Люди Великой реки (том 2) (fb2)


Настройки текста:



Андрей Круз

Люди Великой реки (том 2)

Если уж влип в историю, надо все же участвовать в ней до конца. И лицо сохранить, и вообще интересно самому, куда судьба приведет, да и компенсировать понесенные расходы желательно. И с такой вот прозаической мотивацией бывший драгунский унтер, а ныне охотник на нечисть, нежить и прочих вредных тварей Александр Волков с новыми друзьями идет до конца в своем невероятном путешествии.

Андрей Круз

Люди Великой реки (том 2)

43

Орри ошибся. Добралась мы до бакена, обозначавшего начало опасной зоны, примерно к полудню. Да и бакен не слишком нужен был, здесь бы и совсем дурак понял, что Дурное болото близко. Постепенно понижавшийся берег опустился почти на уровень воды, а затем его быстро затянуло непроглядным туманом. Постепенно туман наполз на блестящую поверхность реки почти до ее середины, навис сверху мутной дымкой, закрывая небо и превращая солнечный день в пасмурный. Похоже это было скорее на ранние сумерки.

Про местную нечисть я знал скорее в теории, плавать мне раньше не доводилось в этих местах. Такая обстановка была для меня внове. Признаться, я сам не ожидал, что все это будет настолько гнетущим, хоть мне немало рассказывали про это место. Впрочем, помнил я и о том, что днем суда проходят здесь чаще всего без происшествий. Ночью, правда, сюда вообще никто не суется.

Орри вцепившись в штурвал, вел баржу от одного буя к другому, покачивающемуся на мелкой волне и побрякивающем колокольчиком. Цепь этих оранжевых конусов обозначала правую границу фарватера. Заходить за них совсем не рекомендовалось. Дальше туман резко сгущался, и потеряться в нем можно было без всякого напряжения. И теряются у Дурного болота обычно безвозвратно. Хотя вру, иногда возвращаются, но таким возвращениям совсем никто не рад, чаще всего.

Чем дальше в туман, тем глуше становились звуки, вязли в нем, словно в вате. Левый берег проглядывал сквозь дымку темной полоской, а по правому борту видимость была метров тридцать, и то в лучшем случае. Если что кинется из тумана, то с пулеметом среагировать не успею. Поэтому я от «максима» отодвинулся, и половчей перехватил «вампирский» дробовик, заряженный на этот раз обычной картечью.

Маше тоже было не по себе. Она кусала губы, нервно оглядывалась. Сначала я хотел загнать ее в каюту, но все же не стал. Не уйдет, не тот характер, да и пригодиться она может со своим колдовством. Даже Лари выглядела напряженной, что для нее вообще не характерно. Обычно вид у демонессы расслабленный и немного дурашливый в любых обстоятельствах.

– Муторно на душе что-то… – пробормотал Балин.

– Мне тоже – согласился я – Давай к рубке поближе переберемся. Если кто сунется – будем шкипера с тыла прикрывать.

Гном молча кивнул и переместился к рубке. Я последовал за ним.

– А нам куда? – спросила Маша.

– К спуску в трюм. Если кто полезет – бейте со всех стволов, а потом ныряйте вниз. Понятно? – негромко пробормотал я.

– Хорошо – согласилась колдунья.

Действительно, муторно что-то. И взгляд ощущаю все время, голодный и злой, но какой-то не сфокусированный. Непонятно откуда и даже непонятно на кого. Как будто просто накрыло нас не туманом, а облаком концентрированной злобы. Мурашки по спине вперегонки бегают и волосы шевелятся на затылке самопроизвольно.

Но все шло тихо. Судовой дизель равномерно молотил под палубой, вода плескалась в борта, туман обтекал нас с двух сторон, как бы расступаясь вокруг баржи и снова смыкаясь за кормой. Словно кто-то перед нами занавес раздвигает и задвигает его позади.

Что-то сильно плеснуло возле самого борта. Все подскочили от неожиданности.

– Что это? – нервно спросила Маша.

– Мало ли… – пожал плечами Балин – Может и рыба. Рыбы в Уларе прорва.

– Хрена лысого это рыба – процедил я – Рыба к фарватеру здесь близко не подходит, вся под берегом. Страшно тут рыбе. Любая живая тварь зло чует.

С этими словами я чуть приподнял стволы ружья. Это оказалось достаточным для всех. Балин с двойным щелчком откинул курки своего «огрызка», и даже Орри в рубке поступил точно так же, хоть, на первый взгляд, к разговору не прислушивался.

– А что это в таком случае? – спросила Маша, перейдя на шепот.

– Местный обитатель. Нечисть какая-то.

– Нападут? – заметно испугалась она?

– Откуда я знаю? Могут.

Плеск повторился. Теперь уже с другой стороны. И вроде бы даже ближе к борту. Балин шагнул было в ту сторону, чтобы посмотреть, кто там плескается, но я за рукав оттащил его обратно.

– К бортам не приближаться! – громко сказал я, чтобы все слышали – Много местных тварей кидаются прямо из воды на тех, кого увидят. Держаться середины палубы!

Палуба на барже широкая, метра четыре. Место есть, где разместиться, тем более, что с тыла нас рубка прикрывает. Ох, чует мое сердце, что не спроста все это.

– Если из воды что полезет, дайте сначала высунуться, а уже потом стреляйте – продолжал командовать я – А то у нас перезарядка не быстрая.

– Понял – буркнул Балин.

Снова плеск воды, затем еще один. С двух уже сторон. Точно, кто-то увязался за нами, о чем я всех и оповестил. А затем справа от меня в борт вцепились две когтистые, скользкие, темно-зеленые лапы, по форме удивительно напоминающие человеческие руки, разве что поменьше. И еще через секунду на борту оказалась рогатая зубастая жаба с глазами, светящимися красным. Ну, почти жаба, по крайней мере пасть по пропорциям очень похожа. Только с коротким хвостом с гребнем и шея подлиннее. Скользкая, бородавчатая, с густыми слюнями, капающим из зубастой пасти. Небольшие черные рога, направленные вперед.

Распахнула пасть, усаженную длинными тонкими зубами… и поймала ей заряд картечи, влетевший ей через глотку прямо в голову и вырвавший в затылок. Жабу швырнуло за борт, но на палубу выскочили сразу три, одновременно. Две были у самой кормы, и длинными прыжками сократили расстояние, приземлившись на доски с влажным хлюпаньем, а еще одна выскочила слева, успела завизжать на невероятной ноте, вгрызаясь в мозг зубьями циркулярной пилы по металлу, но визг мгновенно прервался резким свистом и ударом – Лари просто разрубила ее пополам своим латигом.

Слева дуплетом бабахнул Балин, голова одной из жаб разлетелась кровавыми брызгами. А по второй ударили одновременно я из заряженного ствола, и Маша из правой ладони. В результате я промахнулся – удар Силы отбросил тварь метров на пять назад, перевернув через голову. А еще две жабы разом выскочили на борт со стороны Лари. И сразу же еще одна с моей стороны, справа. Да они всерьез намерены нами пообедать!

Не успевая перезарядить ружье, я его просто отпустил, и оно качнулось у меня на плече на ременной петле. А сам выхватил револьвер, всадил пулю в жабу с моей стороны, затем поймал в прицел вторую, слева, но она успела прыгнуть в нашу сторону и попала под секиру Балина, раскроившую ей череп и вонзившуюся в палубу. Снова мелькнул раздвоенный латиг демонессы, раздался визг, а с той стороны на доски брызнуло бурой кровью.

«Ничего, пока держимся!» – подумалось мне, но я мысленно же оборвал себя, добавив: «Пока – это пока. Не сглазить бы».

– Впереди! – заорал Орри и одновременно из рубки донесся грохот ружейного выстрела.

Я не удержался, заглянул туда. В воздухе расплывалось облако порохового дыма, а рама смотрового окна в рубке была перемазана кровью. Это ничего, с той стороны так просто не пролезешь, такие баржи, как эта, не дураки строили. Рубка здесь вообще пуленепробиваемая, никакая жаба не пролезет. А вот заскочить с той стороны и попытаться подобраться к нам вдоль борта – это пожалуйста, это запросто.

За это время я успел перезарядить двустволку, вбив два толстых патрона в стволы, и был готов принять следующих гостей на палубе. Но пока было тихо, хоть я готов был свою голову прозакладывать против чего угодно, что ничего еще не закончилось. Про этих жаб – речных импов, известно было то, что смерти они не боятся, а производит их старшая особь-матка, которая тоже крутится где-то здесь, под водой, и которой таких еще наделать, если этих перебьют, ничего не стоит.

– Балин, динамит давай! – крикнул я – Надо их матку гнать наверх!

Ждать у моря погоды тоже не годится. Лучший способ защиты – это нападение, вот и попробуем к нему прибегнуть. А сразу матку ничем не выгонишь, пока нескольких ее потомков не уничтожишь. Так, по крайней мере, все мои книги говорят.

Я выдернул цилиндрическую шашку взрывчатки из кармана, поймал зубами хвостик бечевки, торчащий из запала, и рванул его зубами. Треснуло, зашипело, как от зажженной спички. Из огрызка шнура, похожего на окурок папиросы, повалил дым, струйкой брызнули искры.

Посчитав до четырех про себя, одновременно молясь, чтобы запал был не бракованным, я, размахнувшись, метнул шашку за борт. И через пару секунд глухо там бухнуло, а поверхность воды вспухла большим пузырем. Гидравлический удар мягким молотом ударил в борт баржи, и почти одновременно рвануло с другого борта – Балин тоже не намного отстал. А я уже рвал бечевку из запала следующего заряда динамита.

Из воды снова выскочила жаба, умудрившись перелететь через борт и упасть мне прямо под ноги. Я едва успел отпрыгнуть назад, как острые как иглы зубы со стуком сомкнулись в том месте, где только что было мое колено.

Устоять на ногах не получилось, поэтому и выстрелить я не успел. Из распахнувшейся пасти вылетел хлыстом длинный язык, подсек меня сразу под обе щиколотки, а затем тварь резким движением головы выдернула ноги из-под меня. Я рухнул навзничь, роняя ружье и хватаясь снова за кобуру.

Краем глаза я увидел, как на левом борту оказались еще две твари, одновременно, отвлекая бросившихся было мне на помощь Балина и Лари. Сильный рывок заставил заскользить меня по доскам палубы на спине, и я едва вцепиться руками в проем двери в рубку, иначе мои спутанные ноги уже исчезли бы в жабьей пасти. Силы у чудовища было с избытком, даром что оно раза в два меньше меня.

Спасла меня Маша, выпустившая из ладони сверкающую ветвящуюся молнию. Треснуло разрядом, запахло одновременно озоном и гарью. Жаба дернулась и отлетела назад, волоча мгновенно ослабший и соскользнувший с моих ног язык за собой. А затем в нее угодил дуплет картечи из дверей рубки – это уже Орри помог, вмешался в заваруху.

Я перекатился, схватил как последнюю надежду выроненное ружье, встал на колено. Балин с Лари еще отбивались – твари словно ускорились, даже латиг, вертевшийся в воздухе, не мог попасть по уворачивающейся жабе. Она отскочила в сторону, разрывая дистанцию, оказавшись на корме баржи. Вторая же, совершив невероятный прыжок с места, заскочила на крышу рубки, выстрелила оттуда в увернувшуюся Лари языком, но все же попала под раздвоенный хвост латига, раскроивший ей череп.

Маша подхватила с палубы бесполезно валяющийся «Таран» и дважды выстрелила в сидящую на корме жабу, ни разу не попав, но заставив ее выпрыгнуть за борт.

Где матка? Драка пошла во всю ширь, теперь она обязательно должна появиться. Или те, кто книжки пишет про монстров, ни черта в них не понимают.

Матка оказалась совсем не похожей на своих питомцев. Больше всего она напоминала длинную ящерицу с широкой, как раскрытый чемодан башкой, с гребнем вдоль всей спины и жуткими когтями, под которыми беспомощно крошился деревянный планшир. Она появилась из воды совершенно бесшумно, выскочив до того места, где у нее должен быть «пояс» и опершись передними лапами на борт, заваливая широкую увесистую баржу в крен. Сверкающие каминными углями глаза уставились на нас, сгрудившихся возле рубки. Даже частично показавшись из воды, она нависала над нами сверху.

– Маша, щит! – заорал я, и сделал это своевременно.

Едва перед нами возникла искрящаяся полусфера, как ящер выбросил из пасти, словно дристнул, облако зеленой слизи, осевшее на невидимой сфере и стекшее вниз. Доски палубы в том месте, куда упали капли, зашипели и задымились.

– Щит! – снова крикнул я, и сфера, мигнув, рассыпалась искрами.

А я влепил в морду ящера картечью из двух стволов, дуплетом, так, что меня чуть не развернуло, высушив плечо. Две порции картечи с такого расстояния не шутка. Голова матки откинулась назад под страшным ударом, брызнула бурой кровью, облаком повисшей в воздухе. Тварь чуть не сорвало с борта, но глубоко впившиеся в дерево когти удержали ее на месте. Но удержали лишь для того, чтобы выхватившая у Маши помповик Лари начала всаживать в грудь и шею заряд за зарядом, рвущие мышцы и жилы, вырывающие куски зеленой плоти. «Таран» подпрыгивал при каждом выстреле, плевался огнем, и пять раз подряд честно рванул свистящими кучками свинца осклизлую плоть твари. Бабахнул дуплет из двустволки Балина. Но точку поставили все же не они, а штуцер Старейшины Рарри, с которым высунулся из рубки Орри Кулак.

Орри вскинул свою вертикалку пугающего калибра, утопил крючок, и… Я оглох на левое ухо, а длинный пучок пламени вырвался сначала из верхнего, а затем, через пару секунд, из нижнего ствола. И второй выстрел был уже лишним. Монстра сбило с баржи и швырнуло в воду уже первым попаданием. Удар пули шестисотого калибра весом в шестьдесят грамм дракона на задницу усаживает, не то что матку речных импов. Вторая пуля ударила молотом в уже неподвижное тело, покачивавшееся на волне и медленно погружающееся, выбив фонтан воды и крови, перевернув тушу и закружив в медленном водовороте.

– Все, что ли? – спросила Лари, быстро заталкивая патроны в помповик.

– Все – ответил я, переламывая стволы «вампирки».

– Уверен? А мелочь? – спросила уже Маша, тяжело дыша.

– Матку убили, мелочь сейчас сама помрет. Они друг без друга не живут – ответил я, запихивая патроны.

– Точно, я в книжке читал – подтвердил стоящий в дверях Орри, воинственно держащий свой убийственный, но разряженный штуцер наперевес – Дальше спокойно пойдем. Импы даже нечисть вокруг распугать должны были.

– Точно? – на всякий случай переспросила меня Маша.

– Точно – кивнул я – Они всех подряд жрут, другая нечисть им тоже годится. Так что дальше спокойно пойти должны. Но до выхода из тумана все равно никому не расслабляться.

– Расслабься тут – к моему удивлению заявила до сей поры бесстрашная Лари.

Машу, слегка утомленную, я отправил в купеческую каюту, отдыхать. Балин снова ушел к дизелю, а мы с Лари остались караулить на палубе. А заодно помыли ее из шланга, сгоняя за борт сильной струей речной воды кровь, ошметки грязно-зеленой плоти и куски каких-то непонятных костей. Досталось импам все же неплохо. Пришлось даже на крышу рубки лезть, где Лари своим кнутом разрубила череп одной из тварей.

Ружей из рук не выпускали, а я мысленно отметил, что лучше коротких двустволок десятого калибра для такого боя еще никто ничего не придумал. Хоть с каждого ствола поочередно бей, мало один хрен не кажется. А хоть дуплетом, тогда вообще как тур-ящер пробежал.

Однако, дальнейший путь мимо Дурного болота прошел почти спокойно. Один раз из тумана над головой вылетела непонятная тварь, напоминавшая лысую уродливую обезьяну с кожистыми перепончатыми крыльями, но нападать не стала. Лишь завыла истошно, замахала крыльями, гоняя клубы густого, как кисель, тумана, и исчезла в нем, зависшем над нами сплошной серой пеленой. А вскоре и крик затих.

Несколько раз замечали длинную скользкую черную спину какой-то большой подводной твари, время от времени поднимавшейся к самой поверхности, но нападать на нас она не стала, да и намерения такого не проявляла. Возможно даже, что это не нечисть, а какой то водяной монстр такого калибра, что ему никуда лезть не страшно. Драконы те же тоже с нечистью ничего общего не имеют, а заодно ее в упор не замечают.

Через пару часов Дурное болото осталось позади. Как-то моментально посветлело, сначала пробилось, а потом засветило во всю мощь солнце, веселя душу и согревая дрожащее от непонятного озноба тело, а перед нами снова раскинулась во всю свою почти километровую ширину река Улар. Велики здесь реки, в Старом мире таких и не было, если книгам верить. Точнее, было, но уже в низовьях, а реки здешние в нижнем своем течении уже на моря похожи.

Дальше Лари завалилась на корме загорать топлесс, убив меня окончательно белизной кожи и совершенством форм ( и чего загорать, если загара нет и даже обгореть не получится?), а я ушел рубку к Орри, благо для двоих там места хватало вполне. Даже два высоких вращающихся стула имелось.

– Ну что, как посудина? – спросил я нашего шкипера.

– А хорошая – степенно заявил тот – Так и ходил бы на такой от верха до низа Великой.

– Лучше чем грузовик? – подколол я.

– Грузовик – особь статья, а баржа – особь статья, ответил гном, сам того не зная, переиначив фразу исторической личности с нашей исторической родины – На грузовике такого степенства в поездке нет, да и товара на нем поменьше везешь. Была бы баржа твоя – напросился бы с тобой годик-другой поработать. У меня два года Большой жизни не израсходованы.

– Хм… Смотри, на слове поймаю.

– Будто у тебя баржа есть – усмехнулся в бороду Орри.

– Если Пантелея своего выловлю и премии подобающие получу – куплю баржу. И багги.

– Багги то тебе зачем? – не понял гном – У тебя же полуторка, зверь-машина. Что может лучше то быть?

– Багги на палубу загнать и укрыть без проблем. Понял, борода?

– А… Ножки лень топтать там, куда приедешь? – съехидничал в ответ Орри – Но мысля здоровая. Весу в багги всего ничего, загнать по мосткам не проблема, а ездить всегда лучше, чем ходить. Только как все уместимся? Лучше «Импа» взять, недорого и четверых везет.

– Все? – удивился я – Ты это о чем?

– Будет у тебя баржа – наймусь в шкипера однозначно. Очень пока такая жизнь по мне. А водить как я ты в жизни не сумеешь. А еще колдунья и эта… демоница голая.

– Демоница, положим, голая только наполовину – встал на защиту справедливости я, хоть то, что на ней осталось, на звание «одежды» никак претендовать не могло – А во вторых, она со мной временно, на этот раз только. Надеюсь, что Маша останется, очень хорошо с колдуньей на охоте, но даже не спрашивал пока.

– А ты спроси – посоветовал Орри – Девка на тебя какими глазами смотрит, а ты – «не спра-а-ашивал».

– Это какими? – удивился я.

– А такими… влюбленными. Не видел, как она защищать тебя кинулась, когда тебя жаба потащила?

– Можно подумать, что если бы тебя потащила, то она не кинулась – усомнился я.

– Кинулась бы – кивнул гном – Но не с таким лицом. Приглядись, короче. А то на демоницу распутную все таращишься. А колдунья девочка скромная, на глаза не лезет, не то что эта… – Орри ткнул пальцем в сторону кормы, но тон его, несмотря на текст речи, был скорее сожалеющим.

Вот оно как! И тут природные тифлинговские чары прокатились. Однако речь степенного гнома в защиту высокого чувства заставили меня задуматься. Я то еще не забыл первоначальное недружелюбие Маши, вот до сих пор стараюсь дистанцию удерживать, чтобы ее не напрягать. А если задуматься, да недавнее повспоминать, то как бы смысл такого моего поведения теряется вовсе. Нет никакого смысла, в общем. А Маша мне нравится. А кому она может не понравится? И красивая, и умная, и молодая.

Странно, однако, что я эдаких влюбленных взглядов не заметил. Н меня это не похоже. А не врет ли мне Орри часом? В издевательских, например, целях? Ладно, не буду дурака изображать и у него выспрашивать, попробую сам присмотреться. Может и вправду говорят, что в последнюю очередь видишь то, что под носом?

Да, кстати, чуть не забыл. Я вышел из рубки и пошел в трюм, в каюту, чтобы достать из рюкзака сыскной ордер и ордер арестный. Надо бы Орри с Балином в бумагу вписать, чтобы завтра проблем и вопросов меньше было, если на своих наткнемся. А мы на них наткнемся наверняка.

44

Утром следующего дня мы вышли к устью Улара, к тому самому месту, где он впадает в Великую. Дошли спокойно, ночью меняясь у штурвала и не останавливаясь. Вставать на якорь что у берега, что не середине реки ночью разумным не считается. Мало ли кто вскарабкается на борт по якорной цепи? Или в порту стой, или не стой вообще. А вот движение от девяти неприятностей из десяти потенциальных спасает. Не так просто уцепиться за высокий, обитый металлом борт судна, идущего на восьми узлах. И при этом еще под винты не попасть.

В общем, постоял и я два часа возле штурвала как раз в «собачью вахту», но меня это беспокоило мало. Лег спать я в шесть часов вечера, в капитанской каюте, да на свежих простынях. И к тому времени, как подошла моя очередь, отоспался за всю мазуту. Потому как перед этим долго поспать не удавалось. Три ночи, считай. Да еще таких ночи, что врагу не пожелаешь.

А на подходе к устью меня оттеснил от большого, легко вращающегося стального колеса Орри Кулак, тоже хорошо проспавшийся, умытый, с расчесанной бородой и даже благоухающий каким-то одеколоном. Прям не шкипер баржи, а капитан «Ласточки». Разве что вместо кителя оттертый от пыли кожаный реглан и все те же шоферские очки на лбу. Хотя, на мой взгляд, фуражка-капитанка была бы куда актуальней. Как раз такую в каюте нашел, но Орри ее отверг.

На мысу, образуемом течением двух рек, возвышался форт, возле которого у пристани стояли два малых сторожевика – семнадцатиметровых посудины с пушкой на носу и крупнокалиберной спаркой на корме. Патрульный катер неторопливо резал своим острым форштевнем середину фарватера, и стоило нам появиться в поле зрения – недвусмысленно навелся на нас. Видать, с той стороны, из верховий Улара, ничего путного не ждали.

Слияние рек – позиция более чем стратегическая, вот и гарнизон форта больше чем наполовину артиллеристами был укомплектован – это я еще по временам своей службы помнил. И стволов этой самой артиллерии было здесь не меньше дивизиона. Причем не только на закрытых позициях, как в том же Пограничном, но виднелись за бетонными брустверами длинные стволы полковушек ПП-4 с массивными дульными тормозами на них. Из такой монитор насквозь пробить можно, так что без ведома гарнизона здесь не то, что баржа – жаба мимо не проплывет. Разнести в этом месте могут что угодно, причем в щепки. А сектора обстрела с высокого мыса – залюбуешься.

Были и признаки военного усиления – вдалеке, высоко в небе, неторопливо плыл вытянутый силуэт дирижабля с казавшейся крошечной гондолой снизу. Это уже нетипично, дирижабли в мирное время за просто так никто не гоняет. А этот явно на патрулировании – с дирижабля и связь куда хочешь дотягивается, и видно все как на ладони, и висеть он неделю может, а то и месяц, пока у экипажа вода со жратвой не закончатся. А при необходимости и отбомбиться неслабо. По подвижной цели особо не попадет, а вот по городу, или по лесу канистры с напалмом побросать – это запросто. От четырех до пяти тонн таких канистр загрузить можно.

– Патруль. По нашу душу – сказал Орри, указав на катер, который заложил резкий вираж на середине речного плеса и рванул к нам, неся по носу немалый бурун.

– Естественно. Война же, да и вообще здесь всегда проверки – подтвердил его догадку я.

– А тут с кем граница? Для меня с воды здесь места незнакомые, я все больше по дорогам катался.

– С Марианским баронством. Вон, видишь? – я указал пальцем на небольшую деревянную крепостцу на холме на противоположном берегу – Там у них застава, копейный десяток граничной стражи баронской штаны протирает.

– Вроде целое все – прищурился Орри, разглядывая крепость – Не долбили по ним. Видать, с марианцами войны нет.

– Да и с Вирацем нет, по всему видать – поделился я своей идеей – Скорее всего, даже если Вирац по уши в этом деле, все равно там что-то не так. Считай чутьем, или логикой, но я уверен.

Ввиду полного отсутствия любой связи и новостей, приходилось обходиться догадками.

– А я что? Я ничего – пожал плечами гном – Я и не спорю. Похоже на то. Мы же в толпе этой швали успели считай половину дня покрутиться, там даже с Южного берега народ был. И из Гуляй Поля хватает.

– Из Гуляй Поля? – слегка удивился я – Интересно.

Вспомнился мне, естественно, Вова Труба, с которым мы подрались в Бродах. А ведь он, скорее всего, ехал не за головами разбойников, а поучаствовать в захвате и разграблении Пограничного. И ехал как раз с территории княжества, где таких как он может и не любят, но гонять необходимым пока не считали. А раньше от них польза была. Кстати, убиенный мной любитель пистолетов ручной работы и роскошных плащей – баронет ас-Мирен, тоже ведь из этого недоброй памяти города. А сам, кстати, родом из Вираца. Что-то слишком уж много в этой истории совпадений.

Тем временем патрульный катер подошел к барже, держа ее под прицелом крупнокалиберной спарки и ПКС на крыше рубки. Дадут – мало не покажется. А заодно я приметил, что одна из полковых пушек форта держит нас в прямой наводке. Серьезно подготовились. Впрочем, подготовились и мы, только по-своему – убрали пулемет к демоновой матери с палубы вместе с патронными коробками, и запрятали его под дизель, куда Балин показал. Если вдруг, то не доищешься. Не положено гражданским лицам, даже купцам, пулеметы в собственности иметь, а уж в военное время можно таких проблем за это огрести – никакая «сыскуха» вместе с самим Бердышовым не поможет.

На катере на палубе было четверо. Голова стрелка торчала из барбета, один в рубке за штурвалом, и еще двое с укороченными СВТК готовились перепрыгнуть к нам на борт. Все в черных беретах и черной же форме, в полосатых тельниках, видных в вырезах форменок, на груди знак пограничной стражи.

Нет, не четверо, а пятеро их. В рубке еще сидел унтер с СВД в руках, невидимый до последнего момента. А теперь он поднялся над невысоким бронебортом, и крикнул:

– Кто такие?

– По поручению Департамента Контрразведки – ответил я по максимально солидному варианту. Все другие версии звучали бы хуже, на мой взгляд.

– Ага… – задумчиво протянул унтер – Во как… И доказать сумеете?

– Сумеем – кивнул я, выходя из рубки.

По собственному опыту службы знаю – в такие моменты лучше всего демонстрировать открытость и дружелюбие. Погранцы в курсе, что Пограничный захвачен, и никого своего с той стороны не ждут. Раз уж мы нарисовались – надо быть готовым к тому, что нам все сидоры выпотрошат и все извилины заплетут. А как иначе?

Я под пристальными взглядами пограничников, быстро перепрыгнувших нам на борт, извлек футляр с бумагами, после чего подробно и детально показал каждую из них, провел рукой над печатями, идентифицируя себя, затем поочередно то же самое проделали все из моей команды, гномы люди и демоны. Однако, этого не хватило для того, чтобы быть отпущенными.

– Давайте к берегу и швартуйтесь к пирсу – скомандовал унтер – По любому придержим вас до телеграфного подтверждения. А заодно и отдохнете.

Последнюю фразу он уже произнес для того, чтобы смягчить впечатление, а общий сигнал был нам всем понятен – дуем к берегу и не петюкаем. Если проблем не хотим, например снаряда в борт.

Орри вопросительно глянул на меня, но и в его глазах никакого энтузиазма на предмет покачать права я не заметил. Скорее он выглядел вполне готовым к внеплановому отдыху.

– А чего думать? Давай к берегу – сказал я – Еще легко отделались.

Чтобы мы в благоразумии своего решения не усомнились, на борту у нас остались двое погранцов. И наша медленная баржа пристроилась в кильватер быстрому катеру, и так мы не торопясь добрались до небольшого затона, в котором было несколько свободных швартовочных стоянок. Причем все это время мы были сопровождаемы стволом пушки из форта.

Орри ловко подогнал неуклюжую баржу к пирсу, мы с Балином не менее ловко подтянули ее канатами к кнехтам, уперев в пирс старыми автомобильными покрышками, после чего выбрались на палубу и разлеглись в вольных позах, решив позагорать. Катер снова отвалил на середину реки, а пограничники вопросами нашего задержания особо не заморачивались, лишь выставили парный пост на входе на пирс, и подтянули трос на выходе из затона. В общем, наша же посудина стала нашей тюрьмой.

А я еще порадовался, что баржу обыскивать документы на собственность проверять никто не стал. Хотя, такого и не бывает, чтобы кто-то в этих местах на краденой барже катался. Поймают сразу, тут все под контролем. Бортовые номера под учетом, приметы имеются, владельцы и шкипера зарегистрированы. Если впервые идешь – регистрируйся у начальника порта, а тот немедля передаст сведения пограничникам, какие в нашем, например, княжестве, еще и за таможенников. Поэтому все пиратские трофеи сбывались намного ниже по течению, в Гуляй Поле, или в тех Старых княжествах, что раскинулись по берегам Великой между Ярославским княжеством и Нижегородским. Там уже не так просто попасться, да и притоки, которые Новые княжества не контролируют, там такой длины, что в Великую можно вообще никогда не выходить. Я старые карты видел, из прошлого мира, так там иная главная река меньше какого-нибудь из притоков Великой. Там люди мосты строили через реки, а тут такую роскошь разве что над ручьями и в самых-самых верховьях позволить могут.

Что расстраивало, так это то, что общаться с нами отказались до поступления телеграммы из Твери. А меня так и подмывало расспросить о новостях. Считай, два дня уже без оных, а события развиваются так кучеряво, что за это время могло что угодно случиться. Ну да ладно, придет телеграмма – расспрошу.

Вскоре все хождения возле пирсов прекратились, и лишь двое часовых были вынуждены нюхать запахи готовившегося у нас на борту завтрака. К моему удивлению, за приготовление оного взялась не только Маша, которой завтрак был нужнее всех, но и Лари. Но это наверное от скуки, с чего бы еще?

Ели тоже на палубе, натянув тент на четырех бамбуковых шестах и закрепив его растяжками на швартовочных утках, в общем – пикник настоящий устроили. Нашлось даже холодное пиво в бочонке вроде моего, причем немаленьком – литров на двадцать. Если бы не Пантелей, то можно было бы вообще никуда не спешить. Весна сменялась летом и погода стояла идеальная для отдыха на пленэре.

Болтали, смотрели на реку, занимались кто чем. Орри полез в трюм с рулевым управлением заниматься, Балина от дизеля отогнать невозможно было. Я расстелил кусок ткани на палубе и сел за чистку оружия, Маша грызла засахаренные орешки, загорая и глядя на облака, а Лари вдруг взялась упражняться со своим латигом, сшибая им по сантиметру с воткнутых в щели между досками пирса веток. За ветками она, кстати, умудрилась послать проходившего мимо матроса со сторожевика. Думаю, она бы могла запросто уйти и по форту гулять, но осталась с нами из солидарности.

Так лениво провели время до обеда. Кашеварить снова взялись колдунья с демонессой. И когда обед был уже съеден, последовавший за ним чай выпит, на склоне, ведущему к затону, появился вестовой с красной повязкой на рукаве. Молодой, лет восемнадцати, боец, явно недавно призванный, отчаянно белобрысый. Пройдя между разошедшихся в стороны караульных, он вышел на пирс, помахивая сложенной вдвое желтоватой бумажкой. Развернул ее, сверился с чем-то, потом спросил:

– Господином Волковым Александром здесь кто будет?

– Я буду – махнул я вестовому рукой, не отрывая задницу от досок палубы.

– Телеграмма для вас пришла. И командир просит к нему подняться, я провожу.

Он поднялся по мосткам на палубу и протянул мне бланк телеграммы. Я заглянул в нее, прочитал:

«КОМАНДИРУ 4 ОПОТР МАЙОРУ РИХТЕРУ ТЧК ПОДТВЕРЖАЮ ПОЛНОМОЧИЯ ОХОТНИКА НАЙМУ АЛЕКСАНДРА ВОЛКОВА ДЕЛЕГИРОВАННЫЕ ПОРУЧЕНИЕМ СЫСКУ НОМЕРОМ ДВАДЦАТЬ ДВА ДРБ ПЯТНАДЦАТЬ ТЧК ОКАЗЫВАТЬ ВСЕМЕРНОЕ СОДЕЙСТВИЕ ВВИДУ ГОСУДАРСТВЕННОЙ ВАЖНОСТИ ИСПОЛНЯЕМОГО ПОРУЧЕНИЯ ТЧК БЕРДЫШОВ»

Очень даже хорошая телеграмма, надо будет впрок сохранить. Звучит – солидней некуда. Можно сразу сдаваться. Я подхватил с палубы свою рубашку, натянул кое как и пригладил, смочив ладонь, растрепанные волосы. Раз командир зовет, то надо выглядеть прилично.

– Давай, веди – сказал я вестовому, поправив пояс с кобурой.

Тот резво пошел впереди, я едва за ним успевал. Мы поднялись по заглубленной в склон и прикрытой от обстрела с воды лестнице, вошли в ворота форта, возле которых маялись двое часовых. Обычно один стоит – усиление, сразу же смена одиночных постов на парные.

Внутри форт ничего интересного из себя не представлял. Все как в других подобных местах. Бревенчатые здания штаба и казарм, камуфлированные машины под навесами, караульные вышки по углам, в них – пулеметные гнезда за мешками с песком. Оттуда виднеются головы караульных. В нескольких местах из окопов, обложенных мешками с землей по краям, торчали задранные в небо стволы стомиллиметровых гаубиц. Виднелась и минометная батарея. Да, этих так просто не возьмешь – четыре батареи артиллерии в обороне, да еще и весь спектр по боевому применению перекрывают.

Однако, признаков войны здесь не было видно. Ни бетонные стены укреплений, ни бревна частокола никаких следов обстрела не имели. От всего веяло военной аккуратностью и ухоженностью. Дорожки в форте заасфальтированы и тщательно выметены, травка пострижена, бордюры белым крашены. Устав в чистом виде.

Я прошел за вестовым в штаб, проскочил мимо стойки дежурного по части, поздоровавшись с пограничным поручиком, а затем зашел в кабинет с табличкой «Командир 4 ОПОтр. майор Рихтер Б.В.»

Майор оказался невысоким, худощавым, седоватым, с аккуратной эспаньолкой офицером в повседневной, что меня удивило, форме. В армии есть традиция, что в отдаленных гарнизонах все ходят в полевой форме, а повседневную носят только при поездках в большие гарнизоны. А тут – на тебе.

Он был не один, справа от него сидела смуглая миловидная полуаборигенка в черной форме прапорщика с серебряными кантами и уставным колдовским жезлом. Ага, штатная колдунья гарнизона. Интересно, как она, такая хорошенькая, оказалась в таком захолустье? Аборигенская кровь повлияла или двоечница? Или карьеру побыстрее хочет сделать? Тогда начинать с подобной дыры даже полезно.

– Господин майор, охотник Волков – представился я, не разбавляя речь излишками бальзама на его душу в стиле «прибыл по вашему приказанию», или «прибыл для беседы».

– Присаживайтесь, Волков – кивнул майор, указывая на стул перед своим столом.

Я присел на жесткий конторский стул, который был придуман еще в те времена, когда эргономика считалась лженаукой, а любой занимающийся ей был достоин расстрела на месте. Кое-как разместился, столкнулся взглядом с колдуньей, мимолетно улыбнувшейся. Затем выжидательно уставился на майора.

– Телеграмму мы получили – майор постучал пальцем по лежащему перед ним на столе голубому бланку – второй копии – Департамент Контрразведки вашу благонадежность подтвердил. Но у меня есть вопрос.

– Я слушаю – вполне нейтрально подтолкнул его к продолжению беседы я.

– Как вы вырвались из Пограничного? Нам доподлинно известно, что город захвачен и блокирован превосходящими силами противника.

– Если у вас есть связь с командованием тамошнего гарнизона, можете выяснить все подробности – пожал я плечами.

– Связи у нас нет, иначе я так бы и поступил – спокойно ответил майор – Поэтому у меня есть лишь один способ не допустить прорыва в Великую враждебных элементов оттуда – проверять всех и каждого. А Мона проверит ваши ответы на соответствие истине. Она это очень хорошо умеет.

Мона в погонах прапорщика снова улыбнулась и я почувствовал не слабую и очень «аккуратную» струйку Силы, прошедшую через меня насквозь. Нет, не двоечница. Не Маша, конечно, но и не олухи из Пограничного. Хорошее, ловкое, естественное управление потоком энергии. Наверняка унаследовала от совей аборигенской «составляющей» такие способности. Значит, или в неблагонадежных числится, или за карьеру бьется.

Впрочем, скрывать мне было нечего, я и не торопясь, со всеми подробностями, рассказал историю нашего побега. Мона не прерывала, не мешала, я время от времени ощущал лишь короткие уколы Силы, не подавая виду, что я их чувствую. Когда же майор перешел к целям нашего путешествия, равно как и к вопросам собственности на баржу, я заперся намертво, сославшись на тайну расследования, и даже отчеркнул в ордере ногтем слова «без общего уведомления о личности такового», подразумевая, что они должны снять все вопросы о том, чья у нас баржа.

Майор достаточно справедливо указал на несколько логических нестыковок в моем заявлении, в результате чего я вынужден был сознаться, что баржа первая попавшаяся, какую нам удалось захватить во время бегства. После этого майор лишь протянул мне пустой бланк телеграммы, и предложил повторно обратиться к контрразведывательному начальству в Тверь, если мы не хотим продолжить свой путь пешком или на перекладных.

Я понял, что попытки спорить ни к чему не приведут. Тем более, что со своего места я мог разглядеть, что за раскрытый журнал лежит перед майором на столе. А лежал там «Общий регистр торговых судов Великоречья», открытый как раз на букве «Б». И фамилия Бер-Ассат читалась сверху тоже запросто. И название баржи – «Путеводная Звезда». Впрочем, примерно четыре из пяти барж назывались именно так, типа добрая традиция, поэтому на название можно внимания не обращать. Но есть еще бортовой номер, введенный с легкой руки пришлых и признанный удобным всеми властями, и этот номер недвусмысленно свидетельствовал – баржа чужая.

Пришлось смириться и написать телеграмму на имя Вяльцева, с просьбой или требованием считать баржу нашей до окончания операции по изловлению государственного супостата. После чего я телеграмму отдал появившемуся вестовому, а сам был препровожден обратно на баржу. Пришлось смириться с тем, что сегодня выход на реку нам никак не светит. Пока там телеграмму до Вяльцева донесут, пока он все согласует, пока обратно отослать изволят – времени пройдет немало. А жаль. Пропал день. Я рассчитывал завтра к вечеру подойти к Гуляй Полю.

Мое заявление о том, что продолжаем загорать, вызвало неискреннее разочарование у всех присутствующих. Было заметно, что в бой пока никто не рвется, а все с удовольствием отдыхают на палубе после всех приключений последних дней. Даже азартная Лари с откровенным удовольствием предавалась ничего не деланию, и даже Машу подкалывала лениво и беззлобно. Гномы босиком и в одних портках сидели на палубе, скрестив ноги по-восточному, и очищали от смазки какие-то детали судового дизеля, разложив их на куске брезента. Маша лежала на спине, закинув босые ноги на планшир, и просто рассматривала медленно плывущие над нами облака, и опять что-то жевала. Бутерброд, кажется.

Признаться, я и сам не слишком рвался в битву. Лимит приключений на год я исчерпал за последние дня три с избытком. Другое дело, что, как говорят в народе, назвался груздем – так не п… не болтай много, в общем, а я таковым груздем назвался, когда обрадовался сумме награды, объявленной за Пантелееву голову. Но в общем, и сам нечаянному отдыху был рад, и остаток дня провел лениво и бездельно. А телеграмма от Вяльцева пришла с разрешением на временную экспроприацию баржи «до выяснения степени участия официального владельца в антигосударственных действиях, направленных на подрыв устоев…» и так далее, в общем. Я подумал, да и плюнул на ночной выход на реку. Все равно уже поздно, гномы с дизелем возятся, дамы вообще разбалделись, короче – завтра. Все завтра. Это у нас типа устремленность в будущее. Тем более, что гнать нас отсюда никто не собирается. Даже пост сняли у пирса и пригласили ужинать в гарнизонную столовую, от чего мы, впрочем, вежливо отказались.

Поставил всем задачи на завтрашний выход, спустился я в каюту, и снова спать завалился.

45

На утро мы все же блеснули внутренней дисциплиной, и едва первые лучи рассветного солнца упали на речной плес, заиграв багровыми отблесками на мелкой ряби, гонимой утренним ветерком, наша баржа покинула затон, пыхтя дизелем, эхом отражающемся в крутом склоне, и направилась дальше. Еще два дня такого неспешного путешествия нас ожидало впереди.

Бодрствовали на барже трое – гномы и я. Маша до сих пор отсыпалась и отъедалась после магического истощения, случившегося с ней недавно, а для Лари на борту никакого занятия пока не было. Как я сказал, она даже кашеварские обязанности на себя добровольно приняла, чтобы хоть чем-то заниматься. После нескольких дней непрерывной стрельбы и беготни путешествие в относительной безопасности на борту неспешно плывущего, широкого и длинного как сельская площадь судна, было настоящим курортом.

Я даже взялся рыбачить, обнаружив в кондейке возле купеческой каюты целый набор снастей. И к полудню натаскал из воды целый садок хорошей белой рыбы, которую мы с Балином взялись чистить. Уже вполне проснувшаяся Лари согласилась ее приготовить, но чистить отказалась наотрез. Маша же благополучно продолжала почивать.

Вообще, чем дальше, тем больше я начинал завидовать таким вот купцам-баржевладельцам. Вся моя бродяжья натура восхищена была такой вот жизнью – иди себе солидно и неторопливо от города к городу, покупай товар и продавай, а днем лежи на палубе с интересной книжечкой, лови рыбу, проводи время за беседой. Считай, как на том же дирижабле путешествовать. Хотя, какой там дирижабль – на дирижабле шашлык не пожаришь, а тут на палубе мангал стоит на железном листе. А на дирижабле даже чаю не греют – водород рядом. Сухпайки да вода с соком из бутылок. А за курение так и за борт могут выкинуть. А на барже никто тебя никуда не торопит, да и торопить баржу дело дурное – больше восьми узлов она все равно не дает. Ну, десять еще может дать, если на переделе сил.

Собственно говоря, покинув пристань у форта, мы покинули и пределы Тверского княжества. Дальше, верст на двести, тянулись берега Марианского герцогства, Поречного баронства и двух совсем маленьких майоратов. Такого патрулирования, как в новых княжествах, здесь налажено не было, а двести верст – это нам почти пятнадцать часов ходу. Поэтому мы подняли из трюма «максим» и водрузили его на корме, выставив возле него короба с лентами. И не зря – к полудню из него пришлось пугнуть две какие-то лихие моторки, набитые людьми с винтовками. Они вылетели из камышей в заводи, что образовалась в устье небольшой речки. Взревели подвесными моторами, резко разогнались, поднявшись на реданы и решительно ломанувшись прямо к нам.

К такому я уже вполне был готов, сомнений в том, что следует делать, не испытывал, и дал очередь патронов на двадцать прямо у них по курсу. Не ожидавшие наличия пулемета на гражданской посудине преследователи, не долго думая, завалились в расходящиеся виражи и через пару минут бесследно исчезли там, откуда появились. Точно, разбойнички. Точнее – речные пираты. А пулемет иметь в хозяйстве очень полезно, как я и полагал.

Еще чем река хороша, особенно такая широкая, как Великая, так это тем, что скрытно подобраться к тебе невозможно. Ширина ее в этом месте уже километра три, от берега до берега раскинулась совсем плоская серебристая водная лента, на которой каждая лодка как прыщ на лбу. Это не через лес на открытой машине катить, ожидая, из-за какого куста на тебя лешак прыгнет. Кстати, о лешаках – с лешим их не путайте. Леший – это бес лесной, нечисть, владеющая магией, а лешак это просто смесь крысы с уродливой обезьяной, и со средней величины обезьяну габаритами, сплошь покрытой свалявшейся шерстью, и он хищник. Хоть и дрянь порядочная, хуже любого лешего, и охотится исключительно из засад и в стае.

Часа в три случилась интересная встреча – навстречу нам полным ходом прошел монитор под ярославским флагом, в сопровождении аж трех сторожевиков. На носу его витыми бронзовыми накладными буквами было выведено: «Князь Олег». Надо же, самый новый корабль ярославского флота послали на помощь. А что на помощь – в том никто не сомневается. Куда им еще идти?

Серый корпус монитора прошел метрах в ста от нас. Я разглядел внушительно длинные стволы двух четырехдюймовок, установленных в округлых башнях, спарку автоматических минометов, торчащую вертикально. Серьезная сила. Послабже, правда, чем тверские мониторы серии «Сом», но и в длину поменьше. И осадкой помельче. В любую протоку зайти способен такой корабль.

Сторожевики же окружили монитор с трех сторон, оберегая его от гипотетических неприятностей. А что, бывало и такое. Бывали случаи запуска самодельных торпед с притопленных аппаратов. Случались и речные мины, разве что не на середине фарватера. От удара торпед, кстати, года четыре назад затонул астраханский сторожевик «Стрелец», а еще двумя годами раньше на минах в русле реки Велага улегся на грунт старенький монитор «Гоплит» из Ярославля.

Волну корабли развели такую, что даже на палубе увесистой широкой баржи устоять было трудно. А затем снова стало тихо, разве что время от времени мы замечали рыбацкие баркасы у прибрежных деревень, да и те старались далеко от берега не отходить. Времена лихие настали, вот все и береглись. В самих деревнях на вышках за частоколами дозорные видны были, и еще заметно было, что стояли не просто так, а действительно смотрели на реку. И правильно делали, потому как кому война, а кому мать родна. Те же две моторки с вооруженными субчиками способны не только на баржи нападать.

Ближе к вечеру мы прошли ряд желтых бакенов, обозначавших границу Ярославского княжества. Качнули их своей пологой волной, усами разбегающейся от форштевня, заставив приветливо закивать нам вслед. А дальше наткнулись на малый сторожевик ярославцев, пристроившийся ближе к правому берегу. Останавливать нас никто не стал, лишь запросили о том, куда следуем. Середина фарватера – территория ничейная, по большому счету, официально задерживать никого нельзя, хоть на это правило все давно плюют с высокой башни. Поэтому мы лишь облегченно вздохнули, узнав, что никакой досмотр нам не грозит, равно как и проверка, до тех пор, пока мы не попытаемся причалить в каком-нибудь порту. А швартовка вне порта, если она не аварийная, влечет за собой штраф, а то и тюрьму, годика так на два. Такие, понимаешь, правила в наших краях.

В общем, мы решили следовать через ярославскую территорию без стоянок. К неудовольствию Лари, которая что-то намерена была купить в Ярославле. Но она тоже, в общем то, легко смирилась с нашим решением. Она вообще на удивление неконфликтна, хоть и одновременно с эти хулиганиста до невозможности.

Княжество растянулось изрядно, верст на пятьсот. Столицу ночью пройдем, границу пересечем ночью следующей. А уже к вечеру нового дня подойдем, если все нормально будет, к Гуляй Полю. А там не зевай. И перед Гуляй Полем места беспокойные, настороже всегда быть надо.

Часов в восемь вечера гномы направились спать перед ночной вахтой, а я остался в рубке наедине со штурвалами и немногочисленными приборами. Фарватер впереди ожидался несложный. Даже такой профан в судовом деле как я мог с ним справиться играючи, не загнав неуклюжую баржу на мель и не вогнав в берег. Хотя уже начинало темнеть.

– Чай будешь? – вскоре заглянула в рубку Маша.

– Ну, если дадут…

– Дадут, дадут – ответила колдунья, против ожидания не добавив: «Потом догонят и еще добавят». Я бы добавил, не удержался.

Она просто вышла на палубу, а затем вернулась с двумя большими парящими кружками.

– Думала тебе твоих ночных травок подсыпать, но ты вроде говорил, что они еще и взбадривают…

– Верно. Сон сгоняют, а мне только до двух ночи вахту сидеть. Поэтому, лучше не сгонять.

– Я с тобой посижу?

Вместо ответа я лишь похлопал рукой по кожаному сиденью соседнего высокого кресла.

– Лари на пулемете?

– Да – кивнула Маша – Она обещала за кормой присмотреть.

Корму как свою, так и баржи, ни за что нельзя без присмотра оставлять. Сколько раз такое было, что речные лихие люди разглядят, что отдельного дозорного сзади нет, и догоняют потихоньку, скрытые сперва темнотой, а потом и высоким бортом. А когда они уже близко, взять на прицел выходы из рубки и трюма проблемы нет. И все, считай, что все покойники, или в рабство проданы. Поэтому специально для кормовой вахты оборудовано специальное заглубленное гнездо в палубе, с тентом сверху, и на каждой барже в нем по человеку сидит. Всегда, если жить не надоело.

– Ну, если уж Лари обещала, то можем не беспокоиться – кивнул я.

– Как ты думаешь, кто она такая?

– В смысле? – переспросил я.

– Не верится мне, что она просто вечная любовница и светская львица. Не договаривает она что-то.

– Ты ее проверяла?

Это уже серьезное заявление. Одно дело, если просто один человек о другом говорит, что тот не искренен, и совсем другое дело, когда говорит сильный колдун, или колдунья, как в нашем случае.

– Проверяла. Лгать она не лжет. Вообще. Но есть что-то, о чем она не считает нужным рассказывать.

– Ну, милая моя… – протянул я – У меня тоже полно такого в жизни, о чем совсем рассказывать не хочется.

– Естественно – кивнула Маша – Я ее ни в чем плохом не подозреваю. Я даже пугаться ее перестала, Но есть у меня ощущение, что не она с нами, а мы с ней. Как будто она тут главная и знает больше нас всех, вместе взятых, о том деле, которым мы занимаемся.

– И выводы?

Мне надоело ходить вокруг да около.

– Она тоже охотится – ответила Маша, отпив чаю – Или на Пантелея, или еще на кого-то. Может даже на самого Ашмаи, не к ночи будь помянут.

Она даже сплюнула три раза при упоминании имени лича.

– Возможно – согласился я – Я уже подумывал об этом. Очень уже она для обычной авантюристки, пусть даже не человека… Ну, как сказать…

Я щелкнул пальцами, силясь подобрать определение.

– Совершенна?

– Именно!

Как ни странно, но именно это слово описывало Лари лучше всего. В бою она меня, опытного солдата и охотника, затыкала за пояс одной левой. Умение заплетать мозги любому гуманоидному существу прекрасно уживалось с удивительно трезвым и логичным умом. Красота в любою минуту могла смениться маской демона, а маска – непринужденным изяществом ее женственности. Плюс, не следовало забывать о том, кто же она по происхождению – тифлинг из рода бойцов-полудемонов.

– Согласен – еще раз кивнул головой я – Но я ее не опасаюсь. А ты?

– Я тоже – ответила Маша – Просто у нее целей в нашем походе больше, чем кажется на первый взгляд. А ты мне вот что скажи…

Она слегка задумалась, снова отпила чаю.

– Что сказать?

– А ко мне ты как относишься?

– Прекрасно отношусь, а что?

– Я не о том… – она помахала ладонью, чуть раздраженно – Как к женщине ты ко мне как относишься?

– Дурацкий вопрос.

– Это почему? – возмутилась Маша.

– По кочану – отрезал я – Ты в зеркало смотришься? А если смотришься, то скажи, как к тебе можно относиться.

– Ну-у… – вполне искренне задумалась она – Даже не знаю. Ты скажи!

– Мил-моя, да ты же самая красивая колдунья во всем Великоречьи.

Я, кстати, ни капли не врал, и действительно так считал. И не только колдунья, Маша у нас вообще девушка красивая, о чем тут спорить? Похоже только, что она сама об этом никогда не задумывалась. Кстати, у колдуний такое бывает – им не до кавалеров, комплименты делающих, а кавалеры их десятой дорогой обходят. Опасаются, да и просто думают, что на кой демон они, такие простые, таким продвинутым колдуньям нужны? И остаются колдуньи, даже самые симпатичные, чаще всего мужским вниманием не охваченными.

– Да ладно! – отмахнулась она – Скажешь тоже, самая.

Она даже засмеялась, но не совсем искренне. Возможно, что и вправду поверила. А может и нет. Но это уже ее проблемы, я со своей стороны был очень даже искренним. Красивая она девка, без всяких сомнений. Сиди мы не на двух высоких креслах, отстоящих друг от друга поодаль, а на лавке – я бы уже поближе придвинулся в неясном томлении. А так не получится. Остается держать руки у штурвала, да чай попивать, ей заваренный.

– Ладно, это ты комплимент моей внешности сказал. А что же ты на нее так вяло реагируешь?

– Почему вяло? – ответил я тяжелой глупостью на столь прямолинейный вопрос.

– Не знаю, почему вяло! – ехидно ответила она – Говоришь красивая, а сам или на зад Лари таращишься, или игнорируешь меня, как гладкое место.

После этого заявления Маша закинула руки за голову, скрестив ладони на затылке, сильно потянулась, так, что толстый свитер, накинутый к вечеру, вдруг резко очертил ее высокую грудь. Я лишь слюну сглотнул. Правда ведь, красивая девка. И как я раньше о ней не думал? Думал, если честно, но как-то неконкретно. Разве что на ее виляющий перед моими глазами зад уставился, еще тогда, в гостинице, на лестнице. Единственная грешная мысль на ее счет.

Я уже открыл рот, чтобы сказать очередную неуместную глупость, как она сказала:

– Кто-то впереди.

Я перевел взгляд с ее бюста на реку впереди, всмотрелся. Огоньков нет, кроме нашего. Зато есть взгляды, на наш носовой фонарь направленные. Откуда-то издалека, очень настороженные. С эмоциями взгляды. Но фонарь у нас желтый, видно что купец. Желтый носовой – это торговцы или рыбаки. Мы его в девять вечера зажгли. Неохота светиться на все окрестности в такие времена, но приходится – хуже намного в темноте налететь на кого-то. Широка Великая, но сталкиваются на ней регулярно. То заснув, то напившись, то по дури.

– Пойду, Лари предупрежу – сказала Маша, и выбежала из рубки.

Я же сунул руку под куртку, нащупал легкий деревянный амулет, висящий на кожаном шнурке, а уже на нем пальцем придавил костяную пластинку. Через пару секунд амулет отозвался мелкой дрожью. Тогда я трижды нажал на пластинку повторно. Три раза – «Внимание» по общепринятому местному ходу. Затем мой амулет дрогнул дважды – «Понятно». Работает покупка. Это хорошо.

Я тоже подтянул к себе поближе свой СВТК, проверил, как выставлены барабанчики на двукратном прицеле. Мало ли кто нам навстречу катит. Под торговца кто угодно замаскироваться может. Мы, например. Какие из нас торговцы то?

Встречные суда приближались, взгляды я ощущал все лучше и лучше. Наверняка гадают, кто им навстречу идет? Все здесь так и всегда. И на реке оживленно, и каждый друг друга опасается.

А что делать, если Великая стала хребтом всей местной цивилизации? Все к ней стремится, все на ней происходит. Из многих земель единственный путь в обход Хребтов да Болот – по ее притокам. А уж как на ее берегах все смешалось… И кто только на них не смешался. Двести лет прошло, как наш народ сюда провалился, а порядок навести не получается. Ладно бы провалилось несколько областей целиком, а то и города то кусочками. И расстояния все изменились. От Твери до Ярославля, если картам Старого мира верить, по реке было под четыреста верст, то теперь эта дистанция до тысячи вытянулась. Впрочем, сама Волга, которая с Итилем вместе Великую образовала, была всего три с половиной тысячи километров, от истока и до Каспийского моря, а теперь она вытянулась на шесть тысяч с лишним, забегая в тропики, куда утащило Астраханское княжество. Раньше арбузы были астраханскими, если верить книжкам о Старом мире, а теперь ананасы. Впрочем, арбузы там тоже растут хорошо. А дальше только Южный океан с многочисленными островами.

Вскоре со стороны встречных судов послышался пока еще негромкий, но уверенный и размеренный стук низкооборотных дизелей. Это баржи, широкие и неторопливые, вроде нашей. По крайней мере не пираты, хоть от иных купцов неприятностей не меньших можно ждать. Впрочем, почему без ходовых огней? Приличные люди так не ходят по Великой.

Снова заглянула в рубку Маша, схватила бинокль с крючка, приложила к глазам. Я почувствовал легкое истечение Силы от нее… Чего это она задумала? Но спросил о другом:

– А что ты в такой темноте рассмотреть намерена?

– А я не в темноте… – пробормотала она – Я заклятие «кошачьего глаза» активировала.

Вот что за заклинание я почувствовал. «Кошачий глаз» позволяет все видеть в любой тьме, только в черно-белом цвете. Но только с таким заклятием можно смотреть в бинокль, любые другие с оптикой не работают.

– И кто там?

– Две баржи. На обеих люди на палубе. Или не люди, но ты меня понял… Несколько стоят, смотрят в нашу сторону. У всех винтовки – быстро перечислила она все, что ей открылось – И сидит целая толпа, я головы вижу.

– Нападать собираются, как думаешь?

– Не похоже – ответила она.

– Работорговцы?

– Ой… ты почему так решил? – резко обернулась она ко мне, чуть не выронив бинокль.

– Если несколько с винтовками стоят, а много сидит на палубе, и это все ночью, то наверняка рабов везут. Такие суда днем в протоках отсиживаются, а движутся только по ночам, когда патрули неактивны – объяснил я ей.

– Ой… а ведь похоже!

Она снова прижала к глазам бинокль, а я пожалел, что не выпил своего чаю для ночного зрения.

– Маш, буди гномов.

– Напасть хочешь? – удивилась она.

– Нет, не получится. Но что-то сделать надо, работорговцы в княжестве вне закона. Хотя бы патрульным дать знать. Буди, посоветуемся.

Она лишь кивнула, отдала мне бинокль и выбежала из рубки. Я услышал, как простучали по ступенькам трапа, ведущего вниз, ее ботинки. А я задумался так, что мозги закипели. Что делать?

Мало кого я ненавижу так, как работорговцев. В старых княжествах это нормально, на любом большом базаре есть шатры этой малопочтенной публики. А в Новых княжествах рассудили так: «Мы в ваши дела не лезем, но и вы нам со своими не попадайтесь». И объявили работорговцев вне закона. Тем бы фарватеры ярославские, тверские да казанские обходить десятой дорогой. Да как обойдешь? Река – не море, а государства пришлых воткнулись на этой земле чередуясь с аборигенскими царствами. Середина реки нейтральна, да кто об этом печется? Не пойдут же с теми же пограничниками разбираться за то, что остановили для досмотра в неположенном месте. Послать дело недолгое, Да и как узнаешь, что на середине реки остановили, если на второй день весь экипаж в петле болтается?

Вот и приходится работорговцам подчас пересекать территории Новых Княжеств по ночам, крадучись и скрываясь. В многочисленных притоках они заранее оборудуют логова, где прячутся днем, а идут по ночам, все равно к этому времени патрульные силы на реке сокращаются и стягиваются поближе к своим базам, на их оборону от ночных тварей.

Эх, демон темный, и нет на этой барже дальней связи… Роскошь, конечно, такие амулеты с преобразователями ставятся разве что на ведущих судах купеческих караванов, но как бы сейчас пригодилась… Вызвали бы пограничников ярославских, и заложили бы им рабский караван. Но чего нет, того нет. Что еще можем сделать? Обогнать не получится. Скорости у нас одинаковы. Значит, и предупредить кого-то перед ними не выйдет. Что еще? Дойдем до самого Ярославля уже к утру, к тому времени работорговцы спрячутся в каком-то логове, и ищи, свищи их потом.

Снова в рубку забежала Маша.

– Разбудила? – обернулся к ней я.

– Нет! У меня идея!

– Что за идея?

Хоть у кого-то идея, и то хорошо. А то у меня не единой, просто хоть шаром покати в башке.

– Рассказывай, не томи.

– А что тут рассказывать… – сказала она, разминая кисти рук – Просто посмотри.

Она вышла на палубу, раскинула руки в стороны и запрокинула голову так, что подбородок задрался вверх. Затем руки поднялись вверх, опустились вперед, сходясь в ладонях. Я почувствовал мощнейшую волну колдовства, причем колдовства злого, тяжелого, черного. У нее между ладоней начал собираться небольшой сгусток тьмы, от которого несло такой злобой, что меня мороз по коже продрал и дыхание сперло. Что же она такое задумала?

Маша прошептала какое-то заклинание, и тьма, превратившись в крошечное облачко, бесшумно сорвалась с ее рук и поплыла в сторону уже поравнявшегося с нами каравана, все еще невидимого в темноте. Лишь звук дизелей доносился по воде, да взгляды я по-прежнему ощущал всей кожей.

Когда ночная тьма поглотила сгусток тьмы волшебной, Маша с резким выдохом опустила руки, после чего довольным голосом сказала:

– Все, теперь никуда не денутся. Поймают их завтра, как бы не прятались.

– А что ты сделала? – не понял я.

– Метку им сделала. Знаешь, что за облако было? Чистое Зло. Оно сядет на их суда и будет так фонить, что завтра их первый же патруль простейшим магическим детектором засечет. Остановят, полезут обыскивать… а дальше все понятно.

– Ну точно… – сообразив, махнул я рукой – У патрулей же на любую магию Зла детекторы и право обыскать. А метку твою я до сих пор чувствую, без всяких детекторов.

– А ты думал! Стараюсь – усмехнулась колдунья.

Действительно, мертвая и холодная аура ее заклинания до сих пор доносилась до меня откуда-то из темноты. Хорошо, если у них своих магов или чувствительных вроде меня нет. Хотя… даже если и есть, то что сделают? Такую метку может снять колдун, по силам не хуже того, кто ее поставил. А по силам с Машей равняться трудно. По знаниям можно, верно, а вот по силе – сомнительно. Останется им либо баржи свои бросать, либо ждать, когда метка развеется. А такая, как у них, развеиваться не одну неделю будет.

В рубку неожиданно заглянула Лари.

– Маш, пойдем, со мной посидишь – улыбнувшись, заявила она.

– Это зачем? – слегка насторожилась Маша.

Хоть демонесса в последние дни издеваться над ней прекратила, но Маша все еще от нее шарахалась.

– Плещется что-то за кормой. И плывет следом. Прощупаешь, что это такое – сказала демонесса.

– Ага, иду – засуетилась Маша.

– Ружье возьми – сказал ей я, кивнув на один из двух двуствольных «огрызков», висящих на крючках в рубке в комплекте с патронташами – Мало ли что, вдруг пригодится.

Маша кивнула, и повесила на плечо ружье с патронташем. Если уж Лари что-то подобное заявляет, что дело действительно может быть серьезным. А вдвоем они, пожалуй, с любым делом справятся, тут я спокоен. Не приведи боги с двумя этими девицами на узкой дорожке столкнуться, демоном и ведьмой.

Женщины ушли, а я снова остался в будке наедине со штурвалом и скупо подсвеченными приборами. Броневые заслонки на переднем окне рубки были раздвинуты, с реки тянуло свежестью и прохладой. Полная луна висела прямо перед глазами огромным белым кругом, заляпанным расплывчатыми серыми пятнами, и лунная дорожка тянулась по покрытой рябью воде прямо от нее к нам, словно приглашая нас подплыть поближе воткнуться в нее носом.

Река была пустынна, тиха, лишь расходился по ее поверхности во все стороны ленивый перестук нашего медленного дизеля. Плескалась у борта мелкая волна, колотясь в обшивку, штурвал под руками слегка вибрировал, у головы слегка покачивалась ручка гудка и свистка, подсоединенного к баллону со сжатым воздухом.

Я посмотрел на хронометр – оставалось еще больше двух часов вахты. Но сна еще ни в одном глазу, и вообще, вести баржу по широкой тихой реке – чистое удовольствие. Фарватер здесь был несложный, хоть и неотмеченный буйками. Глубоко было почти что до самого правого берега, да и к левому с нашей осадкой мы могли бы подойти метров на пятьдесят. А на середине Великой глубины хватило бы и для морского астраханского броненосца.

Снова вошла в рубку Маша, но не села в кресло, а встала совсем рядом со мной. Так близко, что я ощутил исходящее от нее тепло.

– Что там было?

– Гигантский сом за нами увязался почему-то – ответила она.

– Это ерунда, все равно не нападет – махнул я рукой – Если к нему специально не нырнуть. Просто чем-то заинтересовали.

Я словно невзначай обнял ее за талию, чуть притянул к себе, ощутив, какое теплое и упругое у нее бедро. Она не отстранилась, а просто обняла меня за плечи обеими руками, замерев. Затем шепнула:

– Не отвлекайся от штурвала, никуда я не денусь. А я с тобой постою.

46

Нас с Машей с утра никто не будил. Именно так: «нас с Машей». Потому что когда я проснулся в каюте, ее коротко стриженная светловолосая голова покоилась у меня на плече. Которое плечо, кстати, онемело до полного бесчувствия за ночь. Я поцеловал ее куда-то в макушку, потому что никуда больше дотянуться не мог, и попытался выбраться из-под нее тихо-тихо чтобы не разбудить. Но не смог – она проснулась сразу, обняла меня и повалила обратно, сонно пробормотав: «Куда пошел?». Ее теплые со сна губы впились в мои, руки обхватили за шею. Вот так… неожиданно все.

Затем мы все же из каюты выбрались. Пока Маша еще плескалась в душе, я успел выбраться на палубу, огляделся. Наткнулся на слегка ехидный взгляд Лари, сидевшей на борту, свесив ноги, и равнодушные взгляды Орри с Балином, возившихся с чем-то в рубке.

А день был великолепный. Тихий, солнечный, теплый – настоящий конец весны. По такой погоде бы искупаться в первый раз где-нибудь на песчаной отмели, поплескаться в реке. Еще день, другой, и о себе во всей своей красе заявит лето. Просто благодать. Так и плыл бы и плыл вниз по Великой, до самой Астрахани и тамошних джунглей.

– Сколько до Гуляй Поля еще? – спросил я у Орри, заглянув в рубку и поморщившись от запаха керосина, в котором они вымачивали какую-то железяку.

– К вечеру будем. Часам к восьми, наверное.

На маленьком столике у него была карта с воткнутыми в нее булавками, на которой лежал большой хронометр в резиновом кольце-амортизаторе. Видать, недавно сверялся наш шкипер с маршрутом.

– Саша, завтракать будешь? – окликнула меня Лари.

– Не говори, что ты уже и завтрак приготовила! – поразился я.

– А ты думал! И вообще, тебе надо силы восстанавливать. И набираться – двусмысленно улыбнулась она.

– Намек? – с притворной суровостью спросил я.

– Нет, не намек, а прямым текстом говорю – наконец-то сообразил, что делать надо. Уперла руки в бока Лари – Девочка извелась уже.

Не, ну нормально? Все вокруг все замечают, один я дурак дураком.

– Спасибо за внимание проявленное. А завтракать буду. Чем завтракаем, кстати?

– Ничего особого, чай и белые гренки с сыром и ветчиной. Тут много не сочинишь, запасы а камбузе не пополняли явно – вздохнула Лари.

– Знаешь, никогда не думал, что мне тифлинг готовить будет.

– И что странного? – поразилась она – Мы что, от дыма жертвенников питаемся, что ли? Или призываем служащих духов нам кофе варить по утрам?

Так то оно так, но все же… Не мог я до сих пор представить Лари Великолепную, тварь ночи и создание тьмы, жарящую гренки на сковородке. Не укладывалось в башке – и все тут, хоть ты тресни.

Орри с Балином от завтрака отказались, сославшись на грязные руки, а я отказываться не стал. По трапу на палубу поднялась Маша, на ходу вытирающая полотенцем влажные короткие волосы. Лукавый взгляд Лари ее совсем не смутил, к моему удивлению. Она посмотрела на демонессу даже с неким превосходством, отчего та заулыбалась еще шире. Затем Маша подсела к нам на расстеленное покрывало, на котором как на пикник, расположились на завтрак мы, протянула руку к блюду с гренками и быстро захрустела одной из них, запивая ее яблочным чаем из заботливо налитой ей мной кружки. Затем быстро схватила вторую, третью… ну, Машу вы уже знаете. И везет ведь – не толстеет.

– Что делать будем в Гуляй Поле? – спросила Лари, намазывая гренок клубничным вареньем.

– Два адреса у нас есть – ответил я – Тот, что это дурак выложил, которого мы в Контрразведку сдали…

– Это где вербовали? – перебила Маша.

– Ну да, он самый. Где он был с помощником ас-Ормана, как его…

– Велер Алан – подсказала Лари.

– Верно, он самый – кивнул я – Память у тебя, надо сказать…

– Демоническая – съехидничала Лари.

– Ага, она самая – согласился я – Велер Алан. Надо присмотреться к месту, а если сам Велер там – то и к нему. Трактир это, так что проблем посетить нет. Затем аккуратно разведать «Хромого разбойника», где, со слов горелого вампира, дверь в подвале, а за ней портал. И если все нормально, то в этот портал зайти.

– Куда портал то? – спросила Маша.

– Куда-то за Лесной хребет. Оттуда, вроде бы, можно добраться до небольшого замка, где встречались с Пантелеем.

– Кто пойдет?

– Поначалу мы втроем – ответил я – Гномы на барже останутся, как я думаю. Это и дело не совсем их, зачем бородами рисковать, да и баржу полезно под присмотром держать. А мы культурно заселимся в гостиницу, покрутимся в городе, посмотрим, что к чему. Вроде как купцы и товар ищем.

– Куда товар? – спросил подошедший Орри.

– В… – я задумался – В Тверь не надо, кто пойдет в Тверь в разгар войны… В Астрахань. Далеко, дела нет никому. Что в Астрахань возить принято?

– Кожу, если из Гуляй Поля – уверенно сказал гном – К ним конская кожа по притоку идет от харазцев. И мука там всегда в цене – где им там в джунглях своих пахать да сеять? Один рис и растет. А в Гуляй Поле хлебный базар неплохой.

– Хлеб, вроде бы, из Царицына нашего лучше всего брать? – спросила Маша.

– Если в довесок к кожам, то выгодней вместе – возразил гном.

– Как знаешь. Тогда надо решить, кто на барже на стоянке останется.

– Балин останется. Он все равно дизелю профилактику хочет сделать. И товаром он никогда не занимался. А я с Рарри куда только не ездил, наблатыкался.

– Ну и отлично – кивнул я – Бывал в Гуляй Поле?

– Бывал пару раз. А ты? – переспросил Орри.

– Ни, ни разу – помотал я головой.

– Я была – сказала Лари – Если под купцов выступать будем, то останавливаться надо в «Галерном колоколе». Там как раз купцы в основном селятся, там в трактире и сделки заключают. Степенное заведение, тихое. Если пойдем в другое место – не поймут.

– А как с безопасностью баржи там будет? – уточнил я у гнома.

– Нормально. Без проблем – отмахнулся Орри – Главное швартовку оплатить, а там даже швабра с палубы не пропадет. С этим у них строго, отдельная банда охраной порта зарабатывает, сплошь друэгары. Сунется кто без спросу – на куски порвут. Гуляй Поле с торговли в немалой степени живет, все же весь товар с верховий Велаги контролируют.

– Там много чего контролируют – хмыкнула Лари – Всю торговлю краденым, например. Половину работорговли. Продажу дурной травы. Всех амулетов, использующих Зло. Созерцающих приютили. Что забыла?

– Игру и бордели с рабынями, где все можно, только плати – добавила Маша.

Так мы в диалоге кратко описали настоящее лицо города, к которому приближались, и в котором планировали провести несколько дней. История города Гуляй Поле вообще своеобразно. Раньше он назывался Форт Левобережный и принадлежал к владениям Ярославля. Население его было смешанным. Наполовину город заселили особо предприимчивые и деловые пришлые, которым возможность заработать компенсировала тяготы жизни в глуши, да еще на фоне постоянно угрозы нападений эльфов и набегов харазцев, вторая же половина населения были из аборигенов, имеющих с ними общие дела. В общем, «пионеры».

Во время одного из крупных набегов харазцев командование пограничного форта приказало открыть огонь из пушек и минометов по городку, где еще продолжали сопротивляться нападавшим местные жители. Много людей погибло, городок выгорел почти полностью, харазцев отбили. Но… Местные военным этого не простили. И взяли форт в настоящую осаду, прервав связь пограничников со столицей. Те отбивались сколько могли, пытались даже устроить что-то вроде карательной экспедиции, но были почти полностью выбиты в многочисленных засадах. Остатки погранотряда прорвались к своим, после чего началась без малого пятнадцатилетняя война за эту территорию. К местным, отбивающимся от княжьего войска, присоединились авантюристы со всех Новых Княжеств, а заодно разбойники из аборигенов, пираты, контрабандисты и прочий подобный криминальный элемент. Многие старые государства и даже некоторые купцы из Новых княжеств по разным причинам поддерживали повстанцев материально, поставляя им винтовки, минометы, пулеметы, взрывчатку и боеприпасы.

Ландшафт и рельеф этой болотисто-лесной местности весьма способствовал войне партизанской, и препятствовал действиям регулярной армии. Леса прекрасно укрывали от авиации, вихлястое и изобилующее мелями русло реки Велаги давало возможность выставлять мины в фарватерах и всячески препятствовать входу в нее боевых кораблей. Сами берега отсутствовали как таковые, вместо них были заросшие камышом плавни и старицы. В конце концов повстанцы дождались того момента, когда начались проблемы в самом Ярославском княжестве – возник вопрос об унаследовании престола и, по большому счету, столице стало не до отколовшейся провинции.

Городок чуть сдвинулся от побережья Великой вверх по притоку, отстроился заново, населился бандитами и авантюристами со всех краев и переименовался в Гуляй Поле – разухабистую бандитскую республику, заодно ставшую популярным местом отдыха для толстосумов со всего Великоречья, ибо никто больше не предлагал развлечения в таком количестве и разнообразии, как этот город. В ином месте за некоторые развлечения и казнить могли, или, в виде милости, разве что оскопить публично.

Кроме того, постепенно утряслись отношения с агрессивным Харазом, и Гуляй Поле стало контролировать всю торговлю с этим богатым государством. Например, если говорить о торговле лошадьми, то не меньше половины ее проходит через Гуляй Поле. И почти вся торговля наркотиками как растительными, так магическими и алхимическими. А еще в Гуляй Поле нашли приют все запрещенные и преследуемые культы, все изгнанники и все беглецы. То еще местечко вышло.

Нельзя сказать, что Ярославль не пытался вернуть себе взбунтовавшуюся окраину. Попытки были. Но все закончились неудачей – воевать неудобно, противник все время усиливает оборону, к тому же использует напропалую силы всех волшебников и магов, нашедших убежище в городе. То ловушки срабатывают, то болота шалят, то еще что-то. И с реки не зайдешь – монитору или канонерке скрытно не подойти, а за это время успевают снять бакены, а неразмеченный теперь фарватер перекрыть минами. После затопления «Гоплита» атак с воды больше не было.

В довершение всего проскакивают время от времени слухи, что гуляйпольских тайно поддерживает Нижегородская республика, у которой есть неявный конфликт с Ярославлем по поводу огромного месторождения богатой металлом медной руды, что обнаружили выше по течению Велаги. Пока гуляйпольские контролируют устье Велаги, ярославцам туда ходу нет, а нижегородцы договорились, и гоняют оттуда баржи с ценным сырьем. А если Ярославль свою отколовшуюся землю снова к рукам приберет – поминай как звали такое выгодное дело.

К полудню мы прошли двойную цепь бакенов, охраняемую береговым фортом и сторожевиком, обозначавшую границу княжества. Дальше пошла настоящая анархия – никто рекой не правил. Мы снова вытащили из трюма «максим», установив в кормовой вахте. Ни один из нас в трюм не спускался, а мы с Балином в случае неприятных неожиданностей должны были бежать к пулемету, где я выступал за наводчика, а он за помощника, следящего, чтобы брезентовая лента подавалась без перекосов.

Оружие тоже держали на палубе, и уже не двустволки. Приготовили все, что у нас было дальнобойного. В этих местах берега реки контролировались несколькими маленькими аборигенскими княжествами, где порядка отродясь не было. Плавни давали возможность укрыть любое судно, от моторки до баржи, а десятки притоков, многие из которых были вполне судоходными, позволяли добраться до Великой злодеям из очень дальних земель, даже из Озерного края, где половина населения бандитизмом пробавляется. Дойдут по притоку, грабанут кого-то, да и рванут обратно. И поминай, как звали.

Однако река была все больше пустынной. Пару раз замечали какие-то баркасы вдалеке, но те на нас никакого внимания не обращали. Часам к трем дня почти перед нами из притока появились два судна – впереди шел катер с охраной, крепкая десятиметровая посудина с двумя «максимами», спереди и сзади. На катере, в окнах бронерубки и на палубе, виднелись люди в темно-синей с красным форме. Дружинники баронские. Следом за катером, величественно и плавно скользил хаусбот не меньше нашей баржи в длину, то есть метров так двадцать. И метров пять в ширину. Добротная спокойная посудина, эдакий плавучий мини-дворец. Если не дворец, то особняк, по крайней мере. Надстройка посередине, напоминающая застекленный садовый павильон, а на крыше оной была терраса под тентом, на которой в креслах сидели два человека в белых расстегнутых рубашках, с бокалами белого вина в руках. (Не буду скрывать, я их в бинокль рассматривал). Над ними развевался родовой флаг кого-то из них, состоящий из синих и красных полос с каким-то гербом в середине. На хаусботе суетилась прислуга. На корме стоял часовой с карабином, глядящий в нашу сторону настороженно.

Сидевшие наверху обладатели белых одежд скользнули по нам равнодушными взглядами, которые вырабатываются многими поколениями знатных предков, после чего вернулись к прерванной беседе. И затем понемногу начали удаляться от нас. Все же их посудина была самую малость побыстрее.

– В Гуляй Поле развлекаться едут – пробормотал Балин.

– Думаешь? – спросил я – Может дальше?

– А куда им дальше? Все удовольствия на месте. В Гуляй Поле половина местных дворян половину времени проводят. Сколько там поместий родовых спустили – не счесть, наверное.

– И как, отбирают?

– А куда денешься? Должникам «временную печать» накладывают. Но имения их никому не нужны чаще всего, предлагают продать, а деньги привезти. Про баронство Ралле слышал?

– Ну да…есть вроде бы такое… Как раз вверх по Велаге. А что?

– Так тамошний владетель вообще скипетр свой с троном проиграл. В общем, когда приехали с него долг получать, наследник баронский, племянник, дядю родного мечом проткнул фамильным, а сам в замке заперся и давай от кредиторов отстреливаться. По слухам, до осады дошло.

– И чем закончилась история?

– По тем же слухам, как-то договорились. Заплатил что-то племянник. По крайней мере, налоги в баронстве в два раза выросли.

– Тогда точно заплатил – усмехнулся я – Да и поди не заплати… Думаю, что средняя гуляйпольская банда дружину заштатного барона в клочки порвет при необходимости.

– Порвет – кивнул гном – Особливо если учесть, сколько всяких колдунов да магов осело у них в городе. И все такие… каких в приличное общество не пускают.

– А правду говорят, что в Гуляй Поле им человеческие жертвы разрешены? – спросила подошедшая и прислушавшаяся к разговору Маша.

С ней подошла Лари, которая же и ответила, не удержавшись от подколки:

– Думаешь заняться? Пора, пора силы подкопить – затем добавила серьезно: – А там ничего не запрещено. Если что делаешь – не мешай другим. И будь готов, если мешаешь, получить в ответ. А чем ты занимаешься дома – твое личное дело. Хоть девственниц насилуешь, хоть в жертву их приносишь. Никому дела нет. Такой вот интересный город.

Некоторое время мы продолжали смотреть вслед удаляющимся хаусботу с катером, затем наше внимание привлек еще один катер – мощный широкий и крепкий, со стальными бортами, крашеными шаровой краской, надписью «Анархия – мать порядка!» по всему борту, нанесенной белой краской. На носу катера стояла крупнокалиберная спарка, которая никак легальными методами не могла попасть к гуляйпольцам, за ней сидел человек в прорезиненной зюйдвестке. И не жарко ему.

Всего в катере было человек семь, вооруженных исключительно укороченными СВДП, которые в Нижнем Новгороде делаются. Точно, подогревает купеческая республика тутошних бандитов – ни стыда ни совести, если честно. Одеты все были в смесь кожи и камуфляжа, вид самый, что ни на есть бандитский.

Катер прошел всего в десятке метров от нас, на встречном курсе, подняв крутую волну, раскачавшую нашу большую и неуклюжую посудину.

– Видал? – сказал Балин – Дозоры на реке организовали, на случай, если снова ярославские появятся. Говорят, что таким дозорам в тихом месте лучше не попадаться – ограбят.

– Пустое, думаю – возразил я – Есть же правило, что не надо гадить, где ешь. Здесь они едят, зачем гадить?

– А они дальше от своей территории ходят.

– Дальше и без них охотников до такого дела хватает – сказал я.

– Тоже верно – согласился Балин – Но вот за Нижним, ближе к Царицыну, все пиратство на реках отсюда.

– Ну, это и дети знают. Нашел, чем удивить.

К устью Велаги мы подошли около шести часов вечера. Сама Велага, относительно небольшая, не более пятисот метров в ширину в своем нижнем течении река, образовывала на месте впадения в Великую множество заросших островов, возникших случайным образом во время Пересечения сфер. Теперь на этих островах разместились сторожевые посты гуляйпольцев, управляющие к тому же минным заграждением. Именно такой пост утопил в свое время «Гоплита».

Пост этот снесли высадившиеся на остров пехотинцы, монитор позже подняли, но подниматься дальше по реке не рискнули, узнав, что по пути попадется еще не менее двадцати «ниток» заграждения. Решили, что такой штурм дорого обойдется. Правда, потом чуть не половину Гуляй Поля пришлось отстраивать заново – его нещадно бомбила ярославская авиация, не меньше недели. Даже дирижабли с напалмом отметились. Если бы не множество колдунов в городе, задавивших огонь и затянувших город непроницаемыми тучами, обрушившими ливень и укрывшими от летчиков, от Гуляй Поля бы даже головешек не осталось.

Но теперь уже лет семь было тихо, все отстроили заново. И в этом месте было на диво оживлено. Если тверская война распугала всех в верховьях реки, то на нижнем течении это никак не отразилось. И снизу сюда шло немало торговых и грузовых барж, дворянских хаусботов и речных моторных яхт, каких-то баркасов и катеров откровенно пиратского типа.

Фарватер был аккуратно размечен буйками, и глядя на них я понял, что пройти без них будет очень сложно. Отмелей здесь множество, а еще говорят, что течение их постоянно перемещает, и уже трехлетней давности лоции можно смело выбрасывать. Подозреваю, что течениям помогают и колдуны – для них это дело нехитрое. «Блуждающие мели» – стародавний способ защиты побережий. До всяких пришлых его придумали. Умение управлять течениями и ветрами изучалось в этом мире веками.

Город Гуляй Поле разместился на берегу обширной заводи, образованной соединенной с фарватером старицы. Получилась просторная и удобная бухта, скрытая даже от наблюдения с реки и противоположного берега. Вход в нее частично был перегорожен молом из наваленных валунов, на котором размещался ДОТ с крупнокалиберным пулеметом. А за ним плавучий указатель посылал гостей кого куда: частные суда с пассажирскими налево, а грузовые суда направо, куда мы на своей барже и направились.

Порт был оживленным, и доминировали на стоянках хаусботы и большие каютные катера. Так и есть, стало Гуляй Поле популярно среди залетных богатеев. Виднелось несколько катеров рыцарских дружин, а посреди всего этого великолепия как скала возвышался даже частный пароход не меньше пятидесяти метров в длину. На корме свисал с флагштока герцогский флаг Илира – великого герцогства, раскинувшегося по соседству с Астраханским княжеством. Сам правитель развлекаться пожаловал, не шутка.

Пирсы в том краю были длинные, со множеством мостков и с ограждениями. Большинство заезжих аристократов в гостиницах не селилось, а так и жили на своих роскошных плавучих дачах, выставляя на пирсах вокруг них собственную охрану. С комфортом и в безопасности жили. В гостиницы переезжали лишь те, кто предпочитал медленному хаусботу быстрый, но не столь комфортный катер.

В торговом углу порта тоже было оживленно хоть и не настолько. Сказалась, видимо, война. На якорях и швартовах стояло с десяток барж, на некоторых на палубах были раскинуты большие палатки. Такое тоже бывает – когда у купцов рейс попутный, то могут на палубу пассажиров взять, а в палатках расселить. А за рейс в Гуляй Поле оплату можно как за рейс на пароходе посчитать – нет ведь сюда рейсов официально, все же стесняются Новые Княжества прямое сообщение с бандитской вольницей обустраивать. Так те, у кого на свой катер или баржу денег нет, сюда добираются, кто по делам, а кто и развлечься. Так же, небось, и трактирщик Ветлугин сюда добирался, чтобы в долгах увязнуть, до смертоубийств дойти и на виселицу угодить – достойное завершение жизненного пути.

Я зашел в ходовую рубку к энергично вертящему колесо штурвала и дергающему рычаги «подрулек» Орри.

– На якорь встанем? – спросил я его.

– На якорь – ответил он – И дешевле, и если Балина на борту оставлять, то безопасней. Груза то у нас нет, никто не удивится. Скорей наоборот, не поймут, если без груза у причала встанем.

– Сколько здесь берут за стоянку?

– У пирса двадцать новых рублей золотом в сутки, а за якорную стоянку всего по два в день.

– Терпимо – согласился я – Бывает и хуже.

– А у них места много. А за все остальное, вплоть до лодки отдельно берут.

– А… ну тогда тем более понятно.

– Ну и хорошо, что понятно, а пора якорь отдавать – сказал он и крикнул в окно Балину: – Отдать якоря!

Через пару секунд загрохотала цепь на носу, а затем, чуть позже, еще и на корме. Все, встали. Орри заглушил натрудившийся за последние дни дизель и наступила тишина.

– Ну, пришли, куда хотели – высказался шкипер – Пошли воздухом дышать и ждать, когда приедут деньги собирать.

Послышался звук лодочного мотора и из-за длинного пирса выскочила небольшая лодка, в которой на задней баночке, возле люка двигательного отсека, сидел коренастый мужик, держащийся за румпель. Через несколько секунд лодка уже подвалила к нашей барже, мужик приподнялся в ней, а Балин скинул ему трап. И вскоре я уже разглядывал уполномоченного банды друэгаров, контролирующей порт.

Не слишком то они на гномов похожи, как ни крути, хоть и общего корня. Стоящий передо мной был бронзово смугл, имел короткую, черную как смоль бороду, узковатые глаза под хищно приподнятыми по краям густыми бровями, скуластое лицо. Волосы длинные, заплетенные в косу на затылке. Ростом он был около метра семидесяти, в плечах широк, хоть и поуже наших гномов. На плече у него висел стволом вниз помповик с длинным стволом и вместительным магазином, на поясе кобура с короткоствольным «Чеканом».

– Кто купцом будет? – спросил он, оглядев нас.

Когда его взгляд задержался на гномах, в нем мелькнуло некое неодобрение. Вражда между этими расами пока не стихла. Впрочем, в Великоречьи раньше все друг с другом враждовали, ничего удивительного. Затем с куда большим любопытством он посмотрел на Лари с Машей, а затем уже уставился на меня.

– Я купцом буду – ответил я, выходя вперед – А вы?

– Я тут сегодня за капитана рейда – с некоей иронией представился друэгар – Вэраг меня зовут. Сейчас с вас плату соберу. Сколько стоять планируете? Где и как?

– Простоим с неделю, на якоре.

– Груз брать не будете? – удивился Вэраг.

– Будем, но его еще найти и купить надо. Насчет пирса и погрузки позже договариваться будем.

– Ну, как хотите. Тоже не возбраняется. Рублями платить будете?

– Рублями – кивнул я, вытаскивая из кармана кошелек.

– Пятнадцать с вас за неделю стоянки – сказал друэгар, вынимая, в свою очередь, блокнот с квитанциями.

Надо же, культура! Даже квитанции есть. Не ожидал от Гуляй Поля. Но вот моментик один с ценой…

– Это с чего пятнадцать? – опередив меня, выступил Орри Кулак – Два золотых в день у вас плата, знаю точно!

– А лодка? Или на борту жить будете? – притворно удивленно поднял густые брови Вэраг – А я вас и доставлю. Доставка как раз рубль золотом стоит.

– Ты очумел, угольщик? – влез в разговор Балин – В любом порту лодка за двадцать копеек возит.

– В любом порту возчик возит, башка каменная, а тут – сам капитан рейда – отрезал друэгар – Или вплавь давайте, мне без разницы.

– Демон с тобой, держи – я отсыпал ему в широкую ладонь пятнадцать золотых монет – Но тогда стой здесь и жди, пока мы баулы свои соберем.

– А это без проблем – пожал он плечами – Кроме вас только хаусбот зашел, но он к пирсу швартуется. С него всегда плату взять успею.

– Ну и жди, раз без проблем – сказала Лари, и первая пошла к трапу, собирать вещи.

А уже за ней потянулись и мы, оставив на палубе одного Балина, остающегося полновластным хозяином нашего плавучего трофея.

47

Друэгар честно дождался нас на барже, помог погрузить и выгрузить багаж на пирсе, на котором топтались двое охранников с винтовками, и стояли два «Полевика», кем-то переделанных во вместительные пассажирские экипажи без дверей и окон, но с брезентовым верхом. Извозчики даже есть моторизованные. Культура!

За рулем машины, в которую мы загрузились и которая за полтину взялась доставить нас до гостиницы «Галерный колокол», сидел невысокий болтливый мужичок в потертой кожаной куртке и такой же кепке с длинным козырьком. Он успевал крутить руль, давит на гудок, пугая прохожих и собак, и попутно рассказывать, что же открывается нашим взглядам.

– Тут вот, изволите ли видеть, игорный дом «Дух удачи» – тараторил он, указывая на длинное бревенчатое здание на каменном фундаменте – На первом этаже общий зал, на втором – для больших игроков, и ставки им под стать. Покушать также можете. И винный погреб у них изрядный. Это вот, позвольте известить, борделем у нас будет. «Нега Хараза» зовется. Дамочки, правда, не только харазские, а всякие. Но хозяйка – харазка. Та еще… харазина.

Он трындел, трындел своей монотонной скороговоркой, словно и сам не вслушивался в то, что говорит, а лишь прокручивает вусмерть заезженную магнитофонную запись. Вскоре мы просто перестали обращать внимание на его болтовню, а я погрузился в разглядывание окружающего пейзажа.

Гуляй Поле удивило меня своими размерами. Не думал, что здесь поселилось так много людей. По крайней мере, наш Великореченск с ним было не сравнить. Не Тверь, конечно, но не маленький город, не маленький.

Строились, как ни странно, широко, что для наших краев необычно. Широкие немощеные улицы с деревянными тротуарами были с обеих сторон обстроены деревянными, обшитыми тесом домами, в которых, вытесняя друг друга, разместились игорные дома, бордели, кабареты, рестораны, просто трактиры, гостиницы, магазины, торгующие всякой всячиной, от готового платья, до ювелирных, и целая прорва ломбардов дл тех, кто проигрался в пух и прах и ищет возможности заложить последнее свое имущество.

Был вечер, разгульная гуляйпольская ночь вступала в свои права, и народу на дощатых тротуарах толпилось немало. Из открытых окон кабаков и кафешантанов доносились звуки скрипок, эльфийских виол, раздрызганых и не очень пианино, голос певичек, из кабарета доносилось дружное буханье каблуками в доски сцены женского кордебалета, сопровождающееся канканными взвизгами. Веселье разворачивалось во всю ширь.

Люди шли поодиночке, парами, компаниями, замирая у каждой двери, читая вывески и разглядывая витрины. У входов в увеселительные заведения толпились вышибалы и зазывалы, какой-то мелкий и горластый харазец с гигантскими усами голосисто кричал на всю улицу, неуклюже рифмуя:

– Только в нашем кабарете умеют девки штуки эти! Ее на сцене погляди, плати и в нумер уводи!

Возле него замерли, открыв рты, трое матросиков с торговой баржи, на которых эти немудрящие вирши явно произвели впечатление. Судя по выражению их лиц они уже вполне созрели для того, чтобы «заплатить за штуки».

По мере удаления от порта шума становилось меньше, а заведения становились явно дороже. Появились возле них и наемные автомобили, все больше черные и белые «Волги», возле которых стояли кучками, дожидаясь пассажиров, ливрейные шоферы. У входов в заведения скучали кроме вышибал охранники клиентов, образуя подчас настоящие толпы.

Затем развлечения сошли на нет, и потянулись жилые дома, все больше двухэтажные, с небольшими двориками за высокими заборами. Дома были на подбор новыми и аккуратными, заборы ровными, дощечка к дощечке.

– Тут у нас все больше торговцы живут, колдуны, знахари и подобная публика – пояснил таксист.

– А где воротилы местные обитают? – спросил я.

– У каждого воротилы своя усадьба, в ней и живут, с охраной и домочадцами. Это уже ближе к стене городской. Только их тут смотрящими кличут, а не воротилами – пояснил водитель – А строятся у стены для того, чтобы каждый еще за участок ее отвечал. Вроде как они городом правят – они и защищают.

– Ага – кивнул Орри – И у кажынного по калитке в стене. Если конкуренты навалятся, то сразу сдристнуть в нее можно.

– А что, разумно – усмехнулся я.

Таксист на всякий случай от комментариев воздержался.

– А много смотрящих то тут? – снова задал я вопрос.

– Семеро сейчас. Раньше девять было, но двое померли скоропостижно. Один свинцом отравился, что в голову ему всадили. Второго магией извели, как ни странно.

– А что странного? – удивилась Маша.

– Как что? Вокруг каждого из них и колдунов, и лекарей, и знахарей толпа. А тут напустили какую-то такую болезнь, что никто не знал. И свели в могилу за два дня.

– А что за болезнь? – заинтересовалась Лари.

– Не знаю барышня. Мне, понимаете, докладывать часто забывают. Бывало сидишь с утра, чай пьешь и докладов ждешь, а все не идут, не торопятся – заерничал таксист.

– Не паясничай, разговорился… – оборвал я его – А кто что сейчас тут контролирует?

– Ну, это уже за дополнительную плату объяснения к экскурсии, мотнул головой шофер.

– Ну ладно, постарайся уж, расскажи… – грудным томным голосом попросила Лари, «надавливая».

Помогло. Таксист довольно подробно рассказал, кто и что контролирует в этих краях. Если тут перечислять деятельность каждой из банд, что верховодили в городе, то половины книг не хватит. Достаточно сказать, что интересы местных бандюг имелись по всему течению Великой, от верховьев, что в Норлаге, и до самой Астрахани и островов в Южном океане. Почти вся работорговля по Великой была так или иначе связана с местными злодеями. Половина организованной проституции. Контрабанда в половине государств. Подпольная торговля запрещенным оружием. Игорное дело. Ссуды под залог души и ауры, ссуды и кредиты под «временную печать». Половина добычи с пиратства перепродавалась здесь. Нелегальное наемничество и наемные убийцы. Весь дурман, простой и волшебный, что продавался в Великоречьи, пополнял казну трех местных банд. Нелегальная волшба и производство амулетов, основанных на Силе из нижних планов и даже на Хаосе и Чистом Зле. Запретные храмы и культы получали здесь в обмен на деньги и службу земли и протекцию, как те же Созерцающие.

В общем, если есть какое-то злодейство в этом мире, которое я забыл упомянуть, то можно быть уверенным – оно тоже тем или иным способом связано с Гуляй Полем.

– А вот усадьба Смотрящего Якова Брыластого – сказал таксист, показав на длинный и высоченный забор, возле которого дорога поворачивала.

Усадьба впечатляла. Высокий и мощный частокол с колючкой и наточенными остриями по всему верху тянулся метров на триста, а то и больше. Возле массивных ворот стоял «козел» с пулеметом ПКБ на турели, в машине сидели трое в черных кожаных куртках и камуфляжных штанах. Над воротами за ограждением вышки стояли еще двое с винтовками. В глубине территории виднелся длинный и массивный двухэтажный дом с высокой крышей, половина окон в котором была закрыта ставнями. Еще крыши виднелись тут и там, но явно венчали домики поменьше. Немало народу там обитает, по всему видать. Он что, со всей бандой там проживает?

Это я и спросил у нашего гида.

– Нет, банда все больше по соседству живет. У него наложниц душ тридцать, жены четыре, охрана, прислуга, рабы, кого там только нет. Хорошо живет – с явной завистью вздохнул шофер.

– Действительно, хорошо – хмыкнул я после упоминания о тридцати наложницах – А что он контролирует?

– За провоз угля ему Нижний Новгород приплачивает, всю торговлю лесом держит, что по Велаге идет, рабынь скупает, поставку проституток в бордели половины Великоречья контролирует, и пиратской добычей ведает. Не всей, конечно, но многой.

– Он как, по сравнению с остальными, в силе? – уточнил я.

– Середнячок. Самая сила здесь Федор Слива. Вот к нему близко не подойти, особливо в последние года два. Всегда был силен, а теперь совсем поднялся.

– На чем?

– Весь магический дурман у него, два культа каких-то на него работают, один так вообще жуть какой – говорят, что каждый день по человеку в жертву приносят, богине смерти поклоняются.

– Созерцающие? – уточнил я.

– Во-во, они самые. Бошки бритые и хламиды черные. Глянет такой – и душа в пятки.

– А еще что у него?

– Работорговля, опять же, наемническая биржа, половина казино, и две ссудных кассы, причем одна из них меньше чем с баронами дела не имеет. И слухи ходят… – тут водитель оглянулся и перешел на шепот, склонившись ко мне – … слухи ходят, что нашли в его казино способ колдовать так, чтобы посетители играли, пока последнее имение не спустят.

– Погоди – перебила его Маша – Насколько знаю, когда игорный дом строят, там негаторы магии чуть не через шаг ставят.

– Верно – кивнул шофер – И вроде так и есть, не придерешься. И клиенты многие со своими ведунами и колдунами приезжают, чтобы те следили за честностью. Но слухов чем дальше, тем больше. Как сговорились все проигрывать. Даже трон спустить один барон сумел, до войны дошло.

– Это ты про баронство Ралле, что ли? – спросил Орри Кулак.

– Про него, именно! Хоть трон и не забрали, а денег взяли с него прорву, как ребята Сливы в кабаках хвастали. И дань те платить будут еще десять лет, за то, что все не забрали.

– Ишь ты…

– Вот те и ишь ты, борода. Знай наших.

– «Наших»! – гыгыкнул гном – Твое дело баранку крутить, примазался, тоже мне.

Водила не обиделся, а лишь снова повернулся ко мне, продолжив рассказ о Федоре Сливе.

– А еще, по слухам, всяких дел у него хватает, даже таких, о которых и не слышал никто. И еще говорят, что Биляза Резаного, что от странной болезни помер, по его указу извели. Эти самые, которые богине Кали молятся – с неестественной откровенностью продолжал вещать шофер.

– Откуда узнали? – уточнил я.

– Не знаю. Болтал один клиент спьяну. Почем купил, за то и продаю – ответил он.

– Ты мне вот что скажи… Гостиницу «Хромой разбойник» знаешь?

– Я все знаю. Это возле порта. А что?

– Она под чьим крылом?

– Это Ренат Татарин держит.

– А «Ржавый шлем»?

– «Шлем» при наемнической бирже гостинчика. Слива ведает.

– Ага, спасибо. А Татарин этот со Сливой в каких отношениях?

– Кто его знает? Вроде не воюют – пожал плечами собеседник.

Между тем машина, чуть пропетляв по улицам, остановилась у крыльца под вывеской «Галерный колокол», под которой и вправду висела начищенная корабельная рында, но с удаленным языком. На крыльце, приосанясь, стоял еще один двухметрового роста орк с обшитой кожей дубинкой за поясом. Там же у него болтался огромный револьвер пятидесятого калибра в расшитой серебряной нитью кобуре, а могучие, голые до плеч руки, каждая толщиной со свиной окорок, сплошь покрытые затейливой ритуальной татуировкой, он скрестил на груди. На наше появление никак не прореагировал, даже глаза не скосил. Он выше этой суеты, пока не потребовалось кого-то вышибить из заведения. А вообще орков как вышибал во многих местах почитают. Силищи у них не меньше чем у гнома, и приложить они ее всегда рады. При этом нанимателю верны и проблем с ними не бывает.

Мы со своими рюкзаками зашли в просторный гостиничный холл, для деревянного дома даже удивляющий богатством. В дальнем конце его возвышалась стойка из красноватого полированного дерева, слева был вход в гостиничный ресторан, где за столиками сидело несколько человек и пахло оттуда на диво аппетитно. Еще несколько купцов из пришлых и аборигенов сидели на диване в углу холла, что-то негромко обсуждая. У двоих на шеях висели серебряные гильдейские бляхи. В сторонке молча сидели трое вооруженных охранников. Действительно, купеческая гостиница, верно Лари сказала.

Мы подошли к стойке, за которой стоял с не вымученно приветливой миной на лице портье в синей, шитой по воротнику и обшлагам рукавов золотистой нитью, короткой биларской куртке.

– С приездом! Чем могу служить? – осклабился он.

– Спасибо – кивнул я – Номера есть? Нам один двухместный и два одноместных.

– Есть, пока есть – кивнул он – Только одноместных у нас не имеется. Спрос отсутствует. Господа купцы всегда на ночь компанией обзаводятся. В нашем городе, сами понимаете, одинокому мужчине без компании остаться сложно.

– Понятно – кивнул я – Тогда три двухместных.

– Надолго?

– Примерно на неделю, но может и задержимся.

– Хорошо… Номер у нас два золотых в сутки, три номера, да на семь… Семь ночей? – уточнил конторщик.

– Семь – кивнул я.

– Тогда… сорок два рубля золотом за номера, плюс по пять рублей залога в счет возможных повреждений… пятьдесят семь рублей извольте. Вперед – снова заулыбался портье.

Чеки я решил здесь не выписывать в целях конспирации, поэтому отсчитал пятьдесят семь рублей монетами, высыпал их на стойку. Ох не дешево жить в такой гостинице, совсем не дешево…

– Депозит не зажми потом – сказал взявшемуся пересчитывать золото портье.

– Не извольте беспокоиться. Заведение мы солидное, купеческое, вернем до грошика.

Кто-то толкнул меня в бок, я обернулся. Орри протягивал мне кучку монет в ладони – оплату за свой номер.

– Не, не возьму – мотнул я головой – Ты к нам присоединился, так что оплата на мне. Потом рассчитаемся, когда дело сделаем.

Тот лишь молча пожал плечами и высыпал монеты к себе в кошелек. Типа, как хочешь. В этом все гномы – чужого не возьмут, но и со своим расставаться не спешат. За это и ценю.

Но вообще деньги летят. Туда, сюда, на то, на это… а мой бюджет уже почти что ополовинился. Надо срочно отлавливать Пантелея, или придется прекращать розыск за недостатком финансов.

Пересчитав деньги и смахнув их в кассу, портье выдал нам ключи с большими костяными брелками, от которых заметно тянуло магией. Если держать такой брелок прямо в ладони, когда запираешь дверь, то даже этим ключом кроме тебя ее никто не сможет открыть. Очень любят в гостиницах этот трюк, не в первый раз встречаю. Особенно полезен он становится, если учесть тот факт, что от взлома дверь при этом ни в коей мере не защищена.

– Пошли, дорогой, чего встал? – взяла меня под руку Маша, вызвав несколько удивленный взгляд гнома и ехидный Лари.

– Пошли, пошли – кивнул я – А вообще всех касается – бросаете вещи и к нам в номер. Надо поговорить.

Мы похватали вещи, причем на этот раз я тащил уже два рюкзака, свой и Маши. Можно сказать, что появились новые обязанности. Впрочем, Лари тоже без зазрения совести вручила свой багаж гному, который, впрочем, этого словно и не заметил. Топал себе по ступенькам своими пудовыми сапогами, да сопел в бороду. И никакой другой реакции.

Номер был просторный, светлый, кроме большой двуспальной кровати были два кресла, которые мы уступили дамам, низкий стол, зеркало на стене, и даже очень приличная ванна имелась за сдвижной деревянной дверью. Неплохо для города, который сожгли чуть не до земли несколько лет назад.

– Где этот портал? Мы знаем? – нарушил тишину Орри.

– Знаем – кивнул я – В подвале гостиницы «Хромой разбойник».

– Если знаем, где портал, то чего ждем? – заявил Орри – Надо прямо туда и переть.

– А дальше? – спросила Лари – Куда портал ведет? Сказано было, что во дворе замка выход, и все. Как охраняется?

– На месте и разберемся – отмел возражения гном – Нас с той стороны тоже никто не ждет.

– Почему ты так решил? – вмешался в разговор я – Там могут просто пост выставить, который все время кого-то ждет. А выход из портала над колодцем со сколопендрами устроить, только рычаг дернуть, чтобы всех сбросить.

– Ну ладно, так прямо и над сколопендрами… – не очень уверенно пробурчал Орри.

– Орри, это даже в книге о порталах описано, как руководство к действию. Если, дескать, вы имеете постоянно открытый портал, устраивайте выход из него так, чтобы враг был безопасен – сказала Маша – Наверняка все охраняется, причем хорошо.

– Ну, может быть. Я в порталах не силен – окончательно отбрехался Орри.

– А не силен, так не болтай – наставительно сказал я, после чего заговорил серьезно: – В общем, надо покрутиться нам в городе. Что у нас есть? Есть адресок, который выдал тот самый липовый унтер, которого по дороге в Тверь взяли – трактир. Есть имя, которое можно найти в этом адреске.

– Кто такой? – снова влез с вопросом гном.

– Некто Велер Алан, бывший пират, который подрабатывает тем, что помогает главному Вирацкому шпиону. Он набирал наемников, тех, что на нас напали.

– Что ты от него хочешь узнать? – спросила Лари.

– Что-нибудь полезное. Не знаю – развел руками я – Хотя бы понять, что у них тут за гнездо. И каким образом оно может быть связано с порталом.

– А оно должно быть связано? – удивилась Маша.

– Демоны его ведают – честно сознался я – Пантелей работает на лича, лич раскидывает порталы, Пантелей раскидывает порталы, наемники из Гуляй Поля участвуют в нападении на Пограничный, наемников, что напали на нас, набрали в Гуляй поле, с Пантелеем бродят наемники, вампир работал на ас-Ормана, ас-Орман работал на лича, или не работал… Тут десять демонов рога переломают, разбираясь. Но все равно все в один клубок собралось. И все здесь.

– И что ты хочешь?

– Чуть повозиться с этим клубком, покатать, может, появится ниточка, за которую удастся потянуть и хотя бы узнать что нас ждет за порталом. Да и куда там дальше идти? Вампир сказал, что портал не в самом месте, еще оттуда добираться придется до замка.

– А хоть куда забрасывает, сказал? – спросил Орри – И долго добираться?

– С его слов – куда-то за ваш Лесной хребет – ответил я – Предгорья, леса, что-то в таком духе. А сколько добираться… это как доберемся. Пара дней верхом, если все хорошо. И конюшня там есть.

– Ну так там только леса с предгорьями и есть. Точнее не говорил?

– Нет – вздохнул я – Сказал, что на месте пойму. Замок какой-то нам нужен.

– Замков там тоже пропасть… Каждый местный, у кого больше урма земли было, себе такой выстроил. У кого десять свиней есть – там уже барон – Орри помолчал, потом мотнул круглой головой – Нет, не подскажу точнее.

– Ну и ладно. Давайте решать, кто куда пойдет.

– А что решать? – вступила в разговор Лари – Вы вдвоем идите в «Ржавый шлем», покрутитесь с наемниками. А мы пока здесь побеседуем, с купцами пообщаемся.

– Смотрите поаккуратней. Здесь к дамам отношение все больше странное… – предостерег я их.

– Я медальон свой надену, чтобы видели, что колдунья – сказала Маша – Он у меня с золотыми лучами.

– А ты же не закончила вроде обучение? – удивился я.

– Валер, когда умирал, все равно вручил – ответила она, нагнувшись через поручень широкого кресла и вытаскивая из потайного кармана своего рюкзака небольшую серебряную коробочку, от которой шло легкое истечение Силы – Сказал, что доучиться сама сумею, а по силе я уже далеко от всех учеников ушла.

– Хм… надо же.

Да, так оно куда спокойней будет. Я пока еще не слышал о том, чтобы кто-то пытался, скажем, изнасиловать колдунью с медальоном. Это больше на самоубийство похоже, причем неизвестным самому себе способом.

Она раскрыла коробочку, вытащила оттуда за цепочку небольшую звезду с восемью длинными лучами из золота и крупным бриллиантом в центре. Приметив камень, я спросил:

– Так ты еще и в статусе «вне школы» ?

– Вне – с гордостью кивнула Маша – Валер тоже ни к какой конкретно не принадлежал – универсал. Даже некромантию знал немного, чего не бывает почти ни у кого.

– Интересно…

Волшебник «вне школы» почти всегда редкий талант от природы. Так мало кто умеет, черпать Силу от каждой из стихий. Если кому-то украсили медальон алмазом – значит он уже возвысился над коллегами. Как в данном случае – моя девушка.

Кстати, об упомянутой ей некромантии: действительно, для подавляющего большинства колдунов некромантия несовместима с другими школами и основами. Маг Земли может перейти к Воздуху, Огонь к Воде, но никто из них не может перебежать в стан Смерти. И наоборот – Васька тому пример, который даже похудеть с помощью магии не может, Велиссу на помощь зовет. Чем и пугает искомый нами Пантелей, так это тем, что с каждой из школ, судя по всему, он на «ты», и что самое удивительное – даже по знанию некромантии опережает нашего Ваську, чья слава разошлась куда дальше, чем он сам когда-либо ездил. Вот так.

– А ты с некромантией как? – спросил я Машу.

– А никак. Ни в зуб ногой. На могиле травинку не шевельну.

– Ну и не надо – кивнул я, после чего спросил уже по делу: – В общем, могу за вас не беспокоиться?

– Не беспокойся – ответила за Машу Лари – Ты нас не знаешь еще, что ли?

– Да я не о том! – отмахнулся я – То, что вы отобьетесь от кого угодно, у меня сомнений нет. Надо так, чтобы не пришлось отбиваться. Ну чтобы за нами потом весь город не гонялся. Сможете? Сумеете? На это у вас выдержки хватит?

– А, вот ты о чем! – усмехнулась Лари – Ладно, только ради тебя обещаю драк не устраивать. Идите к своим наемникам.

И на том мы с Орри пошли. К наемникам. В «Ржавый шлем».

48

Такси или извозчика брать мы с гномом не стали, потому как я изъявил желание прогуляться. До этого судьба меня в Гуляй Поле не заносила, город я не знал, так что следовало его изучить чуть лучше, чем просто осмотреться с сиденья таксомотора. Оттуда много не увидишь. Мало ли, ч то нас тут ожидает в перспективе? То еще местечко.

Перед выходом я задумался, что надеть, но сомнения отпали быстро. Одеждой для приличных мест я перед отъездом из Великореченска все равно не запасся, не думал, что понадобится, к тому же я считал, что такая публика как наемники не будут слишком уж много внимания уделять туалету. Орри меня полностью поддержал в этом вопросе, потому что не намерен был менять свой черный реглан с очками ни на что иное – для него это было словно принудительное разжалование.

Вышли на крыльцо, огляделись. Я повернулся к так и стоящему со скрещенными на груди ручищами орку:

– Уважаемый, милость богов. Не подскажете дорогу.

– Милость богов – неожиданно тонким и сиплым голосом ответил здоровяк – Куда собрались?

– «Ржавый шлем» ищем.

Орк смерил каждого из нас придирчивым взглядом, словно пытаясь оценить, за сколько каждого можно продать, но не оценил и спросил:

– Нанимать хотите или наниматься?

– «Ржавый шлем» найти хотим – ответил я, намекая, что излишнюю любознательность поощрять не будем.

– Найдете, это просто. Вон, до конца улицы дойдете, направо глянете – там оно и будет – примирительно подняв руки, (а примирительность оркам крайне несвойственна), сказал вышибала – Я к тому, что если наниматься, то вам и флаг в руки. Все вольные отряды, что здесь крутились, кто-то нанял. Заказчиков в городе пруд пруди, а наемников мало. Есть какие-то, конечно, но куда меньше, чем пару месяцев назад.

– А кто нанимал? – сделал вид, что просто удивился я.

– Ну, это уже там спросите, мне надо деньги зарабатывать – с явным намеком ответил орк – О таком у нас распространяться не принято, тем более перед приезжими.

Я сунул руку в карман, вытащил оттуда два рубля и начал ими жонглировать одной рукой. Черные глаза орка внимательно следили за полетом монет, словно он был загипнотизирован. Но оказалось, что это не так, потому что он вдруг спросил, ткнув толстым пальцем с изрядным когтем на маленькую, сверкающую в свете фонаря, карусель:

– А тремя жонглировать сумеешь?

Я сунул руку в карман, щелчком подбросил еще одну монетку в воздух, поймал все три монеты другой ладонью и с легким звяканьем переместил увесистый столбик в мозолистую лапу орка.

– Так? – спросил я.

– Ага. Так даже красивее получается. Виртуозней – кивнул он и ссыпал добычу в кожаный кошелек, подвешенный к поясу – Так о чем спрашивал, уважаемый?

– Кто такую прорву вольных бойцов нанял?

– Смеяться будешь, но это эльфы.

– Эльфы? – влез в разговор гном – Прямо здесь? Сами?

– А что ты так удивился? – обернулся к нему орк и нахмурился.

Орки с гномами вообще-то друг друга недолюбливали, разве что тех самых эльфов дружно не любили еще больше – Сами. Их в городе хватает в последние годы. Храм свой открыли у какого-то дерева, и даже кабак у них собственный имеется. Толко они там и пасутся, если кто другой зайдет – рожи воротят.

– Ну ты скажи… – мотнул бородатой головой гном, словно не веря тому, что слышал.

– Я и сказал, а ты вот услышал – с оттенком насмешки прокомментировал вышибала – А нам то что? В этом городе всем воля, Гуляй Поле, одно слово. Главное, денежку отсыпать не забывай тому, кто тебе дышать дает, и делай, что хочешь. Даже эти… «слуги смерти» у нас завелись, и никто их не трогает. Уж тоже лет пять как.

При упоминании молящихся Кали Созерцающих орк брезгливо сморщился, так, что клыки показались из-под губы. Да и кто их любит вообще? Я слышал, что до того, как они здесь пристроились, храм у них был в пещерах на Восточной Стене, а для жертв они пленных у степняков покупали. А теперь тут вот пристроились.

– А кто эльфам дышать дает?

– Слива. Слыхал о таком?

– Наслышан – кивнул я – Наслышан. Тот же, кто и Созерцающих привел. Давно он с эльфами закрутил?

– Лет пять, наверное. Как раз, когда я в город приехал. Помню, что как раз тогда говорить начали, что Слива с длинноухими дела повел, а раньше их на дух не терпел. У него даже помощник был, вроде первого советника, Рыпачом прозывали, так он от нанимателя сбежал даже из-за разногласий по эльфам.

– В смысле? – уточнил я.

– Рыпач какие-то дела с эльфами из Эрала вел, а Слива это дело прекратил. И вроде даже завалить Рыпача приказал, да тот сбежать успел. Но тут сразу скажу – продаю почем брал. Все с чужих слов, слышал, что народ болтает.

– И за то спасибо… – задумчиво протянул я.

– Так кто нанимал тебе знать надо или как? – уточнил орк.

– Да, конечно! – спохватился я – Кто?

– Имя мне его вовек не выговорить, но есть тут такой у них, говорят, что даже архонт – Легра… Лерга… лор… – орк сморщился, словно неспелой клюквы полную пасть набил – В общем, он у всех здешних эльфов за главного. У любого спроси, кто его имя, так его в душу, выговаривать умеет, тот тебе и назовет.

– Ага, спасибо – кивнул я.

А вообще во как получается. Не любил Слива эльфов, а вдруг полюбил. Пять лет назад. Чуть позже вдруг приют и покровительство Созерцающим дал. Весь найм вольных бойцов под его присмотром проходит, и под его же присмотром множество их наняли эльфы. Что им двигало? То, что они дали ему взамен – большую силу? Или что другое? Или это уже вообще не он, если вспомнить о Пантелеевых талантах? Опять совпадение поучается, на этот раз с Вирацем. Там у местного правителя тоже все поменялось неожиданно.

– А где семейство ас-Миренов живет, слышал? – продолжил я расспросы.

– А кто тут не слышал? Прямо на берегу у них подворье большое. Даже причал свой с лабазами. Как до порта дойдете – смотрите направо, там длинный такой дом под медной крышей, с флюгерами. Не промахнетесь.

– Тоже спасибо. А как вообще в городе? Спокойно? – неопределенно покрутил я рукой, подразумевая, что собеседник волен понимать вопрос так, как ему заблагорассудится.

– Вообще-то осторожно ходите – сказал вышибала – Вроде как вампиры объявились. Даже охотников наняли, чтобы их извести.

– Откуда охотники? Приезжие? – поинтересовался я уже из чистого любопытства, коллеги, как-никак.

– Местные. Кудин с Арравой. Те еще охотники… за кем хошь поохотятся, лишь бы платили. Пока не извели. Да они в «Ржавом шлеме» кажын вечер пасутся, увидите. Кудин такой здоровый нордлинг, с ниткой зубов в патлах, а Аррава вообще не пойми кто, полуэльфийка, что ли… Вообще их больше обычно в команде, человек пять, но остальные меняются. Поработают с полгода, и уходят, или башку им кто отрывает, из тех, на кого охотились.

– Ага, это бывает – кивнул я – Ну, спасибо за информацию.

– Ага, иди давай – вроде как тоже попрощался орк – Ходи аккуратней.

Спустились с крыльца на гулкий деревянный тротуар, мода на которые пошла с новых городков в Новых Княжествах, и пошли вперед, туда, где сверкал огнями и шумел музыкой центр этого странного города. Города, которым непонятно кто правит, который непонятно чего хочет, но проблем от него по всему Великоречью – лопатой не отгребешь. И при этом на его самостоятельность кроме ярославцев никто и не покушается. Нужен? Наверное, иначе и не объяснить такую, в общем, неожиданную его неуязвимость.

Едва отошли от гостиницы, как навстречу нам проехали целых две полуторки, битком набитые развеселыми бандитами, заметно пьяными, крикливыми и веселыми. На нас они никакого внимания не обратили, да и опасности никакой не было – «смотрящие» местные за уличные безобразия не милуют, потому как от визитеров в немалой степени питаются. Зато обратил на них внимание я – на турелях, торчащих за вторым рядом сидений, болтались пулеметы МГ. А их на Нижегородском арсенале вместе с СВД клепают, и вроде как никому не продают. А тут на тебе! И СВД новенькие мы уже видели, стандартной пехотной модели. Видать, шибко заинтересована торговая республика в том, чтобы Гуляй Поле Ярославлю и дальше жить мешало. Интересные получаются расклады, но к нашим делам отношения не имеющие. Это пускай ярославская голова болит, у нас своих проблем хватает.

Действительно, орк не обманул. Стоило нам дотопать до конца не длинной прямой улицы и свернуть направо, как нашим глазам предстала ярко освещенная вывеска трактира «Ржавый шлем», халтурно изображавшая несколько кривобокого воина с мечом в одной руке и пулеметом неизвестной конструкции в другой. На воине был старинный пластинчатый доспех, а из-под поднятого забрала ржавого шлема не по росту, в стороны торчали черные усы, смахивающие на тараканьи. Венчала эта вывеска широкое деревянное крыльцо, с которого дальше вели две двери. На одной крупными буквами на трех языках было написано «Трактир», а на другой – «Оружейная лавка».

– Зайдем? – слегка толкнул я Орри.

– А чего не зайти? Зайдем – кивнул тот.

Какой гном не откажется поглазеть на оружие? Никакой. А я на сей счет еще хуже. Хотя, работа у меня такая, куда денешься? Работаю этим самым оружием, можно сказать. И есть простое правило – где есть наемники или охотники, оружейные лавки всегда хорошие и дерьмом не торгуют. Народ кругом понимающий. Поэтому в них и стоит заходить. И мы зашли.

Тяжелая, обитая сталью и укрепленная заметно излучающими рунами прочности дверь скрипнула, пропустив нас в достаточно тесное, но забитое под потолок всякой военной справой помещение. С охотничьим оружием здесь было не очень, я сразу заметил, а вот с военным все в порядке. Винтовки, револьверы, пистолеты, и что совсем невозможно в ином месте – пулеметы и гранаты. Есть же соглашение даже со Старыми Княжествами, что ни то, ни другое продавать открыто нельзя, а Гуляй Полю законы с соглашениями и не писаны.

За прилавком стоял могучий широченный гном с рыжей бородищей, крайние прядки которой были обжаты золотыми колечками. Длинные волосы удерживала широкая вышитая бисером кожаная лента, голубые, как у всего их племени, глаза смотрели настороженно и чуть ехидно.

– Милость богов – поздоровался я – Оглядимся?

Гном помолчал пару секунд, затем кивнул, видимо утвердившись в мысли, что мы можем быть покупателями, а вовсе не праздношатающиеся бездельники, и сказал:

– И вам богов милость – он обвел рукой магазин, сказал: – Смотрите, конечно. Если что – спрашивайте.

– Я сразу и спрошу – прогудел Орри – Откуда сам будешь?

– Откуда буду – там уже меня нет – отрезал рыжий, но затем все же добавил, видя такого же гнома перед собой: – С Северных Приисков. Разделились мы.

Орри кивнул, показав, что понял, затем спросил:

– Револьверы под сорок первый калибр есть с коротким стволом?

– Скрытно носить? Как дополнение к этому? – спросил рыжий, кивнув на кобуру, висящую на боку у Орри.

– Ну да, для этого самого – подтвердил тот.

– Есть.

Продавец нагнулся и достал из-под прилавка небольшой массивный револьвер из серой матовой стали с небольшой изогнутой рукояткой синеватого дерева. Мне в глаза бросилось по расположению долов на барабане то, что револьвер был пятизарядным, для большей компактности, а по запору барабана понял, что сделан он, как и мой «сорок четвертый», из конструкции «Смит-Вессона».

– Вот, посмотри – протянул гному револьвер продавец – Сделан как раз на Северных приисках, домом Балтена. Скоба большая, аккурат под наши пальцы. Рукоятка человеческая, но я ее сменить могу, чтобы под твою ладонь была…

Орри невольно посмотрел на свои широченные ладони с толстыми как сардельки пальцами. Затем глянул на руки продавца и удовлетворенно кивнул каким-то своим мыслям. Продавец продолжал:

– Пять патронов в барабане, ствол шесть с половиной сантиметров. Точности особой нет, вспышка большая, зато вблизи не хуже твоей колотушки будет. А при твоих габаритах под курткой незаметно получится.

Орри с сопением крутил револьвер в руках, даже примерил его у себя на боку, и действительно – не слишком уж маленькое оружие на его кряжистой фигуре почти потерялось. А я думал, что и не компактно вовсе, а оно кому как.

– Сколько хочешь за него? – в конце-концом спросил Орри.

– Сто двадцать золотом. Просто серая сталь… – начал объяснять продавец, откуда такая высокая цена.

– Я вижу, тоже гном все же – буркнул наш шкипер – Сталь серая, дорогущая, дерево ценное, обработка ручная. Дорогое оружие. Возьму его, пожалуй.

На свет из-под полы реглана появился увесистый кошелек, из которого одна за другой на деревянный прилавок с глухим стуком посыпались желтые кругляши гномьих марок. Орри тихо (для гнома) считал вслух, и когда последний кругляш упал на исцарапанную деревянную поверхность, он сказал: «Сорок восемь», а затем придвинул кучку золота продавцу. Тот так же молча пересчитал монеты, ссыпая их в заскорузлую и пропитанную оружейным маслом ладонь, кивнул и полез под прилавок за коробкой и кобурой, полагавшейся в подарок.

Пока Орри разбирался с покупкой и пихал патроны в барабан, я подошел к вызывающе стоящему на прилавке «дегтярю». Черный длинный пулемет уставился в окно раструбом пламегасителя, уверенно опираясь на растопыренную сошку. Венчал его сверху диск на сорок семь патронов, еще три таких же диска лежали в специальной кожаной сумке с отделениями.

– Уважаемый, почем «дегтяря» торгуете? – спросил я.

– Тысяча ровно – ответил рыжий.

Я только крякнул. Я то знаю, почем отпускаются пулеметы для армий в Новых княжествах. И это современные, а «дегтярь» то, как ни крути, отстал от того же ПК на поколение. Это с одной стороны. А с другой очень было бы неплохо прикупить такой для гномов, если придется нам баржу покинуть, но идти дальше всем вместе. С меткостью у гномов посредственно, как я говорил, зато силы на троих. И тащить не такой уж тяжелый, всего то одиннадцать с небольшим килограмм если с патронами, пулемет, тому же Балину что мне с тросточкой гулять. Камышовой. Зато при необходимости из «дегтяря» такую плотность огня можно организовать, что дракона за Можай загонишь. Пулемет – он и в Дурном болоте пулемет. Я из него успешно поработаю метров за восемьсот, ну и гномы метров за пятьсот отстреляться качественно сумеют.

Но тысяча… это очень много. Столько у меня просто нет. Есть, правда… я задумался. Есть «максим» новенький на барже. «Дегтярь» ему там не конкурент ни по какой статье, ручник против станкача не боец. Но это если мы и дальше пойдем на барже. Но вот куда? У нас вроде как портал впереди, и дальше неизвестно куда. А баржа вообще не наша, можно и нарваться на приключения на такой. Загребут как грабителей, и никакая тверская контрразведка не поможет. Баржу надо бросать и валить с нее.

– Уважаемый… а как ты насчет обмена? – осторожно поинтересовался я.

– Что на что? – задал логичный вопрос продавец.

– «Максимку» на «дегтяря». Почти нового. На трех ногах. И шесть коробов лентами к нему, но это уже на обмен. Снаряженные на ленты на ящики с пачками. Как, а? Зачтешь «максима» за полторы, подкинешь на разницу чего-то там, договоримся…

– С ума сойти изволите? – хмыкнул продавец – У меня «максим» на колесном станке и со щитом тысячу четыреста стоил и продавался с трудом, а ты мне за полторы на треноге впариваешь. Не, за восемьсот возьму, если новый и все с ним нормально, а больше не дам. Ручник продать легко, а кто станкачи покупает?

– Да любое подворье или хутор – пожал я плечами.

– Подворья? У Смотрящих теперь с пулеметами проблемы нет, Нижний Новгород им подкинул – чуть не сплюнул рыжий – Половину торговли сгубили. Если только кто на баржу поставить захочет. Трудно продать будет, с ручниками проще, многие их так таскают. Восемьсот.

Ну, это он хватил. Я и сам понимаю, что ломанул цену нереальную, но и он со своими восемью сотнями пусть в цирке выступает, публику смешит.

– Ну, не хочешь, как хочешь – пожал я плечами, после чего обернулся к Орри и спросил: – Готов? Можем идти?

– Ага – сказал гном, заканчивая подгонять скрытую кобуру – Щас пойдем.

– Баш на баш сменяю – сказал продавец – Патроны в лентах на четыре диска и остальное в пачках, а пулемет на пулемет.

Вот это уже ближе к теме. Почти, но выступать уже не буду. И так нормально.

– Согласен – сказал я – Ты завтра во сколько откроешься?

– С десяти утра мы открыты.

– Ага. Ну, я где-то к полудню подвезу. Не вздумай «дегтяря» до нас продать.

– Задаток давай и не продам – пожал плечами гном – Сто рублей. Завтра верну до грошика или зачту в товар со скидкой если захочешь.

– Ты сдурел? – аж подскочил Орри – С каких это пор гном с гнома задатки брать стал?

– С таких, как в Гуляй Поле торговать взялся – невозмутимо ответил тот – Мало ли, что тут с вами случиться может? Вы же в «Ржавый шлем», так? А там всякое случалось. Задаток давайте, а завтра все верну. Чужого мне не надо.

Я полез было за кошельком, но Орри отпихнул меня в сторону и сказал:

– Я сам. Пущай потом ему стыдно будет за эдакое.

– Стыдно, у кого видно – ответил вполне людской поговоркой рыжий гном и принял от Орри монеты по счету. Затем ссыпал их в коробочку, закрыл ее и налепил сверху бумажку с надписью на двергском: «Задаток за пулемет». Культура!

– Ладно, пошли – буркнул Орри и потянул меня из магазина.

И вправду, всерьез обиделся на «соотечественника». Наверное, серьезный косяк это у них. А лично я продавца вполне понимаю – мало ли что в таком развеселом месте случиться может? Хоть местные бандюганы заезжую публику и не трогают, но сама публика тоже всякая бывает.

Толкнулись мы в соседнюю с магазином дверь и уперлись в двух орков с уже начавшими надоедать дубинками и револьверами на поясах, стоящих как изваяния возле гардероба, в котором за стойкой красовался друэгар. Над друэгаром висел огромный плакат, на котором на трех языках было написано:

«КТО ПЕРВЫЙ ДОСТАЛ СТВОЛ – ТОТ И КРАЙНИЙ, И ЗА СТРЕЛЬБУ В ЗАЛЕ ОТВЕТИТ. ПРЕЖДЕ ЧЕМ ЧТО-ТО СДЕЛАТЬ – ЧУТОК ПОДУМАЙ, ХОЧЕТСЯ ЛИ ТЕБЕ СЕГОДНЯ ПОМЕРЕТЬ?»

Доходчиво. И понятно. И никакой ложной скромности в изложении правильной и простой в сущности мысли. Достанешь волыну первым – кругом виноват. А если кого стрельнешь, то отсюда уже не выберешься. Такие правила действуют тут по всему городу, насколько я слышал. Судов, урядников и тюрем тут нет, каждая банда на своей территории свой суд вершит. А приговоров здесь всего три: могут оштрафовать и попадешь ты на такие деньги, что последние штаны продашь. А чтобы не думал, надо расплачиваться, или не надо, колдун наложит «Временную печать». Не привезешь деньги за отпущенный срок – сгоришь как свечка, и никто не погасит. А будут гасить – еще больше помучаешься. А если не рассчитаешься, но прятаться не станешь, то могут самого в рабство продать. Или убьют. Пристрелят сопротивляющегося, или как-нибудь творчески подойдут к казни сдающегося. Так что лучше сопротивляться, пуля лучше котла с маслом, например. И даже петли.

Хотя… я посмотрел на друэгара, изображавшего к гардеробщика. А друэгар то колдун. Только прикидывается скромнягой, принимающим плащи и пыльники от посетителей. И в карманах у него что-то понапихано, Силой так и прет. Наверняка какие-нибудь боевые амулеты, чтобы можно было буйных обезвреживать. И на шее под одеждой что-то висит. И посох у него с навершием к стойке прислонен. Учтем.

– Прочитали? – спросил нас один из орков, с затейливой татуировкой на лбу, над правым глазом, показав на вразумляющий плакат.

– Прочитали – кивнул я – Вопросов нет.

– Раз нет, то проходите – сказал второй орк, с огромной рубиновой серьгой в ухе.

Мы прошли за еще одни двери и оказали в здоровенном зале. Я даже сперва замер от неожиданности. Тут человек двести могло рассесться при желании. Ну, сто пятьдесят, может быть. Но не меньше. Высоченный потолок, из-под которого на цепях висят люстры с лампочками, прикрепленными к тележным колесам. Пространство на головой пересекают поперечные балки, на них террасой лежит галерея, на которой тоже столики. Длинная стойка, за которой двое в кожаных передниках. И длинные дубовые столы с длинными же дубовыми лавками. Все неподъемное, драться не получится.

Посредине зала горит огромный очаг, дым от которого уходит в широкую трубу, а отблески пламени мечутся на стенах. Вокруг него буквой «П» огромный стол, и несколько человек сидят за ним и сами себе жарят мясо на шампурах, расположив их над грудами тлеющих углей, которые служитель время от времени отгребает кочергой из пламени. Ну, такое у аборигенов часто бывает – каждый в трактире может взять жареное мясо, или потребовать сырого и зажарить себе сам. Традиция вроде как, проистекающая отчасти из опасения, что вместо нормального мяса подсунут не пойми какое.

Зал был заполнен едва ли на четверть, а то и меньше, хотя время уже было самое разгульное. Не соврал орк, похоже, что растащили тутошних наемничков наниматели. Из того, что я слышал об этом месте, тут всегда народу прорва была. Значит, местные завсегдатаи сейчас с гарнизоном Пограничного бодаются, скорее всего.

Но музыка уже была – какой-то тощий юнец с конопатым лицом бренчал на мандолине и ломающимся голосом пытался петь какие-то лихие куплеты на виларском, явно из солдатского репертуара. Его никто не слушал, но несколько монеток на маленьком подносе перед ним все же лежало. Искусство тут ценили, видать. Даже такое.

Мы выбрали с Орри стол поближе к огню. Едва сели, как к нам, покачивая широченными бедрами, подошла девка лет двадцати, смуглая, молодая, но статью запросто переплевывающая дочку Дарри Рыжего – Вару. Та перед ней что младенец. Причем недоношенный. Огромный вырез кофты открывал арбузного калибра груди, из юбки, свисавшей чуть ниже колена, высовывались икры, сравнимые мощью с моим бедром. Впечатляет. Орри особенно впечатлился, аж рот раскрыл и глаза у него нездорово заблестели. Тут все правильно – такая девка ему под стать.

– Милость богов, уважаемые. Что принести? – белозубо улыбнувшись, спросила деваха.

– Милость богов, милая – улыбнулся в ответ я – Пива. Светлого. Мне. Орри?

– Темного – спохватился мой спутник.

– Кувшин светлого и кувшин темного. А к пиву… что посоветуете?

– Маранийские колбаски. Пожар, а не колбаски.

– Бараньи… – поморщился я.

Баранину я не любил, если честно. Прямо предубеждение против нее какое-то, все время, пока ем, бараний запах преследует.

– Говяжьи тоже есть – сказала девка – Ничуть не хуже.

– Ну, давайте мне говяжьи, со всем, что там к ним полагается. Орри?

Орри, глазевший на подавальщицу раскрыв рот, спохватился и сказал:

– Я то же самое.

Девица кивнула и пошла к стойке, покачивая бедрами с плавностью и мощью океанского прибоя.

– А что я заказал? – спросил меня Орри, когда девица-красавица скрылась на кухне.

– Увидишь – хихикнул я – Отвлекаться надо меньше на… посторонних.

– Сам ты мне посторонний по гроб жизни, если такое говоришь – буркнул гном – Это ты с ведьмой в кровати милуешься, а я в последний раз с девкой был в прошлый торговый сезон. Ехали в Пограничный, думал хоть там оторвусь, так нет… угораздило сволочей этих на город напасть, всю поездку испортили.

– А тебе сколько лет?

– Сорок.

– Фигня какая. Еще года четыре потерпи, и возляжешь… с «девой своего народа» – злобно поглумился я.

– Счас в морду дам, шутник – заявил Орри, показав мне гигантский кулак – Посмотрел бы на тебя, если бы тебе предки завещали по семь месяцев в году безвылазно в горах сидеть и при этом девок не трогать.

Я пожал плечами, сказал:

– Может что такое и завещали, просто я не в курсе. А что, понравилась девка?

– Спрашиваешь! – аж всплеснул руками мой спутник.

– Так чего теряешься? Прояви обаяние, подкрепи финансами – и счастье тебе улыбнется. С каких это пор трактирные подавальщицы в Великоречьи стали славиться крепостью нравственных устоев?

– Чего? – переспросил гном.

– Даст она, говорю, за чуть ласки и чуть денег – упростил я свою мысль до возможного предела.

– А! Так бы сразу и сказал. Попробую – почему-то горестно вздохнул гном.

Девица, поднимая на своем пути ветер, принеслась к нам через минуту, неся в крепких руках два здоровенных запотевших кувшина холодного пива. Тот, что посветлее, она бухнула на стол передо мной, второй поставила перед Орри. Собралась было бежать обратно, но я ее придержал за руку и выложил на стол золотой кругляш рубля.

– Не торопись, милая. Посиди с нами минутку.

Орри уставился на меня удивленными глазами, полагая, что я забочусь о его личной жизни, а я решил не развеивать его заблуждения.

– Не могу, господи хороший – улыбнулась девица – Нам не положено.

– Да сядь ты… – поморщился я – Никто тебя за коленки хватать не собирается. Расскажи нам, кто здесь кто в зале. Впервые мы здесь.

– А… Понятно – кивнула девица – Только садиться для этого без надобности.

Она нагнулась к нам так, что отвисший ворот блузки открыл широкий обзор на ее могучий бюст, такой, что Орри снова впал в ступор, и быстро зашептала, пригнувшись мне почти к самому уху:

– Значит слушайте, господин хороший. Та компания, что вокруг очага расселась – новые, их раньше не видели. Маранийцы все, одни мужики, баб с ними нет. В дальнем углу, под головой тур-ящера сидят мужик с девкой, видите?

Я взглянул, куда она показывала. Действительно, там сидели несколько человек, среди которых заметно выделялись двое – рослый мужик с длинными соломенными волосами, собранными в хвост, и с короткой бородой. С правого виска у него свисала прядь волос, перевитая стандартной для нордлинга ниткой зубов, вырванных у мертвых врагов. Правда у этого нитка обвивала прядь слоев в пять, наверное. Немало накрошил. Рядом с ним сидела женщина лет тридцати, с очень узким лицом с резкими чертами, оттянутыми к вискам уголками черных глаз, чуть вытянутыми ушами, узким, словно прорезанным ножом в гипсовой маске, ртом. Черные прямые волосы несколькими прядями падали на глаза, одежда тоже была сплошь черной. На перевязи висела деревянная кобура с «маузером» – серьезная заявка на победу, случись чего. Я сегодня сам с таким же.

Рядом с этой парой сидели еще трое нордлингов, все молодые, крепкие, в кожаных безрукавках с нашитыми стальными пластинами, у пояса револьверы. Вся компания пила светлое пиво, на столе у них лежал здоровенный вяленый окорок, от которого они время от времени отрезали изогнутым ножом длинные ломти и закидывали их в рот, запрокинув голову.

– Это Аррава с Кудином – шептала официантка – Они охотники на нечисть и всяких тварей, и говорят, что могут подрядиться и так кого-то убить. У стены, что слева, где светильник, сидят двое – это Рыбак с Мертвяком. Говорят, что раньше пиратами были, а теперь нанимаются в охрану караванов и еще какими-то темными делами занимаются. Контрабандой, наверное.

Я обратил внимание на упомянутых двоих. Они выглядели тоже весьма примечательно. Рыбак был мощным здоровяком с наголо обритым загорелым затылком, с которого свисала недлинная, перевитая золотой нитью с жемчужинами, косица. Другой растительности на лице и голове у него не было. Даже могучие ручищи, лежащие на столе и баюкающие гигантскую оловянную кружку, были совсем безволосыми, как у циркового атлета. Сидящий напротив Мертвяк никаких вопросов не вызывал по поводу того, как нему прилипло такое прозвище. Тощий, с редкими, прилипшими к костлявому потному черепу волосами, с лицом, обтянутым кожей так сильно, что даже зубы выделялись, он не вызывал никаких других ассоциаций, кроме как с мумией. Особенно похожим на хорошо выделанного и выдержанного мертвеца делал его бурый загар. Он пил не пиво, а вино, с брезгливым видом цедя его из высокого бокала, сделанного из толстого неровного стекла.

– У Рыбака с Мертвяком ватага человек в двадцать, но сейчас никого не вижу здесь. Но вообще к нам все больше командиры ходят, ватаги в других местах веселятся – пояснила подавальщица.

– Это почему? – переспросил я.

– Так у нас тут вроде биржи. Скучно здесь ватагам.

Я кивнул, понял, мол, а девица продолжила просвещать меня.

– Компания за самым дальним столом – капитан Ворт со своими ближними. Их отряд человек тридцать, конные стрелки. Нанимались куда-то на юг, вернулись только три дня назад, теперь отдыхают, до следующей недели ни одного заказа не возьмут – просветила меня подавальщица по поводу трех крепких мужичков в исцарапанных кольчугами кожаных камзолах и крепких высоких ботинках на шнуровке до самых колен, переходящих в наколенные щитки.

На боку у каждого висело по могучему «Молоту Тора» с длинным, тридцатисантиметровым стволом, и по кавалерийской шашке, которые занеслись в этот мир с пришлыми, и которые очень удачно заменили мечи после того, как тяжелые доспехи отступили на второй план. На всех галифе с кожаными вставками, сразу видно, что кавалерия. Лица загорелые, спокойные, все в возрасте под сорок, примерно. В общем, вызывают невольное уважение. Связываться с такими не станешь за просто так – без башки в момент окажешься. По виду похоже, что все они или из Вираца, или Марианского герцогства, или из Билара. Соседи, по большому счету.

– А больше никого, по большому счету, интересного и нет, господи хороший – закончила разговор подавальщица – Так, всякая мелкая шелупонь ошивается. Разе что…

– Что?

– Маленького такого мужичка видите? Озерника? В черном сюртуке?

Я обратил внимание на невысокого худого мужичка с жидкой бородкой, жадно сосавшего пиво из кружки. Судя по чертам лица, явно из Озерного края приехал.

– Вижу.

– Это Угорь. Скользкий как та самая рыба, такой же вертлявый, но знает почти все в городе и почти всех. Может о многом рассказать за денежку. Только ему никакой информации о себе не доверяйте.

– А то ее кому-то другому расскажет за денежку?

– Именно так, господин хороший – улыбнулась она.

– А такое имя, как Велер Алан говорит тебе о чем-нибудь?

– Говорит – кивнула девица – Заходит сюда такой господин. Из тех, с которыми мало кто связаться решится.

– А почему?

– Да всякое о нем говорят, не буду повторять – пожала она могучими плечами – Серьезный господин, короче.

– А попробуй повторить все же – сказал я и щелчком толкнул по столу к ней еще одну монету. Она так же щелчком оттолкнула ее обратно и сказала:

– Не знаю, что там правда, а врать не хочу. Серьезный человек и все тут.

– Часто бывает?

– Часто. Не каждый день, но раза два-три в неделю заходит, если в городе.

– Один?

– Считайте, что один. С ним помощник ходит, Пало, из островитян, что с Южного океана. Вроде охраны, но он скорее для мебели, если вы поговорить хотите. Слова от него не слышали.

– Сегодня не было его?

– Нет. Да и рано еще для господина Велера. Он если через часок зайдет, не раньше.

– Ну, спасибо, просветила – сказал я, одобрительно похлопав ее по крепкой руке – Там мой друг тебе что-то сказать хочет.

Я кивнул на продолжавшего пребывать в ступоре Орри.

– Этот то? – слегка насмешливо спросила девица.

– А что? – неожиданно обиделся гном, которого насмешка вывела из ступора – Чем плох?

Он даже подбоченился,

– Да ничем! Просто есть у меня уже один такой, за стенкой ружьями торгует – захохотала та.

Орри сник и замолчал, уткнувшись в кружку. Обломался наш шкипер по самое не могу. А девица направилась к кухне, и я не отказал себе в удовольствии треснуть ее по могучему заду – в аборигенских кабаках из правил хорошего тона это не выбивается. Если кто не хочет, чтобы его любезную по заду шлепали все, кому не лень, не пускает ее кружки с пивом в трактирах разносить. А раз можно, то пожалуйста. Правда, ощущение было такое, словно по скале ударил. Девица даже не среагировала, а ладонь заныла.

Я налил себе пива, глотнул как следует. Отлично! Настоящее царицынское даже с тверским не спутаешь. Если боги в своих чертогах вообще пьют пиво, то берут его в Царицыне. Иначе и быть не может.

– Как пиво? – поинтересовался я у Орри, чтобы отвлечь его от мрачных мыслей. Пиво гномы любят кабы даже не больше чем люди.

– Хорошее – кивнул он и вылил куда-то себе в бороду с половину кружки.

Громкий глоток возвестил, что гном мимо рта не промахнулся. А то у них на первый взгляд и не поймешь.

– Хорошее – еще раз сказал он – То, что надо после таких приключений. Что дальше делать будем?

– Попробую поговорить с народом. Может и узнаю, что здесь за дела творятся. К охотникам подойду, и с тем склизким, который Угорь, пообщаюсь.

– И я пообщаюсь! – неожиданно вскинулся Орри, глядя куда-то мне через плечо – Про свой задаток еще раз спрошу, и вообще познакомлюсь.

Я оглянулся и увидел рыжего оружейника, заходящего в трактир. Видать, закрыл свою лавочку и тоже на пивко потянулся. Ну и славно, глядишь, гномы найдут общий язык, если из-за девки-подавальщицы не передерутся. Хотя, гномы друг с другом дерутся из-за дел серьезных, если, например, один подвергнет сомнению мастерство другого, или в чем другом столь же серьезном не сойдутся. А из-за девки, да еще и не гномы – ни в жизнь. Поэтому я спокойно оставил Орри за столом, а сам встал и направился к продолжающему неряшливо лакать пиво Угрю.

Пройти прошлось через весь зал, но внимания никто на меня не обратил. Компания у очага о чем-то громко разговаривала на великореченском, шумела, хохотала и бренчала кружками, остальных вообще почти что не было слышно. Угорь заметил мое приближение, но виду не подал, лишь стрельнул мелкими черными глазами в мою сторону. Я подошел к нему, не говоря ничего переступил через лавку у стола и сел напротив, поставив свою кружку перед собой.

– Милость богов – сказал я ему стандартное приветствие.

– Над вами милость – ответил он, равнодушно глядя на меня блеклыми слезливыми глазами с желтыми белками любителя дурь-травы.

– Разговор есть – сказал я, положив руки перед собой на стол.

– На сухую? – притворно удивился он, показав мне свою огромную, но почти пустую кружку с крышкой.

– На мокрую – буркнул я и сделал знак трактирщику за стойкой, чтобы тот послал еще кружку Угрю. Трактирщик махнул в ответ рукой, показывая, что понял.

– Разговор есть – повторил я.

– О чем?

Угорь в ближайшем рассмотрении напоминал эту рыбу меньше, чем одноименного прыща. Какой-то весь нечистый, скользкий, все время двигающийся, с убегающим взглядом и прыщавым лицом, он вызывал отвращение. Его грязноватые пальцы с уродливыми выпуклыми ногтями, с траурной каймой под ними, секунды не оставались на месте, все время вертя перед собой пивную кружку, без надобности трогая и сминая ткань рукавов своей куртки, поправляя воротник. Мерзкая личность, короче. Таких как видишь, сразу бить хочется.

– Интересуюсь знать, – загогулисто начал я, – кто нанял большинство вольных отрядов недавно, и на какую работу?

– Хм… – сделал вид, что задумался, Угорь – Так и не припомню сразу.

После этих слов он сокрушенно, но не искренне вздохнул.

– Не кобенься, скажи просто, сколько хочешь за нормальный разговор без кривляния, и пообщаемся. Я не в цирке, чтобы на обезьяньи ужимки смотреть – сбил его с актерского настроения я.

Угорь слегка окрысился, но все же сказал:

– Десять рублей, и мы говорим.

– За десять рублей я из тебя все новости с кишками выбью – сказал я – Пять получаешь, и беседуем.

– Девять – решил поторговаться Угорь.

Я молча высыпал из кошелька пять золотых на стол перед ним, затем убрал кошель в карман под его как будто равнодушным взглядом.

– Здесь пять. Хочешь – бери. Не хочешь – я пошел. Торга не будет.

Угорь поморщился, пожал плечами, а затем ловко смахнул монеты со стола. Сперва взялся за кружку, глотнул пива, после чего заговорил без всякого вступления, словно продолжая начатую до этого фразу:

– С месяц назад почти все сильные отряды наняли. Разом. Платили не скупясь. Приходил эльф со старшим сыном ас-Мирена. Есть здесь такой рыцарь, из Вираца беглый.

– Что за эльф?

– А что может быть здесь за эльф? Из «Священного Аэрбола» эльф, имя не помню. Но он все время в городе, не ошибешься. Волосы еще в какой-то чудной синий цвет красит и вечно ходит в обнимочку с милым своим. Как милого зовут – тоже не знаю, не интересовался. Не мой профиль.

– А что… я тебя правильно про милого понял? – переспросил я.

– Правильно – кивнул Угорь – У нас в городе эльфы все больше такие… как этот. Как же его имя-то называется… Легра… Легар…. Лга…. Нет, не помню. Не выговоришь у него имя. Да его все здесь знают. Спроси про «синеволосого», и любой покажет, где искать.

Ну, в принципе, в сказанном ничего удивительного. В Великоречьи такие отношения зовут «эльфийской любовью», так что нечему удивляться. У эльфов это от вечной жизни, помноженной на выпендрежное эстетство. Вроде как им даже не к лицу быть похожими на другие расы, тем более, что эльфийки рожают мало и редко, одного, редко когда двоих за свою бесконечную жизнь, так что о продолжении рода и беспокоиться незачем. Впрочем, со временем они даже про такую любовь забывают, и занимаются лишь интригами и философией, то есть о вечном рассуждают. О себе, то есть.

Из всего сказанного вытекают две истины: Первая – с эльфами никто не может иметь нормальные отношения, потому что правят ими те, кому из удовольствий только интриговать осталось. А учитывая их вечную жизнь, вполне можно угодить в интригу, не на один десяток лет спланированную. В общем, вероятность того, что тебя объе… обманут, в общем, приближается к ста процентам. Оно кому надо? Вот все их и избегают по этой самой причине. а вовсе не из зависти, как они сами говорят.

Вторая истина – эльфийки, несмотря на свою тонкую красоту, любовницы не стоящие. Темперамента в них нет, да и тянет их все больше к подружкам своим, чем к противоположному полу.

Раньше, говорят, у них не так было, да и сейчас в некоторых их родах, где все больше молодые заправляют, по другому дела идут, но в массе как я описал. Вырождаются вечные, а немногочисленные их племена «молодых» погоды не делают.

– А из ас-Миренов только старший сын был? Папаша не мелькал? – уточнил я.

– Папаша вообще нигде не мелькает – покачал головой информатор – Даже из дома почти не выходит, и в гости никого не зовет. Сидит себе там с охраной как медведь в берлоге. А вот сыновья его в городе примелькались. Редкий кабак без них обходится вечером.

– Сюда заходят?

– Тут то что им делать? – пожал плечами информатор – Тут народ все больше по делам собирается. А вот к длинноухим в клуб сыночки захаживают регулярно. И с эльфийками их тоже видели. Здесь это модно, с эльфийками.

– Тоже верно – кивнул я – Теперь вот какой вопрос будет… Что про Велера Алана можешь рассказать?

– А что про него рассказывать? Он вообще гуляйпольский, долго походил в ватаге на реке. С хорошей добычей всегда был, дом с подворьем отстроил. Потом с какими-то еще людьми дела вести начал. Не местные, по говору и виду явно из Вираца. В городе при этом кое с кем рассорился, почему – не спрашивай, не скажу. Он и так этого не показывает.

– Здесь бывает? – решил уточнить на всякий случай я.

– Через день примерно.

– А зачем ходит? Что у него за дела тут?

– А он людей для заказчиков продолжает нанимать. И не только на войну. Ты меня понимаешь?

– В смысле… и просто кого-то заказать?

– Значит понял – кивнул головой Угорь – С Кудином и Арравой, кстати, частенько общается. Если тебе интересно.

– Мне все интересно.

Подошла монументальная подавальщица, без всякого уважения бухнула на стол перед информатором большую оловянную кружку, затем быстро ушла. Не любит она его явно. Да и кто такого любить будет? Шнырь какой-то.

– В общем, толком ты о нем ничего не знаешь? – подвел я итог.

– О нем никто ничего не знает. А кто старается знать, тот долго не живет.

– Даже так? – удивился я – Интересно. А что за кавалеристы там сидят?

– Просто вольный отряд – пожал плечами Угорь – Если надо нанять бойцов за разбойниками гоняться, или, скажем, рейд куда организовать, то лучше всего к ним. Договор до грошика отрабатывают, на другую сторону не переходят. В общем, с репутацией люди. Уже лет пять, как в «Ржавом шлеме» нанимателей находят. Но берут дорого.

– Сколько? – не знаю зачем, поинтересовался я.

– Точно не скажу, они то поденную плату берут, то «поголовную», за убитых и пойманных, то за результат. Но дороже их мало кто есть.

– Сколько их? Тридцать?

– Тридцать один с самим капитаном Вортом. Говорят, что они любых денег стоят, без работы не сидят. Барон Ралле пару лет назад, до того как в долги влез, нанимал их избавить баронство от разбойников – с каких-то пор от них вообще продыху не было. И что ты думаешь? За шесть месяцев всех перестреляли или переловили.

– Неплохо – согласился я.

– А ты думал? – с оттенком превосходства, будто это он сам извел разбойников в Милле, спросил Угорь.

– О вампирах теперь… – отхлебнув пива, перешел к следующей теме я – Что о них слышно?

– Уже знаешь? – вскинул жиденькие брови Угорь – Вроде как гнездо завелось здесь. Месяца два назад. Сначала несколько человек пропали, потом двоих из них случайно увидели ночью, возле порта.

– Ну, это точно вампиры – кивнул я – Шансы – два из трех.

– Верно – кивнул тот – Знаком с темой?

– Охотник я.

– Поня-ятно – протянул он – Я почему-то так и подумал.

– Почему? Разве бляха видна или на лбу написано?

– Дар у меня такой, угадывать. Из-за этого и в карты никто не садится со мной.

– Неплохо.

– Я знаю – усмехнулся он – Но лучше бы садились. В общем, сначала увидели двоих из пропавших. А затем остальных нашли в подвале заколоченного дома. Мертвых, естественно. Их оживлять не стали, просто выпили и убили. Колдуны город в поисках нежити обходили, как раз в две недели делают, и нашли.

– Не понял… а как вампиров не нашли, в таком случае, если у вас обходы регулярные?

– Вот это и непонятно – развел руками Угорь – Кудин с Арравой тоже голову ломают. Давно такого не было, чтобы в Гуляй Поле нежить незамеченной жила. Послушники Ордена Границы каждые две недели город объезжают со своими амулетами и какими-то тварями на поводках, в каждую щель заглядывают, баб чуть не до судорог пугают, но никаких вампиров не засекли.

– Странно – задумался я.

Знания Ордена Границы в области как некромантии, так и вообще Зла никто под сомнение ставить не будет. Это магический орден, умеющий использовать Силу как из верхних, так и нижних планов, а наш слой полагающим астральной границей между Добром и Злом. Появились они при храмах Акера – бога земли и оберегателя покоя мертвых, врага Кали, их покой тревожащей. Дело свое они изучают веками, и не найти вампиров не могут, хоть те на пятьдесят саженей под землю зароются. Две недели погуляют, да и отловят их после очередного объезда. А в воротах городских тоже амулеты против нежити и враждебной нелюди имеются. И не такой уж огромный город Гуляй Поле. Тысяч пятнадцать населения в нем всего, трудно спрятаться. В общем, странно так, что дальше уже и некуда.

– А в порту проверяли? На баржах, катерах?

– Не знаю. Чего не знаю, того не знаю. Не спрашивал – замотал головой Угорь.

– Не спрашивал! – хмыкнул я – А еще десятку хотел! Ну ты даешь. Про гостиницу «Хромой разбойник» что скажешь?

Брови Угря снова поползли вверх от удивления.

– А что про нее знать? Гостиница как гостиница. Ничего особого. Там все больше охрана купеческая с прислугой останавливается, тех, что селятся в «Речной короне». Вообще ничего интересного. Разве что прямо возле усадьбы ас-Мирена расположена, раз уж ты им интересовался.

Вот как? Тоже интересная деталь. Тогда и вовсе задумаешься о том, как здесь все переплелось.

– Она Татарину за жизнь платит? – спросил я, отпив пива.

– Платила… – осторожно кивнул Угорь – Год уже как Сливе платит. Они как-то там переделили дела для большего удобства, как я слышал.

– Точно?

– Не знаю – пожал он плечами – Тому, кто мне сказал, врать смысла не было, все равно он с этого ничего не имеет. Говорил, что гостиница Сливе отошла. А тот Татарину что-то отдал, что тому к территории поближе – «Речная корона» для него на отшибе.

– Интересно.

Вот теперь уже действительно интересно. Совсем. Все упирается в «Смотрящего» Сливу. Куда ни сунься, куда ни плюнь – всюду он. Единственное, что на него не указывало, так это «Хромой разбойник», со слов таксиста, а и то, выясняется, что информация устаревшая.

– А Слива где живет?

– Где Слива живет! – усмехнулся Угорь – Ну ты спросил. Доедешь до конца этой улицы к югу, и сразу увидишь. У него такое подворье, что можно еще один город внутри расселить. Слива здесь всех переплюнул.

– Давно он так в гору пошел?

– Года так четыре. Наверное. Может больше чуток. А может и меньше.

Да, все совпадает. Появление Созерцающих, дела с эльфами, вознесение Сливы – все на этот период приходится. Созерцающих посылал в Пограничный сам Пантелей, как показал плененный нашей демонессой колдун, а если верить вампиру, то ход к Пантелею идет из «Хромого разбойника», который теперь принадлежит Сливе. Есть еще вопрос – каким боком к этому всему ас-Мирен, кроме как соседствует с «Речной короной» и сын его с эльфом наемников набирал? Об этом я и спросил, хоть и другими словами.

– Толком не понятно – сморщился Угорь – ас-Мирен в городе в авторитете, с тем же Сливой по слухам дружит, но чем занимается, с кем дела ведет – никто не знает. Богато живет, баржи у него есть, две вроде, и хаусбот, такой, что глянешь и дух захватывает. Дворец вообще.

– А сыночки его не болтают? – зашел я чуть с другой стороны – Говоришь же, что они из кабаков не вылезают. Сам знаешь, где пьют, там и языком метут.

– Метут, да не о том, наверное – пожал плечами Угорь – Нет никаких слухов. Старший из братьев с месяц как запропал куда-то, а младшие здесь. Каждый день с новыми девками, через день на новой машине.

– Значит, у папочки дела хорошо идут?

– Это уж точно – кивнул проныра – Куда уж лучше… О! Смотри! Еще интересные люди.

С этими словами он указал на вход в кабак. Я поднял глаза от кружки, бросил туда взгляд. В зал вошли четверо. Трое явно были братьями. Все средних лет, все с обритыми наголо головами, один из них с короткой бородкой, еще один с усами, третий же был «лицом бос». Что их всех объединяло – черный цвет одежды. Недлинные плащи «пришлого» покроя из черной кожи, черные рубашки под ними, черные брюки, заправленные в черные же высоченные кавалерийские ботинки, закрывающие колени щитками, столь популярные здесь. У каждого справа висело оружие в кобуре, у всех разное, а слева в ножнах покоились совершенно одинаковые широкие и длинные тесаки, чуть изогнутые. В исторической книге о холодном оружии я видел название для подобного оружия «артиллерийский тесак». Не знаю, зачем он артиллеристам, но башку таким раскроить до зубов можно в единый миг.

Четвертый, вошедший с ними, был молод, но на бандита уже вполне смахивал. Узкое лицо, светлые короткие волосы, как у военных. С Лесного хребта человек. На нем был обычный для наших краев длинный брезентовый пыльник, берцы из рыжей кожи, серые брюки со множеством карманов и свитер. В желтой кобуре, висящей наискосок на животе, покоился сипайский «Чекан».

Все четверо неспешно прошли в зал, выбрали столик у стены, после чего они за ним расселись. Тот, который с бородкой, махнул рукой задастой подавальщице. Я глянул на нее – восторг в лице не отразился. Похоже, что не самые любимые посетители.

– Это кто? – спросил я.

– Братья Рахсен. С бородой старший, зовут Пер. С усами средний, Батор, а самый младший Волло.

– Из Западных Гильдий? – спросил я, присмотревшись к лицам.

– Оттуда – подтвердил Угорь мою догадку – Лет семь уже как в Гуляй Поле крутятся. Берут заказы на добычу черепов и выбивание долгов. Ухорезы те еще, по слухам, любили неплательщиков их же кишками душить. А года два назад стали они с Созерцающими работать. Исключительно. Бошки обрили, напялили все черное, в храме Кали их видели. Заказы со стороны не берут, что делают – никто толком не знает. Но поднялись. Завели даже торговлю. Две баржи купили и уже грузовиков пять для них катается, с их товаром. А до этого только на пьянки с гулянками зарабатывали.

– Интересно… – протянул я – Интересно. А сюда часто ходят?

– Нет. Теперь нет. Раньше, до того как в черную масть перекинулись, часто бывали, а теперь пару раз в год, не чаще.

– Интересно… – повторил я – А с ними кто?

– Не знаю. Видел вроде его здесь раньше раз или два, но внимания на него не обращал. Он с какой-то ватагой был вроде, не с Рахсенами. С ними его впервые вижу.

– Понятно. А одеты одинаково – это что, форма? Или выпендреж?

– Вроде формы у них, кто с Созерцающими дела ведет, но в этих… – он пощелкал гибкими пальцами, подбирая слово: – … во! Кто в тугах состоит, тот так и одевается. Это у них вроде армия своя такая.

Что-то знакомое было в лице молодого бандита в пыльнике. Но что именно – никак не мог понять. Словно воспоминание какое-то с ним связано. А вообще все это очень и очень интересно. Чем именно? Лично мне интересно, зачем это трое наемных убийц и поклонников Кали в компании еще кого-то заявились в кабак именно в тот день, когда в него пришли мы? Учитывая, что они сюда почти не ходят? Подозрительно. Боги видят – подозрительно. Я вообще в совпадения верю редко и с большим трудом. Точнее даже вовсе не верю. Поэтому я просунул руку под куртку, и активировал амулет связи, послав два длинных тона женщинам: «Как вы?». К счастью, ответ пришел быстро. Амулет завибрировал, сообщив, что у них все в порядке. Ладно, это радует. Если что и начинается, то начинается с нас.

– Ладно, увидимся еще. Пятерку свою хоть с трудом, но отработал – сказал я Угрю – Услышишь что еще про тех людей, о ком я спрашивал – подходи, подкину еще деньжат. Усек?

– Усек – кивнул тот.

– Ну и молодец, раз усек.

Забрав со стола свою кружку, я встал и огляделся. Братья Рахсен явно отвели глаза в сторону – смотрели они на меня тяжело, взгляд чувствовать я пока не разучился. А четвертый настолько старательно смотрел в другую сторону, что это внушало еще большие подозрения. Тем более, что его взгляд я еще до этого почувствовал – злобный такой, вроде как зарезать меня хочет. А вообще выглядело все так, как будто молодой в пыльнике привел трех убийц специально, чтобы меня показать. Откуда и как он может меня знать? И почему столько злости? Я его в упор узнать не могу. Не встречались мы в этой жизни, пожалуй.

Тогда я неторопливо побрел к своему столу, даже не глядя в их сторону. Здесь они не нападут. Заведение явно репутацией дорожит, плакат про то, что лучше здесь не стрелять, следует всерьез принимать, как мне кажется. И они это знают. А вот после того, как мы отсюда выйдем, могут возникнуть неприятности. Думаю, что наверняка возникнут. Но мы покуда не спешим. Нам и здесь хорошо, тем более, что у Орри контакт с рыжим гномом наживается. Беседа вовсю идет, оба еще по кружечке попросить успели.

Я подсел к ним. Орри повернулся ко мне, сделал жест в сторону оружейника, сказал:

– Знакомься. Это Дарин Горящая борода.

Гном с огненно рыжей бородой степенно кивнул, протянул мне через стол могучую руку с мозолистой, твердой как доска ладонью.

– Дарином кличусь – просипел он – Кузнец и оружейник. Тут магазин держу.

Гномы почти всегда по профессии и месту работы представляются. Это у них как продолжение имени. Поэтому и отвечая, следует таких же правил придерживаться, чтобы не унижать собеседника тем, что скрываешь от него свое занятие.

– Александр – пожал я протянутую ладонь – Волковым прозываюсь. Охотник на нечисть.

– Сказал уже Орри, благодарствую. Пива тебе хочу предложить. Какое будешь?

– Спасибо, с радостью приму. Пью светлое.

Гном махнул рукой своей подружке, которая побежала к стойке за очередной кружкой, а я спросил нового знакомого Орри, блеснув гномьей вежливостью:

– За рыжесть так прозвали?

– Нет! – захохотал тот – За то, что в кузне бороду спалил, когда в учениках ходил. Позорище! До сих пор не избавлюсь.

– Ни за что бы не подумал…

– А никто и не думает.

В общем, дальше просто беседа пошла, сугубо гномья. О качестве металлов, о том, какой род инструмент лучше делает, почем теперь железная руда и кокс. В общем, все как у них заведено. Попутно Орри подкидывал Дарину вопросы о местных реалиях, но тот все больше повторял то, что мы услышали от его подруги-подавальщицы и что я узнал от Угря. Но это тоже ценно, называется «подтверждение из независимых источников». Показывает, что я, скорее всего, пятерку на Угря не зря истратил.

Гномы заливали в себя кружку за кружкой, я же после выставленной мне оружейником притормозил – крепости к алкоголю у меня не так много, как у этих подземных жителей, а факт того, что нас явно поджидают люди с плохой репутацией, помогал проявлять сдержанность, хоть пиво исключительное было. Сволочи, лишают человека удовольствия.

Так, за неторопливой и уже вполне дружелюбной беседой они провели примерно час. Я время от времени искоса поглядывал на неприятных соседей, но те сидели спокойно, негромко о чем-то беседовали и даже не смотрели в мою сторону. По крайней мере, не смотрели так пристально, чтобы я это почувствовал.

Уходить из кабака я не торопился, хотя никаких дел здесь уже не осталось. Неприятная компания из трех братьев-убийц и молодого бандита ушли. Заплатили по счету, встали, ненатурально потягиваясь и старясь выглядеть беззаботно, мазнули по мне взглядами несколько раз, да и пошли на выход.

Не думаю, что далеко ушли, скорее всего для того, чтобы подождать снаружи, так что пусть подольше посидят, понервничают. А еще я немного рассчитывал на то, что в кабак зайдет бывший пират Велер Алан. Что именно я намерен с ним делать – я и сам не знал. Решил, что как морду его увижу, так сразу и определюсь с дальнейшей культурной программой. Если он и вправду давно работает на «Камеру знаний», до того, как начались все странности, то он даже может оказаться нашим невольным союзником. Или нет?

В любом случае он общается с моими местными коллегами, которые с плохой репутацией и которые так в дальнем углу и веселятся. И тут возможно комбинации. Профессиональный интерес изобразить, например, или еще что. Через них к нему подкатить. Или через него к ним? Ладно, разберемся, если придет. Для начала нам лучше осмотреться.

– Дарин – обратился я к подсевшему гному – А ты с этими охотниками знаком, кстати?

– С Кудиновой шайкой? Знаком. Те еще бандюги, хоть и охотники хорошие. Не отнять – сказал Дарин, хлебнув пивка – А что, интерес тебе в них есть?

– Не то, чтобы интерес, а поболтать не отказался бы. Чудные дела тут у вас творятся.

– Это какие?

– Целая шайка колдунов из Ордена Границы засечь вампиров не может. Так не бывает.

– И что с того?

– Да поболтал бы, может что нового узнал бы для себя. Они как охотники, гильдейские?

– Бляхи у них есть, сам видел – кивнул Дарин.

– Ну и я гильдейский.

– Тогда пошли – сказал гном, не откладывая дел в долгий ящик, и поднялся из-за стола.

Орри тоже встал, и мы втором направились через весь зал к компании за дальним столом. Когда мы подошли ближе, я рассмотрел обоих охотников повнимательней, заодно и заглянув в глаза. Да, вполне серьезные люди, сто раз подумаешь, прежде чем таким дорогу перебегать. И то, что Аррава женщина, здесь мало что меняет. В этих краях и женщины воевать обучены – всякая ночная тварь не разбирает, пробравшись в город, на кого ей кидаться. Ну и умение драться стало здесь прерогативой не только мальчишек. Бытие определяет сознание.

Предлог для знакомства был у меня теперь железный. Если эти самые Аррава с Кудином гильдейские, то есть получили от Совета серебряные бляхи с такими же пробитыми мечами головами виверны, то сам кодекс поведения обязывает меня подойти к ним познакомиться, а буде они окажутся в затруднении – предложить помощь.

– Кудин, разговор есть – окликнул здоровяка-нордлинга Дарин – Присядем?

Никто не ответил, но подручные охотника, нордлинги в кожаных безрукавках, молча раздвинулись на лавке, давая нам место. Интереса, волнения или раздражения никто не выказал, лица у всех оставались равнодушными.

– Охотника к нам занесло, просил познакомить – не стал разводить на бобах, а сразу перешел к делу Дарин, указав на меня.

Я за цепочку вытащил из-под свитера свою бляху. Показал всем, затем представился. Кудин лишь кивнул, Аррава слегка поморщилась, но ничего не сказала.

– В общем, я познакомиться, да пару вопросов задать.

– Про вампиров, что ли? – заговорила охотница.

Голос у нее был очень низкий, грудной, акцент чуть шепелявый, вместо «ш» говорила что-то похожее на «ф». Теперь понятно откуда она – из Хараза, да еще с примесью эльфийской крови, на четверть примерно. Отсюда и внешность такая необычная.

– Про них. Сказали, что завелось в городе гнездо, причем такое, что свора некромантов найти не может. А так не бывает.

– Верно, не бывает – сказала Аррава, крутя в пальцах бокал из-под вина – Но теперь бывает, получается. Но только вот что я тебе скажу: если рассчитываешь в долю войти – не возьмем.

– Не рассчитываю, дел своих хватает – примирительно сказал я – А вот узнать, как такое случается, полезно – мало ли когда понадобится? Мне вампиров часто заказывают.

– Демоны его ведают, как такое случается – заговорил Кудин.

Голос у него был хриплый, на собачий лай смахивающий – нордлинги вообще очень отрывисто говорят, недаром их за глаза «полярными собаками» кличут. В глаза так называют редко, нордлинги драться горазды и не откажутся выбить лишний зуб для своего ожерелья у мертвого врага. Они вообще бойцы хоть куда – северные края богаты всякой злобной тварью, люди там с рождения воинами растут.

– А что вообще известно?

– Гнездо есть – это известно – начал загибать пальцы Кудин – Человек двадцать они уже в городе точно убили. А может и больше – тут не проследишь, приезжих то прорва. Чаще всего нападают недалеко от пристаней. Как минимум двоих местных обратили.

– Сколько их всего?

– С местными, как мне кажется, их голов шесть стало. И баба во главе.

– Откуда знаешь? – заинтересовался я.

– Видели. Высокая, темноволосая, с ней двое мужчин были. Они девку гулящую с улицы забрали, а ее подружка в тот момент в гостинице с клиентом была, тот как раз расплатился уже, и из окошка увидела.

– А эти, из Ордена Границы, вообще ничего не сказали?

При упоминании колдунов Кудин поморщился, а ответила Аррава:

– Ни демона плешивого они не нашли, хоть весь город облазили. Даже церберов с собой притащили – все без толку.

– Церберов? – вопросительно поднял брови молчавший доселе Орри.

– Псы демонические, чешуйчатые и огнедышащие. Полуразумная демоническая сущность – тоном сельского учителя объяснил я ему – Имунны к магии, чешую не всякий меч пробьет, очень сильные и опасные твари. И самое главное – для охоты на вампиров идеальные – в куски разорвут и изжарят. Странно, что они не почуяли.

– Ишь ты! – удивился таким сведениям Орри – А я и не слышал.

– Они редко встречаются. Это Орден Границы умеет их вызывать и приручать. Кроме них, пожалуй, и никто больше, как мне кажется.

– Созерцающие умеют – сказала Аррава – У них Силы море разливанное. По слухам, каждый день по человеку в жертву приносят.

– И как такое терпят? – удивился мой спутник.

– Здесь все терпят – ответил за подругу Кудин – Потом, они же не с улиц хватают, а рабов на рынке покупают, платят полную цену, так что это их личное дело.

– Говорите, нападения у пристаней все больше? – перевел я разговор.

– У пристаней – подтвердила охотница – Друэгарская банда даже патрули на машинах на улицы вокруг порта пустила, это им всю коммерцию портит.

– Странно, а нам ни слова не сказали – хмыкнул я.

– Ну, если сказать, так вы еще обратно повернете – усмехнулась она – Охрану просто усилили.

– Помогло?

– Нет.

В общем, просидели мы с охотниками примерно с полчаса. Разговор сложился. Договорились, что я попытаюсь выяснить, что может помешать некроманту учуять вампира (это я решил Ваське телеграммку отстучать), а заодно я упомянул, что со мной сильная колдунья, на случай чего. Со своей же стороны они обещали с нами завтра снова увидеться и обсудить все заново, что мне и требуется – отношения завязались помаленьку.

Когда настала пора уходить, я обратился к Дарину:

– Другой выход есть отсюда?

– Через кухню – ответил тот – А зачем тебе?

– Братьев Рахсен знаешь? – спросил я.

– За вами, думаешь? – сразу понял он.

– Думаю. Имею основания – кивнул я.

– Алина выведет – показал он на свою подружку и подозвал ее взмахом короткой руки.

49

– Где они могут быть, как думаешь? – спросил Орри.

Алина не подвела, выпустила нас через заднюю дверь, причем ни один из двоих поваров, возившихся на кухне, не удивился нашему появлению. Теперь мы сидели за немилосердно воняющими помойными баками, схоронившись в их тени, готовые открыть пальбу по всему, что покажется опасным или подозрительным.

– Если они не дураки, а на дураков они не похожи, то двое засядут у главного выхода, а двое здесь, за калиткой. И ухлопают нас, как только мы покажемся – прошептал я в ответ.

– Так за каким демоном мы сюда полезли? – громким сиплым шепотом возмутился гном.

– Здесь хоть во дворе укрыться можно, и запросто не заметишь, а оттуда мы как жабы на подносе окажемся – стреляй как в тире – объяснил я.

– А ты уверен, что они за нами?

– Конечно уверен. Процентов на девяносто.

– И что делать будем? – поинтересовался Орри.

– Выход искать – ответил я – Сиди здесь, держи калитку на прицеле. А я попробую что-то придумать.

Шариться с гномом по тихому и темному двору не стоило. Хоть и видят они в темноте лучше людей, но очень уж шумные. Пусть лучше прикрывает. А сам я вытащил из кобуры «Маузер» и быстро навернул на него глушитель. Сейчас он как нельзя кстати – не только шум скроет, но и вспышку. И ночное зрение тебе же сбережет. Правильно, что я с этим здоровенным пистолетом сегодня пошел вместо привычного «сорок четвертого». Вот и пригодился.

С тихим щелчком я присоединил кобуру-приклад, приложил к плечу. Вот так, теперь у меня словно маленький карабин. Только оптику ставить не стал, хоть она у меня в футляре к поясу привешена.

Я прислушался к темноте. Но ничего, кроме приглушенного звяканья кастрюль из окон трактирной кухни не услышал. Ну, еще Орри шумно сопел, и где-то далеко лаяли собаки. Тогда я бесшумно, насколько сумел, перебежал к забору, укрывшись в его тени. Поискал щелей, но доски были пригнаны плотно, сквозь них на улицу не выглянешь. Не хорошо. Если сверху заглядывать – можно нашуметь, да и заметить могут, если нас ждут. А что ждут, я уверен, иначе и быть не может.

Я снова замер и снова прислушался. С тем же успехом. Да и за каким демоном засада должна шуметь? Это же засада, а не танцы на празднике урожая. Демоны темные, как же быть? Вызывать подмогу в лице Лари и Маши? А как объяснить, что от них требуется и где мы сейчас? Наш амулет связи мысли не передает, только «да», «нет» и все похожее по сложности. Не годится, надо самим выкручиваться… А попасть на мушку неохота…

Не придумав ничего лучше, я быстро пошел вдоль забора к сараю, со стеной которого он образовывал угол. Сверху нависал скат крыши, снизу лежали какие-то доски штабелем, и оттуда вполне можно было выглянуть через забор – все в тени окажешься. Другое дело, что и для засады это место идеальное, дверь из кухни как на ладони. Но если бы там кто-то был, мы бы уже лежали на земле, каждый с дополнительной парой дырок в организме.

За досками темнота была вообще как у демона тьмы в заднице, хоть глаз коли, своей руки не видать. Но все же на ощупь мне удалось подняться на штабель и замереть там, согнувшись в три погибели и прислушиваясь. Совсем без шума мне это исполнить не удалось. Затем, медленно-медленно, не дыша, я чуть-чуть приподнялся над краем забора, усаженного по верху изрядной длины наточенными шипами. И снова замер.

Улица передо мной была узкой и пустынной. Если есть засада, то где она может быть? Им ведь желательно видеть не только калитку, но и весь забор, мало ли что. И тогда места лучше, чем палисадник у дома чуть наискосок и напротив не найдешь. Густые кусты сирени, запах от которой доносился даже сюда, перебивая вонь помойки, вместе с частым штакетником могли укрыть кого угодно. Мало того, что кусты густые, так прямо на этот палисадник падала тень, отбрасываемая домом. А все пространство перед ним хорошо освещено фонарем – клоп не пробежит. Подождем. Пусть хоть как-то себя выдадут. Хотя я бы не выдал. Я так могу просидеть до утра, и веточка не шелохнется. Охотник, как никак…

Открыть стрельбу по палисаднику наугад? У меня глушитель, все равно никто в окрестностях не услышит. Если там никого нет – это половина беды, а вот если есть, и они меня после такого засекут, то тогда беда будет самая настоящая. Моя личная, персональная беда. Ухлопают меня, куда уж хуже. Не думаю, что кто-то из братьев Рахсен промахнется с такого расстояния. От палисадника до меня метров тридцать, не больше.

А в общем… есть идея. Тупая как угол дома, но может сработать. Расчет на то, что со мной гном, а гном – это сила. Ее то мы и попробуем использовать. Потому что у гномов есть спорт – метание бочонков с сидром в воду на дальность. Не знаю, откуда он пошел, но у гномов он популярен, и именно навыки метателя мне сейчас от Орри и понадобятся.

Я тихо спустился со штабеля и быстро прокрался к помойке, за которой с перекошенной от отвращения физиономией расположился Орри. Ароматы разлагающихся мясных обрезков и гниющих овощей довели его уже почти что до белого каления, привлекая заодно целые толпы огромных черных тараканов, которые в этом мире заменили крыс. Из-за их изобилия казалось, что мусор в бачках шевелится. Сменить же позицию по своей инициативе Орри не догадался – дисциплина у гномов первое дело.

– Орри… ты помойный бак как далеко забросить сможешь? – спросил я шепотом.

– Сейчас? Уже до Ярославля докину – злобно прохрипел гном.

– До Ярославля не надо. Я сейчас заберусь на доски и тебе красным фонариком мигну, а ты бери бачок, какой повонючей, и швыряй его… – я прикинул расстояние и направление, затем показал рукой: – Чтобы он пролетел над во-он тем столбиком, и упорхнул метров на пятнадцать. Докинешь?

Орри задумался, покачал бачок за ручку, затем кивнул:

– Докину. Если и не долетит, то докатится. Годится?

– Наверное – кивнул я – Метнешь – и смотри на меня. Если я снова рукой махну, то мечи следующий. Понял?

– Не тупой. Беги давай, а то я тут и без команды все расшвыряю – нет мочи терпеть такое.

Я вновь метнулся назад и через минуту тихо занял свою позицию. В палисаднике по-прежнему никто не шевелился. Я достал из кармана фонарик, проверил, на месте ли красный светофильтр, после чего направил его в сторону гнома и мигнул им. Из темного двора донесся звук, как будто кто-то задержал дыхание и напрягся, затем раздалось молодецкое кряканье и бачок с помоями, теряя по пути свое содержимое, по плавной баллистической параболе пересек пространство до цели и с треском приземлился в кусты палисадника – точность броска получилась идеальной.

Какой бы ты не был опытный стрелок, но не выдать себя, когда вдруг совершенно ниоткуда тебе на голову падает нечто непонятное, но тяжелое и вонючее, ты не сможешь. Так получилось и на этот раз. Из кустов раздались ругательства, и две темные фигуры бросились в сторону от упавшего бачка. Видны они были смутно, но мне этого хватило – и не по такой цели стрелял. И едва заметив движение, я нажал на спуск и продолжал часто давить на него, пока не расстрелял все восемнадцать патронов из магазина. Глухо пукал глушитель, лязгал затвор, сыпались со звоном гильзы на доски, но настоящего звука выстрелов не было. Зато были крики и ругательства, которые донеслись из кустов. Мне было видно, как один силуэт неловко осел на колени, а затем завалился вбок, ткнувшись лицом в землю. Второй же, держась за живот, согнувшись, вышел на свет и оперся на штакетник. Стрелял я все же почти наугад, по скорее намекам на цели, чем по целям, так что убить сразу не получилось.

Я быстро сменил магазин, передернул затвор. Тем временем раненый тяжело перевалился через штакетник и упал на пыльную землю. В свете фонаря хорошо были видны красные и блестящие следы крови – лило из него сильно. Это как раз и был тот самый молодой бандит с лицом жителя Озерного края. Тот самый, что привел братьев-убийц. Зачем?

И тогда я сделал глупость, чего не позволял себе раньше. Крикнув гному: «Прикрывай меня!», я со всех ног метнулся через двор, выскочил в калитку, рывком добежал до раненого и присел рядом с ним, взяв на прицел угол дома напротив. Если кто побежит сюда на помощь нашим врагам – встречу огнем. Через секунду рядом тяжело плюхнулся на колено гном, с явным облегчением переводя дух. Для него любой предлог, позволяющий покинуть позицию у помойки, был хорош.

Раненый, лежавший ничком и тяжело, с мокрым хрипом дышавший, приподнялся на руках, словно пытаясь отжаться. Мокрые длинные волосы упали ему на лицо, из угла повисла тягучая вожжа кровавой слюны. Он смотрел на меня с ненавистью, такой сильной, что я удивился и даже поежился.

– Ты кто? – спросил я его – За каким демоном на меня напал?

– Не узнал? – вопросом на вопрос ответил он.

– А должен? – нахмурился я.

– На дороге… в Тверь… из Великореченска… мы там с братом были… меня ранили… три дня через лес шел… – тяжело вытолкнул он из себя слова.

– Да ну? – удивился я – Так ты тот самый, что ушел от нас? Узнал нас?

– На пристани видел… как приехали… – он закашлялся, и целый фонтан кровавых брызг окрасил землю перед ним – Собрал все что было… в долг взял…

Ну надо же, как бывает! Вот тебе на… А я надеялся, что убежавший бандит где-то в лесу помер. А они и не помер, а еще умудрился нас увидеть. И теперь попробуй утверждать, что мир не тесен.

– А эти, которых нанял, они откуда?

Раненый не ответил, а лишь исподлобья смотрел на меня.

– Ну ладно, ладно… – усмехнулся я – Зла не держу, бывает.

Поднявшись на ноги, я шагнул назад, вскинул оружие и выстрелил раненому в затылок. Мне даже почудилось, что я услышал, как тяжелая остроконечная пуля пробила его череп. Тот тяжело рухнул в пыль, из-под головы начала быстро растекаться кровавая лужа. Вот и все. Затем обернулся к напарнику:

– Орри, обшарь карманы у них, может что полезное найдем или узнаем – сказал я гному – И второго проконтролируй, вдруг не откинулся?

От покойника ни звука не доносилось, но безопасность прежде всего. К тому же есть любители носить всякие амулеты, превращающие тебя после смерти в агрессивную нежить. Типа чтобы отомстить потенциальным погубителям. Сам я с такими пока не сталкивался, но от людей наслышан.

– А ты куда? – удивился он.

– С той стороны трактир обойду. Нельзя живых оставлять, они братья все же. Было для них делом, а станет личным. Этот то… – я толкнул носком ботинка труп молодого бандита – … этот вот даже в долг взял, чтобы убийц для нас нанять. Дурак. И ведь тоже за брата.

– Я с тобой! – возмутился гном.

– У тебя пушка без глушителя – вывернулся я – неохота на весь город шухер поднимать. Да я справлюсь, не ссы! Закончишь – во дворе за доски спрячься.

– Ну давай… – ответил он с сомнением и легко перевернул труп бандита на спину.

Я решил попытаться зайти противнику с тыла. По моим прикидкам, позицию они должны были выбрать примерно по такому же принципу, как и убитые – одна школа. Да и не было у них времени изыскивать какие-нибудь особо хитрые способы смертоубийства. Мы то всего несколько часов в городе. А молодой, ныне покойный, за это время успел еще и денег собрать, и банду нанять, и нас найти, так что атаковать им приходится чуть ли не в лобовую.

Прикинув, какой переулок будет параллельным тому, что мне требуется, я метнулся туда, стараясь держаться в тени домов. Что было не сложно – на фонари в переулках здесь не разорялись, освещались лишь главные улицы. Не больше пяти минут ушло у меня на то, чтобы обежать по большому кругу место предполагаемой засады, а затем тихо приблизиться к нему сзади. И когда я забрался в крошечный проулок между двумя высокими заборами, то с облегчением убедился, что не ошибся. Пер и Волло Рахсен устроились именно так, как я от них и ожидал. Стоят себе два человека в тени, прислоняясь к забору. У обоих карабины с плеча свисают стволами вниз, вскинуть – дело мгновения. До дверей трактира полста метров. Над дверями фонарь. Кто выйдет – тот словно в добровольные мишени записался, а вот разглядеть стоящих в тени при всем желании не сможет – свет не даст. И подозрений никаких – стоят себе двое и стоят, может быть поболтать, а может покурить остановились. Но сзади они никого не ждут.

Силуэты братьев выделялись на фоне света словно вырезанные из черной бумаги мишени. Промахнуться невозможно при всем желании, но я решил еще и подстраховаться – извлек из подсумка маленький оптический прицел-двухкратку и аккуратно установил на «маузер», приглушив полой куртки тихий щелчок. Так оно поглавней будет.

Вновь приложился, навел красную точку в центре перекрестья на голову кого-то из них, кажется Пера. И плавно нажал на спуск. Пистолет слегка брыкнулся в руке, вышвырнув пустую гильзу, но не успела она коснуться земли, как я уже поймал в прицел второго брата и выстрелил снова. Все.

Два тела лежали в пыли неподвижно, рухнув без стона и крика. Идеально попал, обоим в затылок. Я подождал минутку, ожидая возможной шумной реакции от каких-нибудь незамеченных ранее сообщников или просто прохожих, но все было тихо. Тогда я, все так же держась в тени, подбежал к телам, присел рядом. Так и есть, Пер и Волло. Значит вместе с молодым бандитом я завалил Батора. Все спеклись, что и требовалось. Только мстителей на мою голову не хватало ко всем прочим проблемам.

На боку у Пера висела почти пустая, но объемистая кожаная сумка, которую я сорвал с него и заглянул внутрь. Ничего особого внутри, только складной нож с инструментами и какие-то ключи с амулетом-брелком. Амулет простенький, Маша такой на раз сломает. Что еще?

Револьвер хороший. Но от рукоятки магией заметно прет. С сюрпризом щечки, скорее всего. Схватит кто чужой, нажмет на спуск – и без руки останется, если не что похуже. А может и проклятие поймает особо мерзостное. Этого не надо, к демонам чужое оружие. А патроны выгребу. Они у него как раз сорок четвертого калибра, мне очень пригодятся. И винтовочные тоже будут как нельзя кстати, благо сама винтовка тоже с сюрпризом.

На шее амулет – на тонкой цепочке из черного металла диск с тремя короткими зубцами по нижнему краю и изображение заходящего солнца. Знак Кали. Покойный, видать, окончательно в туги записался. Амулетик специальный, для опознания убитого, чтобы ему войти куда-то. Лицевая сторона вся мелкими царапинами покрыта, словно его к чему-то регулярно прикладывали. Надо прихватить амулетик, мало ли что?

Все собираемое с убитого я бросал в сумку. В последнюю очередь мой взгляд упал на кошелек, шитый серебряной нитью и висящий на поясе. Кошель выглядел полным и слегка фонил. Знаю такое – без пальцев любого карманника оставит. Но это если в толпе на ощупь тянуть. А если вот так…

Я достал складной нож из кармана, выкинул остро отточенное лезвие, которым аккуратно разрезал кошель по самому низу, придерживая его глушителем «маузера». Нет касания руки – нет срабатывания заклятия. И через минуту мне в ладонь высыпалась целая пригоршня золотых монет. Демоны ночные, да тут ведь больше сотни! Неплохо… А ведь все очень просто – молодой бандит заплатить им успел, а вот запрятать деньги времени у них не хватило.

Я быстро перебежал ко второму телу. И замер – по освещенной улице кто-то шел. Прижался к забору, приподнял толстый из-за навинченного глушителя ствол пистолета, направив его в ту сторону. Но вскоре его опустил – мимо входа в переулок прошла шумная компания подгулявших купцов. Через пару минут их голоса стихли, а я продолжил обыск.

С тела Волло я тоже взял больше сотни золотом и такой же как у брата амулет. Больше ничего интересного не было – оружие тоже под заклятием. Ну патроны еще выгреб, пригодятся. Патроны в наших краях те же деньги. Нет монет – можно ими рассчитаться, даже курс на них есть. Амулет интересней всего. Куда с ним можно войти? И можно ли? Пока Маша не посмотрит, сказать что-то конкретное не получится.

Закончив с покойными ныне братьями, я побежал обратно, к Орри, который со своим делом тоже давно управился, а сейчас скрывался в заднем дворе трактира за досками, как я ему и приказал.

– Ну, что нашел? – спросил я его.

– Денег только собрал, сотню золотом, и амулет странный – ответил гном, подхватывая с земли сумку с трофеями.

– Такой? – я показал ему шипастый диск на цепочке.

– Он самый – кивнул Орри.

– Эмблема тугов, а вот что он значит… и для чего нужен… Маша разберется – сказал я – Может быть. Ладно, валим отсюда.

– Валим – согласился гном – По крайней мере денег прибавилось, а то у меня кошелек уже дно показывал.

Ну вот, не у меня одного такая проблема. Да и мне две с лишним сотни точно лишними не будут, я как раз сегодня задумываться начал, на что вскоре жить будем? Гоняться за колдунами дело накладное, как выяснилось.

50

Уже в постели, засыпая, мне удалось обстоятельно поговорить с Машей. Им в плане добычи информации повезло меньше чем нам. Ничего такого, чего не знали бы уже мы, им выяснить не удалось, хоть они и навестили Храм Арры, как и подобает приличной колдунье в новом месте, пообщались с главной жрицей и двумя послушницами. Но опять же, получили подтверждение информации из независимых источников.

Лари благополучно прикинулась ее телохранительницей, добыв откуда-то из своего чемоданчика нагрудный медальон этого почтенного тифлинговского ордена. И даже, со слов Маши, самый настоящий, на подружку нашу завязанный. А что это значит? Значит это, что Лари наша вполне профессиональный боец даже по меркам их народа. Впрочем, для меня совсем не сюрприз – понасмотрелся на нее в деле. Правда, теперь цель ее похода с нами стала еще загадочней.

К моей радости Маша сразу определила, что за медальоны мы сняли с Рахсенов.

– Это ключ. И явно храмовый – совершенно безапелляционно заявила она.

– А почему не домашний? – удивился я – Кто мешает магический замок дома поставить? Хлопцы они богатенькие были, по слухам, есть что беречь.

– Это ключ не обращается к замку – сказала она и провела ладонью над лежащим на прикроватной тумбочке медальоном – Видишь?

Действительно, тонкий расплывчатый луч красного света поднялся из него вертикально и исчез где-то в потолке. Потянуло магией.

– Это что? – не понял я.

– Он должен соединиться с чем-то внутри храма, предположительно с алтарем, и тот впустит его. Они же не колдуны были?

– Нет – кивнул я – Говорят, что просто наемные убийцы.

– Значит и алтаря у них дома быть не могло – заявила Маша, улегшись коротко стриженой головой мне на плечо и натянув одеяло почти до носа – До алтаря еще и настоящему магу дорасти надо.

Это верно, это даже я знаю. Алтарь есть всегда творение самого мага, сосредоточие его силы, и сотворить алтарь – целое искусство. Тут нужен или маг великий, или целый орден. Кстати, один такой орден в нашей истории не то что мелькает, а уже в зубах навяз. И Угорь про принадлежность этих самых Рахсенов к этому самому ордену прямо сказал. Как раз они там за «силовую составляющую» работали. Кстати, а вот насчет «нашего заказа» – это для них заработок на стороне был, или и сами Созерцающие к этому руку приложили? Вот это было бы совсем плохо.

– Так почему ключ от храма?

– А какой колдун даст ключи от своего дома сразу трем бандитам? – вполне логично возразила она – Да и не ключ это на самом деле, а защита от магических ловушек. Чужого прихлопнет, а своего не тронет, кто с таким медальоном.

Я снова поднял медальон перед собой, держа его за цепочку. Серый, похожий на свинец, металл с серебристыми прожилками, три неровных тупых выступа-шипа, легкий след магии. Ну и откуда ключ? Что в городе у Созерцающих? Храм то наверняка, а где вся братия обитает? Забыл спросить, забыл. Не подумал вовремя. А может…

– Маш, а насчет Созерцающих ты у жрицы Арры спрашивала что-нибудь?

– Конечно – кивнула она, так, что волосы защекотали мне шею – С этого и начали. Подворье у них в городе, неподалеку от порта. Там у них и храм имеется, там и жертвы приносят. Но больше ничего не знаю.

– В смысле, храм и подворье в одном месте?

– Говорят, что в одном.

Ага… Что это мне дает? А демоны его ведают, что это дает. Если. Скажем, наловить Созерцающих… эдак с десяток… ага… с десяток… и всем бошки отрезать…, и сдать куда положено, то по финансовому вопросу можно и за Пантелеем не гоняться. Хотя, вопрос нахождения машиной сестры с повестки дня никто не снимал, а к нему уже финансы применимы плохо. Да и столько голов у этих колдунов настричь, да еще в их логове – такого и восточных сказках не встретишь.

Соблазнительная картина в виде мешка с головами жрецов Кали, сдаваемых по счету, развеялась. Что еще дает? Подворье возле порта. И подворье ас-Мирена возле порта. И храм на подворье. А в храме алтарь. А к алтарю, очень даже может быть, этот самый ключ привязан, который и не ключ вовсе. Что там у нас еще возле порта? А там все время вампиров видели. А так их не чувствуют, даже с церберами… Ну-ка, ну-ка… Ох… А ведь… Елки-палки…

– Маш! – я аж подскочил на постели.

– Что? – перепугалась она.

– Как можно поддерживать постоянный портал?

– Известно как – постоянной подкачкой Силы – она явно удивилась столь глупому вопросу – Должен кто-то обновлять его постоянно, или он может быть замкнут на какой-то мощный амулет. На алтарь, например…

Судя по неожиданно появившемуся у нее на лице выражению, до нее тоже начало доходить.

– Погоди! – тоже уселась на постели она, обхватив колени руками и подтянув их к самой груди – Ты думаешь, что этот самый портал как раз к алтарю… Созерцающих привязан?

– Естественно – кивнул я – Но это не все.

– А что еще?

– Почему вампиров колдуны из Ордена Границы обнаружить не могут? Даже с псами своими адскими?

Глаза у нее расширились, затем она ладонями зажала себе рот, словно боясь сказать лишнее. И все же сказала:

– Вампиры? Проходят через портал?

– Последнюю рубашку закладывать не стану, но очень на это похоже.

А как все это еще объяснить? Невозможно такое, чтобы никакая магия нежить обнаружить не могла. А вот если подставить в головоломку портал, то все кусочки мозаики оказываются на своих местах. Как их обнаружишь, когда они во время поиска за три-девять земель?

– Точно – уверенно кивнула она и даже звонко хлопнула себя по голой коленке – Нет другого способа спрятаться от этих, из Ордена Границы. А от церберов и подавно. Никакой амулет не сможет так экранировать, а вот если так – то все очень просто.

– И заодно вопрос с охраной портала с той стороны решается – ты прямо в вампирское гнездо выходишь – заключил я – Как ни вооружайся, а все неожиданность будет, кто еще с кольями наперевес в порталы заходит? И Арлан тогда сказал, что там на конюшне кони вампиров не боятся. А как их еще приучишь, если не постоянным соседством?

Она пару секунд помолчала, затем спросила:

– И что мы в таком случае делать будем?

– Действовать. Решительно.

– Это как?

– А вот так – сказал я и повалил ее навзничь.

51

Утром гномы, наняв конный экипаж, направились к барже, чтобы забрать с нее пулемет и оттащить его на обмен. Я решил в процесс не вмешиваться, потому что с соплеменником они сами лучше договорятся обо всем. Что касается оружия, да и вообще всякой техники, гном ни о единой гаечке не забудет. А мы же втроем решили провести разведку возле речного порта, с резонной целью бросить взгляд на подворье Созерцающих, на владения ас-Мирена, да заодно и на гостинчику «Хромой разбойник».

С утра, к нашему удивлению, в Гуляй Поле на улицах тоже было многолюдно, только вместо праздношатающихся отдыхающих улицы заполнили купцы, приказчики, какие-то мастеровые, по направлению к базарной площади, образовавшей центр города, катили телеги и редкие грузовики, в общем, похоже было даже на самый обычный город. Окна борделей и игорных домов были закрыты ставнями, огни не горели, вышибалы не топтались на крыльце. И даже бандиты исчезли с улиц – они, видать по всему, тоже народ ночной. Не то, чтобы совсем исчезли, но было их мало, и на глаза они не лезли.

Пошли мы снова пешком, втроем. Маша вышагивала в середине, со своим авторитетным медальоном на груди, Лари, вдруг, к моему удивлению, нацепившая знак тифлинговского сообщества телохранителей – два платиновых скрещенных меча на стальной цепочке, шла чуть справа и сзади, честно выполняя обязанности охранницы, держа в руке, затянутой в перчатку, перекрученный латиг. Ну и я плелся левее, потерявшись в тени двух столь важных особ. А то, что они важные, сомнения ни у кого не вызвало. Приказчики в лавках, куда мы по пути заглядывали, спину гнули и шапку ломали, а те из них, что из аборигенов, обращались к нашей исключительно «Владеющая», что подразумевала, что владеет она Силой. Ну а что, не правда, что ли?

Так, степенно, заходя в каждую лавку по пути, мы дошли до порта. Но вышли к нему не с той стороны, где высадил нас вчера из лодки «капитан рейда», а с противоположной, со стороны набережной, где прогуливалась по вечерам тутошняя публика. Тут и сейчас было многолюдно, на набережную были открыты окна трактиров, откуда доносились голоса и звон посуды – публика завтракала. Устраивать же открытые веранды на манер того, как поступают в городах пришлых, здесь не привыкли.

В порту тоже было шумновато, туда подъезжали трудяги «полевички», с которых на пришвартованные вдоль набережной хаусботы сгружались припасы, за разгрузкой которых бдительно следили дружинники владельцев этих плавучих домов – у каждой сходни по одному. а то и по двое топталось. Я еще подумал, как умно устроили пирс для хаусботов – они словно вторую сторону домов у этой набережной образуют.

Я огляделся. Высокая островерхая крыша, крытая начищенным медным листом, в глаза бросалась сразу. На коньках ее торчали два флюгера в виде горгулий. Сам особняк разглядеть было трудно, его вместе с двором окружал высоченный забор, но все равно было видно сразу – домина огромный. И наверняка не один за этим забором, судя по всему.

Мы не торопясь. словно прогуливаясь, пошли вдоль забора, искоса поглядывая на его верх – исключительно на всякий случай. Да, такой и Лари не преодолеет, наверное. Мало того, что подняли его метра на три, так там поверху и колючка, и лезвия. и магическими сторожками тянет так, что под зубами зудит. Серьезная защита, даже не суйся.

Ворота были приоткрыты, но перегорожены натянутой цепью, и прямо в них стояли трое в коже, с СКСМ на плече. У одного из них на поводке была огромная. с теленка размером, мохнатая собака, развалившаяся сейчас на тротуарных досках и тяжело дышавшая, вывалив розовый язык. Становилось жарко.

Охрана проводила нас заинтересованными взглядами, но заинтересовало их не наше подозрительное поведение, а исключительно стати женщин. Ну. это простительно, я и сам на них, стати эти, все время поглядываю, очень уж впечатляют.

Забор ас-миренового подворья вытянулся метров на двести, наверное, не меньше. Но самым главным из того, что нам открылось, было вовсе не это. Сразу за его забором потянулся еще один, не хуже укрепленный, сколоченный из могучих, укрепленных волшебством досок, перемежаемых через каждые десять шагов мощными столбами. И на каждом столбе была привинчена литая бронзовая табличка с изображением обнаженной четырехрукой женщины со злым лицом, высунутым длинным языком-жалом, сидящей скрестив ноги. В двух нижних руках она держала за волосы отрубленные человеческие головы, в верхних же у нее был кривой меч и чаша. Кали, владычица Смерти и Ужаса.

Это что получается? Ас-Мирен, сбежавший из Вираца за подозрение в связи с орденом Созерцающих, здесь с ними через стеночку перестукивается? Небось и в гости ходят, на блины и наливочки? Эх, и почему тогда «Камера знаний» его вину не смогла доказать?

За забором возвышалось каменное, что редкость для этих мест, здание храма. Не слишком большого, но поражающего массивностью стен. Откуда-то со двора доносилось позвякивание бубенцов, словно некто лениво встряхивал бубен. Ворота храмового подворья тоже выглядели серьезно, такие и грузовиком с ходу не вышибешь. Толстенные дубовые плахи, соединенные мощными железными полосами. На каждой створке грубо откованная железная эмблема – круг с тремя направленными вниз шипами – «Кровоточащее солнце Кали».

– Силу чувствуешь? – спросила Маша.

– Чувствую.

Действительно, даже через фон магических сторожей со стены мощно, хоть и едва заметно при этом тянуло Силой, причем такой пугающей мощи, что хоть мы и шли по противоположной стороне улицы, хотелось сбежать вообще. Сила была приглушенной, словно замкнутой в себя. Так, на грани слуха, скорее желудком, ты даже не слышишь, а ощущаешь дыхание спящего дракона. И понимаешь, что разбуди его, и от громового рева содрогнутся земля и небо. Так было и здесь.

Ощущали злую Силу не только мы. Идущие по улице, не замечая того сами, переходили на противоположную сторону, приближаясь к храмовому подворью – никому не хотелось к нему подходить.

– Это алтарь – пояснила Маша, прищурившись и глядя на черно-чешуйчатый конус крыши храма, поднимающийся над стеной – Я его даже вижу. Он сейчас собирает силу, поэтому мы его почти и не чувствуем.

– Там жертву принесли. Я чувствую смерть – пробормотала Лари – От этого и Сила.

Я ничего на это не сказал, но в моем сознании снова возникла картина с корзиной, наполненной головами Созерцающих. А неплохо было бы, неплохо, видят боги…

За храмовым подворьем был небольшой пустырь, в этом месте что-то снесли, но сейчас начинались работы. На пустыре работала пара десятков рабов в бронзовых ошейниках, одетых в какое-то тряпье, и охраняли их двое охранников в черном, в тюрбанах с закрытыми лицами, и один совсем молодой монашек с жезлом в руке – маленький, тощий крысеныш с обритой головой. А все ошейники наверняка к его жезлу привязаны. Только пальцами щелкни, и раба скрутит такой болью, что он белого света не взвидит.

Получается, что Созерцающие еще и расширяются, пользуясь поддержкой Смотрящего Сливы. И поддерживая Сливу, в свою очередь. Интересно, а кто там из них теперь на самом деле главный? Такое их заметное процветание начинает превращаться в настоящий вызов всему сущему. Как отнесется, например, тот же Нижний Новгород к такому мерзкому делу? Не откажет ли в поддержке местным воротилам? А ведь очень запросто такое может произойти, если кто-то возьмет на себя труд обратить внимание торговой республики на происходящее. А кто обратит? Местные Смотрящие? Не думаю, тогда и сами они пострадают.

И еще вопрос: насколько такое неожиданное возвышение одного Смотрящего по нраву шести остальным? Тоже вопрос. Не думаю, что они все счастливы, особенное если вспомнить о судьбе двоих из них, безвременно покинувших эту юдоль скорби.

– Маша, скажи мне вот что… – обратился я к своей подружке, подхватив ее пол локоток – На каком расстоянии должен быть портал от алтаря, если он от него питается?

– В идеале они должны совпадать по вертикальной оси.

– В смысле? – заинтересовалась уже Лари.

– Очень просто – взялась объяснять Маша, активно жестикулируя: – Алтарь всегда черпает энергию либо снизу, либо сверху…

– А не от жертвы? – перебила ее демонесса.

– Нет, не от жертвы – покачала головой колдунья – Жертва лишь таран, предсмертный выброс энергии, накопленной ее муками, разрушает границу между слоями, позволяя алтарю включиться в поток Силы одного из самых нижних планов, скорее всего именно Плана Кали.

– Ну, насчет плана то все понятно… – пробормотал я – Откуда им ее еще черпать? А вот насчет вертикальной оси поподробней, пожалуйста.

– Запросто – кивнула она – Если «луч Силы» направлен вверх или вниз, а в данном случае вниз, то портал, питающийся от алтаря, лучше всего расположить прямо под алтарем. В подвале, например. Тогда он будет стабильным, будет потреблять меньше энергии. Чем дальше портал будет от вертикальной оси, тем нестабильной он будет, и тем больше потребуется энергии для его поддержания в рабочем состоянии. Если же ось отклонится больше. чем на сорок пять градусов, связь прервется. И портал превратится в самый обычный, действующие несколько секунд.

– А какое может быть расстояние от алтаря? – чуть вкрадчиво спросила Лари.

– В подвале он – вздохнула Маша, словно сожалея о том, что ей приходится объяснять кому-то столь очевидные вещи – А алтарь прямо над ним. Именно так получается оптимальная схема его работы, а все остальное уже чесание левого уха правой ногой.

– Уверена? На сто процентов?

– Уверена.

Я подумал минутку и снова спросил:

– А что по расстоянию от алтаря?

– Расстояние может быть разным. Но все же чем ближе, тем лучше. На их месте я бы портал в подвале разместила, прямо под алтарем. Никаких потерь энергии в таком случае. Это принципиально?

– Это не просто принципиально, это определяет все наши действия. Скажи, алтари же к физическим разрушениям восприимчивы?

– Ну да – пожала она плечами – Ровно в той мере, насколько восприимчив материал, из которого они сделаны. Чаще всего это камень. Ну и все остальное важно, как стоит, где расположено. Нарушишь что-то, и вся Сила разойдется, или вообще алтарь погибнет.

– Вот как… – удовлетворенно сказал я.

– Так – кивнула она – Ты когда-нибудь слышал о «походных» алтарях, например?

– Нет.

– И я не слышала – добавила Лари.

– Потому и не слышали, что их не бывает. Алтарь – слишком тонкий инструмент, чтобы его с собой возить можно было. А что ты задумал? – обернулась она ко мне.

– Да так…есть идея – ответил я.

Лари указала кнутовищем латига на повернувшееся углом к нам здание на противоположной стороне улицы, расположившееся за четыре двора от стройки Созерцающих.

– «Хромой разбойник».

Действительно, над высоким крыльцом висела табличка с такой надписью на виларском. Дом выглядел еще крепким, хоть и слегка запущенным. Серые от непогоды бревна, дальний от нас угол немного осел. Впрочем, учитывая, что останавливаются там экипажи с баржей и заодно гулящие девки туда на часок с клиентами забегают, класс гостиницы невысок и архитектурных изысков от нее никто не ожидает. Зато обращал на себя внимание высокий и крепкий забор, огораживающий задний двор, за котором была видна крыша какого-то сарая. Вход во двор был перекрыт мощными воротами, а по верху вилась спиралью колючая проволока, причем вполне новая с виду. А вот это уже необычно, чаще всего на задах гостиниц кроме дров да помоек и нет ничего, что следовало бы так охранять.

– Маш… а собаки там есть? Сможешь узнать?

– Могу – усмехнулась она.

Нагнувшись, девушка подобрала с дороги маленький камешек, сжала его в кулачке, тихо сказав какое-то заклинание. Затем размахнулась и перебросила его через забор «Хромого разбойника». Мы услышали, как камешек ударился в какие-то доски, но дальше наступила тишина.

– Нет собак – сказала Маша.

– Дорогая, а что это было? – поинтересовалась демонесса, озадаченно глядя на колдунью.

– Шутка такая, мы с другими учениками Валера придумали. Если бы там были собаки, то им бы привиделось целое стадо котов, откровенно над ними издевающихся. Иллюзия простейшая, но настроенная специально для собак.

– Это вам зачем понадобилось ? – озадачился я.

– Рядом с домом Валера купеческий лабаз был с барбосами, вот мы и развлекались, пока наш маневр сам Валер не раскусил. Хулиганить он запретил, но заклятие осталось.

– Забавно – улыбнулась Лари.

Демонессе идея устроить переполох на пустом месте явно понравилась. Но это и не удивительно, в этом вся она, можно сказать.

– Надо бы спуск в подвал найти для начала – задумчиво сказал я, исподтишка разглядывая потрепанную гостинцу – Арлан сказал, что вход в портал через подвал.

– Если вампиры выходят отсюда, то наверняка не через гостиницу – сказала Лари – Зачем им лишний раз на людей нарываться? Наверняка есть еще один выход, во дворе.

– Очень может быть. Но не мешало бы нам найти способ обнаружить его заранее.

– А какие проблемы? – хмыкнула демонесса – Я схожу и выясню. Здесь вся прислуга в гостиницах мужского пола, мне они что угодно расскажут и покажут.

Верно, как-то я об этом и забыл. Вообще, как командира группы я себя оцениваю очень низко. Привык все в одиночку делать, и в результате постоянно забываю, кто из нас что может. Надо бы учиться, надо.

– Сейчас сможешь заняться? Наверняка там вся гостиница еще спит, особого внимание не привлечешь.

– Я то? – усмехнулась Лари – Мне везде внимание. А вообще я рассматриваю твое заявление как намеренное оскорбление. И требую удовлетворения. Сегодня же ночью!

– Что? – аж подскочила Маша – Лари! Да я тебя…

– Я его на дуэль собиралась вызвать, дорогая – обнажила в улыбке клыки демонесса – А ты что подумала?

– Что подумала, то и подумала – буркнула Маша.

– Милая, у тебя все мысли только об этом – притворно вздохнула Лари – Иногда просто страшно находиться рядом.

Маша ничего не ответила, а лишь злобно засопела.

– Лари, ты все же сходила бы и узнала – решил я положить конец словесной пикировке – А мы пока обойдем район по кругу. посмотрим, что к чему.

– Где встречаемся? – перешла на деловой тон Лари.

– Мы трактир неплохой проходили, «Желтый парус». Вот там тебя и подождем.

Трактир мне вспомнился исключительно потому, что из его окон чрезвычайно вкусно тянуло свежей выпечкой, а завтракать в гостинице мы не стали. Поэтому пора было подумать и о вечном, то есть о еде.

– Хорошо, идите – пожала плечами Лари и направилась через дорогу к «Хромому разбойнику», причем такой походкой, что патруль каких-то княжеских дружинников засвистел ей вслед, а проезжавший по улице белый «Стриж» вильнул в сторону и чуть не выкатился на тротуар, напугав двух идущих с рынка кухарок с корзинами в руках.

Мы с Машей под ручку, словно просто на прогулке, отправились в обход всего квартала, но больше ничего интересного не нашли, разве что обратили внимание на соседней улице на странной архитектуры крыльцо некоего клуба, на фронтоне которого вилась причудливыми буквами эльфийского алфавита надпись «Священный Аэрбол». Кстати, понятие «клуб» в этом мире тоже с пришлыми появилось. Были харчевни, были трактиры, были гостиницы. А вот такого, чтобы сразу и музыка с плясками, и представление и еще что-нибудь тут отродясь не водилось. И наряду с винтовками, это было одним из немногого, что эльфы позаимствовали у людей.

Однако, всякое знание полезно, а в этом эльфийском клубе регулярно мелькали сыновья ас-Мирена. Что это нам дает – не знаю, но все это семейство в нашей истории тоже по уши увязло. Глядишь, захочется с сыночками побеседовать, а мы уже будем знать, где их искать. Не идти же на штурм папашиной твердыни?

Однако сейчас «Священный Аэрбол» выглядел столь же пустынно и сонно, как и все остальное, парадные двери были на замке, лишь у черного хода, расположенного сбоку здания, виднелась какая-то небольшая суета – похоже, что разгружали телегу с продуктами с рынка. Двое аборигенов в грязных рабочих фартуках носили внутрь большие корзины с фруктами и зеленью. Эльфов видно не было, да и не удивительно – они вообще раса скорее ночная, хоть у них это не слишком выражено. На моей памяти, во время войны в Левобережье большую часть операций они все же днем проводили. Нападали по ночам на опорные пункты, но не чаще, чем мы сами это бы делали.

Так, по улице параллельной набережной мы вернулись к самому порту. Со стороны подворья Созерцающих на эту сторону выходила все та же огромная стена, из-за которой тянуло «эхом Силы», затем вновь тянулся забор подворья ас-Мирена, но ни ворот, ни калиток, ни дыр в них с этой стороны не было, так что и интерес они для нас представили минимальный. А потом мы снова вернулись на то же место, откуда и начали наш обход.

– Ну что, пошли завтракать? – сказала Маша.

При этом глаза у нее заметно загорелись, и она даже непроизвольно потерла ладони друг о друга. Кто бы удивлялся?

– Пойдем, что еще делать? Булками оттуда пахло вкусно, по крайней мере – согласился с ней я.

– А потом что делать будем?

– Как что? Дела свои в городе доделаем, да пойдем приступом на портал – объявил я – Пора, как мне кажется.

52

– Шестнадцать ваших килограмм – сказал Балин, закончив пересчитывать динамитные шашки в ящике – Хватит, чтобы здоровенный дом завалить, если понадобится.

– Хватит – согласился я.

Динамит даже чуток мощнее тротила, так что бабах можно устроить не слабый. А мне, по тому, что я задумал, как раз такой и нужен.

– Орри, ты же тут по купеческим делам бывал раньше?

– Бывал – кивнул гном – И Балин бывал. А что надо?

– Надо бы кож прикупить, но не много, а так, чтобы одной ездкой на пикапчике можно было довезти до порта. И надо о швартовке договориться к причалу.

– Дорого! – возмутился Балин – Если груз на один пикапчик, то можно и лодкой привезти. Грузчики дешевле обойдутся.

– Дешевле – согласился я, но сказал: – Но по нашим делам отшвартоваться надо. Насчет кож скажи, мол, как образцы берем, если понравятся, то завтра-послезавтра целую партию выкупим.

– А зачем? – не понял Орри.

– Чтобы подозрений меньше. Баржа большая, а груза берем мало. Тут не одни дураки вокруг, а нам лишнее внимание ни к чему.

– Зато ты вот что скажи… – заговорил Орри – А на кой демон темный нам кожи?

– Кожи должны быть в больших рулонах. Это раз. А два – нужно рулона три сделать внутри пустыми, чтобы туда целого человека запихать можно было.

– Ах вот оно что… – протянул Балин – Это можно, это нетрудно. Сюда повезем?

– А чем плохо? – пожал я плечами – Отличная тюрьма может в трюме быть.

– Шуметь будут! – заявил Орри.

– Пусть шумят. Маша «Сферу безмолвия» установит на любой срок, сколько ни попроси. Ей трудов с этого никаких, простейшее заклинание.

– Верно – подтвердила Маша, с ногами сидящая на койке – Детские игры.

– Все равно везти сюда опасно – упрямо мотнул башкой Балин – Друэгары народ внимательный, да еще нас, гномов. не любят хуже хрена в компоте. Могут придраться. Или товар проверить.

– Это уже моя забота, чтобы не придирались – томно улыбнулась Лари.

– А… ну да… – кивнул гном, спохватившись.

План наших дальней действий в моей голове вполне оформился. И выглядел он вполне достойно, красиво и логично. Осталось только время правильно выбрать, чтобы все прошло как по маслу. Ну, на худой конец, если не как по маслу, то хотя бы в дерьме по уши не оказаться. Ну, чтобы не накрылся он большим медным тазом со всей своей красотой и логикой. Потому что бы он на сто процентов авантюрным, а ничего другого, не авантюрного, взвешенного и обстоятельного, мне в голову так и не пришло. Обидно, досадно, но… ладно.

– Пулемет проверили? – спросил я у гномов.

– А как же! – аж возмутился Орри – Извозчик за ворота вывез, и мы в овражке целый диск расстреляли. Не обманул продавец, почти новый механизм.

Он похлопал широкой ладонью по черному, маслянисто блестящему боку «дегтяря», стоявшему на столе на сошках. Рядом с ним лежала сумка с четырьмя дисками, а под столик был задвинут деревянный ящик с патронами.

Обмен гномы сегодня провернули, как я их и просил. Затем мы втихаря сбежали из гостиницы, уже вполне привычно подавая рюкзаки через заднее окно, пока Лари заговаривала зубы приказчику и охраннику-орку. Теперь вещи снова лежали у нас под ногами, а номера в «Галерном колоколе» продолжали числиться за нами. Начни кто нас там и искать, и узнает, что мы просто «вышли ненадолго». Что и требуется, собственно говоря.

Была еще одна непростая задача – теперь нам следовало груз распределить так, чтобы весь его можно было тащить на себе. А это не просто. Вот меня взять, например – с собой ружье, винтовка (хорошо, что «секиру» оставил в Пограничном), целых три пистолета (считая револьвер), да еще боекомплект ко всему, да еще вещи в рюкзаке. Не так все просто. И у остальных картина не лучше. То мы все транспортом да транспортом, а теперь придется ножками да ножками. По крайней мере, за портал, а дальше видно будет.

– Ты, Сашка, лучше вот что скажи… – прогудел Балин – Когда надо кожи эти самые подготовить?

– К вечеру сегодня, самое оптимальное.

– Ага… – поскреб он в затылке – Тогда торопиться надо.

– Вот и иди давай. Торопись – буркнул Орри – А я насчет швартовки договорюсь.

– Так я и сам договорюсь – заявил Балин.

– Ха! Видали его? – чуть не задохнулся от возмущения Орри – Тут кто шкипер, я или он?

– Да ладно! – отмахнулся Балин – Шкипер он. И баржа чужая, и шкипер без году неделя.

– И недели не шкипер. а все равно при должности – отрезал Орри – Я баржу швартовать буду.

– Тьфу! Да демон с тобой, швартуй – поднялся на ноги Балин – Пошел лодку звать. Кто еще на берег? А то расценочки тут у них за перевоз…

– Я пойду – поднялся я следом, затем обернулся к остальным – Значит, действуем, как договорились. Дамы, вы сегодня вечером развлекаетесь в «Священном Аэрболе». Я буду в «Ржавом шлеме». Орри, Балин, ждете моего сигнала с уже готовыми рулонами. Сколько на кожи денег надо?

– Не меньше пятидесяти золотом уйдет, если хочешь, чтобы поверили – сказал Балин.

Я покряхтел, покряхтел, но деньги отсчитал. А куда деваться? Без этих самых кож мой план никуда не годится. Он вообще годится лишь при том условии, что ни единого прокола не случится. Балин деньги пересчитал, ссыпал в кожаный кисет и тот убрал за пазуху.

– Ну, пошли, что ли?

– Пошли.

Мы поднялись на палубу и включили на невысокой мачте ярко-зеленую лампочку-мигалку, которой у нас лодки с берега вызывать принято. Традиция еще от галер осталась. Хотя, последние галеры еще сто лет назад в этих краях почем зря плавали, в седую древность записывать их еще рано. Это теперь весла разве что на рыбачьих лодках остались. Ну и в морях парусные шхуны бегают, но на них вспомогательные дизеля тоже имеются. А как иначе?

– Кто из вас с пулеметом пойдет? – спросил я Балина, нетерпеливо перетаптывавшегося рядом.

– Орри пойдет. А я боезапас понесу, да обе винтовки.

– Надо было вам одну здесь продать, а потом другую купить, дома уже. Мешать же будут – подсказал я.

– Не, нельзя! – даже слегка возмутился он – Раз родом выдано оружие, только роду его отдать и можно. Со своей так пойду, а его в чехол оберну да за спиной понесу.

– Надо еще пуд динамита будет с собой тащить до портала – напомнил я.

– Пуд! Удивил – хмыкнул Балин – Никакой проблемы не вижу.

Ну да, ну да. Для гнома лишний пуд не проблема. Ящик патронов, ящик с динамитом, две винтовки с запасом патронов, да еще и свое барахло. Его хоть самого из-под рюкзака видно будет?

По тихой воде разнеслось тарахтение маленького лодочного мотора. и вскоре из-за ряда стоящих на якорях барж появилась большая деревянная лодка, которой правил какой-то полуорк в черной безрукавке с нашитыми на нее в виде сложного орнамента костяными пластинками. Ну ты скажи, с островов Студеного озера житель, тут они редко попадаются. Да еще и лодочником пристроился.

Подойдя к самому борту. лодка остановилась, а полуорк спросил:

– Вы на берег, что ли?

– Мы – ответил я, и на этом наш с лодочником словесный обмен закончился.

На всем пути на берег он рта не раскрыл. ну и мы молчком сидели. Подошли к пирсу, выгрузились, молча кивнув друг другу. Затем и мы с Балином разошлись. Ему к рынку надо было, а я направился в хорошо уже знакомый «Ржавый шлем», по пути решив еще раз пройти как мимо усадьбы ас-Мирена, а заодно и храма Созерцающих.Мало ли, может еще что-то замечу?

В общем, пошел прогулочным неторопливым шагом от порта вдоль берега, мимо пришвартованных у пирсов хаусботов, где уже просыпались, судя по звукам, доносившимся из окон, и по запахам, доносившимся с камбузов. Провеселившиеся всю ночь господа продирали глаза навстречу новой загульной ночи. А что им еще делать? Если дворянин не на службе у своего сюзерена, то делать ему, по большому счету, и нечего. Дела управляющий вершит, добровольно принявший на себя «Печать честности к господину», что подразумевало, что обманывать именно его он не может, а всех остальных – только в путь, скорее даже грех не обмануть. Вот и остается сеньору лишь пропивать плоды трудов смердов своих, ну еще и проигрывать, благо что для первого, что для второго, Гуляй Поле предоставляло возможностей великое множество.

Когда я оказался на тротуаре напротив ворот подворья ас-Мирена, там началась какая-то небольшая суета. Охранники в черной форме распахнули тяжелые створки до конца, перегораживающая ворота цепь опустилась, и со двора выехала черного с золотом цвета «Чайка», столь богато отделанная, что я просто диву дался, в какие бездны дурного вкуса может провалиться воображение художника. Драконы, демоны, хищники и твари, сплетенные в причудливый орнамент и нанесенные на борта сусальным золотом, опоясывали машину по кругу. Рамки стекол, зеркала и даже гайки на колесах были либо золотыми, либо искусно золотом покрыты. Мда… чудны пути богов, ведущие в неведомую даль в неведомых нам планах… Но это местный стиль, куда денешься? Совсем недавно верхом роскоши был золоченый возок с резными диковинными тварями. Ну и машины аборигены пытались примерно в таком же духе оформлять. А «Чайка» эта самая, по слухам, сначала под аборигенских сеньоров проектировалась, это потом купечество из «пришлых» тоже к ней склонилось, ибо не чуждо любви к аляповатому богатству.

Ладно, дело то и не в машине вовсе, а в ее водителе и пассажире справа, вольготно развалившихся на обшитых кожей василиска (это же надо!) сиденьях. Молодые, одному лет двадцать, другому двадцать пять примерно, светловолосые, похожие на нордлингов. Волосы длинные, собраны на затылке в косички, но это у молодых дворян принято. Что братья – видно сразу. По волосам похожи как раз на того любителя инкрустированных пистолетов, которого я в «Водаре Великом» застрелил. Значит, это и есть оставшееся в живых сыновья ас-Мирена старшего, лоботрясы и прожигатели жизни. И они уже куда-то направились. Надеюсь, что развлекаться.

Хуже другое – прямо за ними, побрякивая откидным задним бортом, катил открытый «козел» с четырьмя охранниками, вооруженными СКСМ. Куртки из черной кожи, черные же бриджи и кавалерийские сапоги. На головах черные кефи – они в этих краях вообще популярны в теплое время. У «дружины» ас-Мирена тоже своя униформа. Кстати, случайно ли это, что они тоже в черном с головы до пят, как и туги? Или они и есть туги? А почему бы и нет? Вообще все одно к одному, ас-Мирен и Созерцающие в истории уже неделимы.

Я вообще человек не то, чтобы сентиментальный, но решение, что в охране отпрысков мятежного Вирацкого сеньора пребывают туги, окончательно успокоило мою совесть. Дойдет до дела. и их становится не просто не жалко, а еще и благородное дело сделаю, изведя их. Правая рука непроизвольно легла на рубчатую деревянную рукоятку увесистого «маузера», висящего у меня стволом вниз на перевязи почти на животе. Эх, пальнуть бы вслед, прямо в черные кожаные спины…

Машины уехали вдаль по улице, свернув направо за храмовым подворьем, ну и я пошел следом. Храм Созерцающих был тих, не слышалось никаких звуков, да и ощущения текущей оттуда Силы тоже не было. Алтарь замкнулся сам на себя, или истечение Силы из него было направленным – как раз одним лучом, на портал. Как я думаю. Если не ошибаюсь На самом деле я всего один раз в жизни видел храмовый алтарь, к тому же божества из верхних планов. Это была невысокая массивная колона из красного базальта с огромным прозрачным, похожим на каплю воды камнем на ней. Как выглядят другие алтари и как себя ведут – понятия не имею, надо бы подробней у Маши уточнить. Вечно тороплюсь и о важном забываю.

Стройка за забором храмового подворья продолжалась. Рабы в обносках равнодушно и равномерно долбили кирками дно котлована, мелькали лопаты, охранники равнодушно за ними наблюдали. Все тот же тщедушный служка крутил в руках все тот же жезл. У гостиницы «Хромой разбойник» стало оживленней. Какие-то люди с котомками и мешками за плечами спускались с крыльца, в распахнутом окне стояла проститутка в утреннем неглиже и зевая, глазела на улицу. Все как обычно, ничего интересного.

Прошелся снова мимо «Священного Аэрбола», на этот раз в поисках темного проулка. К счастью, в городе Гуляй Поле таких было предостаточно, и вполне удобный нашелся всего в трех дворах от эльфийского клуба. Я пару раз прошелся по нему, огляделся – фонарей нет, темень должна быть кромешная. Выхода два, незамеченным никто не подберется. Хорошее место, удобное для наших планов.

Вышел из переулка с противоположной стороны, чтобы к своим маневрам лишнее внимание не привлекать, да и пошел себе дальше, куда и собирался. В сам «Ржавый шлем» я не попер. Сами понимаете, если кто собирался за братьев Рахсенов посчитаться, то вычислить, кто их завалил, большого труда не составит. Если, конечно, они не в полной тайне от других тугов заказ принимали. Да если и в полной тайне, все равно докопаться до истины можно. Пули у дозвуковых патронов из «маузера» очень характерные, гильзы я тоже с земли не собирал, а оружие это редкое, не много любителей имеется таскать его на себе постоянно. В трактире только двое с таким оружием и было – я, да полуэльфийка-охотница, которую тут каждый знает, и которую видели как раз в тот момент, когда братцы-убийцы вдруг скончались.

Поэтому я зашел не в трактир, а в оружейную лавку, где с утра побывали Орри с Балином, и достигли некоего соглашения с ее хозяином.

Дарин Горящая борода нерушимым утесом возвышался за прилавком, на котором уже был выставлен наш «Максим». Таблички с ценой, впрочем, на нем пока не было. Судя по довольному виду гнома, протиравшего пулемет чистой ветошью, проигравшей стороной он себя не считал.

– Милость богов! – поздоровался я с порога.

– Над тобой милость! – ответил Дарин, жестом приглашая меня заходить, что я и сделал – Искали тебя в трактире.

А кто бы сомневался?

– И кто искал? – спросил я.

– Известно кто – кто в черном ходит с головы до пят одетый. Очень интересовались, был ли кто вчера в трактире с «маузером».

– И как? Узнали?

– Угрю чуток золота отсыпали, сам видел.

– Ну, Угорь то и сам не много знает – пожал я плечами.

– Верно – согласился гном – Но если побегает, то узнает больше. Он это умеет. За что ему платили, тебе ведомо? Не ведомо. И мне не ведомо. А Угря с тех пор в трактире не видно, ушел куда-то.

Да, такую возможность я не учитывал. Такие как Угорь, в силу скользкости да пронырливости, вполне способны отследить, по крайней мере до гостиницы. Хорошо, что мы оттуда смылись втихаря. Очень возможно, что именно там нас ждать и будут, а значит потеряют время. Появляться в тех местах мы уже не намерены. Да и в «Ржавом шлеме» у меня всего одно дело осталось.

– Кудин с Арравой здесь?

– Здесь. Позвать?

Вот об этом то наши гномы с Дарином и договаривались. О конспиративной встрече.

– Хотелось бы – кивнул я.

– Пошли – сказал Дарин, после чего решительным шагом направился в дверь за прилавком. Пожав плечами, я направился следом. За дверью оказался маленький тамбур, из которого мы попали в коридор возле трактирной кухни. А уже оттуда, через совсем неприметную дверь, зашли в небольшой, но весьма богато обставленный кабинет, от стен которого весьма ощутимо тянуло магией.

– Это что? – спросил я.

– Для тех, кому с глазу на глаз поговорить охота. У нас тут заказчики разные бывают, не все хотят по трактиру у всех на виду шляться – ответил Дарин – Кто-то появится втихаря, да втихаря и смоется.

Я огляделся. Стены полированного бревна с рунами заклятий неслышимости. Дубовый стол из идеально пригнанных друг к другу досок. Вдоль стола деревянные лавки, но на них в два слоя навалены мягкие ковровые подушки, чтобы гостевые афедроны, значит, от жестких досок не страдали.

– Садись – сказал гном, и хлопнул по бронзовому звонку посреди стола. Где-то звякнуло, и через минуту в комнату заглянула монументальная подружка Дарина.

– Ой, драсти! – узнав меня, заулыбалась подавальщица – Что закажете?

– Пива нам два больших кувшина. И вина…того, что Аррава пьет обычно – вспомнил я.

– Сделаю, не извольте волноваться! – ответила девица, и убежала, хлопнув дверью.

Гном тоже направился на выход, но задержался в дверях, сказал:

– Мешаться не буду, и никто лишней не войдет. Орри привет передавай

– Передам – кивнул я.

Едва он ушел, как дверь снова распахнулась, и появилась давешняя парочка охотников. нордлинг и полуэльфийка. А с ними были новые лица – невысокий, неприметный дядек лет пятидесяти с лицом добродушного кондитера. упитанный, лысоватый, с маленькими голубыми глазками, и мрачный смуглый детина могучей комплекции, скромно вставший у входной двери, скрестив ручищи на груди.

– Не помешаю? – радостным голосом осведомился дядечка.

Аррава с Кудином зашли молча, сели на лавку напротив меня, не раскрывая рта.

– Да уж садитесь. раз пришли – сказал я, показав на место прямо напротив себя – Попробую угадать… Велер Алан. А у дверки Пало топчется. Угадал?

– Угадал! – радостно подтвердил дядек, усаживаясь на лавку и ерзая на подушках.

Едва все, кроме Пало, присели, как распахнулась дверь и вошла могучая подавальщица с большим подносом.

– Вот и попить принесла, умница моя! – похвалил девку Алан, после чего спросил у меня: – Ничего, что я к заказу еще и себя прибавил?

Действительно, на подносе кроме пива с вином стоял маленький пузатый чайник, распространяющий аромат каких-то трав.

– Милости просим.

– Ну и ладненько – снова обрадовался Велер.

Он быстро налил горячего чаю в широкую расписную пиалу, хлебнул из нее не поморщившись, хотя в ней был крутой кипяток, затем уставился на меня вдруг ставшими колючими глазками:

– Зачем искал меня?

– Разговор был.

– А теперь уже нет?

– Пока нет – пожал я плечами – Разговор приватный был, не для чужих ушей.

– Ну ладно – кивнул он согласно – А товарищам моим что предложить хочешь?

Я посмотрел на Кудина с Арравой, затем вопросительно указал на Велера Алана. Кудин кивнул, после чего я сказал:

– Знаю, откуда вампиры в город лазят.

За столом воцарилось молчание. Нарушил его бывший пират и шпион, осторожно спросивший:

– Вот так, приехал – и сразу узнал?

– Почти что – кивнул я – Собственно говоря, я уже давно знал, потому что ищу нечто, с вампирами связанное. А до сегодня ждал, чтобы убедиться.

Не велика ложь, к тому же с такой версией объяснять меньше придется. А что я ищу, спрашивать в таких кругах и таких местах даже неприлично. Дурной тон.

– Где? – негромко спросила Аррава – И что взамен хочешь?

– Взамен ничего не хочу, просто пойдем вместе – максимально нейтральным голосом ответил я – До самого места. Там у вас свои дела появятся, а у меня свои будут. Зайдем в нужное место, а дальше каждый своей дорогой пойдет. Годится?

– А тебе какой смысл с этого? – спросил Кудин.

Велер Алан поморщился, словно сетуя на глупость своего спутника, после чего ответил за меня:

– Если он сам пойдет, ему еще с вампирами разбираться. А если не врет про другие дела, то вы с него проблему снимете. Одной болью в заднице меньше для него. Одной болью в заднице меньше и для вас – вы до сих пор без понятия, где кровососов искать. А премия то повисит, повисит, да и кому другому уйдет. Или кровососы место сменят.

– А Созерцающих привлекать не пробовали, кстати? – запустил я пробный шар – Они ведь смерти поклоняются, вампиры и по их части тоже. Может, они бы нашли?

При упоминании поклоняющихся Кали всех присутствующих, кроме Пало, скривило так, будто я каждому в рот по лимону запихал.

– Ты бы еще упырей предложил бы на поиски позвать – сказала Аррава – Кто же с ними дело иметь то захочет? Или ты с ними в дружбе?

С последним ее вопросом голос заметно заледенел. Да и рука ее переселилась на рукоятку «маузера». Ага, кажется круги от брошенного наугад камня дали круги. Попробуем за ними понаблюдать.

– Я думал. что вы тут все с ними в дружбе – добавив яду в голос, заявил я – Их по всей Великой, от истока до устья вешают да в кипятке варят, а у вас они посреди города храмы строят, да еще и расширяются. Так почему их на помощь не позвать?

– В кипятке их сварить не в нашей власти, к сожалению – пожевав в задумчивости губами, ответил Велер Алан – К большому моему сожалению. Много в городе изменилось за последние годы, да и не только в этом городе. Ты откуда сам?

Я решил в этом вопросе особо не врать, лишь так, по малости. Поэтому и ответил:

– Из Твери я.

– Вот! – даже обрадовался бывший пират – Из Твери! А ты вот мне скажи, коли ты из Твери: мог ты подумать, что у вас война на вирацкой границе начнется? Не мог? И я не мог, а ведь так случилось, что знал много.

– А что случилось то с Вирацем? Ему же хана потом будет за такие шутки… – подтолкнул я Велера в нужном мне направлении.

– А не знаю! – с досадой махнул мне рукой – Так вот работаешь много лет с одним человеком, а потом он вдруг оказывается другим. И вообще у них все другое.

Похоже. что он сейчас больше сам с собой разговаривал, мне оставалось только прислушиваться, чтобы не упустить что-то важное. Хотя, самым важным было то, что новое укрепление Созерцающих ему не нравилось до рвоты. А именно это мне и хотелось бы услышать. Правда, при этом следовало помнить, что нас чуть не перестреляли в лесу, по дороге из Великореченска в Тверь как раз милостями этого похожего на булочника дядька. Да и… историю про перебитую явочную квартиру тверской Контрразведки помните? Где на Пантелея хотели засаду устроить? Слишком уж похоже на то, что вломились туда как раз эти самые охотники, с которыми мы собираемся «на вампира» идти.

Единственное, в чем я искренне сомневаюсь, так в том, что он содействовал появлению на сцене братьев Рахсен. Он бы нас, в таком случае, заказал бы все тем же Кудину с Арравой, не стал бы к тугам обращаться. Это уже самодеятельность единственного уцелевшего была. Да и то нападение на дороге не нас было нацелено, по большому счету, а на захваченного вампира. Мы были так, побочным продуктом. Кругами на воде, как любят говорить в Великоречьи.

К чему я об этом? Это к тому, что считать Велера Алана нашим новым другом было бы ошибкой. А вот временным союзником можно, пожалуй что.

– Я все же наедине поговорил бы – сказал я.

– А это и не проблема – ответил бывший пират – Решим вопрос с вампирами, и наши друзья удалятся.

– Пусть наши друзья будут готовы выдвинуться по первому сигналу – кивнул я.

Я полез в карман, достал оттуда обычный кусочек гранита, который Маша подобрала на улице и наложила на него простейшее заклятие вызова. Затем я передвинул этот камешек в сторону охотников.

– Как он засветится, подходите на набережную, примерно к гостинице «Хромой разбойник». Знаете такую?

Охотники лишь синхронно и молча кивнули.

– Вот и прекрасно – улыбнулся им я – И будьте готовы.

– Когда это будет?

– Утром. Уже когда рассветет и народ на улицах появится..

– Понятно – кивнул Кудин.

А что тут непонятного? По всем правилам охота на вампирские гнезда всегда на рассвете начинается. Добыче «домой пора», засад можно не опасаться, потому что даже в тени, но в светлое время суток вампиры себя неуютно чувствуют. У нас то причина совсем другая, мы раньше и не успеем просто, но излагать я ее не буду.

– Договорились? – уточнил Велер Алан, попивая чаек.

– Договорились – подтвердил я.

– Договорились – кивнула Аррава.

– Ну раз договорились, то и идите себе – сказал охотникам их главный – А я с господином из Твери еще побеседую.

Кудин одним могучим глотков влил себе в глотку остатки пива из кружки, Аррава же просто поставила бокал на стол, после чего они вышли. А следом за ними удалился и Пало, вставший теперь не с внутренней, а с внешней стороны двери.

– Так о чем ты со мной говорить хотел? – снова обратился ко мне собеседник.

– Хотел расспросить про такого колдуна, как Пантелей. Что тебя с ним связывало? – задал я вопрос в лоб.

Велер такого явно не ожидал и слегка опешил. Отпил чаю, взяв малую паузу, потом спросил осторожно:

– А тебе до Пантелея что за дело?

– У меня заказ на него – не стал я слишком тенить – Даже не совсем на него, а на спасение похищенного человека.

– И что? – снова осторожно спросил собеседник.

– А то, что твои беды тоже от него идут. Поэтому можем быть друг другу полезны.

– Это какие беды? – продолжал о тянуть меня за язык.

Но этом меня не слишком смутило, в местных раскладах, как мне казалось, я уже достаточно разобрался.

– Скажи, Созерцающих кто к силе привел? Только честно.

– Он, верно – спокойно подтвердил он мое заявление.

– А почему твои наниматели так изменились? Ты же на «Камеру знаний» работал, я точно знаю.

Велер не стал уточнять, откуда я знаю, лишь сказал:

– И на «Камеру знаний» тоже. Я всегда был свободным художником. Но что верно, то верно – больше на них работать не хочу, какие-то совсем гнилые у них дела стали. Можно и без головы остаться.

– Кому нравятся в городе Созерцающие?

– Мало кому – осторожно ответил Велер – Слива их привел, с ним они и милуются. Остальные лишь боятся их. Ну и ас-Мирену нравятся, потому что он же с ними в Городе и появился.

– Так почему их не вырезали до сих пор? – задал я прямой вопрос.

– Шутишь? – усмехнулся собеседник – Силы у них много, да и Слива в обиду не дает. Пытались поначалу, но к их подворью даже с сотней колдунов не подступишься. А обид они не прощают, мстят всегда, и гадостно. Болезнь нашлют, или проклянут. Всякое бывало.

Я помолчал, размышляя над тем, что собираюсь предложить, затем перешел к главному:

– Хочешь их гнездо разорить?

– Насколько ты серьезен?

– Серьезен как демон нижнего плана.

Велер Алан понимающе усмехнулся.

– Что хочешь взамен? В чем твой интерес?

– В том, что я с Пантелеем воюю – опять ограничился полуправдой я – И стараюсь бить по любому его союзнику. В данном случае это Созерцающие, это Слива и это ас-Мирен.

– Один воюешь? – удивленно поднял брови Велер.

– Не один. Но это неважно, я в штыковую атаку на него идти не собираюсь.

Велер молча допил чай и пиалы, протянул руку за чашкой и налил следующую порцию. Ишь ты, чаевник… Затем он спросил:

– Что от меня тебе надо?

– Для начала на такой вопрос мне ответь: если я сумею выключить поток Силы, от которого питаются Созерцающие. что ты сделаешь? – спросил я.

– Если ты это сумеешь сделать, то через удар сердца к ним в подворье вломятся те, кому не терпится перерезать им глотки – перехватив мой сомневающийся взгляд, Велер добавил: – И не сомневайся, мне только весточку подать. Слива всех под себя подмял, никому дышать не дает.

– Сколько времени тебе нужно, чтобы людей собрать?

– А я собирать и не буду. Заеду на минутку к нескольким Смотрящим, и через час несколько сот человек, бойцов и колдунов, будут готовы выступить. Ты недооцениваешь их желание разобраться с Сливой.

– Но это же не на Сливу атака. Он уцелеет.

– Без Созерцающих ему одному против всех не выстоять, это даже ребенку понятно – словно сожалея о мой непонятливости, терпеливо сказал Велер – Даже если со всеми людьми у себя на подворье запрется – сколько он продержится? Даже колдунов у него других не осталось, всех Созерцающие выдавили.

Это мне и требуется слышать. Из того, что я понял, собирая информацию о тутошних реалиях, Слива со своими амбициями всем попрек горла должен был встать. Да и Слива ли это? С чего он вдруг так резко линию поведения изменил?

– Кстати, а что эльфы сделают, начнись драка? Они ведь тоже за него?

Собеседник брезгливо сморщился, затем сказал:

– Эти пусть друг другу в жопу заглядывают повнимательней, мужеложцы, чем в местные разборки лезут – помолчав, добавил: – Да и не так их много здесь, а если с их главным, Легеланголасом что-то случится, так они вообще растеряются.

– Это «Синеволосый» который?

– Он самый – кивнул Велер – Слышал уже?

– Только по прозвищу, имя так никто и не выговорил.

– У нас здесь уровень образования невысокий все больше – сдержанно улыбнулся он – В общем, Синеволосый представляет здесь Совет архонтов. Сам он фигура заметная, случись с ним что, и действительно могут начаться проблемы с эльфами. Их два племени неподалеку от города, могут создать проблемы. Но думаю, что влезать в драку они в городе не станут, если увидят, что шансы их союзника невысоки.

– Ты о Сливе? – уточнил я, чтобы ничего из разговора не оставлять «на догадаться».

– О Сливе – подтвердил Велер – Если Слива останется без Созерцающих, то он превратится в их союзника без шансов на выживание. И они таких бросают.

Ну что, можно считать, что танцы вокруг предмета разговора следует считать законченными. Пора переходить к делу. Велер со своим влиянием и своими связями в городе может помочь нам многим. Поэтому я сказал:

– Думаю, что в таком случае мы можем быть друг другу полезны. Надеюсь, что завтра с утра, когда я дам сигнал охотникам, вы сможете атаковать храм. Сила их алтаря должна погаснуть.

– Как это произойдет? – чуть приподнял он брови.

– Неважно. Есть способ, и мы берем это на себя. От вас требуется лишь готовность к нападению.

– Кто-то будет рядом с охотниками – кивнул он – Когда ты дашь сигнал им, для нас это будет сигналом к полной готовности. Как мы узнаем, что их алтарь не работает?

– Вы это сразу поймете – улыбнулся ему я – Только к стенам на тот момент вплотную не подходите.

– Я понял. Что-то еще? Люди? Помощь? Деньги?

А почему бы и нет? Денег я от него не возьму, это вопрос принципиальный. Мы все же по разные стороны баррикад, и деньги мне от него брать равно как не положено, так и бесчестно. Но от помощи отказываться тоже грех.

– Грузовичок маленький, даже «Полевика» можно. На денек. Очень нужно.

Он пренебрежительно фыркнул, сказал:

– Не проблема. Прямо сюда подгонят, на нем и уедешь. Что-то еще?

– Банда друэгаров, что порт охраняет, под кем ходит?

Велер Алан секунду подумал, затем ответил:

– Под Дракончиком. Есть такой Смотрящий в городе. А что нужно?

– Нужно, чтобы они глаза закрыли на то, что мы сегодня ночью в порт привезем.

– А что в порту случится после этого? – уточнил Велер.

– Ничего не случится – покачал головой я – Нам просто побеседовать надо кое с кем приватно.

– Хорошо, я договорюсь. Что-то еще?

– Еще хотелось бы, чтобы кто-то проверил, что вокруг «Ржавого шлема» делается. На меня засада может быть. Туги.

– Это ты братьев Рахсен завалил? – в упор спросил он меня.

– Неделикатный вопрос.

– Понятно – кивнул он – Пало проследит. Я пошел, а ты выходи минут через десять. А завтра с утра все будет готово, ждем сигнала. не подведи меня, я перед людьми обязательства возьму. Подведешь – посреди Дурного болота тебя найду и достану.

– Впечатляет – улыбнулся ему я – Договорились.

53

Амулет на шее завибрировал. Я чуть придержал его ладонью, очень уж эта вибрация противная, как зубная боль. Мы с Орри стояли в тени заранее намеченного переулка, гладя издалека на ярко освещенный подъезд эльфийского клуба «Священный Аэрбол». Вчера с вечера чья-то шкодливая рука нарисовала на стене дома красной краской некий гибрид напряженного мужского члена с ветвистым деревом, и защитила магией, судя по всему, потому что стереть до сих пор это никто не смог. Хотя попытки предпринимались, следы магии на стене я ощущал даже отсюда.

Несмотря на середину ночи, возле подъезда было оживленно. Там стояли, говорили, прогуливались длинноволосые и длинноухие эльфы с неправдоподобно красивыми и какими-то неживыми лицами. Так смотришь на него – вроде и человеческое даже, но что-то неуловимо другое, чужое нам. Странное всегда впечатление оставляли у меня эльфы, странное.

Из того, что я успел разглядеть – пары были не только однополыми. Но и таких тоже хватало. И эльфийки с эльфийками, и эльфы с эльфами, и не только эльфы. Заметил я и Синеволосого – неестественно молодой (они всегда такие) эльф с длинными, захваченными причудливыми серебряными заколками волосами, выкрашенными в синий цвет. Причем выкрашенными магически, от них даже свечение шло. Новая мода у длинноухих, наверное. С ним был еще один эльф, с тоже светящимися, но красновато-розовыми волосами, растрепанными в эдаком художественном беспорядке, томный, виляющий бедрами и держащийся за ручку своего возлюбленного. Хотелось плюнуть, да не стал. Нечего внимание привлекать, эльфы и в темноте отлично видят.

Нельзя сказать, что эльфы нас не замечали, укрывшихся в тени в отдалении. Много раз я чувствовал скользящие по нам равнодушные взгляды. Но в силу высокомерия своего они не считали необходимым уделять нам внимание. В общем, зная такую эльфийскую черту характера, примерно на такую реакцию я и рассчитывал.

А вообще мы ждали Машу и Лари, которые с вечера отправились в «Священный Аэрбол» повеселиться, точно зная, что там сейчас развлекаются сыновья ас-Мирена. Это мы проследили точно. Да и следить смысла не было, потому что «козел» с четырьмя вооруженными тугами их охраны стоял прямо у крыльца заведения. Этот как афишу повесить: «Сегодня у нас в гостях…» и так далее.

В проулочке, в дальнем его конце, стоял еще один «козел», но уже в грузовой версии, с удлиненным кузовом, в котором лежали толстые мотки кожи, три из которых были пустыми внутри. Гномы расстарались, как я их и просил. Балин сидел за рулем, а мы с Орри топтались на улице. Все было готово, все были готовы. Навинчен глушитель на «маузер», которым я должен был решить главную проблему, Орри поигрывал своей увесистой секирой. Вторая секира, Балина, которую он одолжил у своего друга для такого ответственного дела, висела на запястье в ременной петле.

– Орри, начинается – прошептал я, увидев, как по ступенькам крыльца спускаются под ручку с Машей и Лари два расфранченных до полной невозможности длинноволосых блондина.

Демонесса с колдуньей должны были применить все свои «спецсредства» для того, чтобы привлечь и влюбить этих двух разбойников и детей разбойника в себя. И кажется, у них это получилось. По крайней мере, вид у обоих ас-Миренов был донельзя глуповатый, и видно было, что они готовы ехать куда угодно и зачем угодно. Дамы же блистали. Маша успела днем пройтись по лавкам, чтобы прикупить что-то для своего гардероба, в чем и в свет выйти не стыдно, потому что в походе подобными туалетами она не запаслась. Ну а Лари… Лари была как всегда.

Охранники, до того вольготно стоявшие вокруг своего вездехода, засуетились, двое подскочили к стоящей рядом «Чайке», распахивая двери. Охрана тоже так себе, ленивенькая, как я заметил. Привыкли на своей территории к безопасности, что может здесь их хозяевам угрожать?

А затем обе машины неторопливо поехали в нашу сторону. Теперь все от женщин наших зависит, они должны уговорить ас-Миренов свернуть в переулок, где мы их ждем. А мы же отступили в темноту заросшего все той же сиренью палисадника, я взвел пистолет, а Орри взвесил в руке секиру. Поедут сюда или не получится? Тогда придется за ними следом тащиться, а не хотелось бы.

Звук моторов все ближе, слышен плеск луж под колесами – с вечера прошел дождь. Я вообще вжался спиной в бревенчатую стену дома, Орри засопел громче. Есть! Отблеск фар первой машины пополз по стене напротив, она свернула в переулок. Обдав нас запахом бензина и резины, проехала мимо нас в паре метров, неторопливо, со скоростью пешехода. Следом за ними заехал открытый «козел», где в два ряда, покачиваясь болванчиками, торчали четыре головы. Увидеть они нас не должны, мы в мертвой зоне для фар, да и «Облаком тьмы» слегка воспользовались, спасибо Лари, амулет одолжившей. И не увидели, «козел» медленно проехал мимо, а «Чайка» поравнялась с последним столбом забора палисадника. Это и есть сигнал. Внутри вездехода что-то неярко сверкнуло, и он плавно остановился. А следом за ним, в трех метрах от нас с Орри, остановился «козел». Охрана даже привстала, пытаясь понять, что случилось в «Чайке», потому что ничего больше не происходило. Были видны четыре головы через окна, ас-Мирен младший все так же сидел за рулем, а волну магии, которую почувствовал я, они ощутить не могли.

Я вскинул «маузер» и всадил пулю в затылок водителю. Рядом раздалось негромкое хаканье, и маленькая тяжелая секира с хрустом врезалась в затылок охраннику. сидевшему сзади справа. А я уже стрелял в сидящего слева. Дернуться успел только тот, кто был рядом с водителем, его закрыли своими спинами те, кто был сзади. Он успел попытаться выскочить из машины, но для этого привстал. И я расстрелял в него с десяток патронов, опасаясь, что он все же успеет закричать. Не успел. Все четверо мешками повалились друг на друга. Одиноко брякнулся на дорогу выпавший карабин.

Двери «Чайки» распахнулись, оттуда выскочили женщины, Маша призывно взмахнула рукой. Балин со всей возможной скоростью сдал на грузовичке назад, а Орри бросился к кузову, разворачивая рулоны кож. А я уже тащил из-за руля превратившегося в истукана ас-Мирена. И глаза открыты, и даже на ногах стоит, а делать с ним что угодно можно. Со слов Маши выходило, что пораженный заклинанием «Сон души» даже все видел и понимал, что происходит вокруг, но никак не мог сопротивляться. Ведут – идет, сажают – садится.

Всего за минуту мы успели обыскать, связать и завернуть в кожу наших пленных. Затем рулоны забросили в кузов, мы сами уселись кое-как в тесную машину, и она поехала, хрустя песком и камешками под колесами, по улицам в сторону порта. Оставалось надеяться, что и в этом Велер Алан нас не подвел, что сообщил друэгарам о том, что не следует к нашей машине излишков внимания проявлять.

Так все и вышло. Едва мы притормозили у мостков, перекинутых с пирса на бор «Путеводной звезды», как прогуливавшийся неподалеку парный патруль друэгаров неторопливо направился от нас вдаль, показав спины. Маша с Лари выскочили из кузова, где сидели, пристроившись на рулонах, и забежали на борт. Им теперь следить за тем, чтобы нам никто не помешал, пока мы погрузкой занимаемся. А мы с гномами взялись за работу грузчиков, в чем быстро преуспели. Кожи свалились в трюм, два рулона были развернуты, откуда извлекли изрядно помятых сыновей вирацкого беглого аристократа.

Еще через минуту они были привязаны к вертикальным трубам, поддерживающим палубу, а Маша произнесла заклинание «Сферы неслышимости». теперь мы можем пленных хоть пилой пилить, а на берегу никто и слова не услышит. Впрочем, пилить их было рано, оглушившее их заклинание еще не закончилось, и они не могли издать ни звука.

– Ну что, с чего начнем? – спросила. потирая руки, Лари.

– С того, что сторожок на сходнях Маша поставит – чуть с укоризной сказал я, посмотрев на свою подружку.

– Уже – сказала она – Когда еще разгружали машину. А ты и не заметил.

Верно, не заметил. Сильна. И чем дальше, тем сильнее становится. Золотая моя.

– Тогда надо бы этих к сознанию вернуть.

Я указал на пленных. Она кивнула, сделал небрежный жест рукой, с которой сорвалась золотистая волна, прокатившаяся по пленным и быстро погасшая. Они оба вздрогнули, заозирались.

– Вы кто? – спросил старший, пару раз дернувшись, и убедившись, что веревки у нас крепкие.

Младший не сказал ничего, но я почувствовал, как вокруг него начинает закручиваться слабенькая карусель Силы. Колдун он, оказывается, хоть и не сильный. А для несильных есть простое средство – я шагнул вперед и с маху впечатал носок тяжелого ботинка ему в солнечное сплетение. Он только икнул, подавившись воздухом, и обмяк на веревках, побледнев смертно. Заклинание рассыпалось.

– Попробуешь колдовать – убью жестоко – сказал я ему – Ты понял?

Ответить он не мог, пытаясь поймать дыхание, за что и схлопотал от меня дополнительно по морде. Надо сразу объяснить, что здесь к чему.

– Понял? – спросил я снова.

Он только кивнул, после чего сплюнул, на диво быстро восстановившись. И смотрел злобно.

– Не будет он колдовать, не будет – улыбнулась Лари, подходя к нему.

В руках у нее висел на цепочках «Внутренний щит», который она сноровисто и быстро надела на него.

– Вот так… милый – чмокнула она его в щеку – Не хулигань больше.

Она снова отошла назад и оперлась спиной о столб. Воцарилось молчание, которое быстро нарушил старший из братьев ас-Мирен. Он спросил, не обращаясь ни к кому конкретно:

– Вы вообще знаете, кого вы захватили? И что вам за это будет?

– Естественно знаем – ответил я – Не думаешь же ты, что мы на улице первых попавшихся хватать бы стали? Вы нам и нужны. Нам побеседовать надо. Вы нам расскажете кое-что, а мы вас отпустим. Как предложение?

– Пошел бы ты – ответил он и сплюнул себе под ноги.

Я присмотрелся к ним повнимательней. Богатством от них так и перло. Что не шелк. то кожа виверны, не виверны так василиска, где не платина, там золото. Амулеты у них раньше были, но мы все изъяли, вместе с оружием, и предусмотрительно в реке утопили, хоть Маша и сказала, что никаких маячков в них не чувствует. Но лучше перестраховаться. Проточная вода – лучший в мире магический экран, это даже дети знают. Почему всегда норовят нежелательные артефакты в море или реке топить? Потому что не найдешь с помощью волшебства.

Однако, просто богатыми сынками наши пленные не выглядели. Это по глазам сразу видно. Выглядели они скорее опытными бойцами. Испуг был конечно, не без того, но паники не было. Оба пытались найти способ выкрутиться, и желательно такой, чтобы еще и наши головы попутно отрезать. Но с этим, как мне кажется, облом будет. Мы еще сами отрежем, если надобность возникнет. Вон, Лари попросим, у нее с этим запросто.

– Нет. Тут ты ошибся – сказал я плевальщику – Я никуда не пойду, а останусь здесь, и буду тебя пытать ровно столько, сколько мне понадобится, чтобы узнать то, что мне нужно. Время у нас есть, отсюда наружу ни звука не выйдет, друэгары из охраны в курсе, что тут происходит и ни капли вам не сочувствуют. А нужно от тебя не так чтобы многое. Папу предавать не надо, брата предавать не надо, деньги даже платить не надо. Беседуем – ты проваливаешь. Мне даже убивать тебя не потребуется после разговора.

Я заметил, что к речи моей они прислушались, но все же она произвела недостаточное впечатление на них, чтобы они пустились в откровения. Даже небольшая ложь про друэгаров их тронула недостаточно.

– Тебя потом будут искать – снова заговорил старший – Затем найдут. А потом тебя принесут в жертву перед алтарем Кали, где ты будешь выть в страшных муках, а Черная Богиня заберет себе твою душу, обрекая ее на вечные страдания в самом нижнем из планов. Это ты понимаешь?

– Конечно! – обрадовался я – Именно об этом я и хотел с тобой побеседовать. Расскажи как мне, пожалуйста, куда и как меня повезут, после того как отыщут и поймают. И максимально подробно, с деталями и линейными размерами.

– А я тебе помогу – сказала Маша.

Она соединила ладони горстью, прикрыла глаза, и на руках у нее как мыльный пузырь стала раздуваться прозрачная невесомая сфера, внутри которой дергалось и билось о стенки нечто прозрачное. Маша присела и просто катнула с руки этот пузырь к самым ногам старшего ас-Мирена, где он беззвучно остановился, продолжая разрастаться. Я присмотрелся. То, что металось в сфере, больше всего напоминала сколопендру. Ту самую, что недавно чуть не убила меня. Та сколопендра, что укусила меня, была цвета прелой листвы. Эта же была словно отлитой из нержавеющей стали, по сегментам ее тела бежали блики от скудного света. отбрасываемого лампой под потолком.

Загнанная в тесную сферу, она словно сошедшая с ума пружина билась о стены, причудливо и пугающе быстро изгибаясь. Иногда замирала, поводя из стороны в сторону маленькой головой с огромными клещами жвал, влажных от ядовитой слизи, после чего снова начинала свой сумасшедший танец.

– Это мертвая стальная сколопендра – сказала Маша – Я призвала ее оттуда, куда ты обещал отправить нас. Сейчас я выпущу ее и натравлю на тебя. Ее яд не только парализует тебя, ты начнешь гнить заживо и сможешь смотреть на то, как куски твоей зловонной плоти отваливаются от костей…

Ас-Мирен смотрел на бьющуюся в сфере тварь расширенными от ужаса глазами. Лоб его оделся испариной, руки дрожали. Сколопендра действительно тварь кошмарная, но я не думаю, что он испугался бы настолько, если бы все та же Маша не протянула тоненькую, почти незаметную даже для меня, ниточку Силы к нему. Я не чувствую разницы в заклинаниях, но могу поклясться, что она незаметно для допрашиваемого перекачивала на него заклятие «Покрывало Ужаса». И без того напуганный взбешенной тварью, дергающейся за тончайшей преградой у его ног, он не заметил, что еще и сам страх в нем усиливается искусственно.

Думаю, его младший брат сумел бы это заметить, если бы не «Внутренний щит», да и не слышал он ничего, Маша и об этом сообразила позаботиться. Голова его свесилась на плечо, и слышался негромкий храп. Всего-навсего заклятие сна. Но крепкого сна, не разбудишь.

Гибкая сфера пугающе продавливалась упругим полутораметровым телом хищной тысяченожки, казалось, что тварь вырвется оттуда в любую секунду, что прозрачная пелена удерживает ее из последних сил. Когда сколопендра пыталась проколоть сферу жвалами, это выглядело так, словно гвоздем натягивают воздушный шарик. Еще миллиметр, и он лопнет в мелкие клочья.

– Я все скажу! – закричал старший брат, дергаясь и пытаясь поджать ноги чтобы они оказались подальше от сферы – Все что хотите!

– Так говори – пожал я плечами – Как потопаешь, так и полопаешь. Подтвердит колдунья, что ты правду говоришь, и уберем.

Маша все же немного отодвинула прозрачный шар назад, отчего пленный судорожно, но с облегчением вздохнул.

– Ты в храм Кали вхож? Бывал там? – спросил я.

– Бывал, не раз… – осторожно ответил он – А что знать хотите?

– Да в общем – немногое. Нам схемка нужна храма Кали с подворьем. Надо нарисовать где алтарь. Рассказать, как алтарь выглядит. И есть ли к алтарю ход снизу, из подвала?

– Зачем вам? – спросил пленный.

В голосе у него явственно чувствовалось удивление. Такого он точно от нас не ожидал. Он думал о конкурирующих группировках и бандитских войнах, а вовсе не о храме. Похоже, что он даже душевное облегчение некое испытал.

– Надо.

– Вам туда не войти – сказал он – Никто не сможет войти, сила алтаря убьет любого, кто пройдет ограду. Да и одной охраны там четыре десятка человек.

– У вас охрана та же, что и у храма? – уточнил я.

– Не совсем. Тоже туги, верно, но живут на нашем подворье. И так просто на храмовое подворье они войти не смогут.

– Когда приносят жертвы? – спросила Маша.

– Каждое утро. Время каждый день рассчитывается заново.

– Где? На алтаре?

– Нет – мотнул он головой – Алтаря никто не видел, он в крипте под храмом. А в храме лишь каменная плита, жертвенник. Первосвященник зажигает курильницы, затем четыре служки режут жертву, а кровь стекает по желобам куда-то под жертвенник.

– Кого приносят в жертву? – уточнил я.

– Кого угодно. Рабов. Пленных. Лишь бы принадлежал к разумной расе. Черной Богине все равно, ей нужна смерть разумного, обладающего душой.

– Пусть ты не видел… но что-нибудь слышал про то, как выглядит алтарь? – спросила Лари, подходя ближе.

– Нет. Даже служки храма не знают. Только первосвященник знает.

– А как насчет хода вниз? Откуда он идет?

– Есть дверка в стене, прямо за жертвенником. Но она всегда закрыта, даже первосвященник не может входить в нее.

Я вопросительно посмотрел на Машу. Она подумала и кивнула, мол, все верно, все как и должно быть. И «клиент» не врет.

– Подземный ход под храмом. Ты там был? – спросил я.

– Не был – помотал он головой – Никогда не был.

Я снова посмотрел на колдунью и она снова кивнула. «Заклятие ключа» подтверждало то что он говорит правду, или верит в то, что говорит.

– А что слышал про ход?

– Слышал, что есть ход под храмом, ведет к какому-то порталу, через который можно пройти к кому-то, кто говорит от имени Кали. И что может туда войти только Первосвященник, а все остальные обратятся смертным прахом, едва лишь приблизившись. Все знают про этот ход.

А что? Хорошо. И скрывать ничего не надо. Будешь скрывать – любопытные все равно дознаются, силу любопытства лучше не преуменьшать. А если рассказать все и всем самому, но правильно скорректировав истину, то никто и допытываться до правды не полезет. А заодно будет обходить запретное место десятой дорогой, что и требуется, собственно говоря.

– Теперь с твоим братом поговорим – сказал я – Скажи сам, подтвердит ли он твои слова? Не заставляй вас распускать на веревки из жил и нервов.

– Подтвердит! – закивал он головой.

– Вот и хорошо – сказала Маша, после чего, взмахнув рукой, скомандовала: – Спать!

И старший из ас-Миренов отключился в тот же миг.

54

Второй брат подтвердил все, что сказал первый. Вызванная Машей материальная иллюзия (да, да – иллюзия!) сколопендры вместе с тихо подсунутым заклинанием «Покрывало Ужаса» дало обильные плоды. Как словесные, так и предметные – оба пленных так навалили в штаны, что конец допроса вышел вынужденно скомканным – всем хотелось на воздух из зловонного трюма.

Обязанность «подчистки хвостов» я взял на себя. По отношению к последователям Кали сделать это совсем не трудно, скорее даже испытываешь некое моральное удовлетворение, удаляя с тела этого мира вредного паразита. Разве что милость им оказал, покончив с ними двумя выстрелами из ТТУ. Если бы мы отдали их в руки властей любого из государств, им досталось бы куда хуже. Тела сбросили за борт с грузом. Найти их под водой сложнее всего.

А сейчас мы все сидели в тесноте в маленьком «козле-пикапе» почти что напротив гостиницы «Хромой разбойник» и ждали, когда появятся охотники. Пора. Все что мы хотели узнать, мы узнали. И даже дали знать об этом Велеру Алану, и не безрезультатно. На набережной и окрест замелькало немало вооруженных до зубов бандитов, пеших, машинных и конных. Бывший пират свое дело сделал, дал знать кому надо, что могущество Смотрящего Сливы сегодня должно покачнутся, если они хотят успеть его подхватить, то пусть не зевают.

– Все готовы? – спросил я.

– Готовы, готовы… – промурлыкала Лари, поглаживая рукоятку латига, которым поигрывала.

– Готовы – кивнул нянчащий в руках «дегтяря» Орри.

– Готов, не сомневайся – буркнул Балин, которого почти не видно было из-под огромного рюкзака, но который тем не мене держал наизготовку двустволку..

– Ну и я готова – прошептала Маша, задумчиво перегонявшая с ладони на ладонь волшебную радужную бабочку.

Готов. И я готов. Только бы нам там, если Арлан не обманул, коней добыть. Потому что нагрузились мы здорово, для дальнего перехода не очень разумно. Тем более, что бой впереди.

– Охотники едут – сказала Лари.

Действительно, в конце переулка показался «Лейланд» на высоких колесах, с серым кунгом вместо кузова. На подножке открытой кабины стояла Аррава, явно выглядывавшая нас. Баранку крутил Кудин. Остальная шайка в кунге сидела, наверное.

Машина остановилась возле нас, скрипнув тормозами и обдав запахом сгоревшего бензина. Аррава спрыгнула на землю, подошла. В руках у нее был эльфийский лук, расписанный рунами, за плечом колчан со стрелами. На боку висел неизменный «маузер», от которого тянуло Силой. Что у нее там за патроны? Механизмы-то пока никто заговаривать не научился.

– Все готово? – спросила она – Ночью вампиры еще двоих выпили в городе.

Голос холодный и не слишком дружелюбный. Все подозревает, что мы будем претендовать на долю в награде, наверное. Ну и демон с ней, пусть подозревает. Сейчас у нее других забот прибавится, голову готов прозакладывать. А в финале, если они в живых останутся, их еще и сюрприз ожидает.

– Готово все – сказал я, выбираясь из кузова машины.

Попрыгал еще раз. проверяя, как подогнано снаряжение и оружие. Тяжеловато получается, но деваться некуда. Как из песни слова не выкинешь, так и ствола из арсенала. «Вампирка» нужна, СВТК нужна, все три пистолета нужны, ни от одного не откажусь. Запихал все что смог в рюкзак, но тот же карабин пришлось за спину повесить и притянуть к рюкзаку сбоку. Если за него хвататься, то не меньше минуты пройдет, пока его освободить получится.

Следом за мной из машины вывалились все наши. Все, пикап потом подберут.

– Давай, собирай своих – сказал я Арраве.

Та обернулась, махнула рукой Кудину. Тот тоже выбрался из машины, попутно стукнув кулаком в стенку кунга. из которого один за другим выбралась ватага нордлингов, все четверо. У всех было по арбалету, по короткому помповику и по мечу или секире. Все в посеребренных кольчугах со знаками Солнца. Да, ничего нового. Могли бы и поизобретательней быть. Такими почти все охотники на вампиров пользуются. Не все такие умные, как я!

– Значит так… – обратился я к ним – Вампиры ваши, поэтому и идете первыми. Идти надо в портал, который вы без нас не найдете. Мы зайдем через пару-тройку минут следом за вами. Справитесь до того времени сами – молодцы. Не справитесь – поможем справиться, если вы сами не откажетесь. Нам до вампиров дела нет, нам дальше идти нужно. Есть вопросы?

– А за порталом что?

– Усадебка небольшая, точнее ничего не знаю – ответил я – Там у них и гнездо, поэтому и найти их никто не мог – через порталы заклятия поиска не действуют. Выйдете прямо посреди двора, где будут вампиры я понятия не имею. Неподалеку будут, они этот выход охраняют.

– А почему просто сказать не мог, где это? Мы бы сами пошли – спросила полуэльфийка.

– Не так все просто. Сначала колдунья должна разрушить вещественную иллюзию. А это не каждый сделает, мастер ее ставил.

– Хорошо – кивнул Кудин, отстраняя свою подругу – До места с нами идете?

– Конечно – кивнул я – Пошли. Нам в гостиницу.

Все дружно направились в «Хромой разбойник». Охотничья команда шла впереди, мы же тащились следом. С грохотом сапог поднялись по дощатому крыльцу, кто-то пинком распахнул дверь, все направились к стойке, за которой замер с обалдевшим видом приказчик. Я подошел к нему, посмотрел прямо в перепуганные часто моргающие глаза, и сказал:

– Ключ от подвала нам. Быстро.

– Сей момент… – пролепетал он, схватил из шкафчика на стене большой бронзовый ключ и засеменил к неприметной двери, пристроившейся за высокими полками.

Замок сочно щелкнул, я толкнул его в спину и сказал:

– Веди.

– Сей момент – повторил он, снял с крючка переносную лампу и зажег ее коротким заклинанием. затем его каблуки затопали по каменным ступенькам. Я пошел следом за ним, держа руку на рукоятке револьвера на всякий случай, мало ли что приказчик выкинуть решит? Все остальные спускались следом.

На первый взгляд в подвале не было ничего интересного. Да, старый, старше дома. Глубокий, со сводчатыми кирпичными стенами и потолками. Сыро, прохладно, пахнет сырой землей. Но стены глухие. никакого прохода никуда нет.

– Вот… Подвал-с… Извольте видеть – пробормотал приказчик.

– Стань там в углу и не маячь перед глазами – скомандовал я, указав в дальний угол.

Маша прикрыла глаза, свела руки вместе и отпустила от себя маленький красный светлячок заклятия поиска. Он взмыл под потолок. немного покружился на месте. затем медленно поплыл к одной из стен. Повисел перед ней, затем бесшумно поплыл в воздухе дальше.

– И чего? – негромко спросил Кудин.

– Жди, пока иллюзию найдет – ответил я ему – Тут большой колдун ее наводил, так просто не сломаешь.

– Как скажешь – пробормотал он.

Стоявшие с ним нордлинги распространяли густой запах чеснока и пива. Позвякивали кольчуги, похрустывала пыль на каменном полу под подошвами тяжелых сапог с шипастыми набойками. Удар таким сапогом под колено у нордлингов самый эффективный прием в рукопашной. Ватага откровенно маялась и ждала драки.

– Есть, нашел – негромко сказала Маша, указав рукой на дальнюю стену.

Все уставились на красный светящийся шарик, который вдруг ускорился и подплыл к одному участку стены, зависнув перед ним. Свечение усилилось а из под вполне натуральных кирпичей, ставших вдруг полупрозрачными, появился контур полукруглой двери. Красиво, ничего не скажешь.

Маша взяла в руки свой медальон, в который заранее, чтобы не тратить силы сейчас, заложила заклятие разрушения иллюзий, и тихо что-то прошептала. Никто ничего не заметил, лишь для меня словно ледяной вихрь пронесся по подвалу. Но стена просто исчезла, бесшумно и без лишних визуальных эффектов. А наши фонари осветили уходящий вдаль и чуть вниз сводчатый коридор, отделанный заплесневелым известняком.

– Ну вот, а вы боялись! – торжествующе заявила Маша.

– Сильна, сильна… – пробормотал Кудин, после чего спросил у меня: – Дальше мы сами, или пока вместе?

– Вместе покуда. До самого портала. Там уже вы сами.

– Тогда веди – сказал нордлинг.

Я обернулся к Маше, сказал:

– Запускай импа.

Она кивнула, сжала медальон ладонью, и прямо в воздухе серебристо засветилось непонятно откуда взявшееся облачко. Затем оно сгустилось в небольшую уродливую крылатую тварь вроде обезьяны с перепончатыми крыльями, которыми она часто-часто махала в воздухе, удерживаясь на месте. Удерживал ее небольшой колдовской круг, невидимый, но отсвет которого отпечатался на каменном полу.

– Ищи – сказала Маша твари и сделала жест, словно отгоняя надоедливую муху.

Крылья взмахнули энергичней, тварь раскрыла зубастую пасть и издала такой вопль, что у меня чуть сердце не остановилось, а волосы дыбом встали. Такой же эффект визг произвел и на всех остальных. Кто охнул, кто выругался, кто выматерил импа, который глубоко равнодушный к нашим эмоциям полетел в темный коридор. В том и смысл, что тварь эта, планарный имп, злая и вовсе бешенная. И кинется с такими воплями на любого, кого встретит на пути в этом самом коридоре. И от нее даже невидимка скрыться не может – имп неуязвим для магии и на него не действует ни отвод глаз, ни заклятия незначительности или даже невидимости.

– Что теперь? – спросила Аррава.

– Ждем – ответила Маша – Если имп снова не заорет, то там никого нет. И мы можем идти.

– А на нас он не кинется? – спросил один из нордлингов, высокий. худой, с маленькой веточкой укропа, застрявшей в жесткой кудрявой бороде.

– Нет. Он через пару минут сам развоплотится – ответила Маша.

– А как мы узнаем? – продолжал допытываться «укропобородый»

– Я почувствую.

В молчании прошло еще минуты две, затем Маша сказала:

– Там никого нет, можем идти.

– Пошли – скомандовал я и первым пошел в проем подземного хода. Все остальные побрякивая амуницией, пошли за мной.

Сразу за аркой я обнаружил отнорок – ведущую вверх лестницу. Не удержался, пошел проверить, хоть и догадался, что это такое. Уперся в массивную стальную дверь, но понял, что это и есть выход в сарай во дворе, через который вампиры ходят в город. Спустился вниз, отрицательно мотнул головой в ответ на вопросительные взгляды, и повел всех дальше.

Ход был прямым как стрела и все время понижался. Откуда то из темного его нутра ощутимо тянуло мощной магией, а заодно и обычным сквозняком. Значит, не такой уж он глубокий и не такой уж запечатанный. Как ни странно, но эха от шагов не было, все звуки словно в перине тонули. Тишина даже на уши давила, как будто мы находились под водой. Все было приглушенным, свет фонаря, обычно яркого, был каким-то тусклым и даже словно серым. Вообще было как-то мерзко, вся чувствовали себя нехорошо.

Ход оказался недлинным. Всего метров двести, прямой как стрела, он закончился круглым залом метров в десяти в поперечнике, в котором так сквозило Силой, что у меня волосы на голове шевелились. Я заметил, что чувствовать это начинают даже те, кто чувствовать и не должен.

В середине зала на полу был выложен мозаикой из бронзовых пластинок круг, по всей окружности которого шли непонятные письмена. Прямо над кругом висел в воздухе, едва не касаясь каменного пола, переливающий овал, похожий то ли на стекло, то ли на ртуть. По крайней мере его поверхность непрерывно изменялась, хоть и почти неуловимо для глаза. Таких порталов я еще не видел.

– Это вообще портал? – спросил я у Маши.

– Еще какой! Это всем порталам портал! – ответила она, обходя его по кругу и разглядывая с заметным оттенком восхищения – Это просто шедевр, а не портал. Мне бы так уметь.

Еще в стене круглого зала я заметил решетчатую дверь, за которой были видны уходящие вверх ступеньки. Я подошел ближе, ощущая, что в двери есть какой-то магический сюрприз. Заглянул сквозь решетку, не касаясь ничего. Ступеньки сворачивали вдоль стены зала, уходя в темноту. Наверное, это и есть ход в крипту.

– Ну что, так и будем стоять? – спросила Аррава, взводя арбалет.

Я обернулся к ней, поджал плечами, сказал:

– А вас никто и не держит. Милости просим.

И указал рукой на зеркало портала. Она заметно опешила от такой простоты приглашения, но взяла себя в руки, и спросила у Кудина:

– Пойдем, что ли? Чего ждать?

– Пошли – кивнул тот и взял наизготовку арбалет.

Охотничья ватага выстроилась гуськом, и быстро, один за другим, зашагали в овальную дверь в пространстве. на каждого входящего она отзывалась беззвучной неяркой вспышкой, но больше ничего не происходило. Когда последний из нордлингов, тот самый с укропом в бороде, шагнул внутрь, я успел разглядеть за ним траву и посыпанные гравием извилистые дорожки на фоне серой стены. Затем пространство снова стянулось, и я уставился в собственное искаженное изображение. Оно мне не слишком понравилось, поэтому я отвернулся и направился к ходу в стене.

– Маша, что на эту дверь наложено? – спросил я.

– Сигналка с молнией. Ничего сложного. А зачем тебе?

– Ты алтарь чувствуешь? – вопросом на вопрос ответил я.

Силу чувствовал каждый. Настоящий водопад ее струился куда-то вниз, в толщу земли, или наоборот. С этими потоками Силы никогда не поймешь, что там и куда течет. Но вот какой-то ее центр ощутить у меня не получалось.

– Нет, если честно – ответила она, постояв минутку с закрытыми глазами – Он где-то сверху. но точно сказать не могу. Но мы не глубоко, не больше… метров пятнадцати от поверхности. Я даже солнце могу разглядеть внутренним зрением.

– Думаю, что эта дверь как раз и ведет к алтарю – сказала непривычно сегодня молчаливая лари, нервно крутя в руках латиг – Если кто-то ходит с той стороны, то он должен иметь доступ к нему.

– Почему ты так думаешь? – спросил я.

– Чтобы общаться с Первосвященником. В тайне от всех. Иначе зачем весь этот балаган?

– Хм, верно – кивнул я – Маш, можешь с двери сигналку снять?

– Сейчас посмотрю – ответила девушка и присела на корточки перед дверью.

Так она просидела совсем недолго, затем сказала:

– Сейчас сниму. А замок пусть Балин вскроет, он обычный. Не хочу зря Силу тратить.

– Да без проблем! – заявил гном, выгружая из рюкзака килограммовые связки динамита.

Орри молча стоял перед порталом, направив в его зеркало раструб пулеметного ствола. Так, на всякий случай, мало ли что оттуда полезет? А очередь из ручника и дракону с такого расстояния щекоткой не покажется. И вампиру хватит для того, чтобы и думать забыть о нападении.

Маша колдовала над дверью пару секунд всего. Потом хлопнула в ладоши, и истечение Силы с той стороны погасло. Она отошла, сделав приглашающий жест Балину. Тот кивнул, извлек из кожаной сумки на боку кожаный же футляр с инструментами и присел перед замком. Даже если он гномами сделан, гном его и откроет, для Балина это должно быть раз плюнуть да два растереть. Так и вышло. Замок негромко щелкнул и дверца отошла в сторону.

– Готово, – заявил Балин.

– Да я вижу – ответил я – Пойду, посмотрю, где там алтарь, и что за алтарь.

Я скинул на пол тяжелый рюкзак, переломил стволы ружья и затолкал в стволы «вампирки» два зажигательных патрона. Вампиров там я не встречу, скорее всего, а пули с фосфором универсальней всего, как мне кажется.

Тут я обратил внимание, что со мной собрались идти Маша и Лари.

– А вы куда?

– Туда же – заявила Маша – Мало ли что ты там увидишь? Я и морок уберу, и иллюзию разрушу.

– А я просто без тебя буду скучать – промурлыкала Лари, послав мне воздушный поцелуй, а заодно отвесив шлепка колдунье, от чего та уже привычно подпрыгнула и взвизгнула.

Мысленно я махнул рукой и вслух сказал лишь:

– Пошли.

Пошли мы очень осторожно. Я останавливался перед каждой ступенькой, пытаясь ощутить хоть какие-нибудь следы Силы, исходящие от ловушки. И не обманулся. Вскоре Маша сняла одну из них, с «Пепельным саваном», а затем вторую, заряженную «Огнем бездны». Все равно без нее не прошел бы, так что зря выступал.

Лестница была узкой, едва шире полуметра, и плавно изгибалась вслед за стеной зала. Когда мы поднялись на площадку перед следующей дверью, на этот раз глухой и защищенной убийственной магией, лестница совершила полный оборот.

– Здесь. Алтарь здесь – уверенно сказала Маша.

– Дорогая, ты имеешь ввиду – за дверью? – прошептала Лари.

– Да. Ты разве не чувствуешь? – ответила Маша, даже не обратив внимания на «дорогую», на которую всегда злилась.

– Чувствую – кивнула демонесса – Так чувствую, что мне даже плохо. Там что-то очень страшное. Даже для меня.

У меня вообще язык присыхал к гортани. Где-то совсем рядом, за каменной стеной, ждало нас нечто настолько огромное, величиной в весь этот мир, хищное как бездна и жестокое как адское пламя. Могучая, чудовищная Сила протекала через это места, словно сотканная из боли, крови и трупного тления, по сравнению с которой даже смерть казалась чем-то добрым и благостным.

– Я не могу – прошептала Маша – Я должна это увидеть, или никогда в жизни, сколько бы мне не осталось, я не буду знать покоя.

И она произнесла заклинание. Стена перед нами словно подернулась дымкой, затем стала неожиданно светлеть, а потом за ней, становящейся все прозрачней и прозрачней, начали проступать контуры темного, отделанного белым мертвым мрамором зала. Четыре колонны ограждали нечто, скрытое тьмой, в середине его. Тьма клубилась в углах, тьма собиралась под потолком крипты. Но что было в центре ее, пока не удавалось разглядеть.

– Что это? – прошептала Лари.

– Увидишь… – ответила Маша.

За стеной становилось все светлее и светлее, постепенно тьма открыла основание мраморного постамента, отступая все выше. На постаменте оказалась статуя. Сделанная из синеватого камня, она изображала идеально сложенную обнаженную женщину, сидящую, скрестив ноги и вывернув пятки. Синее тело, черные волосы, сделанные так, словно они были настоящими, черные глаза без белков, черные губы. Длинный ярко красный язык, опущенный в черную чашу, в которую равномерно, одна за другой, падали сверкающие золотые звездочки, образуясь прямо в темной пустоте. Ожерелье из черепов чудовищ на высокой груди.

Ее можно было бы принять за саму Кали, Черную Богиню, если бы у женщины не было всего две руки. В правой она держала причудливо изогнутый палаческий меч, в левой золотую чашу с чернением, из которой как пар клубилась тьма.

– Ракшаса… – прошептала Маша – Это не алтарь, это Сосуд.

– Кто такая ракшаса? – также прошептал я.

В моих энциклопедиях такая тварь не числилась. Хотя, тут все пахло богами, а на них я не охотился – кишка тока, знаете ли.

– Демон-слуга, прислуживающая Кали, собирающая для нее Силу и кровь… – ответила за Машу Лари.

Я глаз не мог оторвать от статуи, от столь великого Зла, что находилось против меня, и одновременно поражаясь тому совершенству, с которым была сделана статуя. И чем больше я смотрел, тем яснее видел каким-то внутренним зрением, как была растерзана долгими пытками жертва в храме над нами. Как кровь ее впиталась белым камнем жертвенника, и который теперь по капле ронял ее. На лету кровь превращалась в яркие звездочки Силы, которая скапливалась в чаше, что держала статуя. И в чаше полоскался длинный ее и алый язык, шевелящийся подобно змее… Стоп! Это с каких пор у статуй начали шевелиться языки? И почему я вообще решил, что это статуя?

Живой демон, сидящий в потоке Силы, открытом жертвенной кровью и идущем куда-то вглубь темных планов. «Это не алтарь, это Сосуд». Ну правильно! Демон-слуга, питающий повелителя.

Словно желая окончательно убедить меня в том, что я наивный болван, ракшаса подняла взгляд от чаши. Я ощутил ее взгляд прямо сквозь стену, как ожог, словно я встал у открытого зева адской печи, а затем черные губы демона растянулись в жуткой улыбке, обнажая длинные черные зубы, а рука с кривым мечом указала прямо на нас.

Кто из нас первый заорал, я так и не понял. Может даже я. Последнее что я помню, это улыбку ракшасы, затем не помню ничего, а первое после этого, как я вбежал в круглый зал с порталом, трясущийся от страха и готовый сигануть в портал прямо с ходу, забыв обо всем, лишь бы оказаться подальше от этого места.

Остановил меня Орри, схвативший меня за ремень, а затем он свалил и оттащил назад от выхода Машу. Лари просто сидела на корточках посреди зала, обхватив себя руками за плечи и заметно тряслась.

– Да что там такое? – тряс меня за плечо Балин.

– Там вообще кошмар – честно ответил я, сообразивший, что за нами никто не погнался, и никакая ракшаса не гоняется за нами со своим мечом на предмет отчекрыжить наши головы.

Тогда я со всей доступной мне решительностью заявил:

– Но пол не толстый. Минируем! Маша, очнись!

Я потряс свою девушку за плечо и она вроде как и вправду очнулась.

– Помнишь, что надо сделать? – спросил я у нее.

– Помню – крайне решительно кивнула она головой – Прикрепить заряд к потолку.

– Сможешь?

– Конечно!

У Балина все было уже готово, связки динамита разложены и скреплены между собой, огнепроводной шнур отмотан.

– Слушай, а почему ракшаса за нами не погналась? – спросил я у Маши.

Но ответила опять Лари:

– Нужны мы ей – фыркнула демонесса – Она сейчас проводник силы для Кали, купается в ее потоке. Что мы для нее? Меньше насекомых, ничтожества. Мы не способны ей навредить, мы не способны даже поцарапать ее, пока она в центре потока Силы.

– Вот как? – задумался я, и следующая посетившая мысль вызвала во мне волну эдакой мстительной радости – Пока в потоке, то и поцарапать нельзя? Ну, пущай посидит пока. Маша, лепи динамит к потолку!

– Куда? – спросила она.

– А вот как раз в центр свода – ответил я и указал рукой – Во-он туда, где крюк металлический.

Куча взрывчатки плавно поднялась от земли и медленно взмыла к каменному своду зала, оказавшись, по моим расчетам, как раз под постаментом, на котором восседала ракшаса. И как раз над порталом, потому что тот был в центре того же потока. Лишь огнепроводной шнур свесился поросячьим хвостом вниз.

Я достал из кармана увесистую стальную гайку, которую подобрал на барже, и продел в нее шнур, после чего прихватил ее к оболочке липкой лентой. Так не скрутится он после поджигания и не прижмется случайным образом к детонатору прежде, чем мы успеем сбежать в портал.

– Берем вещи, и пошли. Все всё помнят? Как входим в портал, занимаем позиции по кругу. А дальше уже разберемся.

Все похватали с пола рюкзаки, взвалили их на плечи, Орри поудобней перехватил пулемет. Я вытащил из стволов «вампирки» зажигательные патроны, сменив их на «колотушку» в верхнем стволе и осиновый кол в нижнем. Все, готов.

– Зажигаю! – крикнул я, привлекая внимание.

Вытащил из кармана стерженек зажигалки с цепочкой на нем, щелкнул по выдавленной на нем руне огня ногтем, прошептав заклинание, и с конца стерженька поднялся небольшой хвостик огня, который не гаснет даже под водой, пока не щелкнешь по второй руне. Поднес огонек к шнуру, подержал некоторое время. Наконец тот «схватился», зашипел, задымил, начал плеваться искрами, и бодро пополз вверх. Теперь взрыв уже ничто не предотвратит, Маша постаралась. Даже если кто-то шнур обрезать попытается, то все взорвется сразу.

– За мной, бодрее! Пять минут до взрыва! – крикнул я и прыгнул в овал портала.

Обдало щипучим электричеством, затрещало, запахло озоном, под подошвами захрустел гравий и я сразу рванул в сторону, освобождая проход для Лари, шедшей за мной. Упал на колено, вскинув стволы «вампирки», огляделся. Рядом треснуло, сыпануло искрами, и из портала вылетела демонесса с дробовиком в руках, присевшая на колено с другой стороны. А дальше, как горох из мешка, посыпались все остальные.

Маша сразу вытянула руку с лежащей на ней медальоном – в нем была еще пара боевых заклинаний, которые она была готова пустить в первого, кто представится ей врагом.

А во дворе особняка было весело. Прямо передо мной на траве лежал высохший как мумия труп в черной одежде. Из груди у него торчало оперение арбалетного болта, пробившего кольчугу. Так выглядят мертвые вампиры, настоящая жизнь ушла из них давным-давно, и после новой смерти они превращаются в тех, кем они на самом деле и являются – в давно умерших.

Прямо за ним лежали двое нордлингов из ватаги. Один был убит пулей, ударившей его в середину лба, второму, тому самому, что был с укропом в бороде, сломали шею. У серого каменного цилиндра колодца, возвышавшегося посреди двора, лежал еще один вампир, с двумя стрелами из лука в животе. Он еще шевелился, но было ясно, что жить ему осталось всего ничего. Рядом с ним, положив ствол дробовика на край колодца, сидел Кудин. Его арбалет, перерубленный пополам мечом или топором, лежал у него под ногами. Еще одного вампира я увидел в дальнем конце двора. Он лежал лицом вниз между колоннами, поддерживающими галерею второго этажа. Арбалетная стрела торчала у него из затылка.

Аррава пряталась за каменной лавкой, целясь из своего «маузера» куда-то в окна второго этажа напротив. На правом бедре у нее была длинная резаная рана, кое-как перемотанная белой тряпкой, пропитавшейся кровью. Ее эльфийский лук был цел и лежал под ногами. Похоже, что она ошиблась с выбором оружия – все вампиры были в кольчугах, для стрел из лука неуязвимых, да еще они не гнушались огнестрельным оружием, потому что в этот момент грохнул выстрел заметавшийся эхом между стен, а в камень колодца ударила пуля, выбив искры и облачко крошки и заставив Кудина пригнуться.

Сидевший за столбом нордлинг выстрелил из помповика в ответ, раз, второй. третий, целясь в окно. Оттуда тоже треснуло, и пуля угодила в столб, вырвав из него пучок щепок. Нордлинг снова укрылся. Стреляли из винтовок, все серьезно.

Я почувствовал какой-то след магии у себя над головой. Поднял голову и понял, почему здесь так темно. Прямо над двором особняка висела тяжелая свинцовая туча, закрывшая доступ солнцу. Это позволяло вампирам разгуливать по улице в любое время. И питалась эта самая туча от портала, оттягивая тонкий смерч Силы, который входил в самый центр ее провисшего темно-серого брюха.

Почувствовал взгляд, перевернулся вбок, и туда, где я только что стоял, ударила пуля, подняв фонтанчик мелких камешков. Я успел заметить, откуда стреляли, но тратить заряды из «вампирки» на стрельбу в ответ не стал. Они у меня на счет, причем колья легко считаются на пальцах одной руки.

– Всем укрыться! – крикнул я, и побежал зигзагами к столбам под галереей. надо было как можно быстрее убраться с середины двора. К тому же с той стороны портала должно вот-вот рвануть, и черт знает, что оттуда сюда прилетит во время взрыва. Краем глаза успел заметить, что Маша тоже улепетывает, но в другую сторону и прикрывшись прозрачным щитом. Умница!

Мне пару раз стрельнули вслед, но не попали, пули угодили в землю. Вампир вампиром, а стрелок он так себе. Зато гулко загрохотал пулемет, и пули хлестнули по серой стене возле окна. Это Орри взялся за огневую поддержку. Часто захлопали выстрелы из «маузера» Арравы, ее колдовские пули оставляли светящийся след в воздухе, а там, куда они попадали, с треском вспыхивали яркие молнии.

С треском распахнулись деревянные ставни на окне у меня за спиной, я резко обернулся, достаточно быстро для того, чтобы увидеть силуэт в черной хламиде, стремительно выскочивший из окна. И чтобы пальнуть в него «колотушкой». Грохнуло ударило в плечо, вампира отбросило к стене словно тараном, и прежде чем он успел хоть что-то сделать, я выстрелил снова, проткнув его колом.

Девка. Блондинка с распущенными волосами, бледная как смерть, с оскаленными зубами и со здоровым тесаком в руке. Она зашипела, упала набок и ее мелко затрясло, как человека в предсмертной агонии. А это и была агония, потому что она почти сразу умерла и начала превращаться в мумию на глазах. А я быстро перезарядил ружье, бережливо положив пустые гильзы в карман.

Рядом со мной оказалась Лари, которая несколько раз выстрелила в окно напротив, заставив спрятаться того, кто там был, и начала быстро заталкивать патроны в приемник. Я огляделся. Где Маша? Обнаружил ее рядом с Балином, засевших в воротах дровяного сарая, что расположился у дальней от меня стены. Нормально, там они хорошо укрылись. Гном воинственно держал в руках двустволку, а вторая оказалась у моей подружки. Ну, еще лучше, кроме магии и двенадцатый калибр полезно иметь.

– Аррава! – позвал я охотницу, сидевшую шагах в десяти от меня – Сколько кровососов здесь?

– Шестеро! – крикнула она в ответ.

Вопросы деления гонорара уже не возникали, прижали их здорово. Ну ничего, знали, на что шли. Я быстро пересчитал вампирские трупы во дворе. Четверо. Еще двое где-то в особняке, и это при условии, что их правильно посчитали. Один все пытается постреливать со второго этажа.

– Сашка! – послышался крик Маши – Мне помочь?

– Не надо! Береги Силу! – крикнул я в ответ.

Не надо тратить Силу, она наш последний резерв. У нас численное преимущество, мы сильные, опытные, вампиров уже мало, так что сами справимся. И я начал раздавать указания:

– Балин! Прикрывай Машу! Орри, держи окна напротив, не давай высовываться. Лари, ты со мной пойдешь. Аррава! Кудин! Прикройте нас!

– Понял! – крикнул в ответ нордлинг из-за колодца и туда снова угодила пуля.

В ответ прогрохотала очередь из «дегтяря», снова заставив стрелка убраться. Пули вампира не убьют, но с простреленной башкой много не навоюешь. Грохнул дуплет из двустволки Балина. У него позиция удобная для того, чтобы по окнам бить.

Я вытащил из кармана своей сбруи «грелку» со святой водой, затем ввернул гранатный взрыватель в пробку, где притаилась маленькая тротиловая шашка. А вот и сюрприз им всем будет, это они еще со мной не сталкивались…

– Бегом! – скомандовал я и с такой силой рванул к стене напротив, что думал, что ноги сами по себе оторвутся.

Лари не отстала. Да и как она отстанет? Кстати, лицо у нее начало меняться, снова превращаясь во что-то очень хищное. И движения немного изменились, стали плавными и быстрыми, совсем не человеческими. Боевая трансформация, ешь меня демоны. В нас успели раз неточно выстрелить, но дружный огонь по окнам заставил стрелка спрятаться. А теперь мы сидели прямо под тем окном, где он выбрал себе позицию.

Я выжидал, когда он снова проявит себя. Обидно будет потратить «святую бомбу» на пустую комнату, если он сменил позицию. И оказался прав. Следующая серия выстрелов раздалась уже из окна соседнего. Все во дворе догадливо укрылись, не вынуждая стрелка снова убегать. А я вырвал кольцо из запала, отпустил предохранительный рычаг, досчитал до двух и аккуратно забросил «грелку» в окно, откуда стреляли.

Взорвалась она едва влетев в проем, как я и рассчитывал. раздался приглушенный хлопок, громкий плеск воды, а затем такой дикий вой, что уши заложило. Из окна вылетел СКСМ и со стуком упал на каменную отмостку. Вот как, даже оружие потерял. Видать, накрыло с головы до пят, мало не показалось. Это как живого человека кислотой облить. И я добежал до ближайшего ко мне окна, закрытого ставнями. Подергал их. Заперто.

– В сторону! – своим странным «боевым» голосом скомандовала Лари и ударила по замку кулаком, проломив изрядной толщины деревяшку.

Ставни открылись, а я немного обалдел. А ведь силы в ней как в немолодом вампире. пожалуй. И скорость соответственная.

Я заглянул в окно, затем влез в него. Мы оказались в столовой. Длинный дубовый стол с лавками вдоль него, люстра из тележного колеса, бронзовая и медная посуда, развешанная по стенам. Везде пучки сухого шалфея, зачем – не знаю. Густой полумрак. Звуки со двора сразу стали глуше, дикий крик, доносящийся сверху, тоже почти не слышен. Ничего, покричи, от святой воды ты восстанавливаться не один год будешь, если проживешь их, конечно. В чем лично я сомневаюсь.

Два выхода из столовой, с одной и другой стороны, тяжелые дубовые двери. Куда идти?

– Лари, ты налево иди, я пойду направо – осторожно предложил я – Хорошо?

Она начинает меня слегка пугать в такие моменты, вот и стараюсь быть вежливым.

– Ладно. Осторожней там – тихо рыкнула она и бесшумно пошла к двери.

Я вскинул ружье и пошел ко второму выходу из зала. Ну и где последний вампир? Точнее даже вампирша, потому что все говорили о том, что Мастер Гнезда – женщина. И о том, что обратили в вампиров двоих молодых мужчин из города. А кто мог это сделать? Не она ли, случайно?

Дверь со скрипом отворилась, открыв путь на темную лестницу и куда-то дальше, в следующую комнату. Пойду наверх пока, к орущему от боли вампиру. Даже отсюда слышу, как он колотится в деревянный пол. Его успокою, да и есть вариант, что Мастер Гнезда к нему придет. Им хоть и плевать друг на друга, но Мастер обязан заботиться о них.

Я пошел по скрипящей лестнице, закончившейся очередной дверью. Толкнул ее, она слегка подалась, а затем застряла. Я заглянул в щель. Вот где недостающий нордлинг. Следы укуса на шее, рядом с рукой дробовик. Вот он куда успел забраться.

Я навалился на дверь сильнее. труп подался дальше по скользким навощенным доскам пола. Так… можно идти, но почему-то не хочется. Почему? Цвет губ странный у мертвеца. Слишком красный, словно кровью его поили. Зачем? А в вампира превратить. Он пока совсем не сильный, до первой кормежки, но голодный, хитрый и злой.

Моя правая рука скользнула по поясу, где в кожаных ножнах лежал длинный осиновый кол со стальным острием и резиновой ручкой, тихо схватился за него, вытащил. И резко с шагом, со всего маху вогнал его в грудь лежащего, с хрустом раздвинув кольца кольчуги. Тот зашипел, выгнулся дугой, заколотив пятками в пол и сразу затих. Прямо в сердце попал, тогда они как люди, почти сразу умирают. А вот кто его успел обратить?

Удар в спину заставил меня выронить ружье и кол. Ружье свалилось на труп, а кол покатился по лестнице вниз. Чья-то холодная рука стальной хваткой обхватила мне шею прижав к себе, пахнуло зловонием, тленом и прокисшей кровью. Я успел скосить глаза и увидеть справа от себя женское бледное лицо с черными волосами и ярко-голубыми глазами. Растянутый противоестественно рот, белоснежные и острые как у змеи клыки. Я зашарил по поясу, нащупывая последнее средство – водяной пистолет, но понял, что не успеваю. Мою голову с невероятной силой потянули назад и единственное, что я успел сделать, это прохрипеть:

– Арлан. Арлан вер-Делин.

Рука, тянущая меня за подбородок. замерла с неподвижностью и силой мраморной статуи.

– Что ты сказал? – прошептал нежный женский голос прямо мне в ухо – Повтори.

– Арлан вер-Делин, вампир, чья сайре ты. Он сказал, что я должен назвать тебе его имя, если встречу тебя на своем пути. И не убивать, даже если буду обязан.

– Почему?

Почти неслышный шепот.

– Он мне помог. И я обещал.

– Как он умер?

Губы приблизились к самому уху, я даже почувствовал, как невероятной остроты клык уколол меня.

– Он попал в плен и убил себя, опасаясь лича.

Молчание. Ни звука. Вампиры не дышат, иначе я должен был бы ощущать ее дыхание на своей шее. Рука нащупала рукоятку водяного пистолета, и я медленно потащил его из кармана на животе. Она не реагировала, совсем этого не замечая. Она была далеко.

– Тебя зовут Ливия – прошептал я.

– Ливия – эхом повторила она с невыразимой горечью.

Неужели эти пустые внутри твари действительно так способны любить? Не верю, не верю, из них же изгнали человека, там воплощенный демон внутри. Но зачем ей притворяться?

Водяной пистолетик удобно улегся в руке, пальцы обхватили рычаг, но я медлил. Если я выстрелю, облив ее святой водой, то она одним движением может свернуть мне шею, даже инстинктивно. Она древняя, я это чувствую, и силы у нее на десяток обычных вампиров. Не хочу.

Рука моя скользнула вдоль бедра вниз, я даже не целился, а угадывал направление. И начал жать на рычаг «брызгалки», стараясь, чтобы святая вода лилась на подол ее просторного балахона. А она по прежнему стояла за мной, обхватив за шею. Ткань толстая, промокнет она не сразу, и главное – постепенно. Из-за этой ткани она не наткнулась рукой на знаки Мардога на воротнике моей кольчуги, не сработала защита моя.

– Что за демон? – чуть повысив голос, спросила, ни к кому не адресуясь, Ливия.

После чего сделала то, на что я и рассчитывал – почувствовав первое жжение и не имея намерения убить меня немедленно, она с самоуверенностью, присущей всему вампирскому племени, просто оттолкнула меня. Небрежно, но при этом с такой силой, что я пролетел лицо перед через всю комнату, больно наткнулся коленями на стоящую поперек моей траектории полета длинную дубовую лавку и с грохотом перевалился через нее. Но когда я поднялся, водяной пистолет был у меня в левой руке, а в правой надежно и увесисто устроился «сорок четвертый».

Вампирша даже не смотрела на меня. Шипя, она старалась оттянуть от своего тела промокший подол ее просторной хламиды с капюшоном. Наивная, она уже не числила меня во врагах? Или просто близость святой воды к ее драгоценному телу сделало ее невнимательной? А я целился в нее с двух рук и мог ее просто убить. Плевать на колы осиновые, но святой водой я не подпустил бы ее близко, а шесть семнадцатиграммовых пуль моей собственной конструкции из револьвера могли просто разнести ее голову в куски. В любом случае могли ранить так тяжело, что она не смогла бы больше сопротивляться.

Но я тоже медлил. Обещание, данное Арлану, откровенно мешало мне спустить взведенный уже курок. Когда я обещал, что не стану ее убивать, я действительно имел это ввиду. А клятвопреступников боги карают, это знают все, даже младенцы.

Неожиданно зарычав как хищный зверь, Ливия рванула ткань своего балахона руками в стороны, раздирая его сверху и до низу. И осталась обнаженной, в черных сапогах до колен да на черном шнурке у нее на шее висел черный же амулет «Кровоточащее солнце Кали». Кожа же ее наоборот поразила белизной, а само тело – совершенством форм. На правом бедре и колене вздулся красноватый ожог, словно ее ошпарили кипятком.

Она посмотрела на меня в упор тяжелым давящим взглядом, стараясь зачаровать, как умеют делать древние вампиры, но бляха охотника такую магию отбивает играючи. Я лишь почувствовал ее попытку.

– Ты… – свистяще выдохнула она и черты ее прекрасного лица начали искажаться. На переносице собрались морщины, а лоб словно надвинулся на нее. Резко обострились скулы и а рот растянулся, превращаясь в клыкастую пасть. Это предел ее эмоций, она в бешенстве. Но что ее удерживает от нападения? Тоже соображает, что нет шансов? Или что?

– А что я? – переспросил я – Я же тебя сейчас не убил, верно? Как и обещал Арлану. А ведь мог.

При этом я смешался в сторону с расчетом, чтобы между нами оказался круглый тяжелый стол. Ее зрачки из голубых превратились в ярко желтые, пальцы скрючились как когти, спина согнулась каким-то странным образом, отчего ее прекрасное тело сразу же превратилось в уродливое.

– Ты… – повторила она, и в голосе не осталось человеческого совсем ничего, а я понял, что клятвопреступления не избежать. Или смерти, тут уж одно из двух. Палец на спусковом крючке почти нажал на него, чтобы сдвинуть его на последний миллиметр, как вдруг страшный удар сзади отшвырнул Ливию вперед, что-то свистнуло тонко и пронзительно, и голова вампирши, не потеряв злобного своего выражения лица, со стуком упала на пол, а обезглавленное тело успело сделать еще три шага, прежде чем рухнуть.

– Как вы тут? Беседовали? – спросила Лари, сворачивая латиг движением кисти – Не помешала?

– Нет, нет, все в порядке – ответил я, убирая револьвер и поднимая с пола «вампирку» – Всегда рады, заходи без приглашения.

– Поймаю на слове – ослепительно улыбнулась она.

Спасибо демонессе, спасла от клейма клятвопреступника. Вот как все бывает. Я на приманку повелся и попался, как последний новичок, но и Ливия, на приманку меня изловив, не убедилась в том, что у нее за спиной никого. И зря, как выяснилось.

Я посмотрел на ее голову и обнаружил на этом месте лишь голый, выбеленный сотнями лет череп. И от тела остался скелет. Древняя она была, очень древняя, затрудняюсь даже возраст определить.

Я обратил внимание, что затих крик облитого святой водой вампира. Я спросил об этом Лари, и она в ответ молча показала мне латиг. Понятно, к нему она тоже успела наведаться.

– Почему портал до сих пор на месте? – совершенно неожиданно спросила Лари, по ходу дела меняясь в лице «в лучшую сторону» и стаскивая свой тюрбан, открыв торчащие через растрепанные рыжие волосы маленькие малахитовые рожки.

– Портал? – глупо переспросил я.

А ведь верно, почему портал на месте? Неужели еще пяти минут не прошло с тех пор, как мы из него выскочили. Не может быть такого.

– Бежим обратно – сказал я и загрохотал ботинками по деревянной лестнице.

Демонесса просто съехала по перилам. Не теряя времени на поиски двери, я выскочил во двор снова через окно с проломленными ставнями, даже не подумав о том, что в меня могут пальнуть те, кто держит окна на прицеле. К счастью, не пальнули. Следом выпрыгнула Лари.

– Вроде бы все с вампирами! – крикнул я на весь двор.

Кудин приподнялся из-за колодца и спросил:

– Женщина, Мастер Гнезда?

Самый важный из возможных вопросов. Без Мастера гнездо нежизнеспособно, и зачастую даже серьезной опасности не представляет. Вампиры – индивидуалисты, если они не в гнезде, то просто разбредаются, не в силах ужиться друг с другом. Если кто и уцелел, то сейчас он, скорее всего, или спрятался, намереваясь отсидеться, или улепетывает куда подальше. Недаром же они все в черные хламиды с глубокими капюшонами было одеты. В таком наряде они и по солнышку пробежаться могут.

– Мертва. Там еще один ваш лежал наверху, они его обратили.

– Демоны темные! – выругался он, ударив кулаком себе по ладони – Троих потеряли.

Прихрамывая, к нам подошла Аррава, на ходу пристраивая свой эльфийский лук себе за спину. Вид у нее был недовольный, но чем именно, понять я не мог. Единственный уцелевший из нордлингов-помощников стоял возле столба, где и укрывался от огня. и заталкивал патроны в помповик.

Гномы быстро перетаскивали наши мешки к дальней стене от портала. Я остановил пробегавшего мимо Балина, затем спросил:

– Почему до сих пор портал на месте? Должно уже рвануть было.

– Не должно – покачал он головой – Я на десять минут шнур рассчитал.

– Зачем? – не понял я.

– А если бы мы сюда сунулись, да неудачно? Пришлось бы назад бежать, а там уже бомба в любую секунду рвануть может! – заявил он – Ты бы, командир, иногда больше бы думал, когда бой планируешь.

Уел. Как есть уел. А ведь я бы еще и спорить начал, требуя в обязательном порядке сжечь все мосты за собой.

– Через пару минут шарахнет, так что отходим все назад – сказал он, бросив взгляд на карманные часы на цепочке.

– Это вы о чем? – поинтересовалась Аррава.

Я улыбнулся ей, понимая, что благодаря предусмотрительности Балина, исправившей мою непредусмотрительность, мы избавляемся от этой вечно всем недовольной полуэльфийки и ее коллег, и сказал:

– О том, что сейчас портал исчезнет. И вы останетесь с нами, а отсюда месяц ходу до Гуляй Поля... Но у вас есть две минуты, чтобы пробежать до выхода из подземного хода. И не пытайтесь обезвредить бомбу – она с ловушкой, рванет сразу же, как вы к ней притронетесь.

Надо отдать охотникам должное – скандалить и драться они не стали, а молча рванули к сверкающему порталу, а безымянный нордлинг даже успел подхватить с земли выпавший из окна СКСМ. Самозарядка вещь ценная, бросать такое жалко, хотя трофей по праву принадлежал нам. Ну да демоны с ним, мы и так перегружены.

Один за другим они исчезли в сверкнувшем у каждого за спиной зеркальном овале. А мы остались стоять у каменного сарая в дальнем конце двора, глядя на портал, выстроившись в рядок. Я освободил стволы «вампирки» от «колотушки» с колом, а вместо них забил два патрона с тяжелыми зажигательными пулями, теми, которыми недавно по бхуту палил. В любом случае надо будет усадебку осмотреть внимательно, а мало ли, кого в таком месте еще встретить можно?

– Не расслабляйтесь, помните? – сказал я – Нам еще место обыскивать, да и конюшни я пока не видел.

– Конюшня снаружи где-то – сказала Лари потянув носом воздух – Лошадьми пахнет.

– Демон, я не чую… – покачал головой я.

– Доверься мне – улыбнулась она, показав короткие острые клыки – Я же демон, хоть и наполовину.

А тут еще и рога обнажились. Привык, что она в тюрбане вечно, вот и относишься как к человеку. А Лари и вовсе не человек. А рожки ей даже к лицу, симпатичные такие, в тон глазам.

– Сколько еще? – спросил я у Балина.

– Вот-вот уже – ответил он, даже не глядя на часы – Интересно, эти там успеют то конца хода добежать?

– Если блох на себе ловить не будут, то успеют – уверенно заявил гном – Шарахнуть здорово должно.

– Это точно – подтвердил Орри, баюкающий на груди пулемет как младенца.

Маша встала сбоку от меня, обняла за пояс. Все напряженно ждали. Сейчас, сейчас что-то должно произойти с порталом. Никогда не видел, как ломаются порталы.

– Маш… а с нами здесь ничего не случится, когда портал накроется? – все же забеспокоился я.

– Нет – пожала она плечами – В портале же нет своей концентрации энергии, он ее со стороны подсасывает. Ничего не может.

– Есть! – радостно хлопнул в ладоши Балин.

И действительно, из овального зева пространственной двери вдруг вылетел клуб самой банальной пыли и мелких камешков, дождем просыпавшихся на траву двора. Некоторые долетели почти до стены. Но больше ничего впечатляющего не произошло. Светящийся овал мигнул пару раз, затем прерывисто и как-то неряшливо замерцал.

– И чего? – спросил я.

– Жди – сказала Маша – Подпитка Силы прервалась, но минутки две-три он теперь сам проработает. Что это за портал, который гаснет сразу же после отключения канала Силы? Портал должен быть со стабилизацией… Сейчас он даже выровняться должен. Вот смотри…

Я внимательно вгляделся в зеркальный мигающий овал, который вдруг каким-то странным образом начал выдуваться в нашу сторону, становясь еще при этом заметно больше. Даже само пространство вокруг него загадочным образом искривилось. Это так и надо? И Лари как-то с сомнением на все это смотрит, и заметно нервничает. Об этом я у Маши и спросил.

– Не знаю… – честно ответила Маша.

Все, что случилось потом, произошло как-то очень быстро, совсем бесшумно и без лишнего драматизма. Пространство превратилось в настоящий пузырь, как-то вывернулось наизнанку, отделяясь от самого себя (ну не могу я описать это по-другому), затем пузырь вдруг куда-то исчез, а на его месте оказался мраморный невысокий постамент, на котором сидела, поджав пятки, голая мертвенно-синяя ракшаса с чашей крови и палаческим кривым мечом. За спиной у нее по-прежнему нестабильно продолжал мерцать портал.

– Ой… – пискнула Маша.

– Борода прародителя… – охнули хором гномы.

– Не может быть… – сказала Лари.

– Мама – завершил список высказываний я самым банальным из них.

Ракшаса заглянула в чашу, затем вопросительно глянула вверх, откуда туда должна была капать кровь. Капать было неоткуда, над головой висела лишь туча, клубящаяся и быстро прореживавшаяся – смерч Силы, питавший ее, все же исчез. Тогда она перевела взгляд своих черных глаз на нас, видимо осознавая, что без нас такое паскудство случиться не могло. Черные глаза вдруг начали разгораться алым огнем, как раздуваемые в камине угли, длинный алый язык, заостренный на конце, змеей выскользнул из чаши и исчез за частоколом черных кривых клыков. Рука с мечом вытянулась в нашу сторону, словно намечая линию удара, черные губы растянулись, а затем… А затем словно ураган пронесся над двором, сбивая нас с ног и волоча по траве. Ракшаса завизжала, так, словно тысяча пароходных свистков дунули разом в единый рупор.

Мы оглохли, ослепли, обалдели, меня крутило по мокрой траве, я скользил, не в силах остановиться, пока со всего маху не врезался в каменную стену, так, что зубы лязгнули, а дыхание вылетело из меня вон. Рядом со мной, как сухие листья, сметенные ураганом, оказались мои друзья, сваленные в кучу, перемешанные как огурцы в салате со своими рюкзаками, деревянной скамейкой и трупом вампира с арбалетной стрелой в затылке.

– Бежим в дом! – закричала Лари, вскакивая на ноги, пока ракшаса набирала дыхание для следующего крика.

Но спасла нас всех Маша. Как она догадалась закачать в свой амулет именно «Сферу безвременья» – я не знаю. И я не уверен, что на переполненную силой своей Черной Богини ракшасу подействовало хоть что-нибудь еще. Маша крикнула, взмахнула рукой с амулетом, с которого сорвалась призрачная стрела, врезавшаяся в демона и обратившаяся вертикальным прозрачным цилиндром. А ракшаса оказалась в середине его, медленно-медленно встающая со своего постамента.

– Бежим! – крикнула следом за тифлингиссой Маша, и мы со всех ног метнулись во входную дверь дома, надеясь найти спасение за его толстенными стенами из дикого камня, заросшими мхом.

С грохотом распахнулись тяжелые, окованные металлом створки, в которые со всего маху врезались два тяжеленных гнома. Мы вбежали за ними и я заорал что было сил:

– Рассредоточиться и спрятаться! Стрелять только тогда, когда заклинание рухнет.

Затем я схватил Машу за руку и потащил туда, где несколько минут назад вел беседы с бывшей сайре вампира Арлана. Окошки второго этажа показались мне самыми подходящими.

– Рюкзаки! – в отчаянии крикнула сопротивляющаяся Маша.

– Демон с ними! – крикнул я в ответ, даже не осознав, насколько это правда. Именно демон почти божественной силы и оставался с ними во дворе.

Мы птицами взлетели по лестнице, я пригнул Машу к полу, схватив ее за затылок, и уже затем мы на четвереньках подбежали к окну и осторожно выглянули в него. Ракшаса уже встала на ноги и медленно, но уверенно совершала первый шаг в сторону границы заклятия.

– Так не должно быть… – жалобно проныла волшебница – «Сфера» вообще останавливает вовремя, она никак не может двигаться.

– А почему двигается? – спросил я, трясущимися руками пристраивая на подоконнике двустволку – И стрелять то можно?

– Нельзя – мотнула головой Маша – Ничего не получится, на пули время тоже действует.

Словно желая подтвердить ее заявление, с первого этажа прогрохотал пулемет. Прозрачная стенка заклятия среагировала на угодившие в нее пули тусклыми вспышками, а сами пули повисли в воздухе прямо на самой границе. Время для них остановилось. Для пуль, но не для ракшасы, которая делала уже второй шаг, а выражение ее жуткого лица менялось от бешенного к осатанелому и маниакально кровожадному. Ну еще бы, сидела в крипте, питалась, в потоке Силы своего божества чуть не купалась, а тут пуд динамита под задницей рванул. Озвереешь тут. Особенно если учесть, что ракшасы демоны ярости и убийства, и с понятием «гуманизм» если и знакомы, то исключительно понаслышке.

– Видишь? – указала на цилиндр Маша – Пока она не вырвется, даже не пытайся стрелять.

– Вижу. А у тебя что в запасе осталось? Нельзя ее на денек, скажем, здесь задержать? Мы бы тогда сбежать успели.

– Не успели бы – отмахнулась от моей наивной идеи она – И нет у меня больше таких «Сфер». Могу наколдовать, но уже на последний резерв. А так… «Шаровая молния» осталась, и «Болотный туман», на случай, если спрятаться надо.

Нет, под «Туманом» мы не спрячемся, это как дымовая завеса. Побегаем чуть-чуть, до первого крика ракшасы, да и все. На лестнице загрохотали шаги, и в зал ввалились оба гнома, а следом за ними вошла Лари.

– Мы на втором этаже схорониться решили – буркнул Орри, как и подобает гномам, с трудом признавая свой испуг – Все же тут нас так просто не достанешь. Стены-то гномами выложены, я давно заметил.

– Только рассредоточьтесь! – скомандовал я, целясь в лицо ракшасе, которое все ближе и ближе придвигалось к границе заклятия.

Еще чуть-чуть, и оно будет снаружи, а дальше демон смерти и ярости в плохом настроении займется нами вплотную. Так, что у меня еще есть? СВТК, прикрепленная к рюкзаку, рюкзак во дворе. Две гранаты с напалмом, то что надо, обе в рюкзаке, а рюкзак сами знаете где. Еще одна «грелка» со святой водой, которая демону что вода обычная. Демоны – не нежить. Револьвер. Двустволка. Все!

Я беспомощно оглянулся лишь для того, что все остальные вооружены примерно так, как и я, только хуже. И что? Даже «лимонки» остались в вещмешках – против вампиров они не годятся, а лишний вес в драке таскать никто не хотел.

– Короче, всем целиться демону в морду! – скомандовал я, поудобней прикладываясь к ружью – Стрелять залпом и по моей команде.

Ракшаса уже заметно ускорилась, преодолевая действие заклятия. И вскоре ее голова с многочисленными черными косами, водопадом свисающими вниз, показалась снаружи. А вот дальнейшего я не ожидал. Заклятие рухнуло сразу, и наш дружный залп, наложившийся на очередь из «дегтяря», в основном пропал впустую. В ставшую очень быстрой ракшасу попала лишь одна моя пуля, разорвавшаяся вспышкой белого огня прямо на ее коже, да заряд картечи, выпущенный Лари.

Хуже было другое – ни пуля, ни картечь не оставили на синей лоснящейся коже демона ни царапины. Она даже не обратила на них внимания, хоть и покачнулась от удара. Все же пуля десятого калибра не камешек из рогатки. А в ответ она распахнула свою пасть, противоестественно страшную, потому что находилась она на красивом женском лице, хоть и странной цветовой гаммы, а затем я опять оглох, сорванная ставня врезалась мне в лоб, выбив искры из глаз, а ураганный ветер швырнул меня спиной на резной дубовый буфет, дверка которого проломилась под моей тяжестью. А затем с улицы донеслись тяжелые шаги, дуб-дуб-дуб, словно по земле шествовала бронзовая статуя.

– Она сюда идет… – простонала Маша, а затем что-то мелькнуло в окне и отколотые страшным ударом меча о стену большие осколки гранита влетели в комнату, забарабанив по стене у нас над головой, ломая мебель, обрушивая вниз полки и выбивая искры и пыль.

– Бежим! В другую комнату! – заорал я, схватил Машу за руку и потащил за собой.

Все бросились следом, вовремя, чтобы не попасть под горизонтальный поток булыжников, в который превратился могучий простенок между двумя окнами. Как из гаубицы угодили!

Мы неслись по скользкому навощенному деревянному полу, оскальзываясь и пробуксовывая на поворотах, но недолго, вскоре достигнув противоположного конца здания усадьбы. Все без команды попадали на пол, ноя все же подполз к окну и аккуратно выглянул.

Ракшаса стояла там же, где и была, стараясь заглянуть в разрушенные окна зала, в котором мы были. Для этого ей не хватало роста, она была лишь раза в полтора выше меня, поэтому поставив ногу на подоконник первого этажа, тварь подтягивалась на руке. Это что, с умом у нее проблемы? Хотя, кто сказал, что ракшасы должны быть умными? Они проводники Силы, а не ума. Сила есть, ума не надо, так вроде…

Верно, не надо. А зачем ей ум, если наши пули на ней царапинки не оставили, а двумя ударами своего меча она второй этаж гномами сложенного замка вскрыла как глиняный горшок со сметаной? Не нужен ей ум. Если там нас не найдет, то дальше перейдет. А за пару дюжин ударов она всю усадьбу с землей сравняет. А что с нами будет? Что она сделает? Сожрет с костями, изрубит на куски или что-нибудь покруче совершит, вроде вырывания души и отдачи ее во власть всяким когтистым тварям на вечное разрывание? Не хочу!

Портал так и мигал посреди двора, но амплитуда миганий становилась все чаще. Он вот-вот должен был закрыться, а проходит через него сейчас было уже смертельно опасно. Попади в такое «мигание», и тебя на куски разорвет. Так что идея насчет «смыться обратно» не прокатывала. не выйдет смыться.

Я переломил стволы ружья, выбросив пустые гильзы, а демон насторожился, начав озираться. Черт, а толку с того, что я перезаряжу ружье? Чем оно мне поможет? А ничем. Но не ждать же просто так, когда ракшаса до нас доберется. На этот раз я аккуратно затолкал в патронники две «колотушки», все равно никакой разницы, зажигательные пули, или нет. На ракшасе царапинки нет.

– Всем сидеть тихо – прошептал я и на четвереньках, чтобы не мелькать в окнах, рванул в обратную сторону. За мной сразу увязалась Лари. Лари – это хорошо, она сильнее и быстрее. Осталось только придумать, что с этой силой и быстротой делать.

Я дополз до лестницы и прямо на заднице соскользнул по полированным деревянным ступенькам на первый этаж. Незачем что-то предпринимать вблизи того места, где Маша прячется. Не надо.

– Я могу попытаться ее увести отсюда – прошептала оказавшаяся рядом Лари – Но не уверена, что она увяжется за мной.

– Она может сначала увязаться, а потом вернуться – зашептал я в ответ – Увидит, что ей тебя не догнать, и передумает. Или просто догонит, а потом вернется.

– А что делать? – прошипела тифлингисса.

– Делать?

В голове у меня мелькнула какая-то смутная идея, совсем еще непонятная, но вселившая робкую надежду. Потому что идея – это уже хорошо в положении полной безыдейности. И натолкнул меня на нее все чаще и чаще мерцающий портал.

– Пока укройся – сказал я, и бросился к окну столовой, тому самому, через которое я уже сегодня дважды пролез в обоих направлениях.

Ракшаса отошла от стены и теперь стояла во дворе, задумчиво заглядывая на дно опустевшей чаши. Вид у нее был не столько злобный, а скорее огорченный, словно она хотела сказать: «Ну что за сволочи то, а? Как так можно?». Я прикинул, куда мне потом придется бежать после того, как у меня получится снова привести ее в бешенство, и понял, что если я пальну из этого окна, пространства для маневра у меня останется всего ничего. Поэтому я, стараясь даже не дышать, начал тихо подкрадываться к ней, поочередно выглядывая из многочисленных, вытянувшихся в ряд окон.

Видимо, созерцание опустевшей жертвенной чаши окончательно расстроило ракшасу, потому что она вдруг пригнулась, напряглась, шея ее вздулась веревками жил, и она снова завыла, к моему счастью, не в мою сторону, отчего у меня лишь заложило уши, а в мозг словно вилку воткнули. К этому моменту я держал ее на мушке, и совершенно инстинктивно спустил курок. Ударило в плечо, вспыхнул хвост пламени, но выстрела я не слышал – весь запас моего слуха ушел на крик ракшасы. И, к моему удивлению, крик прервался. Тяжелая «колотушка» ударила в затылок, взметнув мелкие косы, а сама ракшаса чуть не свалилась вперед.

Я не понял, как именно она развернулась, выглядело это все так, словно она перетекла из одного положения в другое. Метнулся алый длинный язык, оскалились черные клыки, вновь вздулись жилы на шее… и я снова пальнул в нее, целясь в лицо. Попал не в лицо, а в грудь между ключицами, Как мне показалось, я даже увидел, как разлетелась на куски моя пуля, на коже снова не появилось ни царапины, но ракшаса качнулась назад, запнулась за одну из каменных скамеек и вульгарно шлепнулась на задницу, вновь не закричав.

А я бросился из комнаты с такой скоростью, что врезался плечом в косяк двери, чуть не выронив «вампирку». Пробежал мимо лестницы, заметался взглядом, куда спрятаться, увидел, как метнулась из-за угла узкая рука в черной перчатке, схватившая меня за воротник и дернувшая в какую-то темную кладовую.

– Уши! – крикнула Лари, и я зажал свои ладонями.

И вовремя. Новый крик метнулся по дому, с грохотом обвалилась лестница, полетели какие-то обломки вдоль коридора, завибрировали могучие каменные стены, так, что из них посыпалась известка, а желудок сжался до величины грецкого ореха, вместе с сердцем. А затем здание сотряс дикий грохот – ракшаса вновь взялась за меч, вымещая злобу на древней усадьбе. Прямо у меня перед глазами по вековой давности кладке вдруг пробежала извилистая трещина, щелкая и плюясь осколками камня.

– Лари, единственный шанс! – быстро заговорил я – Мне надо добраться до штуцера Орри. Ракшасу можно сбить с ног. Но она меня поймает. А ты намного быстрей меня.

– Пока я буду доставать штуцер, она меня в землю втопчет! – возмутилась тифлингисса.

– Я сам достану! Ты побегать от нее сможешь? Дай мне хоть четверть минуты, я успею.

– И что потом? – резко сменила тон Лари, заинтересовавшись.

– Надо сделать так, чтобы она оказалась между мной и порталом.

– Бегом к Маше, пусть нам поможет! – скомандовала она – У нее остались заклятья.

Мы выскочили из кладовки вдвоем, и уперлись в обрушившуюся лестницу. Демоны темные, мне быстро туда ни за что не забраться. Тут и уцепиться не за что, гладкие стены. Лари же каким-то странным прыжком оттолкнулась от одной стены, другой и обернулась ко мне уже сверху.

– Ну ты что?

Голос у нее снова начал меняться, демоническая часть ее натуры снова брала верх.

– Давай сама, я подберусь ближе к мешкам – махнул ей рукой я и втолкнул две очередные «колотушки» в стволы.

Не хватало чтобы она время теряла, затаскивая меня наверх. Я уж лучше пользу какую-нибудь принесу. И с этой благородной мыслью я бросился по первому этажу подальше от того места, где ракшаса шарахнула по стене своим мечом. Не хватало еще под камнепад угодить, когда она снова своей железякой начнет размахивать, мокрого места не останется.

На этот раз ракшаса решила быстро не успокаиваться, и когда я пробегал как раз мимо окна, она закричала снова. Ощущение было такое, словно в спину разогнавшийся грузовик врезался. Дыхание в очередной раз покинуло мои легкие, подошвы оторвались от пола и я совершил полет через всю комнату, к счастью своему перелетев через стол и опасного вида бюро, с грохотом обрушившись на деревянный пол и проехавшись по нему в следующую дверь, куда мне, собственно говоря, было нужно. Это же меня и спасло, как я думаю, потому что простенок между окнами в зале, откуда я прилетел, вдруг превратился в облако пыли, молнией мелькнуло золотое лезвие, а летящие каменюки изломали всю мебель в щепки. Красиво бы я выглядел, окажись я там.

А вот ракшаса, видать по всему, погналась за мной. Плохо. А как поймает? Я вскочил на ноги, благословив себя за то, что надел наколенники из толстой кожи, и что накинул ремень ружья, тем самым в полете его не лишившись, и изо всех сил побежал темными извилистыми проходами без окон наугад вперед, распахнул какую-то дверь, перепрыгнул через ранее незамеченный труп вампира со стрелой во лбу (молодой видать был, даже на мумию не похож, совсем свежий), нырнул рыбкой на пол, проскользив до самого дальнего окна, откуда и выглядел.

Ракшаса действительно искала меня, и с самыми недружелюбными намерениями. Сейчас она заглядывала в пролом, проделанный ее мечом, отставив назад голую синюю задницу. Второй раз за недавнее время я поймал себя на мысли, что успел оценить ее форму. Маньяк какой-то, нашел о чем думать. Оставаясь незамеченным, прикинул расстояние до наших мешков. Они находились почти на противоположном краю двора, и до них было не меньше полусотни метров. И добежать мало, потому что штуцер не только в чехле, примотан к рюкзаку Орри, но еще и разряжен. К счастью, четыре патрона к нему есть в патронташе на прикладе ружья, хоть это сэкономит драгоценное время. Будь все патроны в рюкзаке, нам оставалось бы только молиться.

В этот момент в дело вступила Лари. Кошкой вымахнув из окна второго этажа, она приземлилась на ноги, а затем, ничтоже сумняшеся, вытянула своим латигом ракшасу поперек отставленного зада.

Не думаю, что ракшаса почувствовала боль. Но возмутилась она уже всерьез. Если конечно не была возмущена всерьез до этого. Даже Лари, несмотря на всю ее нечеловеческую скорость и реакцию, едва успела увернуться от палаческого меча, золотой молнией ударившего в то место, где она только что стояла. Стояла до этого, но не сейчас. А сейчас она как бросившаяся бежать кошка запрыгнула, едва коснувшись перил руками, на длинную галерею второго этажа, и снова вытянула ракшасу латигом, норовя угодит стальными составными хвостами по глазам. Могу поклясться, что попала, но ракшаса даже не сморгнула, а обрушила второй удар меча на галерею, по которой Лари уже бежала дальше с невероятной быстротой.

Пыль, грохот, деревянный пол галереи обрушился во двор, затем снова удар, и вся она начала, как костяшки домино, с треском оседать на землю, но Лари уже была на черепичной крыше особняка.

За это время я успел выскочить в окно рыбкой, даже не глянув, куда прыгаю, и свалившись на упавшую ставню, острая щепка из которой вонзилась мне в предплечье. заставив от всей души выматериться. Брызнула кровь, и ракшаса мгновенно обернулась ко мне, оскалив свою отвратную черную пасть. Вот как она кровушку то уважает…

Длинный язык метнулся по черным губам, глаза разгорелись красным еще ярче, она явно решила заорать, но я еще раньше решил в нее стрельнуть. Что и сделал, бабахнув из верхнего ствола. «Колотушка» угодила в лоб, почти опрокинув демона назад. А я, рвя мышцы изо всех сил, бросился по окружности двора к каменному сараю в дальнем конце, где так трогательно и призывно маячили наши рюкзаки. Рюкзак Орри лежал наверху, и я глаз не отрывал от длинного свертка, пристегнутого к рюкзаку.

Ударило магией, словно морозная волна пронеслась над двором, а все вокруг погрузилось в серую дымку. не поняв, что произошло, я оглянулся, и увидел, что вместо ракшасы у стены особняка дергается серое дымное облако. Маша. Она выпустила свой «Болотный туман», слегка поправив его. Вместо того, чтобы накрыть всех нас, укрывая от врага, он «обмотался» вокруг нашего единственного и совершенно неуязвимого противника.

Почувствовав, что у меня появилась фора, я еще приналег, если такое вообще было возможно, и, не сумев затормозить, упал грудью на кучу рюкзаков, успев вцепиться в вожделенный чехол, перекатился на спину, увлекая его за собой, а заодно чувствуя, как холодеет в груди. Ракшаса лишь взмахнула своим мечом, и заклинание «Болотного тумана» развеялось, словно его и не было. Вылетевшую следом из окна «Шаровую молнию» она отбила тем же мечом, а затем… К счастью, Маша успела выставить щит, насколько я успел заметить, по тому, как замелькали за окном синеватые сполохи. Палаческий меч, рубанувший по стене, выбил гигантский сноп искр и почти начисто снес эту часть этажа.

Трясущимися пальцами я судорожно расстегивал на совесть закрепленные ремешки на оружейном чехле, с ужасом представляя, что будет, если именно сейчас ракшаса снова решит заорать. К счастью для меня, в дело снова вступила Лари, каким-то чудом оказавшаяся на крыше, и оттуда спорхнувшая почти на середину двора, пролетев прямо над головой ракшасы. Снова взмах руки, безрезультатный удар латигом по глазам, который ракшаса даже не стала парировать, пируэт, с помощью которого тифлингисса снова едва-едва увернулась от кривого золотого меча, снова удар латигом и отчаянное бегство, часть которого пришлась даже на стенку особняка, по которой пробежала Лари.

Ракшаса, как мне показалось, даже в цвете изменилась. Словно кроваво-красное сияние появилось вокруг нее, она замотала головой, так, что ее многочисленный косы заметались черными змеями, оскалила пасть до самых ушей, грудь ее поднялась – она набирала воздуха для нового крика, а я только тащил из чехла увесистый штуцер. Помогли гномы – из разрушенного окна второго этажа выплеснуло хвост огня из пулеметного надульника. Треск выстрелов слился с визгом рикошетов, ракшаса зарычала, но крик не состоялся. А я уже переламывал стволы штуцера, запихивая в них два огромных, похожих на фаллические символы патрона.

А затем я перехватил взгляд бегущей через двор Лари и лишь кивнул. Этого кивка она и ждала. Резко остановившись, так, что каблуки ее сверкающих сапог взрыли дерн, она обернулась к ракшасе и что-то крикнула на неизвестном мне языке. И ракшаса поняла ее! Черты и без того отвратительного теперь лица исказились еще больше, она пригнулась и бросилась к тифлингиссе, топая так, что сваленные в кучу рюкзаки запрыгали, словно действительно статуя побежала.

Страх исчез. Тот самый страх, который буквально душил меня до последней секунды, исчез совсем. теперь передо мной стояла одна задача – двумя ударами загнать биллиардный шар – ракшасу, в лузу – в портал. А вместо кия должен был выступить штуцер. Удар его пули столь страшен, что сбивает с ног любое живое существо, существующее в Великоречьи. Даже каменного тролля, тяжелее которого сложно даже что-то себе представить. Сила удара пули шестисотого калибра – это как гром небесный. Я изо всей силы вдавил подбитый резиной приклад штуцера в плечо, и когда ракшаса оказалась на линии огня, нажал на первый спусковой крючок.

Отдачей меня чуть не развернуло, стволы уставились в небо, грохнуло так, что утраченный было слух вернулся мне в полном объеме, а ракшаса упала. И не просто упала, а ее еще и покатило по мокрой траве, в результате чего она оказалась в неприличной для ее статуса в пантеоне демонов позе, именуемой у южных народов «позой крадущейся мантикоры». Обернувшись ко мне, не меняя позы, она издала какой-то хриплый рев, и я едва сдержался, чтобы не выстрелить. В створ портала она пока не попадала. И тогда я побежал тоже, стараясь достичь ближайшего ко мне угла особняка до того, как ракшаса успеет что-то предпринять. Иначе мне хана. Твердая уверенность в этом вдруг в виде оформленного и подписанного приговора оформилась у меня в сознании. Если не успею, то все.

И я не успевал. Спина ракшасы странно выгнулась, противоестественным движением, словно кинопленку промотали в обратном порядке, никак не вяжущимся с ее человеческой анатомией, она поднялась на ноги. Облако черного пламени вылетело у нее из пасти, а откуда-то сверху к ней потянулась черная воронка чистого Зла, чудовищного в своей невероятной силе. Черная Богиня Кали делилась силой со своим слугой. Ракшаса раскинула руки в стороны, готовая принять смерч Зла в себя, и в этот момент, как зонтик, над ней раскрылся самый обычный колдовской щит. Тот самый, что на несколько секунд способен удержать что угодно, от пуль до Зла. И этих самых нескольких секунд мне хватило. Для того, чтобы остановиться, я просто врезался в стену дома, на бегу поворачивая ствол штуцера в цель. И едва он оказался направлен в грудь ракшасы, я нажал на второй крючок.

Шестисотый калибр, придуманный для слонов в мире. откуда мы сюда попали, не подвел. Удар отбросил ракшасу прямо в мерцающее зеркало портала. Даже пятки ее оторвались от земли, а готовый вырваться крик так и остался в глотке. Портал вспыхнул ослепительным светом, когда полубожественная сущность влетела в него. Он превратился на миг в какой-то суматошный вихрь света и искр, затем в зеркальный шар, то появлявшийся, то исчезавший, и до моего сознания донесся чей-то крик: «Ложись!». Что я и сделал, так что остального не видел. А ракшаса просто исчезла. Так же не драматически, как и появилась, без звука и треска, она просто исчезла из нашего двора, вместе с порталом, которого словно и не было. И разрази меня громом, если она не исчезла из нашего плана бытия – я почувствовал это всем своим существом, словно что-то давить на сердце перестало. Интересно, к кому ее закинуло?

55

– Ты уверена, что здесь безопасно? – уже в третий раз спросил Орри у Маши – А если она снова припрется, чего делать будем?

Буйство провалившейся к нам ракшасы произвело не него неизгладимое впечатление. Несмотря на то, что Маша ему дважды подробно рассказала о гаснущих порталах и даже рисовала на песке схему, почему ракшаса не могла остаться в нашем плане, гном упорно ей не верил, и был не в силах выпустить из рук свой громобойный штуцер,, который сегодня оказался достаточно кстати, чтобы спасти наши головы от совершенно безобразного их отрывания, или какие там у ракшасы были творческие планы на наш счет. Хотя, с моей точки зрения, Орри-пулеметчик был куда полезней отряду, чем «штуцероносец».

– Не припрется. И в любом случае, я сторожей наставила. Никто сюда тихо не придет, разве что сам Пантелей.

– А если Пантелей?

– А если Пантелей. то он нам и нужен. Разберемся – устало пробормотал я, перевернулся сбоку на спину и хлебнул армирского коньячку из серебряной фляжки.

Коньячок оказался здесь не менее кстати, чем упомянутый штуцер. Срочно требовалось снимать последствия стресса. Последствия травм подлечились из моих запасов целебных бальзамчиков, воткнувшуюся в руку щепку выдернула Лари, после чего запечатала рану каким-то заклинанием, хранившимся у нее в браслете. А вот последствия травм моральных лечились отличным коньяком, отдающим божественным виноградом со склонов Прибрежного хребта. Хорошо! К фляжке и Лари уже приложилась, и Маша. А гномы достали флягу с водкой, и помянув Бороду Прародителя, залили в себя по паре стопок, закусив чесночными сухариками.

Коней обнаружили. Прямо за воротами усадьбы, через которые мы вышли осмотреть окрестности. Большая конюшня, в которой было больше двух десятков лошадей и мулов, обслуживалась тремя рабами-конюхами в колдовских ошейниках, которые Маша чуть ли не щелчком пальцев с них сняла, к их великому удивлению. Да и моему тоже, потому что рабские ошейники снимаются лишь хозяином.

– Валер научил – усмехнулась Маша, ответив на мой немой вопрос – Он ведь в рабах вырос до шестнадцати лет, пока Силу чувствовать не начал. И первое, что придумал, так заклинание как сломать ошейник. И всех потом ему учил, кто желает. А учеников учил обязательно.

Рабами оказались трое друэгаров, которые за подаренную им свободу, в которую они поначалу долго не верили, взялись караулить ночью, выбрать лучших коней, нарисовать карту и даже пожарить мясо – половина свиной туши обнаружилась на леднике в подвале особняка. И теперь со двора тянуло божественным ароматом жареной свинины – друэгары жарили здоровые ломти мяса прямо на костре во дворе. Почему не на кухне – я так и не понял, если честно.

Сами мы обосновались в столовой, все вместе, сдвинув длинный стол к дальней стене, решив спать сегодня по бивачному, на полу. Разбредаться по спальням не хотелось, мало ли что случится, да и спальни то здесь вампирские. после этих мертвых тварей в них и заходить противно, не то что на кровати лежать.

Что можно сказать? За портал мы прорвались. Идея сдать вампиров местным охотникам оказалась удачной для нас. Потери были лишь у них, тела трех нордлингов мы сожгли, побрызгав друидским очищающим зельем. У нордлингов только такое погребение и в чести, так что сделали все правильно. Орри даже на их языке прощальную вису прочел – обращение к Вотану и Тору, которым положено сопровождать погибших воинов на костер.

Теперь мы сидели за столом, готовились к продолжению пути, сравнивали нарисованную друэгарами карту с той, что имелась у нас. Выходило по ней, что мы находимся в местности, называемой Нечистыми логами, что нас не слишком радовало. Это пакостное местечко состояло из холмов и густого леса, разбитого на куски маленькими Дурными болотцами. Как образовалось такое уникальное явление – никто не знает. Дурные болота всегда большие. а тут и по версте в поперечнике не встретишь, в распадках меж холмов устроились. К тому же их много, попадаются они часто, и нечисти производят и приманивают изрядно.

Кстати, никто так до конца и не понял, что это за Дурные болота такие? И почему зачастую из разных болот разная нечисть лезет? И даже непонятно откуда она берется. Слышал я теорию, и мне она внушает большое доверие, что в болотах этих порталы из нижних планов, причем в разных болотах из разных, вот из них обитатели этих самых планов и лезут.

Со слов друэгаров выходило, что сама дорога безопасна, по крайней мере частично, но ночевать и на ней не рекомендуется. Все, кто здесь ездил, всегда выезжали с раннего утра, и никогда в это время. А затем останавливались в убежище в холмах, но что за убежище и где именно – они не знали, потому что никогда не покидали эту усадьбу.

Поэтому мы и остались в усадьбе. Что такое ночевка вблизи Дурного болота знают даже дети – попытка скормить самого себя какой-нибудь чрезвычайно мерзкой твари. Поэтому решили ничего не изобретать, а поступить как все – выехать завтра с утра пораньше.

В общем, решили провести время с пользой. Я разобрал свою «вампирку», к которой осталось совсем не густо спец-патронов, все больше с картечью, отчистил тщательно, потом заново собрал. Затем тщательно осмотрел свою драгунскую СВТК. Черт его знает, что нас ждет по дороге. так что вооружусь на все случаи жизни.

Затем ели мясо, приготовленное на углях, выпили вина. Люди думают, что вампиры только кровью и питаются, но это не так. Они и едят, и пьют, и в продуктах нуждаются. Хоть и мертвые, а за счет одной магии с кровью жить веками не способны. Проверено – умереть с голоду (равно как и без крови) вампир не может, но превращается в беспомощное существо, похожее на мумию, что хуже всякой смерти. Вот, чтобы и дальше процветать, завели они здесь немалый запас еды, которой мы и воспользовались, после того, как Маша ее проверила на яды и проклятия.

Ночь прошла спокойно, в зале горел очаг, строжки, которые расставила Маша, никаких сигналов не подавали. Думаю, что причиной тому было вампирское гнездо, которое процветало в этой усадьбе до нашего визита. Вампир ведь чем уникален – он и нежить одновременно, потому что мертвец живой, и нечисть, потому что человеческое естество заменено демоном. И именно вампиров не трогает ни одна тварь, потому что даже обычным монстрам, которыми все равно, кого рвать, не гниющая лишь в силу действия магии мертвая плоть не по вкусу. Кстати, во многих местах вампиров считали чуть ли не повелителями всей нечисти и нежити, да только это болтовня глупая. Просто они везде за своих.

Встали мы перед самым рассветом. Освобожденные рабы-друэгары не обманули, собрав нам и оседлав к утру десять невысоких крепких коней, вроде степных – пять под седло, и пять заводных, а заодно и под вьюки. А заодно и себе выделили гужевой транспорт из бывших хозяйских запасов. И вооружились они неплохо, подобрав оружие с убитых. Местные вампиры огнестрелом не брезговали, понимали, что прогресс штука такая… объективная..

Попрощались они с нами низкими поклонами, да и поехали втроем на трех конях да с шестью мулами, на Север, в сторону обжитых земель. А мы по той же дороге направились на юг, вытянувшись в кавалькаду.

Вспомнилась драгунская бытность моя, хоть с тех пор с конями дела почти и не имел. Конек попался одновременно резвый и спокойный, да еще и иноходец, хазарской породы, отчего в седле не трясет, а лишь плавно покачивает из стороны в сторону. Этим харазские кони и знамениты, неутомимы и всадника берегут. С умом подбирали коней в вампирской усадьбе.

Иного хода, кроме как конному, тут и не было. Дорога вилась среди некрутых, поросших густым лесом гор, точнее – юго-западных предгорий Лесного хребта, в распадках между которыми текли реки, а подчас скрывались Дурные болота, заметные по странно клубящемуся, почти живому туману над ними.

Противоестественный ландшафт, игра и шутка Пересекшихся Сфер, нигде такого больше нет, чтобы чередовались холмы с болотами. Дорога в ширину была достаточной, чтобы трем конным разъехаться, засыпанная то побуревшей хвоей, то сухими листьями. Стук копыт почти полностью гасился, но тихо не было. Птицы старались перепеть друг друга, стрекотали сверчки, почувствовавшие уже летнюю жару и радующиеся солнцу, журчали ручьи, пробиваясь через заросшие зеленью низины, плескаясь маленькими водопадами. Время от времени видели мы горных кроликов, которые нас совершенно не боялись, из чего я сделал резонный вывод, что люди на них тут не охотятся. А значит, люди бывают редко.

Солнце только взошло из-за хребтов, ночная нечисть уже скрылась, кони шли бодро, и настроение поднялось. Что ждет нас впереди, только сама судьба ведает, но то что ожидало нас сзади, мы все же прошли. И через вампиров прорвались, и от самой Слуги Черной Богини отбились, а это много стоит. Такие мы орлы, понимаешь.

К радости моей, Маша в верховой езде оказалась достаточно искушена, и с ней проблем не было. С Лари проблем не бывает вообще, если ей подраться не с кем, а вот гномы с конями оказались в отношениях натянутых. Не привыкшие они к верховой езде, вот и ерзают в седлах, кряхтят и страдают. Но тут уж ничего не поделаешь, пешком не пойдем. Они это тоже понимали, поэтому лишь сопели, кряхтели и вздыхали, но не жаловались.

Маша понемногу подколдовывала, неспешно, не напрягая сил, «заливая» в свой амулет какие-то боевые заклинания. Тонкая нитка Силы тянулась откуда-то сверху, собираясь в крошечный прохладный вихрь возле звезды с алмазом в центре, что висела у нее на груди. Это хорошо. Глядишь, случись чего, и отбиться поможет, да еще и силы сохранит. Она у нас теперь чуть не за главную ударную силу. Тяжелая артиллерия, невзирая на хрупкое сложение.

– А про ловушки тебе точно никто и ничего не говорил? – неожиданно спросила подъехавшая Лари, словно продолжая прерванный разговор.

– Не говорили – покачал я – Думаешь, что могут быть? Здесь два дня пути, все же.

– Ну и когда по этому пути в последний раз ездили? – чуть с иронией спросила она.

– Несколько дней не ездили, это точно – уверенно сказал я.

Тут и минимума знаний по «следопытству» достаточно, чтобы понять, что дорога эта в основном простаивает.

– Вот и подумай – с нажимом сказала она – Могут и придумать что-нибудь.

– Магию я почувствую – пожал я плечами – А так…если только какую-то тварь заклятием к конкретному месту привязать. Так делают.

– Зачем? – переспросила Маша.

– Представь, что серый медведь вместо охоты на половине всего леса, где он хозяин, почему-то вынужден крутиться в одном месте. Он начинает жить впроголодь, отчего звереет окончательно. Затем едем мы, а он на нас кидается немедленно – объяснил я.

– Медведь? – уточнила она.

– Да к примеру я! Я даже случай знаю, как в одном месте трех этеркапов так к одной поляне привязали, хотя они друг друга терпеть не могут. Никто мимо пройти не мог, всех сжирали.

– И что? – очень неконкретно уточнила Маша.

– Что? – переспросил я – Да сбросили четыре напалмовых контейнера с самолета, и пожгли все к демоновой бабушке. Это эльфы в Левобережье на нашу разведку такую ловушку устроили. Два патруля пропало в полном составе, вляпались в паутину.

– А я со змеями в тоннеле встречалась – сказала Лари – Сразу не почувствовала, а потом едва сбежать успела. Их там не только держали заклинанием, но еще и подманивали отовсюду. Столько набралось, что они чуть не под потолок его собой забили.

Маша задумалась, причем глубоко. Все замолчали, лишь кони фыркали иногда, да мягко постукивали их копыта. Около полудня я заметил совершенно не скрывавшуюся ни от кого мантикору на склоне горы, что поднималась по другую сторону распадка. Хищник увидел нас и пристально следил, но никаких враждебных действий не предпринимал, лишь хвостом с палицей нервно помахивал. Слишком нас много, не добыча. А будь я один, или даже вдвоем, мантикора вполне могла пойти по следу, а то и вперед, засаду устроить. Хитрая это тварь, и упорная. И умная. А раз умная, то соображает, что в таком количестве мы ей не по зубам.

Так, в тишине и относительном покое прошло время до полудня. В полдень объявил привал, к великой радости гномов, с трудом сползших с седел, с бранью и кряхтением. Однако расстелить свои клетчатые пледы они не забыли, и лишь после этого со стонами на них повались.

Долго не прохлаждались. Демоны его ведают, по какому графику обычно здесь передвигались те, кто проходил этой дорогой до нас. Про хутор мы лишь знаем, что он в дневном переходе от усадьбы, а вот какой у них был дневной переход, мы ведать не ведаем. Перекусили наскоро, подтянули подпруги, и через полчаса снова были в седлах.

Когда дорога завернула за склон холма и потянулась в густой тени, я насторожился. Для иной нечисти и ночь не нужна, достаточно и тени. Тот же вампир только прямых солнечных лучей боится, а в тени так и нормально ему.

Я оторвался немного от нашей кавалькады, и поехал впереди дозором, прислушиваясь скорее к своим ощущениям, чем присматриваясь к окрестностям. Взгляды ловил несколько раз, но не агрессивные, а скорее настороженные. Кто-то наблюдал за ними из леса. А кто? Тут одни боги ведают, даже кролик мог.

Дорога, извиваясь, спускалась вниз, деревья сменились зарослями «упырьей травы», высокой, в рост человека, с мясистыми стеблями с красноватыми пятнами, отчего ее так и назвали. Слева и справа сквозь нее просвечивали бока заросших мхом валунов, жужжали комары. В середине лощины серебрился и играл мелкий ручей, и дорога пересекала его вброд.

Насторожился я тогда, когда помимо легкого ветерка колдовства из-за спины, от Маши, почувствовал след магии впереди. Слабый, размытый, но достаточный для того, чтобы задуматься. Какая магия может быть посреди безлюдный, поросших лесом холмов? Дружественная? Ох, сомнительно… А вот от этеркапа, к слову, примерно так и должно тянуть. Да и конь подо мной вдруг захрапел, уперся и попятился назад. Кони нечисть и хищника всегда чуют.

– Стой – скомандовал я, постучав пальцами по амулету.

Кавалькада остановилась, а я спешился, передав поводья своего коня подъехавшей Лари.

– Что случилось? – спросила она.

– Не знаю. Прогуляюсь, разведаю – ответил я.

– Ну… зови, если что… – сдержанно улыбнулась демонесса.

Волшбой тянуло откуда-то из самой низинки, от ручья. Что там может быть? Очень уж… того, на ловушку похоже, это место и не обойдешь. Что же там еще может быть? А если ловушка, то как проходили мимо нее те, кто ездил до нас?

Да и идти туда можно только по дороге. Если полезу через «упырьку», то на шаг вперед видеть не буду, мало ли, во что влезу? А по дороге… ловушки для дороги и ставятся, обычно. Только выбора все равно нет, так что, благословите светлые боги, и боги удачи…

Пошел аккуратно-аккуратно, медленно-медленно, прижав красное дерево приклада к плечу и поводя стволами ружья из стороны в сторону. Мало ли, кто из зарослей кинуться может? До источника магии еще далеко, шагов пятьдесят, наверное, а может и все сто, пока трудно понять, но ведь про ловушки из хищника или нечисти, привязанного «длинным поводком» к источнику магии, я сам рассказывал недавно. А если там мантикора, к слову? нет, мантикоры быть не может, она к магии имунна… И этеркапы живут в лесу…а тут ручей и камни, а меж камней трава… Непримятая трава. Значит, никто через нее не ломился напрямую. Что это значит? Это значит, что смотреть надо под ноги, а не вверх.

А если под ноги, то надо было… Нет, все же я умный. Не стал убирать двустволку в чехол, как поначалу собирался. Карабин в таких зарослях не годится. Так оно поглавней будет… с картечью то.

Еще десяток шагов вперед, источник волшебства сместился чуть правее. Не на дороге он, в стороне, и почти у самого ручья. Значит, по ручью к нему подойти можно. Остается надеяться, что там не гнездо водяных змей. Впрочем, водяные змеи меня мало волнуют, их только босому опасаться следует, а ботиночную кожу им в жизни не прокусить. Ботинок только сколопендра пропороть может. Жвала у нее что клещи твои. Ой… Точно. Сколопендра. Причем стальная. В таких местах стальные водятся, между камнями в низинах. И место подходящее, мы все же от Твери на юг изрядно забрались. Тут они и должны водиться.

Я почувствовал, как под панамой самопроизвольно зашевелились волосы, а по спине пробежала волна озноба. Вспомнилась бурая лесная дрянь, что тогда чуть не убила. А заодно и сколопендра в прозрачной сфере – иллюзия, которой Маша пугала ас-Мирена. Я даже ощупал флакон с противоядием в кармане разгрузки. Мало ли что? После того случая как-то некомфортно мне при одной мысли об этой гадости.

Прислушался. Тихо, только трава шуршит под ветром, да вода журчит. А что я должен услышать? Как сколопендры рычат, или что? Они же вообще немые и бесшумные. И слепые, кстати, так что даже если какая напасть соберется, я ее взгляда не почувствую. Вот это и плохо. Когда бурая в лесу мне в ногу вцепилась, я тоже ничего не подозревал. Они на тепло и ауру наводятся. А я совсем разбалован своей «взглядо-чувствительностью», не всегда она мне на пользу идет…

Серо-стальной блеск между камнями, что-то похожее на мелко витую упругую пружину неправдоподобно гибко, ртутью струится между камнями в мою сторону, по самой кромке воды.

Грохнул дробовик, стегнула картечь по камню, выбив искры и пыль, взметнулось кольцами стальное упругое тело с бахромой конечностей по бокам, выгнулось упруго, забилось в судорогах. А я попятился назад, крикнув во всю глотку: «Тревога! Хватай ружья!». А затем еще раз, уже тщательно прицелившись, пальнул в бьющуюся между камнями сверкающую сталью тварь.

К счастью, панцирь у нее обычный, хитиновый, он только выглядит металлическим, поэтому два выстрела из десятого калибра разнесли почти всю переднюю часть тела сколопендры на куски, забрызгав чем-то желто-зеленым и неимоверно смердящим камни вокруг. А я, продолжая пятиться, переломил стволы, рывком на себя выбросил гильзы, и выдернув из прикладного патронташа еще два увесистых латунных цилиндра, затолкал их в патронники.

Еще одна! Извивается-струится между мелкими камнями, расталкивая их боками, Голова из стороны в сторону виляет, тело извивается нереально, словно кто-то нарисовано оно на земле и каждую секунду перерисовывается заново. Выстрел! И мимо, картечь прошла выше, выбив целое облако мелких камешков из дороги. Второй выстрел, сколопендру сложило пополам и швырнуло от меня на высокий плоский камень, по которому она скатилась вниз, и вдруг резво направилась ко мне. И я побежал. Человек бегает быстрее, чем сколопендра ползает, никогда нельзя дожидаться, чтобы она близко подобралась – она еще и ядом плеваться умеет, если укусить не может, а именно стальная даже прыгнуть способна.

На ходу перезарядил «вампирку», но стрелять не пришлось. Прямо с седел выстрелили из ружей Маша и Лари, а гномы уже встали по бокам от них, подняв оружие, подстраховывая.

– Сколько их там? – спросил Орри, поудобней перехватывая пулемет.

– Откуда я знаю? – поразился я неуместному вопросу – Иди вон, в травку, да и посчитай.

– Там магическая приманка – сказала Маша, тоже перезаряжая двустволку – Если здесь вообще сколопендры водятся, она могла их со всех окрестностей собрать. Часто они попадаются здесь?

Это она у меня спросила. Я лишь пожал плечами и ответил:

– Мужик, что меня охотничьей науке учил, Борис Дубинин, видел в горах настоящие кубла, как у змей. Штук по сто в одной пещере собиралось. Но думаю, что здесь столько нет. Да и передохли бы они с голоду на такой маленькой площади.

– Не обязательно – покачала головой Лари – Если приманка слабая, то они не все время возле нее живут, а просто возвращаются постоянно. Тогда и с голоду не помрут.

Опять блеснула нестандартными знаниями наша на первый взгляд непутевая спутница. А что ни спроси – все она знает. Интересно, а сколько ей лет?

При этом мы глаз не отрывали от зарослей. А я пытался определить как можно точнее, где эта самая приманка. Похоже, что как раз за наклоненным большим валуном, обратившимся к нам плоским боком. Оттуда тянет Силой, без сомнения.

– Еще одна! – крикнул Орри и загрохотал пулемет.

Пули хлестнули по камням, причем несколько из них рикошетами взвизгнули прямо над нашими головами, заставив меня мысленно обматерить пылкого пулеметчика, но почти подкравшаяся к нам сколопендра проворно метнулась в заросли. И забуксовала, охваченная нитью Силы, тянущейся из раскрытой ладони Маши. Снова дважды грохнуло – Балин двумя выстрелами располовинил тварь. А по половинкам, бьющимся на земле, дважды пальнула Лари, превратив их в четвертинки.

Еще есть? Если есть, то где может быть? У приманки. А как далеко от приманки?

– Что делать будем, дорогой? – спросила Маша – Я их почему-то совсем не чувствую. Почему так, кстати?

– У стальных сколопендр панцирь их ауру блокирует. А сама аура слабенькая, тварь ведь совсем тупая – пробормотал я в ответ, и снова начал медленно приближаться к ручью.

Я услышал, как Лари соскочила с лошади, уже здорово нервничающей, и встала рядом со мной, подняв дробовик. Кони вообще понемногу начали сходить с ума, и Балину пришлось железной рукой наводить порядок. И ведь совсем не значит, что они чуют живых сколопендр – их как раз запах мертвых пугает. Только суету вносят.

– Стой! – раздался голос Маши – Ни шагу.

– Что случилось? – крикнул я, не оборачиваясь и не отводя глаз от камней и зарослей травы.

– Я их почувствовала. Там еще две или три, они прямо за тем камнем, что перед тобой.

Я почувствовал легкое истечение магии, и прямо из-за плеча у меня вылетел маленький золотистый светлячок, метнувшийся к камню и повисший над ним. Примитивная указка, одно из самых простых заклинаний. Но иногда бывает полезным, как сейчас.

Я на ощупь расстегнул клапан большого кармана на животе. нащупал большой цилиндр зажигательной гранаты. Свел усики, размахнулся… и за камнем полыхнуло огромным шаром почти белого пламени. Волна жара заставила нас попятиться, упырья трава вокруг мгновенно почернела и рассыпалась пеплом, а прямо из пламени, и именно на нас, выскочили сразу три огромные сколопендры, кажущиеся светящимися в отблесках фосфорного пламени, и заструились прямо к нам.

– Демоны темные! – аж подскочила с испугу Лари, и открыла частый огонь из «Тарана».

Ракурс был неудобный, но убить одну и попасть во вторую она все же смогла. Я тоже пальнул картечью по той, что была слева, промахнулся, прицелился снова, чувствуя, как холодеет спина и ужас наполняет желудок – она была уже опасно близка. Но тут вмешалась Маша. Тварь вдруг закрутило по земле и потащило назад, в огонь. А заодно и двух других, мертвую и подранка. Их тащило медленно, но неотвратимо. Мне даже показалось, что Маша делает это намеренно, давая тварям насладиться предвкушением смерти. Интересно, может ли столь скудный разум это осознавать?

Сколопендры, захваченные арканом Силы, бились и корчились с такой скоростью, что разглядеть их было почти невозможно, лишь размытые силуэты, треск сочленений панциря и разлетающиеся во все стороны мелкие камешки с тропы. Их подволокло к уже начинающей опадать стене огня, затем словно пинком втолкнуло внутрь. В языках пламени замельтешило нечто бесформенное, потянуло отвратным запахом, словно дерьмо в резиновой покрышке сгорело, а затем все шевеления стихли.

– Вот так – явно гордясь собой, заявила Маша.

– Ага, примерно – согласился я, перезаряжая стреляный ствол «вампирки».

– Неплохо – кивнула Лари.

Гномы промолчали, лишь Орри перехватил «дегтярь» поудобней.

– Думаешь все? – спросил я, наблюдая, как все ниже и ниже опускается костер, вызванный разогнанной магией смесью напалма и белого фосфора.

– Ничего больше не чувствую, только приманка на месте – покачала головой Маша – Но лошади успокоились.

Действительно, лошади вели себя тихо, лишь перетаптывались на месте, опасливо глядя на огонь, который быстро опадал. И вскоре стих совсем, оставив после себя выжженное и закопченное пятно земли, опаленные бока валунов и покрывшуюся быстро уносимым жирным пеплом поверхность ручья.

Я сел в седло, да так и доразведал тропу до подъема на противоположный склон, не вылезая из седла, лишь «вампирку» перекинув поперек седла. Раз Маша сказала, что никого не чует, то там и нет никого наверняка. Я ей чем дальше, тем больше теперь доверяю.

Кони пошли вверх по склону, по тропе, вновь ставшей мягкой от опавшей листвы. Дорога втянулась под кроны могучего леса, буро-зеленые снизу и золотистые сверху стволы деревьев тянулись куда-то в невероятную высь, закрывая небо над головами. Откуда-то появилось много невероятно крикливых птиц, поднявших отчаянный шум, но кони шли спокойно, все мои «внутренние радары» сигналов тревоги не подавали. И это радовало, потому что нападение сколопендр на нас было явной ловушкой. Сами то путешественники от вампирской усадьбы до конечного пункта наверняка каким-нибудь амулетом пользовались вместо «пропуска».

Дело шло к вечеру, жаркий день смягчился подувшим вдоль лощин прохладным ветерком, а я начал беспокоиться. Пора бы уже и обещанному пристанищу появиться, ночевать здесь на полянке совсем не хочется. Где этот домик. или хутор, или постоялый двор – что там еще может быть?

В молчании и некотором напряжении проехали еще полчаса. А затем как камень с души – в маленьком распадке раздвоенной вершины холма показалось крепкое каменное строение без окон, лишь с крошечными бойницами, и с немалой высоты башней на нем. Вот оно, убежище, Арланом-вампиром обещанное.

Откуда в такой глуши такая капитальная постройка? Невероятно. Но секрет открылся просто, когда мы подъехали чуть ближе. В зеленой густой траве затерялись массивные гранитные плиты старой дороги. Вот оно что! До пересечения сфер тут проезжий тракт шел, отсюда и постоялый двор такой основательный. Затем, после того как катаклизм заново перекроил лицо этого мира, тракт, скорее всего, потерял свое значение, а может и просто оборвался, упершись в непреодолимые скалы. А дом уцелел, потому как на века был построен.

Его даже подновили не так, чтобы очень давно. Местами трещины в известке заделали свежим раствором. Следят за местом. Колючий плющ облепил стены старого укрепления, создавая им дополнительную защиту. Мало того, что в окнах башни бронзовые решетки, не хуже чем в хорошей графской тюрьме, так и плющ этот лучше любой колючей проволоки, а вонзившиеся в тело шипы, случись такие заполучить, без знахаря и не вытащишь. Если ты сам не знахарь, разумеется.

Въезд в укрепление вел через массивные ворота из толстых досок, обитых все той же бронзой. Бронза не железо, стоит дороже, и тут не поскупились на обустройство. Воротца маленькие, калитка скорее, но конный проедет. Разумно все сделано, но на машину не рассчитывали – старая постройка, до пришлых появилась. На доски заклятие от гниения наложено, и его недавно подновляли. Даже бронзовые руны начистили, не поленился кто-то.

Спешились у ворот, я сразу за «вампирку» свою схватился. Надо проверить, не заселился ли кто здесь, пока людей не было?

– Схожу с тобой? – полувопросительно, полуутвердительно сказала Лари, подходя сзади.

– Не вопрос, пошли – даже обрадовался я.

С демонессой поспокойней будет, чего она стоит в драке – все успели убедиться. А при конях колдунья с двумя гномами останется – тоже неплохо.

Я потянул тяжелую воротную створку, открывавшуюся наружу, заглянул внутрь. Полумрак, стойла для лошадей, солома на полу, вязанки сена. Свет пробивается похожими на золотые мечи лучами через маленькие бойницы под потолком. Под бойницами выложена каменная полка, куда ногами стать можно, если отстреливаешься. Сами бойницы маленькие, под арбалет были сделаны. Сбоку выложено из камня кольцо колодца с воротом. Можно лошадей напоить. Но пока рано.

Мы вошли. Тихо, где-то высоко, под крышей башни, воркуют голуби. Пол птичьим пометом испачкан. Этих серунов тут только не хватало. Сосредоточился, пытаясь почувствовать хоть что-нибудь, магию или взгляд. Слабый ток Силы лишь от заклятия на досках ворот, и все.

Посреди конюшни крепкая деревянная лестница, уходящая в квадратный люк в потолке – вход в башню. Вторая ступень обороны, случись чего. Лошадей в стойлах на первом этаже размещают, сами же в башне ночуют, подняв лестницу и захлопнув тяжелый люк с засовом. На вершине башни пост выставляют.

Если кто нападет и случится отбиваться. то сначала можно это делать через бойницы конюшни, затем, если не удержались, можно укрепиться в башне. Сейчас то ее взорвать можно, хоть и не запросто – из таких каменюк она построена, а раньше только планомерную осаду начинать следовало. Добротное убежище.

Лари быстро вскарабкалась по ступенькам в башню, я следом. Огляделись. Все те же маленькие бойницы, крепкий пол, набранный из мощного деревянного бруса на дубовых балках толщиной в туловище человека. На них легкий след магии – тоже от гниения заклятия, да и сами балки магией кололи, кто еще от дубового ствола мог такую массу отделить?

Голуби свили свои гнезда уже под навесом над вершиной башни. Гонять я их не стал – если кто сумеет забраться через верх из злобных тварей, то сначала птиц переполошит. Гуси спасли Рим, а голуби пусть нас спасают. Навес подлатали недавно, заново перекрыли свежей доской – от нее еще попахивало свежеспиленным деревом. Нормально. Следили за местом. А кто, интересно? Из замка, куда мы собираемся, или кто другой?

Никого. Совсем никого, даже снизу не подкопаешься в это место – на скале строено, на каменном монолите. Надежное место, ночь скоротаем. Дрова припасены, надо будет завтра с утра, как солнце взойдет, нарубить немного в леске поблизости. Не годится общественный припас на себя тратить, ничего взамен не оставляя.

– Заводи коней! – крикнул я с башни вниз, после чего сказал Лари: – Я пока тут постою, огляжусь, что к чему.

– Хорошо – кивнула та и бесшумно соскользнула вниз по лестнице.

Панорама с этого места и вправду открывалась такая, что дух захватывало. Идущее к закату солнце окрасило контур синеватых гор, возвышавшихся на горизонте. Оловянный хребет, почти непреодолимый. От него, превращаясь из туманно-синих в темно зеленые, рядами спускались пологие горы Лесного хребта. Те самые, через которые мы сегодня целый день ехали, и через которые ехать завтра, покуда ведет нас дорога. Дорога узкой полоской петляла среди них, исчезая за одним из поворотов.

В узкой долине с пологими склонами текла река. заросшая камышом по берегам, отчего ее поверхность в свете уходящего солнца казалось медной саблей, лежащей на темно-зеленом, почти черном бархате. Наперебой пели птицы, даже не верилось, что именно сейчас из своих нор и логов выбирается всякая нечисть, выходя на свою нескончаемую охоту. Ну, ничего, еще немного времени есть, до того как она выползет окончательно. Уйдет солнце за горы, скроется весь его диск целиком, и уже тогда надо будет приглядывать за окрестностями. А пока, по хорошему, график дежурств надо определить.

Маша с Лари обосновались на нижнем уровне башни и уже колдовали возле маленького бронзового очага с таганком на нем, разжигая небольшой костерок. Попросив одну из них подняться на башню, как солнце зайдет окончательно, я спустился в конюшню, где гномы уже разогнали коней по стойлам, и теперь расседлывали их. Я присоединился к ним, замечая, что кавалерийская сноровка никуда не делась. Подкинул подвяленного сена в кормушки, скрутил травяной жгут для обтирки. В общем, делом занялся.

Гномы, не столь сноровистые как бывший драгун, тоже поглядывали на меня, стараясь повторять все. что делаю. Хоть и устали в седле. но не жаловались, обтирали конские бока, затем, когда с этим покончили, обтерли всех, обиходили и расседлали, по очереди поднимали из неимоверно глубокого колодца бадейки с водой, вращая ворот, поили коней, развешивали на морды торбы с овсом. Ни дать, ни взять – конюхи. Я еще раз прошелся по лошадям, прозвонил подковы, выковырял пару камешков из-под них. Так не заметишь, оставишь, а лошадь захромать может. Но пока все было в порядке, лошади дневной поход перенесли отлично – спасибо этой низкорослой крепкой породе с прямой спиной и широкой грудью.

Затем Маша позвала нас наверх, где у нее на таганке приготовилась похлебка из концентрата. Еще из тех запасов, что мы с ней в Великореченске покупали. И ведь совсем недавно было…

Я подошел к воротам, тщательно проверил запоры и засовы, затем огляделся. Нет, кроме разве что змей и сколопендр никто сюда не заберется через узкие бойницы. Да и змеи вряд ли – колючий плющ изорвет им всю шкуру. А вот сколопендры могут. В конюшню. А в башню уже не получится. Тут все по уму построено, вековой опыт у аборигенов. Одна разница, что в горах такие убежища из камня строят, а в наших краях из крепких бревен. Еще через узкие бойницы туманные болотники могут просочиться, та еще гадость, но тут для них высоко. В смысле, они вообще на холмы не поднимаются, только в низинах живут. Почему? Никто не знает.

Достал из поясной сумки флакончик с вытяжкой из железы мантикоры, капнул пару капель на дверь. Должно отпугнуть всех, кроме других мантикор. Или, по крайней мере, внушить осторожность.

Залезли наверх поочередно, я последний, втянули за собой лестницу воротом. Даже ворот поставить не поленились, за что и спасибо. Начали распаковывать вещи, кому что для ночевки надо, достали котелки. Запах от варева шел вкусный, недаром консервный заводик гнома Халли, что из рода Дарри Рыжего, на всю округу славился.

Я отхлебнул колодезной воды, набранной в большую баклагу, крякнул. Хороша здесь вода, сама свежесть, и ледяная как дыхание хримтурсов. Ну, жить можно, а уж переночевать и подавно.

Отложил «вампирку» на свой рюкзак, взялся за СВТК. На башне на посту сидеть двустволка не нужна, там только с винтовкой. Да и стрелять вообще избегать следует до крайних случаев, разве если только армия упырей на штурм укрепления пойдет. А так … что толку? Поголовье нечисти уменьшить не получится, дорогие патроны потратишь, да и нашумишь. А мало ли, кого звук стрельбы приманит? Поэтому обязанность часового башкой крутить да не спать, а не палить сверху во что попало.

Посидели, поболтали, Маша еще сторожок поставила на ворота. Я из рюкзака достал амулет от комаров и летающей дряни, активировал щелчком да на шею повесил. А то налетят сейчас на свет… Потом все понемногу спать пристроились, к огню поближе. Ночи в предгорьях пока прохладные. Завалился к Маше под бок, обнял ее, да и уснул почти мгновенно. И как ни странно – никаких волнений относительно того, что нас завтра ждет. Даже не задумался об этом ни разу за сегодня.

56

Разбудил меня Балин, тронув за плечо. Дождался, как я открою глаза, шепнул:

– Давай на башню, твоя смена.

– Ага, иду! – сказал я, откидывая полог спальника.

«Собачью вахту» я всегда себе оставляю. Почему? А чтобы винить потом некого было, если проспим нападение.

– Как там?

Балин сделал неопределенный жест рукой, сказал:

– Демоны его ведают. Шляется кто-то в темноте, пару раз к убежищу подбирался. Но в окна-двери не лез, вот и я шуметь не стал. Кони храпели, но не бесились.

– Ну и правильно сделал – кивнул я, схватил стоящий у стены карабин и полез по лестнице наверх.

Если кони храпели, но в стойлах не бились, значит тварь была вредная, но угрозы на тот момент не представляла. Кони здесь ученые, не хуже собак караульных все чуют. У любого зверья нюх на нечисть куда лучше чем у людей.

В углу огороженного пространства башни стоял увесистый деревянный чурбак, на который можно было сесть, но эту мысль я сразу отмел. Разоспался, пригрелся под боком у Маши, теперь меня еще и усади поудобней – усну в момент. Несколько раз развел резко руки в стороны, налил на ладонь ледяной колодезной воды из баклаги, плеснул в лицо. Хорошо. И ветерком потянуло по мокрой коже, быстро ее высушивая.

Подошел к ограждению, оперся локтями на высокую, по грудь, каменную стенку. Вокруг темно, рассвет еще и не напоминал о себе, до него часа полтора. Но сейчас полнолуние, света хватает, можно и поглазеть вокруг. Да и звезд столько, да таких ярких, что они сами по себе землю освещать способны.

Почувствовал, как по мне взгляд мазнул. Хищный такой, но ленивый, словно тот, кто на меня смотрел, как раз в этот момент подумал: «Вкусный, но не дотянусь». Откуда взгляд то? Вроде как из кучи кустов, которыми обросло скопление валунов у самой дороги, шагов пятьдесят от укрытия.

Интересно, кто там? Интерес у меня тоже такой, ленивый, как и у того, кто на меня смотрит. Ему не дотянуться, а я и не полезу выяснять. Так и сидим каждый со своей стороны. А все же интересно. Любопытство ведь не порок. верно? Мантикора. наверное. Они тут водятся, да еще запах другой мантикор на воротах. Вот и пришла выяснить, кто на ее владения посягает, а найти никого не может. Нет тут другой мантикоры, только мы в каменном укрытии, не дотянешься.

Где-то далеко, за грядой холмов, истошно завыла какая-то тварь. На матерого лешака смахивает голосом, я таких уже слышал. Точно, лешак, потому что его вой подхватила вторая глотка, третья, а потом заголосила целая стая. Такая стая, кстати, может и с мантикорой сцепиться. Когти у лешаков длинные и как кинжалы с обратной заточкой острые, и зубы хоть и не длинные, но как гвозди. Мерзкие твари, я о них говорил уже. Предпочел бы с мантикорой в темном месте столкнуться, чем со стаей лешаков. Кидаются всегда из засады, причем со всех сторон – не успеешь отбиться. А сейчас у них там какие-то свои игры. Власть делят или самок.

О, угадал, мантикора в кустах была. После того, как лешаки разорались, она рыкнула, скользящей тенью бесшумно прошла вдоль валунов и исчезла в щели между ними. Ушла границу территории оберегать, наверное. Или демоны ее знают, зачем ушла.

Потом снова стало тихо, лешаки, подравшись всласть, судя по визгу, заткнулись. Ближе к рассвету заметил пробежавшего по склону холма ырку. Тоже та еще дрянь. Лесной упырь, да еще и нечисть. По людям не специализируется, где ему тут людей набраться, но попадаться на дороге точно не следует. Умеет глаза отвести немного, и за это время до жертвы добраться и одним ударом кишки выпустить. Они все из одного племени, упыри, гули, ырки. Родственники, так сказать.

Потом снова вернулась мантикора, переставшая уже и прятаться, походила кругами возле все тех же кустов, затем снова ушла. Дело шло к рассвету. Диск солнца над горами еще не появился, но лучи его уже окрасили розовым небо с редкими облачками. Скоро нечисть по норам попрячется. да и мантикора спать свалит, если голодной не осталась. Но не похоже, вон как вальяжно вышагивала. Сожрала кого-то, уйдет. И тогда можно седлать коней, паковать вьюки, да и дальше двигать. Ночь прошла. Почти.

Солнце показалось над горами, а я вдруг ощутил мощную волну Силы, прошедшую по окрестностям. Даже подпрыгнул от неожиданности, и присел за ограждением на всякий случай. Это что еще значит? За поворотом дороги, скрывающейся за холмом, замигал свет, синеватый, вроде электрического, но шума не было. Что там может быть? Будить наших? Будить однозначно, нечего спать, когда такой источник магии поблизости сработал.

Сунул руку под куртку, нащупал амулет связи, и забарабанил по нему пальцами. Сейчас у них у всех под рубашками эти медальоны так запрыгают, что мертвого подымут, не то что сонного.

И действительно, через несколько секунд на площадку выбралась Маша, посмотрела на меня, сонно моргая, спросила:

– Что за паника?

– Чувствуешь?

Напряжение источника Силы между тем быстро падало, словно заклинание затухало. Но Маша уловить его успела, и даже понять что это:

– Портал! И людей чувствую!

– Много?

– Не пойму… их прикрывают. Много. Десятка два. Или три. Или больше.

– Где? Там? – спросил я, указывая в сторону, где видел свет.

– Там. Я вниз – кивнула она и скользнула в люк.

Ну, ей указывать не надо, что делать. Она колдунья, она лучше знает. А вот всем остальным изготовиться к бою надобно. И я сиганул в люк следом.

Гномы уже тоже вскочили, Орри с пулеметом в руках пристроился у бойницы, причем целился в нужном направлении. У второй бойницы сидела с винтовкой Лари. Все правильно. Балина не вижу.

– Где Балин? – спросил я.

– На первом этаже – буркнул Орри.

Я сунул голову в люк. Точно, второй гном с «маузером» пристраивался на позицию, причем целясь в тыл. Разумно, нельзя всем в одну сторону смотреть, и никакие заклинания поиска не дадут стопроцентной гарантии, что к тебе с тыла не подберутся.

– Значит так: без команды не стрелять! Все слышали?

Так ловко распорядившись, я полез наверх. Стараясь не показываться над краем ограждения, осторожно выглянул, прикрываясь краем массивного столба, держащего крышу. И кого же через портал принесло? И зачем их так много? Как-то мне это все… того… не нравится, в общем. Очень уж похоже, что пришли как раз по наши души. И как бы не из того места, куда мы направляемся. Должна же была дойти до них весть, о том, что вампирская стража у портала перебита, да и сам портал того… нет его, в общем.

Им бы по уму дождаться на дороге, подловить в засаду, да портал без ориентиров или маяка не наведешь. Башня – ориентир. А кто вдоль дороги бы маяки раскидывал? Никто, Вот и пришлось им прямо сюда выходить.

Из-за поворота дороги появилась одинокая фигура в черном плаще. Сначала подумал, что очередной Созерцающий, но посмотрев на него в бинокль, понял – нет, просто человек. Хотя, с какой стати «просто» ? Силой от него прет так, что у меня мураши вдоль позвоночника бегают. Как чувствую? А он сюда что-то направил. А щитом он прикрылся? Не забыл? Эх, не умею я читать заклятия, только Силу и чую…

Ладно, как бы то ни было… Но перекрестье прицела я подвел на середину груди. Тут и пятисот метров не будет, поправочка всего на метр, можно и по сетке. Жаль только Лари мою СВД приватизировала, там прицел шестикратный, а на СВТК двукратный. Ну да ладно, если щита нет и стрелять все же придется – не промахнусь.

– Они что-то задумали – послышался голос Маши – Я чувствую, как остальные перебегают. Этот нас отвлекает. Как подойдет шагов на двести – точно что-то сделает. Попытаюсь прикрыть.

– Ну а чего тогда ждать? Не завтрак же он нам несет, в корзиночке? – прошептал я, да и нажал на спуск – Пусть сам прикрывается.

Винтовка треснула выстрелом, пуля отрикошетила от вспыхнувшего синеватым светом щита, но я тут же выстрелили повторно, загрохотал пулемет, ударила СВД, и даже Маша вместо колдовства увлеченно посылала в сторону коллеги по цеху пулю за пулей.

Судя по всему, такой простой и конкретной встречи он не ожидал. Что задумал он – понятия не имею, наверняка что-то очень хитрое. Но того, что по нему просто откроют пальбу из-за пределов действия самых мощных боевых заклятий, не вступая в переговоры и не задавая лишних вопросов, он не ожидал.

Щит достойно прикрывал его несколько секунд, но сам он явно растерялся, заметался по дороге, затем побежал назад… Поблескивающая под ударами пуль полусфера мигнула пару раз и погасла. И он сразу же поймал спиной пару пуль, а я исхитрился угодить ему в затылок. Даже не дернувшись, он рухнул на дорогу лицом вниз, в быстро растекающееся пятно крови, а по трупу вдруг неожиданно зазмеились электрические разряды. С «цепной молнией» к нам шел, а теперь заклятие само разряжается после смерти заклинателя. А мог много проблем доставить. «Цепной молнии» достаточно в одного угодить, а дальше она по всем пройдется, кто неподалеку. Можно было весь наш отряд выбить.

Под действием электричества труп конвульсивно дергался, и Орри, не выдержав, послал в него короткую очередь, подняв стайку пыльных фонтанчиков.

Дальнейшее меня ничуть не удивило. Весь заросший лесом склон горы напротив вдруг расцвел короткими огненными вспышками, словно кто-то сыпанул на зеленый ковер россыпь искр, а из камней башни посыпались искры, и воздух запел рикошетами. Пули заколотили и в деревянный шатер крыши, осыпая нас щепками и древесной трухой.

– Укрыться! – крикнул я, ныряя за каменный парапет.

Пока мы в убежище, взять нас сложновато. Крепкое строение, чтобы развалить – серьезная артиллерия нужна, хорошего калибра, или куча взрывчатки. А ее под стены затащить надо еще суметь.

Так, на самой верхотуре сидеть больше не следует. Тут мы как куры на насесте, любой стрелок противника именно сюда и целится. Вниз, вниз. Мы спустились по лестнице на верхний уровень башни, где Маша и осталась. Ей с ее заклятиями лучше повыше сидеть. Орри и Лари пристроились у бойниц, время от времени выглядывая в них, но я послал гнома на нижний этаж. Здесь достаточно было колдуньи и Лари с СВД. Он, не возражая, спустился ниже, топая коваными ботинками по деревянным ступеням, а я опустил лестницу из люка и спустился по ней в конюшню.

Лошади пока стояли спокойно. Их явно ко всему приучали, выращивая, так что стрельба не пугала. Я подбежал к стене, заскочил на каменную приступочку, выглянул в крошечное окошко, приставив к глазам бинокль.

Прибор рывком придвинул к моим глазам лес на склоне, и я сразу заметил перебежки за деревьями. Дружинники. Чьи-то дружинники, причем кого-то продвинутого. У всех вполне «пришлый» камуфляж лесной расцветки, шлемы чехлами обтянуты. На боку низко подвешенные сабли, высокие кавалерийские сапоги, в которые заправлены свободные серые штаны. Вид чуток дурацкий, но дела это не меняет. Двигались дружинники толково. Я сунул винтовку в бойницу (ох, не для ружейного огня они проделывались…) поймал в перекрестье одного противника, пристроившегося на колено и частично скрытого стволом дерева. Затаил дыхание, потянул спуск. Треск, толчок приклада в плечо, противник завалился набок, а я сразу же убрался от бойницы, рывком выдернув винтовку. И вовремя – через пару секунд прямо в нее влетели две пули, а третья щелкнула о самый край.

Вот так… И пусть меня назовут паникером, но это снайперы. И скорее всего – эльфы. Одна радость – солнце у нас пока за спиной, бойницы они видят черными пятнышками, да и в глаза светит. Когда солнце переберется на другую сторону, нам резко станет хуже. Мне еще с биноклем повезло, что не словил пулю из трехлинейки промеж окуляров сразу же, как высунулся.

Я со всех ног бросился к лестнице, крикнул наверх: «Никому не высовываться! там снайперы!» Затем вскарабкался до половины, зачерпнул всей ладонью свежей и еще теплой золы из очага, размазал по лицу тщательно.

– Это зачем? – спросил Балин, с недоумением глядя на меня.

– Так же сделайте – ответил я – Тогда ваши морды в темной бойнице светиться не будут, если выглядывать придется.

Скатился вниз, но меня сверху окликнула Маша:

– Стой! Куда полез? Замри!

Замри так замри, в чем вопрос… Только зачем? Впрочем, ответ вырисовался сразу – на меня облачком опустилось заклятие, сброшенное небрежным движением рук.

– Что это?

– Как что? – вроде даже удивилась Маша – Заклятие незначительности. Можешь выглядывать в окна теперь.

– И долго продержится? – обрадовался я.

Она пожала плечами, ответила:

– Часок, пожалуй. Или пару-тройку выстрелов. Но на большее я бы не рассчитывала.

Пара-тройка безответных выстрелов? Да это и так предел мечтаний. И вместо того, чтобы бежать к бойницам, я рванул по лестнице наверх, оказавшись рядом с Лари, аккуратно выглядывавшей в бойницу.

– Дорогая… давай-ка махнемся – довольно бесцеремонно обменял я винтовки.

А как еще? Я тут всех вооружай, а для такого боя мне СВТК с укороченным стволом и прицелом двукраткой никак не годится. У меня для таких дел всегда нижегородская СВД была. за немалые деньги купленная, а для нее шестикратный прицел с объективом тридцать шесть миллиметров. А кто здесь за снайпера, в этом отряде? Верно, я здесь за снайпера.

Лари, впрочем, возмущаться не стала, а с легкой улыбочкой приняла от меня спутницу моих служивых лет. А я с грохотом ломанулся по лестнице вниз. И ко мне присоединилась Маша. Я вопросительно глянул на нее, на что получил ответ:

– Посмотрим. Может заклинание подновлю, или что еще. И колдуны у них есть, я два источника волшбы чувствую.

– Сильные?

– Не сильней меня – усмехнулась она – Но пока для чего-то серьезного с их стороны расстояние великовато.

– А тварь какую призвать? – спросил я том, что меня всерьез волновало – Напустят, а мы отбивайся.

– Для обычной твари стены крепкие, астральную же я развеять смогу, а они это понимают. Наверняка мою волшбу тоже почувствовали.

Это верно. Астральные твари даже против слабого колдуна не тянут. Их только на противника без колдовской защиты натравливают. Много тонкостей в колдовском деле.

Ну и ладно, вдвоем веселей. А может еще и прикроет меня дополнительно. Кто бы возражал, кто бы возражал. Я вновь забрался на приступочку, с опаской выглянул в бойницу, поднял бинокль. Выстрелов не последовало. Работает заклятие. Это хорошо, что работает.

Так… где их искать? Снайперов, в смысле. Если это эльфы, то начинать надо с деревьев. Эльфы из лесной войны выросли, в своих пущах, где кроны тайными переходами соединены были. С крон стреляли и на другие деревья уходили. Так что здесь… Хм…

– Орри! – крикнул я.

– Чегось? – сунулось в люк бородатое лицо, уже перемазанное золой.

– Дай-ка очередь по лесу патрон на двадцать, только сам не высовывайся. Не прицельно можно. И сразу ствол убирай.

– Понял – кивнул гном, и исчез из проема.

Через секунду сверху загрохотал пулемет. Я увидел, как пули врассыпную хлестнули по кустам, сбили ветки. А затем в двух местах сверкнули дульные вспышки, а Орри выругался.

– Что? – крикнул я, шаря биноклем по кустам.

– Ерунда. Камешками по руке, когда «дегтяря» стаскивал – крикнул в ответ гном.

Все равно впечатляет, как они точно и быстро влепили. Ага! А это кто, в куртке с лохмами, сидящий на толстом суку, и пристроивший винтовку на другой сук? Капюшон, сапоги из зеленоватой кожи… точно эльф.

Бинокль повис на груди, в руках оказалась СВД. Совершенно не скрываясь, высунул ствол в бойницу, опер на камень. Наглость такая, что дальше некуда, я сам бы такого стрелка пулей сбил. Но внимания на меня не обращают, да и сам я вижу некий туманный кокон вокруг себя. Заклинание незначительности, то самое, с каким мы из Пограничного крались.

Прицел снова приблизил мне вражеского снайпера, хоть и не так, как бинокль. Но нормально, достаточно. По шкале метров пятьсот до него, не должен промахнуться. Ветерок слабенький, по диагонали от меня… Эльф выше меня, градусов так… десять уклон, примерно… Нечего барабанами щелкать, винтовка на триста пристреляна, поэтому просто второй шеврон, вот так… на самое острие, и на тысячную правее… достаточно. Все равно, куда ему попаду, но целюсь в грудь, что наполовину видна из-за ствола. Расслабился он… Лучше надо укрываться. Вот так!

СВД лягнулась, а через несколько мгновений эльф, ломая ветки, камнем свалился вниз. Винтовка с оптическим прицелом, «мосинка», закачалась на ветке. зацепившись ремнем. А я на всякий случай вытащил винтовку из бойницы и отодвинулся в сторонку. И оказался прав – обстрел пошел активный, лупили по всем бойницам без разбору. Этажом выше послышались звонкие рикошеты и испуганные крики гномов. Но вроде никто не пострадал. Самое важное – к обстрелу присоединился пулемет. «Максим», судя по звуку, в лихом темпе высадивший по нашим окошкам целую ленту, как минимум.

Затем понемногу шквал огня начал стихать.

– Маш! Еще можно? – спросил я – Высовываться, в смысле.

– Разок как минимум – кивнула она – Они тебя не заметили, стреляли куда попало.

– Вот и славно.

Где там я вторую вспышку заметил? Никаких ориентиров. Вроде запомнил, но вот где?… И пулемет бы поискать. Но пулемет все же не та проблема, не эльф-снайпер. Последний – такая зараза, простите боги, что истреблять его нужно в самую первую очередь.

Где-то за гребнем хлопнул ротный миномет, следом за ним второй, и две мины, противно завывая в воздухе, долетели до нас и вперегонки рванули прямо на дощатом шатре навеса над башней. Грохнуло, вниз, через лестничный проем, полетели щепки. И чего? Что они могут сделать с убежищем? Если только разнести шатер, а потом какая-нибудь влетит в открытый люк. Или…

– Маш, а мины без начинки?

– В смысле? – не поняла она.

– В смысле без колдовских приблуд?

Она прикрыла глаза, затем отрицательно помотала головой. Ну ладно, это хорошо. Я и сам ничего такого не ощущаю. Но не зря же с противником еще два колдуна? И для чего стрелять по нам из легких минометов, которые на спине переносятся? Хотя… это может быть пристрелкой. Или попыткой раздолбить сначала шатер, накрывающий башню.

Снова двойной выстрел, вой мин, затем взрывы. В шатер попала только одна, вторая рванула на земле возле убежища.

– Балин! – крикнул я – Проверь, как там шатер? Держится еще?

– Понял! – донеслось сверху, и лестница закачалась под тяжелым гномом, карабкающимся наверх.

Что они могли задумать? И где этот снайпер, ракшасы его забери? Я продолжал шарить биноклем по кронам деревьев в том секторе, где вроде бы видел вспышку выстрела. А почему обязательно по кронам, кстати? Эльфы часто на деревьях позиции оборудуют, но не обязательно. Когда то и мне в Левобережье довелось в эльфийскую засаду угодить – и никого на деревьях не было, а около тридцати стрелков укрылись в подлеске и за стволами. Здорово они нас тогда прижали, подловив в поле. Хорошо, что у них нервов не хватило нас ближе подпустить, тогда всех бы выбили. Спасибо гуркам, что сами их с тыла обошли, и «Громовержцу», который это все закончил.

Снова ударили минометы, и две мины ударили в шатер. Послышалась отчаянная брань Балина, которому запорошило глаза, затем он крикнул вниз:

– С десяток попаданий он выдержит, но не больше! Развалится!

Это плохо. Тогда действительно что-то может влететь внутрь башни. Пусть мина и маленькая, но не слабей той же «лимонки». Рванет в закрытом пространстве – всем каюк. Надо что-то делать…

Между тем я продолжал шариться биноклем по лесу. И все же нашел второго эльфа. В отличие от первого, сидевшего на дереве, этот укрылся хорошо. Только винтовка, рука и часть головы видны. Попаду? Могу, тем более, что после первого выстрела пристрелялся. Но могу и не попасть, что будет неприятно. Нельзя расточительно относиться к Машиным заклятьям. Ладно, где наша не пропадала! От него беды больше может быть, вон он как ловко пристроился, корневища как упор использует.

Снова на один шеврон вниз, и опять чуть в сторону… на тысячную. Холостой ход выбрать, дыхание придержать…так… дожимаем… СВД подпрыгнула слегка, звонко ударила выстрелом. Я успел увидеть фонтанчик земли рядом с головой снайпера. Промах, но прицел верный! И я снова нажал на спуск, а затем еще раз. На третьем выстреле его винтовка откатилась в сторону. а голова исчезла за корнем. Ошибку он сделал, надо было сразу укрываться, а он мою вспышку начал искать. Эльфийские снайперы к самозарядным винтовкам скептически относятся, вот и не ждал он следующих выстрелов так быстро, думал, что теперь его очередь. Даже укрыться не попытался. Был не прав, за что и поплатился.

А меня засекли. Я едва успел смыться из бойницы, как на стену возле нее словно свинцовый град обрушился. Особенно усердствовал пулемет. Пара пуль даже влетела в конюшню, угодив в противоположную стену, но не причинив никакого вреда. Хорошо все же в крепости сидеть, иногда это радует.

– Хана заклятью? – спросил я.

– Еще какая – подтвердила Маша – И заново на тебя пока не смогу его наложить.

– Это почему? – не понял я.

– На след самого себя оно не ложится. Надо, чтобы совсем истаяло – пояснила колдунья.

– Тьфу ты… – от расстройства сплюнул я, жалея об утрате такого преимущества.

Ну да ладно, что еще остается? Двух снайперов выбил – и ладно. Когда обстрел затих, я перебежал на две бойницы правее. Морда крашеная, заметить не должны, если выгляну аккуратно.

Выглянул. Пулю в лоб не получил. Это уже хорошо. Атаки противника тоже не заметил. В бинокль засек позиции троих дружинников, но стрелять в них не стал. У них винтовки без оптики, они просто солдаты, вряд ли так запросто в бойницы попадут. Так что смерть их ничего (пока) не изменит. Ну и нечего это осиное гнездо шевелить, лучше осмотреться.

Снова двойной минометный выстрел, и одна мина угодила в цель. Вторая со звонким треском разорвалась на каменной стене. Чего они хотят добиться? Неужели только для того бьют по шатру, чтобы потом пытаться в люк закинуть? Мы и щиты можем подкладывать, в конце то концов. Не-е-ет, что-то не так. И чего колдуны ждут, пойди пойми.

– Маш, что колдуны могут сделать? – спросил я.

– Откуда я знаю? – разозлилась она – Я что, провидица?

При упоминании провидицы она еще больше помрачнела. Сестру вспомнила.

– Ну а ты что бы сделала? – поинтересовался я, не обратив внимания на эмоции.

– Я? – вздохнула она, но все же сосредоточилась – Я бы, пожалуй, в мину амулет с «Болотной Хмарью» затолкала. «Хмарь» можно на кусочек обычного мрамора записать, и заклинание не сложное. Но вредное. И при разрыве оно бы само активировалось.

– Это что?

О таком заклинании я не читал и не слышал, но это не показатель. В заклинательных делах я вообще не очень силен, так что не читал и не слышал я о многом.

– Это как ядовитый газ. Только вытягивает саму жизнь. Может превратить в зомби, если им всерьез надышаться. И он вниз стекает. Если разорвутся мины на башне, то все потечет сюда. И щели в досках «Хмари» не помеха, она просочится – объяснила Маша – Поэтому они и шатер ломают, наверное. А то будет стекать в стороны все больше.

Настроение у меня снова упало куда-то на уровень нуля. Если она права, то у нас проблемы. Осталось только выяснить, насколько сильные.

– А как противодействовать?

– Я могу вихрь организовать, чтобы он туман в сторону относил – пожала плечами Маша – Но я буду тратить свои силы, а они могли готовых заклятий наделать дома. После десятка-другого мин у меня силы закончатся.

– А еще?

– Еще можно убежать, туман медленный.

– Куда? – уточнил я.

– Откуда я знаю? – пожала она плечами – Отсюда куда-нибудь.

Да, бежать отсюда… Вопрос интересный, конечно. Да вот одна тонкость – выход отсюда только один, и обращен к противнику. Пока будем выбираться, разнести нас из пулемета и винтовок труда не составит. Даже если Маша какого-то туману напустит, гением быть не нужно для того, чтобы сообразить, что в этот туман и надо стрелять. Да и колдуны там не зря, могут и развеять. Это для боевых заклинаний далековато, а для «дуновения Востока» – шквалистого свежего ветерка – так и в самый раз.

Да и куда дальше? Убежище в крошечной долинке, из которой конному один выход – к дороге. А там все в пять слоев простреливается. Ста шагов не проскачем. Пешему уходить только на склоны, но тогда противники на хвост сядет, и куда нас погонит – одни боги ведают. Тоже не годится. Из убежища выходить нельзя, здесь нас хоть пулей не возьмешь.

Снова парный разрыв мин, но пока никакой зловредной магии. Однако звук упавшей доски мне не понравился. Похоже, что шатер уже не выдерживает. А что потом? Насчет «Болотной Хмари» Маша пока предполагает, но это не гарантировано. Могли и другую пакость учинить. Но то, что они специально ломают шатер, это сразу ясно.

Стоило мне об этом подумать, как снова затарахтел пулемет. И на этот раз не по бойницам, а по шатру. Эй, так они его вместе с минометами быстро разнесут! Пулемет перфорацию сделает, а мины «по линии отрыва» все раскокают. Нет, надо что-то делать!

Бросился к лестнице, полез на верхний этаж башни. Высовывать ствол через бойницу это как флагом размахивать, мол, вот он я, стреляйте! И бойницы высоко, в середине конюшни не пристроишься. Да и что я хочу сделать? Я остановился. Ну сшибу я пулеметчика, а дальше что? Другой ляжет на его место. да и сшибу ли? Щиток то у «максима», если он у них не на треноге, всем щиткам на зависть. Пулю отшибет запросто. Эх, демоны темные, что делать? Что делать-то?

– Маша, милая, а портал никуда не можешь открыть? Ты совсем не учила ничего про них, а? – просительно обратился я к девушке.

– Я только на маяк могу порталы открывать! – сказала она сквозь зубы, стукнув кулачком по камням – Не учила я, как они без маяка строятся. Умер Валер раньше. Сказал, что сама по книгам выучу. А я не успела!

– А что за маяк? Сама разместить должна где-то? Или как?

В голове у меня вроде как огоньком разгорающейся свечи замелькала слабенькая догадка.

– Насчет «сама» – это не обязательно – покачала она головой – У всех порталов маяк одинаковый. Может кто-то маяк зажечь хоть за тридевять земель, а если я его нащупаю, то открою портал.

– А чужой маяк можешь использовать?

Она задумалась. Сверху донеслись два разрыва мин и треск досок. Пулемет продолжал тарахтеть, и попадания пуль в дерево напоминали стук многочисленных молотков. забивающих десятки гвоздей одновременно. Все, скоро шатру кранты. Тут и к гадалке не ходи.

– Ну? – поторопил я ее.

– Не нукай, не запряг – машинально ответила она, затем добавила: – Смогу, если буду знать, кто держит маяк открытым. Нить заклинания тянется.

– Они! – решительно заявил я, указав пальцем в сторону.

– С чего ты взял? – удивилась она.

– С того, что они сюда пришли за нами, по ориентиру. А назад зачем им по ориентиру ходить? Можно и промахнуться, маяк надежней. Наверняка они его там оставили, а потом, когда до нас доберутся, туда портал и откроют, без промаха.

– Верно. На маяк они портал откроют – влезла в разговор неожиданно спрыгнувшая из люка Лари – Ничего, что я в разговор вмешиваюсь?

Последняя фраза прозвучала весьма ехидно, но мы на это внимания не обратили. А Лари добавила:

– Если вы надеетесь открыть портал на чужой маяк, то рекомендую быть готовым ко всему. Догадываетесь, откуда эти ребята сюда пришли?

– Откуда? – переспросила Маша.

– Из замка, куда мы и направляемся – ответил я – С вероятностью девять из десяти.

– Именно – с каким-то непонятным удовлетворением кивнула головой демонесса.

А затем раздался грохот осыпающихся досок. Шатер на башне не выдержал обстрела и начал рушиться. На сколько его осталось?

– Балин! – заорал я – Крыше совсем хана?

Через несколько секунд из люка, ведущего наверх, донесся ответ:

– Совсем! Все прямо на площадку завалилось!

– Скидывай мешки вниз! – скомандовал я, после чего повернулся к Маше: – Других способов уйти нет. Попытайся.

– Я попытаюсь – кивнула она – Что мне еще остается, кроме как пытаться? Только вот…

Посмотрев в люк снизу, она сделала причудливый пасс руками, словно пытаясь закрутить волчок, и с пыльного пола вверх поднялся вихрь, заставивший отскочить меня, прикрывая руками глаза, и расчихаться гномов наверху.

– Это что?

– Обычный вихрь – пояснила Маша – Не даст стечь «Хмари» или другой дряни в люк, пока я тут… делом занимаюсь. А вы собирайте мешки, времени у нас мало.

Два раза повторять не пришлось. Уже через несколько секунд я принимал внизу сбрасываемые гномами рюкзаки. Лари через бойницы наблюдала за противником, а Маша, усевшись на пятки по-восточному, сложила, причудливо изогнув ладони, руки перед грудью. Колдовство ожидалось серьезное.

Снова хлопнул сдвоенный минометный выстрел, провыли в воздухе килограммовые чушки из чугуна и взрывчатки, и сверху донесся громкий треск взрывов. Магии я не почувствовал. Наверное, окончательная пристрелка проводится, пытаются точно положить их на наблюдательную площадку башни. Толково подготовились к нападению, грех возражать. Всей нашей мощной позиции грош цена оказалась. Где-то на открытом месте с той же «Хмарью» они могли бы только кур смешить, самый-самый слабенький военный колдун одним движением жезла мог бы зловредные облака сдувать, а вот именно в нашем случае, в четырех стенах… Знали, к чему готовились, демоны их забери.

Вихрь, запущенный Машей, оказался настолько сильным, что когда Орри полез вниз, полы его куртки ветром завернуло ему на голову. От неожиданности он выругался на двергском так сочно, что даже мне захотелось покраснеть. Следом за ним спустился Балин, стаскивая последний из рюкзаков. Все, к бегству мы готовы, а вот к тому, что ждет нас за порталом? Если, конечно, Маше удастся таковой открыть? Я огляделся вокруг, взгляд мой упал на лежащую возле Маши СВТК без оптики. А почему бы и нет, собственно говоря? Маша у нас пока полна Силы, и амулеты у нее заряжены, стрелять она сразу не станет. А мне, если дело дойдет до ближнего боя. как раз укороченный карабин со складным прикладом очень даже пригодится. Не зря же все тверские егеря с такими по лесам бегают?

Я закрыл прицел на СВД чехлом, и положил винтовку на место взятой. Откинул приклад СВТК, приложился несколько раз. Все удобно, все знакомо, ничего нового. То, что оптики нет – не критично, разберемся. Что там снаружи?

Снова разрыв двух мин наверху, и две быстрых волны Силы пробежали по телу. Чем это они? Пристрелялись, гады… Попытался глянуть снизу, но ничего не вышло – колдовской вихрь собрал всю пыль из конюшни, заставив храпеть и нервничать лошадей, и в результате превратился в серый и совершенно непрозрачный столб. Ну, может оно и к лучшему, на самом деле. Мало ли, что бы я там увидел?

Побежал к бойнице, выглянул аккуратно, но тоже ничего не разглядел. Откуда-то из лесу редко постреливали винтовки, пару раз наобум пустил короткие очереди «максим». Но это уже так, от избытка адреналина в крови, не прицельно. Так чем все же по нам засадили из минометов? Силу я все еще ощущаю, идущую сверху.

Силой тянуло и от Маши. Волшба у нее шла самая серьезная, никаких сомнений. Лицо бледное, губа закушена до крови, руки сплетены перед грудью, вокруг нее кругами летает золотая звездочка поискового заклятия. Где она сейчас была – понятия не имею. Не думаю, что она сейчас в нашем плане.

Столкнувшись с озабоченным взглядом Лари, я спросил, показав на колдунью:

– Это нормально? Ничего не случится?

Потому как если случится, то я лучше здесь с ней до конца отстреливаться буду.

– Она очень много силы тратит – озабоченно сказала демонесса – Она сильная колдунья, но сейчас… Я не знаю… Я попытаюсь помочь.

Она открыла поясную сумочку из кожи василиска, отделанную драгоценным немутнеющим серебром, достала оттуда некий медальон, напоминающий большой платиновый орех, составленный из двух половинок. Оскалив острые зубы, стащила ими черную перчатку с узкой изящной ладони, затем выронила на нее, открыв крышечку медальона, крупный, странно ограненный рубин. От него прошла такая волна Силы, что я невольно попятился.

– Что это? – спросил я.

– Запас чистой Силы – ответила Лари, зажимая камень пальцами – Самый мощный целительный амулет, с границы нижних планов можно душу вернуть. Да ладно, один раз живем!

С этими словами, она подсела к Маше сзади, левой рукой начала расстегивать пуговицы на ее сорочке. Я поначалу чуть было не подскочил от возмущения, но вовремя спохватился. Все верно, рука демонессы легла на «Глаз души» – ямочку между ключицами, на то место, через которое идет поток Силы в заклинателя. Все верно, куда я лезу со своими скудными знаниями, а точнее – с незнаниями?

Лари закрыла глаза, опустив голову и упершись лбом в затылок колдуньи. Вихрь Силы заметно усилился. в нем появились какие-то новые, жаркие нотки. Сила, проходящая через демона, отличается?

Снова двойной разрыв наверху, и снова волна магии оттуда. Да что там происходит-то, а?

– Если портал будет, на конях уходить придется? – с просил без особого вдохновения Балин.

Ну, это понятно, почему без вдохновения. Гномы до седла охотники не великие. Ладно, можно и обрадовать его:

– Пешком уходим. Если маяк есть и портал получится, то он куда-нибудь к «дому воинов» ведет, никто за версту от него уходить бы не стал.

– Ну, тогда ладно! – обрадовался гном.

Понятное дело. Так чем нас все же обстреливают?

– Слышишь? – толкнул меня в плечо Орри, указав пальцем куда-то вверх.

– Что? – не понял я.

Снаружи доносились выстрелы и даже крики откуда-то издалека, совсем рядом тихо завывал смерч колдовского происхождения. А больше ничего нового.

– У, людишки! Уши не под то у вас заточены! – выругался подгорный житель – Сейчас слушай!

Он практически насильно подтащил меня к стене и заставил прижаться к ней ухом. И тут я услышал.

– Это что?

– Не знаю. было бы в шахте, сказал бы, что свод сейчас рухнет. А тут – не знаю. Но ничего хорошего.

– Дай сюда!

Не дожидаясь возражений, я стащил у него со лба шоферские очки, нацепил их себе на лицо и бросился к лестнице, на ходу обматывая лицо шарфом, который на бегу сдернул с ушедшей в волшбу демонессы, тем самым, из которого она себе раньше тюрбан крутила.

Вихрь встретил меня секущей лицо пылью, сразу вздыбившейся на мне одеждой, но в общем ничего страшного не произошло. Он должен был лишь колдовской туман отгонять в сторону. А вот мы и посмотрим, что там за туман. Быстро вскарабкался на первый этаж, высунулся из пыльного столба как играющий прятки ребенок. но ничего подозрительного не заметил. Полез дальше.

На втором этаже треск стал слышен намного сильнее, даже сквозь гул вихря. Я снова выглянул из него наружу. прищурился… Свод над комнатой рушился. Змеились появляющиеся на глазах трещины, мелкие камешки, отколовшиеся от массивных валунов, дождем сыпались на пол, а заодно и мне на голову. Я просто оторопел. Но не надолго. Соскочил с лестницы, бросился к стене, от которой заметно несло магией, присмотрелся. Прямо сквозь камни на глазах прорастали тонкие древесные корни, раскалывая их на глазах. Я выдернул нож из ножен, поддел лезвием один из корней. Тот немедленно сжался, с такой силой обхватив острую сталь, что располовинил сам себя. И задергался, словно от боли.

Да это же обычная друидская «Камнеломка», только с еще какой-то гадостью, на нее навешенной, отчего в принципе мирное заклятие, предназначенное для благоустройства лесов, превратилось в нечто очень быстрое и столь же агрессивное. Прямо на глазах балки, удерживающие массивный потолок над моей головой. начали проседать, и я счел за благо нырнуть в вихрь и спуститься вниз. Даже не спуститься, а почти скатиться. А как все на башку свалится? Задавит к демонам диким.

– Что там? – хором спросили меня гномы, а Орри бесцеремонно конфисковал свои очки.

– Там конец – емко обрисовал я им ситуацию – Скоро вся эта будка завалится.

– Да с чего вдруг?

– С «Камнеломки» друидской.

– Ей день нужен, чтобы все свалить – не поверил Балин – А то и дольше. Что я, не знаю, что ли?

– Это нормальной. А тут какая-то ускоренная.

– А ведьма наша на сможет остановить? – удивился Орри.

Я обернулся, поглядел на погруженных в глубокий транс Машу с Лари, покачал головой отрицательно. Затем сказал:

– Может. Любой мало-мальски грамотный волшебник может. Но противник Силу не тратит на заклинания, они все заранее заготовили. А Маше каждое придется своими силами гасить. Ослабнет – и все.

– Понятно… – помрачнел гном.

Действительно, иного выхода, как открыть портал, у нас не было. Противник мало того, что был умен, он еще и подготовился заранее, знал куда шел. Не вышло запустить в нас «Цепную молнию», чтобы сразу всех убить – и не надо. Развалят башню, а нас под развалинами похоронит. Или под пули выскочим. В любом случае нам кранты.

Снова двойной разрыв наверху и опять волны магии. Нет, тут нам точно теперь не продержаться. Мы все втроем умоляюще уставились на Машу. А она словно этого и ждала. Глаза у нее вдруг широко раскрылись, она глубоко, судорожно вздохнула, вцепившись в ладонь Лари. Глянула на нее сначала с недоумением, потом кивнула, уже с пониманием. А затем сказала нам совершенно будничным, хоть и уставшим голосом:

– Рюкзаки берите, кому нужно. Сейчас уйдем.

Напоминать два раза нам не пришлось. Через секунду багаж висел у нас на спине, оружие было в руках, а мы сами готовы ко всему. Лари тоже встала, подхватила свой небольшой и очень дорогой рюкзачок, который сменил ее чемоданчик (и когда успела то?), взяла винтовку.

Кони в денниках явно почуяли приближение беды, храпели, ржали и выражали беспокойство. Если уж они учуяли беду, то она совсем недалеко, надо торопиться. Маша же между тем без суеты взвалила себе на плечи вещмешок, без слов закинула за плечо стволом вниз СВД. Размяла ладони, а затем сделала ими резкий жест, словно стряхивая с пальцев капли воды. Сверкающая синевой звезда пронеслась через конюшню, зависла в воздухе, и вдруг развернулась в удивительно красивый овал, словно сплетенный из крошечных молний, с заключенной в ее раме зеркальной поверхностью, по которой пробегали крошечные цветные искорки.

– Красиво! – улыбнулась Лари, подвешивая себе на шею медальон с аккумулятором Силы.

– А то! – гордо объявила Маша – За раму только не заденьте – так наподдаст, что мало не покажется. Аккуратненько.

– А заглянуть на ту сторону никак? – поинтересовался я, прижимая приклад карабина к плечу.

– Никак – помотала она головой – Не умею пока. Готовы?

– Готовы – кивнул я – Мне сразу стрелять, если кого увижу, или как?

– Я первая – сказала Маша, зажимая в ладони свою волшебническую звезду, которая сразу же отозвалась на ее прикосновение – Пошли!

И первая шагнула в портал. Едва она исчезла за колышущимся зеркалом, даже одна ее пятка еще оставалась на этой стороне, я уже ступил следом за ней. Холод, ощущения мелких электрических разрядов на лице, мощеный каменной плиткой с пробивающейся местами травой двор, два длинный здания с узкими окнами, крепостная стена вокруг. Четыре человека, двое в военной форме и двое в плащах, с магическими амулетами на груди удивленно смотрят на возникшую из портала Машу. Не ее ждали. И не меня. И не Лари, появившуюся следом.

Из руки колдуньи вылетела волна жаркого пламени, накрывшая всех четверых. Умерли они без единого звука, просто обратившись в пепел и осыпавшись на землю. Вот так. Не стой на пути. У меня аж челюсть отвисла от удивления. Вот это сила…

– Идите дальше! – скомандовала Маша, оборачиваясь к порталу, который уже пропустил на эту сторону обоих гномов.

Мы спорить не стали, а сразу побежали за угол ближайшего здания – «Дома воинов», проще говоря – казармы. На бегу я глянул на кучки пепла – даже костей не осталось. Это же надо! Прижался к стене, присел, наведя ствол карабина на ближайший угол. Сунься кто – сразу пулю в лоб. Лари направила оружие в другую сторону, между нами пристроились гномы. Орри воинственно держал пулемет у плеча – вот это силища, это как я винтовку.

А Маша, просто подобрав с земли камешек, отколовшийся от мраморной плитки, провела над ним ладонью, а затем, не размахиваясь, забросила его в портал. И тот бесшумно свернулся, а ток магии от него прервался. Маша же с гордым видом хлопнула в ладони.

– Это я сама придумала – гордо сказала она – Теперь им свой портал в эту сторону никак не навести – унесет верст за сто.

– Укройся! – прошипел я, взмахнув рукой – Расслабилась, великая магиня.

Маша спохватилась, пригнулась и быстро перебежала к нам. Где мы? Большой двор, мощенный камнем, зажатый меж могучих гранитных стен. Дружинный двор замка, должен к Площади сеньора примыкать. У дальней стены, под навесом, стоят три «козла» с пулеметными турелями, но без пулеметов, а рядом с ними три ГАЗ-63, да еще с тремя полковушками ПП-3, такими же, из которых сипаи по Пограничному палили. Богатая тут дружина, оказывается. Для провинциального сеньора очень даже неплохо.

– Там никого – сказала Маша, кивнув на казарму – А дальше, в арке, что ведет из двора, человек десять. В караулке, наверное. Но это ненадолго, заклятие должны были заметить.

Вот с этого и надо было начинать. Откинув приклад СВТК, я скомандовал: «За мной!» и бросился вперед, в арку, к караулке. Повторять никому не пришлось. Присели возле двери, прислушались к доносившимся сквозь толстые доски голосам. Эти пока еще не хватились. Ну и не хватятся уже. Перехватив вопросительный взгляд Балина, я кивнул ему, одновременно вынимая из подсумка гранату. Орри сделал то же самое. Балин слегка нажал ладонью, и дверь приотворилась. Не заперто, к счастью. Впрочем, на случай «заперто» у меня всегда один амулетик с собой, напоминающий бляху на тыльной стороне перчатки, и именно сейчас эта перчатка у меня на левой руке. Дверей на пять-шесть его хватит, если не сейфовых, конечно.

Орри оглянулся на меня, я снова кивнул и мы разом закатили в караулку две «лимонки». Смех внутри прервался мгновенно, началась было какая-то суета, но тут двойной взрыв заглушил все, а я пинком распахнул увесистую дверь и заскочил внутрь. В воздухе висел запах серы, сквозь серый дым были видны лежащие на полу тела, кто-то кричал, суетился, но рассматривать картину я не стал, а сразу открыл частую пальбу по всем, кто попадал в прицел. Карабин увесисто колотил прикладом в плечо, летели гильзы, дульные вспышки на краткий миг разгоняли царивший здесь полумрак. Прямо у меня из-под локтя заколотил пулемет, совершенно оглушительный под низкими арочными сводами, ударил карабин Лари, все это слилось в непрерывный железный грохот, словно мы сидели в стальной бочке, которую запихали в камнедробилку.

Но вскоре стрельба стихла, и наступила тишина, прервавшаяся чихом Маши. Не всякий выдержит такое задымление. А затем над всем поплыл запах крови – вокруг нас лежало не меньше десяти трупов в камуфляжных сюрко, шлемах в чехлах и тонких кольчугах.

Я сменил магазин, огляделся – никого живого. Зато в углу пирамида с новенькими СКСМ, а под ней явно патронные и гранатные ящики. Это хорошо, значит дефицит боеприпасов нам не грозит пока. Подскочил к ящикам, открыл один, серого цвета, обитый железом. Гранаты ГОУ-2, в осколочных рубашках, с прикрученными ручками. Отлично! Запихал сразу пять штук в свою опустевшую гранатную сумку, махнул рукой демонессе:

– Лари, за мной! Надо выход на стену перекрыть! Балин, вскрывай вход в арсенал! Орри, за мной! Маша, запечатай дверь и помогай всем, чем сама знаешь!

И после раздачи столь исчерпывающих приказов, я изо всех сил ломанулся вверх по винтовой лестнице, уходящей на верхний уровень башни. Второй этаж, круглый, как циркулем выписанный каземат, бойницы во все стороны, настоящий ДОТ, да еще в четырех метрах над землей. Крепкая позиция.

– Орри, к бойнице и не давай никому во двор выглянуть! – крикнул я.

Гном с «дегтярем» наперевес бросился к бойнице и тут же выпустил короткую очередь. А мы понеслись выше. Еще круглый пустой каземат, еще этаж вверх – комната с узкой дверью, которая распахнулась в ту же секунду, как я наступил, запыхавшийся как собака на жаре, на верхнюю ступеньку.

Солдат в дверях, за ним еще один, и еще… Внутри был полумрак, на улице яркое солнце. Поэтому они меня просто не заметили, а для меня были как темные мишени на светлом фоне. Захлопали выстрелы, последний из троих дернулся от попадания в голову, начал падать вперед, на него наткнулся сдавший назад второй, а я всадил две пули в грудь первому, уже вскидывавшему свой СКСМ, и кажется, пробившие насквозь его тело пули угодили и во второго. Образовалась куча, в которую я несколько суматошно выстрелил еще раза четыре, упал на колено и навелся на поворот крепостной стены, что виднелся метрах в семидесяти за дверью, достаточно проворно, чтобы свалить еще одного дружинника, появившегося там, двумя выстрелами, а еще одного заставить юркнуть обратно за поворот, укрывшись за зубцами.

– Лари, держи поворот! – крикнул я, а сам подскочил к двери.

Не так уж много патронов у нас с собой, хоть и пополнили мы боекомплект в Гуляй Поле, у Огненной Бороды. А тут на каждом трупе новенький, считай что только с завода, СКСМ и подсумки. Поэтому я под прикрытием Лари, время от времени выбивавшей каменную крошку из крайнего зубца, разоружил всех убитых и затащил трофеи внутрь. А заодно еще шесть гранат поимели, у каждого по две было.

Огляделся, схватил один из трофейных карабинов, сунул его Лари.

– Тебе этого хватит. Спустись на ступеньку ниже, укройся и держи стену. Не давай тебя гранатами забросать. А мне отдай мой карабин и все патроны к нему, что у тебя есть.

Мне на самый верх башни надо, а там и оптика пригодится, пусть и двукратная. К счастью, Лари возражать снова не стала, а лишь молча приняла СКСМ со всеми магазинами и пристроилась с ним, целясь вдоль стены. Теперь по ней только если тромблон с той стороны запустить, обычную гаранту не добросишь. А тромблонов у местных караульных я пока не видел, их аборигенам тоже не слишком продают.

Оставив лишенную патронов СВТК на полу, я со своей старой винтовкой бросился по ступенькам выше, но при этом стараясь не шуметь. На Башне Стражи пост на боевой площадке не выставляется, если время не военное, но как знать?

Лестница-то крутовата, да и длинновата, запыхался уже, дыхание запаленное. На совесть в этом замке башни строились, от всей души. Темень тут кромешная и пыльно, явно давно никто не поднимался, но проверить надо. Все же забрался, подошел к узкой дверке. На засов изнутри закрыто. Точно никого быть не должно. Но все же проверить следует. Открыл дверку тихо, повел стволом карабина по сторонам. Нет, точно пустота. Круглая площадка, огороженная массивными зубцами с узкими бойницами между ними, пуста как душа вампира.

А на улице уже вовсю шла стрельба. Очереди из пулемета Орри накладывались на частую винтовочную трескотню, эхо которой металось между каменных стен, усиливая впечатление о своей интенсивности. Слышались крики, команды, грохнула граната, где-то с отчаянным звоном посыпались стекла.

На четвереньках прокрался к краю площадки, выглянул через бойницу. Несколько дружинников пристроились в крепостном дворе и на стене напротив, и оттуда вели огонь по бойнице, из которой огрызался наш пулемет. Магов пока не было, но какая-то неясная волшба в отдалении уже начиналась. Надеюсь, что Маша справится, она к этому (а может и не к этому, потому что никто не знает толком, где мы сейчас) бою готовилась задолго. Ну да видно будет.

Трое дружинников расположились на боевой площадке Башни Сеньора, в нескольких десятках метров от меня и вели частый огонь, целясь вниз. Меня никто не заметил. Очень хорошо. Вскинул карабин, и двумя выстрелами свалил сразу двоих, а вот в третьего не попал – тот успел укрыться. Тогда я перевел прицел вниз, на крепостную стену, с которой из положения «с колена» стреляли несколько дружинников, и открыл огонь по ним.

Свалить удалось опять двоих, а еще четверо, отстреливаясь, успели укрыться в угловых башнях, с боевых площадок которых пошла ответная стрельба, да такая интенсивная, что каменная крошка с зубцов повисла облаком, а визг рикошетов ножом врезался в уши. Пришлось уже укрыться мне, но собой я остался доволен – минимум четверых я свалил с этой позиции, что уже неплохо. метнулся на фланг, снова высунулся. так и есть, на дальней стене еще не разобрались, что тут произошло. Трое солдат стояли у входа в угловую башню, держа винтовки наизготовку, но не видя никакой цели. Да и смотрели они во двор.

Я прицелился в середину груди бойцу со шнуром сержмена на плече и нажал на спуск. Винтовка лягнулась, сержмен начал падать вниз, а я успел дважды попасть во второго бойца. А третий, как обычно и бывает, успел уйти в башню. Все, с этой стороны лучше не маячить.

Бросился обратно к двери. «Потенциал» боевой площадки исчерпан, больше мне отсюда и пальца высунуть не дадут. Со всех сторон площадка на прицеле. Да и не воюет с них больше никто с тех пор, как огнестрельное оружие пришло в Великоречье – хорошему минометчику положить мину на эту площадки труда не составляет, а укрытий там нет. Деревянная кровля сколько-то попаданий может и выдержит, а может и нет. Всех сдует, как листья ветром с тротуара. Теперь все огневые позиции в башнях и стенах, как в ДОТах. Против таких же аборигенов с легкой артиллерией пока действует.

Стоило мне подумать об этом, как прилетело подтверждение. Со двора замка послышалось громкое шипение, а затем на зубцах площадки дымно рвануло, да так, что я с перепугу чуть по лестнице не скатился. Это из чего они так умудрились? Магии я не почуял… Но долго размышлять было некогда, и я бежал вниз по лестнице, топая по ступенькам и думая лишь о том, чтобы не свалиться на такой скорости.

– Это я! Это я! – крикнул я дважды, приближаясь к «стеновому» этажу.

А то мало ли, что Лари подумает, да и пальнет вверх? Но она откликнулась, и вскоре я опустился рядом с ней на колено.

– Как тут?

– Двое за поворотом, но высунуться боятся – совершенно спокойным голосом, словно болтая о погоде, ответила Лари – И вроде кто-то к ним еще подошел.

Действительно, у зубца обозначилось какое-то движение, но грохнул выстрел из СКСМ, и пуля вышибла из гранита пучок искр. Попытавшийся высунуться из-за угла солдат противника снова спрятался.

Я нащупал амулет связи под курткой, и вызвал Машу. Раз она не сообщила, что у нее проблемы, то это значит, что вход в башню она сумела запечатать. А противника на подходах пока и гномы сумеют удержать – «дегтярь» порыкивал уверенно и регулярно.

– Ладно, продолжай в том же духе! – сказал я Лари, а сам бросился к бойнице в стене.

Пристроился к ней, выглянул аккуратно. Видимо, противник пытался опрометчиво броситься на приступ. Посреди крепостного двора лежали, раскинув руки, три трупа в камуфляжных сюрко. На пулемет нарвались. Еще двое убитых лежали в отдалении, за телегами, стоящими у дальней стены. Этих, наверное, в самом начала завалили. Не меньше десятка солдат противника обстреливало амбразуры нашей башни, укрывшись кто где.

Да, нашего появления явно никто не ждал. Если все посчитать, то мы у них целый взвод выкосили, без единой царапины с нашей стороны. Что значит – фактор неожиданности. Но вот теперь никакой неожиданности нет, и пусть кто-нибудь скажет, что парный алый светлячок, выписывающий причудливые пируэты над крепостным двором, не заклятие слежения. Маги с той стороны тоже есть, просто они пока в дело не вступили.

В середине двора лежит штабель свежеотесанного бруса, где-то ремонт, наверное, затеяли. А за ним несколько солдат и кто-то активно рукой машущий, командует вроде. А мне его отсюда видно, забылся он, понимаешь. Приложился к винтовке, перекрестье прицела на шлем в камуфляжном чехле. Стукнул выстрел, толкнулся приклад, и голова исчезла. Но пробитый шлем выкатился на замощенную камнем дорожку. Попал. Мелькавшие рядом с убитым дружинники присели, исчезли из виду.

Вдруг, прямо на боевой площадке надвратной башни расцвело здоровенное облако дыма, и что-то черное довольно быстро метнулось через двор, оставляя за собой серый дымный след. Я отскочил от бойницы, а снаружи сильно грохнуло, так, как наверху, когда я с площадки этой башни смывался. Это чем они? Похоже на гранатомет, да вот только дыму многовато… Особенно при пуске. Странно.

Я выглянул в соседнюю бойницу, увидел какую-то суету на башне, но попасть в кого-то было нереально. Я лишь разок пальнул между зубцами для острастки, и укрылся.

С лестницы показалась Маша, а следом за ней ввалился Балин с каким-то огромным свертком.

– Гляди! – гордо заявил он, и уронил сверток на каменный пол, решительным движением откинув брезент.

– Вот это да-а… – протянул я, глядя на содержимое свертка.

Подобные штуки я видел на картинках в книжках про наш старый мир. Труба, словно раздутая с одной стороны вставленной в нее надкалиберной гранатой. Правда, у этой гранаты в стороны еще и крылышки стабилизатора торчат. Примитивный прицел – планка с дырочками и криво вычеканенными цифрами. Приклепанное к трубе сбоку причудливое приспособление с пружинкой и закручивающимся колпачком. Называлось похожее устройство в книжках «Панцерфауст». Но этот «Фауст» был явно изготовления местного, и без сомнения – друэгарского. Их работу ни с какой другой не спутаешь. Научились. Подсказал кто-то. Не сами придумали, это точно.

Я покрутил оружие в руках, отвинтил колпачок сбоку. Ага, вот как они его в действие приводят! Под прямым углом к стволу трубка, в которую пистолетный патрон без пули вставляется, а порох чем-то склеен. И граната вынимается, не одноразовый он.

Не бабахнет? Не-е-ет, не бабахнет, на гранате предохранительный колпак накручен. Аккуратно ее вытащил, а затем вытряхнул себе на ладонь длинный картонный цилиндр с одной направляющей и с дырочкой сбоку. Ага, к дырочке патрон прижимается. А набит цилиндр прессованным дымным порохом. Его-то состав совсем не секрет, вот аборигены дымарем и снарядили оружие. А второй столбик такого

же пороха в хвосте гранаты торчит, от него и след был в воздухе. Понятно, дальности добавить решили. Поэтому и раструб такой большой, чтобы стрелка не обожгло. А сама граната небось динамитом покупным снаряжена. И граната увесистая, и взрывалась неслабо. Что там внутри, интересно? Шрапнель? Одна труба, а к ней восемь гранат. К каждой гранате липкой лентой холостой пистолетный патрон прикреплен.

В общем, так себе оружие, и демаскирует, и заряжается медленно и сложно, и дальность у него метров сто, наверное, не больше, но для аборигенов это большой прогресс. А против нас это так и вовсе чудо-оружие. И ничего удивительного в нем нет – схему такого простого устройства узнать не трудно, сделать тоже ненамного сложнее. А вот догадаться… но кто-то и подсказать мог, тот же Пантелей, например. Мало пришлых с аборигенами дела ведут? Половина Гуляй Поля таких, кто-то и книжки мог почитывать в прошлом.

– Арсенал вскрыл? – спросил я гнома.

– Ага – кивнул тот – А там такого добра ящиками. Друэгарская работа, клана Алого Пика.

– Это клан, который у Бычьего Хребта живет? – уточнил я.

– Они самые. И вот что ухватил – гордо заявил он, и снял с плеча «Льюис», на который я не обратил до сих пор внимания – Видал?

Он даже потряс пулеметом у меня перед лицом, чтобы я оценил трофей. А я и оценил. В два пулемета мы может такую плотность огня организовать, что только держись.

– Ты что делать думаешь? – спросила Маша.

– Со входом что? – вопросом на вопрос ответил я.

– Вход завален – самодовольно усмехнулась она – Я скалу из земли подняла прямо в дверном проеме. Теперь если только сам Пантелей колдовать будет, то она обратно уйдет. Нет больше входа к нам.

– Это отлично! – обрадовался я – Тогда будем прорываться по стене. Здесь зубцы с двух сторон, дальше пойдем по верху главной стены, там тоже укрытие. А что тут с магией?

– Есть маги – вздохнула она – Двое – это как минимум. Я их почувствовала, а они меня засекли. Но пока не вмешивались, на солдат надеются, наверное.

– Возможно – поморщился я.

Это плохо, что один из козырей противник скрывает. Значит, выжидает какого-то специального момента, чтобы его на стол выбросить. Задумал что-то. Напрягает. Впрочем, тут все напрягает, потому что планы у нас были одни, а пошло все совсем по-другому. Как сейчас.

Лари снова открыла активную стрельбу вдоль стены. Я подскочил к ней, выглянул в дверной проем. Но ничего нового не увидел, по-прежнему убитый лежал, раскинув руки, и больше ничего. С улицы доносилась стрельба.

– Они гранатомет принесли – сказала демонесса – Пытались с ним из-за поворота высунуться.

Опа… Вот и сбегали до второго арсенала. А с улицы еще и пулеметы начали постукивать, не только «дегтярь» Орри теперь слышен. Проблемы начались у нас. А может и не начались. Я обернулся к расстеленному брезенту, схватил гранатомет, отвинтил предохранительный колпачок с трубки, куда был вставлен холостой патрон, оттянул боек на пружинке. Отсюда стрелять – всем достанется. Выхлоп у него должен быть неслабым. Значит, выйти надо из башни.

– Орри, хватай пулемет и иди справа от меня. Стреляй по всему, что высунуться попытается. Понял?

– Ага! – решительно кивнул гном и поудобней ухватил бревно пулемета.

– Пошли!

Согнувшись в три погибели, я бросился вперед, по верху стены, с двух сторон огороженной зубцами. Укрытие укрытием, но между ними и бойницы есть, надо поосторожней. Хорошо, что стрельба снизу активная, шагов наших не слышно. Если бы тишина было, то гнома с любой точки услышать можно было бы, так топал сапожищами своими.

Балин пыхтел рядом, и когда я кивнул ему, пустил длинную очередь, патронов так на тридцать, норовя обстрелять поворот и дальнюю стенку, для того, чтобы никто слишком решительный не попытался выглянуть именно в эту секунду. А я уложил трубу «фауста» на плечо, прицелился с грехом пополам, да и нажал на спусковой рычаг. Под самым ухом хлопнул холостой патрон, бабахнуло, раздуло дымное облако, труба на плече дернулась и стала легкой, а толстая чушка выстрела по плавной дуге пролетела полста метров и врезалась в дальний от нас зубец стены, разорвавшись с грохотом. А я продолжения ждать не стал, а бросив пусковую трубу под ноги, метнулся вперед изо всех сил, сокращая расстояние и на ходу выхватывая гранату из сумки. Успеть, успеть, пока там не прочухались!

Размахнувшись, я перебросил гранату через зубец, раздался чей-то испуганный крик, затем рвануло, стеганув осколками по камням, и в ту же секунду я выскочил из-за поворота, и открыл частый огонь по лежащим дружинникам, не разбирая даже, кто жив, а кто нет. Пули впивались в кольчуги, летели гильзы, кто-то застонал предсмертно, но я даже не понял, кто это был. А затем я рухнул за одним из тел на живот, пристроив на нем винтовку и взяв на прицел выход из угловой башни, в которую вел боевой ход. Если противник и появится, то только оттуда. Сменил магазин, мысленно прикинув, сколько патронов в запасе осталось. Не так много, но пока хватает. Ладно, у нас целый арсенал под башней, в случае чего, трофейным карабином повоюю.

А если нам прорываться дальше, то только через ту дверь, только непонятно, как это сделать, потому что боевой ход со стороны двора только длинной жердью перил огорожен. И бежать по нему мы будем как мишени по рельсу в ярмарочном тире, по которым из духовушек детишки за гривенник постреливают, выигрывая игрушки да свистульки.

Что теперь делать? Можно в Башню Стражи отступить, мы в ней пока почти неуязвимы, но какой в этом смысл? Мы сюда пришли не для того, чтобы сесть в осаду и ждать, пока нас возьмут измором или магией. Кстати, почему до сих пор никакой магии не было? Мы вот еще четверых дружинников положили, сами не пострадав, и что? Чего ждут? Не нравится это мне, совсем не нравится. Это как ждать, когда, наконец, второй сапог на пол уронят.

Рядом послышалась возня. Я скосил глаза и обнаружил Орри, потянувшегося снизу, который вместе с Балином оттаскивал назад убитых и собирал с них запасные магазины и патроны к карабинам. Правильно, все пригодится, тут хоть магазины уже снаряженные. А вот что дальше то делать? Лари рядом со мной на колено пристроилась, держа вход в башню под прицелом. Маша тоже настороже, но пока силы экономит. Это правильно, она у нас за последний шанс.

– Балин! – окликнул я – Заряжай гранатомет.

– Понял – кивнул гном, отвлекаясь от сбора трофеев.

Сама пусковая труба была уже у него в руках, успел сбегать за ней и поднять. Хозяйственный, и силы хватает все это барахло на себе таскать. Хотя нет… не все. А «родовых» винтовок то и не видать больше. Как он «льюис» подобрал, так где-то их и выбросил. Не безнадежен.

До башни метров пятьдесят, бежать всего ничего, но будь я на месте дружинников, хоть кого-то из бегущих снять бы успел. Они секунд шесть-семь на стене будут, не меньше. И вход в башню узкий, перед ним обязательно маленькая задержка случится, если заранее не подготовиться к тому, чтобы «нос к затылку» в нее не заскочить.

Оглянулся. Гном вполне сноровисто зарядил «фауст» осколочной гранатой. Хорошо, что они осколочные делают, а не зажигательные, скажем… Хотя нет, напалм аборигенам в жизни не достать. Но сейчас нам именно осколочные и нужны. И спешить надо, спешить – если на башне выберутся на боевую площадку, то огнем оттуда нас загонят обратно, в Башню Стражи, и останется нам считать, на сколько у нас еды осталось. Даже штурмовать не потребуется, и порталом не уйдем.

– Маша, что можно сделать, чтобы нам успеть до башни?

– Щит можно сделать – пожала она плечами.

Верно, щит. Об этом я и подумал. Держится он совсем недолго, но нам хватит. А если не хватит? Если замешкаемся? Что еще? Повернулся к своим:

– Значит так: по команде каждый по две гранаты во двор, стараемся бросать как можно шире, чтобы везде рвануло. До нас осколки не должны долететь, поэтому как бросили – так и бегом за мной. Пулеметчики, по площадкам тех двух башен даете по очереди, чтобы они пригнулись. Маша, сразу щит! И не растягиваться! Все ясно?

А что тут может быть не ясно. Наше плачевное положение каждому видно, тут и к гадалке ходить не надо, чтобы уяснить, чем для нас это все может закончиться. Только скорость нас спасти может, ничего больше.

– Внимание! По моей команде… Приготовить гранаты… Балин, по двери – огонь! Гранатами – огонь!

Гулко бухнул «фауст», закрыв нас облаком вонючего дыма, а через секунду в башне гулко рвануло. Не промахнулся, гномы вообще с любым оружием быстро осваиваются. Чуть приподнявшись над зубцами, я со всего маху швырнул одну за другой две «толкушки» в крепостной двор, затем бегло обстрелял вершину одной из башен, откуда в нашу сторону постреливали, заставив пригнуться тех кто там засел, и призвав всех богов удачи, бросился вперед, увидев, как слева от нас образовалась призрачная выпуклая линза – Маша все же чуть сэкономила силы, не стала творить полусферу.

Наш отчаянный топот по отесанным камням был перекрыт настоящей очередью взрывов в крепостном дворе. По боевым ходам стен сверкнула цепочка дульных вспышек, щит загудел под ударами пуль. Две чушки из «фаустов» сменили от него направление и разлетелись в разные стороны, взорвавшись на стенах. А мы с дикими криками неслись по боевому ходу.

Вход в башню окутан вонючим едким дымом, едва влетев внутрь, я сразу закашлялся, но успел оглядеться. У дальней стены умирал тяжело раненый дружинник, с которого Лари сразу сорвала подсумок с магазинами, а больше никого не было. Бой башни тоже был пуст, это я помнил, а вот ниже должен быть каземат. И ждать некогда! Ни секунды нельзя потерять, пока враг не понял, что мы делаем.

Дверь напротив заперта, но ее и сломать могут, зайти со стороны другой башни. так ее бросать нельзя.

– Маша, двери запечатай! – громко прошептал я – Но как-нибудь экономно, все силы не трать. По минимуму.

Она лишь кивнула и сжала в кулачке свой амулет, который теперь работал у нее как аккумулятор Силы. Я почувствовал, как от нее пошла прохладная волна волшбы. Ладно, не до этого мне! Карабин за плечо, «сорок четвертый» из кобуры, чтобы вторую руку освободить, и гранату вниз, по ступенькам. И приготовился к рывку, как бегун на стадионе.

Грохот снизу, облако дыма, а я уже летел через три ступеньки по лестнице, вкатился, падая на колено и обводя револьвером пространство вокруг себя. Камуфляжный сюрко попал на мушку, выстрел, вспышка, дружинника отшвырнуло на стену с такой силой, что шлем слетал с головы, еще один лежит у стены, а еще один, третий, метнулся за станину крепостного пулемета, целясь в меня из карабина. А брюхо с ногами не укрыто! И я дважды выстрелил ему в живот тяжелыми составными болванками из револьвера. Кольчугу им не пробить, если хорошая, но все кишки через рот вышибут.

Так и вышло. Солдат свалился набок, а изо рта хлынул поток крови. А мне осталось дострелять оставшиеся три пули «контролем», после чего загнать в барабан следующие шесть патронов. А затем револьвер вернулся в кобуру, уступив место в бою СВТК. Ну и все наши, кроме Маши, ставившей какую-то магическую ловушку на вход, скатились в каземат.

Эта башня была намного теснее Башни Стражи. Середину квадратного каземата занимал массивный, прикрученный к полу станок, на котором рядком, почти прижавшись боками, лежали две туши пулеметов «Шварцлозе», тверского, кстати, производства. Вместо древних бойниц, через которые в свое время стреляли из луков и арбалетов, перед ним была узкая, вытянутая почти во всю ширину стены, бойница для ведения огня по широкому сектору. Это уже наше влияние, в смысле – пришлых. Бойница была полуприкрыта массивными стальным щитками, оставившими лишь узкое окошко, через которое можно было бы поглядывать за пределы периметра крепости.

Массивный четырехногий станок гномьей работы прочно стоит на узких рельсах, тянущихся от фасовой стены башни до тыльной. И с обратной стороны тоже длинная бойница, закрытая сталью. Если враг ворвется в крепость, то расчет повернет пулеметы в ту сторону, подкатив массивную станину по рельсам. А если враг захватит саму башню, как мы сейчас?

Гномы залязгали железом, меняя расстрелянные диски в пулеметах, а Лари взяла на прицел вход на лестницу, ведущую ниже, на первый этаж, к выходу в крепостной двор. «Ладно, что время терять?» – подумал я, да и метнул вниз по лестнице сразу две гранаты. Снова грохнуло, но криков и суеты не услышал. Заперта башня, или что?

Снова посмотрел на двойной «Шварцлозе». Изготовлены к стрельбе, ленты заправлены, вдоль стены в специальных держателях выстроены короба по двести патронов. Много патронов, тысячи. Правда, некоторым из коробов неслабо осколками гранаты досталось. Да и один из пулеметов потек, кажется… Но второй точно нормальный. Ну, вроде нормальный, если бегло смотреть.

Что делать дальше? Что делать? Дальше уже ничто на ум не идет, и даже всегда спокойная и умиротворенная Лари выглядит весьма озабоченной, покусывает своими кроткими клыками нижнюю губу, причем до крови. Это уже точно показатель, что у нас проблемы. Открывать бойницу во двор и принимать последний и решительный?

– Ты знаешь, что в этой башне потерна может быть? – вдруг спросил Балин.

– Потерна? Куда? – поразился я.

Откуда он знает, я даже спрашивать не стал. Больше гнома о местном строительстве и знать никто не может. И вообще они впустую не болтают. Если сказал – значит правда.

– Тут всяко может быть – задумался он – Может вообще в ближний лес вести. А может и в Башню Сеньора. Только найти потерну еще надо, если она есть.

– А с чего ты решил, что из этой башни? – поинтересовалась Лари, обернувшись к нему.

Орри, перезаряжавший «фауст», лишь тихо хмыкнул, услышав вопрос демонессы. Видать, совсем наивным ему показался. А я промолчу, за умного сойти попытаюсь.

– От Башни Стражи первая башня по стене – начал объяснять Балин – Так? Так. В Башню Стражи ходы никогда не ведут, считается, что враг все же может суметь открыть хоть один портал в крепость, поэтому прямого хода быть не может. Поэтому, если потерны делали, то в башнях, ближних к донжонам, чтобы прорыв врага можно было отсечь, и скрытно перебрасывать подкрепления.

Вот как… А я и не знал. Да и откуда мне такое знать? А ведь все просто – захвати один донжон, и весь крепостной двор под обстрелом, как у нас и получилось. Почему нас так мало дружинников встретило в башне? Потому что связали их боем, не давали перемещаться. А почему потерной не прошли, если она есть? Это странно. Хотя, почему странно? А если Маша как раз их командиров и сожгла? Кто еще должен был своих из портала встречать? А без командования они маневра силами и не устраивают, стреляют со своих постов и откуда удобней, да и все… Очень может быть.

– А как искать эту потерну? – спросил я.

– А вот так – вздохнул Балин и скинул со спины рюкзак.

Из рюкзака был извлечен инкрустированный серебром кожаный футляр. Балин снял с него крышку, после чего толстыми пальцами, аккуратно удерживая, извлек зеленую лозу, в нескольких местах перехваченную серебряными колечками. Вот оно что! Лозоходец он! Ценный специалист. У гномов в кланах таким как он всегда лучший кусок за столом обеспечен. Кто еще умеет узнать, что скрыто под землей, не махая киркой? Только такие лозоходцы.

– Вниз? – спросил я.

– А куда еще? Пошли.

Снизу было по-прежнему тихо, даже стрельба на улице стихла, разве что какие-то крики время от времени оттуда доносились. Взяв винтовку наизготовку, я пошел по лестнице первым, а гном затопал следом, как всегда заставляя меня страдальчески морщиться. Ну ладно, зато теперь он из своего «Льюиса» может так сыпануть свинцом, что мало никому не покажется. Но в нижнем каземате никого не было. Толстенная, дубовая, обитая железом дверь, ведущая в крепостной двор и укрепленная заклятьем, была закрыта на невероятно массивный засов. Вру, даже на два. Поэтому от взрывов никто не пострадал, кроме деревянных досок двери, исклеванных осколками. Ну и облако вонючего дыма от сгоревшей взрывчатки висело в воздухе.

– Всем тихо, короче – пробормотал Балин, и провел рукой по лозинке.

Та вдруг засветилась нежным серебристым сиянием, особенно ярким вокруг колечек, и вроде даже чуть шевельнулась. А Балин, закрыв глаза и что-то шепча одними губами, пошел крошечными шажками по каменному полу, плавно ведя лозинку из стороны в сторону. Я замер на нижней ступеньке лестницы, стараясь даже не дышать. Если есть потерна, то плевать, куда она ведет. Пока мы движемся, мы воюем. Если нас где-то запрут, то мы обречены. Но лично у меня совсем, совсем другие планы.

Гном между тем ходил из стороны в сторону, иногда тихо притопывал, а может даже и приплясывал, время от времени что-то бормотал вслух и все время бормотал беззвучно, поворачивался на месте, приседал, но в конце концов остановился и уверенно ткнул пальцем в ничем не примечательный участок стены, примыкающий, по моим прикидкам, к стене крепостной, и уверенно сказал:

– Здесь! Закрыто на тайный замок, но колдовства быть не должно.

Колдовства я не чуял, верно, но не удержался, спросил:

– А почему?

Балин посмотрел на меня с легким сожалением, как смотрят на детей, от которых ждали большего, а они продолжают приносить разочарования, и ответил:

– По колдовству дверь найти можно. Ты бы первый и нашел. А ход – тайный!

Последнее слово он произнес чуть не по буквам, чтобы я точно понял, о чем идет речь. А я и так понял, чего издеваться то?

– Открыть сумеешь? – спросил я.

– Не сумею – покачал он головой – С этой стороны замок не отпирается, только изнутри. Магия нужна.

Магия, магия… Возможно, что без Маши обойтись сумеем. Надо только примерно знать, где там сам замок спрятан. Об этом я и спросил. Балин задумчиво покомкал бороду в кулаке, затем похлопал ладонью по гранитной кладке:

– Вот тут должно быть. Ну, на ладонь выше или ниже, не больше.

– Ну-ка… – сказал я, приседая на колено и перетягивая бляху на ремешке с тыльной стороны ладони на внутреннюю.

Прижал ладонь с раскрытой пятерней к стене как можно плотнее и тихо шепнул заклинание. Легкая вспышка Силы разошлась в сторону – амулет активировался. Теперь сосредоточиться, пока лепесток Силы найдет замок. Двигать амулет нельзя, а лепесток короткий, с полметра всего. Ошибся с местом, и активируй «отмычку» заново. А заряд не бесконечный.

Все же ошибся. Через минуту Сила исчезла, не «зацепившись» за механизм. Выше пробовать или ниже? Выше. Передвинул ладонь, повторил всю процедуру и снова с нулевым результатом. Так придется Машу звать, ее силы тратить. Это будет плохо. Так, теперь ниже попробуем…

Я чувствовал, как лучик Силы изгибается в толще камня, стараясь нашарить замок, как щупальце маленького невидимого животного, и вдруг он окреп, затем Силой просто ударило так, что я даже охнул, а в глубине стены раздался металлический лязг. А затем дверь приоткрылась на могучих пружинах, солидно щелкнув при этом. В тот же момент в ее край вцепились могучие руки гнома, рывком отворившие ее, а я успел вскинуть карабин, из которого целился в темноту уходящего вниз узкого каменного тоннеля со сводчатым потолком. Но там никого не было.

Просигналить «общий сбор» было делом одной секунды. А еще через несколько вся наша компания собралась возле спуска в черный тоннель. Я повесил карабин на плечо, выдернул из длинных чехлов, висящих с боков рюкзака стволы с ложей от «вампирки», состыковал их с сочным щелчком, забил два патрона – с «колотушкой» и картечь. Мало их осталось, штук пятнадцать всего, всех видов. Достал затем из подсумка фонарик, прикрепил под нижний ствол ружья, щелчком включил. Яркий луч разрубил тело тьмы и осветил слегка выщербленные, но еще вполне целые ступеньки до самого низу.

А потерна глубокая, не халтурили, когда копали, на совесть делали. И камнем обложена мастерски, один к одному. Точно ведь гномья работа, а гномы никогда не халтурят. Я спросил, а Орри с Балином подтвердили хором. Значит не обвалится, по крайней мере.

Лари снова повеселела, и даже игриво шлепнула Машу, кажется, просто по привычке, а та уже и не заметила фамильярности. Тоже привычка, наверное. А затем мы начали спускаться. Правда, я задержался на минутку на верхней ступеньке, когда дверь закрылась, и примотал к рычагам запора гранату с отвинченной ручкой, но в «рубашке». Так, на всякий случай.

Мимо замерших на лестнице друзей пришлось протискиваться, потому что шириной галерея не отличалась, но все же мне удалось возглавить нашу процессию, и пойти вперед. Вместе с Лари, конечно, глаза которой светились как два зеленых фонаря, и которая видела в темноте не хуже любого иного демона.

Нащупал заодно рукоятку «сорок четвертого», удобно ли? С «вампиркой» по ударной мощи револьвер не сравнится, но тоже не шутка. Бабахну – мало не покажется, тем более, что у меня там пули собственной конструкции, мной же и изготовленные. Такие никакая фабрика не выпускает, сложно очень и дорого, только вручную можно, или заказать кому. В середине каждой пули шип-середечник из закаленной стали, любую броню прошибающий, а по краям обложен он, как чесночная головка, свинцовыми дольками хитрой формы, на особом клею держащимися. Попадет в тело пуля – сердечник прямо пойдет, насквозь, а дольки во все стороны разойдутся, выписывая причудливые траектории, ломая кости и разрывая ткани.

Зимой, когда работы мало, потому что люди все больше сидят в городах, и нечисть с нежитью их есть не так часто, а вечера темные и долгие, каждый день я «готовлю телегу» : снаряжаю патроны, клею свои резиновые «грелки», подгоняю под них пробки, в общем – готовлюсь к «охотничьему сезону». В такие вечера и делаются «колотушки» для ружья, осиновые колья с оперением, заполняются колдовским фосфором зажигательные пули, ну и вот эти револьверные льются, собираются, клеятся и обжимаются в гильзах. Жаль только, что и эти запасы когда-нибудь к концу подходят. Как сейчас, например.

Отвлекся я, а отвлекаться нельзя. Потому как не верю, что этот ход без всяких сюрпризов. Не может такого быть. Пусть замок это не Пантелея, он здесь только бывает (и то, если мы куда надо попали, а не демоны ведают по чьему хозяйству шляемся), но магики здесь были точно. Двоих Маша сожгла, одного мы из убежища застрелили, и как минимум двое в живых были там. А значит, было кому безопасностью тутошних галерей заниматься.

Поэтому шел я медленно, хоть вибрирующий от переизбытка адреналина организм требовал нестись сломя голову. Шел и прислушивался, нет ли где слабого магического отблеска настороженной ловушки? Где же их еще и ставить, как не в подземных ходах? Самое место.

Синеватый луч фонаря освещал лишь обожженные кирпичи, которыми был выложен ход. Под ногами было сухо и совершенно не пыльно, но воздух не был спертым, да и ток его ощущался. Время от времени к нам приносило волны какого-то смрада, больше всего напоминающего о зверинце.

Вскоре через потолочную кладку начали пробиваться, и довольно густо, какие-то светлые, полупрозрачные корни. Это меня насторожило, а послышавшийся сзади голос Орри укрепил меня в моих подозрениях:

– Так быть не может – просипел сзади гном – Через гномью кладку корни не растут, мы в потернах кладем кирпич с давлеными рунами. Не так тут что-то.

Подумав секунду, я извлек нож и аккуратно прикоснулся его лезвием к одной из свисающих прозрачных веревочек. Реакция была мгновенной – с необыкновенной быстротой корень стянулся вокруг лезвия, да еще с такой силой, что разрезал сам себя, распался, а соседние корни тонкими плетьми замельтешили в воздухе, удлиняясь и норовя схватить хоть что-нибудь. Я резко отскочил назад, столкнувшись с Лари, отчего мы чуть не повалились на пол.

Одновременно с этим по тоннелю пронеслась несильная, но ощутимая волна магии. Вот гадство! Не только ловушка, но еще и сигнализация! Если и была у нас какая-то скрытность, то теперь ей точно конец.

Прижавшись к самому полу, я пошарил лучом фонаря по стенам коридора. Участок с бешеными корнями тянулся метров на десять, затем кладка снова была гладкой. А как эти десять метров проходить? Рвать каждый корешок? Ножами резать? Это сколько же времени займет? Выручила Маша. Недолго думая и даже не предупредив, она послала вдаль по коридору вихрь стужи, столь сильной, что я испугался – как бы самому не проморозиться. И в ту же секунду шевеление прекратилось – все корешки замерли в том положении, в каком застал их почти незаметный белый смерч. А Маша спокойно сказала, пояснив:

– Нас в любом случае уже засекли, незачем скрываться.

– Наверняка – подтвердила Лари.

Действительно, мы уж и так шумим-стреляем-колдуем здесь напропалую, было бы наивно полагать, что в этом ходе нас не заметят. Даже не наивно, а форменной дуростью было бы так думать.

– Ну и демоны темные с ними – подвел я итог короткому диалогу и снова прикоснулся ножом к одному из корешков.

Как я и ожидал, тот отломился со слабым хрустальным звоном, упал на каменный пол и разбился вдребезги, как самая обычная сосулька. Дальше все было просто – ружье с фонарем подмышку, а разложенной пружинной дубинкой знай, води перед собой. И слушай тихий мелодичный звон падающих сосулек. Когда уже почти дошли до самой границы «корневого места», я замер как вкопанный.

– Ловушка.

С этим меня не обманешь – дар. А поставили толково, на их месте я точно так поступил бы. Если кто прорвется сквозь корни, то радостный и гордый победой влетит в новую напасть.

– Где? – спросила меня подтянувшаяся сзади Маша, но тут же сама себе ответила: – Ага, вижу. «Демонова печь».

– Это что? – не понял я.

– Заклятие такое, только в ловушках используется – объяснила Маша – Просто в том месте, где ловушка стояла, жар поднимается такой, что жертва спекается как пирог в печи.

– И что делать будем? Сломаешь?

– Примерно – кивнула она – Но не сломаю, а украду.

– В смысле?

– В прямом. Это же Сила! – она подмигнула мне – А ты и не слышал про такое небось? Сама придумала.

Во как. Действительно не слышал. Интересно. Зато я слышал, что если какой колдун, или колдунья, как в нашем случае, придумывает не только новые заклятия, но и новые методы их использования, как сейчас, например, то такой заклинатель очень даже запросто может претендовать на звание Великого. Не сейчас, так попозже.

Пока я так лестно о ней размышлял, без пяти минут Великая вытянула левую руку со своим амулетом, произнесла короткое заклинание, после чего между ее рукой и ничем не примечательным местом каменной кладки образовалась светящаяся и слегка колеблющаяся дуга. Совсем как призрачная струйка воды из шланга, только текущая задом наперед, как будто кинопленку крутят назад. Прошло несколько секунд, и струйка прервалась, а тихий отблеск магии, идущий от ловушки, просто исчез. Нет там ничего больше.

– Это что же получается? – спросил вдруг Балин, заметно пораженный – Было ваше, а стало наше? Просто всю Силу забрала, ведьма? Ну ты скажи, даже не слыхал про такое…

Он лишь покачал головой.

– Именно! – гордо заявила Маша, надевая цепочку медальона на шею, после чего скомандовала: – Повосхищались – и хватит. Сашка, веди давай.

Действительно, что-то тормознул я от обалдения. Надо бы и дальше идти. Да и повнимательней надо, а то раскрыл варежку… Вперед, вперед и только вперед.

Ход повел нас дальше, изгибаясь каждые двадцать метров под прямым углом. Зачем – не знаю. Так надо, наверное. Двигались мы очень медленно, короткими осторожными шажками. В показавшиеся подозрительными кирпичи я тыкал то стволами ружья, то своей раздвижной дубинкой, но пока с неприятными сюрпризами мы не сталкивались. А ведь помимо ловушек магических есть еще и самые обычные, механические, а то и просто мины.

И запах зверинца, который мне нравился тем меньше, чем сильнее он становился. Хороший такой запах, какой обычно идет от хищников. Или от очень больших, или если их очень много. Ну, и куда нас выведет этот ход?

– Стой… там кто-то есть – прошептала Лари сзади.

Я послушно замер. Я чувствую взгляды и магию, а тифлинги чуют жизнь. Сказала, что кто-то впереди – значит, так оно и есть. И там не нежить, у нежити жизни не бывает. Да и запах сомнений не вызывает – точно есть.

Вид у Лари здорово настороженный, черты лица снова заострились, глаза вроде даже засветились ярче. Нюхает воздух, даже клыки оскалила. Карабин, как и у меня, за плечом висит, в руках «таран» помповый.

– Что там? – шепнул я.

– Не знаю… – ответила она сквозь зубы – Что-то большое. И кажется – голодное.

Я было собрался задуматься, но сразу же отмел сомнения. Выбора у нас нет в любом случае, равно как и обратной дороги. Что бы я не планировал, но все пошло не так с момента, как нас обложили в убежище, и события развиваются по своей собственной логике, ничего общего с моими планами не имеющей. А это значит, что нам надо идти вперед. Что бы там нас не ждало. А насчет «большое» …

– Орри! Штуцером вооружайся – прошептал я, не оборачиваясь.

Чтобы понять, что гномы стоят совсем близко, глаза на затылке нужны не были – они по сопению определялись. Орри пробормотал что-то невнятно, послышалась возня, а затем негромкий лязг металла – гном зарядил штуцер парой жутких патронов. Расстояния в тоннеле не велики, и он не промахнется. Лишь бы нам всем не оглохнуть, если эта его карманная гаубица пальнет.

Ну, вперед! Я всех веду, я первый и иду. Можно, конечно, проверять каждый шаг магией, Машу просить, да вот беда – сколько нам таких шагов сделать надо? И не придется ли нам драться в конце пути, когда все шаги будут сделаны? Шаги ведь эти нас точно не к банкетному столу ведут. И останутся ли тогда у нашей колдуньи силы? А это значит, что ее силы мы будем экономить, а для этого я пойду в головном дозоре.

Снова поворот тоннеля, в такой темноте даже с помощью зеркала выглядывать бесполезно. Каждый раз приходится высовываться с ружьем самому, ожидая, что какая-нибудь гадость откусит голову. А я от такой мысли, можно сказать, легкий дискомфорт испытываю, почти до усрачки. Но и за этим поворотом ничего. И обычных ловушек пока не встретили. А вот запах все сильнее и сильнее, а заодно и какой-то странный звук появился. Такой, словно кто-то задумчиво пинает неплотно прикрытые решетчатые ворота, а створки гудят от вибрации и лязгают друг о друга, по-другому и не объяснишь. Регулярно так пинает, неторопливо и методично, словно от скуки. Кто бы это скучал?

Почему-то вспомнилась совсем недавно прочитанная книга «Описания разнообразных подземелий, имевших бытность свою в фамильных замках достопочтенных родов дворянства, что проживают в Северо-Западном уделе», в переводе. Что мне из этой книги запомнилось, так то, что ни от одного из подземелий ничего хорошего ждать не следовало. Кто там просто тюрьмы устраивал, кто зверинцы с диковинными хищниками держал, а один владетель специально нежить разводил и туда своих врагов через колодец спускал. Автору книги он больше всех понравился своей изобретательностью. А чем тут развлекаются местные хозяева? Воняет, демоны темные… И стук этот…

Чем ближе к источнику звука я подходил, тем медленней и тише становились мои шаги. И это несмотря на то, что фонарь светил как прожектор на маяке, и увидеть меня можно было чуть не с другого края вселенной. Но тут одна тонкость есть: у подземных тварей или вообще зрения нет, они на тепло, звук и ауру наводятся, или наоборот зрение острое невероятно. Для первых свет фонаря ничего не значит – от этого света тепла нет, от меня самого куда больше. Да и ауру не отключишь. А вот для вторых яркий свет большой помехой может быть, они к темноте привычные. Так что от фонаря проблем не будет, а вот от отсутствия оного будут наверняка.

А затем впереди обнаружился выход из галереи. Не на воздух выход, в смысле, а просто в какое-то большое и широкое помещение. Из которого, судя по всему, и несло хищником, и откуда доносился стук. Луч же моего фонаря освещал участок кирпичного пола, и быстро гас – в воздухе плотным облаком висел какой-то туман премерзкого вида.

– Оно рядом – тихо сказала Лари.

– Да уж наверняка – согласился я – Воняет так, что сомневаться грех.

Еще пара осторожных шагов, еще и еще. Вот и выход из тоннеля, за ним туманная тьма. Хотя… не совсем и тьма, откуда-то свет падает. Немного, но есть. Значит, тварь здесь может быть не слепая, но привыкшая к темноте. И фонарик ей наверняка не понравится, если в глаза, скажем…

А затем в темноте что-то рыкнуло, не громко, но так внушительно, что я чуть не подпрыгнул с перепугу. Солидный такой рык, да и злобный к тому же. Ладно, все равно нам вперед, боковые ходы нам в галерее пока не попадались, чтобы направление выбирать. Лишь пригнулся, почти присел, чтобы Лари могла через мое плечо тоже стрелять. Ох, не оглохнуть бы. Еще чуть-чуть… Нам бы из самого тоннеля выйти, а то мы так стрелять друг другу мешаем. Нам хоть бы в колонну по два разойтись… или шире.

Еще немножко вперед, еще, в туман, во тьму, пожирающую свет моего фонаря. Да и не только моего, у остальных то фонари тоже светятся, а все как в вате вязнет. Кто рычит? Покажись.

Конец туннеля, стены зала резко пошли в стороны. Потолок низкий, лежит на массивных колоннах, но сам зал большой, и кажется – круглый. Откуда-то сверху через редкие отверстия пробивается дневной светМы резко раздались в стороны, инстинктивно выстраивая полукруг, в центре которого оказалась Маша. Все понимают, что на нее у нас главная надежда, если пули, скажем, не помогут. Я обвел всех глазами. Лари спокойна, но лицо снова «поплыло», став неуловимо нечеловеческим, а глаза светятся изумрудным светом. Балин нервничает, все время перехватывает «Льюис», стараясь ухватить его половчее. Орри набычился и сопит громко, прижав приклад своего «громобоя» к плечу. Маша вообще глаза закрыла, обратившись к внутреннему зрению. Интересно, видит что-нибудь? А себя мне не видно, зеркал тут не предусмотрено, знаете ли.

– Орри, тихо ты! – прошипел я.

Мне показалось, что я что-то услышал, но сопение гнома забивало все прочие звуки. Вроде как не он один сопел, а еще кто-то. Не Балин.

– Здесь есть кто-то живой. В этом зале. Там! – сказала Лари, указав дробовиком с фонарем прямо перед нами.

Похоже. Оттуда вроде пыхтение и слышалось. Стоп, слышится, Орри действительно убавил звук. И сопит кто-то всерьез, легкими объемом так с кузнечный мех, примерно.

– Всем укрыться за колоннами! – скомандовал я – Это что-то большое.

Вопросов никто не задавал, все метнулись к укрытиям. Если тварь велика и тяжела, то у нее зачастую есть привычка атаковать с разбегу, чтобы просто пробежать по тебе и вмять в землю. Поэтому даже дети в Великоречьи знают – встретил что-то крупное – сразу встань за любое укрытие, если успеешь, конечно. А колонны здесь капитальные, из дикого камня сложенные, по метру в поперечнике. Даже каменный тролль не сможет свалить эти колонны, хорошо не поработав молотом. Интересно, а если ракшаса мечом? Вдребезги разлетелась бы, наверное. Ракшасу больше не хочу, пусть даже тролль будет.

За одной колонной со мной укрылась Маша. Я выглядывал справа, а она – слева, сжимая в кулачке свой амулет-медальон. Она явно была растеряна и крутила головой во все стороны.

– Что такое?

– Не понимаю – прошептала она – Я еще чувствую нежить, совсем рядом, и очень много. Вокруг нас, словно мы окружены… Но какую-то странную нежить.

– Чем странную? – спросил я, чувствуя как сердце начало свой путь вниз, от законного места в груди до самой нижней точки желудка.

Вот только нежити вокруг нас и чтобы очень много нам только и не хватало для полного счастья. Кого мы пока еще не встретили? Правильно, нежить. Соскучится успели. Шучу. Плоско.

– Еще какой-то барьер есть между нами и…

Договорить она не успела. Пахнуло вонью и жаром, послышался мягкий тяжелый топот, сопровождаемый клацаньем крепких когтей по камню, и из-за ближайшей колонны в луч фонаря выбежало нечто огромное, сгорбленное, покрытое с головы до ног свалявшейся в колтуны серой шерстью. Существо напоминало одновременно вставшего на дыбы медведя и огромную обезьяну… нет, все же именно гигантскую обезьяну, но с огромной пастью, набитой кривыми клыками, над которой расплылся широкий нос, и алели крошечные красные глазки. Кожа на морде была лоснящегося черного цвета и сплошь покрыта морщинами, толстые пальцы на огромных ладонях заканчивались не слишком длинными, но явно острыми когтями. В довершение всего в одной руке обезьяны был огромный обоюдоострый боевой топор.

– Ночной гость! – заорал Балин, и в ту же секунду по ушам хлестнуло грохотом пулеметной очереди.

Пули вздыбили грубую длинную шерсть на груди существа, брызнула кровь, но никакого другого эффекта это не произвело. Оно даже не покачнулось, а лишь рванулось к гному, на ходу занося топор и придавая ему убийственный замах. Но и гном не зевал – неожиданно ловки скачком скрывшись за колонной, в которую, выбив огромный пучок искр, врезалось полукруглое острое лезвие. А заодно тварь издала такой рев, что и тур-ящер бы постеснялся впредь с ним состязаться.

Увидев, что немедленная гибель Балину не грозит, он даже успел перебежать за следующую колонну, я сдержал уже давивший на спуск палец – позиции не давала возможности выстрелить так, чтобы поставить точку. Обезьяна оказалась ко мне спиной, сплошь покрытой могучими мышцами под ковром свалявшейся в войлок шерсти, а уязвимый затылок исчез за могучими покатыми плечами.

Загрохотали выстрелы «тарана». Лари тоже стояла за колонной, с невероятной быстротой передергивая цевье, и выбрасывая из толстого дула длинные всплески синеватого пламени. Но стреляла она картечью, что для этой тварюги было не опасней щекотки – все путалось в шерсти, выбивая из нее облака пыли и грязи, даже, как мне кажется, не причиняя твари не то что вреда, а даже боли.

Сомкнутые ладони Маши налились красноватым сиянием, но она держала, не отпускала заклятие, все же на это хватало выдержки. Я же бросился за следующую колонну, обегая тварь по кругу, чтобы влепить две «колотухи» с усиленным зарядом в морду существу.

Обезьяна разозлилась. Гигантская секира описала стонущий полукруг в воздухе, целясь в демонессу, но та тоже увернулась, с кошачьей грацией и скоростью, скрывшись за колонной. А опустевший дробовик покатился по полу, под ноги твари, заставив ее на секунду отвлечься. Видать, Лари решила за карабин схватиться, пули из которого мало какая шерсть удержит. Это и стало последней секундой жизни моего «тарана» – огромный топор снова свистнул в воздухе, и оружие разлетелось пополам, разрубленное прямо посреди ствольной коробки. Половинки его, вращаясь, исчезли в темноте, озарившейся было огнем от выбитых искр, а демонесса, успевшая укрыться за следующей колонной, вскинула СКСМ и с огромной скоростью расстреляла в обезьяну целый магазин.

Эти выстрелы попали в цель. Обезьяна взвыла, дернулась, огромная рука с громким хлопком закрыла морду, из-под пальцев потекла кровь. Ага, работают пули! Да и от пулеметной очереди, что Балин в тварь засадил, шерсть у нее на груди вся промокла от крови. Остроконечная высокоскоростная пуля – это вам не картечь.

Однако точку в поединке поставил Орри. С поднятым штуцером он выступил из-за колоны, прицелился, и… Сверкнуло, все мгновенно оглохли, сноп пламени, как будто вырвавшийся из главного калибра канонерки, разогнал тьму, а обезьяна словно попала под невидимый грузовик, сбивший ее с ног и покативший по полу. Вылетевший из лапы топор беспомощно закрутился на камнях, после чего замер.

Я ничего не слышал, но понял по шевелению бороды и усов, что гном выругался, сам пораженный мощью своего оружия. Я перевел взгляд на обезьяну. Она лежала на полу, упав мордой вниз, и из полуоткрытой пасти на камень вытекала красноватая, смешанная с кровью пена. Кровь текла и из пустой глазницы, куда угодила пуля из карабина. Конечности и спина твари мелко подергивались, что сразу наводило на мысль о предсмертной агонии.

Медленно, прижав приклад ружья к плечу, я приблизился к твари, но так, чтобы оказаться за пределами досягаемости ее длинной руки, навел стволы ей в лоб, низкий, покатый и морщинистый. Такой «колотухи» могут и не пробить. Зато мозги через уши вышибут.

Краем глаза увидел остановившиеся возле меня тяжелые гномьи ботинки – подошел Орри. Что-то сказал, но за звоном в ушах я его не расслышал.

– Что? – переспросил я.

– Видал, какая моща? – рявкнул он, продолжая целиться из штуцера в чудовище.

– Видал – ответил я, явно излишне громко – Сам как?

– Чуть не упал – нервно хохотнул он.

– Надо стоять по-другому, не как с обычным карабином. Я потом покажу.

Увидев, что он снова собирается выстрелить, я положил руку на ствол штуцера и направил его в пол, сказав:

– Не надо! А то совсем оглохнем, и патроны жалко. Мы вот так!

С этими словами я вытащил из кобуры револьвер, обошел лежащую тварь так, чтобы зайти со стороны темени и дважды выстрелил. В куполообразном своде черепа появились две дыры, а тварь лишь дернулась пару раз и затихла. Светящиеся красным глаза погасли. Пальба из «сорок четвертого» тоже по ушам прошлась как катком, но все же не столь ужасно, как из гномьего «громобоя».

Нежить. Маша сказала про нежить. Хоть с ней что-то не так, но я даже само слово не люблю. Напрягает оно меня и расстраивает.

– Занять круговую оборону! – крикнул я.

Раз нежить вокруг нас, то вокруг и будем обороняться. А я все же посмотрю, что там такое. Кстати, после смерти твари туман начал быстро развеиваться, словно где-то включилась мощная вытяжка. Обезьяна его напустила? Очень может быть, ведь природную магию, данную существу от рождения, я не умею ощущать. Вот и не ощутил. Границы зоны видимости начали постепенно раздвигаться, лучи фонарей достигали все дальше и дальше. равно как ярче становился свет, падающих вниз через световодные колодцы. Они же были и вентиляцией, судя по всему, только не эффективной.

– Пошли, посмотрим – услышал я над ухом и вздрогнул.

Ну что за манера так бесшумно приближаться у тифлингиссы? Неприлично так делать. Некультурно. Но с другой стороны, я уже не раз убеждался, что смотреть на новую потенциальную опасность лучше вдвоем с Лари, чем без нее. Вот мы и пошли, я с ружьем, а она с карабином наизготовку, в темноту, туда, где должны были быть стены зала. Но вместо стен лучи фонарей высветили массивную стальную решетку, украшенную символами Солнца. Но никакой магии, и замки вполне обычные, под ключ. А за решеткой… за решеткой были тюремные камеры, узкие, утонувшие в глубине массивной стены и такими же стенами между собой разделенные.

Некоторые из камер были пусты. А в некоторых были… люди? Нет, не люди. В некоторых были вампиры, ослабевшие, отощавшие от бескормицы, похожие на очень бледных людей, которых морили голодом по нескольку недель. Мужчины и женщины, все одетые в серые грязные балахоны с капюшонами, напоминающие клобуки монашеских орденов. Все выглядели безразличными ко всему, на нас даже никто не смотрел, кроме одной вампирши, выглядевшей посвежей и поздоровей других. Видать, недавно сюда угодила. Из пришлых вампирша, совсем молодая, в смысле и обращена недавно, да и когда обращали, ей не больше восемнадцати было.

Мы встали напротив ее камеры, глядя на нее и не говоря ни слова. Она попыталась привстать с каменного ложа, но свалилась назад – на нее еще и ошейник был надет, от которого цепь вела к стене. И не простой ошейник, рунный, наверняка для того, чтобы ее смирять можно было.

– Кто вы? – разлепив сухие губы, спросила вампирша.

– Неважно – ответила Лари – Кто ты?

– Разве это теперь важно? – невесело усмехнулась та – Узник. Не знаю чей, не знаю зачем.

– Как ты сюда попала? И откуда? – спросил я.

Вампирша помолчала пару секунд, затем пожала плечами, как будто говоря: «Да что теперь терять?», затем сказала:

– Я из Царицына. У нас там было гнездо. Но как я оказалась здесь – не спрашивайте, я понятия не имею. Очнулась на каком-то столе, голая и привязанная. Потом мне дали эту одежду… – рука раздраженно тряхнула полой балахона – … и приволокли сюда, приковав.

– Давно?

– Не знаю – пожала та плечами – Здесь нет времени. Раз давали кровь, совсем немного. Не хотят, чтобы мы ослабели окончательно, наверное. Но и стать сильнее не дают, посмотрите на остальных.

– Кого ты видела?

– Слуг, в масках. И колдуна, очень сильного, даже страшно стало.

Вот это уже интересней. Мы тут, знаете ли, одного колдуна разыскиваем, сильного, аж страшно.

– Расскажи о нем.

Она чуть улыбнулась:

– Зачем? Разве вы меня отпустите? Если я не ошибаюсь, у господина на шее бляха охотника, я для него добыча.

Она не сказала «нас», она сказала «меня». Все верно, вампиры без гнезда не способны думать о ком-нибудь кроме себя самого.

– Отпустим, почему нет? – пожала плечами Лари – Вампиром больше, вампиром меньше.

– Отпустим – кивнул я – Мы не за тобой пришли. Правда, выбираться будешь отсюда сама, помочь ничем не сможем. У нас свои дела.

– А это?

Тонкие бледные пальцы вампира коснулись ошейника. Тот откликнулся едва заметной магической вспышкой. Явно модификация обычного рабского ошейника, только не душит, а что-то другое делает. Для нашей колдуньи – раз пальцами щелкнуть.

Я обернулся к Маше, жестом пригласил подойти, что она и сделала. Показав через решетку на ошейник, я спросил ее:

– Сломать сможешь?

– А стоит? – с сомнением протянула она.

– Ну, решетку же мы не открываем – пожал я плечами с показным равнодушием – Не договоримся – пусть дальше сидит, уже без ошейника. Решетка крепкая, замки надежные, открыть все равно не сумеет.

– Думаешь? Ну ладно.

Хлопок в ладони, и тот для внешнего эффекта, краткое заклинание, луч Силы – и толстый ошейник со звоном осыпался на пол. Старая бронза разлетелась на куски, как стекло под молотком. Вампирша испуганно подпрыгнула, схватилась за шею, но быстро успокоилась и с подчеркнутой благодарностью поклонилась Маше.

– Благодарю.

– Без проблем – ответила колдунья – А теперь говори, а то останешься в клетке.

Вампирша сделала шаг к решетке, оплела ее ржавые прутья пальцами.

– Выход там – рука в широком рукаве просунулась между прутьев и указала куда-то в темноту – Нас приводят оттуда. Там лестница, за ней стальная дверь. За дверью охранники. Потом еще одна дверь, за которой круглый зал с несколькими комнатами. Я была толко в одной, она похожа на камеру пыток, но это не она. Там чувствуется Сила. Много Силы.

– Что про колдуна? – задал я самый важный вопрос.

– Сильный. Из пришлых. Худой, спокойный, даже равнодушный. Он осмотрел меня, сказал «годится», после чего меня увели в камеру. Больше не знаю ничего.

Пантелей. Точно он, все совпадает. И интерес к вампирам, и то, что она из Царицына, и вообще – все. Нельзя так ошибиться, он это. Только бы в замке был, не уехал никуда. Обидно будет разминуться. О том, что может случиться с нами, если мы не разминемся, думать не хотелось.

– С того раза его еще видела? Здесь он сейчас?

– Откуда мне знать? Заперли меня, и забыли.

– Женщину молодую не видела? – спросила Маша – Молодая, худая, высокая, длинные светлые волосы.

– Нет, никого больше не видела – покачала головой вампирша.

– Вас так и держат здесь? – снова вступил в разговор я.

– Иногда уводят. Слуги эти самые. Обратно никто не возвращается.

– Слуги – люди?

– Нет – слегка усмехнулась она – Когда меня сюда тащили вдвоем, я даже брыкнуться не могла. А их двое было. Сами подумайте, смогли бы люди? Да и вообще они какие-то странные.

– Чем?

– Тяжелые очень – задумчиво сказала вампирша, прищурившись и словно анализируя впечатления – Я одного оттолкнуть ухитрилась, что есть сил, а он только на пару шагов отступил. И такое впечатление было, что статую толкаю.

После этих слов Маша, Лари и я дружно переглянулись. Что-то это все очень напоминает. А Маше – так особенно.

– Ну что, откроете дверь? – нетерпеливо спросила пленница, побарабанив пальцами по прутьям решетки.

Затянутая в черную перчатку рука Лари метнулась к ней, вцепившись в волосы, вдавила лицом в решетку, причем ловко так, как раз меж двух знаков Солнца. На палец в сторону – и ожог до конца вечной жизни. Черты красивого лица снова заострились, показались клыки, глаза засветились. В голосе опять послышалось сдержанное рычание:

– Если хоть шаг сделаешь без разрешения – отрежу голову. Поняла?

С последними словами Лари так сильно прижала жертву к прутьям, что я даже слегка испугался за ее лицевые кости. А та заметно перетрусила, что для вампиров совсем не характерно. Почуяла силу. Ничего, ей полезно. Отпускать все равно придется, раз обещано, за обещаниями боги следят, но вампиры такой народ подлый, что доверять ей страшновато. Души нет, внутри пустота, могут что угодно сотворить.

– Да поняла я, поняла! – аж взвизгнула вампирша, старясь вырваться и понимая, что не получается.

Верно, молодая вампирша демонессе по силе не соперник. Дорасти еще надо.

– Обезьяна, что мы убили, за тюремщика была? – спросил я.

– Да, он клетки охранял! – уже проскулила пленница.

Лари с силой оттолкнула кровососку назад, так, что та отлетела к задней сене камеры и изрядно приложилась затылком. Но ничего, сразу вскочила, вид одновременно испуганный и злой.

– Посиди пока – сказал я, и направился назад, к гномам, которые стояли с настороженным видом возле туши убитого чудовища.

Кстати, тварюгу эдакую вообще стоит рассмотреть, я таких еще е видел. Вон какой топор валяется на полу – значит, еще и разумное оно было. Подошел вплотную, чуть не задыхаясь от отвратной вони, присел на корточки. Самая натуральная обезьяна. Только очень большая, под тонну весом, наверное. Низкий лоб, маленькие глазки, огромная пасть, толстый череп, шерсть как войлок, как перепутанный конский волос даже – броня настоящая. И плотоядная, по всему видать – зубы, когтищи… и насекомые!

Я прыжком отскочил назад, увидев великое множество вшей. Спутанная шерсть обезьяны шевелилась как живая от сонмов насекомых, под ней ползающих. Сейчас труп начнет остывать, и вся эта армия начнет экспансию на окружающих теплокровных, вознамерившись найти себе новое пристанище поуютней и потеплее. Так что нечего слишком приближаться. И все же…

– Балин, как ты это назвал? – спросил я у меняющего диск в пулемете гнома.

– Ночным гостем я его назвал. Не слыхал про таких? – спросил он.

– Нет – покачал я головой – А должен был?

Пулемет был заряжен, а пулеметчик настороженно оглядывался по сторонам. Кстати, держал его Балин уже с некоторой нежностью, видать – своим посчитал, вместо незаметно покинутого карабина. Ну и правильно, даже этой обезьяне от его стрельбы досталось, вон, кровь сквозь шерсть с груди до сих пор на пол стекает.

– Ну, если ты охотник, то знать бы не помешало – наставительно сказал гном – Хотя в этих краях они не водятся, они на самом севере, под Медвежьими горами обитают. Там, где клан Байри Молота живет. Очень гадские, понимаешь, твари.

– Чем гадские?

– Живут в пещерах, туман наводят, а с близи еще и морок. А силы как у виверна. Часовых воруют и едят, на рудокопов нападают, беда с ними, в общем.

– Разумные они? – уточнил я.

А то мало ли? Может дрессировкой научили топором махать.

– Мало того, что разумные – влез в разговор Орри – Так еще и хитрые, каких поискать. Лет двадцать назад клан Байри за помощью обратился, несколько тысяч нашего народа туда съехалось. Облаву устроили, взрывали проходы, вроде истребили почти. Последние вроде как ушли.

– Ага – кивнул я – И один, значит, аж досюда дошел. Ну-ну. Кстати, Балин, замок надо бы вскрыть.

– Надо – так вскроем – кивнул гном – Кровососку отпускаете?

– Ее самую.

– Гляди, пожалеем – вздохнул он в бороду.

– А что делать? – не менее горестно вздохнул я – Обещано было.

– Раз обещано, выполнять надо – кивнул он косматой башкой и закинув пулемет за плечо, направился к камере, по пути вытаскивая из висящей на боку кожаной сумки какие-то побрякивающие инструменты. А я ногой пошевелил половинки дробовика, по которому тварь рубанула своим топором. И перехватил виноватый взгляд Лари. Ну да черт с ним, хорошо, что не по ней угодило. А вот то, что она успела забрать у Орри двуствольный «огрызок» – это ей большой плюс. Тактическая грамотность это называется. Так что, помимо моей «вампирки», еще один дробовик на острие удара у нас есть.

Через минуту тяжелая скрипучая дверь распахнулась. Вампирша было сделала шаг вперед, но наткнулась на предостерегающий жест Маши и послушно отступила назад. Уже поняла, что с нами шутить не надо. Молодец, вовремя сообразила.

Затем у Маши на правой ладони словно маленькое светящееся облачко появилось, совсем крошечное, с недозрелое яблоко. Она слегка подкинула его в воздух, и издевательски небрежным щелчком отправила его в вампиршу. Та среагировать не успела, облачко превратилось в призрачную золотистую стрелку, метнулось к ней со скоростью молнии и ударило ее в грудь.

– Что это? – испуганно спросила она, прижавшись к стене.

– Если приблизишься к нам на пятьдесят шагов – я это почувствую – сказала Маша – И испепелю тебя. И ты почувствуешь – так что держись подальше. Освободить тебя освободили, иди следом, но приближаться не смей. Ясно?

– Ясно… – протянула вампирша с оттенком разочарования.

Вздохнуть бы еще надо было для выразительности, да вампиры не дышат. Мертвые они, нежить, одним словом.

Неожиданно вампирша ойкнула и схватилась за грудь. Испуганно посмотрела на колдунью.

– Ты что сделала со мной?

– Больно? – усмехнулась Маша – Это потому, что мы близко. Сиди пока, мы отойдем в сторонку.

Она жестом предложила нам отойти от камеры, оставив кровососку наедине с новыми страхами. Так мы и сделали, направившись к широкой двустворчатой двери в дальней от нас стороне зала, сопровождаемые равнодушными взглядами доброго десятка вампиров, сидящих в своих клетках. Пусть сидят, не до них нам.

А вот через эти грязноватые железные створки и проходит наше продолжение маршрута. Снова построились в боевой порядок, держа ворота под прицелом.

– Всем внимание! – заговорил я – По поводу этих самых слуг, что очень тяжелые. Убить их никак не получится, способ лишь один – стрелять прямо в пасть. Или башку снести, но они как глина сырая, даже топор завязнет.

– Это как так? – удивился Орри.

– А так. Продукт колдовства, Пантелей их из вампиров делает – пояснила Маша – Но то, что держит их живыми, у них во рту. Другого способа справиться нет. В меру сил буду прикрывать вас, если наткнемся, постараюсь хотя бы не подпускать близко. А дальше уж вы сами.

– А глаза? – спросила Лари, поглаживая цевье «огрызка».

– Глаза должны быть уязвимы – ответила колдунья – Но без уверенности, что смотрят они именно глазами.

– Ясно – кивнула демонесса, не выглядя слишком уж озабоченной.

Я выкинул из ружья патроны с «колотухами», а вместо них забил в стволы два с картечью. Обычной, без хитростей, все равно ни огонь, ни серебро на таких тварей действовать не должно. Только бить по-тупому картечью, на разрушение, так сказать. За спиной у меня послышалось металлическое бряканье – Балин перезарядил «фауст», которым против Ночного Гостя так и не воспользовались, что и к лучшему – тесновато, а осколков от этих гранат много.

– Ну, раз ясно, то пошли – сказал я – Орри, глянь, замок заперт, или как? Балин, давай, дверь на прицел. Но без команды не стреляй.

Про команду я добавил, вспомнив о том, что здесь в любом месте может Настя оказаться. А гномы не очень в курсе всех дел, могут пальнуть в кого угодно. А теперь надо поаккуратней, да и кто знает, кого мы вообще встретим?

Замок лязгнул, Орри удовлетворенно пробурчал что-то, убирая инструменты и снимая с плеча пулемет. Имеешь гнома в команде – имеешь взломщика. Любого гнома, уточню. У нас что Орри, что Балин – любой замок для них как орех щелкнуть, разве что за исключением особо сложных, гномами изготовленных.

Все разбежались за колонны, которых, к счастью было много, и которые являли собой хорошее укрытие. В том числе и от гигантских обезьян, как мы совсем недавно убедились.

– Приготовились! – скомандовал я, беря на прицел двери – Открывай!

Орри вцепился в ручку и потянул протяжно завывшую створку на себя. За ней была пустота. Ну, в смысле насчет охраны. Недлинная лестница вверх с выщербленными ступенями, а там еще одна дверь, близнец этой. Опять все заново начинать. Радует лишь то, что эту дверь тоже снизу на прицел можно взять – очень не хочется скапливаться в узком проходе всем сразу.

– Орри, только замок открой, и сразу беги вниз! – крикнула Маша, по ходу что-то колдуя – Не открывай дверь сам!

Гном лишь кивнул, подбежал к двери и присев возле нее, взялся возиться с замком. Маша же, пробормотав: «Какая уж теперь скрытность» – выпустила с ладони светлячок поискового заклятия. Он покрутился над нами, запоминая, а затем вспорхнул вверх по лестнице, прошел сквозь дверь и исчез из виду. Маша прикрыла глаза, к чему-то прислушиваясь.

Гном закончил с замком, сбежал вниз по лестнице и занял позицию за одной из колонн, подняв перед собой пулемет как винтовку. Маша открыла глаза, словно проснулась, кивнула каким-то своим мыслям, после чего сказала:

– За дверью какой-то зал, и в нем кто-то есть. Охрана, наверное. Я открою створки, а вы готовьтесь.

– Понял – кивнул я – Лари, гранаты! Балин, приготовься! Можно открывать.

Луч Силы обдал меня холодом, а тяжелые двери над лестницей вдруг распахнулись с такой силой, словно через них невидимый тур-ящер пробежал. Створки с грохотом врезались в каменные стены, но не отскочили назад, а словно прилипли к ним, лишь каменная крошка посыпалась водопадом. Вот это да!

Прямо за дверью оказались две фигуры в клобуках, с откинутыми капюшонами и с тяжелыми боевыми топорами в руках. За ними стояли еще две, уступом. За ними – еще. Видать, наша деятельность в «вампирской тюрьме» без внимания не осталась, и нас ждали. А вот самопроизвольное открытие ворот оказалось неким сюрпризом, судя по тому, что противник выстроился на верхней ступеньке как мишени в ярмарочном тире.

– Балин, огонь! – крикнул я.

Тот команды ждал, и в ту же секунду пространство между нами и строем фигур с топорами прочертила дымная дуга. Я успел заметить, что граната из «фауста» угодила прямо в грудь стоящему в центре и рванула. Вспышка, дым, грохот, взвизгнули осколки. Я выглянул из укрытия и наткнулся взглядом на оторванную голову, медленно скатывающуюся по ступенькам. Одного разорвало на куски, стоящему рядом оторвало руку с топором и, кажется, сломало шею, суда по тому, как скособочило ему голову. Остальные же стоял почти недвижимо. А затем, словно подчиняясь невидимому приказу, разом шагнули вниз по лестнице.

– Господа заключенные вампиры, вы можете полюбоваться на тех, кого из вас скоро должны сделать! – громко крикнул я обитателям камер, после чего добавил: – Лари, гранатами огонь!

И сам метнул толкушку ГОУ в коридор. А следом за ней полетела вторая. Два взрыва наложились друг на друга, пахнуло гарью и серой, один из спускавшихся «вампирских големов» свалился набок, но так и не выронив топора – ему оторвало ступню. Но это и оказалось всем нашим успехом, остальные, хоть и здорово, до висящих лохмотьев, посеченные осколками, продолжали идти вперед.

Затем по вампирам стегнули две пулеметные очереди. Никого не убили, но заставили покачнуться. Причем старались стрелять по головам, как минимум двоим рвануло лица. Но сверху начал спускаться второй ряд големов, еще шестеро. Это уже серьезно. Скорее даже плохо.

Ждать некогда, пока они все выйдут из коридора и пойдут гоняться за нами по залу. Тогда нам кранты, выпускать нельзя. И я просто бросился навстречу противнику, вскинув ружье. Равнодушные глаза противников остановились на мне, один начал поднимать топор, но я притормозил в нескольких шагах и дважды выстрелил, целясь прямо в клыкастые рты двоих из них.

Это сработало. Добрая пригоршня картечи одного повалила назад, топор вылетел со звоном из руки, а второму голову разорвало почти пополам, так, что ее верхняя часть, как сбитая набок шапка, повисла сбоку. Покачнувшись, он тоже упал, но уже вперед. А затем я едва успел увернуться от метательного топорика, кажется даже не успел, а просто Маша его отклонила.

Двумя огромными прыжками я заскочил за колонну, услышав, как второй топорик с громким звоном ударил по камню. Затем дуплетом пальнула Лари, и я, выглянув, увидел еще одно тело, рухнувшее на пол. Ай да Васька-некромант, научил, как неуязвимых с виду тварей бить! А первый ряд-то мы уже выбили!

– В пасть им целиться, в пасть! – заорал я так, что эхо заметалось по залу.

И услышал меня кто-то еще. Потому что до этого момента медленный строй големов, пытавшийся давить своей неуязвимостью, резко, явно по команде, сменил тактику, бросившись вперед и на ходу поднимая топоры. Встретила их Маша, «толчком», тем самым, из-за которого в свое время нарвалась на неприятности, только куда сильнее на этот раз. Волна Силы отшвырнула бывших вампиров на несколько шагов, подбросав их друг на друга, кучей. Я едва успел, увидев такую возможность, крикнуть:

– Балин!!!

Снова бухнул «фауст» и новая граната рванула прямо в середине «кучи малы». Вновь в воздух полетели куски тел, зарикошетили в тесноте арочного прохода осколки, а я уже выглянул из укрытия и метал туда очередную гранату. И то же самое делала Лари. Тяжко грохнуло, выбив окончательно из мучительно болящих ушей остатки слуха, но когда я выглянул снова, то увидел всего двоих, крепко изорванных големов, поднимавшихся на ноги, и еще одного, того, которому в самом начале оторвало руку с оружием, колотящего кулаком левой руки по каменной стене. Зачем? Откуда я знаю.

Я успел перезарядить «вампирку», снова зажег погасший было фонарь (волной Силы накрыло), и теперь целился, прижав стволы к шершавым камням колонны. Загрохотал «дегтярь», очередь хлестнула по головам големов, сбив одного из них с ног. Зато второй успел, я даже не понял как, метнуть сразу два топорика. Один выбил искры из камня возле Лари, а второй скользнул у меня под рукой, разрезав кожу рукава куртки. Ничего себе!

С перепугу я укрылся, а Лари пальнула с двух стволов. Результат мне не был виден, но, судя по удовлетворенному выражению ее лица, стрельба даром не прошла. Кому-то досталось.

Тут я мысленно коротко, но очень горячо, похвалил себя самого. Была ведь у меня мысль идти дальше налегке, без двустволок, рассчитывая на карабины. И где бы мы теперь были? Нет, лишнего оружия не бывает в принципе, пусть и тащить тяжело.

Снова выглянул из-за колонны. Не могут же у них топорики быть бесконечными? Увидел одного из големов всего шагах в пяти, уже с занесенным топором и направлявшегося прямо ко мне. Лари смотрела на него, но как раз перезаряжала двустволку.

Загрохотал «дегтярь», пули рванули остатки и без того растерзанной осколками и даже местами тлеющей хламиды на груди нежити, заставив покачнуться. Это его чуть-чуть задержало, и мне хватило времени прицелиться прямо в оскаленные зубы. Приклад ударил меня в плечо, сноп огня осветил колонны, картечь почти начисто оторвала верх головы. Но он все же не упал, как-то неуверенно шагнул вперед, и я выстрелил снова, сразу переломив стволы, и заталкивая в патронники два увесистых цилиндрика. А голем просто рухнул навзничь, даже не пошевелившись, как статуя. Стук был такой, словно мешок с гравием уронили, выпавший топор протяжно зазвенел.

Все, что ли? Все. Точно ведь – все. Ха! Ну надо же! Что значит знать слабую точку! А ведь не знай мы, что в пасть надо стрелять – старались бы в лоб, в глаза, куда угодно – и разорвали бы. Против этих тварей ни латиг Лари, ни секиры гномов бы не помогли. Ни даже штуцер – «громобой» – он бы их просто с ног сбивал, да и все.

– У меня с двенадцатым калибром – все – сказала Лари – Два последних патрона осталось.

Она подняла «огрызок» перед собой и выразительно тряхнула. А у меня не намного лучше. С картечью четыре штуки, два осиновых кола, четыре зажигательных с пулями и два комбинированных, серебро с фосфором. И считать мне ничего не надо, я свой боекомплект наизусть знаю. С каждым выстрелом в голове арифмометр звякает. А вот к карабину пока хватает. Да и СКСМ в запасе имеется, висит у Балина за плечом, и патронов мы набрали.

– Пулеметчики?

– Завались патронов – солидно прогудел Орри – Полный рюкзак еще, надо бы только диски набить. И к штуцеру семь выстрелов.

– Три диска еще есть, и в пачках триста – сказал Балин – И две гранаты к гранатомету.

У меня все как было – сказала Маша, похлопав себя по кобуре и качнув плечом, на котором висела стволом вниз СВД.

Это верно, у Маши расход боеприпасов самый низкий, она и не стреляет почти с тех пор, как к ней Сила вернулась. Можно сказать, за личного оруженосца у меня, то карабин несет, то снайперку.

С гранатами тоже все пока было нормально, набрали их, пока была возможность. В принципе, воевать еще вполне возможно, так просто, за понюшку табаку, нас не возьмешь. Да и таланты у нас у всех разные имеются, не кто-то там с бугра здесь получаемся, а вполне достойной командой охотников. Нам бы дальше такой остаться – на самого Ашмаи могли бы заказ взять. Шучу, шучу, не самоубийцы мы.

– Значит так – обратился я к своим спутникам – Орри, Балин, набиваете диски и делаете, что там вам еще надо делать. Маша, с ними, сторожка выпусти, ждите. Лари, пройдемся, чуть-чуть вперед посмотрим. Зависать здесь не годится.

Пока инициатива у нас, мы атаку отбили и должны сами проблемы врагу создавать, не давать придумать новую пакость. Пока мы тут бежали и стреляли, никто нас взять не мог, не успевали собраться, перегруппироваться и даже прицелиться. А застрянь мы здесь – обложат как лис в норе, да и выкурят. Однако толпой вперед тоже ломиться нельзя. Два пулемета у нас за главную огневую поддержку, а без набитых дисков им грош цена. только как дубинами ими драться. Поэтому пусть пулеметчики диски набивают, а мы вперед пройдем, пошалить попробуем. Нет другого выхода.

– Сторожок с вами пойдет – сказала Маша, и почувствовал, как на меня завязалась тонкая ниточка Силы, а светлячок, так и крутившийся вокруг нее, вдруг передвинулся ко мне – Если есть кто впереди – ты почувствуешь.

– А кто там именно, почувствую? – живо заинтересовался я.

– Нет – покачала головой она – Все, что размером с собаку и больше, ощутишь, а что это будет – не узнаешь. А так тебе сперва надо магом стать, чтобы через сторожок видеть.

– Ну и ладно, и так нормально – ответил я.

Действительно, все лучше, чем вслепую ломиться вперед.

– А управлять как? – спросил я, уже направившись в сторону колонны.

– А мысленно. Смотришь в ту сторону, куда ему лететь, и приказываешь какими хочешь словами. Хочешь подозвать – зовешь.

– Мда? – удивился я – А он у тебя вроде и через двери пролетал?

– И у тебя пролетит – ответила Маша – Просто до двери… ну, если о тебе говорить, то шагов десять должно быть, не больше. И далеко его за дверь не отпускай, как пролетел насквозь, так сразу и зависает пускай. А то связь потеряешь.

Ну, с этим все понятно. Даже дети знают, что даже обычные стены для магии препятствие серьезно, поэтому она его через двери пускала. Но не знал, что и дверь проблемы создает такие. Обернулся к висящему метрах в двух над полом золотистому шарику, посмотрел на распахнутые двери за кучей трупов големов и скомандовал: «Туда лети!». Шарик бесшумно и плавно, но вместе с тем быстро, улетел за двери. А затем вдруг я понял, что там какое-то помещение, но в нем никого нет. Здорово!

– Пошли? – сказала Лари.

– Пошли, чего ждать? – кивнул я и двинул вперед.

Куча убитых големов меня несколько пугала, но затем я понял, что сторожок сообщил бы мне, что в ней есть живые, как ни странно звучит это для нежити. Не пролетел бы он мимо просто так. Поэтому я смело вскарабкался на кучу тяжелых и неожиданно твердых тел. Ощущение – как через баррикаду из мешков с песком перелез. Дальше ступеньки, в воздухе запах взрывчатки. От трупов ни крови, ни вони, ничего вообще. Как манекены свалили. Одно роднит между собой – у всех пасти разворочены, клыки выбиты, но даже крови нет. И плоть на разрывах больше на мокрый песок похожа.

А почему, кстати, они с топорами просто? На что-то стреляющее ума не хватает у вампирских оболочек? А ведь наверняка так и есть. Пантелей колдун из пришлых, если бы мог из них пулеметчиков неуязвимых наделать – не удержался бы. Вручил бы каждому по «максиму» с двумя коробами на пятьсот патронов – и всем хана. А вообще ему надо было бы на них шлемы надеть, в районе пасти пулестойкие. И этого бы вполне хватило. Магии научился, а инженерного мышления ноль, вот и весь хрен до копейки. А так бы они за нами с топорами вовсю еще гонялись.

За залом, в котором мы укрепились, был еще один, небольшой, вытянутый, из которого куда-то вели пять дверей. Четыре по бокам, дощатые, с бронзовыми полосами на них, и тяжелые стальные, вроде тех, возле который мы засели сейчас, в торцевой стене. В зале действительно пусто. Светлячок так и висел в воздухе. Я подумал, да и приказал ему пролететь через ту деревянную дверь, что справа. Он подчинился, и я вдруг узнал откуда-то, что в маленькой комнате никого нет. Вызвал светлячка, заслал через дверь, что слева. И тут же новое знание – кто-то внутри. Один. А вот кто – непонятно.

– Там кто-то есть, проверим – шепнул я Лари, показав на дверь.

Она кивнула и совершенно бесшумно перебежала к ней. Я тоже попытался не шуметь и вроде бы получилось. Заперто? Опять амулет напрягать? Взялся за ручку двери, слава богам, без всяких следов магии и ловушек, и плавно потянул на себя. И она легко и без всякого скрипа открылась. Я отскочил назад, поднимая «вампирку» и наводя ее внутрь. Лари кошкой скользнула в дверь почти у самого пола, ниже линии стрельбы. Я заскочил следом.

Это был вампир. В небольшом каземате со сводчатым потолком, посреди пентаграммы причудливой формы возвышался каменный алтарь, к которому был прикован за все конечности, пояс и шею вампир – мужчина лет двадцати, из аборигенов, бледный, черноволосый, явно испуганный. Я прикрыл глаза, прислушиваясь… Нет, пентаграмма неактивна, можно заходить. На столах много магического фона, но в пентаграмме чисто.

Пленник смотрел на меня, явно не понимая, чего следует ожидать. Я подошел вплотную, спросил:

– Колдун, из пришлых, худой, лет сорока с виду, был?

– Недавно ушел… – прошептал вампир – Кто вы?

– Женщину, молодую, блондинку, высокую, с длинными волосами, видел?

– Была с ним – ответил вампир.

– С ним?

– Ну да, они вместе здесь были – подтвердил вампир – Он ее Анастасией звал. Развяжите.

– Подождешь – ответил я – Насчет женщины не врешь? Она пленница или кто?

– Скорее любовница – вроде даже удивился вампир – Он к ней с нежностью…

– Понял – кивнул я, нащупывая резиновую рукоятку «кола-кинжала», и вдруг со всего маху ударил его этим инструментом в грудь.

Он дернулся пару раз, и затих. А я выдернул кол и отошел к двери, вытерев полированное дерево и стальное острие о тяжелую занавесь из черного бархата. Голова кровососа повернулась набок, глаза закрылись, и через секунду перед нами лежала мумия. Не из молоденьких вампир был, хоть и не старше ста лет.

Лари и глазом не моргнула, но у меня спросила:

– Это что с сестрой Маши получается? Не пленница?

– Не знаю – пожал я плечами – Может быть и нет. Странно. Но ладно. Дальше пошли, короче.

– Верно – кивнула демонесса, сделала шаг к двери, но вдруг остановилась как вкопанная, повернулась к странной штуке, которая привлекла мое внимание, как только я зашел внутрь – Видел?

– А что это?

Передо мной было странное сооружение вроде небольшого нефритового столбика. расширяющегося кверху тюльпаном. А над тюльпаном, в красноватом сиянии висел и слегка вращался хрустальный шарик.

– Не знаешь? – удивилась Лари – Просто аккумулятор Силы. Маше потом отдам, может пригодится еще.

Она ловко сбила стволами ружья шарик с колонки, поймала его в ладонь и убрала в поясную сумку.

– Просто Сила? – уточнил я.

– Именно – подтвердила она – Как хочешь, так и используй, если умеешь. Пошли дальше.

Проверили еще две двери. За ними были комнаты побольше, уставленные грубыми деревянными топчанами. Под потолком висело по каком-то амулетику, распространяющему легкие волны Силы. Похоже, что големы-вампиры как раз в этих комнатках и жили. Очень похоже на это, по крайней мере. Типа караулка тут была, а они за стражу. А мы в том зале тревогу подняли, вот они и кинулись на нас. Так, с этим все понятно. А больше ничего интересного мы и не нашли.

Все это время сторожок-светлячок висел перед закрытой стальной дверью, готовый предупредить нас о нападении, если оно последует с этого направления. Я подергал дверь – заперто. Послал сторожок за нее, но он неожиданно не смог пробиться через преграду. Дверь с волшбой, видать по всему. Как раз от «проникающих заклятий», чтобы никто не подсматривал. Это бывает, такие даже в гостиницах и постоялых дворах ставят. Ничего не поделаешь, придется идти дальше наугад.

Я снова передвинул бляху «взломщика» с тыльной стороны ладони на внутреннюю, как вдруг из круглого зала загрохотала пулеметная очередь, сразу за ней – вторая, из другого ствола, грохнула граната, часто захлопали карабины карабины, послышались крики, кто-то орал, словно его пилой пилили, в общем – шум и суматоха огневого боя сразу достигла своего пика. Догнали!

– Лари, дверь! – крикнул я, показывая ей на ворота, у которых мы застряли, положил на пол «вампирку» и бросился обратно, срывая с плеча карабин.

За кучей вампиров упал на колено, вскинул оружие. Дверь, по которой мы пришли по подземной галерее, оказалась прямо напротив меня, и в прицел мне хорошо видны были солдаты с оружием, в камуфляжных сюркотах, бегущие прямо на меня. Пробились через наложенное Машей заклятье и мою растяжку, и пошли по следам.

Поймав в прицел герб на груди одного из них, я выстрелил, тот свалился, за ним показался второй – пуля не пробила тело первого, застряла в кольчуге наверное. Второй тоже поймал две пули, но еще двое успели заметить меня и открыть частый огонь из своих СКСМ, упав на колено. Мне пришлось прижаться к полу, пули с глухим стуком втыкались в тела мертвых големов, но грохнул взрыв гранаты, стрельба по мне прекратилась, хоть в лабиринте колонн в зале она трещала как сырые дрова в печке.

Затем рядом со мной оказалась Маша, и сразу за ней – оба гнома.

– Балин, прикрывай! – сразу взял я инициативу в свои руки – Маша, наверх, помогай Лари. Орри, как Балин откроет огонь – к дверям!

«Льюис» дробно застучал рядом, выплевывая блестящие гильзы и покрыв дверной проем напротив облачками ударов пуль о стену. Мы с Орри лихо перескочили через баррикаду из тел, подскочили к стальным створкам, навалились на них из всех сил и с грохотом захлопнули. И вовремя – с обратной стороны в сталь забарабанили пули, покрывая до того ровную поверхность волдырями. Но поздно – я уже с лязгом задвинул засов, а Орри бодро крутил колесо, приводящее в действие массивные зубчатые кремальеры, расталкивающие в стороны бронзовые полосы, плавно входящие в пазы, проделанные в каменной плоти тоннеля. Серьезные ворота, специально сделаны, наверное, чтобы удержать Ночного Гостя весом в тонну и десяток озверевших вампиров.

Стрельба теперь доносилась приглушенно, но тише она не стала, к моему удивлению. И лишь когда мы уже втроем проделывали процедуру запирания следующих ворот, я сообразил: вампирша вырвалась из клетки. Пока Маша сидела в зале, заклятие удерживало ее в камере. А когда Маша ушла, а в зал ворвались дружинники, она почувствовала свободу. И, скорее всего, кинулась на них, сходя с ума от запаха крови. Там же убитые появились, кровь течет рекой, а вампирша молодая, ума (вампирского) пока не набралась, только силу свою почувствовала. Если солдаты к атаке вампира не готовы, то у них будут проблемы. Но если готовы – то у нее.

В любом случае, свое обещание мы не нарушили. И клетку открыли, и ошейник сняли, и свободу идти куда угодно предоставили. А у нас по-прежнему остался один единственный путь, который только вперед. Как по рельсам чешем, только не гладким да ровным, а еще и с препятствиями. Но деваться с них некуда.

57

Круглый большой зал с массивной колонной посередине и разбегающимися лучами арками потолка, шесть дверей, магические светильники. В зале никого нет. Зато магией прет из-за каждой двери. Об этом зале, наверное, вампирша и говорила. Тихо. Погоня еще в зале с пленными вампирами застряла, а мы уже третьи кованые ворота за собой заперли. Так тут все устроено, открывается все только изнутри. Повезло. Наверное. Демоны его ведают, повезло ли нам на самом деле, или мы наоборот влипли? Не нравится мне такая тишина. То стрельба, нападение големов, то, се, и так далее, и вдруг тихо. И не встречает никто.

Не заметно для себя столпились в центре зала, у колонны – единственного укрытия, случись чего. Проверили одну комнату за дверью, вторую – ничего сверхинтересного. Смесь пыточных, магических лабораторий и чего-то вроде лаборантских. Одна дверь заперта оказалась, но заперта с нашей стороны на целую систему засовов. За ней оказалась очередная галерея, неизвестно куда ведущая, совсем как та, по которой сюда пришли. Закрыл дверь обратно и все засовы задвинул. А потом подумал, да и найденным в одной из камер ножом заклинил колесо кремальеры. Теперь даже магией с той стороны замучаешься дверь вскрывать. Если только выбивать каким-нибудь особо могучим заклятием.

На одной двери ловушка оказалась, которую Маша тоже вытянула в свой амулет, хоть и пожаловалась на изощренность. Растет на глазах девушка, если уже изощренные ловушки утилизировать научилась. А дверь серьезная, кстати, вроде сейфовой. Интересно, что там, но пока не до нее. Маша заклинаниями пощупала и сказала, что за ней совсем небольшая комната, и никого в ней нет, а это нашему общему замыслу не соответствует. Нам Настя нужна, сестра ее, и Пантелей-похититель. Только вот… похититель ли? У меня как-то сомнения на этот счет проявляться начали. Но я их при себе подержу пока.

Еще одна мощная дверь оказалась заперта с противоположной стороны. И тоже заклятием защищена от заглядывания за нее.

– Ну и где мы, интересно? – спросил я, ни к кому конкретно не обращаясь

– Известно где, возле сокровищницы – хмыкнул Орри.

– Чего? – чуть не подскочил я от удивления

– Того! – передразнил меня гном – Ты чем мозги свои слабые напрягать, сперва бы у знающего народа спрашивал.

Я повернулся к нему, глядя в торжествующие голубые глаза, поблескивающие из-под натянутых на лоб шоферских очков, и сказал:

– Ну, так просвети, сделай милость.

– Милость так милость – удовлетворенно кивнул Орри с ехидной ухмылкой – Вот эта дверь … – толстый палец указал на дверь, в которой я заклинил кремальеру – … ведет в потерну, что ведет куда-то за пределы замка. Без отнорка и замок не замок. Вот эта дверь… – палец переместился на дверь с заклятием, за которую не удалось заглянуть – … она ведет наверх, в Башню Сеньора и второй арсенал. А из Башни Сеньора есть ход в покои владельца замка. Так всегда строили, и по-другому нигде не было.

– А вот это что?

Я показал на сейфовую дверь.

– А ты и не понял до сих пор? – гоготнул вмешавшийся в разговор Балин – Сокровищница это замковая, со-кро-вищ-ни-ца! Мечта грабителя. Самое запретное место тут.

– И мы сюда так просто попали? – не поверила Маша.

– Просто? – поразились гномы разом, и потом заговорили наперебой: – А кто нас тут вообще ждал? Если бы через их портал прямо на головы им не свалились, да в подземный ход не сбежали, да ловушки не прошли, да с Ночным Гостем не схватились…

– Стоп – поднял руку Лари, начальственным жестом прерывая речь – Мы сюда попасть не должны были. Никак.

– И что теперь? – спросила Маша, поджав губы и скрестив руки на груди – Бросим все и будем сокровища в мешки набивать? А Настя? А Пантелей, сволочь такая?

– А кто сказал, что мы лезть в сокровищницу собрались? – даже обиделся Орри – Не говорили мы такого. Нас спросили, где мы, а мы и ответили. Хотя…

Орри вздохнул глубоко, а фразу закончил за него Балин:

– Хотя заглянуть за дверку неплохо было бы. Замок нам не сломать, на совесть сделан, а вот твоя штука… – он указал на «взломщика», красовавшегося на моей левой руке – …твоя штука его откроет. Уверен.

Я задумчиво посмотрел на бронзовую бляху «взломщика», затем на дверь в сокровищницу, после чего мой взгляд перескочил на дверь, ведущую в Башню Сеньора. Кстати, а ее мы взломать сможем? О чем Машу и спросил.

Судя по всему, на эту тему она пока не думала. Подошла к двери, положила на нее руки, закрыла глаза. До меня донеслись легкие и короткие толчки силы от поисковых заклятий, которыми моя колдунья прощупывала механизм замка. Голову она наклонила вперед, и я уставился на нежную, какую-то очень детскую шею над воротником грубой куртки, под стриженым затылком. И ощутил настоящий прилив нежности к этой одновременно и молодой, и наивной, и удивительно сильной девушке.

Интересно, почему на меня такие мысли вечно в столь напряженные моменты накатывают? То нас тогда в гостинице убивать собрались, а я от ее попы оторвать глаз не мог, теперь вот опять… При такой мысли глаза самопроизвольно перескочили ниже ее талии и я убедился, что там по-прежнему все в порядке, форма не ухудшилась. Блин, озабоченный!

– Тяжело… – разочарованно сказала Маша, оборачиваясь ко мне – Придется Силой ломать. Даже «взломщик» твой не откроет, механизм чем-то заклинили.

Ну вот, не один я такой умный, чтобы догадаться в зубчатое колесо кремальеры посторонние предметы совать. А я-то надеялся…

– Специально от нас? – уточнил я.

– Скорее всего – подтвердила она – В ловушку вроде как поймали. Ладно, попытаюсь. Отойдите все подальше, а еще лучше в комнатах укройтесь.

Это уже относилось ко всем. И все засуетились, потому что если Маша предупреждает, что лучше спрятаться, то так и следует поступать. Колдунам в таких делах виднее. Но спрятался я так, чтобы Машу из виду не терять, с «вампиркой» наготове. Мало ли? Вышибет она ворота, а то, что вышибет – я ни капли не сомневаюсь, а что оттуда кинется? Орри, пристроившийся за мной, как я заметил, тоже пулемет за плечо забросил, а в руки свой смертоубийственный штуцер взял. Видать, всем нам еще с Ночного Гостя икается. Вроде как фобия у нас теперь и ночной страх.

Маша прикрыла глаза, как обычно она делает перед чем-то серьезным, даже размяла кисти. Вздохнула глубоко пару раз, сосредоточилась… И тут раздался лязг железа, дребезжание храповиков кремальер, гулкий удар в створки. Колдунья лишь испуганно открыла глаза – дверь перед ней открывалась сама. Из комнаты напротив кошачьим прыжком выскочила Лари, схватила Машу за рукав и дернула за собой, затаскивая ее в укрытие. Все замерли. Я нащупал деревянную ручку гранаты, готовясь рвануть кольцо и метнуть ее в зал.

Послышался громкий скрип открывающихся стальных створок. Что-то лязгнуло, словно упала на каменный пол изрядного веса железяка, загремела какая-то цепь. Я вздохнул глубоко, продел большой палец в кольцо чеки, усики которой были уже заранее разжаты. Ну… сейчас….

Неожиданно, вместо криков и выстрелов, рычания чудовищ и грохота взрывающихся огненных шаров, лязга стали и прочих звуковых атрибутов вооруженного и магического нападения, из-за дверей донесся звучный мужской голос, слегка даже насмешливый:

– Господа, прекратите прятаться! Для вас это даже унизительно! – тут вроде послышалось женское хихиканье, но затем голос продолжил: – Выходите! Поговорим как цивилизованные люди.

А затем заговорила женщина, скорее даже девушка – голос был молодой:

– Машка! Хватит прятаться! Никто вам ничего не сделает, выходи!

Я вопросительно посмотрел на Машу, сидевшую с демонессой в каземате, что напротив. У Лари вид был озадаченный, а вот у Маши… у Маши скорее расстроенный, как будто она лишь укрепилась в своих подозрениях. Ни секунды не сомневаясь, она встала на ноги и вышла в зал. Ну и я подумал, что лучше быть с ней рядом. Поднялся, бесшумно поставил «вампирку» стволами кверху в арке, за дверью, перекинул вперед карабин и тоже вышел в зал. За мной вышли гномы, я слышал, как топали их башмаки по камню, из двери напротив вышли Маша и Лари.

Напротив нас, слева от колонны, стояли двое. Тот самый мужик, которого я видел в «Тихой пристани». Среднего роста, худощавый, коротко стриженый, с заметной сединой. Темные глаза, в которых ничего зловещего, загар, сильные руки сложены на груди, демонстрируя отсутствие оружия и дурных намерений. Даже некая полуулыбочка на губах, безо всякого глумления, кстати. Одет в простую куртку-штормовку с откинутым капюшоном, свитер с горлом под ней, серые брюки и крепкие ботинки. К моему удивлению, на перевязи под пыльником кобура с самым обычным «чеканом» висит. У колдунов такое редко увидишь, особенно у столь сильных.

На шее под свитером какой-то мощный амулет. Подозреваю, что самоактивирующийся щит. Я такой вживую только один раз видел. На среднем пальце правой руки массивный серебряный перстень. Больше ничего примечательного. Примечательной была девушка, стоящая радом с ним, лицом неуловимо напоминая Машу. Только девушка была выше моей подружки и на несколько лет постарше. И волосы носила длинные, в то время как Маша всему предпочитала растрепанный ежик. Но тоже красивая. В смысле и Маша красивая, и эта девица не хуже.

Девушка была одета в черное, но явно без всяких претензий на какую-то символику, просто нравился ей черный цвет. Короткая кожаная куртка, плотные лосины с кожаными вставками, сапожки для верховой езды с маленькими блестящими шпорами. На шее, на цепи висел массивный амулет, буквально истекающий Силой, но истекающий как-то странно – Сила выходила из него, закручивалась в кольцо и в нем же исчезала. Странно. На запястьях платиновые браслеты, тоже залитые энергией под завязку.

Девушка была вооружена, и тоже, как и ее спутник, без особых затей – вороненым «аспидом» в кобуре, висящей на поясе. Ничего больше. Скорее так, для порядку. Гораздо лучше вооружены были их спутники, стоящие поодаль, у дальней стены. Их было трое. Двоих я опознал сразу, не в лицо, а по типу – телохранители. У обоих на плече по короткой СВДК со складным прикладом и оптикой-малократкой, и по длинному ТТУ в кобуре. Гранаты в подсумках, тяжелые тесаки, под куртками тонкие дорогие кольчуги. Оба пришлые, и что интересно – близнецы. Рослые, плечистые, светловолосые. Двое из ларца, короче.

Перед ними, ближе к нам, стоял еще один, вооруженный точно так, как и они, разве что пистолет был богато инкрустирован, и по стволу карабина вился затейливый золотой узор. Интересно. Бледное лицо с правильными чертами, черные глаза. На голове черный тюрбан, намотанный на маранийский манер, закрывающий еще и нижнюю часть лица. Худощавый, явно очень гибкий и сильный. Хм… что-то знакомее в этом всем… Точно! Тифлинг! А вон и свернутый латиг под распахнутой курткой. Уже интересно.

Но вообще с не такой уж богатой свитой пришел к нам Пантелей. Кстати, он ли это вообще? Ну мало ли, вдруг обознался, в кабаке темно и суетно было. Может, похожий кто?

– Пантелей? – спросил я – Не ошибся?

– Я. Именно так – слегка улыбнулся он – Не ждали?

– Ждали – пожал я плечами – Даже искали. Разве не заметно было?

– Заметно, заметно – успокаивающим тоном, каким обычно говорят с нетрезвыми буянами, уверяя, что их уважают, ответил колдун – Особенно в последние полчаса, с тех пор, как вы чужим порталом пришли и владетеля сего спасаемого богами места извели огненной смертью. Вместе с его начальником охраны – родственником и единственным настоящим наследником. И двумя личными магиками.

Тон у него по-прежнему был веселый, как будто наше появление его вовсе не беспокоило. А может так оно и было. Недаром он чуть не первым колдуном из ныне здравствующих почитается. Маша, кстати, молчала, лишь смотрела на сестру в упор. А сестра смотрела на нее с непонятным выражением лица.

Однако, нечто интересное я узнал. Почему, например, сопротивление нам было таким неорганизованным и немного бестолковым, хоть и яростным. А все очень просто оказалось, да и объяснимо, по большому счету. Сеньору местному не терпелось результатов похода дождаться, вот и пошел со всеми присными покараулить у портального маяка, где благополучно и попал под раздачу. Маша их всех раз – и в прах повергла, причем в прямом смысле слова. Как в погребальной урне прах, не гуще.

– А зачем искали меня? – спросил Пантелей – Неужто из-за денег? Сколько там, десять за меня?

– Двадцать.

– Ах, два-а-адцать! – иронически протянул он – С ума сойти! Бешеные деньги! Настенька… помоги мне с дверкой.

Так обратился он к стоящей рядом сестре моей подружки, указав ей на сокровищницу. Та лишь улыбнулась мимолетно, как Лари часто делает, подняла вытянутую руку с повернутой от себя ладонью, и… выбросила такую могучую волну чистой Силы, что меня морозом до костей прохватило, а могучая дверь смялась как листок картона в мозолистой ладони пьяного портового грузчика. Лишь заскрипело и жалобно заныло толстое железо, и с пулеметным треском вылетели могучие заклепки, одна за другой. Вырвало петли, перекрутило в уродливый ком, и отшвырнуло с грохотом в сторону, так, что с каменной стены крошка посыпалась.

Затем она вновь обернулась к нам с небрежным видом, хоть и несколько ненатуральным. Похоже, что такая мощь для нее не безделица, откатом-то накрыло. Испарина на лбу и побледнела даже.

– Насть… а это ты как? – вдруг спросила Маша – Ты же не колдовала.

– Не колдовала – улыбнулась та – Просто знала все про всех, за что меня все ненавидели. А я ненавидела их, за то, что вынуждена все про них знать. Знать, кто ворует, кто изменяет жене, кто и вовсе с кобылой любится. А они знали, что я знаю. И хотели от меня знать о других. И что это была за жизнь?

Говорила она не повышая голоса, как будто повторяя наизусть давно затверженную речь. Наверное, так оно и было. Она эту речь, пожалуй, с тех пор, как говорить научилась, повторяла. Я бы повторял, на ее месте будучи.

А что? С таким даром жить среди людей не просто невозможно, но еще и опасно. Ведь рано или поздно любой задумавший худое сообразит, что все его планы и тайны могут быть раскрыты некоей девушкой Настей, лишь только потому, что дар у нее такой. Придет к ней квартальный, спросит, а она подумает – да и ответит. И тогда злодеи подумают немножко, да и убьют ее заранее. На всякий случай, от худого. А этого она не узнает, потому что думать про каждого злодея в округе и знать его планы невозможно – думалки не хватит, через край потечет.

– И что теперь за жизнь? – спросила Маша, нагнув голову и глядя исподлобья, словно собираясь бодаться.

– Теперь? – переспросила Настя – Теперь нормальная жизнь! Беспокойная, но нормальная. Это видела?

Резким жестом, словно отбрасывая что-то в сторону, она указала на дверь, которая на дверь уже и не похожа была. Затем она постучала пальцем с отполированным ногтем по амулету на груди, тряхнула браслетами.

– И вот это ты тоже видела? – она даже с дыхания сбилась от переизбытка эмоций – Вот он так сделал, повернул мою Силу в нормальную сторону. Теперь, сестренка моя дорогая, я посильней тебя буду! Месяц, другой, и мне даже амулеты не будут нужны, я стану обычной колдуньей!

– И это все, что тебе было нужно? Стать сильней меня? – прищурилась Маша.

– Дура, что ли? – чуть не подскочила на месте Настя – Я хотела стать НОРМАЛЬНОЙ. Надоело мне быть уродом, угадывающим все подряд. Пусть НОРМАЛЬНОЙ колдуньей, пусть даже не колдуньей, но избавиться от этого проклятия, которое все считали Даром, и который дар ненавидели. Это тебе было хорошо! Способная, всеобщая любимица, никому жить не мешает. А о том, как живется мне, ты хоть раз подумала? Когда тебя все избегаю, когда с тобой не хотят говорить и каждый мечтает о том, что в один день тебе на голову свалится балка, или в город залезет загулявший упырь, и тебя не станет!

По мере того, как эмоции в ее речи взлетали вверх, Настя наступала на явно растерянную Машу, почти прижав ту к стенке. К счастью, напряжение разрядил Пантелей, похлопав в ладони и сказав:

– Дамы, дамы! Ну вы же сестры, прекратите. Некрасиво это.

Подействовало. Пышущая эмоциями Настя отступила назад, Маша с явным облегчением вздохнула. Охрана колдуна, равно как и гномы, остались недвижимы как статуи, избегая вмешиваться в конфликт двух сестер-колдуний. Я и сам избегал, собственно говоря. А что я скажу? Лишь Лари слушала с заметным интересом.

Пантелей сделал шаг вперед, оказавшись в центре всеобщего внимания, сказал:

– Собственно говоря, я вел разговор совсем к другому – широким жестом он указал на опустевший дверной проем, ведущий в сокровищницу – Благодаря трудам и таланту моей новой, не побоюсь этого слова, родственницы… – рука его указала на Машу – …владелец этих сокровищ почил, можно сказать, в бозе.

– Кого? – в совершенном обалдении переспросила Маша.

– Родственницы – ответил колдун – Девушка, не перебивайте, пожалуйста, это невежливо. Так о чем я? Да, о сокровищах. Никто из нас не будет возражать, если вы вознаградите себя за труды по моим поискам из той кладовочки, и не станете ввязываться в глупую, никому не нужную, и если откровенно – бесполезную драку.

Ну, насчет бесполезности – это вопрос обсуждаемый. Спорный, так сказать. Колдунская самоуверенность уже многих из их почтенного цеха под монастырь подвела. На его месте я и Машу не стал бы недооценивать, она ведь в этом зале во всю силу еще не выступала, как раз для такой вот встречи себя берегла. Но вот в эту саму встречу вмешался совершенно неожиданный факт, который смешивает все кости на столе нарушая их стройный порядок.

Действительно, на пальце и у него, и у Насти, я увидел тонкие серебряные колечки, какие дают только в храмах Мирои, покровительницы семьи, соединяющей души. Те, кто вступает в брак перед ее алтарем, позволяют вмешиваться в свою судьбу высшим силам, и лишь тот, кто уверен в своих желаниях, идет в этот храм. От Пантелея, злодея и преступника, подобного романтизма я никак не ожидал. Такие признанные злодеи должны стоять перед алтарями из черного оникса, залитых кровью невинных младенцев, и наводить мор и зло на людские земли, а вовсе не держаться за руки перед прозрачным алтарем богини Мирои, пока три ее жрицы смешивают вашу кровь в хрустальной чаше. Да и вообще, браки под покровительством Мирои все больше в рыцарских романах великореченских описывались, живые люди не рисковали настолько, чтобы отвечать своей жизнью за верность. У живых людей всякое случается.

Гномы терпеливо сопели за спиной, даже Лари напустила на себя непроницаемый вид, как бы окончательно отстраняясь от семейных разборок. Впрочем, новый объект ее внимания тоже обнаружился – тифлинг с модной винтовкой. А он, в свою очередь, не отрываясь, смотрел на нее. И кажется, заметно нервничал.

– Настя, это серьезно? – спросила Маша каким-то жалобным тоном.

– Нет, шутка – съехидничала в ответ сестра – А что, мне и замуж нельзя?

– За него?

Обличающий жест в сторону Пантелея получился не очень. Не обличающим каким-то, так себе жест.

– А чем он плох?

Пантелей, когда заговорили о нем, заложил руки за спину и демонстративно отвернулся в сторону, рассматривая ковку держателя для магического факела, освещающего помещение. Слегка потянуло Силой, у факела собрался крошечный светлячок, который и начал летать вокруг, оставляя за собой слабо мерцающий след. Играется он, понимаешь.

– Чем он плох? – удивилась Маша – Как чем? Тебя увел…

Тут она запнулась, обнаружив очевидную глупость собственного ответа. Вопрос с насильно и злодейски увезенной сестрой разрешился сам по себе. А лично у Маши никаких других претензий к Пантелею и не было. Были у других.

– Меня убить хотел! Напустил тварь!

– Не знал я, грешен, кто вы такая – ответил колдун – Вы как бы представиться перед нападением забыли, что сестра Насти. Я почувствовал, что на меня сейчас нападут, вот и решил противодействовать. Законное право, кстати.

Законное, не законное, но все же таскать за собой голема, из вампира сделанного… некрасиво как-то. Да и здесь на нас кто только не кидался. И атака в убежище. Ни за что не поверю, что там без Пантелея обошлось. Это я и высказал.

Он лишь пожал плечами, затем ответил:

– А чего вы еще ожидали? Охрана замка была не против вас настроена, а против любых вторгшихся. Пока то, пока се… Да и мы только прибыли сюда. Прибыли бы раньше – этот разговор состоялся бы до того, как вы сожгли местного владетеля. Да и не один я здесь колдун, и вообще я «не здесь» – колдун, а они ваш проход по запретным землям вычислили, вот и пытались захватить. С той стороны никто не может идти без приглашения, а вы пошли.

Он немного подумал, затем добавил:

– Нет, все же после. От владетеля проблем уже больше чем пользы было. Не умеют сеньоры аборигенские ни в чем меру соблюдать. Ты к ним хорошо, а они к тебе на шею. Ладно, что-то еще?

– Форт Пограничный – сказал я – Приход туда Созерцающих.

– Мерзкие они, верно? – улыбнулся Пантелей – Тоже их не люблю. Но послал их не я, слуги Смерти не по моей части. Ни я их не люблю, ни они меня.

– А я от одного из них кое-что другое слышал. От пленного.

– Пленного? – удивился колдун – Их можно в плен взять? А, ну да…

При этом он быстро взглянул на непривычно молчаливую Лари. Интересно, о чем это он? Вообще о тифлингах, или мне пора все же узнать окончательно и бесповоротно, кто же со мной путешествовал?

– Да, от пленного – подтвердил я.

– Нет, я сам с Созерцающими дел не имею и иметь уже никогда не буду – задумчиво сказал колдун – Мое знакомство с ними было краткосрочным и не мной инициированным. Попросили меня, так сказать. Да и не затянется оно теперь, учитывая, что их орден практически полностью уничтожен. Ваша ведь работа, верно?

– Смотря какая – уклончиво ответил я.

– Разрушение алтаря и подготовка нападения на них – ответил он – Интересуют подробности?

– Меня интересуют – неожиданно сказал Маша.

Пантелей вежливо поклонился ей, усмехнулся и ответил:

– Что именно вы сделали с алтарем, я так и не понял. Но поток Силы, идущий в Храм ордена прервался. А местные бандюги с «приданными» колдунами этого ждали. Сразу же началась атака. Орден вырезан поголовно, уцелели всего несколько человек, которых в тот момент не было в городе.

– Приятно слышать – улыбнулся я.

Колдун – он и на Южных Островах колдун. Не понял он, каким заклинанием разрушили алтарь. А про пуд динамита ему подумать в голову не приходит. А у нас все больше такие заклятия.

– Мне тоже, кстати – вернул улыбку он – Столь же печальна судьба Сливы – местного главаря, которого поддерживали Созерцающие. Союз у них был.

– И вы – дополнил я – Поддерживали, в смысле.

– Не совсем – опять удивил меня ответом Пантелей – Его поддерживали эльфы, которым я неким образом обязан. Они просили меня об услугах, я иногда им, а как следствие – ему, помогал.

– Замены душ и все такое? – уточнил я.

– Именно! И все такое! – даже засмеялся он – Боги милостивые с вами, Саша! Какие души? У кого там вообще души? Это же Гуляй Поле, им души противопоказаны.

– А Астрахань?

– Астрахань… – усменулся он – А что вы знаете про Астрахань? Астрахань преследовала свои интересы и оттерла эльфов от устья Великой. Эльфы, не в силах противостоять княжеству в бою, тем более что лесов там мало, а в чистом поле они легкая добыча, ответили как сумели – наймом группы колдунов. И меня в том числе.

– А вы пошли против своих?

– Своих? – вскинул он брови, а затем выдал неожиданно длинную для него речь: – Это кто мне в Астраханском княжестве «свой» ? Князь, который от жадности готов был всех соседей извести? Или кто? Давайте не будем углубляться в материи политические и выяснять мотивы моих поступков. Я – сам по себе. Сам себе князь, государство, кто угодно. С вашими нанимателями из тверской контрразведки у меня конфликт. На какой почве – вам знать не надо. Я в меру сил вредил им, они в меру своих сил, немалых, кстати, вредили мне. Зачем вам в это встревать? Я стараюсь не вредить людям вообще. Ни пришлым, не аборигенам.

– Да ну? – чуть не подскочил я – А как насчет атаки на Пограничный?

– А причем тут конфликт Тверского княжества с аборигенными народами – и я? – тоже возмутился колдун – Вы на эту войну уже сотню лет напрашиваетсь, и еще удивляетесь. Чем я навредил Пограничному? Меня увидели Созерцающие? Я был в Пограничном? Я там колдовал? Я хоть одного человека в вашем княжестве тронул, пальцем ли или заклинанием?

– Меня. Мертвяком своим – напомнила Маша.

Пантелей сморщился, как от зубной боли, ответил:

– Ну, я ведь уже извинился. Не знал я, кто на меня напасть хочет.

– А зачем кровососы вам? – зашел я с другой стороны.

– А вам их жалко, что ли? – удивился колдун – Вам вообще кого там жалко? Вампиры в новой форме хоть пользу приносят, караулят что-то.

– А…

– Новые тела для душ моих друзей? – перебил меня Пантелей – Верно? Я ждал вопроса.

– Верно.

– Тела бывают разные – наставительно сказал он – Иные надо бы на куски изрубить и в выгребную яму выбросить, поскольку души ими управляли мерзкие, а я караю лишь души злодеев, помещая в тела людей достойных. Что не так?

– А тверской агент, что взят был в охрану?

– Я так и думал – вздохнул собеседник – Не разобрался я тогда. Он кем пришел к нам? Дезертиром, сбежавшим от кары за зверства на войне. Вот я его и покарал. Это уже потом вышло, узнали что ошиблись. Был бы просто отставным егерем – до сих пор бы у меня служил. И знаете, почему так вышло? Потому что ваши наниматели изначально меня в злодеях числят, вот и подослали мне другого злодея. А я злодеев не люблю. И главный мой грех – я не занимаю сторону в конфликте. Никакую. Ни ту, ни эту.

– Чудовища. Чудовища, которые стали появляться то тут, то там. Я даже охотился на одно.

– Не знаю – покачал головой он – Но я этим интересовался, для этого и в Великореченск приехал. Их кто-то делает, но кто и зачем – не знаю. Буду искать.

– А вам зачем? – спросил я.

– У меня свои причины – уклончиво ответил он.

– А лич?

– Лич – снова вздохнул он – Лич, лич… Всех волнует лич. Верно, есть такой лич. И я у него в учениках. И что?

– Лич нам враг.

– Верно, Ашмаи вам враг – кивнул Пантелей – А я – нет. Кстати, все вот это… – он обвел рукой стены вокруг себя – … не мое. Лича. И гнездо вампиров у портала служило ему. Если бы было по-другому. То я бы давно из них таких вот остолопов с топорами наделал.

Он показал рукой на закрытые двери у нас за спиной, подразумевая «вампиро-големов», с которыми мы сцепились недавно.

– Друг моего врага – мой враг – сказал я.

– А муж сестры моей жены – мне свояк. Вы не женились еще? – сбил меня с решительных мыслей Пантелей.

Летавший у светильника светлячок вдруг прекратил нарезать круги и с тонким хрустальным звоном опустился ему на ладонь. Колдун начал его подкидывать, как мячик. Светлячок плавно взлетал и опускался обратно. Настя подошла к Пантелею и обняла его за пояс. Он улыбнулся ей, и готов поклясться, что с настоящей любовью. Машу аж перекосило.

– И все же, про лича. Что он хочет? – спросил я.

– Спросите у него – ответил Пантелей – если когда-нибудь до него доберетесь. Он вам не друг, в этом я уверен. И у него есть к тому причины. А я вам не угроза. Не друг, но и не враг. Будете поблизости – заходите в гости.

Светлячок завис у него перед лицом, зазвенев чуть громче.

– Поблизости – это где? – спросил я.

– Ну, где я живу – улыбнулся он – Вот как там будете – так и милости просим.

Неожиданно светлячок развернулся в сверкающее золотым светом кольцо, вытянувшееся от пола до потолка между нами и Пантелеем с Настей. Близнецы-телохранители, не поднимая, правда, оружия, молча подошли к колдуну и встали по бокам.

– Мы откланяемся, да, Настенька? – посмотрел он на сестру Маши.

– Машка, мы ушли. Пока – просто, словно прощаясь после дружеского чаепития, сказала Настя.

– Куда… как? – удивилась Маша – Просто ушли – и все?

– А как? – в свою очередь удивилась ее сестра – Ты что, на меня теперь напасть собираешься? Не с кем драться оказалось, так хоть на мне оторвешься?

– Нет… но…

– Что? – спросила та – Ладно, тебя люблю, всем привет, зайдите в кладовочку и ни в чем себе не отказывайте.

Лари неожиданно сорвалась с места и обошла портал сбоку. Пантелей посмотрел на нее, затем на тифлинга из своей свиты.

– Иган, ты ведь остаешься?

– Разумеется – кивнул тот – Уход равносилен потере чести воина.

– Вы удовлетворены? – спросил колдун у демонессы.

– Вполне – кивнула наша Лари, сделав шаг назад.

Что у них тут вообще происходит? Мало того, что колдун озадачил меня по самое не могу, так еще и наша Лари… Кстати, а что делать с колдуном? Нападать? Как? А Настя? А как поступит Маша, если я сейчас начну заваруху? А как бы я поступил на ее месте?

Пулеметная очередь этих вопросов, прозвучавшая у меня в голове, заставила меня растеряться вконец. И что делать прикажете? Я не знаю! Люди, добрый совет, пожалуйста! И прямо сейчас!

Я оглянулся на гномов и увидел у них на лицах точно такое же выражение, какое должно было быть и у меня. Обескураженность полная и окончательная. У гномов своя кровь вообще святое, никогда родич против родича не шел, тем более сестра против сестры, вот и не знаю, что теперь делать. Никто не знает, короче. Кроме Лари, которая знает, что делать ей, и дела у нее свои, от наших отличные, как я понимаю.

– Прекрасно. Во всем разобрались – вдруг подвел итог беседе Пантелей – Вынужден откланяться, дела. Не забывайте про кладовку и помните о том, что за вами по-прежнему гонятся. Взять вас с собой, к сожалению, не могу. До свидания.

И не давая ничего никому сказать, решительно шагнул мне навстречу, в кольцо. И исчез, словно растворился. А за ним растворились близнецы, а кольцо снова собралось в светлячок, который вдруг перелетел к тифлингу и слился с браслетом у него на руке – он как раз поднял руку навстречу.

– Лари – негромко сказал я, но в наступившей полной тишине мой голос прозвучал как глас вечности – Что нам делать теперь?

– Не вмешиваться – ответила она – Мое путешествие закончено. Так или иначе.

Я не стал спорить, а просто сделал шаг назад. Маша, которая так и стояла с потерянным видом, подошла ко мне, всхлипнула и прижалась. Молча. Гномы тоже отошли к стене.

Тифлинг по имени Иган сделал шаг вперед. Так же бесшумно, как и Лари. Я прислушался. Пантелей прав, погоня ведь не унялась. За собой мы путь закрыли, а вот как насчет противоположной стороны? Со стороны Башни сеньора к нам сейчас не ломятся?

Лари тоже шагнула, отставляя к колонне винтовку. Латиг развернулся по каменному полу. Навстречу ему выкатился второй. Так, поединок. Не знаю, что у тифлингов за дела, какие-то внутренние разборки, но мы должны будем ждать, пока они закончат. Сильные бойцы могут заниматься этим долго. А эти двое – сильные, они от природы такие.

– Иган, изменник ордена, готов ли ты к поединку? – послышался голос Лари.

– Лари, палач ордена, предавшаяся узурпатору, готова ли ты попытаться убить меня?

Силуэт Лари смазался, она прыгнула, оттолкнулась ногой от колонны с невероятной скоростью и грацией, послышался свист стальных двойных кнутов, брызнули искры и каменная крошка. Лари скрылась за колонной, а Иган отскочил, замер в причудливой позе, рука с зажатым латигом на отлете. Спиной ко мне, сосредоточенный на поединке. Ну е-мое, нельзя же так… Я выдернул из кобуры «сорок четвертый» и пальнул ему в затылок. Гулко грохнуло, труп полудемона бросило на колонну, после чего он свалился навзничь.

– Опаньки – сказал я, сделав шаг назад от быстро разбегающейся лужи крови – Чистая победа.

58

– Я тебе этого никогда не прощу. Ты меня опозорил – пробормотала Лари, присев на колено рядом со мной.

– Это чем, интересно? Нам надо было дождаться конца вашей драки и сдохнуть тут всем как один? Дружина не собиралась дожидаться, пока вы там закончите. Видела, где мы их встретили?

В конце коридора мелькнул силуэт вооруженного человека, и мы с демонессой одновременно открыли по нему частый огонь. Дружинник неловко завалился на бок, а я бросился вперед, к колонне из красноватого гранита. Присел, взял вход в коридор на прицел. Через секунду у колонны напротив оказалась Лари.

– Он – предатель ордена! – обернувшись ко мне, заявила демонесса – Он должен погибнуть в поединке, или на орден падет бесчестье.

Кто-то мелькнул вдалеке, она выстрелила, но не попала. Сзади загрохотал «дегтярь» Орри, пули хлестнули по дальней стене зала, в который выходил коридор. Правильно, пусть боятся высунуться. Так и надо.

– А мог его кто-то убить до того, как начался поединок? Он же не бессмертный, и вообще драка была. Взял, да и пулю башкой поймал – сказал я – Не спи, вперед!

С этими словами я предпринял следующую перебежку, продвинувшись вперед еще на одну колонну. Снова простучал пулемет, на этот раз «льюис», и едва очередь оборвалась, как рядом оказалась тифлингисса.

– Мог – кивнула она – Тогда бы все было нормально.

– Ну представь, что так и было – ответил я – Я вот ваших правил не знал, да и пальнул в него по темноте своей. Не въехал, понимаешь, в благородные правила поединка, думал, что так и надо.

– Но я то знаю правду! – вызверилась она, даже глаза сверкнули.

– А ты знай, но никому не говори – логично возразил я – Говори, что хлопнули его без твоего участия. А ты только его кнут подобрала.

– Латиг – машинально поправила она меня.

– Ну латиг – согласился я – Без участия.

В конце коридора из-за угла мелькнула чья-то рука и прямо нам навстречу покатилась граната. Этого мы и ждали. Волна Силы прокатилась вперед, вокруг гранаты образовался полупрозрачный голубоватый кокон, а мы с Лари со всех ног бросились вперед, к концу коридора. До которого оставалось метров пятнадцать. За спиной взорвалось, хоть и чуть-чуть странно, как-то глухо, без осколков, с визгом рикошетирующих от каменных стен. Но в любом случае те, кто метал гранату, должны были убрать морды.

И когда эхо от взрыва рассеялось, мы с демонессой уже палили из винтовок в троих дружинников, поджидавших нас за поворотом. Частый треск винтовочный выстрелов и три осевших у стены тела. Затем в зале появились гномы и Маша – она проделала такой трюк с гранатой уже второй раз, и вид у нее был утомленный. Заклинание «кокона» тяжелое, много силы отбирает. Но именно за счет него нам удалось сбить два заслона и прорваться мимо выхода из Башни Сеньора. И теперь мы оказались во внутренних покоях самого замка – пышных, богатых, грязных. До сих пор у аборигенов проблема с гигиеной.

– Это был поединок чести – сказала Лари – Дуэль.

– Да не вопрос – ответил я, пожав плечами – Если бы вы напару нашли способ выбраться отсюда, а затем, на досуге, махали бы своими латигами, то я бы и не возражал. И болел бы за тебя изо всех сил. А когда у нас погоня зубами в штаны вцепилась, то мне до ваших разборок с приседансами…

Мы бросились в следующий зал, а в этот через окна влетело несколько пуль, выбивших пыль из штукатурки. Со стен постреливают, там до сих пор дружинники.

В сокровищницу, кстати, мы тоже успели заглянуть, хоть и мимолетно. Сейчас в карманах моей разгрузочной сбруи побрякивало золото. Не так чтобы и очень много, ожидал я настоящего склада золотых слитков, а там на полках пара шкатулочек всего была – только нам и разделить между собой. И какие-то тюки с «драгоценными тканями», горшки черт-те с чем, и вообще настоящая помойка.

Драгоценных камней оказалось тоже совсем немного, и за исключением пары-тройки ценных почти не было. Гномы недовольно морщились и поджимали губы. Но в общем – нормально. В одном Пантелей не соврал – от контрразведки я получил бы меньше. А тут… ну чего можно ожидать от захолустного баронства? Владетелю только на поддержание замка да небольшой дружины и хватает.

Впрочем, то, что мы прорвались в господские покои, и то, что погоня за ними велась неорганизованно, все же нас от нее не избавило. Дружинники жаждали добраться до наших глоток хотя бы для того, чтобы отомстить за убитых товарищей. Нам удалось запереть ворота, ведущие из Башни сеньора, и хотя бы с той стороны мы нападения не ожидали. С тыла нас тоже защищали двойные стальные ворота, без волшебства через них было бы не прорваться. Если только взрывать, но тогда весь ход мог обвалиться, как объяснил Балин.

Во время прорыва нас спасала Маша и то, что в рядах противника не было волшебников. Оставалось надеяться, что отряд, посланный на наш захват в убежище, оказался достаточно далеко от замка. Если еще и они присоединятся… Как минимум двое волшебников у них есть. И эльфы-снайперы.

Но в любом случае, положение было нерадостное. Здесь нас обложили, крепостной двор, куда только и можно было выйти отсюда, простреливался со всех сторон, и больше пары шагов никому из нас пройти не дали бы.

– Куда дальше? – спросил Орри, заменяя диск в пулемете.

– Честно? Не знаю – ответил я, не покривив душой ни разу – Портал открыть сможешь?

Это я уже у Маши спросил. Так спросил, без всякой надежды, поэтому и ответ меня не разочаровал:

– Я же говорила, что только на маяки умею. А маяка нет.

– Машины во дворе были – сказал Балин, осторожно выглядывая в окно – И от ворот замка грунтовка хорошая, вполне можно проехать.

– Ну-ка? – оживился я, хоть пока сам не понял, чему обрадовался.

Действительно, из узкого окна замка открывался потрясающий вид на пологие холмы и извивающуюся между ними ленту вполне наезженной грунтовки. И мост надо рвом опущен, по всему видно, что его лет десять никто и не поднимал. Замечательно. Осталось только решить две маленькие проблемки – как добраться до машин, которые стоят теперь в самом дальнем от нас углу замка, и как потом на машине проехать через запертые крепостные ворота. И так, чтобы нас при этом не расстреляли со стен, пока мы будем ехать по самому замку. Детская задачка, можно сказать.

– Ворота изнутри я смогла бы выбить – вдруг сказала Маша – Но тогда вам придется меня тащить дальше на руках. На этом моя помощь закончится. Надолго.

Мысли еще читать научилась? Хотя… сейчас у всех одни мысли. Одни. И у меня вот… одна.

– Мы пойдем назад – сказал я.

Все повернулись ко мне и посмотрели со сдержанной жалостью, понимают, что умом тронулся.

– Это куда, назад? – тихо переспросила Лари – Ты себя на жар не проверял?

– Туда!

Я указал пальцем на коридор, из которого мы выскочили только что. И откуда так старательно прорывались.

– И зачем мы тогда ломились сюда? – спросила Маша – Любимый, ты умом тронулся?

– Сюда мы ломились, чтобы врага обмануть – заявил я – Это дежурная версия. А версия рабочая – мы так старательно сюда рвались, что сзади нас никто ждать не будет. Максимум что сделают – посадят заслон у запертых ворот, а сами в обход побегут. Побежали, в смысле.

– Да? – переспросил Орри, явно задумавшись – А ведь может получиться. И тогда мы в башню и оттуда во двор. Там завалено, правда.

При последних словах он аж застонал с досады.

– Я вход завалила заклятием – сказала Маша – Как завалила, так и развалю. Мое заклятие, что хочу, то и делаю.

– Тогда чего ждем? – сказала Лари, заканчивая собирать магазины с трупов.

С патронами мы сейчас с ней потратились, верно. Ломились вперед, стреляя во все, что мелькало и просто казалось. Если бы не изрядный запас, взятый с Игана, я бы уже выбросил свою СВТК. Впрочем, дело к тому и идет, осталась пара магазинов в запасе и один в винтовке. А Лари «подпитывалась» с убитых.

– Вперед – сказал я, и как всегда побежал в авангарде.

Коридор, двери, спуск, коридор, зал, снова двери, которые мы сумели закрыть изнутри, коридор, круглый зал, где так и валялось тело тифлинга Игана, запертые двери. Я приложился ухом, прислушался. С той стороны тихо. Но за ними еще двери.

Разблокировав механизм, Орри быстро завертел колесо. Тяжелые бронзовые брусья вылезли из отверстий, затем мы слегка приоткрыли створку. К счастью, смазывать ворота не забывали, да и звук Маша приглушила. Никого, только гора мертвых големов лежит на своем месте. Зато шаги заглушат.

Следующие ворота явно пытались сломать. Они как оспой были покрыты волдырями от ударов пуль, и явно были видны следы ударов чем-то тяжелым. Но повредить их, естественно, дружинники не смогли. Тут не всякий маг справился бы. На этот раз Балин схватился за колесо, Орри вскинул пулемет, направив его перед собой, а мы с Лари взялись за гранаты.

– Сейчас… – сказала Маша, затем негромко хлопнула в ладони.

Изображение ворота словно размылось на мгновение, будто перед ними костер горел и теплый воздух поднимался, а Маша сказала:

– Можно открывать. Шума не будет.

Так и оказалась. Тяжелые железяки скользили по направляющим без единого звука, и когда Балин с усилием толкнул створки, и мы с Лари прыгнули в зал, то обнаружили всего четырех совершенно обалдевших от нашего появления дружинников во главе с сержменом, которые укрылись за баррикадой из принесенных откуда-то дубовых лавок, и которые вообще не ждали нас. А совершенно бесшумно растворившиеся ворота удивили их так, что они замерли с открытыми ртами.

С первым дыханием я всадил пулю в лоб сержмену. В шлеме без чехла появилась круглая дырка, тонкая струйка крови скатилась на лицо, и он упал вперед. А я уже палил во всех остальных без разбору, равно как и Лари, и завершил всю эту бойню Орри, прочертив кучу упавших тел из пулемета крест-накрест.

А я сменил магазин в карабине на предпоследний, и пошел вдоль стены зала, проверяя, не спрятался ли кто за колонной. А по противоположной стене шла-скользила тифлингисса. Но никого не было. А если кто и был, то уже убежал.

Я подбежал к Орри, спросил:

– Патроны есть еще, которые без дисков?

– Есть – кивнул гном – Отсыпать?

– Дай пять пачек – ответил я.

– Мои возьми – сказала Маша, показав на СВД, которая так и висела у нее за плечом.

– У тебя снайперские, кучные, еще пригодятся – мотнул я головой.

Гном скинул рюкзак и быстро передал мне из него пять бумажных пачек с тяжелыми патронами. Набивать магазины не стал, некогда задерживаться, а просто распихал их куда попало, по карманам и в подсумки.

– Не спим, бегом отсюда!

И снова коридор, уже знакомый, размерзшиеся и лежащие в зловонных лужах когда-то живые корни, лестница вверх, кровавое пятно у двери (сорвали таки растяжку!), дверь нараспашку, не выглядываем, а прямо гранату туда. Крик раздался только одновременно со звуком катящейся по камню железяки. Проспали! Грохнуло, дымно и смрадно, а мы с демонессой уже в башне, и палим по двум раненым. Кто-то сунулся в открытую теперь дверь с улицы, и нарвался сразу на две пули, выпал наружу, и туда еще одну гранату. Все к стенкам, бабах, а затем мы навалились на дверь и закрыли ее на засов. Вот так, не ждали нас тут? Ну и не надо.

Бегом на второй, где на станке двойной «Шварцлозе». Орри к бойнице, Балин с Лари вверх, блокировать стену, а я метнулся к пулеметам. Вцепился в рукоятке, покатил по рельсам на маслянисто-бесшумных колесах, подкатил к уже открытой бойнице. И не размышляя и не думая особо, завел длинную очередь из обоих стволов, ведя цепочку попаданий по верху крепостной стены, по башням, по окнам замка, по всему что видел, по мелькающим фигурам. Два снопа огня бились и плясали на длинных надульниках, на третьей сотне воздух над кожухами колебался как над костром, гильзы сыпались в большие мешки на станине непрерывным бронзовым ручейком, и никакого ответного огня, все попрятались.

Я сам обалдел от грохота, гулявшего в башне от стены к стене, но даже вроде как излишек эмоций сбросил. Добивать ленту специально не стал, пусть думают, что поджидает их пулеметчик с полутора сотнями выстрелов на каждый ствол, а сам я уже бежал вверх, на бой башни, на стену.

И на стене нас не ждали. И даже не заходил сюда никто. Убитые нами так и лежали на месте, и даже гранаты для гранатомета торчали у одного из них из рюкзака. Балин на ходу выдернул парочку, и начал пристраивать себе в петли-держатели.

Пригнувшись, мы успели пробежать по боевому ходу стены никем не замеченными. После лихого пулеметного обстрела в эту сторону никто и не смотрел, наверное, а зубцы прикрывали хорошо. Снова башня, узкая дверь, лестница вниз. Брошенная СВТК, где Лари сменила оружие, вниз, вниз, только ботинки грохочут на лестнице. Маша снова на толику Силы разорилась, пустила вперед светлячка-дозорного, чтобы нам не отвлекаться, не терять драгоценных секунд.

Вот открытый вход в арсенал, а дверь в караулку прикрыта гигантским валуном.

– Сколько времени тебе надо? – спросил я Машу.

– Минуту.

– Давай! – махнул ей рукой, ощущая спиной нарастающее давление Силы.

Бросился в арсенал, за мной топотал Орри. Гранаты, гранаты заканчиваются! Где гранаты?

Повезло, арсенал был совсем небольшой, все на виду. Открытые ящики с гранатами прямо у входа. Схватил сколько мог, бросился обратно. А Орри, к моему удивлению, схватил ящик с фугасными гранатами для полковых пушек.

– Это зачем? – не понял я.

– Ворота открывать! – рявкнул гном.

Ладно, гному виднее. Мы бросились наверх и вбежали в караулку как раз в момент, когда огромный камень со страшным треском обратился в каменную крошку. А Маше и вправду это с виду трудов никаких не стоило.

– Это как ты так? – удивился я.

– А в любом заклятии надо «ниточку» оставлять, за которую дерни – и все развалится – аллегорично но непонятно ответила она.

– Как скажешь.

Караульный двор был пуст, крики и суета доносились из двора замкового. Никто нас с этой стороны не ждал. Было желание метнуть пару гранат сразу за ворота, чтобы спугнуть тех, кто мог бы нам потом в спину пальнуть, но Маша перехватила мою руку и отрицательно покачала головой.

– Там нет никого.

Бежали мы все же «гусеницей», прикрывая друг друга. Лишь оказавшись у навеса с техникой, остановились, а Орри толкнул Балина в плечо и сказал:

– Давай, хватаем пушку и покатили к воротам.

Показал он, разумеется, на арку караульного двора. А ведь верно, оттуда можно попасть в ворота, но вот хватит ли такого снаряда для крепостных засовов и блоков? Он ведь шесть килограммов сего, и бревно не переломит, а что ворота заперты на совесть, никто не сомневается.

– Подержи снаряд – сказала вдруг Маша.

– Что задумала? – не понял гном.

– Заклятие разрушения на него наложу. Сильное, какое мало кто умеет.

Затем она повернулась ко мне и сказала:

– А ты думай, что еще от меня надо. Меня хватит на два больших заклятия, не больше. Потом понесешь меня на руках и так до постели.

– До постели – запросто – кивнул я – Можно даже сейчас, война подождет.

– Думай, озабоченный! – улыбнулась она, после чего повернулась к гному, держащему снаряд на вытянутых руках.

Думай, думай, вечно мне за всех думать. Лари тоже вон умная, а сегодня в дурацкую дуэль полезла и до сих пор зла на меня, что не дал ей по законам чести самой сгинуть и всех нас в могилу свести. Поединок у нее, понимаешь. А какова первая заповедь разведчика, как Парамонов меня в свое время учил? «Приглашение к поединку осуществляется путем выстрела в затылок противнику, не подозревающему о твоем присутствии». И все тут. Зато сразу выигрываешь.

Так матерясь про себя, я полез в открытую кабину переделанного в военный транспорт ГАЗ-63. Неплохо так, по уму переделано, нижегородская работа. Кузов с лавками, где сидят спиной друг к другу по оси машины, вместо бортов – стальные решетки на крючках, которые в грязи и под колеса можно бросить, кабина открытая, укрепленная дугами. За ней турель пулеметная. А к ней широкий ремень с карабином приделан – пулеметчику пристегиваться, чтобы на кочках не вылететь.

Привод полный, колеса здоровенные, сидит высоко – не вдруг залезешь. Хорошая машина, хоть и не быстрая. И осей на одну меньше, чем в моей полуторке.

К частью, амулетов и ключей здесь не было, заводилась машина большой грибовидной кнопкой. И завелась с полтычка, после того, как я хлопнул по этой самой кнопке. Дрогнули стрелки, посмотрел на уровень топлива – под пробку, как и положено в боевой машине. Ну, в этом я и не сомневался, в замке явно порядок был, пока командиры не скончались. И в кузове две бочки бензина за стальным щитом – запас. На тысячу верст вместе с баком хватит.

Между тем Маша свою работу закончила, вздохнула тяжело, стерла пот со лба. Снаряд теперь просто светился убийственной магией. И где она всему этому научилась? Неужели талант самой заклятия составлять? Хотя верно, не раз уже доказывала… Гений у меня в постели, гений. А я, сиволапый…

Все это время Лари держала арочный проем под прицелом, готовая открыть огонь по первому. Кто там появится. Но сюда никто не шел, зато с того двора доносилась отчаянная винтовочная трескотня, и даже раза три грохнули «фаусты». Шла война с пулеметом в каземате, у которого нас давно не было. Что значит неожиданно и кстати выступить с сольным номером! На пулемете.

Гномы лихо покатили небольшую пушку к воротам, ухватив ее за станины. Закатили в арку, застопорили рессоры, раздвинули станины. Орри присел к прицелу, плавно вращая рукоятку. Балин, не дожидаясь команды, загнал снаряд, с чавканьем закрыв поворотом рукоятки поршневой затвор. Эк они слажено, прямо расчет.

В замковом дворе что-то поняли, снова послышались крики и команды, несколько пуль звонко ударили в щит пушки, но было уже поздно. Орудие выбросило сноп огня, родило облако дыма, а гномы разом подскочили и заревели хором. А где-то вдали полыхнуло Силой, послышался звон, словно нечто железное и очень-очень тяжелое упало на камень. А они уже волокли пушку за станины обратно во двор, освобождая проезд. А я с водительского места полез в кузов, освобождая место за баранкой Орри, уже натягивающему свои любимые шоферские очки.

– Прям засовы сбили, они все завалились – крикнул он – Только толкнуть теперь!

– Пулемет давай! – крикнул я ему, когда гном подбежал к машине.

Через секунды сумка с дисками висела у меня на животе, а я пристраивал «дегтяря» на некую рогульку с зажимами и на шарнире, которая заменяла здесь универсальную турель. Балин со своим пузатым «льюисом» плюхнулся справа от водителя, Лари метнулась в кузов, пристроившись на колене за скамейкой и уложив карабин на спинку, а прямо за ней устроилась Маша, которая и скомандовала:

– Вперед! Я готова!

– Не сразу, а как из арки покажемся! – крикнул я в ответ, а Орри врубил первую передачу.

Мотор «газона» взревел, задранная вверх труба выбросила облако вонючего дыма, зубастые покрышки с хрустом вцепились в гальку, которой был посыпан двор у стоянки, и машина, решительно разгоняясь, покатила в арку. Маскироваться было уже поздно, поэтому я с большим удовольствием влепил по короткой очереди в радиаторы оставшейся на стоянке техники. Надо было раньше моторы раздолбить, да не успел, все в спешке, все в спешке.

Рев мотора ударил по ушам в арке, и когда покатый капот «газона» оказался в замковом дворе, Маша сделала жест рукой, словно отгоняя муху, летавшую над ней. И нас накрыл прозрачный, искрящийся местами купол.

Ударили по нам со всех сторон – со стен, из-за углов, из окон, с боя и казематов Башни Сеньора, с надвратного барбикена, откуда угодно. Купол завыл под клевками пуль, расцвел яркими вспышками, как фейерверк, но ни одна пуля нас не задела. Ну и мы не стреляли, потому как щит двусторонний, можно и рикошетом получить.

Машина лихо проскочила через просторный, мощеный каменными плитами двор, притормозила у ворот, прогрохотав колесами по валяющимся на земле железякам, бывшим раньше воротными запорами, уперлась могучим бампером с лебедкой в створки, как раз посередине, взревела… и створки со скрипом и стоном разошлись в стороны, щит мигнул и погас, тяжко вздохнула Маша, а мы, обдирая краску с бортов, протиснулись наружу, и наддав, рванули прочь из замка.

На второй щит у Маши сил не хватило уже, единственное, что она сделала, это бросила на башню темный комок «Болотного тумана», того самого, чем она прикрывала нас с Лари от буйствующей ракшасы. Там словно беззвучный взрыв раздался, башня скрылась с боя и до подошвы в сером мутном облаке, а наша волшебница просто завалилась назад, подхваченная демонессой. Из носа у нее потекла тонкая струйка крови, которую Лари заботливо стерла непонятно откуда взявшемся у нее в руке носовым платком.

Я же, прижав приклад пулемета к плечу, старался удерживать в прицеле крепостные ворота. И не зря – через минуту оттуда вылетели два «виллиса», которые резво рванули в погоню за нами. В каждом тоже стояло по пулеметчику за турелью, и они сразу же открыли огонь. Пусть неточно, дорога-то ухабистая, и у нас над головой засвистели воробьями пули. Ударила спарка пулеметов с башни, но наугад, и чуть не угодила по своим. Задняя машина даже вынуждена была так шарахнуться от очереди, что встала на два колеса и едва не перевернулась.

Слева замельтешили бревна деревенского частокола, караульный бросился вниз с вышки, выронив свою одностволку.

Какая-то лошадь, впряженная в телегу, шарахнулась от нас, гора пустых корзин посыпалась на дорогу. Возница с криками побежал в сторону деревенских ворот, призывая себе в помощь всех светлых богов. Переходившая дорогу стайка гусей шарахнулась во все стороны. Лишь их вождь – огромный серый гусак с оранжевым клювом, погнался за нами, раскинув крылья, и погиб смертью храбрых, лишь перья взлетели.

Справа открылся вид на поле, по которому бегала стайка сельских дев, сверкая голыми грязными пятками, затем какой-то мужик, до глаз заросший бородой, ведший в поводу лошадь, впряженную в телегу, груженную дровами, обложил нас последними словами, и тут же бросился в канаву, когда над головой у него прошла очередь из пулемета преследователей.

На дороге было людно – видать, население двух деревенек, прилегающих к замку, высыпало за частокол, привлеченные отчаянной пальбой во владениях их повелителя, и никак не ожидали нашей бешеной погони. Я даже боялся стрелять в ответ, опасаясь угодить в паникующих крестьян – уж они-то точно ни в чем не виноваты и к нашим разборкам – никаким боком.

Снова поворот налево, направо, деревни скрылись за холмами, вокруг замелькали выгоны для скота, местами даже огороженные жердями, тут же с двух сторон отдельными всплесками зеленого на дорогу начал наваливаться лес, возвращавший нам эхом рев нашего мотора, песок лесной почвы летел из-под колес.

Снова мы оказались в зоне огня преследователей и снова нас обстреляли, пули прошли совсем впритирку. Я ответил серией коротких очередей в ответ, целясь в машины, ни в кого не попал, лишь выбил фонтанчики пыли. Дальше склон холма скрыл нас от погони и огня с башен, но вскоре машины вынырнули из-за поворота. Одна моя очередь все же хлестнула по головной машине, я даже видел, как из нее выбило искры, и один дружинник вывалился на дорогу, покатился в кювет.

Оттуда тоже заработали пулеметы, строчка фонтанчиков хлестнула кнутом по дорожной пыли справа от нас, затем задний пулемет противника заткнулся, когда передняя машина перекрыла ему сектор обстрела. Орри еще притопил педаль газа, мотор заревел как попавший в ловушку тур-ящер, но существенного ускорения мы не добились – и так гнали почти на пределе, пользуясь тем, что грунтовка была ровной.

Балин, схватив «льюис» с капота, хотел перелезть ко мне, чтобы отбиваться «в два ствола», но я заорал, чтобы он даже не думал об этом – черт знает, кто покажется нам навстречу. И как в хрустальный шар глядел – через несколько секунд из-за очередного поворота нам навстречу выехал точно такой же «газон», да еще и с полковой пушкой на прицепе. Расчет орудия сидел спинами друг к другу в кузове, рядом с водителем красовался сержмен – командир, который замахал руками, призывая нас остановиться.

К нашему счастью, причина стрельбы в замке оказалась им не ясна, а мы неслись им навстречу на их же машине, да еще и с заметным гербом сеньора на капоте – секира на воне воздетых драконьих крыльев. Поэтому, когда Балин влупил по ним из пулемета, они никак такой подлости не ожидали. Лишь командир выкатил глаза на лоб, разглядев в хозяйской машине непонятную публику в разномастной одежде вместо пехотинцев в камуфляжных сюркотах.

Их машина свернула в сторону, завалившись в кювет одним боком, передок с орудием подпрыгнул и тоже завалился, а я даже успел бегло обстрелять копошащуюся там людскую кашу короткими очередями.

К сожалению, создать помехи преследователям не получилось, и оба «козла» неслись следом. Спасало нас лишь то, что эти кургузые машинки на жестких рессорах показывают чудеса прыгучести на самых скромных неровностях, даже таких, какие этот «газон» глотает не замечая. Но любому везению рано или поздно должен прийти конец, и какая-то из очередей, щедро выпускаемых нам вслед из двух «льюисов», должна была угодить в нас.

Дикий всплеск радости, после чего я похвалил себя за предусмотрительность – обстрел машин на стоянке и для «виллисов» бесследно не прошел – головная машина сначала отчаянно запарила, а затем резко остановилась. Движок клина поймал, судя по тому, как ее поволокло.

Задняя ловко обогнула ее и продолжила преследование, хоть и отстав немного, на несколько десятков метров.

– Орри, как будет поворот – сразу за ним прижмись внутрь и останови машину! – крикнул я – Иначе они нас до самой Великой будут гнать!

– Понял! – проорал гном.

Я сменил диск на полный, ухватился поосновательней, затем крикнул Балину:

– Они наверняка мимо нас проскочат, так что будь готов, лупи до последнего патрона!

– Понял! – рявкнул тот, придя в воинственный настрой после расстрела машины с артиллеристами.

Очередной поворот ждать себя не заставил. Снова склон холма, дорога обогнула его, изогнувшись очередной петлей, и Орри так затормозил, что «газон» пошел юзом и чуть не развернулся. Но остановиться мы успели ровно к тому моменту, как небольшой вездеход, завывая мотором, вылетел из-за поворота. И я увидел, как испуганно расширились глаза сидящих там дружинников. И завел долгую, на весь диск, очередь по ним, норовя бить не в машину, а в седоков.

Главный у них поступил верно – успел толкнуть водителя, требуя от того скорости, чтобы проскочить мимо нас. Остановиться для них было вообще самоубийством – их пулеметчик никак не успевал даже открыть ответный огонь, в то время как я уже держал их в прицеле. И это даже могло бы сработать, но при двух условиях – если бы я хуже стрелял, и если бы эстафету обстрела их машины не принял Балин.

Я видел, как пули хлестнули по людям, как завалился набок пулеметчик, как ударило искрами, словно от электросварки, от турельной трубы, как машина завиляла, а затем утробно загрохотал «льюис», и новая струя пуль ударила в них, уже выскочивших из моего сектора обстрела.

– Не ждем ничего! – заорал я, снова меняя диск на последний полный – Ходу отсюда!

Два раза повторять не пришлось, и наша машина рванула с места. Замелькали деревья с двух сторон, летел песок из-под колес, нас раскачивало как в лодке в шторм, в поворотах заносило, но Орри, как и подобает истинному гному, да еще и шоферу, уверенно держал автомобиль на курсе. Мы же расслаблялись понемногу, видя, что нас не преследуют.

Время от времени попадались одинокие хутора, работавшие крестьяне, смотрели нам вслед с легким недоумением – куда это мы так несемся? Стрельбы они не слышали.

Но лишь по истечении примерно часа я поверил окончательно в то, что мы оторвались. Единственным беспокойством для меня оставалось положение того отряда, что осадил нас в убежище, поскольку колдуны в нем были и открыть портал куда-то в окрестности замка они бы сумели. Поэтому, когда мы пересекли по деревянному мостику узкую лесную речушку, я потребовал остановить машину и согнал всех с нее.

Машу пришлось поддерживать под руки, но все же она начала приходить в чувство. Причем очень быстро, на удивление. Причину я заметил сразу – Лари была при ней безотлучно, и вдвоем они сумели наладить перекачку Силы в нашу колдунью из того самого аккумулятора, который тифлингисса прихватила в подвалах замка. Вот ведь умница! А я бы и не додумался.

– Проверь машину на маячки – сказала Маша, у которой на бледном лице даже начал появляться первый румянец – Наверняка должны быть.

– Для этого и встал.

Пока гномы начали быстро набивать пулеметные диски и по моей просьбе магазины к моему карабину, я ходил вокруг машины, пытаясь ощутить какие-нибудь токи Силы. И не зря! Пришлось даже отвинчивать от пола основание турели, чтобы извлечь оттуда маленький костяной шарик-маяк, по которому толковый волшебник вполне мог засечь, где мы находимся.

Балин взялся прикручивать снятую железяку на место, а я закинул маячок в речку – нет лучшего экрана для волшбы, чем проточная вода.

– На-конь! – скомандовал я по кавалерийской привычке, и полез в кузов «газона».

Мы поехали дальше, хоть уже и чуть-чуть помедленней. Маша сидела самостоятельно, сжимая в кулачке шарик аккумулятора, Лари выглядела спокойной, но мрачной, сидя с карабином на коленях. Думаю, что основное объяснение по поводу их поединка с Иганом между нами впереди.

Ладно, об этом потом и будем думать. Сейчас же мысли должны быть совсем о другом. Определить, в какую сторону мы направляемся, труда никому не составляет. Дорога-то из замка одна, так что послать погоню не так уж трудно. В направлении при всем желании не ошибешься. Какое-то время уйдет на ремонт машин, это верно. Недаром погнались за нами всего два «виллиса», остальные наверняка не смогли с места стронуться. И дорога не слишком петляет по местности, несмотря на обилие поворотов, основной маршрут стремится к прямой. А это значит, что какой-нибудь отряд конницы не сможет перехватить нас, срезав путь лесами или там холмами.

Опасаться нам следует лишь какого-нибудь отряда, находящегося с этой стороны, с которым сумели связаться, а еще впереди нас наверняка ждет застава с этой стороны и застава со стороны следующего княжества, которое может быть тому как дружественным, так и враждебным. Если дружественное – то тогда еще сложнее, нам и дальше придется прорываться.

– Орри! – окликнул я водителя – Ты места узнаешь?

– Примерно – ответил он – По гербу судя, были мы в замке ас-Вимара. А значит – верст на триста к западу от Лесного хребта. Он с нашими родами торговлю вел, так что знаю, о чем говорю.

– И кто этот ас-Вимар? – уточнил я.

Орри хмыкнул и потом сказал:

– Барон такой. Всегда считался с придурью. Вечно со всеми в ссоре и вечно от него проблемы. То у соседа пытается какие-то угодья отхватить, то вдруг пошлины для проезжих введет, не человек был – а коготь в жопе для всех. Отчего у него дальний родственник в наследниках? А двоих сыновей положил в