдин справится. Будь уверен.

Мне показалось, что Коррон вовсе не был стопроцентно уверен в том, что Валдин справится. И говорил он так только для того, чтобы успокоить своих людей.

– А на какое задание отправился Валдин?

– Он должен достать для нас фальшивые документы, чтобы мы могли пробраться на Денгиан. Только вот…

– Что?

– Он полетел на Денгиан. Есть шанс, что он не вернется…

– И что тогда?

– Посмотрим. Все равно мы прибыли немного раньше, чем я рассчитывал. Тебя когда-нибудь оштрафуют за превышение космической скорости.

– Ничего страшного, – я махнула рукой. – Они не смогут поймать меня.

Мы вошли в комнату. Все оставшиеся на базе члены группировки Коррона были там. Все ждали Валдина, отправившегося на Денгиан. И все с нескрываемым любопытством смотрели на нас.

– Не говори о том, что ты – принцесса. Им лучше не знать, – прошептал Коррон мне на ухо.

– Ладно. А почему?

– По-моему, у нас тоже завелась крыса. Им лучше ничего не знать.

Я была с ним согласна. Если есть крыса, то стоит помолчать. К тому же мне казалось, что Коррон мало кого посвящает в свои планы. Эта группа была для него только средством достижения цели: отомстить Ронну. Или же я ошибалась?

С каждой секундой возрастало напряжение. Валдина все не было.

– Шеф, может, пока решим, кто полетит с вами? – предложил Роддер. – А то люди совсем извелись.

– Нет. Пока Валдин не вернется, я не хочу ничего решать. А люди должны держать себя в руках. Им прекрасно известно, на что мы идем. Может случиться и кое-что похуже, чем простое ожидание. Пускай вон берут пример с юноши, – он кивнул на Джена.

Вот сейчас Джен действительно хранил спокойствие удава. Хотя, возможно, он просто изобразил на лице удавье спокойствие. А что вы хотели? Это же Джен.

– Его нет слишком долго! – у кого-то уже не выдерживали нервы. – Он предал нас!

Несколько мгновений – и говоривший оказался на полу, сбитый с ног сильным ударом Коррона, который как-то оказался возле него.

– Валдин – наверняка самый преданный нашему делу из всех вас. Скорее ты окажешься предателем, чем он. Еще раз услышу, что кто-то впал в истерику, берегитесь. Мне очень не хочется нянчиться с маленькими и слабыми мальчиками, – жестко сказал он. – Лайра, идем, мне надо поговорить с тобой.

Я поймала взгляд Джена. Между нами снова начался молчаливый разговор.

'Не ходи. Или, лучше, я пойду с тобой'.

'Джен, я не нуждаюсь в твоей постоянной защите. Тебе другое задание – попробуй выяснить, если ли среди них крыса'.

– Неплохо, – сказал Коррон, когда мы вышли. – Научить сможешь?

– Чему?

– Молчаливому разговору. Очень полезная вещь.

– Не спорю. Но научить вряд ли смогу: мы умели так разговаривать столько, сколько я себя помню. Специально мы никогда этому не учились.

– А на расстоянии можете?

– Нет. Нам надо видеть друг друга.

– Ясно.

– Так о чем ты хотел поговорить?

– Валдин вряд ли уже вернется. Мне кажется, что он попался в лапы папаши.

– Думаешь?

– Его нет слишком долго. Прошли уже все сроки. Так что нам надо придумывать другой план. Что ты приказала Джену?

– Чтобы попытался выяснить, кто может быть крысой. Он не знает твоих людей, и поэтому может отнестись ко всем без предубеждения.

– А ты?

– А я уже нет. Ведь там есть несколько человек, которые помогали мне и Валтору бежать с Ренни. Ведь так?

– Точно. Я не думал, что ты их запомнила.

– Я тоже. Но узнала их сразу.

– Ладно. Надо искать другой путь, чтобы пробраться в империю. Как? Может, нагло вторгнуться на территорию джейсов? – начал размышлять он вслух. – Однако в этом случае нас наверняка пристрелят на дальних подступах. Как еще?

– Можно использовать два корабля. Пока один отвлечет охрану, прикрываясь, например, пиратским символом, другой может проскочить.

– Это мысль, – согласился Коррон. – и, по-моему, все может получиться. Джен! Иди сюда, – позвал он моего брата.

Джен появился через несколько секунд.

– Не думаю, что среди них есть крыса. Либо она слишком законспирирована. Или ее просто нет среди них.

– Оставь ее пока в покое. Послушай, что Лайра предложила. Валдин теперь вряд ли вернется, наверняка он оказался в руках Ронна.

Коррон быстро пересказал ему только что придуманный план.

– Может, и пройдет, – согласился Джен. – Но люди в пиратском корабле рискуют погибнуть…

– Рискуют все, – сказала я. – И второй корабль может наткнуться на другой патруль. Так что стопроцентной вероятности я не дам.

– И никто не даст. Но мне кажется, что это единственный реально возможный план. Тем более что у нас есть два корабля.

– Да? Один – 'Вантро', а второй?

– А второй спрятан здесь, на Октайнеге, в непроходимой чаще леса.

– Такой уж непроходимой?

– Нет, вряд ли. Просто так говорят мои люди.

– Так что, принимаем план Лайры? – спросил Джен.

– Да, – ответил Коррон. – Теперь уже надеяться на Валдина не приходится. Истекли все возможные сроки.

– А если встретим его по дороге?

– Перестроиться всегда можно. Однако генеральный план состоит вовсе не в том, чтобы пробраться на Денгиан. Главная задача – убрать Ронна. Тогда, может, можно все изменить.

– Что именно?

– Ронн собрался атаковать Райшен Галактику. Видимо, он придумал какое-то новое оружие, способное быстро уничтожить всю вашу армию. Поэтому надо побыстрее избавить джейскую империю от правителя.

– А тогда что?

– Тогда все решить уже будет проще. Лайра же законная жена погибшего наследника престола…

– Ага, и ты думаешь, что Лайра станет и королевой джейской империи? – Джен приподнял бровь.

– Посмотрим. Пока надо ликвидировать папашу.

– Коррон, он же твой отец…

– Он перестал быть моим отцом, когда не принял мой выбор, когда убил Валтора, когда похитил его девушку, – он кивнул на Джена. – Теперь мы – враги. Я что-то сомневаюсь, что он пожалеет меня, попадись я в его руки. Вот так.

Коррон был прав. Очень жестокая правда, когда отец становится твоим злейшим врагом. Хорошо хоть нас эта горькая чаша миновала. Но… не все так просто…

– Ладно, пора собираться. Время ждать не будет.

Мы вернулись в комнату. Все, как по команде, посмотрели на нас, словно ожидая новостей. Подслушивали, что ли?

– Мы отправляемся на Денгиан, – сказал Коррон. – Валдин уже вряд ли прилетит, поэтому используем второй план.

– Какой?

– Новый. Разработанный минуты три назад. Но единственно реальный в данной ситуации. Мы разобьемся на две группы. Первая, на 'Вантро', будет в засаде, пока вторая на 'Клейно' отвлечет главные патрули джейсов, выдавая себя за пиратов.

– А потом?

– Патрули должны погнаться за 'Клейно'. Тем временем второй корабль пересечет границу и на предельной скорости проникнет как можно глубже в империю, пока патрули не хватились.

– Но у них же не будет документов, – возразил кто-то.

– Их отберут пираты, за которыми гоняются патрульные корабли. Затем 'Клейно' вернется на Октайнегу, и все спрячутся здесь, не высовывая носа.

– Ясно, шеф. Как мы разделимся? – спросил Роддер.

– Ты будешь командиром 'Клейно'. Можешь сам набрать себе команду. Хотя, подожди. Со мной полетят только те, кто шесть лет назад помогали бежать с Ренни моему брату. А также Лайра и Джен.

– И все?! Шеф, вы долго не протянете!

– Не думаю. Так мы протянем гораздо дольше, чем если бы летели огромной командой. Мы станем простым торговым кораблем.

– А они? – Роддер посмотрел на нас. – Они-то за кого сойдут? Им, вроде бы, еще рано летать.

Джен окатил его ледяным взглядом. 'Тоже мне'!

– Станут моими детьми. Вы как, не против?

– Мне все равно, кем назваться, – пожал плечами Джен.

– Согласна, – отозвалась я. – Ты-то потянешь на папочку, а?

– А сколько мне лет, по-твоему? – задал он встречный вопрос.

– Тридцать. Может, тридцать пять.

Коррон только слабо улыбнулся.

– Сорок два. Так что, дочка, подчиняйся приказам.

– Сейчас! Я имею право и настоящего отца ослушаться, а не только тебя. Так что имей в виду, папочка.

– Это обязательно, – видимо, он ни на секунду не забывал о том, кто я на самом деле. – Только учитывай, чем может обернуться твое непослушание. Мы не на прогулку идем.

– Ясно.

– Так, заканчиваем разговоры, – громко объявил он. – Роддер, готовь 'Клейно' к полету. Вы вылетите первыми.

Два корабля: 'Клейно' и 'Вантро' летели друг за другом, стараясь придерживаться разных маршрутов. Я управляла 'Вантро', одновременно отмечая мелкие планетки, на которых вполне могли находиться базы джейсов. Граница между Райшен Галактикой и империей все приближалась. Неожиданно я заметила группу кораблей.

– Джейсы?

– Не похоже. Вроде бы, ваши патрульные…

– Только этого мне сейчас и не хватало… На Вайли нас наверняка считают погибшими… Не хотелось бы раскрываться раньше времени.

– Зайди в тень Экскариона. (Экскарион – это очень маленькая планета в системе Алгона).

– Есть.

Патрули не заметили, или же просто не обратили внимания ни на нас, ни на 'Клейно'. Очень странно. Если на границе с враждебной империей так плохо поставлена охрана, то чего же можно ждать? Однако здесь командовал адмирал Карренан, доверенное лицо моего отца. Он-то должен был сделать все прекрасно. Может, это были не корабли патруля? Мне показалось, что Джен думал о том же, что и я.

– Пронесло… – шумно вздохнул Коррон. – А я уж думал, попались. Ладно, полетели за 'Клейно', мы сильно отстали.

Я поймала 'Клейно' на радаре. Корабль метался, словно в паутине. Мы поняли, что они уже удирают от джейского патруля. Или же ведут бой с ними.

– Отключи радар. Его у нас вообще быть не должно.

Теперь мы полностью были оторваны от 'Клейно' и могли только визуально наблюдать за передвижением многих мелких точек. Они выполнили свою работу, теперь за все отвечали мы. Только мы.

Глава 8. Планета смерти.

Как и было предсказано, весь патруль 'Клейно' увел за собой. Пока они играли в догонялки, мы смогли прорваться в империю джейсов. Теперь мы находились вне закона.

Джен вздохнул.

– Лайра, ты помнишь, что капитан приказал нам держаться в рамках закона? Или уже забыла?

– И никогда не вспоминала. Мне что-то кажется, что наказать меня у них не получится. И вообще, у нас сейчас не тот случай. Ты что, забыл, что мы уже погибли?

– Думаешь, папа тоже так считает?

– Не знаю, что считает ваш отец, но то, что вы якобы погибли – факт, – вмешался Коррон. – Я слушал какую-то радиопередачу с Вайли. Общественность волнуется, не зная, кто же станет королем РГ, если ваш отец умрет.

– Джен, теперь ясно, почему Ронн так активизировался! Ведь если с папой что-нибудь случится, он станет реальным претендентом на трон Райшен Галактики! Он же отец моего законного мужа!

– Но он не знает, что есть и законный наследник.

– Есть? А кто? – полюбопытствовал Коррон.

– Не имеем права говорить. Нам только не хватало, чтобы и он встал под удар Ронна. А если узнает Ронн…

– Откуда же?

– Мало ли. Джен, мне кажется, что на Вайли живет крыса. Кто-то очень тщательно продает информацию Ронну.

– Почему ты так думаешь?

– А как, по-твоему, шесть лет назад джейсы добрались аж до Вайли? Кто рассказал, что мама летела на Каорду? И кто, наконец, приказал команде на корабле искать меня на Ренни?

– Понятия не имею. Думаешь, нас предали?

– Причем неоднократно.

– Мне кажется, предатель где-то очень рядом с королем РГ. А если его убьют?

– Кого? Предателя?

– Короля. Что будет тогда?

– Хаос. В лучшем случае. И если есть предатель, то он вполне может добраться до конвертов с нашими завещаниями… Как думаешь, кто тогда станет правителем?

– Ронн, – ответил Джен. – Пожалуй, нам надо связаться с папой.

– Нет, юноша, уже не получится, – сказал Коррон. – Мы слишком далеко от Вайли. И мы уже в царстве джейсов. Тебе еще жить не надоело?

– Нет.

– Тогда придется молчать. По крайней мере, пока. А там посмотрим, может, действительно придется вызывать вашего отца.

'Вантро' спокойно летел по космосу. Мы уже весьма порядочно углубились в империю джейсов. Впереди уже маячил призрак Денгиана.

– Приказываю вам остановиться! – неожиданно ожили динамики.

– Выполняю приказ, – отозвалась я, коротко переглянувшись с Корроном и Дженом. – А вы кто?

– Вопросы задаю здесь я, – металлическим голосом ответил динамик. – Вы должны состыковаться с нашим кораблем.

– А где доказательства, что вы не пираты? – спросил Коррон. – Мы уже нарвались на одну банду.

– Патруль джейской империи. Вы должны подчиняться нашим приказам.

– Ладно, подчиняемся. Лайра, начинай стыковку.

– Есть, – ответила я.

Чужой корабль был справа от нас. Существовала вполне реальная возможность того, что это действительно были пираты. Вот бы веселое сложилось положеньице!

Я ошибалась, это был еще один патруль. В погоне за 'Клейно' участвовали несколько патрулей, созванных со всего сектора Галактики. Конечно, наш корабль (то есть, 'Клейно') они не поймали.

Группа из пяти патрульных джейсов перешла на наш корабль. Они шли к рубке, осматривая все до последнего винтика на своем пути. Казалось, что они могут видеть сквозь железную обшивку.

– Предъявите документы. И на корабль в том числе.

– Нету, – Коррон развел руками. – Не так давно на нас напали пираты. Они-то и забрали и груз, и абсолютно всю документацию… Даже не представляю, что мне делать дальше…

– Ладно, может, поверим вам на слово. Как вас зовут?

– Клейг Фактон. А они, – он кивнул на меня и Джена, – мои дети, Лиангра и Диор.

– Допустим. Корабль?

– Формально принадлежит Лиангре. Но пока я являюсь капитаном.

Лидер этой группы пристально смотрел в глаза Коррона. Казалось, что он сейчас поймет, что все, сказанное Корроном – чистая ложь, и тогда нам конец…

Не понял. Джейсы преспокойно убрались с нашего корабля. А мы продолжили свой путь на Денгиан.

Как только патрульные убрались, Коррон просто свалился в свое капитанское кресло.

– Я уже думал, они нас раскусят. Вот ведь попали бы тогда…

– Интересно, где Ронн таких набирает?

– Сам выращивает. Их учат с самого детства, – сказал Коррон. – Я-то надеялся, что мы напали на каких-нибудь салаг, а тут магистры. Еще немного, и я бы не продержался.

– Ну ладно, пока все обошлось. Только бы не нарваться на еще один патруль.

Мои слова прозвучали как заклинание. На всем пути до самого Денгиана нам не попался ни один корабль. Лишь где-то вдали часто мелькали звездочки пролетающих крупных звездолетов.

Вот и цель – Денгиан. Эта планета до странности похожа на Землю. Просто один к одному…

– Ну и что будем делать теперь, капитан? – спросила я. – Выберемся на поверхность планеты?

– Неплохая идея, – кивнул он. – Но ты не думаешь, что нас могут схватить?

– Схватить нас и здесь могут с той же вероятностью. К тому же, мы прилетели сюда не для того, чтобы болтаться на орбите.

– Мне надо вытащить Аллину, – твердо сказал Джен. – Я пойду в любом случае.

– Успокойтесь, я только дразнил вас. Мы высадимся на планету. Только сначала надо хотя бы примерно накинуть план действий.

– Никакого плана, – сказал Джен. – Так больше неожиданности.

– Не мели чепуху, – оборвала я его. – Так больше шансов погибнуть, только и всего. Я предлагаю пробраться во дворец императора под видом каких-нибудь рабочих. Слуг, в конце концов. Так получится?

– Кто его знает, – Коррон пожал плечами. – Может, и получится, а может, и нет. Но предложение само по себе ничего. Пробираться во дворец папочки все равно надо, единственный вопрос – как?

– Просто и нагло, – сказал Джен.

– Вряд ли получится. Ты что, так и скажешь: 'Здравствуйте, я пришел забрать свою подругу и убить императора'?

– Точно.

– Тогда ты проживешь недолго. В лучшем случае, до утра. Пробираться во дворец мы будем тайно, а не нагло. И ночью. Тогда мы можем сойти за кого угодно, хоть и за слуг. Ронн никогда не отказывал себе в удовольствиях, так что их там полным-полно.

Как и все порядочные торговцы, мы сели на главном порту Денгиана. Патруль, встреченный нами, сам того не желая, оказал нам неоценимую услугу, предупредив порт о нашем прибытии. Так что к нам не придирались по поводу отсутствия документов.

Пока я и Джен проверяли корабль на предмет мелких поломок, Коррон куда-то исчез.

– Где он может быть? – спросила я его первого помощника. Тот пожал плечами.

– Шут его знает. Коррон знает Денгиан намного лучше, чем любой из нас, мы-то здесь только налетами бывали.

– Ладно, подождем…

Смеркалось. Солнце Денгиана, Спика-12, уже почти скрылась за горизонтом, когда он, наконец, появился.

– Папа, где это тебя носило? – спросила я, не выходя из своей роли любящей дочери. Джен фыркнул.

– Проверял, что здесь знают о Валдине.

– Ну и?

– Практически ничего. Прилететь-то он прилетел, я даже видел издали его корабль, но он так и не появился. Боюсь, он действительно был захвачен Ронном.

– Но как? Ронн что, инспектирует все пункты выдачи документов?

– Нет. Валдин должен был достать липовые документы, нам ни к чему подлинники. На Денгиане очень хорошо делают липу, полпланеты имеет такие документы.

– Но что тогда могло с ним случиться?

– И здесь есть предатели. Его наверняка кто-то заложил. Нам, кстати, тоже лучше поторопиться, боюсь, что кто-то мог понять, зачем мне нужен Валдин. И тогда и нам крышка…

– Хорошо. Идем. Кого-то надо оставить на корабле?

– Останутся все, кроме нас. Скрав, ты останешься за капитана. Если мы не вернемся через сутки, улетай отсюда.

– А вы, шеф?

– А у нас в резерве корабль Валдина. Я могу подобрать к нему ключ. Понял приказ?

– Да, шеф. Все будет исполнено.

– Прекрасно. Ни слова о нас, если будет проверка, скажешь, что хозяева корабля отдали его вам в уплату за ваши услуги. И тут же улетайте. Ясно?

– Да, капитан. Я могу действовать по обстановке?

– Естественно. Джен, Лайра, нам пора.

Солнце уже скрылось, как мы покинули 'Вантро'. Когда мы выходили из космопорта, я оглянулась, посмотрев на корабль. Мне почему-то показалось, что я вижу его в последний раз. 'Вантро' провожал нас в бой.

Тихо, стараясь не попадаться никому на глаза, мы пробирались по Экслевару, главному городу Денгиана, направляясь к дворцу Ронна. Там должна была закончиться эта сумасшедшая погоня, растянувшаяся на пол-Галактики и на десяток лет. Там был Ронн.

Несмотря на то, что Коррон не был на своей родной планете уже несколько лет, он уверенно вел нас к дворцу императора. Видимо, он прекрасно знал этот город. Вскоре огромный дворец вырос на наших глазах.

– Ну и громадина! – вздохнул Джен с восхищением в голосе.

Было чему удивляться. Мы уже не могли рассмотреть сам дворец, но его размеры потрясли даже нас. Я решила, что в этот дворец легко может уместиться пол-Экслевара.

– Да уж, искать кого-то в этом дворце – настоящая морока, – заметил Коррон. – Если нам не повезет, нас схватят раньше, чем мы найдем твою подружку.

– У тебя есть варианты, куда Ронн мог спрятать ее?

– Примерно пятьдесят – в зависимости от того, для чего она нужна ему. И как сам Ронн к ней относится. Она довольно красива, я не удивлюсь, если папочка решит взять ее в жены.

– Пусть попробует, – Джен зашипел. – Она моя.

– А-а, понятно, – протянул Коррон. – И скоро свадьба?

– Как только вернемся на Вайли.

Около ограды прохаживались двое охранников. Правда, для нас они не представляли ни малейшей угрозы…

Они так и не поняли, откуда пришел удар. И оба валялись на земле, не прошло и пяти секунд. Открыть ворота, втащить этих горе-охранников, снова закрыть ворота – все это потребовала нескольких минут. Главное – мы были внутри, и никто об этом не знал. А в том, что охранники еще очень долго не придут в себя, мы были полностью уверены.

– Будьте осторожны. Папаша наверняка не ограничился двумя охранниками. Скорее всего, здесь понатыкано несметное количество камер слежения.

Пока мы не встречали ни одной. Видимо, их все-таки не было, или же их спрятали настолько искусно, что мы не могли увидеть их. Пожалуй, правильным был второй вариант… Но это я могу сказать только теперь, когда все уже закончилось.

Коррон знал все входы и выходы в этом замке. Поэтому мы прошли не главным входом, а нырнули в какую-то темную лазейку, которая вывела нас в подвал.

– Коррон! – шепотом позвала я.

– Что?

– Ты сбежал отсюда лет пятнадцать назад? Неужели за это время Ронн не заделал все норы?

– А как же! Сразу после моего побега. Только вот Валтор все время прорывал новые, на всякий случай. И всегда держал меня в курсе их расположения.

– Неплохо придумано.

– И даже очень.

Люди во дворце словно вымерли все. Пока мы поднимались по довольно длинной лестнице, нам навстречу не попалась ни одна живая душа.

– А где все?

– Где-где… откуда я знаю, где. Спят, наверное.

– В это время?!

– Ну и что? У них рабочий день не нормирован.

Лестница вывела нас в длинный коридор, по обе стороны которого располагались двери. Очень много дверей.

– Сюда!

Мы ворвались в комнату. План, созданный еще Валтором, не поменялся – именно здесь располагался пункт слежения за дворцом. Уложить четырех дежурных прежде, чем они подняли тревогу, для нас с Дженом не составляло труда – не зря же мы были агентами 'Оррегоны'. Еще пять минут – и на одном из мониторов мы увидели Аллину. Она была заперта в большой и богато обставленной комнате.

– Где это?

– Пятый этаж, – ответил Коррон, посмотрев на параметры камеры. – Идемте.

Довольно быстро мы нашли лестницу, ведущую вверх. По пути пришлось вырубить нескольких слуг и охранников, которые попадались нам навстречу. Мы не убивали их, просто на время заставляли их терять сознание.

Джен летел вперед, как на крыльях. Вот и пятый этаж.

Дверь, ведущая в комнату Аллины, распахнулась от сильного удара. Джен не стал ждать, пока Коррон подберет отмычку.

– Аллина!

Она вскочила на ноги и бросилась на шею Джену.

– Я знала, что ты придешь за мной!

Я и Коррон тоже зашли в комнату, все же стараясь не попадаться на глаза местных обитателей. И, тем не менее, мы прислушивались ко всему, что творится за дверью.

Неожиданно Коррон упал. Я хотела обернуться, но в ту же секунду сильный удар обрушился на мою голову. Последнее, что я почувствовала – это падение и боль…

Не знаю, сколько времени я провела без сознания. Часа два, наверное. Впрочем, это не имело значения, ведь теперь мы были в руках Ронна…

Голова болела просто адски. Удар все же не прошел бесследно. С трудом я открыла глаза и увидела всех своих друзей, прикованных тяжелыми железными цепями к стене. Меня эта участь тоже не миновала.

– Лайра, ты как? – спросил Коррон. Я же считала, что это, по меньшей мере, глупый вопрос.

– Еще недавно было намного лучше. Это кошмар, или мы в самом деле в лапах Ронна?

Я услышала смех. Да, это был он… Ронн стоял за толстой решеткой, отделяющей нас от него.

– В самом деле, принцесса. Рад снова видеть вас. В прошлый раз вы слишком быстро покинули меня.

– Ничуть об этом не жалею.

– Стоило бы. Ведь Валтор-то погиб.

– Ах ты, скотина, – прошипела я. – Ты убил собственного сына!

– Ну и что? Валтор не выполнил моего приказа. Коррон, кстати, тоже. Да и ты не послушалась меня.

– И что теперь ты сделаешь с нами? – насмешливо спросил Коррон. – Убьешь? Так же, как и Валтора?

– Ты угадал, сынок. Ты и Лайра приговорены к смерти за неподчинение императору джейсов. Так что вы скоро умрете.

– Скоро – это когда? На рассвете?

– Нет, что ты! Я не обещаю вам легкой смерти, такой, как Валтору. Через три дня будет подготовлена арена, вы погибнете, как обычные преступники. И все!

Я перевела взгляд на Джена и Аллину. Про них Ронн не сказал ни слова.

'Это уж точно конец', – мысленно сказала я Джену.

'Посмотрим'.

'Джен, смотри правде в глаза. Теперь никто нам не поможет. Так что ты и Аллина должны выбираться. Тебе предстоит стать королем'…

'Это мы еще посмотрим. Я не оставлю тебя. Да и так у нас нет шансов. Я сомневаюсь, что Ронн оставит нас в живых'…

– А вот что я сделаю с вами, – обратился правитель к Джену и Аллине. – После гибели Лайры твоя жизнь представляет большую ценность для правителя Райшен Галактики, ведь так? Так что я обменяю вас на трон. Как тебе такой вариант?

Джен чуть не задохнулся. Променять его жизнь на трон!

– Отец никогда не пойдет на это.

– Думаешь? А вот я уверен в обратном. В ближайшее время ему сообщат о гибели Лайры и о моем предложении. Он согласится.

– Кто сообщит? – спросил Коррон.

– Ты его не знаешь. А им я пока не стану выдавать своего друга. Джен, неужели тебе хочется умереть? И Аллина не останется жить, уж поверь мне.

– Отец не пойдет на это.

– Посмотрим. Сынок, ты, наверно, уже сто раз себя проклял за то, что продал мне эту девчонку, ведь так?

– Сто тысяч раз, – признался он.

– Как тебе удалось спастись от моих ребят на Ракнотоне? Они профессионалы…

– А я профессиональней, – огрызнулся он. – Моих карт тебе не узнать, папочка.

– Твои карты биты, – коротко отрезал он и быстро ушел.

– И что делать?

– А что сделаешь? Ничего…

– А мне кажется, что сдаваться еще рано.

– Тебе легко говорить, Джен, тебя не убьют через три дня, – съязвила я. – А вот нам это и светит.

– Боюсь, меня убьют еще раньше. Отец не согласится на предложение Ронна. Ты же знаешь, что интересы Райшен Галактики важнее. Так погибну только я, а если на трон взойдет Ронн… Тогда к чертям полетит весь наш мир.

– Пожалуй, ты прав, – кивнула я. – Боюсь, что и папу могут убить. Если где-то на Вайли предатель…

– Здесь мы все равно ничего сделать не сможем, – спокойно и грустно сказал Джен, прежде чем замолчать надолго.

Действительно, пока мы ничего не могли сделать. Да и через три дня, когда нас выведут на арену, тоже. У нас не было шансов выжить там. Арена – это дикое развлечение джейсов, с помощью которого они, к тому же, избавляются от многочисленных преступников. Еще ни один из попавших на арену не выживал…

Пожалуй, впервые у нас не было никакого выхода. Никогда мы еще не попадали в такой переплет…

Когда чего-то ждешь, время тянется очень и очень медленно. Обычно. Но когда ждешь смерти, время летит, как на крыльях. Так мы не заметили, как прошла ночь. В маленькое окошко под потолком попали лучи восходящего солнца, чуть осветив дальний угол.

– Уже рассвет…

– Рассвет. У нас еще двое суток.

– Мало?

– Много. По-моему, лучше погибнуть сразу, чем ждать неизвестно чего, – угрюмо сказал Коррон.

– Позволь с тобой не согласиться, шеф! – услышали мы тихий шепот. – Иначе я бы не успел.

– Валдин! – вскрикнули одновременно я и Коррон. – Ты откуда?

– Оттуда, – Валдин выбрался из какой-то лазейки в углу. – Спасибо Валтору…

– Сможешь нас вытащить?

– Спрашиваешь! Шеф, когда это я вас не вытаскивал?

Он достал из рукава отмычку и через пару минут замок открылся. С кандалами, в которые мы были закованы, он справился еще быстрее.

– Догадайся Ронн заковать их, а не закрыть – и я ничего не смог бы сделать.

– В этот раз его недогадливость нам на руку.

– Как и всегда. Валдин, ты где был?

– Здесь, где же еще? Кто-то настучал Ронну о том, что я на Денгиане. Меня схватили, правда, потом удалось сбежать.

По-очереди мы протиснулись в эту лазейку. Она постепенно увеличивалась, пока не превратилась в весьма солидный коридор.

– Не поверю, если все это прокопал Валтор.

– Нет, не он. Он просто рыл новые дыры вместо замурованных. А ход этот существовал очень давно.

– И куда он ведет? – спросил Джен.

– Выход в парке, за дворцом. Оттуда еще можно уйти.

Интерно: плюс – мы были на свободе; минус – (и весьма солидный минус) – у нас не было никакого оружия.

Когда мы выбрались, ничто не говорило об опасности. Все было тихо, но не настолько тихо, чтобы можно было насторожиться. Обычная утренняя тишина…

– Куда теперь пойдем? – спросила я.

– Ну, первая часть плана выполнена – Аллину мы вытащили. Теперь надо убить Ронна. Только…

– Только это уже без них, – я прервала Коррона и кивнула на Джена с Аллиной. – Вы вернетесь на Вайли.

– Еще чего! – тут же взорвался Джен. – Без тебя?

– Без меня. Это уже не ваша война.

– Ты забываешь, что он убил и нашу маму. Я не уйду.

Тихо переругиваясь, мы шли по парку, стараясь быть незамеченными. Все же утром это было трудно.

– Ночью не смог пробраться, – пояснил Валдин время своего появления. – Они слишком здорово стерегли все входы и выходы. Вот, пришлось сейчас…

– Ладно, главное, ты смог, – успокоил его Коррон.

– Стоять! Ни с места! – раздались крики за нашими спинами. В качестве аргумента преследователи добавили несколько выстрелов.

Мы одновременно упали на траву и расползлись в разные стороны, скрываясь за любым камнем. Погоня остановилась, видимо, они совещались.

– Сдавайтесь! Иначе вам же придется хуже!

– Хуже уже некуда! – крикнул им Коррон. – Попробуйте взять нас!

– Ха! Вот пристукнут их папочку, тогда узнают!

Сильный удар – и один из них упал.

– Заткнись, идиот! Они не должны знать наши планы.

Я подползла к Джену, пока те разбирались между собой.

– Бери Аллину и беги отсюда. Мы прикроем вас, попробуем увести этих в другую сторону. И не возражай. Ты слышал, они могут убить папу.

Последний аргумент подействовал на Джена. Да и то не совсем.

– Лети лучше ты…

– Нет, Джен. Эту битву я должна завершить сама. А ты должен охранять папу. Все, уходите.

Я переползла к Коррону.

– Ушел? – спросил он, глядя на уползающих Джена и Аллину. – Я уж думал, он упрется, как осел.

– Нет, обошлось. Надо пока отвлечь их, Джен должен успеть покинуть Денгиан, чтобы вернуться на Вайли. Ты же слышал…

– Ладно. Валдин!

– А, – отозвался тот из-за соседней кочки.

– Уходим врассыпную. В другую сторону. Пусть думают, что мы все идем туда. Если уйдем, встречаемся на космопорте.

– Хорошо, – мы уже приготовились бежать.

– И еще. За отставшими не возвращаться.

Это было разумно. Все равно попавшему в руки Ронна вторично грозила немедленная смерть. И нечего было рисковать попусту…

Большим умом преследователи не отличались. Не заметив исчезновения Джена и Аллины, они бросились за нами, пытаясь догнать и взять живыми. Валдин и Коррон почти сразу скрылись из виду в густом парке. Я слышала, что за мной бегут двое.

Петляя, как заяц, я уходила вниз по долине. Недалеко возвышались горы. Топот преследователей становился все глуше, пока совсем не пропал. Но я все равно постаралась побыстрее добраться до гор, надеясь укрыться там.

Я не заметила яму, скрытую высокой травой, и кубарем скатилась туда. Я почти не сомневалась в том, что преследователи отстали, но все равно сначала чуть высунулась, чтобы проверить, нет лм кого.

В эту же секунду из парка выбежал Коррон. Вот его-то они не упустили, сильный заряд парализующего луча, которым были вооружены преследователи, ударил ему в спину. Коррон упал и остался так лежать, не шевелясь. Один из догонявших наклонился над ним.

– Все в порядке, он только без сознания. Ты какой силы луч врубил, придурок? – обрушился он на стрелявшего. – Ронн нас прикончит…

– Он же сам собирается убить его.

– Вот именно – сам, а не руками третьеразрядного солдата. Где девчонка? – гаркнул он на другую группу преследователей.

– Ушла, – виновато развели они руками. – Сами понять не можем, как. Но она ушла.

– Вот получите от правителя, – пообещал он, – и я вместе с вами. Угораздило же меня отпустить свою группу…

Я могла померяться силами с двумя-тремя из них, чтобы отбить Коррона. Но не теперь, когда их было десятеро. Видимо, всех остальных они упустили. Минут так через пять, кое-как приведя Коррона в чувство, они убрались оттуда. Я тоже решила уходить. Помочь Коррону я уже ничем не могла…

Горы были близко. Я решила спрятаться там до ночи, чтобы потом перебраться к космопорту. Только вот я и не представляла, как смогу улететь с Денгиана. И смогу ли? Ведь моя миссия не выполнена…

Было тихо. Что-то слишком тихо для гор. Сама не знаю почему, но я насторожилась, ожидая худшего вплоть до того, что на меня снова бросятся солдаты Ронна.

Однако ничего не происходило, и настороженность сама собой ушла. Мне удалось найти маленькую пещерку рядом с ручьем, стекавшим с вершины горы. Вот там я и решила дождаться ночи.

Вечерело. Солнце уже практически скрылось за горизонтом, когда я решила идти к космопорту. Я отошла от пещерки совсем недалеко, не больше километра, как чувство настороженности вновь вернулось ко мне. Видимо, опасность была именно там, а не где-то еще. Я прислушалась, ожидая звука шагов или тонкого свиста парализующего луча или еще чего-то. Но стояла точно такая же мертвая тишина, как будто здесь кроме меня не было ничего живого. Так мне казалось…

Интерно: фактически так закончился еще один период моей жизни. Многое уже изменилось, но пока это было тайной для меня. И причиной этих перемен будет все тот же Ронн… Однако я не знала, что меня ждет в этой опасной тишине…

Глава 9. Живи и надейся.

Тишина на самом деле оказалась обманчивой. Интуитивно я почувствовала очень тихие шаги у себя за спиной, но даже не успела обернуться. Кто-то неизвестный нанес мне сильный удар по голове. Я упала, потеряв сознание.

Никогда не думала, что могу так глупо попасться. Но, тем не менее, это случилось, и я была в руках врага. Нет, не Ронна, хотя сначала я решила, что меня захватили его люди.

Темно-серый потолок. Я бессмысленно смотрела на него, пытаясь понять, где же я нахожусь. Двигаться не хотелось: жутко болела голова. Но надо было выбираться.

Темно-серый потолок сменился на такие же темно-серые стены. Ничего нового. Я была заперта в маленькой пустой темно-серой клетушке. Ничего, кроме массивной железной двери здесь не было.

Дверь, естественно, была закрыта. Конечно, только идиот оставит пленнику путь к спасению. У меня этого пути не было. Я не знала ни где я, ни кто меня захватил.

Пока я пыталась все это понять, кто-то открыл дверь. Мой похититель вошел в клетку, и часть вопросов отпали сами собой.

Стинг. Он обещал убить меня сам, и видимо, он решил, что пришло время выполнить свое обещание. Только мне было интересно, с Ронном он, или сам по себе? Правда, неизвестно, какой из вариантов был бы лучше…

– Привет, принцесса, – прорычал он. – Вот и пришло время. Я же обещал, что сам вас убью.

– Я помню. Ты мог сто раз опоздать.

– Не-ет, – протянул он. – Я знал, что ты останешься в живых. Я сам убью тебя!

– Это мания преследования, – предупредила я. – Что я тебе сделала?

Он надолго задумался, пытаясь решить, что же я все-таки ему сделала. Но при этом он не сводил с меня бластера, следя за каждым движением. Видимо, пока я была нужна ему живая.

– Может, и ничего, – наконец признал он. – Но я поклялся убить тебя, и убью!

Так, его серьезно заклинило на этом. Я пожала плечами и ничего не ответила. Стинг относился к тому типу людей, которых нельзя переубедить. Все равно ничто не могло заставить его поменять свое решение. Ну и черт с ним!

– Кстати, ты наверняка не знаешь последние новости, – заметил он.

– Это какие?

– Пересказывать долго. Сама посмотришь. Между прочим, ты была без сознания десять дней. Я все же чуть перестарался, – его лицо исказила усмешка.

Как же, перестарался! Одним ударом вырубить на десять дней невозможно. Скорее всего, он все это время накачивал меня снотворным или чем-нибудь похожим.

– А твоему братцу я послал сообщение о том, что ты умерла.

Я бросилась на него, не обращая внимания на бластер. Это надо же! Я представила, как сейчас Джен и папа…

Пожалуй, Стинг ожидал моего рывка. Он проворно отскочил к двери, готовый выстрелить в любую секунду. Я решила пока не злить его.

На пару секунд он исчез, а, появившись, поставил на пол маленький переносной телевизор.

– Посмотришь последние новости из Райшен Галактики. Думаю, они тебе понравятся.

Дверь с лязгом закрылась. Что ж, он сам предложил мне узнать новости. Посмотрим, что случилось за последние десять дней.

Стинг словно специально подгадал, чтобы я напала сразу на выпуск новостей. А может, и специально. Тем не менее…

– Райшен Галактика сейчас находится в очень сложном положении. После убийства короля неделю назад империя оказалась в периоде междуцарствия. При этом наследный принц Джен рассказал, что к нему поступило сообщение от пирата. Он говорил, что убил принцессу Лайру. Таким образом, принц Джен становится единственным претендентом на трон Райшен Галактики. У нас есть интервью с ним.

На экране появился Джен. За эти дни он так изменился, что я едва узнала его.

– От какого пирата вы получили сообщение о гибели принцессы Лайры?

– Зовут его, если не ошибаюсь, Стинг. Понятия не имею, за что он убил Лайру, насколько я знаю, они не были непримиримыми врагами.

– То есть, они были друзьями?

– Я этого не говорил. Стинг никогда не был ни нашим другом, ни врагом.

– Возможно, он убил вашу сестру по чьему-то приказу?

– Нет, – Джен покачал головой. – Он сам сказал, что действует в одиночку, вне зависимости от других пиратов или императора Ронна.

– А причем здесь империя джейсов?

– Именно там он убил Лайру.

– Но… как она оказалась там?

– На Денгиане? Это я оставлю в тайне. Мне кажется, что еще не все потеряно.

– То есть, ваша сестра жива?

– Я не исключаю и такой возможности, хотя это уже маловероятно.

– Пока еще неизвестно, кто убил вашего отца?

– Нет. На это дело брошено много людей. Я надеюсь, что в скором времени все будет известно.

– Вы поручили это дело лучшим?

– Да… только вот лучшей была Лайра.

Джен пропал с экрана. На его месте вновь появилась дикторша.

– Через два дня состоится коронация принца Джена, после которой он официально станет королем Райшен Галактики. Поэтому Вайли пока закрыта практически от всех кораблей, кроме спецрейсов и приглашенных на церемонию. Смотрите прямой эфир на нашем канале…

Экран телевизора потух. Видимо, Стинг решил, что мне пока хватит новостей. Да уж, действительно хватит. Папу убили… но кто? Кто был настолько близок, чтобы обмануть бдительность охраны? Агенты 'Оррегоны' всегда исправно несли службу. Так что действительно это был кто-то из своих. Кто же?

В уме я перебирала всех друзей и сановников папы. Но я не могла представить, что кто-то настолько ненавидел его. Это было невозможно.

Интерно: такова судьба многих королей и королев. Вне зависимости от их правления, всегда находились толпы недовольных. И всегда были внешние враги, те же джейсы, например. Именно последние, как правило, в той или иной мере были виноваты в их гибели. Ну а сейчас на их совести лежали две смерти… Возможно, несколько лет спустя так же будем убиты и мы с Дженом…

Профессия агента обязывает: я начала разрабатывать план расследования убийства папы. Хотя ясно понимала, что мне вряд ли удастся заняться этим. Просто потому, что меня тоже не будет…

Стинг появился неожиданно.

– Принцесса, не хотите узнать, кто убил вашего отца?

– Ты!

– Нет, что вы! Я здесь безвылазно уже месяц, наверное. Или сколько там прошло с момента вашего прибытия на Ренни? Так что я не мог убить короля. Да и зачем мне это? – ударился он в философию.

– Если знаешь, может, сообщишь Джену? Связь у тебя есть, судя по новостям.

– Есть. Но зачем? Пускай сам мозгами шевелит, я уверен, что он найдет предателя. А вот у тебя не будет времени.

– Догадываюсь, – буркнула я, не сводя взгляда с бластера.

– Так вот… – он помолчал, растягивая удовольствие. – Вашего отца убил его самый близкий друг, адмирал Карренан.

– Что?! Это же невозможно!

– Увы, принцесса, – он усмехнулся. – Карренан уже давно продался Ронну, и он много лет снабжает его информацией. Вот так-то.

Я не могла поверить. Однако, сопоставляя некоторые факты, все же понимала, что Стинг сейчас не врет. И адмирал действительно стал предателем… Вот уж не подумала бы…

Так, что против адмирала? Слова Стинга… Ну что ж, можно поверить. Далее… Плохо поставленные патрули на самой границе с империей джейсов… Тоже факт, сами видели. И это уже куда весомее, чем заверения Стинга.

Пару часов спустя я уже была полностью уверена в виновности адмирала. Теперь надо было уговорить моего похитителя позволить мне поговорить с Дженом. Тот наверняка будет удивлен, ну да ничего. Главное – чтобы Карренан не успел уйти… А он теперь может выкинуть такой финт, ведь королем станет Джен. И он не совсем похож на папу: лезет, куда надо и куда не надо. Хотя я не считаю это его качество отрицательным. Так он действительно может докопаться до правды.

Стинг зашел ко мне только поздно вечером. (По крайней мере, я думала, что тогда был поздний вечер. Обычно я хорошо чувствую время.) Однако он и не собирался давать мне возможность поговорить с братом…

– И не мечтай, принцесса, – отрезал он. – Я уже сообщил о вашей гибели, так что ваш брат станет королем. А что будет, если объявитесь вы?

– Я не собираюсь претендовать на трон. Джен должен знать, кто убил нашего отца.

– Узнает, – 'успокоил' меня Стинг. – Сам до всего дойдет. Менять свои планы относительно тебя я не собираюсь. И все.

Я не знала, что меня ждет. Понятно, что смерть, но какая? Я пока не понимала Стинга, может, он решил выдать меня Ронну? И тут пришла неожиданная мысль.

Десять дней… Я была без сознания десять дней. За это время Ронн наверняка успел убить Коррона… Нас ведь должны были выпустить на арену через пару дней, а не через десять…

Нельзя сказать, чтобы я боялась. Нет, совсем не боялась. За последнее время я настолько привыкла к смерти, что теперь она меня не пугала. Но я не говорила, что не хочу жить. Поэтому я собиралась бороться за жизнь, бороться до последней минуты…

Интерно: легко сказать – бороться. А вот как? Этого-то я не знала. Скажете, так не должно быть? Ну да, в книгах герой всегда знает, что делать. А я не герой книг, я реальный человек. И вполне могу ошибаться, чего почти не бывает в книгах.

Так я просидела под замком еще два дня. Наверняка какой-нибудь герой мог за это время выбраться, вернуться на Вайли, ну и встать на свое законное место на троне РГ. А вот я не смогла. Еще бы, даже вскрыть дверь было нечем: вокруг только голые стены и массивная дверь. А Стинг, изредка заходя ко мне, грозит бластером. 'Против лома нет приема'.

Ожил телевизор. Стинг, видимо, не хотел лишать меня удовольствия лицезреть коронацию Джена. На что, интересно, он рассчитывал?

Что ж, мой брат стал королем Райшен Галактики. Так ему и надо. Я не завидовала ему, трон в нашем представлении всегда считался… необходимым обязательством, что ли? Это еще вопрос, кому повезло больше: Джену или мне. Только вот он был в относительной безопасности на Вайли, а я и сама не знала, где нахожусь. И, может быть, мне осталось жить несколько часов…

Вот тут я не ошиблась. Наутро Стинг вытащил меня из этой конуры, крепко связал руки и потащил куда-то наружу.

Яркий дневной свет ослепил меня. Чрез пару минут я привыкла к свету и смогла кое-как сориентироваться. Правда, я даже не могла представить, куда мне бежать. Да, в общем-то, и не могла.

– Идем, принцесса, – засмеялся Стинг. – Скоро ты действительно умрешь.

– Верю, – ответила я.

– Ты просто мне понравилась, – 'признался' он. – Поэтому я дал тебе возможность увидеть коронацию твоего брата. Что, завидно? Ведь трон Райшен Галактики должен принадлежать тебе.

– Для нас этот трон никогда не был желанной целью. Не сомневаюсь, что Джен с радостью поменялся бы со мной, если бы мог. Так что если ты хотел расстроить меня этим, то у тебя ничего не вышло.

– Я и не сомневался. У тебя же все на лице написано.

– Может быть, – я не стала отрицать.

– Ты, наверно, и не догадываешься, как я хочу тебя убить? Или все-таки догадываешься?

– Нет. И как же? Сбросишь с обрыва?

– Точно, – с явным неудовольствием признал он. Видимо, он хотел удивить меня этим. – Это довольно гуманно с моей стороны, не находишь? Ты умрешь быстро и безболезненно.

– Большое тебе спасибо, – съязвила я.

Веревки сильно впивались в мои руки. Я увидела лопнувшую окровавленную кожу на запястьях и поморщилась от боли.

– Руки болят? – Стинг заметил мой взгляд. – Правда, развязать не могу. Боюсь, убежишь. Ты ведь можешь.

Интерно: где-то я прочитала фразу: 'Лучше гор могут быть только горы'. Что ж, верно сказано. Только это верно тогда, когда видишь свободные горы, и одновременно с этим свободен и сам. А я не была свободна.

Стинг тащил меня через перевал. Сразу за ним открылась большая пропасть. Так вот как выглядит моя смерть… Большая, темная пропасть. Что ж, посмотрим, кто кого… Я была слабее Стинга физически, но в моем активе лежала подготовка агента 'Оррегоны'. А у него – несколько лет пиратской жизни. Что тоже весьма весомый фактор. Тем не менее, я была готова к драке. Только бы он освободил меня от веревок…

Стинг оставил меня на краю пропасти, предварительно развязав руки. Видимо, он уже не боялся того, что я могу сбежать. Сам же он направился к отвесной стене и стал взбираться по ней.

Я смотрела вниз. Там, метрах в двух от края пропасти, была совсем маленькая площадка, полметра на полметра, не больше. Но эта площадка могла дать мне шанс…

Я посмотрела на Стинга. Он стоял наверху ко мне спиной, что-то рассматривая.

– Знаешь, здесь уже большая коллекция.

– Коллекция чего? – механически спросила я.

– Оружия. Понимаешь, как только я привожу сюда жертву, оставляю здесь оружие. Уже очень большая коллекция… Так что ты будешь здесь не одна. Не будешь страдать от одиночества, – усмехнулся он.

– И на том спасибо, – съязвила я.

– Пожалуйста, – Стинг посмотрел на меня. – Сама хочешь спрыгнуть?

– Не знаю, – ответила я, бросив на него мимолетный взгляд. – Может быть. Очень может быть…

– На площадке не удержишься, – разгадал он мои мысли. – Не ты первая хочешь спастись так.

Он окинул меня насмешливым взглядом и отвернулся, продолжая рассматривать коллекцию.

Ну а я все-таки решила испытать судьбу и, скользнув змеей по стене, оказалась на этой площадке.

Стинг был прав: устоять на этой площадке было очень сложно. Я едва не сорвалась с нее, удержавшись только чудом.

Так, а что дальше? К счастью, там, в стене, оказалась маленькая пещерка. По-видимому, она образовалась, когда часть породы выпала, став шаткой площадкой.

Как бы то ни было, эта пещерка оказалась очень кстати. Я забилась туда, надеясь на то, чтобы Стинг меня не заметил. Я уже слышала его торопливые шаги.

– Так-так… Все-таки ты решила прыгнуть… Я же говорил, что ты не сможешь удержаться. Ладно, принцесса Лайра, покойся с миром, – с долей издевки сказал он. – Жаль, ты не подождала меня, я так хотел видеть твою смерть…

Я слышала его тяжелые шаги, затухающие где-то вдали. Переждав пять минут, я выбралась из пропасти. Оуфф! Что было хуже всего – это то, что стена была практически идеально плоской. Но, тем не менее, у меня как-то получилось. Молнией я взлетела наверх – там же было оружие! Стинг здорово помог мне, собирая свою коллекцию.

Перебираясь по верху этой скалы, я немного обогнала Стинга. В мыслях у меня уже зрел план, как довести его до сердечного приступа.

– Сти-инг! – протяжно позвала я его.

Он поднял взгляд – и замер на месте.

– Ты… жива?…

– Нет, Стинг, – вздохнула я и устроилась на большом камне. – Я умерла. Это же ты меня убил.

– Я… Я не убивал тебя! Ты сама прыгнула в пропасть, – он, тем не менее, потянулся к бластеру.

– Ты хотел меня убить. И все равно убил бы. Стинг, не надо тянуться к оружию, все равно меня ты убить уже не сможешь. Я уже умерла.

– Ты… Ты…

– Ну, что я? Я умерла. Теперь я простой призрак. А вот ты пока жив. Ответишь на несколько вопросов?

– Д-да, – Стинг уже трясся от страха.

– Ладненько. Коррон еще жив?

– Не знаю… По-моему, да.

– Какие у Ронна планы?

– Сначала – убить короля Джена. Потом он будет небезосновательно претендовать на трон Райшен Галактики…

– У нас есть завещания.

– Карренан должен все устроить.

– Да, натворил же он дел, – вздохнула я. – Жаль, я уже не смогу ничего изменить.

– Ты же призрак… Расскажи все брату…

– Думаешь, все так просто? – горько улыбнулась я. – Очень скоро я растворюсь в пространстве. Навсегда.

– Отпусти меня. Я сам все расскажу королю РГ.

– Нет, Стинг. Я не могу. Не верю уже я тебе.

Я стала спускаться вниз. Место оказалось очень удобным – я смогла сохранить свое амплуа призрака.

– Откуда у тебя оружие?! – заорал он, выхватывая из-за пояса бластер.

Я оказалась намного быстрее – и Стинг упал с пронзенным сердцем. Он тоже успел выстрелить, но естественно, промахнулся.

– Все, Стинг. Я возвращаюсь из мертвых.

Вернуться к его убежищу я смогла быстро. А вот потом пришлось сложно – я ведь не знала этих гор.

Спасибо моему врожденному чувству направления – я почти без проблем выбралась оттуда. Вдали возвышался дворец Ронна.

Короткими перебежками, а также 'переползками', я подошла вплотную к дворцу. Осталось дождаться темноты, чтобы проникнуть туда – надо же было еще расквитаться с Ронном. А заодно ликвидировать угрозу Райшен Галактике и вытащить Коррона, если, конечно, он еще жив.

Первая задачка, подброшенная императором джейсов – замурованный намертво лаз, через который мы выбрались в прошлый раз оттуда. Что ж, надо было искать другой путь. Но где? Я – не Коррон, и не осведомлена о норах, прорытых моим мужем.

– Ну, спасибо, – шипела я на Ронна, рыская вдоль одной из стен дворца в поисках другой лазейки. За стеной слышались приглушенные голоса патрульных.

– Кто здесь? – испуганный шепот раздался у меня за спиной.

Я резко обернулась. В темноте я едва-едва различала черты лица появившегося из ниоткуда человека. Казалось, он был испуган ничуть не меньше, чем я.

– А ты кто? И откуда вышел?

– Я первый спросил.

– Да, не то воспитание… Я Лайра. Принцесса Райшен Галактики. А ты?

Он не ответил – только облегченно вздохнул.

– Так вы живы?! Это к лучшему.

– Не сомневаюсь. Кто вы? – в моем голосе появились стальные нотки.

– А? да, я не сказал. Меня зовут Лейг, я друг принца Валтора.

– Точно? И я могу верить тебе?

– Да, принцесса, можете. И не надо держать меня на мушке, я ведь не собираюсь убивать вас.

– Кто знает… Ладно, – я убрала оружие. – Слишком многие пытались меня убить за последнее время. Вы не будете первым.

– Да я и не собираюсь убивать вас, – повторил Лейг. – Если по моей вине с вами что-то случится, Коррон с меня кожу сдерет. Живьем.

– Даже так?… Ты видел его?

– Минут пять назад. Он здесь, в подвале.

Я посмотрела зачем-то на вершины деревьев, окружающих дворец, а потом перевела взгляд на моего собеседника.

– Что ж, может, это и к лучшему. Можешь отвести меня к нему?

– Да, но зачем? Освободить его я уже пытался – бесполезно.

– Ничего, посмотреть никогда не мешает. К тому же, что ты можешь знать о моих планах?

Риторический вопрос. Понятно, Лейг мог ответить на него только одним словом – 'ничего', но он ничего и не произнес.

– Идемте.

Да уж, Валтор умело прятал все лазейки. Непосвященному никогда не догадаться, что там есть что-то кроме густой-густой травы. Конечно, я совсем не знала своего собственного мужа…

Бедняга Коррон… Папаша хорошо поиздевался над сыном, ничего не скажешь…

– Коррон, – тихо позвала его я.

Он поднял голову. Все лицо его было разбито, на губах запеклась кровь, под глазами давно уже светились 'фонари'…

– Лайра?! Ты жива?

– Жива, жива. А ты как тут?

– Как видишь… Папаня никогда меня особо не жалел. А уж теперь особенно.

Я тем временем осматривала замок, запирающий решетку. Система была простая, но – как обычно бывает со всеми такими замками – труднооткрываемая.

– Да не мучайся, бесполезно, – посоветовал Коррон, следя за моими действиями. – Лейг уже столько раз пробовал…

Я оглянулась. Лейг все еще стоял здесь.

– Не волнуйся, ему можно доверять, – успокоил меня Коррон.

– Хорошо. Догадываешься, что я собираюсь делать?

– Выпустить меня, убрать Ронна, вернуться к брату. Правильно?

– Абсолютно, – я не отрывалась от замка, который, наконец, стал поддаваться.

'Щелк'!

– Наконец-то!

Глаза Лейга округлились. Он осмотрел только что открытый замок и недоуменно пожал плечами.

– Ничего не понимаю. Ничего.

– Не переживай, – посоветовал ему Коррон. – Она же этому училась.

– Где?

– Большой-большой секрет, – улыбнулась я. – Коррон, идти-то можешь?

– Могу. Они же только синяков набили, – вымученно улыбнулся он.

– А пойдешь? Он же все же твой отец…

– Лайра, не так давно мы спорили о том, кто из нас первым убьет его. Джен вышел из этой игры, а мы еще остались. Лейг?

– Принц Коррон, когда это я не помогал вашему брату? А теперь я с вами.

– Ронна не трогай. Он мой, – сказали мы одновременно.

– Кстати, а как здесь с оружием? У меня только один бластер, – сразу же добавила я.

– Уж чего-чего, а оружия здесь всегда хватало, даже с излишком.

Вот и добрались до главной цели всего нашего путешествия – императора джейсов. Ронна. Теперь осталось самое важное и самое сложное для нас – убить его. Мы прекрасно понимали, что Ронна голыми руками не возьмешь. Да и с оружием не так-то просто: предстояло еще узнать, где он сейчас находится, а потом еще пройти, может, через весь дворец, ища нашего врага.

С задачей номер один справились быстро и просто, наведавшись в контрольный центр. Прошлый урок их, к счастью, так ничему и не научил. Что ж, нам же лучше.

– Ну и где же ты, папочка? – спросил Коррон у компьютера, вводя в систему новую задачу.

– И где?

– Восточное крыло. Видимо, опять строит козни.

– С чего ты взял?

– Там, насколько я помню, его кабинет. И именно там он разрабатывает все свои планы и проекты.

– Знаешь, куда идти?

– Еще бы. Все же этот дворец был когда-то моим домом… Пусть и давно.

– Корр, а как мы доберемся до императора? – спросил Лейг. – Я не думаю, что нам дадут свободно пройти к нему.

– Ты прав. Но есть один способ… – он хитро посмотрел на нас.

– Ну?

– Мы станем обычными слугами императора. На нас просто не обратят внимания.

– Идея ничего, – кивнула я. – Но как ты собрался превратиться в слугу? По твоему лицу сразу можно понять, кто ты такой.

– Ну, это просто до невозможности.

Коррон указал на стену. Ровным рядом на ней висели черные плащи с огромными капюшонами.

– И что?

– Мы станем самыми презираемыми слугами императора, – в глазах принца сверкали искорки смеха. – От нас все будут нос воротить. Видите ли, мусорщики идут!

– Точно сработает?

– Практически неуязвимый план. Не будем терять времени, его и так у нас очень мало.

Сказано – сделано. Тремя черными тенями мы пробирались по дворцу императора джейсов, выбирая самые темные закоулки и стараясь не попадаться никому на глаза. Не жаловали здесь мусорщиков, ничего не скажешь! Но нам это было на руку. Нам хватило пятнадцати минут, чтобы найти его кабинет.

Быстро и тихо мы скользнули в его кабинет. Погруженный в свои думы, он даже не посмотрел на нас, только стал ворчать:

– Я же просил не беспокоить меня!

Мертвая тишина – мы не сказали ни слова. Ронн насторожился, хотя ему хватило и пары секунд, чтобы понять, кто это его беспокоит.

– Я вас ждал. Ну что, Коррон, ты лишился своей защиты в РГ? Ведь Лайры больше нет…

– Правда? А я и не знала…

Стинг здорово постарался, уверив всю Вселенную в моей гибели. Раз даже Ронн так думал, то что же говорить об остальных… Например, о Джене…

Император резко обернулся и впился в меня взглядом. Его брови резко поползли вверх.

– Ты жива?! Но ведь Стинг должен был тебя убить!

– Должен, да не обязан. Он сам погиб. А теперь пришла твоя очередь.

– Как бы не так! Вы будете первыми. Правда ведь, Лейг?

Ронн перевел на него взгляд. В ту же секунду Коррон оказался под прицелом его бластера.

– Простите, принц, но я никогда не был другом вашего брата. Я – верный слуга императора джейсов! И…

Договорить он не успел. Переведя все внимание на Коррона, он совсем забыл про меня. И я не стала ждать.

– Вот и все, император. Теперь вам никто не поможет, – спокойно сказала я. – Теперь вы ответите за все.

– За что? Я ничего не делал! – в голосе императора уже слышалась легкая паника, он нетерпеливо поглядывал на дверь.

– Нечего ждать помощи, – я заметила его взгляд. – Все камеры выключены. Как и их охрана. А ответишь ты за гибель дорогих нам людей.

– Это кого же? Я никого не убивал!

– Да, не убивал, – согласился с ним Коррон. В его глазах засверкали молнии. – За тебя это делали другие. Ты убивал чужими руками.

– И… и что вы сделаете со мной? – он паниковал, понимая, что это действительно конец.

– Лайра, кто из нас?

Я закрыла глаза. Повисла тревожная тишина.

– Что вы имеете в виду? – наконец подал голос Ронн.

– Мы спорили, кто первый тебя убьет, – ответил ему сын. – Лайра, ты как?

– Как обычно. Я не собираюсь прощать ему. А ты что, не смог бы избавить Вселенную от своего отца?

– Можешь убить и меня за это. Но я действительно не могу. Ты была права…

В глазах императора тут же зажглась надежда на спасение.

– Правильно делаешь, сынок. Обезвредь ее, и мы станем правителями мира!

Коррон смерил его холодным взглядом.

– Я не буду тебя убивать. Но и не стану мешать Лайре. Ты должен ответить за смерть Валтора.

– За смерть Аники.

– За смерть короля Райшен Галактики.

– За смерть мамы.

Ронн понял, что последняя искорка его надежды на сына погасла. Он бросился на меня, пытаясь вырвать оружие и спасти свою жизнь. Не смог. Я была быстрее.

Глава 10. Воскрешение из мертвых.

Тело императора рухнуло на пол. Коррон наклонился над ним, проверяя, жив ли его отец. Он коснулся его запястья.

– Все кончилось, Лайра. Все кончилось, – вздохнул он.

– Нет. Все еще только начинается. Не забывай, еще существует империя джейсов, предатель Карренан… так что у нас еще много работы.

– Я и не сомневался. Теперь ты можешь сообщить Джену о своем возвращении. Представляю, как он будет рад.

– Я тоже. Но говорить ему пока нельзя.

На лице Коррона появилось удивленное выражение, он уже открыл рот, чтобы спросить меня, почему, но не успел. В кабинет бывшего императора ворвались люди.

– Стоять на месте!

Мы замерли. Бесполезно спорить с разъяренными охранниками… Один из них подошел к Ронну, проверяя, жив ли тот.

– Они убили его!

Еще несколько секунд – и они разорвут нас на части. Что говорить, охрану император подбирал из наиболее преданных ему людей.

Коррон вскинул руку.

– Мой отец умер. Теперь я стал правителем империи джейсов.

– Вы убили своего отца! Вы лишены права на трон! – закричали некоторые.

– Э, нет! – вставила я. – Не Коррон, а я убила императора. И вы понимаете, что он заслужил свою смерть.

– А ты еще кто такая? Какое у тебя право…

– Я кто?! Я Лайра, принцесса Райшен Галактики! У меня есть право убить вашего императора. Он ведь убил моего мужа, моих родителей, мою подругу… Этого что, мало?!

Им хватило. Они опустили оружие и уставились на меня, как только я назвала свое имя. Вселенная меня уже похоронила…

– Коррон имеет право на трон империи джейсов. Он заслужил его.

И точка. Больше никто не осмелился выступать против нового императора. Впрочем, мне тогда казалось, что многие искренне обрадовались гибели Ронна. Его деспотия всем уже надоела.

Я и Коррон сидела напротив друг друга в его кабинете. Бывшем кабинете бывшего императора Ронна.

– Тебе ничего не вспоминается? – спросила я.

– А что-то должно? – он удивился и посмотрел мне в глаза.

– Точно так же мы сидели, когда встретились в первый раз. Там, на Ренни. Так что, вспоминается?

– Теперь да, – улыбнулся он. – Но тогда мы были противниками. Пусть условными, но противниками. А теперь все по-другому.

– Хорошо бы. Эти слова значат, что вражде между нашими империями пришел конец? Или ты повторишь путь своего отца?

– Нет уж, спасибо. Я не хочу кончить так же, как он. И завтра же свяжусь с твоим братом.

– Ну что ж, прекрасно. Я думаю, вы с ним договоритесь.

– Надеюсь. Если, конечно, он не будет упрямым, как осел…

– Вот уж наверняка будет. Но и ему ни к чему такой сильный враг, как империя джейсов под боком. Так что договоритесь, – я улыбнулась. – Да, что еще хотела спросить… Помнишь, когда мы летели на 'Вантро'… Что такое ты сказал Джену, что он стал считать тебя чуть ли не другом? Причем часом ранее на рога лез?

– Это секрет. Ты ведь спрашивала у него?

– Ну да. Но он тоже не сказал.

– Правильно сделал. И скажет только своему сыну. Это тайна, передаваемая из поколения в поколение правителями джейсов. Никто и никогда не сможет ее узнать. Даже ты. Это тайна.

– Ты еще больше заинтриговал меня. Все равно расколю Джена.

– Он может открыть эту тайну только тогда, когда большая беда повиснет над нашим миром. И больше никогда.

– Что-то я ничего не понимаю. Джен говорил о каких-то приемах…

– А-а… Ну, это просто придуманная им сказка. И не больше.

– Понятно.

– Лайра, не пытайся узнать эту тайну. Твое любоптство может привести к большим проблемам для всех нас.

– Ладно, не стану. Корр, выделишь мне завтра маленький корабль? Надо быстро возвращаться на Вайли.

– Можешь взять 'Вантро', если он еще здесь. Всех своих людей я оставлю здесь, ни к чему им мотаться по космосу без дела. Но я думал, что ты погостишь еще у меня.

– Нет, не могу. Еще надо разобраться с Карренаном. Он-то еще не знает, что Ронн погиб. Поэтому постарается навредить Джену.

– Это он убил твоего отца?

– Да. И может убить и Джена. Предупреди его, чтобы был осторожен с Карренаном. Только не упоминай обо мне. Для тебя я тоже умерла. Договорились?

– Договорились. Хотя я и не понимаю, к чему все эти шпионские страсти. Все же закончилось.

– Нет, Корр. Еще не все. Для меня не все.

Десять часов спустя я покинула Денгиан. Маленький, но шустрый 'Вантро' нес меня сквозь космические просторы. Теперь по дороге мне никто и ничто не угрожали: Коррон связался со многими пиратскими группировками и, благодаря своим старым связям, обеспечил мне полную неприкосновенность с их стороны. С Райшен Галактикой все было намного сложнее: Джен сразу взялся за дело и намного усилил охрану границ с империей джейсов. Хотя меня эти трудности не остановили: я все же оставалась агентом 'Оррегоны' и могла почти беспрепятственно пройти сквозь любые кордоны. И главное – незаметно. В общем, трех дней мне вполне хватило, чтобы долететь до Вайли. Моей родной планеты.

Ну а пробраться во дворец я решила старым испытанным способом, используя прихваченное с Денгиана скорроно. Мне очень повезло: как раз сегодня у короля РГ, то есть Джена, был приемный день, когда любой гражданин Райшен Галактики мог прийти к своему королю. Разумеется, не без серьезной на то причины.

Я вошла в приемную. Почти сразу же из кабинета брата вышел сияющий молодой человек. Кинув на меня быстрый небрежный взгляд, он покинул дворец. А больше никого уже не было: близился вечер.

Я даже не догадывалась, что несколько недель могут так сильно изменить человека, как то случилось с Дженом. Он неожиданно быстро повзрослел. Что ж, это неудивительно… Он ведь считал, что потерял всю свою семью. Да и бремя огромной ответственности за империю не помогает продлению беззаботной юности… Джен посмотрел на меня.

– Что вас привело ко мне?

Не узнал… Я едва не расплакалась, но все же сумела сдержаться. Даже голос Джена изменился…

– Очень важное дело, король, – и скинула капюшон скорроно.

– Лайра… – прошептал он, еще не веря своим глазам. – Лайра, сестренка, это правда ты? Это не галлюцинация?

Я отрицательно помотала головой. Джен, забыв обо всем, бросился обнимать меня.

– Лайра… Я уже думал, что ты погибла… Ведь Стинг прислал такую пленку…

– Я не погибла, Джен. Это Стинг погиб. И Ронн.

– Да, я знаю. Коррон сообщил мне о гибели своего отца. Мы уже начали переговоры о мире.

– Прекрасно. Я не сомневалась, что вы придете к единому мнению. Только на этом все еще не заканчивается.

– А что еще?

– А еще у нас есть крыса, которая стучала обо всем Ронну. И ее надо быстро устранить. Знаешь, в чем заключалось его настоящее задание?

– Нет. А в чем?

– В твоей ликвидации. Многие знают о гибели императора джейсов?

– Пока еще никто.

– Прекрасно.

– А кто эта крыса? – в глазах Джена засверкали молнии. – Я сотру его в порошок.

– Успеешь. Он очень опасен. Это адмирал Карренан.

– Чего? Лайра, ты что, заболела? Он же самый преданный наш человек. Еще папе служил…

– Вот поэтому он и крыса. И это он убил папу. Он продавал всю информацию о нас Ронну.

– Все равно я не верю…

– Мог бы спросить Стинга, да вот он погиб.

– А с чего это Стинг тебе все рассказал? Разоткровенничался?

– Ага. Он уже собирался убить меня, так что я не могла ничего предпринять. До такой степени обнаглел, что дал мне посмотреть твою коронацию. Не думаю, что он соврал. Наоборот, стремился, чтобы перед смертью я узнала всю правду.

– И что думаешь теперь?

– Пока мое возвращение должно оставаться в тайне. Коррон ведь ничего тебе не говорил?

– А что, он знал?

– Ну да. Мы вместе убирали Ронна. Так вот, Карренана голыми руками не возьмешь. Придется что-то придумывать, чтобы он выболтал тайны.

– Непросто будет сделать это, – скептически заметил Джен. – Все же он классный специалист…

– Да знаю! Поэтому ни ему, ни кому другому пока не стоит знать, что я вернулась. Ну, кроме Аллины. Ты еще не женился?

– Пока что рано: во всей Галактике траур по нашему отцу.

– Разрешите, господин? – медленно приоткрылась дверь, и в кабинете оказался Карренан. Вот уж явился на нашу голову! Я едва успела накинуть капюшон скорроно.

– Да, проходи, – кивнул Джен, пристроившись на краю стола. Правой рукой он нажал на кнопку коммутатора.

– Аллина, зайди ко мне, пожалуйста.

Через пару минут она появилась.

– В чем дело?

– Лин, устрой ее где-нибудь во дворце. Эта девушка очень много пережила за последнее время, – Джен импровизировал на ходу. Хотя в чем-то он был прав…

– Ладно, – Аллина кивнула.

Я поднялась и проследовала за ней в одну из боковых дверей. Напоследок я бросила мимолетный взгляд на Карренана. И почему-то сразу в сердце зашевелилось тяжелое предчувствие…

Мы отошли от двери метров на десять. Я обернулась, проверяя, нет ли кого рядом. Никого не было. Мне хватило доли секунды, чтобы зажать рот Аллины и сорвать с себя капюшон.

– Алли, тихо! Иначе всему конец!

Она сразу узнала меня и молча кивнула. Я отпустила ее.

– У тебя есть оружие? – шепотом спросила я, не спуская глаз с двери.

– С собой нет, – так же тихо ответила она. – Но вообще здесь есть…

– Давай, и быстрее. Все вопросы потом.

Из секретной ниши она вытащила бластер. Всего лишь один, но этого должно было хватить.

– Когда эту дыру успели высверлить? – тихо спросила я, приближаясь к двери кабинета.

– После нашего возвращения. Джен таких штук пятьдесят сделал. Вспомнил Валтора, видимо. Перестраховщик…

– Это не помешает. Никогда.

Дверь была закрыта не полностью, так что мы слышали каждое слово разговора Джена и Карренана. И этот разговор нам не понравился…

– Король, а на каких условиях вы согласились бы заключить мир с империей джейсов? Эта война уже всех сильно измотала…

– Не спорю. Но об условиях я еще не думал. Такого предложения от Ронна не поступало.

– А как вам вариант отдать ему трон Райшен Галактики?

– Адмирал, вы это серьезно? – в голосе Джена слышалось непритворное удивление. Он даже представить не мог, что Карренан пойдет ва-банк. – Отдать ему трон Райшен Галактики?!

– Да, мой король. Это единственный шанс сохранить вашу жизнь.

– Нет. На такой шаг я никогда не пойду, – твердо ответил Джен, подписывая себе смертный приговор…

Карренан выхватил оружие и направил его на безоружного Джена.

– Зря вы не согласились, король. Это действительно был единственный шанс спасти свою жизнь и жизнь своей подруги. А теперь вам обоим предстоит умереть… Ничего уже поделать нельзя.

– Ты… Предатель!

– Да, представьте себе. Ронн платил мне очень много за информацию. И еще больше за ваши жизни.

Пока он разглагольствовал, я не теряла времени. В узкую щель я видела, что Джен стоит прямо напротив двери. Я ураганом вылетела из коридора, сбив Джена на пол и выстрелив в предателя-адмирала.

– Ты цел? – спросила я брата.

– Да, все нормально. Ты-то как? Он тебя не задел?

Карренан тоже успел выстрелить.

– Нет, промахнулся. Сейчас посмотрю, жив ли он. Не высовывайся пока что.

Да, он был еще жив. Но мой выстрел оказался смертельным.

– Принцесса Лайра… – еле слышно прошептал он. – Так вы все же живы? Соврал Стинг… Ничего, империя джейсов все равно воцарится над Райшен Галактикой!

– Нет, адмирал. Этого никогда не случится. Скоро будет подписан мир между империями. И Ронн убит, – заявил Джен, подойдя к нам.

Он засмеялся. Страшным, жутким смехом, от которого мурашки поползли по коже. Мы с Дженом коротко переглянулись, не понимая, чего он так развеселился.

– Для вас все еще только начинается! Вы не знаете о главной опасности. Она придет не сейчас, нет. Тогда, когда вы не будете ее ждать. Я знаю о ней. Знаю. Но ничего вам не скажу…

Эта длинная тирада оказалась ему не по силам. Голова адмирала склонилась набок, глаза чуть приоткрылись, но они уже ничего не видели. Предатель погиб.

– Джен…

– Ау, – отозвался он.

– Джен, что-то мне все это не нравится.

– А что тут такого? Обычный бред сумасшедшего умирающего старика. И ничего больше.

– Не думаю. Он что-то знал…

– Сестренка, у тебя паранойя. Не заразно?

– Не бойся, не заболеешь. У тебя иммунитет ко всем моим страхам.

– И хорошо. Иначе давно бы загнулся. А мне еще править империей, не забывай. Или ты хочешь сама править Райшен Галактикой? Я с радостью уступлю тебе свое место.

– Нет уж, Джен. Ты впрягся в эту лямку, тебе и тянуть. Все равно что-то не так…

– По-моему, тебе стоит отдохнуть, – вмешалась Аллина, которая до сих пор не говорила ни слова, все еще не поверив в мое счастливое возвращение. Впрочем, ее можно понять.

В моей памяти тут же всплыли слова Морры, погибшей на Ракнотоне: 'Если выберетесь, попробуйте куда-нибудь улететь. Есть в Райшен Галактике небольшая планета, Земля. Там довольно спокойно. Попробуйте слетать туда'.

– Что ж, думаю, ты права. Надо отдохнуть.

– Куда полетишь? Думаю, на Вайли сейчас будет неспокойно… можешь слетать на планету-курорт…

– На Флейгу, что ли? Нет, не туда. Я полечу на Землю.

– Куда?

– На Землю. Это маленькая планета в солнечной системе бета-флор, – так называется ваша звезда в картотеках Райшен Галактики.

– Как хочешь, – Джен пожал плечами. – Это решать только тебе. А что за планета?

– Не знаю. Вот вернусь, все тебе расскажу…

Эпилог.

Вот я и на Земле. На этой маленькой и достаточно спокойной (по масштабам Райшен Галактики, конечно) планете. Сегодня я заканчиваю рассказ и пока прячу его в недрах своего компьютера.

Несколько слов об остальных. Валдин погиб на Денгиане, убегая от преследователей. И его смерть оказалась никем не замеченной…

В бумагах Карренана не было ни слова о грозящей нам беде. Но я знаю, что если она обрушится на РГ, Джен обязательно вызовет меня домой. Как-никак, я все же осталась агентом 'Оррегоны'…

Империя джейсов и РГ заключили вечный мир. Который, правда, чуть не пошатнулся через полчаса после заключения благодаря упрямству договаривающихся сторон. Что поделать, такой у них характер.

Джен и Аллина наконец-то поженились. Так что теперь вся Райшен Галактика ждет рождения нового короля. Или королевы. Что ж, все циклично…

А я улетела на Землю. Правда, не на простой отдых. Уже около двух лет я живу здесь. И, может, прожила бы всю свою жизнь, но я чувствую, что скоро мне придется вернуться домой. С Вайли прилетит маленький корабль, типа 'Вантро' и заберет меня назад, в мир звезд. Там я принцесса Галактики.

А здесь, на Земле я работаю в маленьком магазине. Я хочу узнать эту планету как можно лучше, чтобы она стала для меня такой же родной, как и Вайли. И мне кажется, что это уже случилось. И когда-нибудь лайнер Райшен Галактики опустится на поверхность Земли, и никто не будет смотреть на него с удивлением или страхом. Когда-нибудь это случится.

Но вы пока не можете видеть, как большой космический лайнер пересекает вашу систему.


Оглавление

  • Глава 1. В начале долгого пути.
  • Глава 2. Любовь и смерть.
  • Глава 3. На пороге будущего.
  • Глава 4. Первое задание. Мама…
  • Глава 5. Проданы на смерть.
  • Глава 6. Спасение.
  • Глава 7. Дорога на Денгиан.
  • Глава 8. Планета смерти.
  • Глава 9. Живи и надейся.
  • Глава 10. Воскрешение из мертвых.
  • Эпилог.