Брачная аферистка на императорском отборе (fb2)


Настройки текста:



Лия Шах Брачная аферистка на императорском отборе

Глава 1

Планета Земля. 2204 г н. э.

— Суд вынес решение одобрить иск. — с трудом подавив довольную усмешку, сказала судья и моя подруга по совместительству. Конечно, одобрен! Ведь это она провела брачную ночь вместо меня, и предоставила мне фотоснимки в качестве неопровержимых доказательств. — В течение двух месяцев ответчик должен выполнить все требования брачного контракта. Решение суда окончательное и обжалованию не подлежит.

Удар судейского молотка был данью древней традиции судебного делопроизводства, но он прозвучал набатом для моего теперь уже бывшего мужа и сладкой песней для моих ушей. Даже я не верила, что смогу провернуть эту аферу с замужеством.

— Это подстава! — заорал Вадим Игнатов, владелец золотых приисков. Извините, бывший владелец, ха-ха. Широкую ликующую улыбку я даже скрывать не стала, привычным жестом откидывая за спину огненный локон. И, конечно, Вадим не мог не увидеть этот жест, как и тонну презрения в карих глазах. — Сука! Тварь!

Говори еще, нищий мужик, это самая сладкая музыка для моих чертовски богатых ушей. Да, я оставила его с голым задом, и сейчас страшно собой горжусь. За такой короткий срок свести с ума прожженного интригана, каким является любой бизнесмен, и так ловко обвести его вокруг пальца. Он ведь даже не читал брачный договор, который ему "сладкая Викуся" подсунула перед свадьбой, что бы "мой золотой не думал, что я претендую хоть на копеечку его денежек". Ведь это была большая и чистая любовь. Ха-ха-ха, ой не могу, любовь…

В итоге, я самая богатая девятнадцатилетняя невеста в стране. У здания суда уже должны стоять репортеры, что бы взять интервью у "страшно оскорбленной в лучших чувствах Виктории Игнатовой". Надо будет вернуть себе свою фамилию. Хоть мой покойный отец и умер бы еще раз, если бы узнал, что творит его красавица-доченька. Мой новый папочка еще год назад, едва мне исполнилось восемнадцать, выгнал из дома, под лозунгом "Долой проституцию из моего дома!". Вот только я все еще чиста, потому что умею мастерски динамить мужиков, держа их на расстоянии. Но на самом деле, это лишь распаляет их, заставляя совершать непозволительные в их положении глупости.

Например, жениться на мне, бросив законную жену и детей. Сказочная глупость, и она не остается безнаказанной.

— Крепись, мой золотой, — грациозно выходя из-за стола, ослепительно улыбнулась я бывшему мужу, — тебя ждет впереди не легкая жизнь, зато во всей этой истории есть один весомый плюс.

Я остановилась перед его столом, и оперевшись одной рукой о деревянную столешницу, наклонилась к его лицу. Он все еще не верил в происходящее и то и дело гневно сжимал губы и хмуря брови, но взгляд не отводил. Его сжимающаяся в кулак рука явно свидетельствовала о его намерениях по отношению ко мне. Но в конце-то концов, кому это тут изменили в первую брачную ночь? И то, что это была чистая подстава, никто и никогда не докажет. Смотреть надо, с кем спишь, золотой мой. И не позволять малознакомой жене завязывать себе глаза в первую брачную ночь, когда в брачном договоре четко написано, что изменять запрещено.

— Теперь ты точно узнаешь, кто все это время был с тобой из-за денег, а кому ты на самом деле дорог. — тихо сказала я и взглядом указала ему на дверь, где сейчас стояла его бывшая жена с маленькой дочкой. Их он бросил, что бы быть со мной. Девочка была у них поздним ребенком, долгожданным, и если бы я не видела гнилую натуру этого Вадима, то не полезла бы в их семью. А так… Меня не мучает совесть, что я увела мужа из семьи, лишила ребенка отца. Потому что этот отец — ублюдок, каких поискать еще. Лучше бы нашли себе нового главу семьи.

— Лариса? — удивленно вскинул он брови, разворачиваясь в сторону двери и недоверчиво глядя на женщину с ребенком. Женщина выглядела далеко не лучшим образом, но страдания редко кому вообще идут на пользу. Буду откровенна, она и в браке выглядела не лучшим образом, и нет ничего удивительного, что этот кобель так легко повелся на "свежее мясо".

— Все это время она ждала, когда ты нагуляешься и вернешься в семью. — наклонившись еще ниже и понизив голос, сказала я ему на ухо, глядя на то, как тревожно следит за нами Лариса. — И как можно так себя не уважать, золотой мой? Тем более, что ты ее никогда не любил. А ведь она даже сейчас верит, что ты к ней вернешься…

Выпрямившись и поправив на плечах меховую накидку от одного из самых модных стилистов в мире, я достала из сумочки визитку, которую сделала заранее и вручила ее бывшему мужу. На ней красивыми золотыми буквами на белом фоне было выведено "Генеральный директор ЗАО "Эльдорадо" Виктория Андреевна Алиева". Да, следующим этапом я верну себе свою фамилию. Сразу после развода с моей следующей жертвой, которая ждет меня в дорогом ресторане.

— Ты же это не всерьез, да? — напряженно спросил он, расширившимися зрачками глядя на меня в упор. — Вика, какой из тебя директор? Не глупи.

Я лишь презрительно улыбнулась, обходя его стол. Генеральный из меня директор, золотой мой, генеральный. Отработанной походкой известной топ-модели я продефилировала в сторону двери на двадцатисантиметровых каблуках, а в спину мне летели маты, угрозы, вопли, крики, стоны, слюни, делая мою улыбку все шире и кровожаднее. Кто сказал, что я не нашла себе достойного заместителя, который знает, как надо управлять добычей на приисках? Я не дура, Вадим, пора бы уже это понять. И проходя мимо Ларисы, я лишь мазнула по ней безразличным взглядом, ни капли не жалея несчастную влюбленную женщину, которая в два раза меня старше. Это законченный этап в моей жизни, и впереди меня ждет новая афера, потому что я наметила себе следующую жертву.

Выйдя в коридор здания суда, я слышала, как меня пытается догнать Игнатов, но не обратила на это внимания. Сейчас конец ноября, и улица встретила меня порывистым ветром, швыряющим в прохожих охапки опавших листьев. Мои волосы языками пламени взметнулись вверх под этими порывами, и мне пришлось прищуриться под сотнями вспышек фотоаппаратов газетчиков. Со всех сторон посыпались вопросы, на которые я не собиралась отвечать, уверенно разрезая толпу словно ледокол. На парковке стоял мой маленький красный кар, стоящий дороже, чем вся профессиональная аппаратура этой толпы журналистов.

В салоне было тепло и сладко пахло карамельным освежителем воздуха, и мягко заведя мотор, я на миг прикрыла глаза, переводя дух. Все прошло лучше, чем я рассчитывала. Думала, он меня на месте пристрелит, когда поймет, что остался ни с чем. Вадим может, я знаю. Поэтому надо побыстрее валить с места преступления, пока он не очнулся. Мягко тронувшись с места, я выехала с парковки. Дорога предстояла долгая, я купила себе квартиру в другом городе, здраво решив сменить место жительства. а дом Вадима я продам с аукциона. По приезду домой после свидания сразу займусь этим вопросом. Интересно, Камилла уже выгуливала Феликса?

Камилла — это моя домработница, а Феликс мой единственный мужчина на протяжении уже трех лет. Чистокровный алабай, которого мне подарил один олигарх, перед тем, как разрушить мою карьеру топ-модели, за отказ стать его любовницей. Олигарх умер через пару месяцев, а я решила отомстить за порушенную мечту через его сына. Андрей был женат и жил счастливой жизнью золотого мальчика, когда на пороге его кабинета появилась я. Это был день моего совершеннолетия, когда отчим меня выгнал. И моего пса за компанию. На празднике, который устроила мама, были его друзья, и один из них стал приставать ко мне. Я подняла крик, но особо разбираться никто не стал, потому что по стечению обстоятельств я оказалась сверху в весьма двусмысленной позе. С Андреем мы через две недели сыграли свадьбу, а еще через неделю развелись, я отобрала его холдинг и пустила с молотка, заработав кругленькую сумму. Достаточную, что бы устроить свою жизнь вдалеке от родительницы и ее хахаля. Только я и Феликс.

Меня мало что трогает в этой жизни. Не равнодушна я только к золоту и собакам. В золоте меня завораживает его блеск, а в собаках их преданность. Не смотря на то, что я крайне лживая личность, я знаю цену верности. И никогда не встану на пути у тех, в чьей семье царит настоящая любовь, которая невозможна без верности. А скоро у меня свидание с одним владельцем сети ювелирных магазинов. Думаю, сегодня он сделает мне предложение. Удивительно, но он в курсе, что я была женой его делового партнера Игнатова. И он знает, что сегодня я развожусь. Но не знает он, что в моей сумочке лежит брачный договор и для него. Я ухмыльнулась, выруливая на трассу и почему-то в голову пришло сравнение, что договор со мной похож на договор с Дьяволом. С той лишь разницей, что я плевать хотела на их души, отбирая все остальное.

И защита от меня есть лишь одна — верность.

Время близилось к вечеру, и я включила фары, освещая чернеющую впереди ленту дороги. Из динамиков лилась тихая классическая музыка, подсовывая мне образы предстоящей аферы. Я обожаю Моцарта, под его музыку мне в голову приходят просто гениальные идеи. Правда, идеи эти не несут в себе высокой морали. Зато отлично пополняют мой банковский счет. Я уже продумывала, как буду сводить с ума этого ювелира, о котором узнала от одной из девушек в модельном агентстве, где я раньше работала, когда у меня зазвонил телефон. Увидев, кто желает слышать мой чарующий голос, я не сдержала недовольного фырканья, но вызов все-таки приняла. Движением пальца я перевела вызов на систему динамиков в каре, на время выключив Моцарта. Прости, дорогой, сейчас я буду слушать истерику жены моей будущей жертвы. Да, мне звонила супруга ювелира, которая уже знала о новом увлечении своего благоверного.

— Дааа? — словно кошка растягивая гласные, сказала я.

— Ты! Оставь моего мужа в покое! — взвизгнула она дрожащим от слез голосом. — Он мой! Не лезь в нашу семью! Слышишь, тварь?! Он меня любит!

— Ты знаешь, что это не так. — мягко улыбнувшись, тихо протянула я. Уверена, моя насмешка сейчас больно полоснула по ее сердцу. В том, что она без ума от своего мужа я не сомневалась. Вот только он большой любитель молоденьких девочек. На столько молоденьких, что по нему тюрьма плачет. Мне его дочь рассказывала, что он заказывает себе девочек из другого модельного агентства, и девочки эти не достигли совершеннолетия. На этом я и сыграла. Невинность и красивое тело — это то, что сводит Ледова Василия Генриховича с ума.

— Нет! — продолжала голосить эта дура, как потерпевшая. — Он любит меня!

— Этот боров любит только себя. — спокойно сказала я, обгоняя фуру. — В любви нет места предательству. И знаешь, куда я еду? На встречу с ним. Он снял шикарный ресторан, куда тебя уже много лет не водил. А знаешь, для чего он это сделал? Что бы сделать мне предложение. Спорить готова, его адвокаты уже заканчивают готовить бумаги на развод с тобой. Но ты сильно не расстраивайся. Максимум через неделю после свадьбы я верну его тебе, и тогда мы посмотрим, на сколько сильна твоя любовь. Как думаешь, сможешь принять его обратно без денег?

— Что? — придушенно переспросила она. — Предложение? Развод? Ты лжешь!

— Почти постоянно. — легко согласилась я, обгоняя еще несколько машин. — Но никогда женам тех, с кем иду на свидание. Я пришлю тебе фотку моего кольца, которое он мне сегодня подарит. Пока, Ольга.

Попрощавшись, я отключила телефон и снова включила Моцарта. Мне была близка мелодия, родившаяся в душе мужчины, жившего несколько сотен лет назад. Он был признанным гением, и сейчас мне было нужно то спокойствие разума, что он может дать. Потому что Ледов действительно был мерзким боровом. Лысый, жирный, потный коротышка в дорогой упаковке. Его вонь не перебивал даже элитный парфюм. Не представляю, как Ольга могла родить от него троих детей и не умереть от омерзения. А мне предстояло сыграть смущенную невинность, которая мечтает быть с ним. Но есть у меня и тяжелая артиллерия, если он вдруг начнет колебаться, или решит прочитать наш брачный договор, на котором сейчас не хватает только его подписи.

Дорога финальной кардиограммой стелилась под моим каром, когда я заметила в боковом зеркале знакомую тачку. Он за мной едет что ли? Зря я оставила Вадиму машину, надо было и ее отсудить. Да, меня догонял именно мой новоиспеченный бывший муж, и меня настораживали намерения, которые могли у него сейчас быть. Явно же не поблагодарить хочет.

Он обогнал меня, вклинившись в поток каров передо мной и дал по тормозам. Хочет, что бы и я остановилась? Нашел дуру. Сделав музыку погромче, я ушла влево и вдавила педаль газа, быстро разгоняясь и обгоняя обиженного мужчину. Дорога была четырехполосной, и сейчас я ехала по крайней полосе. Но мой маневр ему не сильно помешал меня догнать и попытаться прижаться боком. Идиота кусок! Скорость на спидометре перевалила за отметку двести, и я только могла порадоваться, что впереди дорога чиста. Но вот по встречке ехала колонна фур, и это нравилось мне все меньше.

Наплевав на целостность крыльев, я повела свой транспорт вправо, оттесняя и кар Вадима. Если он улетит в кювет, это будет не моей виной. Не моей. Обшивка уже трещала под натиском его черного крупногабаритного монстра, когда бывший муж немного ушел в сторону. Но только для того, что бы повысить амплитуду толчка, с размаху выкидывая мою красную малышку на встречную полосу.

Прямо под несущуюся полным ходом грузовую махину. Я попыталась съехать с ее пути, вернувшись обратно на дорогу, но подвинуть Вадима у меня не вышло. Под фуру мы мчались вместе. В глаза ударил яркий свет ее фар, и это было последним, что я увидела, прежде чем мой мир разлетелся на осколки, потухая в ослепительной вспышке белого света. Черт, оно того не стоило.

Глава 2

Галактика Путь Андромеды. Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Едва перед глазами померк свет, как резко стало нечем дышать. Что за…?! При попытке сделать вдох я так воды наглоталась, что смерть под колесами фуры резко отошла на второй план, и теперь мне предстояло потонуть в подозрительно теплой воде. Во-первых, только что был ноябрь с отрицательной температурой за бортом, а во-вторых… Не было тут водоемов! Дорога была, козел Вадим был, свет фар в конце тоннеля был, а вот этого всего не было!

Не было, но грести пришлось. И вот гребу я, при чем гребу незаслуженно, воду, тину, неприятности вперемешку с водорослями, и добравшись до верха еще и утку пинаю. Кыш, тут я плыву. Утка обиженно крякнула и поплыла к берегу, а я стала озираться по сторонам. Что за чудеса? Я находилась в пруду, вокруг которого раскинулся ухоженный парк с редкими зелеными деревьями, на берегу зеленела трава и чья-то злая рожа. Рож было много, и все они дружно зеленели. От зависти что ли? Водичка шикарная, скажу я вам. Только в юбке было немного неудобно. Тяжелая, она оплетала ноги и норовила утянуть на дно, так что самое время кончать с водными процедурами.

Я выплыла на берег и расслабленно улеглась на травку собирать мозги в кучу. Тяжело дыша, я постаралась привести мысли в порядок, но они скакали испуганными зайцами, бегали от меня зигзагами. будто у меня ружье, и выглядели весьма странно. Хотя бы потому что часть из них была не мои. Тааак. Это чьи-то чужие зайцы, мне таких не надо. Но словно в трансе я осмысливала то, что творилось у меня в голове. Космические перелеты, галактические государства, махровый патриархат, старомодные одежды, чужое тело и чужое имя. Я… как вообще сюда попала?

Вытянув перед собой руку, я внимательно ее осмотрела. Раньше на запястье у меня был шрам после неудачной попытки научиться ездить на двухколесном каре, а теперь его там не было. Странно. Получается, эти зайцы не бессмысленны? И… я правда здесь? Но как? Моя жизнь должна была оборваться там, на трассе рядом с бывшим мужем, и прям во цвете лет. А значит, это мой второй шанс?

— И я его не упущу! — громко оповестила я весь мир, вскакивая на ноги и пугая подбежавших ко мне зеленомордых аборигенов. — Всем привет! — радостно поздоровалась я, стряхивая с плеча лягушку.

— Госпожа! Как же так! Да за что же вы так с нами! Мы все умрем! — голосили вразнобой зеленомордые, оказавшиеся дамами с чувствительной психикой.

— Мы все рано или поздно умрем, а некоторые еще и несколько раз подряд. — ободряюще улыбнулась я им, похлопав кого-то по плечу. Голосить перестали все, а похлопанный абориген еще и в обморок упал. Какая… чувствительность. Но я тут не при чем, сразу говорю.

Пока что.

— Успели?! — подбежал к нашей компании какой-то медведь. Я на всякий случай отрицательно помотала головой и сделала шаг назад. Не успели, но вот сейчас уже почти смогли. Осталось понять, о чем речь. — А вы, живо в кабинет отца!

У меня от такой наглости поползли вверх брови и ящерица. Брови на лице (хвала лесу), а ящерица на платье, с которого продолжал течь настоящий водопад. Зато с каждой секундой платье становилось все легче, что могло не радовать. Причитальщицы согнулись в низком поклоне перед медведем, оказавшимся мужчиной. Очень небритым всклокоченными мужчиной. Надеюсь, это не мода такая здесь.

— Кейла, вы слышите меня? — грозно свел два бобра вместе медведь. В роли бобров были брови, в роли медведя — хамло. Но мнение свое лучше попридержать, потому что откуда-то я точно знаю, что вот он имеет право так разговаривать с Кейлой, чье полное имя звучало, как Авикейла. Так что я киваю и продолжаю стоять. Как минимум потому, что я понятия не имею, что у меня за отец, и где он хранит кабинет.

— Я говорю, отец вас видеть желает! — наклонившись ниже и обдав мое лицо своим смрадным дыханием, сказал медведь нарочито громко, будто я глухая. А я не глухая! Я, кажется, тупая. Или Кейла тупая, что предпочтительнее. Потому что за столько лет она не узнала, где кабинет папаши. Я так умом тронусь от раздвоения личности.

Но даже сейчас в такой странной и непростой ситуации я могу думать только об одном. О том, чего я лишилась, попав сюда. Столько усилий, столько трудов, столько бабок и все впустую. Еще и кобель мой там остался. Вот без Феликса реально грустно стало. Так грустно, что я обхватила ладонями свои плечи и громко шмыгнула мокрым носом, с которого текла вода. На медведя я подняла полные слез глаза.

— О, нет! Вот сейчас точно без этого! Кейла, вы должны взять себя в руки! — попятился от меня медведь, явно не готовый к бабской истерике. Я всхлипнула — он вздрогнул и еще теснее сжал бобров, активно хмурясь. — Хорошо! Хорошо, только прекратите это немедленно! Я договорюсь, что бы ваших слуг не казнили.

Иииик? Чегой? З-за что? А… а можно, это без меня, а? Я вот вообще всю эту кровищу не люблю. И видимо в моих глазах было что-то такое жизнеутверждающее, потому что медведь сжал два экскаваторных ковша, которые заменяли ему руки, пошевелил бобрами, сжал губы и процедил, явно сдерживаясь из последних сил от кучи нелицеприятный слов в мой нежный адрес:

— Поздно, Кейла. Отец уже в курсе, что вы пытались утопиться, поэтому скрыть ничего не получится. Вы должны пойти к нему прямо сейчас. — сказал он.

Я? Топиться? И правда, что-то такое припоминаю из не своих воспоминаний. Ну и глупость же! Жизнь любить надо, а неприятности отлюбливать. Встряхнув волосами и поправив ящерицу на плече, я задрала юбку до пояса и приготовилась идти на поиски кабинета.

— Тогда пойдемте. — поджимая пальцы на ногах, что бы трава поменьше кололась, сказала я. Медведь выпучил глаза на мои голые ноги, а я "вспомнила", что тут совсем махровый патриархат и тут как бы не принято так открыто ноги оголять. Тяжело вздохнув, я отжала юбку и отпустила ее. прикрывая "срамоту". Вот совсем мне не нравится этот общественный строй. Можно я в другом месте поживу?

— Ага. — сглотнув, мужик резко развернулся и чеканя шаг пошел через парк. Вцепившись в подол юбки, я пошла следом, гадая, что же нам батюшка молвить изволит. По воспоминаниям Авикейлы, которой я сейчас почему-то являюсь, отец у нас был суров, могуч и не очень успешен.

В Ках-Шахрастаре, как называется это государство, была странная система рангов. Правил тут император, который выбирался на ритуальном поединке. Так что по факту он был самым сильным, а не самым умным. Хотя. думаю, если он сумел дожить до трона, то вряд ли он клинический качек. И помогал ему править совет генералов. Генерал первого легиона считался у них кем-то вроде наследника престола, являясь самым сильным воином после императора. А вот наш батюшка был первым генералом с конца. Так он слаб или глуп? Выясним. В голове все еще была полная мешанина из воспоминаний, и многое я еще не могла понять, но одно знаю точно: я жива и постараюсь остаться таковой, как можно дольше.

Сквозь редкие парковые деревья виднелись стены самой настоящей крепости. Сложенная из серого камня, она была просто грандиозных размеров, и с каждым шагом я вспоминала все больше из жизни дочери сотого (видимо юбилейного) генерала Мура. Да, я — Авикейла Мур. Мур-мур, блин. Терпеть не могу котов. Но вот воспоминания были все больше бесполезные. Вон у того плюща Кейла любила смотреть на звезды; вон в том ангаре стоит ее личный корвет (небольшой летательный аппарат); а вон в том загоне стоит ее конь, подаренный отцом на совершеннолетие. и тут меня словно молнией по голове шарахнуло.

Мне тридцать лет! Не девятнадцать, как раньше было, а аж тридцать! а совершеннолетие у них тут в двадцать пять лет наступает в связи с увеличенной продолжительностью жизни до двухсот пятидесяти лет. Блииин, я старуха. Незамужняя, закомплексованная, некрасивая старуха. Почему некрасивая? я вспомнила, что видела Кейла в зеркале, и мне это категорически не понравилось. Широкие темные брови, пушистые ноги, катастрофический гардероб, полное отсутствие золота в шкатулках, и слишком длинные рыжие волосы. Но с волосами я быстро управлюсь, а вот с остальным придется побороться. Может тут и пластическая хирургия хорошо развита? А то у меня на носу непростительная для этого лица горбинка. Срочно исправлять надо. Эх, ну почему я попала в ее тело? Сложно было меня в моем теле сюда перенести? Я укоризненно посмотрела на небо, непонятно к кому предъявляя претензии. Беспредел, друзья мои. Просто беспредел и широкие панталоны до колен с рюшами.

Большой внутренний двор крепости мы быстро пересекли и вошли в здание через центральный вход. Ого, это десятиметровые потолки? У кого-то гигантомания? Выглядит внушительно. По стенам были развешаны очень красивые гобелены, изображающие батальные сцены эпических сражений, которые наверняка выдуманы художником. А на одном прям вообще фантастика изображена: высокий мускулистый мужчина в черных кожаных брюках и высоких черных сапогах с металлическими бляшками держал в руках огромный меч, а за его спиной веером висели в воздухе еще десяток мечей. Противником его был какой-то жуткий монстр темно-бордового цвета, весь в шипах, глазах и усах. Фу, надеюсь, он его прибьет. Некрасиво же.

А вот мужчина был… Высок, черноволос, желтоглаз и страшно мускулист. В общем, совсем не в моем вкусе. Люблю утонченных блондинов с хорошим чувством юмора и голубыми глазами. А этот хорошо смотрится именно рядом с такими чудовищами, а никак не с прекрасной леди. Уверена, он еще я сморкается двумя пальцами на ходу. Фу, мужлан.

Так пофыркав на полотно я продолжила бежать за красным от смущения медведем, который до сих пор находился в шоке от моих небритых ножек. И его можно понять. Я грустно вздохнула, представляя уже фронт работ, когда мы дошли до нужной двери. Дверь была просто шикарная. На столько шикарная, что открывать ее не было никакого желания. Стоять и любоваться. А все потому что она была резная, в камнях, а за ней стоял такой ор, что дверь автоматически становилась самой желанной преградой между мной и орущим мужчиной.

— Проходите. Ваш отец ждет вас. — хрипло пробасил медведь, бессовестно толкая дверь, даже не постучавшись. Вот зачем так делать? Во-первых, это не культурно. Во-вторых, мы явно мешаем человеку доораться до инсульта, а я очень не люблю мешать посторонним в таких делах. Эх.

— Предатель. — буркнула я и решительно прошла в кабинет, готовая в любой момент дать деру, если запахнет жареной Викой.

— А вот и ты! — обличительно ткнув в меня пальцем, провозгласил высокий рыжий мужчина с таким размахом плеч, что я невольно покосилась на книжный шкаф за его спиной. Ага, сравнивала. Шкаф позорно проиграл в этом конкурсе.

— А вот и я! — в тон отцу Кейлы пропищала я, используя самую милую улыбку из своего арсенала профессиональной аферистки. На самом деле мой голос после его раскатистого баса был ужасно похож на писк подыхающей мыши. Соберись, Вика. — Звали?

— Звал! Как ты смела топиться, когда я тебя звал?! — возмущенно гаркнул глава семейства Мур.

— Так мне же не сказали, вот я и решила, раз не зовешь, значит и поплавать можно. — Господи, Вика, что это за стремная отмазка? Включай воображение, милая. Пора.

— Поплавать? Ты же не умеешь. — немного сбавив тон, удивился родитель. В кабинет осторожно прокралась какая-то тень и тихонько забилась в дальний темный угол кабинета. — Валира, твоя дочь посмела топиться!

А, так та тень типа мама? Привет, маман. Но есть одна поправка.

— Да не топилась я. Мне нравится жить, честное слово. — уверила я рыжего великана, пристально рассматривая его нос. Вот она откуда взялась горбинка эта. Мда, генетика. — Плавать я училась. И научилась.

Страшно признаться, но Кейла и правда не умела плавать. Вообще барышни в это государстве предпочитают тихонько прятаться по углам в ожидании приказов от таких вот мужчин. Очень надеюсь, что мне так делать не придется, моя нежная душевная организация этого не вынесет. Обязательно кого-то либо покусает, либо отберет имущество.

— А мне кажется ты врешь, дочь. — недобро нахмурился великан. — Признавайся, ты узнала о предстоящем браке?!

— Как бы нет, а что? Я выхожу замуж? — тут же живо заинтересовалась я, уже прикидывая, как буду тырить отцовскую бритву и готовиться к своей следующей афере. А то даже золотого колечка у бедненькой меня нет. — Сразу предупреждаю, за нищего замуж не пойду.

И вот тут обалдели все. Тень в углу кабинета шлепнулась на пол в глубоком обмороке. Папа глаза выпучил, удивленно открыв рот. За дверью послышался грохот (там явно массовый падеж медведей произошел). А я уселась мокрым задом в отцовское кресло и приготовилась обсуждать детали предстоящего торжества. И пока все отходили от шока, у меня перед глазами стояла последняя в жизни Кейлы картинка, где ей служанка со слезами на глазах пересказывает услышанное от гонца, который передал страже письмо для моего отца-генерала. Она сказала, что это брачное предложение. Тут то у Авикейлы и началась истерика, закончившаяся в болоте. Да. болоте! Потому что лучше чистить надо пруды свои. Вон мне даже зажигалку в карман течением подбросило. Достала, почиркала, полюбовалась на пламя и положила обратно в карман.

— Эта пауза начинает напрягать. — ой, я сказала это вслух?

Рыжий великан медленно потянулся к двухметровому мечу.

— Думаю, это лишнее, генерал Мур. — раздался чей-то веселый голос из глубины кабинета.

Ой, а я и забыла, что недавно папенька с кем-то ругался до моего прихода. Говорившего я быстро нашла взглядом, это был молодой человек с черными волосами забранными в высокий короткий хвост, рваной челкой, закрывающей половину лица, но не мешающей обзору, и странного цвета глазами. Они были до того светло-карими, что казались желтыми, как у зверя. И на меня эти глаза смотрели абсолютно без интереса, что вполне можно было понять. Да я и сама не в восторге от своей моськи, хоть в живую ее еще не видела.

— Да я просто уверена, что это лишнее, папенька. Добрый день, господин…? — прямо глядя в желтые глаза, спросила я имя нашего гостя. Да, я помню, что здесь не принято, что бы женщина прямо смотрела на мужчину, да еще и первая с ним заговаривала, но я уже говорила, что прекрасно разбираюсь в мужчинах? Так вот, этот плевать хотел на все правила. Уверена, он живет ровно так, как пожелает. Он привык к тому, что все женщины других народов кокетничают с ним, и даже более того — он этого ждет. Так что во взгляде моем только доброжелательность пополам с пофигизмом. Такой тип мужчин скорее обратит внимание на пренебрегшую им, чем на ту, что сходу раздвинет пятки. Охотника очень легко распознать — он всегда обманчиво расслаблен, но цепкий взгляд выдает его моментально.

— Лаен Коган, генерал первого легиона. — высокомерно усмехнулся брюнет, ожидая от меня моментального восторга.

Я медленно осмотрела его сверху донизу, и так же медленно подняла взгляд, остановившись на желтых глазах. То есть передо мной наследник престола? Вряд ли у папашки такие крутые друзья в верхах имеются, а значит он здесь по делу. Это не за него ли случаем я замуж тут собираюсь? Мой взгляд уже профессионально оценил качество его одежды, стоимость немногочисленных драгоценностей и присущую только богачам манеру держаться, и едва смогла удержать хищную улыбку. Годный жених, только я ему совсем не нравлюсь, точно вам говорю. У него не изменилось дыхание при виде меня и размер зрачков остался прежним. Плохо дело.

— Я сам буду решать, что в моем доме лишнее, а что нет. — грозно встрял в наш обмен любезностями папаша, сжимая рукоять меча и раздумывая пора ли уже пустить его в ход или еще обождать. — Авикейла, откуда у тебя амулет огня?!

— Из болота. — честно ответила я, но мне не поверили.

— Признавайся, дочь! Ты куришь? — грозно пророкотал рыжий великан, хмуря кустистые брови.

Как бы да, но…

— Конечно, нет. — мягко ответила я, ласково глядя на родителя Кейлы. Да что б я призналась?! Никогда. Я вообще не самых честный правил. — Пока плавала, течением намыло его. Так это амулет? Очень красивый. Ну, я пойду, еще покупаюсь. Может еще чего-нибудь найду. А вы общайтесь-общайтесь. Я позже зайду договорить с вами папенька. Всего доброго, генерал Коган.

В процессе своей плавной речи я грациозно добралась до двери, открыла ее и вышла, на последнем слове прикрыв ее за собой. Так, срочно приводить себя в порядок! А то так никакого жениха не соблазню. Разве что медведя, но он точно не богат. И кстати, абсолютно сражен шикарным мехом на моих стройных ножках. Вон у стены напротив стоит и все еще краснеет, а едва увидел меня, так вообще свекольный стал. Мда, не балованные они тут женским вниманием. Оно и понятно, эти тени, изредка мелькающие вдалеке, вряд ли умеют обращаться со своими мужчинами.

— Уважаемый, не могли бы вы мне немного помочь? — очаровательно улыбнувшись, стала я подкрадываться к медведю.

— Я? Да, я могу! — тут же подобрался он, зыркая по сторонам грозным взглядом. Защитничек ты мой, я аж умилилась. Жаль, что мне медведи не нравятся.

— В таком случае не могли бы вы подсказать, где находится моя комната? А то тут заблудиться не фиг делать. — попросила я, а он удивленно пошевелил бровищами.

— Чего делать? — не понял мужчина жаргонизма.

— Кейла, вернись! — открыв дверь и найдя меня взглядом, рявкнул отец. Ну вот, не успела. Эх, Мишка, что ж ты такой медленный? Делать нечего, пришлось возвращаться.

— Да? — учтиво поинтересовалась я, вернувшись в кабинет.

— Госпожа Авикейла, — решил обратиться ко мне напрямую брюнет, игнорируя злобное пыхтение рыжего великана, — вы выбраны его императорским величеством для участия в отборе невест и должны прибыть во дворец до конца недели.

— Я против! Не пущу! — рявкнул отец так, что я на одних инстинктах присела, пропуская звуковую волну над головой. Ну и голосище же! — Это моя дочь, и я сам буду решать, за кого отдать ее замуж!

Тааак. Император? Замуж? Корона? Обязательно из редчайшего черного золота с золотыми алмазами. Платья, усыпанные драгоценностями. Трон. Красивый, тоже золотой и тоже в камушках. И я на троне в короне и платье. Императрица Виктория. Звучит? Звучит.

— Я прибуду до конца дня. — оповестила я генерала и стала прикидывать список необходимых покупок. Так, а папа-то у нас небогатый… — Кстати, император как-то спонсирует это мероприятие? Какой бюджет мне положен?

И вот смотрю я на этого Лаена, а он куда-то в себя ушел. Глубоко так, качественно. Вместе с папашей. Эй, что не так-то? Не пойду же я на свидание с императором в этих обносках? Погодите, он сказал отбор? Это вроде тех шоу, что у нас по телевидению крутят? Так, значит у меня будут конкурентки, да? Хм… Да, бюджет потребуется мне немалый, что бы привести себя в конкурентоспособный вид.

Батя выронил меч и пробил им дыру в полу, тень мамаши в углу снова упала в обморок, а Лаен по новому на меня посмотрел. Оценивающе, задумчиво, и что-то прикинув в уме, кивнул.

— Император… спонсирует. — осторожно, будто подбирая слова и стараясь не заржать, согласился наследник. — Вам что-то конкретное нужно?

Я недоуменно осмотрела себя и свой наряд, и перевела удивленный взгляд на Лаена. То есть по мне не заметно, как много всего конкретного мне надо? Мы с ним еще какое-то время молча играли в гляделки, и очень скоро в его глазах я заметила тщательно замаскированный интерес. Кажется, ему было интересно, что из меня после всего этого получится, и он явно намеревался увидеть это лично.

— С чего начнем? — вздернув бровь, едко усмехнулся он, здраво оценивая объем предстоящих работ над фасадом.

— Ни с чего вы не начнете! — подняв меч с пола, угрожающе прорычал отец.

Вот не было раньше в моей жизни такого, что бы родители принимали участие в моих браках. И это вмешательство мне очень не нравилось. Я сама прекрасно могу решить, куда и за кого мне идти. Не понравится император — отсужу пол государства. И то, если буду в хорошем настроении, и мне подарят щенка. Иначе будет у Ках-Шахрастара новый единоличный правитель… ница. Виктория — императрица варваров! Капец, как ни поверни, звучит идеально.

Встав с кресла, генерал первого легиона пошел на выход, бросив мне напоследок:

— Я сам вас отвезу. Поторопитесь.

Ухмыльнулся и вышел. Гад. Бросил меня на растерзание этому рыжему вепрю. Я осторожненько бочком отошла от злобно сжимающего рукоять меча сотого генерала; немного кривовато, но все равно мило, улыбнулась; и подумала, что стоит подхватить юбки и рвануть на выход, пока меня тут вусмерть незавоспитывали.

— Авикейла Мур! — грозно рявкнул рыжий генерал, называя меня полным именем, что судя по воспоминаниям Кейлы было очень дурным знаком. А я подумала, что лучше так, чем "Авикейла Гав". — Ты в своем уме?!

Возмущенный родитель всплеснул руками, демонстрируя степень моего сумасшествия и смахивая со стола лампу, органайзер и статуэтку рыцаря. Нет, а что собственно говоря не так? Топлюсь — плохо, брачуюсь — плохо, курю — совсем плохо. Что делать-то? Теперь мне стало ясно, от чего все бабы тут стараются быть незаметными. Наверняка живут, как хотят, только от мужиков шифруются, маскируясь под ветошь.

— Папочка, что-то не так? — состроив глазки доверчивого котенка, спросила я.

— Все не так! Я тебя не пущу к этому проходимцу! — сказал батя и кулаком проломил столешницу. Итого: минус лампа, доска в полу, статуэтка, стол. К концу нашего разговора кое-кому придется ехать за мебелью и новой дочерью. Чую эту он изведет своим гарканьем.

— Проходимец — это император? — на всякий случай уточнила я нашу фамильную систему ценностей и прояснила для себя табель о рангах.

— Да! — запальчиво ответил он, но тут же поправился. — То есть нет. Я хотел сказать, что нечего тебе там делать.

— А почему? — вкрадчиво спросила я. Мало ли, вдруг мой жених косой, больной, тупой, любитель малолеток или мальчиков? Переживу это в любом случае, но вот с расторжением брака потороплюсь. И обязательно надо будет по пути заехать к юристу, составить новый бланк брачного договора.

— Он — чудовище! — оповестил меня отец. Но звучало, как жалоба. Сказать, что мы его исправим? Ох, я не столь самонадеянна, и готова пожертвовать троном ради казны государства. То есть на фиг мне ваш трон с его геморроем, когда я могу купаться в золоте? — Устанавливая диктатуру, он уничтожил сотни не покорившихся планет!

Хм… Эээээм… Ну… Мне, как бы все равно, но… Разве так не все делают? Если где-то кто-то не гнется, то его гнут до характерного хруста в шейном отделе позвоночника, разве нет? И вообще, что он там в политике творит — мне глубоко фиолетово. Главное — пополняет ли он казну? А еще, если знания Кейлы верны, то…

— Сотни планет из нескольких миллиардов покоренных? Я думаю, что у него неплохой результат, бойня могла бы быть и масштабнее. — поделилась я своими домыслами, а батя слюнями подавился от таких выводов.

— Ну… В принципе… — неуверенно протянул он, почесав затылок всей пятерней. — А как же мать?! Мать!!! Ты где?! Вон она, видишь? Она же скучать по тебе будет.

Тень в углу не подавала ни признаков скуки, ни признаков матери. Думаю, этот аргумент мы легко сможем перебить.

— Пап, я не надолго, честно. — по-доброму улыбаясь, я похлопала великана по плечу. — Схожу быстренько замуж, посмотрю, что там и как, и сразу назад домой. Хорошо?

— Хорошо.

Естественно, назад я не собиралась.

Глава 3

Наследник ждал меня во дворе крепости, а я пошла с медведем к себе в комнату переодеваться. Мокрое платье нужно было сменить, пока я не подхватила простуду, иначе очаровывать мне придется императора исключительно шикарными пузырями соплей и чарующим кашлем. Я, конечно, в любом виде неотразима, но в таком уж через чур притягательна стану. Так что поблагодарив Мишку за помощь в навигации по крепости, я стала рыться в своем убогом гардеробе. Темные невзрачные цвета платьев, застиранные панталоны, сбитые обшарпанные туфли — мои наряды были просто восхитительно кошмарны. И пока я там ковырялась, стараясь побыстрее найти что-то подходящее, я думала вот о чем.

Почему за императорскими невестами приехал сам наследник? Не секретарь, не слуга, не лакей, не дракон, а именно генерал первого легиона. Странно же! Вроде на таких постах у него и своих дел должно быть достаточно. Хм… Наследник — сильнейший воин после императора, так? Неужели невестам угрожает опасность? Или… Оооо! Кого-то пришлось уводить на отбор силой? Очень даже может быть! Если подумать, то Лаен выглядел так, будто готов драться с генералом Мур и увезти меня даже притопленную немного. А еще он удивился, когда я согласилась. Сама согласилась. Неужели император и правда зверь какой-то? Хм-хм-хм… В этом мире есть аналог сети Интернет, называется галосеть, и выйти в нее можно с помощью планшета. Кажется, у Кейлы где-то была такая штуковина.

Плюнув на поиски приличного наряда, я достала одно из невзрачных платьев, подобрала к нему белье и тапки, и скинув мокрые вещи голышом поскакала серфить сеть. Планшет оказался куском стекла в металлической рамке. Прикольно. Включив устройство, я по памяти Авикейлы вошла в галосеть и первым делом вбила в поисковик "Император Ках-Шахрастара". Ситуация дошла до того, что мне срочно нужна была информация о предполагаемом женихе. Почему предполагаемом? Потому что вопреки мнению Лаена я сама буду решать подходит мне его правитель или нет. Если там все совсем плохо, то я знаю, как покинуть крепость незамеченной.

Сеть порадовала обилием информации и снимками императора. Он был просто огромен. Вот просто нереально огромен. Жгучий брюнет, смуглый, но вот крупного плана не было. Нормально рассмотреть его лицо мне не удалось, а времени копаться дальше не было. Открыла первую попавшуюся статью о нем, и естественно она была о предстоящем отборе. Его величество Айдан Эрд давал интервью, в котором рассказал, какую императрицу желает видеть рядом с собой. Я бегло просмотрела список требований к супруге и пренебрежительно ухмыльнулась. "Сильная". "Волевая". "Ответственная". "Самостоятельная". Милый, ты сейчас свои качества перечисляешь?

Если бы я была такой, как ты пишешь, то на фиг бы ты мне тогда сдался? Мы бы встретились тогда не на отборе, а на войне. Моей против тебя. Ясно? Так что радуйся, что я нежная, дипломатичная, ветреная и покладистая. Вообще никогда не спорю с мужчиной. Потому что ни один из них не хочет, что бы с ним спорили. Они желают услышать то, что их устроит, а не то, что ты там себе думаешь. Свое мнение можешь смело засунуть себе в зад, он его не хочет слышать, даже если говорит обратное. Исключение только в том случае, если твое мнение схоже с его, иначе просто заткнись и улыбайся. Так я и поступала, потому что я точно знаю, что делаю. И еще… Сказать — не значит сделать, так то, девочки. А делать надо по-тихому. Все скандалы от того, что кто-то не хочет делать свои дела тихо.

И еще. Никогда! Слышите? Никогда не давайте мужику на ужин салат из ботвы под лозунгом "Для потенции"! Три часа колоссального ора обеспечено. А иногда и битая морда. Мда.

Ладно, годный император. Сыграем свадебку, усыпем невесту драгоценностями, а потом разберемся, куда именно поплывет наш корабль под названием "Семья". Возможно, этот корабль окажется подводным.

Быстро вытеревшись полотенцем, почему-то висевшим на спинке стула, я побежала на выход. У главного входа притормозила, перевела дыхание, пригладила стоящие дыбом рыжие косы и смело вышла во двор. В центре мощеной камнем площади стоял нереально красивый корвет. Он был гладкий, обтекаемый, треугольный и блестел так, что у меня ладошка зачесалась. Так, Вика, если мы соблазним наследника, то Айдана нам не видать, как своих ушей. С местными заморочками по поводу чистоты невесты так уж точно. Тяжко вздохнув, я пошла к корвету. Лаен уже ждал меня там, облокотившись на блестящий бок летательного аппарата и следил за мной ничего не выражающим взглядом.

— А вот и я! — радостно улыбнулась я, поравнявшись с генералом первого легиона.

— Поразительно. — загадочно ухмыльнулся он и открыл мне двери транспорта. Подав руку, Лаен помог мне подняться на борт корвета, и мы полетели в неизвестном направлении. Спрашивать "куда?", думаю, бессмысленно. Местность ни я, ни Авикейла не знаем, а везти он меня может только в сторону торговых центров. Так что молчу, что бы сойти то ли за умную, то ли за местную. Он тоже хранил молчание, но с какой целью — не знаю. Может, тоже хотел показаться умным. Так мы и долетели до квартала небоскребов, посадив корвет на парковке возле одного из них.

— А ты отчаянный. — одобрительно протянула я, когда мы покинули наш транспорт, и генерал пошел со мной в сторону одного из небоскребов. Он перевел на меня непонимающий взгляд, и я решила пояснить. — Добровольно сопровождать даму за покупками… Или у тебя это в первый раз?

А что? Вот лично я ни одного мужика не встречала, что бы он по доброй воле пошел с женщиной за тряпками. Им же проще кинуть в нас пластиковой картой и спрятаться в подвале, чем вытерпеть шопинг. Тем более такой, какой предстоит нам. Но этот храбрец лишь пожал плечами, мол, не вижу никаких проблем, и я поняла, что он точно не женат и маму за покупками никогда не водил. А значит кое-кого сегодня ждет суровое испытание, похлеще, чем на поле битвы. Тут же главное что? Выносливость, терпеливость, еще раз выносливость, вера в лучшее, и снова выносливость. Все не так страшно, если твоя женщина четко знает, что ей нужно, а если так как я… Надеюсь, у этой империи есть запасной наследник, а то этот может сегодня закончиться. И раз он пошел со мной, значит ему и тащить все мои покупки.

А едва мы переступили порог небоскреба этажей в двести, как у меня началась настоящая нирвана. Здесь было все! Все, дорогие дамы! Все салоны красоты, СПА, бутики, магазины верхней и нижней одежды, бытовой химии, ювелиииии… Э! Куда?! Все, не вынесла нежная душа грозного генерала женского праздника души. Он мрачнел с каждым новым посещенным мной отделом в этом центре, хотя по началу даже испытал небольшой энтузиазм, когда парикмахеры и косметологи привели мои волосы и тело в порядок: подстригли, проэпилировали, поскребли, помассировали, помазали, накрасили, и из салона вышла милая девушка вместо мохнатой чучундры. Для меня это было делом привычным и набор процедур я заказала весьма стандартный, но вот когда дошло до бутиков с готовым платьем… Начну с того, что пошла я прямиком в самый дорогой бутик, и едва ли не весь его скупила, потому что мне понравились все модели, что у них были.

Та же история повторялась и в бутиках элитного нижнего белья (прощайте панталоны), и в первоклассном обувном магазине, где одни туфли стоили, как корвет эконом-класса, и в шубном салоне, где я сразу положила глаз на серебристую шубку из редчайшего в галактике зверя фехасса. Ой, ну писец, как писец, и ничего необычного. Да, красивый цвет и на ощупь, как облако, но платила я не за красоту, а за статус. И вот чем лучше становился мой статус, тем мрачнее было лицо наследника. Только не говорите, что Ках-Шахрастар на столько небогатое государство, что не может позволить себе необходимый будущей императрице минимум? Естественно, генерала я об этом спрашивать не стала. Я просто со счастливой улыбкой пошла в сторону ближайшей ювелирки, мужская часть персонала торгового центра шла за нами с моими покупками в руках, а желтые глаза наследника медленно наливались кровью. Точнее жаждой крови, и явно моей.

У самых дверей ювелирного магазинчика он перехватил меня и закинул себе на плечо, ничего не объясняя. Оно и понятно, он шипел, как поломанный телевизор, куда уж ему до объяснений. Эх, ладно, в следующий раз прикуплю себе колечек. Вместе с императором. Но только после свадьбы, а то он жениться перестанет. Не будем рисковать здоровьем монарха… раньше времени. Хм… Вдовствующая императрица Виктория. Звучит? Звучит.

— Чтоб я…! Да еще хоть раз! — плевался ядом во все стороны обанкроченный наследник мощной империи. Думаю, он платил за все из своего кармана. Не император. Кажется, император вообще в это дело не вкладывался, повесив всю подготовку на наследника. Интересно, а они родственники? Хотя, какая по сути разница. С этого парня все равно больше взять нечего. Но пока его удар окончательно не хватил, стоит разрядить обстановку.

— Господин генерал первого легиона, я вам очень благодарна, спасибо большое. — низким, нежным, пробирающим до самых мурашек и гасящим любой негатив на корню голосом сказала я, сползая и поудобнее устраиваясь на руках брюнета. Кончиком пальцев ладони будто невзначай скользнула по его шее, положив руки ему на плечи, и с удовлетворением заметила, как у него по месту прикосновения побежали мурашки. Реагируешь, малыш. Как бы ты не держал себя в руках, а против проверенных приемов у тебя защиты нет.

— К вашим услугам. — все еще немного недовольно буркнул он, скосив на меня хмурый взгляд. Так, зубы мне отбелили, так что смело улыбаюсь ему своей самой обезоруживающей улыбкой и едва ли не урчу от самодовольства, когда ощущаю, как расслабляются его напряженные плечи, а из взгляда уходят остатки враждебности.

Но вот спустя миг уже я насторожилась и напряглась, потому что происходило что-то странное. У меня из кончиков пальцев шло едва заметное свечение. Розовое такое, красивое, но абсолютно непонятное. Что за… Оно касалось кожи генерала и просачивалось внутрь. Происходило явно что-то не стандартное. Я помню, что я волшебном мире, развитом как технически, так и магически, но вот такого… Нет, такого в знаниях Авикейлы точно не было.

Магия здесь была самая разная. Люди от рождения обладали способностями управлять различными вещами, например: стихиями, полезными ископаемыми (камнями, металлами), и многим другим, о чем лично у меня сейчас есть лишь смутные представления. Так вот дочь генерала Мур была лишенкой. Человеком без магического дара. А то, что происходит сейчас очень и очень похоже на какую-то магию.

Оооо!!! Я — маг! Держите меня семеро, я Волан-Де-Бадминтон! Или как там звали злобного волшебника из древней сказки? Или я добрая волшебница? Ага, Повелительница локального финансового кризиса. Опустошаю банковский счет по фотографии, снимаю излишки денежных средств, дорого, с гарантией.

Что же это может быть? Я притихла на руках мрачно вышагивающего на выход генерала и просто смотрела. Свечение мое было едва заметно, но мне видно было очень хорошо, что оно продолжает проникать внутрь наследника. Позади нас шли торговцы с моими покупками, и по идее им тоже должно было быть видно эту магию, но нет. Они смотрели, но не видели. Я кинула взгляд на глаза Лаена, и нервно закусила губу, когда заметила, как в глубине его радужки появился мой розовый туман. Мать мою, да я колдунья! Что б мне без императора остаться, если это не приворот! Охохонюшки, Викуся, а ручки наследника-то покрепче нас к себе прижимать стали! Надо кончать с этим, и срочно. А как?

Единственное, что пришло мне в голову, это убрать свои волшебные ладошки от императорского наследника. Сжав их в кулачки, я с опаской смотрела, как туман потухает, оставляя на коже мужчины светящуюся розовую печать. Эээээм… Нууу… Как-то так, мда… Получился племенной генерал с клеймом. Интересно, мне оторвут за это голову? Надеюсь нет, я два часа потратила на прическу. А еще я в нее ем.

Печать продолжала светиться ровным розовым светом, а я снова посмотрела в глаза генералу первого легиона. Розовый туман немного померк, затихнув в глубине радужки, но что-то задом чую, он в по первому требованию всколыхнется и тогда… А что тогда, собственно говоря? Интересно, он будет мне подчиняться?

Виктория — маг любви! Только вот что это за рисунок на печати? Я осторожно подтянулась вверх по генералу, что бы рассмотреть клеймо не его шее. Генерал послушно поддержал меня, что явно было следствием колдовства. Так, это что? Хм… Хммм…

Хм…

Похоже, что… Да на галочку это похоже, тут и думать нечего. Блин, вот же угораздило. Генерал для галочки. Звучит, как название плохого порно рассказа. Буду думать, что это знак "V", что значит Виктория — победа. А если кто спросит, скажу, что это благословение такое волшебное для воинов на победу. Ой, это я хорошо придумала, а главное вовремя. Теперь надо понять, как это работает, пока я еще кого-то не заклеймила.

А еще, кажется, пора брать ситуацию в свои руки.

— Господин генерал, думаю, уже можно меня поставить не землю.

— Ага.

— Господин генерал?

— Да?

— Мы уже пятнадцать минут рядом с корветом стоим.

— Ага.

— И половина персонала торгового центра тоже стоит.

— Ага.

— Господин генерал?

— Да?

— Вам в любом случае придется меня отпустить.

— Почему?

— Со мной может быть неудобно вести транспорт.

— Ага.

— Да и императору это может не понравиться.

— Может.

— Еще немного и вам придется на мне жениться.

— У меня такое ощущение, что я уже это сделал.

— Господин генерал!!!

— Все, не голоси. — вынырнув из колдовского транса, стряхнул меня на сиденье наследник. Быстро раздав указания нашим носильщикам по поводу отправки моих покупок, он вернулся в корвет, сел за руль и так стартанул, что меня аж в спинку кресла вжало. Вот это темперамент, огонь просто. — Хочешь замуж за Айдана?

Ну, как бы…

— Естественно хочу. — честно ответила я, не вдаваясь в подробности по поводу своих мотивов в этом деле.

— Ясно. — коротко сказал генерал и за пару секунд разогнал корвет до такой скорости, что я подумала над тем, а действительно ли я хочу стать императрицей так сильно, что готова рискнуть разбиться рядом с заколдованным мальчиком? Выходило, что настолько.

До императорского дворца мы добрались за четыре часа, полных молчания и гулом воздуха, разрезаемого пулей-корветом. Больше генерал первого легиона со мной не разговаривал.

Императорский дворец, куда мы прилетели в итоге с Лаеном, оказался не совсем дворцом. Это был скорее комплекс небоскребов, соединенных между собой застекленными галереями переходов. Было красиво, очень, правда, но вот совсем не до того. Мне срочно требовалось максимальное уединение для общения с природой, так как выпитый в СПА молекулярные коктейли для омоложения уже активно просились наружу. И едва наследник посадил свой корвет прямо по центру очень людной площади перед императорской резиденцией, как я не дожидаясь его галантности сама вылетела из транспорта и помчалась…

Ну, в общем, я помчалась туда, куда меня позвал голос предков, которые несколько сотен лет ставили на своих земельных участках туалеты типа "сортир". Да, почему-то на площади стояли кабинки, предположительно био-туалетов, и к ним были очереди. Не большие, но для меня смертельные. Так что, едва из одной из кабинок вышел мужик, как я отпихнула его плечом, простонав извинения, и захлопнула за собой дверь, закрывая ее на щеколду.

Сиденье туалета было высоковато, но я сейчас и не такую высоту покорила бы. Лихо оседлав высокий ящик с круглой дыркой не самого крупного размера, я с наслаждением облегчила душу и задумалась о вспомогательных туалетных средствах. О! Вон и стопка бумажек лежит. Правда, на них что-то напечатано, но, наверно, у государства и правда денег нет, и приходится подтираться черновиками. Мне знакомая бухгалтер как-то раз рассказывала, что у них черновики такие вообще универсальное средство. И в туалете, и в творчестве, и как анти-стресс.

Воспользовавшись листочком по прямому назначению и отправив его в ту же дырку, я поправила платье и осмотрелась в своем первом туалете в этом мире. Странно, но туалетом здесь и не пахнет. Вот до чего технология дошла! Красота! Где-то есть встроенный уничтожитель запахов? Нет, не вижу. Может, магия. А вот снаружи какое-то подозрительное оживление произошло. Такое ощущение, что вся очередь со всех туалетов собралась у моей кабинки. Вуайеристы? Любят подслушивать, как журчат дамы, прости Господи? Ну и мир, еще подумаю, хочу ли быть им императрицей. А то вдруг они не очень этого счастья достойны? А может здесь есть и другие подходящие мне императоры? Ой, хочу голубоглазого блондина с красивой улыбкой. Надо поискать, вдруг найду?

Триумфально открыв дверь своей спасительной кабинки, я счастливо выпорхнула наружу, освещая весь этот убогий мир блеском своего очарования, и тут же едва не споткнулась на ровном месте. Что за собрание, господа? Что за зеленые морды? Это тренд такой? Одни зеленомордые в последнее время попадаются. Кабинка и правда была окружена больными мужчинами. Из симптомов у них была начальная стадия аутизма. Не знаю, что там за стадии у аутизма, но считаю, что вот такие выпученные глаза, открытые рты, ошалелые морды и придушенное мычание — симптомы чего-то не очень приятного. А может и заразного. Точно, надо валить! Где Лаен? Чутье подсказывает мне валить в его сторону, а этого прожженного выживальщика я привыкла слушать сразу и без вопросов.

Лаен ждал меня на прежнем месте, облокотившись спиной о блестящий бок своего корвета, на который я положила глаз, и взгляд его выражал всю палитру шока, веселья, удивления и неверия в увиденное. Не поняла. Я воровато осмотрелась по сторонам и пулей дернула к наследнику, в попытке спрятаться от народного гнева. А народ негодовал, и еще как! Странно, но в толчок очередь была исключительно мужская. Я сходила в мужской туалет? Ой, как неловко получилось. Но у меня есть оправдание, это был ближайший сортир в радиусе обзора, а у меня было крайне срочное дело. Вот так.

— Авикейла… — сделав глубокий вдох и медленный выдох, максимально спокойно протянул генерал первого легиона, стоически терпя мою попытку стать прослойкой между ним и его корветом. Нет, мне не стыдно, это вопрос безопасности.

— Можно просто Вика. Подвинься чуть-чуть, я не помещаюсь. — пыхтя, как старая бабка, попросила я, но он так и остался стоять на месте. Предатель.

— Да, Лаен, подвинься. Не видишь? Леди пытается скрыться с места преступления. Не очень мужественно с твоей стороны мешать ей прикрываться тобой. — раздался сзади едкий и грубый мужской голос. При чем раздался очень близко, и мне пришлось еще активнее прятаться за наследника. Хм, может в корвет спрятаться? Где у него там ручка? Нет, это далеко, проще за Лаена будет, если он хоть чуть отодвинется.

— В принципе, — насмешливо и одновременно задумчиво, хмыкнул генерал первого легиона, — я не против. Тем более… Вика… только что помогла мне убрать всех претендентов на мой пост самым бескровным способом.

Ась?

— Не, там никого не было, ни претендентов, ни нормальной туалетной бумаги. — тут же открестилась я от всех лавров и почестей, ощущая, как у меня начинается паника. Лаен стоял стеной, голос позади пугал так, что оборачиваться не было никаких сил, а злые мужики из очереди в туалет стали приближаться к нам, позабыв о всех своих нуждах. Ой, ну значит так сильно хотели, раз уже забыли! Тоже мне, туалетные страдальцы от произвола.

— Конечно, не было, леди Авикейла Мур. — катастрофически близко раздался грубый голос позади. — Ведь это не туалет, а кабинки для голосования. У нас тут выборы на кануне отбора невест должны были состояться. В той кабинке, которой воспользовались вы, оставляли свои заявки желающие участвовать в поединке за звание генерала первого легиона.

— Да? Как здорово. — чувствуя, что готова провалиться сквозь землю со стыда, я бросила попытку отодвинуть несговорчивого наследника и просто поднырнула ему под кофту, не в силах больше выдерживать давление реальности. В общем, верхняя половина Вики была скрыта от посторонних глаз и имела возможность полюбоваться на замечательный рельеф спины наследника. — Ну, считайте, что я проголосовала тоже. Высказала свое мнение, так сказать. Я вообще очень люблю выборы, но так приятно мне еще ни на одних не было. Большое спасибо, что пригласили поучаствовать.

Викусь, ты чего несешь? Кончай истерить, и лучше молчи. Вот просто молчи, мужики как-нибудь сами все там разгребут. Ага. И вытрут. Черт.

— Страшно представить, как вы будете участвовать в отборе. — странным скрипучим голосом сказал тот мужик, что раньше был у меня за спиной, а теперь где-то за пределами кофты. Да, а все, что за пределами кофты наследника мне не страшно. Вот так. Но тут, видимо, мое участие в местном отборе представили себе оба мужика и как по команде заржали так, что сначала я подумала, что началась драка в рядах терпил.

— Приветствуем императора!!! — грянул многоголосый мужской крик, и вот это точно был ор терпил, которые подслушивали мое… голосование.

— Ой, и за меня там тоже поздоровайтесь, ладно? — жалобно попросила я, тихонько похлопав генерала первого легиона по правой лопатке. Я понимаю, что поступаю очень не красиво, но так страшно мне давно не было. Я бы даже сказала — никогда.

— Да уж поздоровались уже, леди Мур. — насмешливо ответил мне тот самый грубый голос. Мать честная!!! Император видел, как я… голосую… Это провал. Полный и капитальный. Все, можно уже не надеяться стать императрицей. Мой позор уже ничем не смыть. Плакало мое участие в отборе.

— И левее почеши, пожалуйста. — попросил Лаен, поведя левым плечом. Я уже почти намеревалась расплакаться, но только шмыгнула носом и тихонько почесала генералу левую лопатку.

— Это правая. — тихо сказал он.

— Простите. — тихо ответила я, почесав другую левую лопатку. Зачем человеку две левые лопатки? Это не рационально же.

— Скажите, — раздался снизу голос, блин, императора, и опустив взгляд вниз, я увидела, что он присел на корточки и заглядывает к нам в кофту, — а что вы там делаете, дорогая невеста?

Что-то, дорогой жених. Кое-что, что вы не должны были увидеть до свадьбы.

— Прячусь. — тихим дрожащим голосом, неуверенно ответила я.

— И как успехи? — ласково спросил он, кусая нижнюю губу.

— Н-нормально? — еще неувереннее ответила я, но прозвучало, как вопрос.

— Леди Мур, я даю вам слово императора, что вас тут никто не обидит. Можете выходить из укрытия. — нежно сказал Айдан, а спустя секунду снаружи послышался удаляющийся от нас топот десятков ног. Императору хватило одного жеста рукой, что бы все подданные скрылись с глаз, прекратив голосовать и пялиться на меня красивую.

Я немного подумала и тихонько вылезла из кофты наследника. Тот старался не смотреть на меня и сделал максимально отмороженную морду лица, но вменяемая часть меня, которая еще не впала в глубокое психически не стабильное детство, понимала, что так он старается скрыть все эмоции, не подходящие для невесты его императора. А вот император был… Он был… Ну он был такой, знаете… Большущий, черноволосый, выглядел лет на тридцать, и эти глаза… Вот у Лаена такие же, желтые. Они родственники, кажется, да?

— Позвольте поблагодарить вас, леди Мур. — мягко сказал император, протягивая ко мне руку и медленно приглаживая мою растрепанную после кофточного подполья шевелюру, а я смотрела на него, как загипнотизированная. Это за него надо будет замуж выйти? — Я как раз пытался придумать способ отменить выборы, а вы так легко и изящно мне помогли…

— Обращайтесь. — из вежливости сказала я.

И корчить вежливость перестали сразу все: Лаен согнулся пополам от смеха, императору пришлось упереться ладонями в собственные колени от него же, а я закрыла лицо ладонями, чертыхаясь и размышляя на тему того, что, видимо, пора откусить себе язык.


Молодец Вика. Можешь искать себе другого жениха. И другую галактику. Отбор ты провалила даже не начав. Рекорд, однако.

— Ну, ладно. Пойду я, ваше величество. — пробормотала я, тихонько пятясь в сторону предполагаемого пути побега. О том, что пешком идти до дома генерала Мур буду до самой старости, я как-то не подумала. — Благодарю за гостеприимство, за доброту, за что-то там еще, да. Не поминайте лихом.

— И куда вы собрались леди Мур, позвольте поинтересоваться? — все еще широко улыбаясь, но уже оправившись от общения со мной, спросил император.

— Туда. — неопределенно мотнула я головой, продолжая изображать краба и пятиться боком. И меня легко понять, потому что быть посмешищем я не привыкла. Мне не приятно и не комфортно.

— Куда? — заинтересованно следя за моими передвижениями, вздернул бровь Айдан.

— Куда-то туда. — неопределенно махнув рукой, выдавила я улыбку. — Всего хорошего, господа.

— Ммм… Не думаю, дорогая невеста. — покачал он головой, вперив в меня искрящийся весельем взгляд. — Боюсь, вам придется задержаться у меня в гостях на неопределенное время.

Два желтых звериных взгляда приморозили меня к месту, пресекая попытку побега. Вот зачем мне тут задерживаться? И лосю понятно, что участие в отборе мне светит только в качестве шута. Его величество изволит желать веселья? Это не по-джентльменски, знаете ли. Ой, да кому я это говорю?! Они же на всю галактику известны, как настоящие варвары. И нет ничего удивительного, что о галантности они и не слышали. Остаться? А смысл? Что бы поиздевались вдоволь? И пусть меня пока что никто и словом не обидел из них, но мне все равно обидно. Мда, кажется, я сама себя пообижала.

После всего увиденного ни один мой прием обольщения гарантированно не сработает. Использовать магию? В таком вопросе это уже дело чести и чисто женской гордости, так что нечестный метод… Хотя… Когда меня это останавливало? Хорошей девочкой я уже давно не являюсь. Так что задумавшись на несколько секунд, я счастливо улыбнулась императору и поклонилась, как подсказывала память Авикейлы — правую ладонь положить на левую, прижать их к поясу с левой стороны, присесть, встав на правое колено, и выверенным жестом приветственно склонить голову немного вбок.

Так было принято приветствовать именно императора женщинам моего ранга и выше, вплоть до императрицы. Так же женщины так выражали подчинение приказу. Тем, кто был ниже по статусу, должно было встать на оба колена и коснуться земли лбом. Для других чинов и мужчин была другая градация приветствий, и за нарушении этих правил по древнему закону империи могли и казнить. В общем, варвары — они и есть варвары. Даже если они живут в небоскребах и летают на космических кораблях.

— Слушаюсь, ваше императорское величество. — бархатным голосом, не предполагающим никакой покорности, сказала я, скрыв взгляд за ресницами. Все-таки я не смогла удержаться от пробной попытки пофлиртовать доступными в моей ситуации методами. Привычка сработала.

По абсолютно не понятной мне причине между нами повисло молчание. Этикет предписывал мне стоять так, склонив голову, до тех пор, пока император не разрешит подняться. А он все молчал и молчал. В какой-то момент я уже была почти готова проверить живой он там, или я уже заочно стала вдовой, но тут раздался его странно хриплый голос:

— Хм… Ну, может, и не все традиции стоит отменять… — тихо протянул Айдан, а у меня хватило мозгов посмотреть не на землю, а на себя. Вот, уроды! — А вообще, не думал, что вы так серьезно настроены на победу в нашем небольшом конкурсе красоты.

Я наплевала на весь этикет и мигом вскочила на ноги, гневно сверкая глазами. Дело в том, что при такой низкой посадке и сведенных руках мое декольте показало то, что не должно было. Какое сказочное свинство! И со стороны декольте, и со стороны императора, а так же портного, продавца и мироздания. Я негодую!

Про Лаена я вообще молчу, у того розовый туман уже почти всю радужку затопил от моего маленького представления, а печать дымиться стала. Хорошо, что кроме меня этого никто не замечал, иначе совсем пошла бы потеха во время выяснения причин происходящего. По лицу генерала я видела, что он изо всех сил борется сейчас с моей магией, но рук ему явно не хватало прикрыть свое… эм… поражение. Я была в полнейшем смятении и абсолютно не представляла, что буду делать дальше. Я как бы виновата, но как бы и нет. Они-то не знают, что это последствия колдовства.

— И все-таки мне лучше уйти, ваше величество. Хорошо? Ну, я пойду. До свидания. Я вам потом подарочек на свадьбу пришлю. — глядя на веселящегося императора, сказала я. Генерал Коган же продолжал не моргая следить за мной и явно был готов проиграть схватку с моей магией. Ну нет, так не пойдет. Я вообще императора блондина себе искать уже собралась. Где-нибудь подальше от сюда. После спец-курса по устройству этого мира и правил приличия, принятых в разных государствах.

— Стоять. — хлестко приказал мне Айдан, и перевел взгляд на Лаена. — Думаю, на сегодня мы можем отложить наши дела и провести леди экскурсию по моей резиденции.

Айдан галантно предложил мне взять его под руку, и я без всякой задней мысли подчинилась, напрочь забыв, что в этом государстве так не принято. От слова совсем. Но шарахаться от императора уже было поздно, а до меня дошла одна простая истина — ему со мной стало интересно, и он этого сам не ожидал. Так, Алиева, соберись, пора включаться в игру "Сердце императора". Кажется, у нас еще не все потеряно, и есть шанс примерить корону императрицы Ках-Шахрастара.

Главное — больше не косячить. Иначе примерить придется шутовской колпак.

Приняв это простое решение, я успокоилась, взяла себя в руки и приняла вид гордый и независимый. Как он там говорил в интервью своем? Ему нужна рядом сильная волевая личность. Так почему бы мне не сыграть для него его мечту? А хочет ли он этого на самом деле я выясню в процессе, и в случае, если он так лукавил для прессы, изменюсь по ходу пьесы. Ведь я — мастер преображений, как внешних, так и внутренних. Решено!

Мы шли с его величеством под ручку вдоль парковой аллеи, расположенной на территории дворцового комплекса, по обе стороны от нас подпирали облака небоскребы, а Айдан рассказывал мне обо всем, что попадалось нам на пути. Лаен шагал немного позади нас и все время молчал. О чем думал наследник трона империи догадаться было не сложно, потому что моя магия сокращала варианты его тем для размышлений ровно до одной единственной. И этот взгляд я чувствовала на своей руке, что спокойно лежала на сгибе локтя императора. Мда, надо бы придумать способ снимать эти чары, а то даже жалко генерала. В какой-то момент я поняла, что стала не в тему кивать и поддакивать Айдану, совсем его не слушая, а думая о его наследнике. Бедааа…

— Пройдемте, я вам сейчас все покажу. — вывел меня из раздумий сменивший вектор движения император.

Он уверенно повел меня в сторону большого красивого, но одноэтажного здания. Потянув на себя ручку, он открыл дверь и завел меня в огромное помещение. Здесь было красиво, но ничего не понятно. Это мог быть как дом, так и салон какой-нибудь, но людей я не видела. Стеллажи, диванчики, вазочки с фруктами, кое-где лежали ковры. Это жилое помещение? Может, он привел меня туда, куда собрался поселить? Может, для всех невест предусмотрены отдельные домики? Я почему-то думала, что нас поселят в общежитие по пять человек, если честно. А в таком случае щедрость императора просто не знала границ. Надо бы поблагодарить.

— Благодарю, ваше величество! Чудесный дом, мне здесь очень нравится. — выдала я отработанную улыбку, как бы невзначай положив и вторую ладошку на его руку. И взгляд глаза в глаза. Вообще, в обольщении зрительный контакт имеет колоссальное значение, как профи вам говорю. Но вот между нами установилось молчание, и было оно странным. То есть он не любовался мной, как было задумано, а буквально выпучил глаза, немного приоткрыв рот от удивления.

А еще у него дернулась щека.

Я сказала что-то не то? Опять?!

— Да? — едва ли не фальцетом переспросил Айдан, но тут же взял себя в руки, прокашлялся и максимально нейтрально продолжил. — Ваша непритязательность поражает, леди Мур. Однако, я не могу себе позволить, что бы леди жила у меня в… гараже.

И тут из-за какой-то непонятной ширмы, где я думала, стоит кровать, вышел мужик в рабочем комбинезоне и понес в другой угол помещения какой-то ящик. Это был механик. Поздравляю, Вика! Ты — деревня! За полчаса ты дважды опозорилась перед правителем империи! Это такая магия соблазнения, правда же? Позади меня хрюкал от смеха Лаен, рядом из последних сил держал лицо император, а я стремительно приобретала равномерный свекольный оттенок. Похоже именно механик — мой уровень в этом мире, а не император. Еще можно стать женой комика и вдохновлять его на творчество просто записывая за мной. Позорищеее… А что поделать, если даже моя новая квартира в родном мире была хуже, чем его гараж?

— Гараже? — эхом переспросила я, не в силах отойти от шока и продолжая таращиться на этот гараж.

— Вероятно… — сглотнув, попытался спасти меня Айдан, — вы устали. Мне так понравилось с вами общаться, что я совсем забыл о том, что вы только после долгой дороги, и наверняка хотите отдохнуть. Непростительная ошибка с моей стороны. Позвольте, я лично провожу вас в отведенные вам комнаты. А вечером я приглашаю вас на ужин.

То есть спокойно покушать ты не хочешь? Ну что ж, хорошо. Потому что сквозь толщу самобичевания я чудом рассмотрела самое главное — ты заинтересовался. И что важнее, не только моей внешностью. Я могу продолжать позориться, и мне ничего за это не будет. Да, я хотела успешно пройти твой отбор невест, но откуда-то появилось такое чувство, что в случае провала я не расстроюсь.

Лаен ушел не сказав ни слова.

Отступление 1

Галактика Путь Андромеды. Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г. после Объединения.

Айдан Эрд. Император Ках-Шахрастара.

Проводив девушку на этаж для невест этого отбора, я вернулся в свой кабинет. Происходило что-то странное, и мне срочно нужно было в этом разобраться. Если я все правильно понял, то мне повезло, ведь я думал, что поиск нужного человека займет гораздо больше времени. Несколько дней назад с моей магией стало происходить что-то странное. Я стал терять контроль над даром, и было ощущение, что он пытается мной управлять. Чувство не из приятных, мягко говоря. Если бы я был простым человеком, все было бы не так плохо, но я император и сходить с ума не имею права. Тогда-то я и связался со своим старым другом, бывшим правителем галактики-государства Терра. Сейчас там правит его сын Талахай, а сам Кирилл с женой решили попутешествовать. Жизнь — странная штука, ведь его жена — моя бывшая невеста, которую я до недавнего времени считал погибшей в космо-катастрофе от рук правителя пиратов. Удивительно, но сейчас они путешествуют по галактике все вместе. Если войну с другой галактикой можно назвать путешествием, конечно. Да, в перипетиях наших отношений без допинга не разобраться.

Именно по совету Кирилла Бесова, основавшего сто лет назад Терру, я и решил объявить отбор невест для себя. Не смотря на то, что в мире несметное число людей, я надеялся, что нужная мне девушка, которая сможет стабилизировать мою магию, найдется именно среди тех, кто подходит мне по рангу в жены. Все-таки император не может женить на прачке или гражданке другого государства, даже если этот император со дня правления начал решительно отменять старые традиции и вводить новые, которые сделают его народ свободнее от условностей.

Именно благодаря своему новаторскому подходу я и заслужил порицание многих генералов, входящих в совет Ках-Шахрастара. И главным моим неприятелем в этом деле был генерал Мур. Да он даже отказался покидать свои руины, когда бывший император подарил ему шикарное поместье за верную службу. Так и живет в крепости, которая находится в аварийном состоянии. Родовое гнездо, видите ли. А то, что это гнездо вот-вот станет ему памятником, его не беспокоит. Интересно, что он скажет, когда узнает, что мы скоро породнимся?

— Элиот, — позвал я своего секретаря, зажав кнопку селектора на столе, — свяжи меня с Бесовым снова.

— Слушаюсь, ваше величество. — моментально ответил мальчишка писклявым голосом. Элиот Рин — редкость в моем государстве. Еще несколько лет назад у нас было принято недостаточно сильных и здоровых детей убивать при рождении, культивируя здоровую нацию, и семейство Рин тоже должны были так поступить. Но сначала забыли, потом некогда было, а потом парень подрос и оказался очень умным, что бы оставаться незаметным для своей семьи в собственном доме. У нас есть традиция держать в доме библиотеку, коллекционировать книги, но вот моды читать их так и не случилось. Элиот вырос в той библиотеке, оказавшись парнем с незаурядным умом и сообразительностью. А когда о нем вспомнили и отыскали, его встретил я.

Моему приказу попробовали воспротивиться, семейство Рин не хотели, что бы их отродье, как они его называли, увидел кто-то еще. И хотели его убить. Так у меня появился незаменимый, но очень неловкий и дохлых секретарь. Вот и сейчас я слышу по громкой связи, как он в попытке побыстрее выполнить мой приказ запутывается в собственным руках и ногах и падает на пол. Этот грохот у нас уже привычное дело. Сначала я недоумевал, потом мне показалось это забавным, а теперь я на это даже внимания не обращаю. Элиот считает, что если он не будет с таким рвением, граничащим с мазохизмом, выполнять приказы императора, то его обязательно казнят. Уверен, что живет в долг и исключительно до тех пор, пока он мне полезен. Однажды он приперся на работу с лихорадкой, и что бы отправить в медкапсулу, его пришлось связать.

— Ваше величество, Кирилл Бесов на линии!!! — оповестил меня взволнованный секретарь.

Вспыхнул один из мониторов, и на экране появилось лицо бывшего императора Терры. Судя по всему он все еще находился на главном линкоре объединенных сил Пути Андромеды, который управлял флотом всех государств нашей галактики, включая мой, в войне против сил вражеской галактики Кольца Смерти. Эту войну мы выиграли несколько дней назад, и в скором времени во всех государствах планируется массовый праздник.

— Дан, что-то ты стал часто обо мне вспоминать! — широко ухмыльнулся сероглазый, движением головы отбрасывая косую челку с лица. Не бывший император, а шпана межгалактическая. — Учти, я при всем желании не смогу побороться за твое сердце на отборе. Я женат, дружище.

— Ты разбиваешь мне сердце, Кир. Но я буду не против, если в отборе ты поучаствуешь вместе с женой. Ходят слухи, что она у тебя просто огонь. — по нашей давней традиции подколол я его в ответ, но тут у него за спиной что-то взорвало и послышался отборный многоголосый мат. Преимущественно женский.

— Йопвашумать, друзья мои! — показалась за спиной Кира растрепанная и чумазая Лия, бывшая императрица Терры и его жена вот уже сотню лет. Хорошо, что она тогда не долетела до меня на нашу свадьбу… — Кто додумался положить мой купальник в Настины реактивы?!

— Настя и додумалась. — едко ответила ей Наталья, невеста короля пиратов Сата Сарота, правителя Винсарота. — Наш уникальный алхимик вообще с кукушкой не дружит.

— Какая сказочная ложь! Таха, как тебе не стыдно?! — возмутилась черноволосая девушка, последней пытаясь вылезти из-под случившихся обломков. — Помогите, я там чем-то зацепилась. А купальник это Эля брала, мы с ней нашли бассейн на линкоре.

— Ты же маг превращений, Настя. — печально глядя на обгоревший купальник, сказала Лия. — Не могла наколдовать ей и себе по купальнику?

— Так я и колдовала раньше. — тут же вскинулась Анастасия, главный алхимик объединенного войска Пути Андромеды. — Но он испарился в самый ответственный момент.

— Интересно, где у бассейна находится ответственный момент? — иронично выгнув бровь спросила она.

— Слушай, Настюх, а у тебя там это… того… — озадаченно прервала их пикировку Таха, которая пыталась помочь Насте выбраться из-под завала.

— Что? Платье порвала? — задрав голову вверх, спросила Настя.

— Ну и это тоже. — осторожно сказала Наталья. — У тебя там крылья. Это нормально?

— Господи, где конкретно у меня крылья? — затаив дыхание, со страхом спросила Настя.

— В самом ответственном моменте. — едко ответила за нее Лия, досадливо сплевывая на пол, и движением руки призвала водный аркан, который в миг разобрал весь завал непонятных ящиков и коробок, стоящих на капитанском мостике. — Вспоминай, что ты там в своей лаборатории химичила в последний час.

— Мамочки… — шокировано выдохнула она, разглядывая огромные серые перьевые крылья у себя за спиной. — Что я теперь Харону скажу?

— Что придумала способ улететь от него. — не очень дружелюбно оскалилась Наталья.

— Типун тебе на все хлебало, злая девочка. — в тон ей зашипела Настя.

— Кир, что у вас там происходит? — удивленно спросил я, не понимая сути происходящего на борту линкора "Хозяин душ".

— Ничего необычного, дружище. — отмахнулся он. — Скоро это будет происходить у тебя дома. Что там с отбором? Начал искать подходящую девушку?

— Да я собственно по этому поводу и звоню тебе. — попытавшись собраться с мыслями, нахмурился я. — Я отправил племянника за выбранными девушками, что бы он их всех собрал за неделю и привез в резиденцию, но он явился только с одной, очень странной, и моя магия на нее как-то странно реагирует. Племянник тоже на нее как-то странно реагирует.

Тут женщины нас услышали и собрались за спиной у Кирилла с интересом изучать меня и слушать наш разговор. Он их там вообще не воспитывает что ли? Так ведут себя в присутствии мужчины!

— Айдан, привет! — помахала мне рукой жена Кирилла, и остальные девушки тоже радостно улыбнулись и помахали мне, будто и не ругались минуту назад между собой.

И будто знакомы со мной. Поразительная непосредственность.

— Здравствуй, Лия. — устало выдохнул я, откидываясь на спинку кресла и вытаскивая сигару из ящика стола. Щелчком пальца по ее кончику активировал встроенное в бумагу заклинание огня, и сигара начала тлеть. Затянувшись я выпустил клуб дыма, и решил продолжить разговор с Бесовым не смотря на его женщин. — Как понять, что она — та самая?

— В смысле? — не понял он, хмуря брови. — Там очень сложно ошибиться будет. Во-первых, магия перестанет сходить в ума, а во-вторых, она тебе будет нравиться. А что странного у вас там в реакциях?

— В ней нет вообще ничего, за что можно было бы зацепиться взглядом, но она словно магнит, понимаешь? Я понятия не имею, что происходит с моей магией в ее присутствии, потому что я о ней забываю.

— А, ну тогда можно обойтись без отбора, ты нашел свою пару, поздравляю. — с видом знатока ответил Кирилл, а женщины все, как одна подозрительно прищурились и разглядывали меня, словно сквозь прицел автомата. — Ты только ей не говори, что в ней ничего нет, ага? А то будешь ее по всей галактике ловить и серенады петь по центральному галовидению.

— И это второй непонятный мне момент. — по-своему расценив его слова, сказал я. — В моем государстве не принято так воспитывать женщин. А в той семье, где росла она, и подавно. У нее даже чипа идентификации нет, понимаешь?

— Я правильно поняла, что у девчонки там даже паспорта нет? — повернувшись к Наталье, спокойно спросила Настя, и та кивнула ей в ответ. — Но ведь это беспредел, друзья мои.

— А где беспредел, там появляемся мы. — зловеще протянула Лия, и дамы все вместе развернулись и ушли по своим общим делам.

— Похоже, они пошли дружить против тебя. — весело сказал мне Кир, глядя вслед удаляющейся стае гарпий.

— Еще я баб не боялся. — отмахнулся от этой угрозы я, и вернулся к своему вопросу. — Так вот, она странно себя ведет. Такое ощущение, будто она хочет за меня замуж.

— Полоумная. — наигранно всплеснул руками он, смешно округлив глаза.

— В моем случае — да. — невесело усмехнулся я, снова затягиваясь. Редко курю, только когда не могу понять, что вокруг происходит. — С моей репутацией чудовища, тирана и последнего психа ни одно семейство не будет радо породниться.

— Делай вывод, Дан. — хмыкнул Кирилл. — Значит, девушка не с твоей репутацией хочет породниться, а с чем-то еще.

— С чем? — не понял я.

— А что у тебя есть? — пожал он плечами, потоком воздуха притягивая к себе банку с какой-то выпивкой. — Про любовь с первого взгляда речь не идет, это понятно. Остается твой статус и твои деньги.

— Тоже не плохо. Если она сама на это пойдет, то мне не придется вызывать на поединок ее отца. — пожал я плечами. — Но отбор все же провести придется. Приглашения я уже разослал, да и политическим ходом это будет не плохим, учитывая, что я вскоре собираюсь ввести закон об обязательном чиповании всех жителей Ках-Шахрастара с рождения, и закон об обязательном образовании для женщин.

— Мудро, дружище. Мы бы тут вряд ли выкарабкались на этой войне, если бы не наши барышни. — кивнул Кирилл. — Веришь или нет, но четыре бабы поставили раком все Кольцо Смерти. Еще и рвались добить уцелевших. Погоди, ты сказал, что это будет неплохим политическим ходом? Ты что… в заложницы их брать собрался?

Я лишь молча ухмыльнулся, затягиваясь сигарой и выпуская клуб белого дыма.

— Теперь понятно, почему тебя все не любят. — пробормотал он, опасливо на меня поглядывая. Уверен, сейчас он думает, стоит ли прилетать ко мне в гости со своим табором, или мои планы простираются гораздо дальше. Но тут его отвлек от размышлений новый взрыв где-то в глубине корабля, и наигранно бодрый женский голос:

— Все в порядке!

— Вот это мало сейчас похоже на порядок. — ворчливо вторил ему другой женский голос.

— Девоньки, у меня хвост вырос… — придушенно откликнулся третий голос.

— Это кармическое возмездие, Настюша. Не фиг было подсовывать мне те бомбы с бракованным фосгеном. — едко ответил ей второй голос.

Хм… Может, не стоит торопиться с уравниванием женщин в правах? Судя по всему, это явно не идет им на пользу.

— Дан, — нервно обратился ко мне Кир, кося взглядом в сторону двери, — пойду я, хорошо? А то они сегодня что-то в ударе. Как бы новую войну не развязали. Может тут на свою беду какая-то галактика мимо пролетать будет… А тут мы такие, нарядные. Кстати, я прилечу к тебе с Константином, Лелем, Сатом и Хароном. Будут еще пара парней Сабхатор и Азакрон, но о них я тебе потом расскажу, те еще персонажи.

— Тогда разошлю приглашения на свадьбу остальным правителям, а то подумают, что я что-то замышляю против них. — задумчиво кивнул я.

— А ты разве не замышляешь? — понятливо ухмыльнулся он. Пожалуй, Бесов лучше всех меня знает, кроме племянника Лаена. Но с Киром наши интересы никогда не пересекались, потому что его земли находятся слишком далеко, в другой галактике.

Новый взрыв его отвлек, как и многоголосый женский писк "Что это за хреноножка?!". И распрощавшись, я отрубил связь. И правда пусть идет разбираться со своим гаремом, пока линкор цел. Я же решил поговорить с племянником, потому что… Проклятье, я же не слепой, вижу, как он смотрит на мою невесту. И надо прояснить пару моментов уже сейчас. По селектору приказал секретарю вызвать ко мне Лаена, и прошел к бару, налить нам чего-то располагающего к задушевной беседе. Нет, не яда, а виски. Явился мой наследник спустя десять минут, и был он мрачнее тучи.

— Звал? — с порога спросил он.

— Сядь. — приказал я, закрывая дверцу бара.

— Что, отменяем отбор, да? — невесело усмехнулся он, падая в кресло и устало прикрывая глаза. Он хотел, что бы это выглядело устало, но я знаю, что он хотел скрыть от меня свой взгляд.

— Нет. Отбор по плану. — спокойно сказал я, поставив рядом с ним бокал с выпивкой и усаживаясь в кресло напротив. Лаен открыл глаза и удивленно посмотрел на меня. — Все указанные в списке девушки должны явиться во дворец до конца недели. Так что сегодня ты отправляешься за ними.

— Отсылаешь? — понятливо кивнул он, мрачнея еще больше.

— Лучше так, чем вызывать тебя потом на поединок. — безразлично пожал я плечами. Отказываться от своего я не намерен, тем более, что у меня нет другого выбора. Если бы не эта история с выходящей из-под контроля магией, я бы и не подумал становиться на пути у этих двоих. У меня и так дел полно, что бы играть в любовь в добавок ко всему. — Но отбор по плану. Конкурсы Элиот сам придумает согласно нашим традициям, а так же вышлет приглашения первым лицам других государств.

— Что будет с Викой? — прямо спросил он, отказываясь верить в очевидное.

— Она станет твоей императрицей, генерал. — веско сказал я, взглядом примораживая его к месту. — Выбора нет ни у тебя, ни у нее, ни у меня. Но она и не выглядит недовольной этим фактом. Кажется, леди Мур и сама не прочь примерить корону.

— На счет короны… — взяв себя в руки и усилием воли переборов внутренний протест, усмехнулся он. — Я почти все свои деньги вложил в развитие флота, оставил на текущие расходы только, но и это ушло на твою императрицу. У девочки не хилый аппетит, она едва в долги меня не вогнала своими запросами.

— Зайдешь к казначею и возьмешь, сколько нужно. — отмахнулся я, получая еще одно подтверждение своей догадке о корыстных целях своей невесты в нашем деле. Что ж, так даже лучше. Теперь я знаю, как завоевать ее сердце.

Но вот свое ей подарить вряд ли смогу…

— Помогитеее!!! — голося, как на войне, влетела в мой кабинет Авикейла, заставив нас с племянником дружно поперхнуться виски.

— Курлык-курлык!!! — орал у нее на руках фламинго. (Автор приносит свои извинения, потому что понятия не имеет, какие звуки издают фламинго, поэтому будет курлыканье, ага?)

— УБЬЮ!!! — ревел в ярости императорский шеф-повар, влетая следом за девушкой с тесаком наперевес.

— Нападение на императора!!! — заорали охранники, влетая в кабинет следом за поваром. Им понадобилась пара секунд, что бы скрутить повара, Вику и фламинго, и приставить им пушки к голове. — Не двигаться!!!

— Ваше величество, спасите!!! — полными слез глазами посмотрела на меня эта леди. — Он хотел убить эту красивую птичку!

— Эта красивая птичка была в моем красивом меню, ненормальная!!! — тут же возмутился повар, брызжа слюнями на ковер. — Ваше величество, прикажите казнить эту бабу!

— Курлык! — возмутился такой просьбой фламинго.

— Мы сейчас всех вас казним за нападение на императора!!! — в самое ухо гаркнул охранник повару, и тот присмирел.

— Ваше величество, мы не собирались на вас нападать, честно. — шмыгнула носом девушка, готовясь расплакаться в доказательство чистоты своих намерений.

— Курлык. — мне показалось, или фламинго кивнул?

— Так, повара на кухню, леди и ее питомца отпустить. Свободны. — приказал я охране, и они незамедлительно подчинились, помогая девушке подняться, вручая ей птицу, а красного от злости повара выволакивая наружу. Лаен продолжал кашлять виски. — Леди Мур, вы мне только скажите, вы случаем не вегетарианка?

— Нет, ваше величество. — перехватив притихшего фламинго поудобнее и поправляя свободной рукой прическу, робко сказала она. — Я извиняюсь, что мы так вот к вам вломились, но это было буквально дело жизни и смерти.

— Точнее ужина и голода. — не удержался от шпильки я. — Однако, я абсолютно точно помню, что совсем недавно оставил вас в вашей комнате. Не подскажете, что случилось в вашей непростой жизни за эти полчаса?

Лаен перестал кашлять, с интересом уставившись на девушку в ожидании ее оправданий. Фламинго (тот еще артист) прикинулся дохлым, свесив крылья, и даже язык высунул для достоверности. А леди Мур виновато посмотрела на меня, шаркнула ножкой, почесала нос и собралась с духом ответить на мой вопрос.

— Кушать захотелось. — честно призналась она и мило покраснела. Но краснеть надо было мне. Даже не подумал отправить к ней слуг, ведь совсем скоро у нас должен был быть ужин. Я был уверен, что это время она проведет в личном бассейне, примыкающем к ее апартаментам.

— И поэтому вы решили не дать повару приготовить ужин? Вы на диете? — все еще старался понять я ее мотивы в схватке с поваром. Девушка посмотрела на меня исподлобья, будто не верила, что я не понимаю, а потом так укоризненно на меня посмотрела, что я решил сделать глоток из бокала, что бы не засмеяться. Какая… эмоциональность.

— Нельзя есть такую красоту, ваше величество. — начала свою наверняка грандиозную речь девушка, сделав глубокий вдох, но внезапно я перебил ее даже против собственной воли.

— Называйте меня Айдан, Авикейла. — сказал я, и едва не выдал свое удивление своими словами. Не понял, что со мной? Какое мне дело до того, как она меня называет?

— Х-хорошо. — резко сдулась она, недоуменно разглядывая мое лицо. Вот где еще во всей моей империи есть такой человек? Она же… Ну она… В общем… И вот… Короче, хватит.

— И какие планы у вас на вашего нового питомца? — спросил я, машинально потянувшись за новой сигарой. Достал, подкурил, заметил, что подкурил, удивился. Но удивился не только я, а еще и Лаен. Он-то в курсе, что я очень редко это делаю. Ну, редко не редко, а за этот день уже второй раз, спасибо, дорогая Вика. А вот леди Мур не могла знать о подобных нюансах, и сейчас смотрела на тлеющую в моих руках сигару, как… Как давно и успешно курящий человек в вынужденной завязке. Она словно зачарованная следила за поднимающимся дымком, и ее ноздри трепетали в попытке почувствовать запах табака. — Угощайтесь, Авикейла.

Я это сказал? Да, я это сказал. И ее лицо стоило видеть в эту минуту. Столько облегчения я еще ни на чьем лице не видел. Она решительно подошла ко мне, взяла сигару и подожгла один ее конец, достав амулет огня из кармана. Лаен удивленно икнул, а мы с леди Мур расслабленно уселись на мой письменный стол и молча курили.

Гарантированно, второй такой женщины в моем государстве нет.

Отступление 2

Галактика Путь Андромеды. Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Лаен Коган. Генерал первого легиона Ках-Шахрастара и наследник империи.

Последний раз я так веселился, когда учился на артефактора в тагеланской академии магии. Помню, однажды мы проиграли ректора в карты, но так ему и надо. Вообще мерзкий старик был, так что совесть не мучает. Когда император отправлял меня за невестами, я и не думал, что с самого начала станет так интересно. Генерал Мур был последним в моем списке, так как он числится у нас сотым генералом из ста имеющихся. И от его дочери я не ожидал никаких сюрпризов. У меня даже досье на каждую девушку было.

Но тут у меня съехала картинка, если честно. В досье на Авикейлу было сказано, что девушка она крайне трепетная, ранимая, тихая, скромная и вот все то, что о Вике сказать нельзя. А еще она была лишенкой. И я был практически уверен, что такая девушка не может стать парой Айдану. Рассчитывал, что это будет дочь седьмого генерала или девятого. По всем параметрам они лучше всего подходят на роль императрицы. Но если бы все дело было только в качестве девушки, то… То император и дальше бы плевал на необходимость жениться. Но, к сожалению, у него начались проблемы с магией, и он нашел только такое решение — найти девушку, что стабилизирует его дар.

И почему из всех вариантов ему подошла именно эта, которую я привез первой? Рыжая, словно пламя. Карие глаза смотрят прямо и так насмешливо, что невольно чувствуешь себя идиотом, которого уже успели обвести вокруг пальца. Да едва она меня заметила в кабинете своего отца, я сразу стал искать подвох. Сначала даже думал, что забыл застегнуть ширинку, столько веселья было в ее взгляде. А эта история с торговым центром? Я видел Авикейлу от силы пару минут и уже согласился купить ей все, что она захочет. Осел? Осел. Она спустила все, что у меня оставалось после модернизации личного флота, и я едва успел перехватить ее у входа в самый дорогой ювелирный магазин, где ассортимент мог стоить мне всего флота. Редчайшие камни, ручная работа — уверен, что Вика захотела бы скупить там все.

Не то что бы я был зол, скорее раздражен, и не на нее, а на себя, но я до сих пор не пойму, что случилось в тот момент, когда я взял ее на руки. Первой мыслью было "мое". Именно так и никак иначе. И везти ее к императору не было никакого желания. А вот когда она сказала, что хочет за него замуж, я едва не устроил похищение. Клянусь своим флотом, если бы она за время пути сказала хоть слово, то Айдан никогда ее не увидел бы. Я бы просто сорвался. Но нет, мы долетели, а я все пытался понять, что за одержимость со мной приключилась.

И ответа я не находил.

Когда мы прилетели во дворец, я просто не успел ее остановить. Авикейла выпрыгнула из корвета и зачем-то побежала в сторону кабинок для приема заявок на участие в ритуальном поединке.

Я многое в жизни повидал.

Многое в жизни повидало меня.

Но что бы так! Такого со мной еще не было. Леди Мур сделала то, о чем я мечтал сам, но не решался. Она воспользовалась этими кабинками, как обычным туалетом, и одним этим решила судьбу поединка. Нет, отменить его таки образом не получится, просто придется продлить время приема заявок. Но длиться это может теперь еще пару лет, потому что многие из претендентов на мое место уже покинули планету после подачи заявки. Если бы не Вика, то поединок состоялся бы через три месяца, и все претенденты рассчитывали именно на этот срок. Но при наличии… ммм… непредвиденных обстоятельств непреодолимой силы этот срок может так растянуться, что я смело могу выкинуть предстоящий бой из головы и сосредоточиться на других делах.

Но вот сосредоточиться у меня-то и не получается. Почему-то все время думаю о том, что на ней не было ни одного украшения. Не смотря ни на что у нас принято дарить женщинам украшения, и если у нее их нет, то скорее всего глава семейства не богат. Зная генерала Мур не сложно догадаться, что он все вкладывает во флот, не растрачивая финансирование на членов своей семьи.

И тогда, оставив Авикейлу общаться с императором, я отправился в свою резиденцию. Денег у меня нет свободных сейчас, но вот комплект украшений есть. Как я уже говорил, я учился на артефактора. И эти драгоценности — моих рук дело. Не задумываясь, я забрал их и поехал обратно в императорский дворец. Но дойти до апартаментов девушки не успел, потому что получил вызов от императора.

Я не буду говорить, что я чувствовал и думал, когда Айдан практически прямым текстом сказал мне не лезть в его дела с Викой. Я не буду говорить, что я хотел с ним сделать, когда узнал, что леди Мур смогла стабилизировать его дар.

Но я скажу, куда я решил его послать, когда увидел свое солнце с фламинго убегающей от мясника.

На хрен.

— Так, все. — туша сигару, скомандовал император. — У меня много дел. Ужин через два часа, Авикейла.

— Да, ваше величество. — не особо радостно сказала Вика, кинув на меня странный взгляд, и пошла на выход.

Что ж, и мне нет смысла задерживаться. Молча встав, я покинул кабинет императора, закрывая за нами дверь, а девушка быстро осмотревшись по сторонам и никого не увидев в коридоре взяла меня за руку и куда-то потащила.

— Господин генерал, на пару слов, ага? — нервно улыбнувшись, скосила она взгляд на меня. Интересно, она всегда такая активная? О том, что с императором остался делать дела и фламинго, никто из нас и не вспомнил.

— У вас что-то случилось, Вика? — крепко держа ее за руку и шагая следом, на всякий случай спросил я. Понятное дело, что что-то случилось. У нее всегда что-то случается. И пусть я знаю ее всего один день, но уверен, что так и есть. В подтверждение моих слов она кинула на меня виноватый взгляд.

Коридор был длинным, и куда она меня тащила было не совсем понятно. Видимо, она так же не знала, куда тащит меня, так что прекратив этот забег, она толкнула первую попавшуюся дверь, оказавшуюся гостевыми апартаментами, и завела меня внутрь, закрывая за нами дверь.


А вот это уже интересно.

Мои мысли шли сразу несколькими направлениями, и ни одно из них не было приличным. Но скорее всего я ошибаюсь. И что бы не спугнуть девушку своими очевидными намерениями и не схватить ее в охапку тут же, я засунул руки в карманы и стал молча ждать развития событий. Старик, ты сможешь. Просто стой. Пока что.

— Господин генерал, тут такое дело… — нерешительно переминаясь с ноги на ногу, начала Авикейла и умолкла. Она сделала глубокий вдох, собираясь с силами сказать мне что-то, что вероятно мне не очень понравится, а потом зажмурилась и будто шагнула вниз с обрыва скалы прямо в бурлящий океан. — Я вас околдовала.

Выпалив это на одном дыхании, она резко сдулась и закрыла лицо руками не в силах поднять на меня взгляд.

— Не понял. — честно признался я, и с момента знакомства с ней это было моей самой частой мыслью. Хоть девиз на собственном гербе меняй на "Не понял". Да, и дятла на желтом фоне нарисовать.

— Я… Понимаете… — не отрывая рук от лица, стала глотать она слова и воздух, будто тонет, и нет сил выплыть. — Я не специально. Это случайно вышло. Я сама не знаю как смогла. Это магия такая, понимаете? Я могу… Я понимаю… Я вижу, что вы… И тогда я поняла, что могу… Но вы такой… И я решила…

— Стоп. — просто сказал я, прерывая ее поток паники. — У тебя есть магия?

— Да.

А у меня есть досье. И оно четко говорит, что ты лишенка.

— И ты меня ей околдовала? — уточнил я, и девушка снова кивнула. — И что же это за магия?

Мой вопрос повис в воздухе, но я прекрасно видел, как медленно стали краснеть ее очаровательные ушки. Все интересней и интересней, солнце мое. Что же там за магия у тебя прорезалась, что ты стесняешься о ней сказать? И ради всего, что тебе дорого, прекрати так соблазнительно краснеть, это же просто невыносимо.

— Это любовь. — тихо сказала она и будто сжалась вся в ожидании чего-то.

Любовь.

Она издевается?

— Нет такой магии. — так же тихо сказал ей я. Интересно, это я так палюсь со своими чувствами неожиданными, или это ее фантазии?

— Есть. — шепнула она. — Я ставлю метку на человека, и у него появляются… чувства… ко мне… С вами это случайно вышло, клянусь. Но я перед тем, как пойти на кухню, научилась ее снимать. Нашла в коридоре служанку и на ней тренировалась.

И тут до меня медленно стало доходить, что мои чувства могут быть банальным результатом колдовства. Еще до того, как начать учиться на артефактора, я познакомился по приказу императора с одной девушкой — принцессой Винсарота. Это с ней мы тогда проиграли ректора в казино, и с ней же прошли через очень многое. Если я что и вынес для себя из тех наших приключений, так это то, что случиться может что угодно. И именно по этому я подумал, что эти чувства могут быть магией. Допустим, у девушки появилась магия. Допустим, это магия любви. Допустим, она меня околдовала. Но на бумаге черным по белому было написано, что дара у нее нет. И что-то мне вся эта ситуация очень сильно напоминает. в последний раз наше с императором досье на первых лиц других государств ошиблось именно на принцессе пиратов. Тогда вместо магии фауны она стала обладательницей магии металла и таланта влипать во все подряд. И вот теперь передо мной стоит второе исключение из правила. Совпадение? Или тенденция?

— И я научилась снимать свои чары. — спустя минуту убрав руки от лица и прямо посмотрев мне в глаза, сказала она, отчаянно кусая губы. — Позволите?

Я не моргая всматривался в ее лицо, пытаясь понять, о чем она думает. Ей страшно, это безусловно. А еще… Какая-то она расстроенная. Вика-Вика, ты сама не знаешь, чего хочешь: снять магию или проклясть еще раз. Не отрывая от нее взгляда, я медленно кивнул. Снимай. Если хочешь.

Сосредоточенно сдвинув брови, Авикейла подошла ко мне и протянула ладонь к моему плечу. Она уже в кровь искусала губы, нервничая так, что у нее дрожали руки. Момент, конечно, волнительный, но не до такой же степени. И вопреки собственным мыслям, я сам задержал дыхание, ожидая результатов ее колдовства. Одна секунда, две секунды, три секунды…

— Все… — словно эхо самой себя сказала она, опуская взгляд и делая шаг назад.

Опустошение. Недоумение. Растерянность. Отвращение.

Это то, чего я не испытал.

— Ты сняла колдовство? — спросил я.

— Да. — ответила она.

Вот только для меня ничего не изменилось.

Широко улыбнувшись, я наклонился к девушке, заглядывая ей в глаза, и встретил взгляд полный непонимания. Солнце мое, не работает твое колдовство. Плавно, словно фокусник, я вытащил из внутреннего кармана кителя небольшой мешочек из алого бархата и протянул его девушке на раскрытой ладони.

— Это мой подарок тебе. Ты ведь так хотела колечко. — низким смеющимся голосом сказал я.

Было ощущение, что теперь я ее заколдовал. Авикейла словно зачарованная смотрела мне в глаза, протягивая ладонь к мешочку. Она не верила в то, что видит. Уверен, она ожидала злости от меня, а не подарка. Ну, солнце мое, это подарок с секретом, о котором тебе знать не надо. Интересно, а если бы она знала, что артефактор, то приняла бы подарок такой?

Развязав шелковые тесемки, она открыла мешочек и увидела его содержимое. А я просто стоял и смотрел на нее. Страх и недоумение на ее лице в миг сменились на чистый восторг. Ничего подобного не найти во всей сокровищнице нашего императора, которая занимает несколько подземных этажей дворцового комплекса. Эскиз рисовала мне дочь короля пиратов, и по нему я создавал эти украшения. Но Вика словно выпала из реальности, просто стояла и смотрела, как переливаются грани рубинов, что так подходят к цвету ее волос. Такое ощущение, что я делал их специально для нее.

Она, как зачарованная, смотрела, как я медленно достаю и мешочка колье. Обойдя Авикейлу, я встал у нее за спиной, надевая украшение и застегивая хитрую застежку. Сама его снять она вряд ли сможет. Снова встав перед ней, я вытащил из мешочка у нее на руке серьги. Медленно заправил огненный локон за ее очаровательное ушко. Странно, мочка была проколота, но украшения в ней не было. В полном молчании я надел на нее серьги и следующим вытащил из мешочка браслет. Он явно был больше по размеру, чем ее запястье, но это не проблема. В тишине комнаты звонко защелкнулся замок, после чего браслет уменьшился до нужных размеров. Я надел его на ту же руку, которой она держала мешочек. Интересно, о чем она сейчас думает…

Последним из бархатного плена я достал кольцо и раньше, чем она пришла в себя, надел его ей на палец. Авикейла еще не знает, но в этот момент активировалась магия всех артефактов. Будучи комплектом, они были завязаны друг на друга, и теперь, что бы их деактивировать, нужно расстегнуть застежку на колье, а это задача не для неосведомленных.

Попалась.

Глава 4

Что обычно делают женщины, когда им ни за что дарят драгоценности? Впадают в задумчивость, начинают подозревать неладное, понимают, что придется как-то отрабатывать. Что делаю я? Наглею. На глазах и капитально. Потому что ювелирка — моя страсть. И я даже думать не хочу, зачем он сделал мне такой роскошный подарок. В любом случае, сейчас я числюсь императорской невестой, и генерал это должен понимать. Тем более, что свою метку я с него сняла. Вообще, я думала, что когда с него спадет розовый туман, Лаен попытается меня прибить за все хорошее. Однако, его поведение никак не изменилось.

Ну и славно.

— Спасибо, господин генерал, это очень мило с вашей стороны. — отойдя от первого шока, сказала я. Да, в таких случаях надо сразу, не отходя от кассы, расставлять вокруг себя указатели, по которым человек сможет сразу понять, что он самый лучший, а главное — безвозмездный даритель.

Потому что я не просила это делать. Потому что я ничего сказать не успела, а он меня уже нарядил, словно новогоднюю елку. Потому что будет ему урок на будущее. И потому что я все-таки аферистка.

И вот большое ему спасибо.

Конец.

— Я должен уехать. — кинув взгляд за окно, вдруг засобирался он. — Вернусь в конце недели. Справишься сама тут?

— Безусловно. — сладко улыбнулась я, прекрасно понимая, куда он сваливает. За конкурентками моими. Но это мелочи, потому что у меня есть фора до конца недели и зарождающийся интерес императора. Может так случиться, что к концу недели генералу придется развозить всех баб обратно, потому что они станут… неактуальными. Так что да, господин генерал, я просто обязана справиться, не переживайте.

— Очень на это надеюсь. — усмехнулся он и протянул мне листок с набором символов. — Вот номер моего коммуникатора. Будут неприятности — звони. Просто так тоже звони. Пока, солнце.

И пока я всматривалась в цифры и буквы на бумажке, он быстро поцеловал меня и ушел. Блин… Влюбленный наследник никак не вписывается в мои планы сесть на трон. Император еще довольно молод, и помирать в ближайшее время явно не намерен, и вот это вот все совсем не к месту. Так я себе говорила, сжав кулак и незаметно постучав им в районе солнечного сплетения. Помогает выбить неуместные эмоции, рекомендую.

Так, уехал и уехал, Вика. У нас впереди ужин с самим императором, и выглядеть мы должны соответствующе. На том и порешив, я отправилась в свои комнаты, где меня уже ждали пакеты с купленной Лаеном одеждой. Я стояла над ними, а в голове ветер гулял. Ни одной путной мысли не было. Чертовщина же…

В таких ситуациях очень помогает контрастный душ, тем более, что я и без того собиралась поплескаться. Ванная комната была просто грандиозной. Я даже в какой-то момент подумала, что это общественная купальня, на столько она была большой. Душевая кабина, что-то вроде джакузи и король этого места — бассейн, наполненный ароматной водой и оранжевыми лепестками какого-то растения. Похоже, кто-то тут все подготовил, пока я бегала по небоскребу, как полоумная.

Сбросив одежду, я не мешкая нырнула в бассейн. Благодать. Вот ради этого я и стала тем, кем стала. Как-то раз у меня спросили, не мучает ли меня совесть за разбитые семьи и полученные нечестным путем деньги. На что я ответила, что моя совесть наслаждается, засыпая обнаженной на шелковых простынях. Да, у меня нет принципов, я делаю ровно то, что хочу, а не то, что принято желать в цивилизованном обществе, и этим я честнее многих, прикрывающихся приличиями и мечтающих оказаться на моем месте. Они сами себе установили глупые рамки, вот пусть и страдают в своей правильной жизни. А я буду наслаждаться каждой минутой проведенной в роскоши.

Закончив плавать, я подплыла к краю бассейна, где в ряд были выставлены бутылочки и баночки с косметическими средствами. И по мере прочтения этикеток, я намазывала их содержимое туда, куда полагалось. Ну и что, что я недавно вышла из салона красоты? Запомните, красоты много не бывает, это я вам, как разлучница со стажем говорю. Этикетка — первое дело. А до вашей души не каждый захочет докапываться.

После бассейна и кучи масок, я завернулась в полотенце и вышла в гостиную. Да, у меня тут целая квартира, только кухни нет. Но ее успешно заменяет бар с напитками и упаковки с закусками. Пакеты с одеждой так и стояли на полу не разобранные, а времени до ужина оставалось меньше часа. Долго же я плавала. Высушив волосы, я стала рыться в покупках в поисках подходящего наряда. Красное платье? Перебор. Голубое? У нас тут не утренник. Зеленый брючный костюм? Я же не на работу устраиваться иду. А вот черное платье провокационной длины и изумительного кроя, как раз то, что нужно.

Чулки, белье и туфли на сумасшедшем каблуке подобрать было делом пары минут. За этими привычными занятиями я наконец-то смогла расслабиться и снова поверить в себя. Все-таки от того, как мы выглядим зависит и наше настроение. Украшения, подаренные господином генералом, переливались кровавыми гранями и великолепно сочетались с моим самым дорогим платьем. Я немного сомневалась в собственном выборе, так как Ках-Шахрастар не то место, где подобное было принято носить, но наш император более широких взглядов. Если бы он хотел себе стандартную шахраску в жены, то не смотрел бы на меня так, словно уже разложил на своей постели.

Первый шок от встречи с новым миром постепенно сходил на нет, и я снова становилась самой собой, а не напуганной девятнадцатилетней девчонкой. В том состоянии я не смогла бы бороться за свое место под солнцем и на троне, но теперь…

Рядом с большим зеркалом стоял целый комод с косметикой и бытовой техникой. Там я нашла и фен и что-то вроде плойки, и все это в разных вариациях. Покопавшись, я нашла подходящий аппарат и в считанные минуты завила волосы. Там же лежали и несколько заколок, но ни одна из них не подходила к моему образу. Так что решено было оставить волосы распущенными, что смотрелось просто фантастически. Казалось, что рубины на колье стали блестеть еще ярче.

Дело осталось за малым, сделать подходящий макияж. Тени, подводка, тушь и никакой помады. Тональная основа моей коже так же не требовалась. Закончив свой образ, я встала перед зеркалом и внимательно осмотрела себя со всех сторон. Спорить готова, ваше величество, такого вы еще не видели.

По моим губам зазмеилась легкая загадочная улыбка уверенной в себе женщины. Я была готова покорять мужские сердца, разжигать войны, разбивать семьи, переступать через чужие чувства на двадцатисантиметровом каблуке, когда в мою дверь осторожно постучали.

— Леди Мур, позволите войти? — тихо спросил женский голос из-за двери. Служанка? Логично.

— Входи. — так же тихо сказала я, и дверь открылась, пропуская в мои апартаменты серую тень. Служанка лицом сливалась с платьем, и даже взгляду было не за что зацепиться. Едва увидев меня, она изумленно икнула и чуть не упала, но мне было плевать. — Отведешь меня к императору?

Она кивнула, еще шире разинув рот, и мне пришлось некоторое время просто стоять, что бы она могла прийти в себя и собраться в кучку. На это ушло минуты три, после чего служанка все-таки вспомнила, для чего она тут. Низко поклонившись, она шепотом попросила следовать за ней и выскользнула в коридор. Я кинула последний взгляд на свое отражение, на миг замерла, вглядываясь в свои глаза, а потом решительно покинула комнату, без сомнений закрывая за собой эту дверь.

Сегодня все решится.

Я шла за служанкой по коридорам небоскреба, и казалось, им не будет конца. По правде говоря, я уже заблудилась и вряд ли самостоятельно смогу найти дорогу назад. Но через десять минут она остановилась возле огромной двустворчатой двери. Открыв дверь, служанка с поклоном предложила мне войти.

— Его величество император Айдан Эрд скоро прибудет. Ожидайте. — шепотом сказал она, не смея поднять на меня взгляд.

Безразлично пожав плечами, я прошла в большой обеденный зал. Стол уже был сервирован на две персоны, и я изумленно на него уставилась. А не великоват столик для романтического ужина? Метров пять, не меньше. Или нам вместе с вилками положен мегафон, что бы переговариваться? Надеюсь, ужин не подразумевает, что мы просто покушаем и разойдемся? Осматриваясь, я стала обходить зал и изучать убранство помещения. Дорогая мебель, роскошные элементы интерьера и полная обезличенность пространства. Так себе ужин у нас намечается. Надо что-то предпринять…

Едва я так подумала, как в помещении поднялся легкий ветерок, и в воздухе закружились золотые блестки. Это что за спецэффекты? Какой-то сюрприз от императора? Я настороженно замерла, всматриваясь в то место, куда слетались искры, концентрируясь в фигуру человека. И спустя несколько секунд в помещении появилась женщина.

Красивая, высокая, белокурые волосы отливали благородным золотом, и золото же было в ее взгляде. Казалось, что все искры собрались в ее глазах, делая женщину еще более нереальной. Не земной. Она была до того прекрасна, что у меня недобро сузились глаза.

Но дело было не только в ее красоте.

Что-то внутри меня проснулось при виде этой гостьи. И это что-то требовало ее уничтожить. Для меня совсем не свойственна такая кровожадность, но это "что-то" уже давало мне уверенность в себе, в победе, и предвкушение какой-то силы. Я совсем не понимала, что происходит, а женщина уже заметила меня. Окинув взглядом сверху до низу и заценив мой прикид, она впилась взглядом мне в глаза, и улыбка, с которой она появилась в помещении, сошла с ее лица.

Она не ожидала меня здесь увидеть.

Она пришла к нему. К императору.

Любовница? Однозначно. Соперница? Нет.

— Кто ты такая? — мелодичным голосом спросила она, высокомерно задирая подбородок и презрительно кривя губы.

— Та, с которой тебе лучше не пересекаться. Катись отсюда, пока цела. — сказала я не своим голосом. Я не собиралась это говорить, честно. Но сила внутри меня требовала, что бы я покончила с этой женщиной. Не советовала, не просила, а требовала.

— Что ты себе позволяешь?! — взвизгнула она, стискивая кулаки. — Ты знаешь, кто я такая?!

— Бывшая подстилка императора. — хлестко сказала я, ухмыльнувшись так, как никогда раньше не делала. У женщины задрожали руки.

— Он мой! Убирайся!!! — завопила она так, что бокалы на столе зазвенели. И только теперь она заметила накрытый на две персоны стол. Быстро сложив два и два, она поняла, кто сегодня ужинает с его величеством и пришла в настоящую ярость.

— Он больше не нуждается в твоих услугах. — еще шире ухмыльнулась я, доводя ее до крайности. Еще немного и она кинется на меня с кулаками.

— Он любит меня! — орала блондинка, словно ненормальная.

— Он никого не любит. — насмешливо фыркнула я, скрещивая руки на груди. — Но женится на мне. Повторяю, он в твоих услугах больше не нуждается. Проваливай.

— Ты ведь его не любишь. — внезапно озарило красотку, что она даже верещать перестала. — Ты вообще никогда не любила. И тебя не любили. Какое жалкое зрелище.

— Зато ты любила. Всех подряд. — ни капли не смутившись ее высказыванием, пожала я плечами. Откуда-то я точно знала, что говорю правду. Так вот ты какая, моя магия любви… — и с чем ты осталась, раздаривая свою любовь направо и налево?

— Я и есть любовь! — важно задрала она нос, светанув козявку.

— А я будущая императрица Ках-Шахрастара. Еще вопросы будут? — нагло выгнула я бровь, склонив голову набок. Призыв голоса становился все сильнее, и этой мадаме следует поторопиться и уйти с моего горизонта. Пока жива.

— Как ты смеешь так со мной разговаривать, смертная? — ледяным тоном спросила она, яростно сузив глаза и делая шаг в мою сторону.

И это было максимально зря. Пока она кудахтала и пыжилась, я могла держать себя в руках, но стоило ей проявить намек на агрессию, как у меня сгорели все предохранители разом. Я сама не поняла, как оказалась к ней вплотную. Уже через миг моя рука сомкнулась на ее тоненькой шейке, а голос в голове стал главным в нашем странном новообразовавшемся дуэте.

"Забери ее силу!" — затопив меня чувством превосходства, приказал голос, и я не смогла ему противиться. Я вообще не тот человек, который умеет бороться со своими желаниями, и думаю, по мне заметно. Вокруг женщины была легкая золотистая аура, и я точно знала, что надо с ней сделать. Из моей ладони, держащей ее за глотку, на миг показался розовый туман. Он, словно оголодавший хищник, вцепился в золото ее сияния и стремительно втянулся обратно в мою руку.

Аура женщины, влекомая моей магией, стремительно стала перетекать в мое тело, убивая ее. В попытке вырваться из моей хватки, она вцепилась двумя руками в мою ладонь, но физический контакт мне больше и не нужен был. Я чувствовала, что ее сила очень похожа на мою. Видимо, блондинка тоже была магом любви. Но я отличалась от нее, как день отличается от ночи. И ночью здесь была я. Я — тот огонь, в котором сгорит ее безвозмездность и расточительность.

Женщина упала на колени, хватаясь за горло, словно ей было нечем дышать. А я сжала ладонь в кулак, словно удерживала невидимую связь и продолжала тянуть из нее силу. Она прекрасно дополнит мою, сделав меня ощутимо сильнее. Именно это нашептывал мне довольный голос, который до этого приказывал действовать. И теперь я смотрела, как ее аура перетекает тонкой струйкой в мое тело. А что будет, когда я закончу?

"Создание творца умрет, частичка Хаоса." — нежно ответил мне голос в голове.

— Авикейла! Нимхаша! Что здесь происходит?! — грянул голос императора, выводя меня из состояния "умри зараза белобрысая".

Моментально сориентировавшись в происходящем, я разжала кулак, отпуская ауру блондинки. На задворках сознания недовольно заворчал кровожадный голос недовольный тем, что мы остановились в своем черном деле, а я вздохнула с облегчением. Вот это меня понесло, однако! странно, это на меня совсем не похоже. По натуре я миролюбивый человек и обычно в драки не ввязываюсь. А тут будто и не я была. Фух, ну, прошло и прошло. Сейчас надо что-то делать и выкручиваться. На полу пыталась отдышаться женщина, а я так с протянутой рукой и пошла к ней.

— У вас гостья, ваше величество. — наимилейше улыбаясь, произнесла я, помогая этой Нимхаше подняться. Рывком подняла ее на ноги, и она отшатнулась от меня. — Споткнулась, бедняга. Видимо, не умеет нормально на каблуках ходить. Что же вы, уважаемая, так неловки? Не надо носить такую опасную обувь, если не умеете ей пользоваться.

А вот я прекрасно умею пользоваться своим арсеналом и не упустила возможность незаметно наступить этой заразе на подол платья в тот момент, когда она шарахнулась от меня. Треск ткани оповестил всех присутствующих о грандиозном конфузе красотки и пролился бальзамом на мою алчущую возмездия душу.

— Дан! Это мерзавка на меня напала! — тут же нажаловалась гостья императору, обращаясь к нему максимально фамильярно. Ну точно, она — любовница. И на чью же сторону встанет его величество? Вряд ли на мою.

— Я вас даже пальцем не тронула, а вы так меня оскорбляете. — укоризненно произнесла я, и мой голос спокойствием выгодно отличался от ее истеричного вопля. Дорогие дамы, ни один мужик не любит дамские склоки и истерики, тем более сказанные таким тоном. Так что я поступила правильно, и об этом свидетельствовал недовольный взгляд императора, направленный на эту курицу.

— Нимхаша, не наговаривай на мою невесту. Что ты вообще здесь делаешь? — нахмурившись, строго спросил Айдан. Блондинка задохнулась от негодования. Его величество купился на мой невинный вид и даже подумать не мог, что несколькими секундами ранее я едва не угробила его любовницу. Ай да Вика, умничка, а не актриса.

— Невесту?! — возопила она, некрасиво выпучив глаза. Давай, зайка, ори погромче и он тебя поганой метлой прогонит. Вряд ли такой мужик будет терпеть такое поведение. Я же опустила взгляд в пол и мирно стояла в сторонке, прикидываясь шваброй. — А я тебе кто?!

Император медленно выгнул бровь, примораживая блондинку ледяным взглядом желтых глаз. Такое ощущение, что это не первый их разговор на эту тему. Охохо! Да он, видимо, недавно уже дал ей от ворот поворот! Ой, как интересно…

— В прошлый раз мы уже выяснили этот момент, если мне не изменяет память. Что конкретно из сказанного мной ты не поняла? — холодно спросил он, глядя женщине в глаза. Та поежилась под его взглядом и сделала шаг назад, едва не запутавшись в порванном платье. Нимхаша вглядывалась в его лицо, пытаясь найти хоть намек на былые чувства, но каждый раз натыкалась лишь на спокойное безразличие.

— Ты еще пожалеешь об этом. — сглотнув, сипло сказала она. Кинув на меня затравленный взгляд и придерживая почти оборванную юбку, она сказал то, что заставило меня впасть в глубокую задумчивость. — Ты отказался от Любви. Теперь рядом с тобой будет то, что заставит тебя страдать. Ты поймешь, что совершил большую ошибку, но будет поздно. Месть свершится… и не моими руками.

Закончив свою странную речь, Нимхаша рассыпалась миллионами золотых искр, закружившихся в вихре и стремительно погаснувших. В обеденном зале остались лишь мы с императором и накрытый стол. Айдан прикрыл глаза, устало выдыхая, и посмотрел на меня, только сейчас оценив мой внешний вид. И чем больше он смотрел, тем шире распахивались его глаза от удивления. В какой-то момент у него даже рот открылся от удивления, и я не смогла сдержать улыбки.

— Не желаете вина, ваше величество? — бархатным голосом спросила я, сделав изящный жест в сторону стола.

Клиент готов, надо брать, пока горячий. Этим вечером мы прекрасно провели время вдвоем за разговорами и воспоминаниями. Вспоминал, в основном, император, но моими воспоминаниями и делиться-то нельзя. Я с нескрываемым интересом слушала его рассказы обо всем на свете, многое было для меня сродни сказке, в которую трудно было поверить. Айдан оказался многосторонне развитым человеком с широкими взглядами. А еще у него был колоссальный жизненный опыт и масса историй, которыми он был не прочь поделиться, найдя в моем лице заинтересованного слушателя.

Не знаю, принято ли так было при дворе, но обслуживали за столом мы себя сами. Не было слуг, которые бы меняли блюда, доливали вино по бокалам или махали опахалами. Я так и не поняла, с чем связанна такая странная работа обслуживающего персонала, но позже обязательно это выясню. Такое ощущение, что нас избегают и это очень интересно.

После нашего ужина, продлившегося до самого рассвета, у нас был завтрак. Император отдал приказ в пустоту, и вскоре на пороге зала появился худой паренек, которого я раньше не видела, и привез тележку с чаем, кофе, пирожными, булочками прочим вредным для фигуры будущей императрицы. Да, сейчас, после проведенной вместе ночи, я была уверена в намерениях императора, но… Но вот на счет причины я сомневалась. Я ему нравлюсь, да, но есть что-то еще. Может у меня какое-то крутое приданое? Наследство? Связи? А вот и нет. Я судя по всему самая нищая невеста на этом отборе, который, кстати, он так и не отменил. Но если судить по нескольким оброненным вскользь фразам императора, то отбор не столько отбор, сколько политический ход. Что ж, будет представление? Хорошо, ваше величество, я поучаствую. На людей посмотрю, себя покажу, ага.

— Остальные участницы прибудут до конца недели, тогда и начнется отбор. — делая глоток крепкого кофе, расслабленно произнес император. не смотря на рассветную пору, он все еще с удовольствием вел со мной беседу. Может дело в моем декольте, куда все время съезжал его взгляд? — Он продлится одну неделю, после чего состоится свадьба и коронация.

— Эти два события будут объединены в одно? — поинтересовалась я, грациозно откинувшись на спинку удобного стула и закидывая ногу на ногу. Хитрый разрез на юбке, который раньше не было видно, моментально показал участок бедра ровно на столько, на сколько это было нужно мне. Небрежно поправив огненный локон, я мягко улыбнулась Айдану, когда он оторвал взгляд от моей ноги и посмотрел в глаза.

— Да. — хрипло сказал он, пристально вглядываясь в мое лицо. Что ты там ищешь? Тормоза? Нет их, милый. И не было.

— Возможно, стоит немного отложить это событие? — принимая правил игры и с легкостью выдерживая пристальный взгляд, склонила я голову набок. — Подготовка события такого масштаба может занять некоторое время, а подгонка облачения для вашей избранницы может занять не один день. Трудно создать достойный наряд за такой короткий срок. Если, конечно… вы еще не знаете наверняка, кому выпадет честь встать рядом с вами по жизни.

— Нет смысла откладывать. — понизив голос на пару тонов, медленно протянул он, продолжая удерживать мой взгляд. — Подготовка уже идет полным ходом. Все будет готово в срок.

Ах вот оно что, твое величество. Надеюсь, у меня будет красивое платье. Мы с Айданом прекрасно друг друга поняли, и не было смысла скрывать это, как и открыто произносить вслух. Внутри меня все сжималось от предвкушения. И было не понятно, чего именно я жду: то ли короны, то ли брачной ночи. Будет ложью сказать, что я совсем не боюсь этого момента, когда мы останемся наедине. Но теоретическая база у меня достаточная для того, что бы не опозориться перед императором огромного государства.

— Ваше величество…. - погладив камень на кольце, начала я, но была прервана.

— Авикейла, я бы хотел, что бы мы перешли на "ты". - почему-то следя за моей реакцией очень пристально, сказал желтоглазый.

— Не вижу причин отказываться. — широко улыбнулась я ему. Кажется, я начинаю привыкать к этому мужчине. Инцидент с его бывшей уже совсем забылся, и за время нашего общения Дан открылся мне с самых разных сторон. И скажу честно, он мне понравился. Пускай внешне он не в моем вкусе, но он правда мне нравится. Серьезный, собранный, решительный, казалось, он всегда знает, что надо делать. От него во все стороны расходилась грозная аура власти, завоеванной собственными руками и головой. Это не один из тех золотых мальчиков, с которыми я часто общалась в своем мире. Он не один из тех толстосумов, которые зажралсь до такой степени, что ищут связи с малолетками. И он совсем не был похож на тех подонков, чьи семьи я разваливала, отбирая имущество. Это был принципиально другой вид мужчин, и с таким я раньше не сталкивалась. Порой в наших разговорах я интуитивно начинала меня линию поведения, шестым чувством ощущая, что проверенный метод сейчас точно не сработает. На самом деле раньше мне хватало красивой внешности, что бы стать богатой девочкой. Теперь же… Я изо всех сил пыталась понять, что конкретно заинтересовало императора, и по всему выходило, что не мои душевные качества или внешность.

Тогда зачем я ему?

— Знаешь, с тобой не соскучишься. — усмехнулся император, явно вспоминая наше знакомство.

— Я не специально. — все-таки немного покраснела я. — В любом случае я рада нашему знакомству.

— Посмотрим, что ты скажешь через год. — еще шире ухмыльнулся он, весело сверкая желтыми глазами. — Но я тоже очень рад нашему знакомству.

— Посмотрим, что ты скажешь через две недели. — хмыкнула я, понимая, что серия трагических случайностей может и не закончиться, а продолжать и дальше радовать императора знакомством со мной.

— Авикейла, предлагаю вечером сходить в театр. — поглядывая на часы, предложил он.

— С радостью, ва… Айдан. — едва снова не скатилась я в официальщину, но все-таки исправилась, чем заслужила искреннюю улыбку императора. И тут я наконец поняла, что меня так напрягало во всей этой нашей истории с замужеством! Да он же мне в прадедушки годится! Там в сети его возраст датировался прошлым веком. И тут я такая девятнадцатилетняя. И пусть этому телу тридцать, а император для этого мира еще не стар, но я то мыслю другими цифрами! Где девятнадцатилетняя девчонка выходит замуж за стопятидесятилетнего старика. Айдан и ощущался мной, как человек более взрослый. Поэтому я и не могу так легко принять его предложение отринуть формальности, путаюсь и сбиваюсь.

— В таком случае будь готова к семи часам. — поднимаясь, улыбнулся он. — А сейчас мне пора вернуться к делам. Отдыхай. Тебя проводят в апартаменты.

Я задумчиво смотрела ему в след, глядя, как за моим будущим мужем закрывается дверь, и пыталась свыкнуться с мыслью, что я своего добилась, и что это будет не тот брак, который я смогу расторгнуть всего одной подставой. Этому мужчине будет проще меня закопать, чем отпустить. Мда, надо бы придумать пути отступления на тот случай, если все будет плохо, и жизнь на троне мне не понравится. А для этого нужны, как минимум, деньги. Где их взять? Взгляд против воли опустился на кольцо с алым камнем. Если что, я могу продать эти украшения, да? Интересно, сколько будет стоить такое колечко? Я решила снять кольцо и внимательно осмотреть его со всех сторон, но…

— Какого лешего?!

Кольцо не снималось. Как и браслет, серьги и колье.

Кажется, меня подставили.


Глава 5

Уважаемые читатели,

дальнейшие события прикола ради решила написать в формате произвольной пьесы)

Читаем, представляем, развлекаемся)))

Пьеса "Дары генерала"

Сцена 1

Актеры: Авикейла Мур, служанка Ильса,

Декорации: обеденный зал, стол, стул, немного пол, драгоценности от генерала, фужер, стена.

Было полное ощущение того, что на меня надели ошейник.

— Ну, Лаен! Ну, погоди! — натурально рычала я, вцепившись в ожерелье и дергая его так, что рисковала остаться без головы. Но, кажется, я и так живу без нее. Это ж надо было попасться в его сети! Жадность меня сгубила. При чем впервые в жизни.

В очередной раз изо всех сил дернув свой ошейник, я так спиной толкнула спинку стула, что по инерции завалилась на пол вместе со скатертью, которую зацепила острой шпилькой. Чертовы инопланетяне! Чертова магия! Что за волшебные приколы?!

— Леди Мур? — на пару сантиметров приоткрывая дверь и заглядывая ко мне одним глазком, испуганно проблеяла служанка.

Агааа!

— Сюда иди! — рявкнула я, размахивая в воздухе ногами. Чертов стул еще этот. Перекатившись боком, я поднялась с пола, яростно сверкая глазами и едва не пуская дым из ноздрей. О, как я зла! В следующий раз возьму деньгами, а не украшениями. Вот что бы я еще хоть раз…!

— У-у. — отрицательно мотнула головой девушка, в ужасе глядя на меня.

— Живо!!! — заорала я, хоть и понимала, что она ни в чем не виновата. Сразу вспомнилось и отсутствие слуг, и хреновый сервис.

Внимание! Сейчас будет тренинг от злой тетки в кошмарном ошейнике! Вход бесплатный, выход платный.

Дрожа всем телом, служанка поплелась в мою сторону. Она так сжалась, будто я на нее с ножом сейчас кинусь, а сопротивляться нельзя.

— Там замок. Расстегни, срочно! — поворачиваясь спиной и убирая волосы вперед, приказала я. Девушка очень удивилась. Даже стучать зубами перестала. Тихонько подкравшись ко мне, она прикоснулась к ожерелью и стала там копошиться.

— Что ты возишься?! — ярилась я, а девушка пыхтела.

— Ищу застежку. — со слезами в голосе прошептала она.

— Быстрей снимай его! — рыкнула я.

— Я стараюсь, госпожа. — шмыгнула носом она.

— Плохо стараешься! — вызверилась я.

— Замочек тугой. — пожаловалась она.

— Так тяни сильней! — швырнула я фужер в стену, не справившись с гневом.

— Я стараюсь. — укоризненно сказала она.

— Кто-то осмелел?! А расскажи-ка мне, дорогая, куда спрятались все слуги? Или тут такого не положено? — нашла я новый повод наехать на несчастную жертву моего кошмарного настроения.

— Так боятся. — как нечто крайне очевидное, сказал она. Еще и удивилась, что я таких простых вещей не понимаю.

— Чего? — нахмурилась я, немного успокаиваясь.

— Вас. — осторожно сказала она, ковыряясь в замочке ожерелья.

— Не поняла. — честно призналась я, ожидая разъяснений.

— Его величество император Айдан Эрд передал указ, что если вы будете кем-то недовольны, то его казнят. — прошептала девушка. — И все решили, что если не будут попадаться вам на глаза, то не вызовут вашего недовольства.

— Вы нормальные вообще? — малость прифигела я. — А почему императору за столом никто не прислуживал? Или это нормальная практика у вас?

— Он обычно сам справляется. К нему никто не рискует приближаться, кроме его секретаря Элиота, но у того и без императорской трапезы много дел.

— Понятно. Меня боитесь, императора боитесь. Ну или просто работать не хотите. Всех уволим.

— Пощадите!!! — заголосила служанка, падая на колени.

— Расстегивай! — крикнула я о наболевшем.

— Он не расстегивается. — обиженно пожаловалась девушка, шмыгнув носом.

— Тогда пили! — выдвинула я альтернативное предложение.

— Что? — служанка посчитала, что ослышалась, но нет. Я готова идти на крайние меры.

— Желательно замок, а не шею. — шутканула я.

— Нам нужна помощь. — совсем освоившись в моей компании, деловито сказала девушка.

— Так зови! Тебя как зовут? — решила я поинтересоваться именем императорской сотрудницы.

— Ильса, леди Мур. — представилась она, низко кланяясь.

— Отлично, Ильса. Зови завхоза, или кто там у вас с причиндалами? Будем пилить подарок генерала, что б его там сейчас приподняло, да прихлопнуло. — топнула я ногой от досады. Я патологически не переношу принуждение любого рода. И то, что сделал Лаен, меня жутко выбесило.

Сцена 2

Актеры: Лаен Коган, Авикейла Мур, служанка Ильса, побитый механик.

Декорации: гостевая спальня резиденции генерала седьмого легиона Ферата Ульна, кровать, ботинки, зеркало из крисалида (живого металла артефакторов), покои леди Мур.

По приказу императора я ездил по домам генералов, имеющих дочерей, и оповещал их об отборе. Возиться с каждой девушкой не было никакого желания, и поэтому я взял с собой группу солдат. Оставляя по нескольку человек в каждой резиденции, я назначал их ответственными за безопасность каждой девушки. Официально. Неофициально они следили за тем, что бы ни одна претендентка не удрала. я все еще надеялся, что среди них найдется еще девушка, которая заинтересует императора, и он оставит Вику в покое.

Вика. Интересно, как у нее дела? Проснувшись этим утром, я первым делом решил проверить работает ли мой подарок. У подаренного мной комплекта есть парочка секретов, и сейчас я планировал воспользоваться одним из них. Изначально этот комплект я хотел подарить сестре. Айя недавно умудрилась побывать в гареме короля пиратов, спровоцировав того на похищение. Дура, мать ее. Если бы не принцесса пиратов, решившая примерно в то же время сбежать из дома, то сестру бы я еще не скоро нашел, если вообще нашел бы. И тогда я понял, что есть два варианта: запереть Айю дома до брака, либо начать ее контролировать.

Для этого и был создан комплект украшений.

Артефакторы помимо создания волшебных предметов могут еще и управлять этими предметами и вложено в них магией. В этом нам помогает особый слой реальности, называемый Астралом. В этом пространстве, пронизанным светящимися нитями силы других волшебных предметов, я нашел нить, что вела от меня к артефакту слежения. Осторожно подцепив ее, соединил нить артефакта с нитью браслета из крисалида. Этот живой металл может менять свою форму по желанию хозяина, в том числе и становиться зеркалом. Это зеркало мне и было нужно.

— Покажи мне ее. — взяв со стула брюки и начав их одевать, приказал я крисалиду.

Браслет металлической струйкой стек с запястья и растянулся в тонкое полотно в воздухе. Соединенное магией с артефактными украшениями, оно показало мне вид, как если бы в подаренном мной ожерелье была скрытая камера. Вот только камеру легко сломать, а снять магию артефактора можно только имея нужные знания. Ну-ка, что там делает моя леди Мур?

— Только вернись, засранец!!! — едва магическая система заработала, услышал я яростный рев. Что за хрень? Что у нее там происходит?! Вскочив с кровати и на ходу застегивая брюки, я встал напротив крисалидного зеркала и с удивлением стал смотреть на картинку. Быть не может! Она пытается сорвать украшение с шеи?!

— Вика, я нашла его!!! — влетела в комнату одна из служанок Айдана, волоча за собой механика и размахивая кусачками. С каких пор прислуга стала так обращаться к господам?

— Замечательно! Рубите! — торжествующе воскликнула Авикейла, видимо, собираясь сломать артефакт слежения. Вот неугомонная же…

Служанка всунула механику в руки кусачки и подтолкнула того к хозяйке. Или уже подруге? Механика же едва инсульт не разбил от происходящего. Он смотрел на этих баб, как на особо опасных буйных психов, но спорить не решился. Перехватив поудобнее инструмент, он стал подходить к моим артефактам.

И этого я допустить уже не мог.

Нырнув в Астрал, я по нитям перенес свое сознание сначала в кольцо на руке Вики, а оттуда уже захватил контроль над ее телом. Кажется, нам надо серьезно поговорить.

Сцена 3

Актеры: Лаен Коган, служанка Ильса, в край несчастный механик.

Декорации: леди Мур, покои леди Мур, зеркало.

Чертовы кусачки всего несколько сантиметров не достигли до цели, как мое тело перестало мне подчиняться. Я и глазом моргнуть не успела, как мощным апперкотом отправила мужика в отключку стекать по стенке не против. Какого демона здесь происходит?! Иля в ужасе шарахнулась в сторону, присела на корточки и прикрыла голову руками, ожидая, что и ей достанется. Мое тело нахмурилось, потерло саднящий кулак, и не обращая внимания на служанку прошло мимо нее к висящему на стене большому ростовому зеркалу в металлической оправе.

— Ух ты, какая панда. — уставилось мое тело на свое отражение, удивленно присвистнув. Что за шизофрения меня накрыла?! И почему это я сама собой недовольна?! Нормальное у меня лицо. А то что синяки под глазам, так это от бдений с императором. Хм… Последствия недосыпа? Если так, то очень странные.

— В-вика? — осторожно пропищала позади меня Иля, которая за этот короткий срок нашего непростого знакомства стала мне боевым товарищем, проникнувшись моей проблемой с непослушным украшением.

— Вышла отсюда. — не глядя на нее, бросила я, продолжая рассматривать себя в зеркало. А едва девушка послушно прошмыгнула в коридор, прикрывая за собой дверь, как я подозрительно прищурилась, глядя себе в глаза. — Итак, леди Авикейла, чем ты занималась этой ночью, что выглядишь подобным образом?

"Что за чушь?" — удивленно подумала я, пытаясь снова начать управлять своим телом. Знаете, это как плохой сон, где ты — это ты, но управлять собой не можешь. Жуть жуткая.

— Не чушь, а Лаен, солнце мое. — ухмыльнулась я, с интересом разглядывая саму себя и свое шикарное черное платье.

"В смысле? Какой Лаен к чертям хреначьим?" — удивилась я своему бреду, опустив взгляд на свои туфли на феноменальной шпильке.

— Это оборудование для пыток что ли? Ты зачем такую катастрофу нацепила? Ноги просто отваливаются… — пробормотала я, стаскивая обувь и блаженно выдыхая.

"Красота требует жертв. Иногда кровавых жертвоприношений" — на автомате ответила я, начиная понимать, что здесь происходит. В мире, где есть магия почти у всех, могло случиться и так, что… — "Ах ты говнюк! А ну живо ушел в себя!"

— Полегче, солнце. — метнув предупреждающий взгляд в глаза своего отражения, сказало мое тело. — Это была вынужденная мера, иначе ты могла испортить артефакт, а этого я допустить не мог.

"Так эти побрякушки — артефакт? Сними его с меня немедленно!" — рявкнула я на пределе своих мысленных способностей.

— Как? Уже? — насмешливо вскинуло бровь мое отражение, откровенно веселясь. Блин, впервые я бешу сама себя. — И даже не спросишь, что за артефакт?

"Вообще побоку! Снимай!" — продолжала я настаивать, мысленно задыхаясь от такого произвола.

— Нет, Вика. — покачал Лаен моей головой, скрещивая руки на груди. Почему-то подумала, что мне знаком этот жест генерала. Он в такой же позе стоял, когда я убеждала его, что мне жизненно необходимы тридцать комплектов подвязок для чулок. И столько же чулок, соответственно. Императорская я невеста в конце концов или чучело-мяучело? В итоге, за его несговорчивость ему пришлось купить сорок комплектов. Так-то. Не фиг спорить, где не просят. — Они останутся на тебе, и лучше сразу смирись с этим. Смотри, как они тебе к лицу? А? Неужели не нравится? Да и обстановка во дворце не самая стабильная, тебе может угрожать опасность. Я буду за тобой присматривать.

"Погоди, это получается, что когда я была в бассейне, ты…" — выдохнула я, пораженная страшной догадкой.

— Нет. — тут же отрицательно мотнул он головой, глядя в глаза отражения. — Слово Чести, я не подглядывал за тобой.

Ага! Что-то я не вижу у себя на лбу таблички "Лапшу вешать на правое ухо, Слово Чести на левое. Администрация".

"Ты за кого меня держишь, сволочь желтоглазая?" — мысленно скрипя зубами от злости, прошипела я. — "Эти сказки своим матрешкам рассказывать будешь. Живо снял свои цацки и свалил из моего тела!"

И чем больше я распалялась, тем шире становилась ухмылка у моего лица. Чувство беспомощности просто убивало меня, заставляя сатанеть со страшной силой. Я еще очень много красочных аллегорий и замечательных эпитетов использовала, что бы сбить это мерзкое довольное выражение со своего лица, но у меня ничего не вышло. Давление эмоций в душе было такое сильное, что в какой-то момент у меня просто свисток сорвало, как со старого чайника, и я стала раз за разом пытаться вернуть себе контроль над телом. Я его прекрасно чувствовала, только управлять не получалось. И тут очнулся механик.

— Выметайся из этих покоев и передай всем слугам, что следующий, кто попробует снять с меня эти украшения, будет казнен. — лениво бросил ему Лаен, продолжая источать улыбку победителя и смотреть в глаза отражения. А когда тот сбежал, подволакивая левую ногу, он продолжил бесить меня. — Высказалась?

"Гланды через попу вырву!" — продолжала яриться я, и не думая успокаиваться.

— Мы ведь оба понимаем, что ничего ты мне не сделаешь. — рассмеялся подлец, провокационно вздернув правую бровь. — А теперь, если ты закончила признаваться мне в самых глубоких и извращенных чувствах, то слушай. Часть повстанцев все еще жива, некоторые из планет только делают вид, что подчиняются императору, и засылают во дворец своих людей. Охрана, конечно, работает, но могут быть проблемы. И пока я не вернусь, ты будешь под моим присмотром. Позже, когда мы встретимся после нашей кошмарно долгой разлуки, ты сможешь попытаться сделать со мной все то, о чем сейчас говорила. Я отвезу тебя к себе домой, и у нас будет достаточно времени, что бы ты могла проявить свою жутко страстную натуру, Крошка. А до тех пор побереги свой пыл, он мне страшно понравился.

Он говорил все это с ленивой улыбкой сытого кошака, а у меня все внутри переворачивалось с каждой новой фразой. Страстно захотелось придушить его собственными руками, попрактиковаться на нем в резьбе по дереву, и несколько часов к ряду пинать его изуродованный труп без перерыва на обед, завтрак и полдник. Здесь и сейчас я понимала, что не оставлю все это просто так. Если бы генерал выполнил мое требование, то я ограничилась бы только пустыми словами, честно слово. Может даже попросила бы прощения за свою резкость, что бы не накалять наши непростые отношения. Но теперь…

"Хорошо." — спокойно сказала я, моментально успокаиваясь. Со мной так всегда. Я злюсь, когда не могу найти решение проблемы, психую, могу перебить всю посуду и чьи-то мимо проходящие головы, но стоит мне найти решение, как я тут же теряю всю злость и действую согласно придуманному плану.

А план был.

— Что? — не сразу поверил он своим ушам, удивленно опуская руки из защитной позиции.

"Хорошо, говорю. Опасные дни — крайние меры, я все понимаю. Спасибо за заботу, милый. Можешь ответить на один вопрос?" — источая максимальное спокойствие и умиротворенность, спросила я.

— Э… Ну… Да, конечно. Спрашивай. — растерянно кивнул он, не ожидая такой радикальной капитуляции. Просто он не знает, что сила женщины в ее слабости.

— То, что ты говорил про твой дом и время, которое у нас будет… Что это значит? Я же невеста императора." — задала я последний вопрос, после которого мной будут подняты военные стяги, а единственный в поле воин уничтожит репутацию генерала так, что он на людях показаться постесняется.

— Не на долго. — коротко ответил он, взглядом давая понять, что на этом тема закрыта.

То есть ты еще и тут мне все изговнякать решил? Я, значит, охмуряю, как могу, этого мужчину, уже почти готова начать в него влюбляться для долгой совместной жизни в роскоши, а тут появляешься ты со своей стрелой Амура в жопе и хочешь пустить псу под хвост все мои труды? Да Айдан тебя по стенке размажет, нищий генерал. Отвернувшись от зеркала, он прошел по комнате, осматриваясь. Найдя на полу кусачки, он поднял их, подкидывая в руке и к чему-то примеряясь. А потом просто запустил их в открытое окно, выкидывая на улицу. Оттуда раздался чей-то сдавленный стон и глухой стук.

"Я так выгляжу, потому что эту ночь провела с императором, Лаен. И мы просто не успели поспать." — не долго думая вываливаю я на наследника правильно сформулированную правду. Потому что по собственному опыту знаю, что это лучший способ выбить всю дурь из его головы. Он замирает, а потом медленно поворачивается к зеркалу, глядя мне в глаза жутким взглядом.

— Повтори. — металлическим голосом сказал он, впиваясь взглядом в глаза отражения.

"Император, Лаен. Я была с императором. Всю ночь. Мы даже до кровати не дошли. Он просто невероятный, я никогда не встречала такого мужчину." — искренне наслаждаясь произведенным эффектом и растягивая гласные, бархатным мысленным голосом сказала я. Пусть чувствует мою влюбленность, слышит ее. После такого признания ни один мужчина не продолжит упорствовать в своих придуманных чувствах.

— Ты лжешь. — полностью разворачиваясь к зеркалу и не сводя взгляда с отражения, уверенно заявил он.

Но вот так понравившаяся ему "панда" говорила совсем об обратном. Смотри, Лаен, смотри внимательно. Тщательно осмотри весь мой образ. Не выспавшаяся, раскрасневшаяся (после бега и попыток стащить ювелирку), растрепанная (от падения на пол). Ты можешь легко проверить мои слова.

"Спроси у слуг, если мне не веришь." — спокойно сказала я, не осмеливаясь открыто смеяться над его чувствами. Лаен во врагах похлеще повстанцев может быть. — "Девушку, что отвела меня к его величеству, зовут Ильса. Наверняка она стоит за дверью и ждет, когда я перестану сходить с ума, разговаривая сама с собой."

— Ильса!!! — сжав кулаки, рявкнул Лаен так, что зеркало задрожало. Испуганная девушка гуськом выкатилась из двери, глядя на меня большими глазами. — Где я была?

Все, моей репутации среди слуг пришел конец. Спасибо, милый генерал. Типа я такая дуреха, что страдаю провалами в памяти и вспышками немотивированной агрессии? Хорошего же они мнения будут о своей будущей императрице.

— С его в-в-величеством императором Айданом Эрдом. — стуча зубами, прошептала девушка.

— Всю ночь?! — не понятно зачем решил он уточнить.

— Д-да. — ничего не понимая, кивнула Ильса.

— Чем мы там занимались?!!! — взревел Лаен, саданув кулаком по стене. Эй! Это мой кулак! Аккуратней там!

— Н-не мог-гу знать, леди Мур. — на всякий случай решила сыграть дуру служанка. Знает она все, но боится еще одним неосторожным словом вызвать у меня вспышку ярости, а мне это только на руку.

"В порыве страсти я сбросила со стола скатерть вместе со всей посудой. Грохот стоял знатный, она точно слышала его." — подсказала я тихо направление генералу.

— Скатерть. Я сбросила ее на пол? — с трудом выплевывая слова, спросил он.

— Д-да. — еле слышно шепнула девушка, а в следующий миг без разрешения выскочила за дверь, в последний момент закрывая ее за собой, когда в нее врезалась ваза со столика, стоящего рядом с зеркалом.

— Авикейла!!! — зло заорал он, не имея сил мне что-то сделать.

"Прости, Лаен. Я люблю его. Тебе лучше и правда снять с меня эти артефакты и забыть, как страшный сон." — и тогда я даже не буду тебе мстить, как собиралась. Клянусь шпильками. Я сказала это максимально печально, стараясь голосом затушить его гнев и сделать то, что я прошу. Эдакая попытка манипуляции и гипноза.

Но не тут-то было. Эта сволочь резко перестала злиться, разжимая кулаки и удивленно глядя в глаза отражения. Что такое? Что не так? Где гримаса боли от разбитого сердца?! Лаен смотрел на меня, будто впервые видит, а потом так злобно ухмыльнулся, что я всей душой вздрогнула.

— Ловко, Вика. — немного склонив голову набок в жесте признания моего таланта, весело сказал он. — Я почти поверил, что вы переспали, хотя кому, как не мне знать о любви Дана к ночным беседам. А ты жестока, оказывается.

"Слушай, не знаю, почему ты решил, что я блефую, но это так. Я была с императором. У нас с тобой ничего не выйдет, я его женщина. Он действительно собирается на мне жениться после отбора." — собравшись с мыслями, попыталась я все исправить. Где же я так прокололась? Зря напомнила об артефактах? Так иначе бы он все равно узнал правду, и опять все по новой было бы: он — тиран, я — артефактная елка без единого нормального колечка. Это не императорский наследник, а императорский беспредельщик. Самый настоящий.

— Собираться и жениться — не одно и то же, к тому же я его отговорю и очень быстро. А ты прекращай врать мне, я тебя насквозь вижу. Ты его не любишь совсем.

Нет, мать твою. Совсем я тебя не люблю. И мне не стыдно тебе врать.

"Не отговоришь. И я правда люблю его. И этой ночью мы переспали, все верно." — откровенно лгала я, чувствуя, как шатается его лопатой моя корона, а казна все дальше уплывала за горизонт, печально помахав мне жемчужным ожерельем.

— Переспали? Пожалуй, это не долго проверить. — усмехнулся он, зачем-то начиная медленно задирать мою юбку. Он… Он что, собирается… рукой… туда?! — В душ ты еще не успела зайти, как я понял.

"Стой, гад!!!" — завопила я, задыхаясь от стыда. — "Да! Да, мы не спали! Доволен?!"

— Более чем. — спокойно улыбаясь, сказал он, разжимая ладони. — И на будущее, кареглазка, веди себя хорошо. Я буду за тобой присматривать.

И знаете, так мне захотелось выцарапать ему глаза, что в какой-то момент я смогла вернуть контроль над телом.

И началась потеха.

Сцена 4

Актеры: Айдан Эрд, секретарь Элиот Рин, служанка Ильса, Авикейла Мур, Лаен Коган.

Декорации: кабинет императора, апартаменты леди Мур.

Элиот осторожно поскребся в дверь императорского кабинета, ожидая разрешения войти, но с той стороны не доносилось ни звука. Кажется, его величество снова с головой ушел в работу и не реагировал ни на какие внешние раздражители. Секретарь еще раз кинул сомневающийся взгляд на взволнованную служанку, которая буквально минуту назад примчалась к нему с непонятными просьбами. Что-то странное происходило с ее хозяйкой, невестой императора. И разобраться в этом, судя по ее словам, мог только его величество Айдан. Что за женщины пошли? Нет бы тихо сидеть в своих покоях, ожидая приглашения от господина, так они еще и голос повышать смеют. Ох и не доведет же до добра новая политика императора. Вот зачем всех уравнивать в правах? Зачем этим женщинам вообще права? Живут на всем готовом и пусть будут благодарны за то, что имеют. Еще раз с сомнением покосившись на Ильсу, Элиот тяжко вздохнул и осторожно приоткрыл дверь кабинета, проскальзывая внутрь.

— Ваше величество? — тихо позвал он монарха. Айдан сидел за массивным рабочим столом и вчитывался в очередной отчет, на этот раз от казначея. Бравому воину было не очень легко разобраться во всех хитросплетениях экономических джунглей, но сделать это было необходимо. Император — человек, который должен разбираться буквально во всем, иначе его будут водить за нос всякие… казначеи.

— Тут явно что-то не сходится, Элиот. — запустив руку в темные волосы и не отрывая взгляда от отчета, густым басом сказал император. — Но уже семь проверок не выявили никаких нарушений. Может, у меня паранойя?

— Позвольте заметить, что в последний раз ваша паранойя смогла предотвратить государственный переворот. Прикажете мне самому разобраться в этом деле? — не смог секретарь оставить без внимания проблему своего господина.

— Ты, вроде, историк. Откуда тебе знать схемы финансовых махинаций? — не глядя на него отмахнулся император, снова погружаясь в чтение отчета.

— История знает немало примеров махинаций, а так же их истоков, процесса и итогов. Для государства в том числе. Может, я и не так хорош в ведении экономики государства, как господин Хорт, наш казначей, но провести меня не так просто, ваше величество. Позвольте мне заняться этим делом. — в конце своей тихой речи Элиот опустился на одно колено и склонил голову.

Айдан только теперь оторвался от расчетов, поднял взгляд на секретаря и на пару мгновений задумался о его словах.

— Может, ты и прав. — устало вздохнул император, потирая ноющую от долгого изучения документов шею. — Забирай этот бред. — махнул он рукой на внушительную стопку документов. — А ты зачем вообще пришел?

— Ваше величество, тут такое дело… — нерешительно поднял голову секретарь, с опаской глядя на императора. Как сказать ему, что его женщина сошла с ума? — Что-то странное происходит в покоях леди Мур, и слуги не могут сами справиться с ситуацией. Все боятся к ней приближаться, а единственная смелая служанка прибежала ко мне за помощью. Она утверждает, что леди разговаривает сама с собой и, кажется, пытается выброситься из окна. Разрешите напомнить, что не так давно она пыталась утопиться. Еще до того, как попасть во дворец. Я считаю, что она не может участвовать в отборе по… медицинским показаниям. Ваше величество, девушку лечить надо.

— В смысле "выброситься из окна"? — удивленно вскинул брови император. — Объясни нормально, что там происходит.

— Толком не ясно, что произошло на самом деле. Леди с утра пыталась избавиться от украшений, которые были на ней, и в какой-то момент это простое действие довело ее до психоза и истерии. Пострадал ваш главный механик и несколько редких древних ваз. Как я понял, девушка не может снять украшения и это ее доводит до крайности. Ваше величество, она ругается сама с собой и угрожает себе физической расправой, а так же тем, что приличным девушкам даже знать не положено. Мне кажется, эта леди не та, за кого себя выдает. Есть подозрение, что настоящая леди Мур все-таки погибла при попытке утопиться.

— Где-то я все это уже видел… — устало прикрывая глаза, потер император лоб ладонью. — Ты кому-то еще свои подозрения высказывал?

— Никак нет, ваше величество. — серьезно сведя брови, четко ответил секретарь. Элиот в принципе ни с кем другим не общается. Император стал для него отцом, господином и богом. И жизнь свою он решил посвятить служению этому человеку.

— Больше вслух эти слова не произноси. Кем бы ни была эта девушка, это больше не имеет значения. Официально для всех она останется Авикейлой Мур, даже если ее семья решит заявить, что это не так. — веско сказал Айдан, тоном заставляя секретаря понять, что именно надо будет сделать с семьей девушки, если те решат выкинуть что-то, что не входит в планы монарха. Достоинство императрицы — не та вещь, на которую можно смотреть спустя рукава.

И именно по этой причине император поднялся из рабочего кресла, до хруста размял шею, поведя широкими плечами, и решительно направился на выход, по пути надевая стянутый с дивана военный мундир. Что опять случилось с этой женщиной, что она поставила на уши весь дворец не выходя из комнаты? Вот же твою мать талант великий.

Решительно шагая по коридорам следом за секретарем и служанкой, император гадал о сути происходящего. Но чем ближе он подходил к дверям апартаментов своей невесты, тем отчетливее слышал ее крики. Отборнейшая ругань бывалого солдата перемежалась чисто женскими истеричными воплями, и угрозы разнились так, будто эта невеста окончательно поссорилась с головой. Что, впрочем, не далеко от истины.

Подойдя к двери, Айдан рывком распахнул ее, не удосужившись даже постучать. Ситуация была такой, что его стук вряд ли был бы замечен кричащей девушкой. Об императоре, бывшем генерале первого легиона, можно многое сказать. Он побывал в тысячах сражений, множество раз участвовал в стычках, а так же много раз выходил победителем, практически никогда не проигрывая. Он просто не мог позволить себе поражение, не тот у него статус, положение и планы на будущее.

И только чутье воина, грация тигра, ловкость хищника и, наверное, интуиция позволили ему вовремя пригнуться, пропуская очередную древнюю и жутко редкую вазу над головой. Предмет интерьера и произведение искусства лихо пролетел над императором, вдребезги разбиваясь о противоположную стену коридора, а брови монарха стремительно поползли на лоб. В компании его невесты это становится старой-доброй традицией.

— Даже если ты будешь последним мужиком во всем гребаном мире, я на тебя даже не посмотрю, скотина ты желтоглазая! — орала леди так, что ее голосовых данных хватило бы для грандиозного участия в какой-нибудь древней битве, когда полководцу полагалось без подручных средств связи отдавать приказ идти в бой своему войску.

— Маленькая грязная врушка, да ты едва не текла лишь при виде меня! — тут же перестав орать, заржала Авикейла.

— Мерзкая, гнусная ложь, урод недобитый ты! — тут же снова сорвалась она на визг, яростно топая ногами и снова цепляя рукой еще одну вазу и швыряя ее вслед за первой.

— Врушка-врушка-врушка. — глумливо ответила она сама себе, довольно рассмеявшись.

— Что здесь происходит?! — грянул голос императора, моментально привлекая к себе внимание полоумной девицы.

— Айдан! — победоносно возликовала она, устремившись к мужчине. — Я тебя люблю!

И не дав императору ни опомниться, ни переварить сказанное, схватила его за рубашку и рывком притянула к себе, впиваясь в его губы дерзким поцелуем. Запустив вторую руку ему в волосы, она сжала их в кулаке, ближе привлекая к себе опешившего мужчину, углубляя поцелуй.

Да. Такого с легендарным воином никогда не было. Еще ни разу женщина не пыталась взять грозу всего Ках-Шахрастара силой. Он даже не знал, как на это надо реагировать! То ли поцеловать в ответ, то ли прыгать в окно, но что-то делать нужно было уже сейчас, так как ловкие пальцы девушки уже активно отрывали пуговицы на его рубашке.

— Ави… — начал было говорить Айдан, едва леди оторвалась от него, что бы сделать вдох, но тут же был заткнут… Нет, не поцелуем, а мощным ударом в челюсть. При чем хорошо поставленным ударом! Уж он то знает!

— Фу, мля! — стала яростно плеваться девушка, остервенело вытирая лицо, рот и язык руками, будто ей нестерпимо мерзко от этого прикосновения к императору. — Да что б я еще хоть раз…! Тебе это с рук не сойдет, маленькая стерва, учти! Еще раз выкинешь что-то подобное, и встреча наша состоится гораздо раньше, чем ты думаешь.

— Сатрап! — внезапно взвизгнула девушка, прекращая неистово стирать с себя прикосновения императора. — Тиран! Ты меня не остановишь! Я люблю Айдана и стану его женой, даже если придется для этого прибить тебя к чертям собачьим!

— Куда прибить? — удивленно спросила она саму себя совсем другим тоном. — Слушай, а ты случаем не из… Так, все, мне пора. Учти, будешь делать глупости, и я тебя даже из-под венца достану. Никаких свадеб, усекла? Все, сладкая, до встречи.

Едва девушка закончила ругаться с самой собой, как ее сначала тряхнуло, а потом она осела на пол словно из нее вытянули все кости разом. Авикейла тяжело дышала, и по мере того, как она приходила в себя, до нее стало доходить что она натворила, и кто стал свидетелем ее… нестандартного… поведения. Медленно повернув голову к сидящему на полу и ошалело хлопающему глазами императору, она вымученно улыбнулась, а потом…

Взяла и разревелась.

Как настоящая женщина.

Поругалась сама с собой, побила посуду, угомонилась и заплакала. Все как у всех, ничего необычного, если не считать начавший наливаться синяк на лице императора и ее опрометчивое признание в любви.

Уважаемые зрители, только что Вы просмотрели пьесу "Дары генерала" или обычный ПМС пополам с одержимостью. Будьте бдительны, не всегда можно понять играют ли у женщины гормоны, или в нее вселился Дьявол, потому что выглядит это в край одинаково. И на святую воду они реагируют аналогично: воплем, матюгами и крепкой затрещиной. А не фиг поливать барышень водой! Они, как и бесы, этого очень не любят.

Мокро же.

Конец=)

Глава 6

Слезы очень быстро закончились, потому что я прекрасно понимала, что так делу не поможешь. Эх, вот если бы можно было пореветь так, чтоб от меня все разом отвалили, а император взял и просто подарил все свои денежки, я была бы самой счастливой аферисткой в мире. Честно-честно. Но нет, это так не работает. Надо что-то играть, кого-то из себя строить, следить за своими жестами и словами, четко дозировать слова и улыбки, а тут такой прокол! Ударила самого императора! Вообще-то за такое здесь положена смертная казнь, на минуточку. И что теперь? Меня убьют? Проведут обряд экзорцизма? Упекут в дурку? Я подняла полный отчаяния взгляд на молчавшего Айдана и наткнулась на его задумчивый взгляд.

— Желтоглазый урод, значит? — ни к кому в сущности не обращаясь, повторил он мое высказывание в адрес генерала. А потом достал из кармана коммуникатор и набрал чей-то номер. Приложив аппарат к уху и не спуская с меня глаз, он дождался ответа от абонента, и насмешливо фыркнув, сказал: — У тебя удар, как у девчонки.

Его величество явно каламбурил, очень быстро разобравшись в сути произошедшего. Блин, я вот сейчас реально его люблю! Ни словом меня не упрекнул! Сразу нашел виновного и моментально приступил к раздаче звиздюлей. Я счастливо всхлипнула и позволила ему привлечь меня к себе за талию, уткнувшись носом в его рубашку. Классно пахнете, ваше величество. Табак, виски и что-то металлическое, не пойму что.

— Да что ты, серьезно? — хохотнул Айдан, выслушав длинную тираду собеседника. Лаен явно не скупился в словах. — Не вопрос, возвращайся. Надрать тебе зад у меня всегда найдется минутка.

Они драться собрались что ли? Каааайф. Обожаю, когда мужики бьют друг другу морды из-за меня, прям гордость берет, какая я пленительная. Но как относиться к этому сейчас, когда я точно знаю, что ни одному я не нравлюсь по-настоящему? Ответ очевиден — никак. Потому что в этом государстве женщина — статус мужчины. Ильса сказала, что уже вся столица (а это целая планета между прочим) гудит о том, что дочь генерала Мур станет императрицей. А значит, если Айдан позволит своему племяннику забрать меня, то любой сможет поставить под сомнение его способность править страной. Не смог защитить даже свою женщину? Так какой из тебя император тогда. А вот Лаен окажется совсем в другой ситуации. Забрав у действующего монарха женщину, он станет на шаг ближе к трону в обход ритуального поединка за звание императора. Варвары они, и этим все сказано.

— Подожди, у меня вторая линия. — оборвал его поток витиеватой ругани Айдан, переключая вызов и отвечая новому собеседнику. — Слушаю. Повстанцы? На какой планете? Код опасности? Понял. Отбой.

Чего? Куда? Кого?! Я отклонилась назад, заглядывая в сосредоточенные желтые глаза главного Зверя Ках-Шахрастара, что даже сейчас продолжал нежно поглаживать мою спину большим пальцем, не отвлекаясь от разговора. Он снова переключил вызов на первого генерала и одним только тоном смог усмирить и его, и меня, и пробегающего мимо муравья. Вот это сила слова, Кашпировский отдыхает.

— Планета Зертах. Код два. Летишь ты. За невест будут отвечать их отцы, это приказ. — по-военному лаконично стал отдавать приказы император на ходу разъясняя генералу ситуацию. Тот так же четко ему отвечал. Вот она, та самая ситуация, когда ссора из-за женщины отходит на десятый план. Война всегда была в крови у мужчин, в каком бы году они не жили. — Не понял. Артефакт? Да, вижу. Хорошо. До связи.

Он сбросил вызов и перевел на меня пристальный взгляд. Блин, да что ж вы в этой семье все жуткие-то такие, а? Словно в стаю тигров попала. Айдан засунул коммуникатор обратно в карман и молча провел ладонью по моей шее, перебирая пальцами грани рубинов. Точно! Уж он-то точно сможет снять в меня этот гадкий ошейник!

— Ваше величество… — начала я едва не подпрыгивая на месте от собственной гениальности, но была прервана всего одним его жестом. он приложил указательный палец к моим губам, призывая к молчанию, и я послушно умолкла, непонимающе хлопая на него глазами. Что за дела, твое величество? Увидев, что я послушно выполнила его молчаливую просьбу, он задумчиво провел пальцем по моим губам, пробуя их мягкость.

А я тем временем профессионально отмечала и расширившийся зрачок, и ставшее более глубоким дыхание, и немного напрягшиеся мышцы рук. Не смогла сдержаться от проверенного временем способа привлечения внимания в такой ситуации и едва заметно облизнула губы, слизывая с них вкус его прикосновения. Ну а что? Я всегда так делала, это уже рефлекс, знаете ли. У него с рефлексами тоже все было в порядке: мышцы моментально окаменели, пылающий взгляд замер на моих губах, а в воздухе буквально искрить начало.

Ага, розовыми такими искрами. Волшебными. Их видела только я, и это вывело меня из-под гипнотического взгляда желтых глаз. Заколдовать его что ли? Магия явно намекала, что тут для нас есть работенка, и я склонна была с ней согласиться. Все это, конечно, хорошо, но гарантии мне не помешают. Пришло время заклеймить ках-шахрастарского Зверя любовью ко мне.

Я опустила руку ему на грудь, ощущая ладонью мощные удары его сердца. Сейчас оно стучало чаще, чем обычно, и надеюсь это из-за меня. Здесь я и решила поставить свой знак. Розовый туман вырвался из моей ладони, но Айдан его не видел. Он просочился сквозь одежду, устремляясь к мощному телу, и я затаила дыхание. Много сотен лет назад в моем мире только за подозрение в таких вещах сжигали женщин толпами на настоящих кострах.

"Ках-шахрастарская ведьма ты." — мимолетным ветром пронеслась в голове чужая веселая мысль.

Туман, достигнув тела императора попытался проникнуть в его тело, что бы захватить разум, но…

Но что-то пошло не так.

В том месте, где лежала моя рука пару раз мигнули розовые молнии, а потом во все стороны брызнули золотые искры. Исключительно потому, что я была в настоящем шоке, я не шарахнулась в сторону. Подняв ошарашенный взгляд на монарха, я увидела его недоумение по поводу моего странного поведения. Ну да, стою и таращусь на него, будто он в миг стал усатым тараканищем. Черт, что это все значит?

Что-что-что? Думай, голова. Кто нас так подставил?

Золотые искры. Золотая аура. Магия бывшей любовницы? Наверняка. Я точно помню, что ее аура была золотого цвета. Чертова девка, надо было добить ее. Ой, стоп! Это точно не мои мысли! Так, внутренний зверь, запомни раз и на всегда, мы действуем более изящно, и никого убивать не будем. Сами убьются, будь спокоен.

Ну не иммунитет же у него ко мне в самом-то деле! В такое вообще с трудом верилось. Видя сполохи розовых молний и летящие во все стороны золотые искры, я усилила напор, увеличив поток тумана. Мда, сила есть, ума не надо.

— Авикейла, все в порядке? — хрипло спросил Айдан, крепче прижимая меня к себе.

Блин, чувак, нет. Не в порядке. Тебя охмурила та курица плешивая, а я не могу тебя расколдовать. Что бы по новой заколдовать. Магическое перепрограммирование личности. Курс лекций от Виктории Алиевой. Туман жгутами вился вокруг фигуры императора, проходя сквозь меня, а поток искр все возрастал.

Твое величество, бенгальский факел.

— Айдан, я… — рвано вдохнув (безбожно играю, если честно), я смущенно опустила взгляд. — Тот наш поцелуй, я…

— Ави, я все понимаю. — мягко остановил он меня, нежно погладив щеку, а потом поднял мою голову вверх за подбородок.

А у меня аж изо рта туман повалил. Вот это я расколдовалась, во имя Туманного Альбиона. Хм, а на вкус, как клубника. Мням.

— И не смотря на то, что это было незабываемо, — он явно намекал на пару оторванных пуговиц на своей рубашке, — мне мало.

С этими словами он наклонился ко мне и мягко поцеловал. Айдан явно дает мне шанс отстраниться, а я только и могу скашивать глаза на наши губы, рискуя окосеть, что бы удивленно заметить, как туман проникает в его рот. С каждой секундой моего удивленного бездействия, он становился все настойчивее, вынуждая ответить на его поцелуй. Айдан, ты… Это же…

Просто идеальное решение!

Стоило мне перенаправить поток тумана в наш поцелуй, как сразу перестало искрить золотом. Я таяла в руках императора, ощущая, как его тело наполняется моей магией, а когда она заполнила его под завязку, произошло то, чего я ждала. Я услышала низкий звук, похожий на удар набата, но это было только для меня. Айдан ничего не заметил. А потом от него во все стороны волной хлынул золотой свет, бессильно рассеиваясь в пространстве. С чужой магией было покончено. А на императорском лбу ярко засияла моя печать с символом победы.

Вот так-то, Нимхашка-какашка.

Я — Виктория.

Но можешь звать меня Ваше Величество.

— Ави, — спускаясь нижу и лаская поцелуями уже мою шею, выдохнул Айдан, — эти артефакты… нам придется их оставить.

Бээээээлин! Нормально же общались! Вдох, Викуся, выдох.

— Почему? — тихо спросила я.

— Там, куда летит Лаен, наша техника не работает. Он не сможет иначе связаться с нами, если ему потребуется помощь. — с тяжелым вздохом ответил он.

Что-то… Как-то… На убийство потянуло и на солененькое. Мда…

— Почему бы не надеть их на кого-то другого? — резонно спросила я, яро мечтая содрать с себя эти цацки с подвохом.

— Без разрушения снять его может только Лаен. Прости, Ави. — нежно глядя мне в глаза, печально ответил император.

Короче. Задолбал.

И в унисон с моими мыслями я вновь потеряла связь с телом.

— Дан, прекрати ее слюнявить! Иначе на разборки сам поедешь! — рявкнула я, но не я.

Не тело, а проходной двор.

Во всех смыслах.

"Не на долго." — хищно шепнул ветер, вселяя в меня мрачную уверенность в его словах.

Но за свою не долгую жизнь я четко поняла еще и то, что если сама себе не помогу, то никто не поможет. Как я уже говорила, у меня есть воспоминания настоящей Авикейлы Мур, но в силу ее природной неиспорченности и в ее знаниях есть пробелы. В моем случае эти пробелы очень мешают важному делу перевоспитания всем известного наглого засранца. Один такой я и собиралась восполнить с помощью императора.

— Айдан, кстати, у меня тут назрел один небольшой вопрос, касающийся некоторых взаимоотношений, принятых в нашей стране. — немного издалека начала я, выводя пальцем узоры на рубашке повелителя и скромно потупив взор. Он вскинул брови, ожидая продолжения моей фразы. Кхм, надеюсь, меня не сразу раскусят. — Как тут относятся к… однополой любви?

Да, этим вопросом я очень четко выразила свое мнение о желтоглазом мудаке.

— Что, прости? — хлопнул глазами император, склонив голову набок. Кажется, это последнее в жизни, что он от меня ждал услышать.

— Ну вот если, например, кто-то из… генералов… влюбится в мужчину. Сильно так, качественно… — тут даже я не смогла скрыть злобный блеск в глазах, — И у него не будет сил скрывать свои чувства… Может наше общество позволить их союз? Например, разрешить им вступить в законный брак.

Я умолкла и стала терпеливо ждать ответа императора, но тот с каждым сказанным мной словом все сильнее округлял глаза, и в итоге даже рот приоткрыл от удивления. Ну вот чего ты удивляешься? Что тут странного? В твоем дворце поселилась очень злая колдунья, и она жаждет публичного позора для кое-кого. Только хотелось бы заранее знать обо всех последствиях своих действий. А то я хочу позора, а не публичной казни под чутким надзором опытного палача.

— Эммм… — похоже, императорский мозг забуксовал впервые в жизни. — Раньше… Как бы… Прецедентов не было и… Закон молчит по этому поводу… Ави, что происходит?

Ой, я тебе сейчас расскажу, что происходит. А, нет. Я же уже говорила, вроде. Сними с меня цацки и твой народ будет жить.

— Понимаешь, дорогой… — с печальным вздохом сказала я, опуская взгляд на его широкую грудь и продолжая рисовать на ней узоры кончиком указательного пальца. — Из достоверных источников, — а себя я считаю крайне достоверным источником, — мне стало известно, что некоторые из твоих подданных, — если быть точной, то пока лишь один на это напросился, но еще не вечер, и вляпаться есть шанс у каждого, милости прошу, милостивые господа, — страшно страдают от запретных чувств и очень стесняются сказать о них во всеуслышание. — и хоть пока еще он от них не страдает, но скоро пострадает со страшной силой, будь уверен.

— И… Э… Кто же это? — ошеломленно спросил Айдан, немного нервно дернув нижним веком.

Я очень тяжело вздохнула, отводя взгляд в сторону, всем своим видом показывая, что не могу сказать ему имя этого человека, который скоро станет мечтать о каминг-ауте, а не о том, что бы досаждать мне и мешать залезть на трон своим подходящим этому делу статусом. Император прищурился и нервно дернул подбородком, мысленно прикидывая кто это может быть, и не вру ли я.

А я не вру! Я, мать вашу, предрекаю! Вот как только на меня нацепили эти цацки, так у меня и открылся третий глаз! А как он открылся, вот с тех пор у него и наличествует непрекращающийся нервный тик. Вообще, с варварами жить — по-варварски поступать.

— Ави, это очень серьезно. — нахмурился Айдан. — Я должен знать, если это кто-то из моих генералов.

Кто-то! Ха! Страшно, твое величество? Чувствуешь, как пи#@расы наступают? То-то-жа, любовь надо уважать, и силой ее ни к чему не принуждать. А то можно получить вот такой сбой в генокоде и неверную ориентацию. Ой, если б могла, я бы еще и сплюнула на пол для весомости. Но я не умею. Давно как-то пробовала, так вся обляпалась. И как этим мужикам удается так виртуозно харкаться?

— Я понимаю. — печально покивала я, трагично поджимая губы. Какой там театр в семь часов, Айдан? Я сама тебе такую пьесу разыграю, зал будет стоя аплодировать и в небо кепочки бросать! — Но меня очень просили не говорить пока что. Скоро ты сам все узнаешь. Надеюсь, ты поможешь влюбленным быть вместе.

Фигаро тут, Фигаро там, педики тут, педики там.

И слезу пустила. Слушайте, вообще я отношусь к тому типу женщин, чьим слезам верить не стоит. Я мало того, что реву по любому поводу, так еще и легко делаю это по заказу. Хрустальная слезинка о чистой суровой мужской любви замерла в моих невинных глазах, а его величество устало обнял меня, успокаивая, да и засобирался на выход.

— Я должен идти работать, дорогая. — перенимая мое к нему обращение, с легкой улыбкой сказал император, шагая в сторону двери, за которой виднелись груды осколков расколоченной мной старой посуды. — Не забудь, сегодня в семь часов мы идем на кладбище.

— Ага. — кивнула я, а потом до меня дошло, что он сказал. — Куда?!

Здраааавствуйте, я ваша мотя. Куууда ты меня вести собрался? На кладбище? Не рановато, не? Чем же я тебе так насолить-то успела, твое жестокое величество? Или весь театр, увидев мою виртуозную игру на ваших нервах, скопом переехал на кладбище, посчитав жизнь оконченной? Очевидно, что мое недоумение было на столько велико, что Айдан не смог его проигнорировать, и обернувшись в дверях, он пояснил свою выходку.

— Сегодня в главном императорском некрополе состоится церемония поминовения почившего императора. На самом деле ритуальная часть всех церемоний традиционно управляется императрицей. Думаю, тебе уже пора начать обучение.

И вышел! Вот взял и вышел! Он точно не понял, кого я педиком обозвала? А то больно это все на месть похоже. Завуалированную. Чтоб вы понимали, я не переношу всю эту заупокойщину, и даже мои родные могли смело не рассчитывать, что я появлюсь на их похоронах. Если бы могла, я бы даже на своих не появилась, так сильно во мне неприятие этого аспекта жизни. А теперь он говорит, что я тут вместо главного священника буду! Хоть не заставит лично всех конюхов закапывать? А то я уже вижу, как я заправляю рясу в стринги и учусь метать лопату в сопротивляющихся будущих клиентов. Жуть жуткая, фу. Моя нежная и ранимая душа этого не вынесет.

Может, я уже и не хочу быть императрицей? Хммм…

А еще кажется, что Айдан как-то не так реагирует на нашу магию любви. Вот раньше он был под чарами Нимхаши, но смог спокойно послать ее лесом, выбрав меня. Значит ли это, что моя магия на него так же не подействовала, и однажды лесом пойду уже я? Закусив ноготь большого пальца, я стала задумчиво мерить комнату шагами. В своем не совсем законном деле аферистки я была успешна так же благодаря выученной премудрости: войдя, первым делом найди выход. Неожиданности не страшны тому, кто все предусмотрел.

Пришло время все хорошо обдумать. И составить брачный контракт.

Но нормально подумать мне не дали. В комнате, едва дверь за императором закрылась, закружился вихрь золотых искр. Кажется, кому то было мало порванной юбки. Я подобрала с пола туфлю на шпильке, перехватила ее поудобнее и приготовилась защищать свой титул чемпиона по борьбе за трон в легком весе.

Отступление 3

Космическое пространство галактики Путь Андромеды. Линкор "Хозяин Душ". 5218 г после Объединения.

— Эля, ты в своем уме? — хмуро спросила Анастасия, главный алхимик объединенного флота Пути Андромеды свою напарницу, главного артефактора.

— Ничего ты не понимаешь. Это красиво. — фыркнула беловолосый артефактор, сверкнув зелеными глазами.

— Ты похожа на быка. — мрачно резюмировала Настя, сложив руки на груди в защитном жесте.

— А ты на ворону. — не осталась в долгу Эля, осторожно приближаясь к алхимику. — Давай, не надо отделяться от компании.

— Вы компания психов. Может, я мечтаю от вас отделиться и отделаться. — отступая от девушки с небольшим металлическим аппаратом в руках, огрызнулась она.

— Не выйдет. Стой смирно. — стала заходить к ней с другой стороны Наталья Стрельцова, заместитель главнокомандующего объединенным флотом.

— Пошли прочь, полоумные бабы. Иначе я вас заколдую так, что мужья не узнают. — громко предупредила всех Настя, материализуя в руках свой знаменитый половник. — Вы что, совсем страх потеряли?!

— Настенька, это же совсем маленькое колечко, ты же любишь колечки? — ласково проворковала Эля, продолжая медленно приближаться к алхимику.

— Что здесь происходит? — раздался в пищеблоке тихий голос главнокомандующего Константина Нодара, проигнорировать который не решился бы никто здесь.

— Массовая истерия, шеф. — перехватывая половник поудобнее. сдула с лица черную прядь волос Настя, отступая все дальше и не сводя взгляда с лиц тронувшихся умом подруг.

— Мы решили сделать пирсинг всем, тигренок — лучезарно улыбнувшись мужу, сказал Эля. — Смотри, какое у меня в носу колечко. Нравится?

— Нравится. — тихо сказал Константин, и прошел в кухонную зону.

— Ну конечно, ему вообще все нравится, что она делает… — пробурчала Настя себе под нос, лихорадочно разыскивая способ остаться без лишних дырок в теле. — А вот Харону не понравится, если я внезапно возьму моду с буренок.

— Понравится. — убежденно заявила Эля. — Тем более, что это не простые колечки, а маячки. Что бы никто больше не терялся в неизвестном направлении. Там еще и телепорты встроенные.

— С каких это пор ты научилась делать телепорты? В последний раз на выходе получилась не опознаваемая каша, а ведь ты телепортировала нормальный кактус! — тут же припомнила ей результат одного эксперимента алхимик.

— Я его доработала. — вкрадчиво сказала Элиф, проникновенно заглядывая девушке в глаза. — Таха, держи ее!

Все-таки у главного артефактора получилось заболтать Настю, и Наталья смогла зайти ей за спину и поймать в профессиональный захват. Алхимик попыталась вывернуться, но против бывшего полковника авиации Натальи Стрельцовой она была бессильна.

— Помогитеее!!! — завизжала, как обычная девчонка, Настя, рассчитывая, что ее хоть кто-то услышит.

И ее услышали.

— Что здесь происходит?! — с недавних пор это был самый часто задаваемый вопрос на линкоре. В помещение ворвался мужчина с черными волосами и алыми глазами в ворохе алых искр. В кулаке он сжимал искрящую красную шаровую молнию и был готов запустить ее во врага. Но врага он не увидел. Веселящихся женщин увидел, а вот врагов, решивших покончить жизнь самоубийством, связавшись с этой дурной компанией, он не нашел.

— Установка артефакта, Сабхатор. Ты на очереди, погоди. — весело оповестила его Таха, и богу войны резко поплохело.

— Какого артефакта… Куда установка… — растерянно делая шаг назад, спросил мужчина.

— Блин, Настя… — пыхтела Элиф, безуспешно пытаясь поднести свой дырокол к лицу алхимика, а потом мстительно прошипела Сабхатору: — Вот если тоже будешь так дергаться, то установка будет рандомная… Куда придется.

Та вертела головой и никак не давалась. В конце концов жене главнокомандующего это все надоело, и она решила, что пирсинг будет в другом, более неподвижном месте. И задрала алхимику майку. Вопреки обыкновению Настя сегодня была не в длинном рабочем платье, а в короткой майке и шортах. На линкоре полетел климат-контроль, и было несколько душно. Хотя, были подозрения, что Лия, контр-адмирал седьмой флотилии и бывшая императрица государства-галактики Терры, специально его сломала, что бы было жарче. Лия вообще не из тех, кто идет на мирные переговоры.

— Аааа!!! — орала Настя, обзаводясь пирсингом пупка.

— Вот и все. Теперь мы тебя не потеряем на просторах нашей необъятной. — довольно выдохнула Эля, отходя подальше и любуясь результатом своей диверсии.

— Вы у меня месяц жабами прыгать будете!!! — вопила алхимик, продолжая вырываться.

Таха немного подумала, прикинула вектор предполагаемого бегства, и не придумала ничего лучше, чем обезвредить Настю точечным ударом в шею. Алхимик умолкла и обмякла в руках заместительницы главнокомандующего. Все умолкли и пораженно уставились на эту парочку. О войне между Настей и Тахой весь флот уже легенды и анекдоты складывать начал. И что устроит алхимик, когда очнется, оставалось только гадать.

— Так. Кто обидел мою девочку? — грозно возвестил свое появление в белом пламени Харон Арднор, бывший регент государства-галактики Терры, бывший контрабандист, и ныне являющийся Древним, носителем силы тех, кто был старше богов. И как Владыка Познания, Харон знал больше остальных в этом мире, но… вот как-то выборочно.

— Да, в общем-то, никто… — аккуратно сгружая девушку на кресло, робко ответила Таха. — Мы тут артефакты устанавливаем, чтоб не потерять друг друга, а Настя… она… Поспать решила. Внезапно. Ну, ты же знаешь, она очень непредсказуемая особа.

— Знаю. И за то, что она внезапно решила поспать, тебе потом пятый угол искать придется, что бы тоже внезапно в туалет не решила сходить в незапланированном месте. Учти. — зловеще предрек ей ее будущее Харон, поднимая свою девушку на руки и вместе с ней усаживаясь на кресло. Ласково откинув черный локон с лица любимой, он устало вздохнул и прикрыл глаза.

— Что-то случилось? — серьезно спросила у него Элиф. Просто так Владыка Познания в таком состоянии не появляется.

— Очередной прорыв Хаоса. Еле закрыл. Никто из Древних опять не явился, а ведь это задача всех нас — следить за границей мироздания. — тихо отозвался он, не открывая глаз. — Но хуже всего то, что одна тварь смогла скрыться прежде, чем я до нее добрался.

— Хочешь сказать, где-то здесь шляется монстр, пожирающий богов? — гулко сглотнув, уточнила Таха, опасливо заозиравшись по сторонам.

— Именно. — кивнул серьезный брюнет. — Вот только его возможности могут быть любыми. Не обязательно это будет Пожиратель.

— И что ты будешь делать? — тихо спросил у него Константин, до этого не вмешивающийся в общение друзей.

— Охотиться, что же еще? — криво ухмыльнулся Владыка Познания, по-тихоньку укачивающий свою ценную ношу.

— Это просто беспредел! — воскликнула белокурая красотка, появляясь на линкоре в ворохе золотых искр.

— Еще бы. Ты кто, мать твою, такая? — тут же воскликнула Элиф, и все, кроме Сабхатора, как по команде ощетинились пушками и магией.

— Спокойно, народ! — мигом встал между друзьями и девушкой Саб. — Свои! Это Нимхаша, богиня любви.

— Мне больше интересно не что она тут делает, а почему бог войны останавливает перестрелку? — недобро прищурившись, спросила Таха, целясь в них из плазменной винтовки.

— Потому что я нашла еще одну из этих…! Из вас! — никого не слушая, продолжала возмущаться богиня любви, выглядывая из-за плеча бога войны и напрашиваясь на пулю в лоб. Не убьет, но нервы попортит. — Она моего любовника увела!

— У тебя половина галактики в любовниках. В чем проблема? — насмешливо ухмыльнулся Сабхатор, притягивая к себе Нимхашу.

— Она Айдана моего увела! — немного обиженно сказала блондинка, игриво стреляя глазками в пристающего к ней бога войны.

— Уже? А как же отбор? — растерянно спросила Элиф, опуская свой плазмер. — Он что, на ком-то из наших жениться решил? Там еще одна попаданка появилась что ли?

— Из ваших, из ваших. — покивала Нимхаша, прижимаясь бедрами к Сабхатору. — Она едва не убила меня, представляете? Силу из меня вытягивать начала, я еле сбежала. Так что пусть Айдан сам эту тварь контролирует. Ха, посмотрю я на него, что он делать будет, когда хаотичная богиня любви пройдет инициацию! А я ей в этом помогу. До встречи, милый.

Богиня любви исчезла в золотом вихре, оставив всех гадать над смыслом ее слов. Все присутствующие переглянулись и не сговариваясь ломанулись к стационарному коммуникатору.

— Система! Вызвать Айдана Эрда! — хором скомандовала команда линкора, и затаив дыхание стали ждать ответа.

Может, еще не поздно предупредить императора?

Глава 7

Как я и думала, в комнате во всем своем пренеприятнейшем великолепии появилась та самая фифа, бывшая моего Айдана. Едва искры развеялись, я замахнулась туфлей, собираясь без предисловий так ее отделать, что бы она впредь боялась ко мне на пушечный выстрел подойти. Но блондинка успела раньше, отскочив в сторону и активно замахав руками.

— Стой, полоумная! Опусти туфлю! — заорала она, но руками приготовилась ловить приход.

А я представила, как опускаю туфлю. Прямо ей на темечко. Фраза "что это тебе в голову втемяшилось?" приобрело вполне конкретный окрас. Я подозрительно прищурилась, но бросать свое грозное оружие женских разборок не спешила.

— Чего приперлась? — крайне вежливо для своего состояния спросила я.

— С миром я к тебе пришла! Поговорить хочу! — взволнованно протараторила Нимхаша, не спуская взгляда с меня. — Кстати, отличная туфля. Где купила?

— Бутик "Минус блондинка". Слыхала про такое? — прошипела я, ни капли не веря в ее добрые намерения. Сто процентов сейчас будет отговаривать меня связываться с ее хахалем. А я, как бы, не с хахалем связываться собралась, а с его возможностями. Финансовыми и политическими, хотя последние меня уже что-то не очень радовали.

— Да не нужен мне этот мужлан неотесанный! — обиженно воскликнула она, упирая руки в бока. Не поняла, ты бояться меня перестала что ли? Я для устрашения замахнулась туфлей, и Нимхаша снова прикрыла голову руками. То-то-жа. — Я, может, вообще помочь тебе хочу! И его заодно проучить.

Тааак. Обиженка? Я почесала нос, прикидывая верх к низу, и решила немного поговорить с ней.

— И кто ты такая, что бы проучивать целого императора? — елейно пропела я, в мыслях всеми руками "за". До сих пор желудок в горошину сжимается при воспоминании о его словах про кладбище.

— Я — Нимхаша! Богиня любви! — приосанилась красотка, и в ее глазах закружился вихрь золотых блесток, как бы подтверждая смелое заявление женщины. Я скептически окинула ее фигурку взглядом и красноречиво уставилась на ее платье, которое она все еще не сменила. Там до сих пор красовалась дырка от моего каблука. Так и тянуло сдуть воображаемый дымок с тонкой шпильки.

— А я — леди Мур-мур. Гроза богинь любви. — шутливо поклонилась я.

— Не веришь, да? — прищурилась златоглазая. — Значит, не поверишь и в то, что ты тоже богиня любви?

— Ой, вот не надо мне тут. — скривилась я. — Я, конечно, высокого о себе мнения, но мозги себе запудрить не дам. Выкладывай, зачем пришла.

— А за тем и пришла. — внезапно озарилась она улыбкой, глядя прямо мне в глаза, и агрессии с ее стороны я не почувствовала. — Хочу научить тебя правильно пользоваться силой, пока ты не прошла инициацию. Хочу, что бы он все-таки потерял голову от любви. Моей силы не хватило пробудить в нем это чувство, но ты связана с Хаосом, а значит сильнее. Я не плохо разбираюсь в людях и вижу, что ты собралась за него замуж, но не по любви.

Как это не по любви?! Как раз по ней самой! Большой, чистой, искренней, давней, многолетней любви к деньгам и золоту. Я насмешливо ухмыльнулась, глядя на эту богиню, как на идиотку.

— Нет, мне плевать на твои мотивы, честно, мешать тебе я теперь не собираюсь. — тут же поняла мои небольшие опасения блондинка. — Но проучить этого зарвавшегося мальчишку очень хочу. После всех тех лет, что мы были вместе, он мог бы быть более обходительным со мной, а не вести себя, как последняя скотина!

— О, узнаю этот воинственный настрой. — хохотнула я, проходя вглубь комнаты и усаживаясь в кресло. Туфлю я из рук так и не выпустила. Мало ли? — И что же ты хочешь от меня, обиженная богиня? — моей неприкрытой насмешкой можно было подавиться насмерть, но Нимхаша даже не заметила ее.

— Я хочу научить тебя пользоваться твоей силой, а остальное ты и так сделаешь. — честно призналась она, серьезно глядя мне в глаза.

— Допустим, ты меня научишь чему-то там. — склонив голову набок, начала я. — Но с чего ты решила, что я буду ему как-то мстить? Тем более за тебя. Да, он не любит ни тебя, ни меня, но женится на мне уже очень скоро. Не знаю, зачем ему это надо, но женится. А мне этого вполне достаточно, знаешь ли.

— Он полюбит тебя, но вот ты его никогда не полюбишь. — в ее глазах закрутился вихрь искр, а тело объяло золотое сияние. — Он не тот, кто сможет тронуть твое сердце, зажечь в нем огонь.

Огонь? Я сама — огонь. И я горю для себя.

— Хорошо. И чему же ты собралась меня учить? — едко спросила я, никак не отреагировав на ее слова о том, что я не могу полюбить Айдана.

— Я научу тебя любви. — хитро прищурилась Нимхаша, заставляя меня начать сомневаться в ее ориентации. Карма такая что ли? Надо, наверное, перед Айданом извиниться за шутку с геями. Я настороженно следила за приближающейся блондинкой, вжимаясь всем телом в спинку кресла.

К такому жизнь меня не готовила.

* * *

— Ваше величество! — ворвался в кабинет императора взволнованный секретарь. — Беда!

Айдан поднял тяжелый взгляд на Элиота, уже догадываясь, что за беда в его доме приключилась. Но не догадывался он, что это вполне может стать девизом королевского дома.

— И что она теперь натворила? — мрачно спросил император, даже не думая мчаться и что-то решать.

— В окно выпала. — икнул Элиот, прижав ледяные ладони к полыхающим щекам.

— Куда? — не сразу понял Айдан.

— В окно, ваше величество. С креслом вашей прабабушки.

Невеста, прабабушка, окно, кресло — очень странный ассоциативный ряд. И что сделал император? Он моргнул. Похоже, в ближайшее время это станет его хобби. Молчать и моргать.

— Но леди в порядке, а вот кресло в щепки просто. Мне очень жаль, ваше величество, такая реликвия была… — сокрушенно покачал головой секретарь, а император посмотрел в окно. Синее небо бороздили белые облака. Вроде это привычный мир, да? Очень похоже на параллельную реальность, где все встало с ног на голову.

— Как леди оказалась за пределами окна? — все-таки смог выдавить из себя очевидный вопрос император, сжимая в руках дизайнерскую ручку в форме пера.

— Ее оттуда выкинул главный механик вашего величества. — с радостью сдал мужика секретарь. Эти двое давно уже враждовали.

— Ему жить надоело? — нахмурился Айдан.

— Нет. Он целовать леди Мур не хотел. — счастливо ответил Элиот. — Но ваша бывшая… леди Нимхаша была непреклонна.

— А эта тут каким боком? — брови монарха поползли вверх.

— Так они вместе бегали по дворцу в поисках мужчины. Кричали что-то о тренировке на кошках.

— Ваше величество! — вломился в кабинет императора злющий главный повар, второй раз в жизни злостно нарушая этикет. — Беда!

— У тебя тоже кто-то выпал из окна? — нервно спросил император.

— Пока нет, но я на грани! — проревел огромный мужчина с внушительным тесаком в руке. — Это же невероятное святотатство! Леди Мур и ваш главный механик связали леди Нимхашу, посыпали ее кардамоном, кориандром, острым перцем, смазали медом и засунули в духовку! С яблоками! Вы представляете?! Они смешали мед и кардамон! Вандалы!!!

— То есть это все, что тебя беспокоит в данной ситуации? — тихо спросил император. Ему смело можно было рисовать новые брови, потому что старые уже уехали куда-то на макушку.

— Конечно, нет! Мне же теперь негде запекать свинину для вашего величества! — возмутился повар, эмоционально размахивая ножом в опасной близости от ушей секретаря. — Ужин сорван!

— Ваше величество! — пнув дверью повара, ворвался в кабинет Гран Бор, начальник службы безопасности. — Беда!

— Ыыы… — как вы понимаете, это был стон императора-без-бровей.

— У нас восстание! Тысячи жителей собрались перед дворцом вашего величества! — заголосил Гран.

— И возглавляет их леди Мур? — наобум брякнул император, засунув перо в рот.

— Нет. А кто такая леди Мур? — озадаченно почесал затылок начальник СБ.

— Скоро узнаете. — пробормотал себе под нос Элиот.

И как в воду глядел!

— Ваше величество! — пнув дверью начальника безопасности на повара, ворвался в кабинет дворник его величества. — Беда!

— Леди Мур научилась летать на метлах? — с пером во рту глухо спросил Айдан.

— Что? Нет! Она, леди Нимхаша и ваш главный механик только что отправились подавлять восстание! Они украли статую коня!

— Кхм… Ну все верно, на коне-то всяко удобнее, чем на метле… — обескураженно выдал Айдан,

— Ваше величество!!! — выбив многострадальную дверь к чертям собачьим, влетел в кабинет императора церемониймейстер. — Беда!

— Хрусть. — треснула золотая ручка в зубах императора, но он этого не заметил, во все глаза глядя на толпу шизофреников. Ну не верил он, что все это с ним происходит, не верил! Даже за коленку себя незаметно ущипнул, но не помогло. Абсурд продолжал нарастать.

— Невест на всех не хватит! Восстание передумало восставать! Теперь все хотят жениться! Что делать, ваше величество?! — трагично заламывая руки, возопил мужчина в строгом костюме-тройке песочного цвета.

— Тьфу… — сплюнул Айдан золотую стружку. — Авикейла к этому причастна?

— А как вы узнали? А еще леди Нимхаша и ваш главный механик! Ваше величество, некоторые подданные изъявили желание вступить в однополый брак! Неслыханная мерзость! Я предлагаю всех казнить!

— И начать с леди Мур! — вставил свое веское слово главный повар.

— Нет, с главного механика! — тут же встрепенулся обычно тихий секретарь, чем очень удивил всех.

— Сударь, это так на вас не похоже. — покачал головой церемониймейстер.

— Правильно! — неожиданно поддержал секретаря начальник СБ. — Этот хрен давно мне пожароопасную ситуацию создает! Всех казним!

— Всем молчать. — все-таки справился с собой император, хлопком ладони положив погрызенную ручку на стол. — Так, я правильно понял, что восстание подавлено?

— Да, ваше величество. — почему-то хором ответили все слуги, быстро выстраиваясь в ровный рядок по стойке "смирно".

— И духовка для ужина освободилась? — продолжал вести странный допрос Айдан.

— Так точно, ваше величество. — опять хором кивнули слуги.

— И леди Мур жива и в добром здравии? — вкрадчиво проговорил император.

— Да, ваше величество. — снова кивнули кивнули.

— Так что вы от меня хотите? — обманчиво спокойно спросил Айдан.

— Эм… Ну… Уже, видимо, ничего. — неуверенно переглядываясь, сказали слуги.

— Тогда ПОШЛИ ВОН!!! — яростно заорал император, грохнув кулаками по столу. Жалобно звякнула ручка, скатываясь на пол и теряясь где-то под креслом. — И дверь мне новую поставьте!

Все мигом просекли, что пора драть когти, и смылись раньше, чем им в спину начали метать кинжалы (любимый ответ императора нерадивым слугам, но не в этот раз). И только Элиот, прикрываясь поднятой с пола дверью и пятясь на выход, осторожно выглянул из-за укрытия.

— Ваше величество, хотите кофе? — залебезил секретарь, мечтая успокоить императора, пока не полетели головы.

— ДВЕРЬ!!!

* * *

Получасом ранее…

— Для начала ты должна понять, что любовь бывает разная, не только между мужчиной и женщиной. — продолжая наступать на меня, просветила меня Нимхаша.

— Слушай, я не по этой части, поняла? И ты это… Рано в мужиках разочаровалась, наверное. Да что уж там, наверняка! — сползая на пол и отползая в сторону двери, нервно ответила я.

— Ты вот о чем сейчас подумала? — хмуро спросила блондинка, недобро сверкнув глазами. — Я тебе говорю, что любовь бывает разной направленности и интенсивности.

— Меня интересует традиционная направленность. Исключительно! — не сдавалась я. Пусть у меня и розовая магия, но сама я не из… этих.

— Балда ты, Авикейла. Я тебе говорю о любви между правителем и подданным, между хозяином и слугой, между братом и сестрой.

— Инцест и нарушение служебных полномочий так же не мой профиль. — сходу открестилась я от такой перспективы.

— Да ты вообще слушаешь, что я говорю?! — всплеснула руками Нимхаша, недовольно поджав губы. — Любить можно по-разному!

— Да ради бога! Только не меня! — в тон ей возмутилась я. А то ишь чего удумала! Нельзя императрице иметь связей порочащих, между прочим.

— Я говорю, что дружба — это тоже разновидность любви. — устало вздохнула златовласка, задолбавшись со мной спорить.

— Аааа, вот оно что. Ну так бы сразу и сказала. — просто ответила я, чем сказочно ее взбесила.

— Я так и сказала!!! — заорала она, кидаясь на меня.

Ну, я тоже была готова к такому повороту событий, и ловко подхватив свою черную юбку помчалась из комнаты, а там по коридору куда глаза глядят.

— Убью!!! — орала доведенная до ручки Нимхаша.

— А обещала учить. — укоризненно прицыкнула я.

— Ладно, стой! — быстро запыхавшись, остановилась красотка, приваливаясь к стене и пытаясь отдышаться. Я грациозно продефилировала в ее сторону, ни капли не устав от нашего короткого забега. — Нам нужен подопытный.

— Тренировка на "кошках". - со знанием дела кивнула я, прикидывая, кого тут можно осчастливить.

По всему выходило, что всех.

— Тут от меня недавно перепало одному бедолаге, так что думаю, хуже наши отношения с ним уже не станут. Это какой-то механик, мне его Ильса приводила.

— Подойдет. — сдула с лица золотую прядь Нимхаша. — Где он?

— А мне почем знать? — удивленно округлила я глаза.

— Нет, я все-таки тебя убью. — мрачно пообещала мне богиня любви и скорой расправы.

— Бегать сначала научись, убивица. — фыркнула я, заправляя огненную прядь за ушко и гордо вздергивая нос.

— Тогда Сабхатора попрошу. — не унималась она.

— А это кто? — заинтересовалась я новым персонажем.

— Бог войны.

— Ммм… — то есть, они из одной палаты сбежали. — А деньги у него есть? Хотя, вряд ли больше, чем у императора. Нет, не проси его. Так что, учиться сегодня будем, или записываемся в серийные убийцы?

— В потомственные маньяки. — огрызнулась Нимхаша.

И вот как в воду глядела.

Нашли мы механика разгуливающим по дворцу, как я для себя окрестила комплекс небоскребов. Мужик чинно топал куда-то по своим делам и не подозревал, что удача повернулась к нему задом.

— Эй, ты! — окликнула я его, и даже рукой поманила в свою сторону.

Вот как бы отреагировал нормальный мужик, если бы к нему шли две умопомрачительные красотки, завлекающе виляя бедрами, звонко цокая шпильками, и лучезарно улыбаясь? Наверное, остановился бы как минимум и подождал, пока они подойдут.

А этот что делает? Вот что он делает?!

— Смотри! Он сваливает! — тыча в его сторону пальцем, возмутилась Нимхаша.

— Я на шпильках — далеко не уйдет. — воинственно сказала я. — В погоню!

В общем, забег был не долгим. Мы загнали мужика в какую-то пыльную комнату, заваленную старой мебелью, и стали профессионально брать его в "клещи", обступая с двух сторон и тесня его к окну.

— Я больше не буду снимать с тебя твои вещи! — нервно сжимая кулаки, запротестовал механик.

— Вот это поворот. — присвистнула Нимхаша, удивленно глядя на меня.

— Это он про украшения, там долгая история, не отвлекайся. — шикнула я на нее, мрачно глядя на мужика.

— Мы ничего плохого тебе не сделаем. — нежно сказала она ему.

— Ага. Любить тебя будем. — мрачно пообещала я, и этого он уже вынести не смог.

Я уже была к нему совсем близко, когда у мужика окончательно сдали нервы. Он схватил попавшее под руку кресло и прикрылся им на манер щита. Нормально вообще?! К нему тут любовь гребет, а он…! Ну я и решила брать его бастион штурмом. Ловко залезла на кресло и сверху широко ему улыбнулась. Макушка механика была на расстоянии вытянутой руки от меня, и я эту руку протянула. Стоило подумать о своей магии, как руку тут же окутал розовый туман. Мне понадобилась всего пара секунд, что бы поставить мужику печать на голову, но…

Но то ли улыбка была слишком кровожадная, то ли он идиот, но явно испугавшись нашей настойчивости, этот олух не придумал ничего лучше, чем отшвырнуть от себя кресло, словно баскетбольный мяч.

И ведь попал, мудак! Прямо в окно забил мой трех очковый! А лететь там было прилично, между прочим, ведь я не просто так говорю, что дворец был небоскребом. И вот лечу я, лечу красиво, а мимо пролетали вороны, воробьи и носорог. Игрушечный. Видимо, тоже на кресле лежал. А я вот поняла, что любовь запросила в этот раз неподъемную жертву — всю меня целиком да об асфальт.

— Поймала! — материализовалась рядом со мной Нимхаша, хватая за руку и снова исчезая, но уже вместе со мной. Появились вновь мы уже на улице, а сверху на нас летело кресло. Низко летело. К дождю, видать.

— Поооберегиииись! — завопила я, отталкивая блондинку в сторону.

На наше место рухнуло кресло, разлетаясь в щепки, а сверху на него упал игрушечный носорог и дохлая ворона. Инфаркт у нее что ли? Мда, любовь все-таки взяла свою жертву.

— В расчете. — деловито отряхивая платье, сказала я ошеломленной блондинке. Та только глазами круглыми хлопала. — Что-то твоя наука не впрок пошла, дорогуша.

— Да как ты… Что ты себе… Да я же… — никак не могла определиться со своими претензиями ко мне блондинка, а я милостиво ждала, когда ее все-таки окончательно разопрет. Вот какие ко мне могут быть претензии вообще у кого бы то ни было? Лично я ни у кого не вижу поводов быть мною недовольным, потому что еще не сделала ничего плохого, а наоборот только помогаю всем кому не лень. С выборами, с совестью, с переполненным кошельком… Ну просто птица Мира, а не Викуся.

— Хочешь мне отплатить за спасение еще как-то? — издевательски улыбнулась я, глядя ей в глаза. — И кстати, это по твоей вине меня из окна выкинули.

— Ты не богиня любви, а какая-то богиня меркантильности. — обвинительно ткнула пальцем в мою сторону Нимхаша. Ой, ну тоже мне новость…

— Да я как бы и не скрывала этого. — безразлично пожала я плечами. И вообще, мы тут все едва ли не с самого начала определились кто и какую роль в жизни играет: императору нужна я, мне нужны деньги императора, Нимхаше нужна месть, мне не помешала бы парочка уроков по управлению своим необычным даром, механик — массовка и случайная жертва произвола правящей элиты, к которой я себя уже давно причислила. В переводе с древнеках-шахрастарского "Виктория" означает наглость. Ту, которая второе счастье. А значит, я совершенно незаслуженное этим миром счастье. Ну, мне так приятней думать, и разубеждать себя я не позволю.

— Но так нельзя! Любовь бескорыстна! — сверхнаивно воскликнула блондинка. Откуда только такая глупая вылезла?

— А это уже ее трудности, не мои. — резко отбрила я, что бы больше не было в мою сторону всяких разных инсинуаций. Каким недальновидным надо быть человеком, что бы посчитать, что во мне есть это непрактичное качество — бескорыстие? Пффф.

— Ушам своим не верю. — и правда неверяще протянула она. — Как?! Как сила любви могла достаться такой… как ты? Ты ее не достойна.

И вот тут у меня сломалась кукушка. Кто не достоин? Я не достойна?

— Да нет в этом мире такой вещи, которой бы я была не достойна. — зло сплюнула я, против воли вспоминая свой скандал с тем олигархом, который сломал мне всю жизнь вместе с карьерой модели. Он так же заявил мне, что я не достойна. С тех пор нет лучшей в мире фразы, что бы взбесить меня до красной моли перед глазами.

— Да я тебя своими собственными руками…!!! — провыла Нимхаша, кинувшись на меня.

А вот это уже совсем не входит в мои планы. Круто развернувшись на пятках, я со всех ног припустила в сторону небоскреба, злясь на себя за то, что так и не освоила ни одного маломальски пригодного для боя приема, хоть однажды мне и приходила в голову такая идея. Мы с блондинкой могли бы сейчас оттаскать друг друга за волосы, но мне, как будущей императрице очень не хотелось портить свой внешний вид. Так что оставалось бежать, ведь на сколько я помню, у этой курицы минимум выносливости, и забег обещает не продлиться хоть сколь-нибудь долго.

Вбежав в здание, я нос к носу столкнулась с бегущим механиком.

— Куда бежим? — спросила я у него, чудом обогнув неожиданное препятствие. Развернувшись, он побежал рядом со мной.

— Леди Мур, я прошу прощения, я не хотел причинить вам вред, мне очень жаль! Пожалуйста, не убивайте меня! — трагично хмуря брови, взмолился механик.

— Не вопрос. Но нужна ваша помощь. — моментально сориентировалась я. Знаете, нет более покладистого помощника, чем накосячивший мужик. Он даже почти никогда не задает вопросов в таких ситуациях.

— Я…! Да я…! Всегда! — задыхаясь то ли от счастья, то ли от бега, уверил меня в своей благонадежности мужчина.

— Отлично! — ободряюще потрясая кулачком, воскликнула я. — Как вас зовут?

— Хеон, леди Мур.

— Итак, Хеон, мы сейчас свернем за угол, и ты поймаешь бегущую за нами проблему. Только держи ее крепко, а то нам может крупно не повезти. — скосив взгляд нам за спину и увидев не отстающую блондинку, скомандовала я. — И откуда только столько сил в ее нетренированном теле?

Свернув за угол, Хеон все сделал по плану, и Нимхаша смачно впечаталась носом в его грудь. Немая сцена, когда механик понял, кого ему придется скрутить, заставила меня засомневаться в том, что он выполнит мою просьбу, так как все-таки блондинка известна своей близостью к монаршему телу, но мужик не подкачал. От чего-то довольно ухмыльнувшись, он в два счета скрутил верещащую блондинку и связал ее свои ремнем, прижав руки к телу. Выглядел он при этом так, будто Дед Мороз подарил ему на праздник Снегурочку.

— Всех убью! — кричала богиня любви, но ей никто не верил.

— И за это мы тебя покараем, окаянная! — патетично взвыла я, вталкивая нашу добычу в ближайшую дверь. Ей оказалась дверь кухни. — Новое меню от императора! — радостно оповестила я поваров, сияя самой сценичной своей улыбкой для общения с журналистами. Повара выкатили глаза и претензии, но мы были неумолимы.

— Запеченная стерва под липким соусом! — не менее азартно, чем я, оповестил всех Хеон. Я скосила на него полный уважения взгляд и подала ему банку с медом. На нем так и было написано "мед". А сама я тем временем высыпала на Нимхашу все попадающиеся под руку банки со специями, еще и яблоко ей в рот на манер кляпа засунула.

— Запекать сорок минут на адском огне! — кровожадно сказала я, открывая духовку и вытаскивая из нее удивленного фламинго. — Не поняла. Ты тут какими судьбами? Погреться зашел или опять в ощип попал?

— Курлык! — сказала птица, но показалось, что сказала "курлык, мать твою". И вот тогда я сразу поняла, что пернатое тут далеко не в отпуске ляжки свои жарить пришло. Но с поваром я потом разберусь. Вытянув птицу и поставив ее на стол, мы с Хеоном стали засовывать туда злющую блондинку с таким азартом, от которого все повара похватались за свои ножи-ложки-черпаки, а главный повар вообще покраснел, как перед инфарктом и убежал куда-то. Стопудово жаловаться на меня.

Да и фиг с ним. Дело в том, что ничего криминального мы не делаем. Да и Нимхаша с радостью участвует в нашем развлечении. С радостью же? Приоткрыв дверцу духовки, и проверив нашу "дичь", я убедилась, что таки да, с радостью. Вот этот злобный блеск явное проявление не хилой радости от знакомства со мной. Во всяком случае я так считаю, потому что многие так на меня реагируют, и мне просто приятно думать, что вот так выглядит настоящая радость, да.

А еще если бы блондинка была против нашего самоуправства, или ей на самом деле угрожала бы опасность, она бы уже давно переместилась и освободилась и от ремня на руках и из духовки, которую мы так и не включили.

— Ты не знаешь, на какую кнопку тут надо жать? — нахмурился Хеон, таращась на панель управления духовым шкафом.

— Нет. А ты? — кто сказал "тупой вопрос"?! Нормальный вопрос, не надо мне тут.

— И я нет. — немного взгрустнул механик.

— Зато я знаю… — зловеще прошипела за нашей спиной Нимхаша, поудобнее перехватывая офигевшего от насыщенности своей жизни фламинго и замахиваясь им на меня.

Ну вот, я же говорила, что когда ей надоест там сидеть, она спокойно переместится в другое место.

— Положь птичку. — не менее зловеще прошипела я.

— И где яблочко? — возмутился Хеон порче императорских продуктов.

— Съела. — впав в небольшой ступор от этого вопроса, отчиталась перед механиком богиня любви.

— Умничка. — похвалил он ее и погладил по заляпанной медом голове, еще больше размазывая его по волосам. — Вкусно было?

— Не очень. — вздохнула блондинка.

— Мы тут вообще-то петухами драться собирались. — прервала я их обмен любезностями. — Вы вот сейчас вообще не вовремя ворковать тут начали.

— Долой тиранию! — раздался многоголосый крик с улицы.

— До-лой! До-лой! — подхватили его другие голоса, скандируя, словно кричалку.

— Что за бунт в нашем доме? — удивленно вскинула я бровь и решительно подошла к окну. Отсюда был нормальный обзор на часть двора и забора императорской резиденции. А так как забор был трехметровой решеткой, то видно улицу было вполне не плохо. И вот там, на той улице, происходило что-то странное.

— Оппозиционеры опять восстание устроили. — просветил меня Хеон, вместе с Нимхашей подходя с окну.

А я вот о чем подумала… После всего, что было, после всех неприятностей, мной устроенных… Я бы не удивилась, если бы мне прилетело еще и за вот этот парад дебилов. А что? Срыв выборов? Ваш кандидат — Виктория. Срыв ужина? Угадайте кто? Виктория. Побита бывшая? Ищите опять таки Викторию. И уже никто не удивится, что в восстании наверняка виновата эта же рыжая макушка. Я вот была на сто процентов уверена, что на мне отыграются в любом случае. Потому что в выдержку сильного пола мне не верилось совсем. Тем более в императорскую.

— Ним, смотри, сколько у нас материала для практики… Сссами пришшшшли… — нервно выстукивая ноготками дробь по белому пластиковому подоконнику, прошипела я. Ой, ну прям медуза Горгона. Только вот обращаю людей не в камень, а в сопли. Розовые. Безжалостно и неумолимо.

— И то верно! — поддержала мое стремление учиться блондинка и, схватив меня за руку, потащила на улицу.

А потом кто-то сказал, что нам нужен конь.

Не знаю, кто это был, кажется, я, но сути дела это не меняет. Три психопата вырвались на свободу, увидели коня, и плевать, что каменного, и решили его украсть. Нам бы все цыгане мира аплодировали, если бы увидели, как мы этого каменного пони волокли. Ну… Не то что бы мы все… Скорее наша сильная часть. В общем, да, Хеон тащил статую коня, мы с Нимхашей боролись за звание наездницы, и бунтующая толпа пред нами предстала очень неожиданно.

Люди, увидев, что на их манифест правительство ответило очень странным способом, замолчали и пыталась найти логику в происходящем. А нет ее! Обломитесь! Есть я, конь и два дебила. Нет-нет, не три дебила и конь. Точно.

— Граждане! — вцепившись в волосы богине любви и забравшись на статую безголового коня (отпала голова, пока Хеон ее тащил), громко возвестила я. — Случилось то, чего вы все так долго ждали!

— Кто это? — прошли шепотки в толпе. — Что происходит? Императора свергли? А мне Айдан больше нравился. Да, эти очень странно выглядят. Вот та вообще медом обмазана, точно вам говорю, у меня дикая аллергия на мед, вон уже чешусь вся.

— С этого дня вам больше не нужно бороться с властью императора! — простирая руки к притихшей толпе и выпуская розовый дым, улыбнулась я своим будущим подданным. Дым широким потоком хлынул в сторону толпы, накрывая их с головой и стремительно впитываясь в тела. Спустя буквально пару секунд туман полностью исчез, а на лбу каждого повстанца появилась розовая метка с галкой. — Долой вражду! Долой гнев! Любовь изменит мир! Так найдите же ее!

На этой жутко пафосной ноте я была свергнута с коня вероломной блондинкой, которая вцепилась мне в плечи и, глотая воздух, что-то пыталась сказать. Хеон чему-то широко улыбался и следил за тем, как меняется настроение бунтовщиков. Растерянность сменилась задумчивостью, а та в свою очередь перетекла в улыбку радостного озарения.

— Срочно все женимся! — заорал кто-то из толпы, и его крик потонул в ликовании тысяч ках-шахрастарцев. Ну вот, свадьба — это же хорошо? Как брачная аферистка вам заявляю — свадьба — это лучшее изобретение человечества. Для моего личного обогащения так точно.

— Виииикаааа. — провыла блондинка, обретя голос. — Кааак? Кааак ты смогла одновременно на такую толпу людей повлиять?! Ты же не прошла инициацию, ты вообще о своем даре ничего не знаешь. Вика, как?!

— Не вижу никаких проблем, сейчас покажу, залезай на коня! — великодушно предложила я. — А что такое инициация? Какой-то ваш маговский ритуал?

— Ритуал, до которого ты не должна была обладать такой силой. — едва не рыдала от обиды блондинка. Завидно что ли?

— Я вообще талантливая. — хвастливо сообщила ей я, чем тут же привела девушку в чувство. Она перестала страдать, и мы вместе с ней рассмеялись с нелепости всей ситуации разом.

— Леди Мур! — от небоскреба к нам несся на всех парах тощий паренек, которого я видела в приемной Айдана. Секретарь?

— Да, а вы…? — вежливо поинтересовалась я, когда он подбежал к нам, прижимая к груди толстую папку.

— Элиот. Элиот Рин, личный помощник его императорского величества. — шумно выдохнув, представился паренек.

— Очень рада знакомству, Элиот. Я Авикейла, это Нимхаша и Хеон. А вон на тех не обращайте внимания, они уже уходят. Вы что-то конкретное хотели? — еще вежливее улыбнулась я.

— Да. — кивнул он и заметно замялся. — Император приказал вам…

— Явиться?

— Угомониться.


Отступление 4

Галактика Путь Андромеды. Линкор "Хозяин душ". 5218 г после Объединения.

Лия Бесова.

Не смотря на то, что я не пряталась, веселящаяся команда меня не видела. Я стояла в дверях центра управления кораблем и внимательно следила за происходящим, а у меня за спиной стоял Кирилл.

— Все так, как Он сказал. — раздался тихий задумчивый голос Кира.

— Получается, Харон не знает, что это далеко не первая тварь, которая проникла к нам из Хаоса и благополучно ассимилировалась. — высказала я то, что понимали сейчас мы оба.

— Не знает он и о том, что эти твари скоро выйдут из тени, что бы связаться с остальными хаотичными богами. Не только с нами. — вздохнул муж, обнимая меня за талию.

— Думаешь, стоит им все рассказать? — с сомнением протянула я, продолжая смотреть не беззаботное веселье друзей.

— А ты думаешь, что у Хаоса есть против нас шансы? — насмешливо фыркнул он, обдавая теплом шею.

— Я думаю, что у Хаоса есть вообще только два варианта. — ухмыльнулась я. — Либо они ведут себя прилично, тихо и крайне вежливо в нашем мире, либо мы всей гоп-компанией сходим в гости к ним. Как думаешь, после того, как весь пантеон соберется вместе, что станет с их миром, когда хаотичные боги вступят на территорию Хаоса?

— Думаю, Хаос обретет своих хозяев. Лично мне уже надоело этот космос бороздить. Никакого веселья. — коснувшись плеча мимолетным поцелуем, хмыкнул Кир.

— Бесов, как же ты прав, просто слов нет. Было немного весело, когда Кольцо Смерти на нас напало, а теперь снова скучная тишина. — трагично вздохнула я.

— Судя по словам Нимхаши, у Айдана в невестах одна из нас. Так может хоть там сейчас весело?

— Ты думаешь, что богиня любви способна устроить веселье, которое нас устроит? — вопросительно выгнула я бровь, обернувшись к Бесу.

— Мда, ты права, звучит не очень правдоподобно. Смотри, наши собрались звонить Айдану. — кивнул он мне на столпившихся у монитора друзей.

— Так. Пошли со мной. — повинуясь внутреннему порыву, шагнула я в помещение. — Народ! Расступитесь. Мамочка сама поговорить хочет.

Возражающих не нашлось, друзья без возражений пустили меня к экрану, с которого на нас уже смотрел император Ках-Шахрастара.

— Привет, Дан! — весело скалясь, поздоровалась я с нашим давним другом. — Что с глазом? Мы еще не приехали, а он уже дергается. Репетируешь что ли?

— Лия, здравствуй. И остальным добрый день. — бегло осматривая нашу делегацию, поприветствовал нас желтоглазый. — Да какая там репетиция, уже настоящее представление у меня, аншлаг полный. Скоро прилетаете?

— А надо? — с сомнением посмотрев на его темные круги под глазами, уточнила я. — Ты смотри, если и без нас тебе там плохо, то мы можем полететь еще куда-нибудь. Нафиг, например.

— Знаешь, это самое приятное предложение за весь день, которое я слышал. — потерев лоб ладонью, признался Айдан.

— Не самое, потому что я пошутила. — тут же широко ухмыльнулась я, вызвав ответную усмешку у императора. — Ни за что не упущу возможность добить ближнего своего. Рассказывай, кто тебя так потрепал, дружище. Я могу захватить гранатомет на свадьбу, развлечемся, гостей развлечем. Я вообще тамада от бога. Твоим врагам понравится мои конкурсы, уверена.

— Моя невеста за две минуты подавила восстание. — в лоб сказал друг, выжидательно уставившись мне в глаза.

— Ээээм… Нууу… Так мне брать гранатомет или нет? — не поняла я, как на это реагировать. — И вообще, мы пропустили отбор?

— Нет, но невесту я уже нашел. Как вы и говорили с Киром, магия моментально на нее откликнулась, прекратив сводить меня с ума. Но теперь эту почетную обязанность на себя взяла леди Мур.

— Мур — прекрасная фамилия, что бы довести тебя до нервного тика и микроинсульта. — покивала я, заработав укоризненный взгляд друга. — Но ты все равно будь с ней поосторожней. Не так она проста, как ты думаешь.

— Это ты сейчас о чем? — тут же насторожился Айдан, вперив в меня желтые глаза.

— Слышал что-нибудь о богах? — начала я из далека, и вся наша команда уставилась на меня.

— Лийка, ты уверена, что ему стоит знать? — шепнула мне Эля на ухо, скосив зеленые глаза на Айдана.

— Стоит ли ему знать, кто будет с ним в одной постели? — всерьез задумалась я над ее словами. — Думаю, о таком, как и о ВИЧ, стоит знать заранее.

— Лия, при чем здесь сказки о богах, если речь идет о моей невесте? — явно начал терять терпение Айдан, нахмурившись.

— Может при том, что это не сказки? — саркастически хмыкнул Бес, и вся остальная команда тут же заухмылялась. Да, приятно быть осведомленней других, тем более в таких глобальных вопросах. Ну просто толпа гуру для одного небольшого императора.

— Дан, боги существуют. — прекратив ходить вокруг да около, я в лоб сказала другу. — С одной из них ты спал кучу лет. Нимхаша богиня любви нашей галактики. Есть еще другие боги, отвечающие каждый за свой аспект магии. Есть существе старше богов, они зовут себя Древними. Одного из них ты знаешь, это Харон, мой бывший регент. Да-да, сама в шоке. Но это еще не все. Почти все мы здесь не из этого мира. Я, Кир, девчонки, мы из прошлого, а в это время нас выдрали какие-то высшие силы, после Объединения. В общем, долго объяснять, но у таких, как мы, есть помимо силы богов уничтоженного Млечного Пути еще и сила Хаоса. И есть все основания полагать, что твоя невеста одна из нас.

— Из вас? Богиня? — ничего не выражающим голосом уточнил он.

— Хаотичная богиня любви. — кивнула я, удивляясь тому, как спокойно он воспринимает эту информацию. У него даже глаз перестал дергаться. — И мой тебе совет, не обижай ее. Я, конечно, не знакома с твоей невестой, но по нашему немалому опыту могу тебе сказать, что есть большая вероятность того, что на любое принуждение она ответит тебе так, что мало не покажется.

Я замолчала, позволяя нашему другу переварить полученную информацию. Айдан задумчиво прищурился, переводя взгляд с одного из нас на другого, словно искал на наших лицах признаки лжи. Не знаю, в какие дебри зашли его мысли, но в какой-то момент он устало вздохнул и посмотрел на меня глазами доброго доктора.

— Вы там наркоманите что ли? — просто спросил он, а наши друзья возмущенно загомонили.

— Да ладно, успокойтесь, этого следовало ожидать. — сказала я нашей команде, призывая их к порядку. — Дан, в общем, мы тебя предупредили. Хаос не терпит рамок. Я тебе это говорю, потому что знаю твой характер. Ты привык все решать сам, за своих близких в том числе, но это совсем не тот случай. Будь осторожней, либо остаток своей короткой жизни проведешь оглядываясь.

— Ваше величество! Беда! — кто-то вломился в кабинет Айдана, и тот мрачно посмотрел мне в глаза, полностью игнорируя вопль слуги. Судя по всему, к нему не в первый раз влетают в кабинет с такими лозунгами.

— Я уже живу оглядываясь, Лия. — сказал он и оборвал связь.

— И значит это лишь одно. — тихо сказала я, но вся команда меня слышала. — Ты уже успел накосячить.

— Как думаете, Хагрос уцелеет до нашего прилета? — весело спросила Таха, ткнув Настю локтем в бок, за что получила злое шипение и подзатыльник.

— Господин главнокомандующий! — обратился к Константину вбежавший на капитанский мостик капитан одной из флотилий. — Разрешите доложить!

— Разрешаю. — тихо ответил мужчина с черными, как космос глазами.

— Пропали два эсминца разведки из сектора Энрифаха!

* * *

Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос.

Разорвав связь с линкором, Айдан перевел пристальный взгляд на нового посетителя. Это был снова Элиот, и на этот раз секретарь был в жуткой панике. Что еще могло случиться? Вика организовала-таки конец света? Плевать, он со всем справится. Но куда интересней то, что уже все, кому не лень, знают про Хаос и его обитателей.

И это совсем не входило в планы Айдана.

— Слишком рано. — устало выдохнул он, опуская голову вниз.

— Простите, что, ваше величество? — осторожно переспросил Элиот, делая осторожный шаг к императору на случай. если вдруг ему стало плохо, и срочно требуется помощь.

— Я говорю, докладывай. Что у вас случилось? — не поднимая головы приказал император.

— У нас это… Там приехали мастера… устанавливать сцену для отбора. А еще журналисты налетели. Некоторые представители федеральных каналов устроили драку за право вести шоу, в которое собираются превратить отбор. Но это было минут десять назад. А сейчас…

— Сейчас?

— Сейчас они пьют чай в гостиной и записывают распоряжения леди Мур. И я хотел спросить, санкционированны ли ее полномочия в этом вопросе, или мне самому уладить этот момент? Хотите, я всех разгоню?

— Элиот-Элиот… Похоже, леди Мур уже разогналась. Без нашей посильной помощи. У нас есть дела поважнее.

— Какие, ваше величество? — тут же подобравшись и приготовившись записывать распоряжения повелителя, серьезно спросил Элиот.

— Три наших эсминца разведки пропали в секторе Энрифаха.

Глава 8

Спустя одну неделю…

— Дан, ну пожалуйста! — повиснув на руке императора, мило хлопала я глазами.

— Нет. — мрачно глядя в даль, брякнул хмурый император.

— Ну что тебе стоит! — не сдавалась я, потянув его за рукав простой белой рубашки на себя.

— Нет. — продолжая стоять истуканом, сказал он.

— Ну ради меня! — с трагичным надрывом упрашивала я, сильнее потянув несговорчивого жениха за рукав.

— Нет. — стоял он на своем под звук рвущейся ткани.

— Ой… — тихо удивилась я, глядя на оголившееся императорское плечо. — Я тебя поцелую.

— Третий раз я на это не куплюсь, Авикейла. — буркнул недовольный монарх, не обратив внимание на то, что я уже не то что поцеловать его готова, но и раздевать начала.

— Хорошо, я обещаю, что на этот раз поцелую тебя в губы, и поцелуй будет не воздушный. — досадливо пообещала я, недовольно нахмурившись. Шантажист он, а не император варваров.

— Я вижу, как ты скрестила пальцы. — спалил он мой обманный маневр, но все равно продолжал таращиться на линию пламенеющего горизонта.

— Да я просто почесать… Нет, я правда тебя поцелую, честно-честно. Ну, Дааааан! Ну, ты видел тех баб, которые на отбор приехали?! Если хочешь, что бы я участвовала в этом цирке, то ты просто обязан научить меня драться! Они же меня раздавят своими усатыми рожами!

Да-да, сегодня прибыли все "коньдидатки" на звание императрицы всея Варварии, и это зрелище повергло меня в культурный и эстетический шок. Во первых, я не сразу поняла, что это бабы. Во-вторых, когда я это поняла, то долго ржала. А в-третьих, я поняла, что проиграть в нашем конкурсе красоты могу только в том случае, если меня убьют. А теперь я выясняю у Элика, секретаря Дана, что у нас среди предвыборных мероприятий затесался конкурс гладиаторов! Проще говоря, дамы должны будут прилюдно показать свои воинские качества, потому что императрица видите ли должна уметь за себя постоять. Я прекрасно могу за себя постоять! Я подавляла восстания единолично! Я отвоевала фламинго у взбесившегося повара! Я — Виктория! И я не хочу портить маникюр об этих борцов сумо!

— Либо ты меня учишь, либо следующее восстание я лично провожу в твои апартаменты, что бы они не заблудились в бесконечных коридорах нашего дворца. — приступила я к угрозам.

Блин, или сначала надо было использовать кнут, а только потом пряник? Не знаю, за эту неделю я поняла, что стандартные приемчики с Айданом не работают. Только голый шантаж. Благо он резко стал заинтересован в моем расположении и на любую просьбу требовал поцелуя. Просьб моих было не много, а хитрости хоть отбавляй, так что эту неделю мне благополучно удавалось разжигать в желтоглазом азарт охотника, маня недоступным.

— Ладно. — рыкнуло это чудовище, напрягая мышцы так, что и без того плотно сидевшая рубашка затрещала по швам. Я восхищенно уставилась на своего монстра, погребенная под этой волной тестостерона. — Хочешь драки? Будет тебе драка. В круг!

Последнюю фразу он гаркнул так, что я аж подпрыгнула от восторга. Ну какой же мужчина, а! Большой, сильный, опасный, неудержимый, я уже начинаю задумываться о нашей брачной ночи, если честно. И это даже не смотря на то, что Айдан совершенно не в моем вкусе. Да, точно. Совершенно не в нем.

С императором Ках-Шахрастара мы сейчас стояли на его личной тренировочной площадке, куда он сбегал каждое утро заниматься с мечом, но я думаю, что он просто спускал пар, после моих утренних провокаций. А что, зря что ли Лаен покупал мне те прозрачные халатики?

Красивой походкой от бедра я продефилировала на каблуках в центр этой небольшой арены, с каждым шагом все больше увязая в песке. Вот почему все тренировочные площадки усыпают этими барханами? Они что, готовятся воевать в пустынях что ли? Или надеются, что свезет повоевать на берегу моря? Эх, да если я окажусь в купальнике на белом песке у лазурного моря, то гарантирую полное отсутствие любых военных действий со стороны любого представителя сильного пола. С моим весомым третьим размером они не то что пушку, даже штаны удержать не смогут. Жаль, что моими противниками в этой бутафорской схватке будут исключительно женщины. Но лучше так, чем на отборе бы появились мужчины. Тогда никакая корона бы не сохранила авторитет императора в моих глазах.

— Я готова, мой император. — мурлыкнула я, приняв соблазнительную позу.

— Да я вижу. — хмыкнул Айдан, открыто рассматривая все, что я приготовила. — Но думаю, твои соперницы не оценят этого.

Быстрым шагом брюнет приблизился ко мне, а в следующий миг я уже лежала на песке, придавленная его мощным телом. Это как вообще?! Что за колдовство? В желтых глазах плескалось ничем не прикрытое веселье, а шершавая горячая ладонь легла на мое бедро.

— Прежде всего ты должна научиться стоять. — касаясь губами моих губ, низким голосом сказал император.

Стоять? Да я, кажется, и лежу весьма не плохо. Вполне себе… Огладив бедро, его рука легла мне на талию, рывком поднимая податливое тело с песка. Хмыкнув каким-то своим мыслям (и я вполне догадываюсь каким именно), Айдан отступил на шаг, пару секунд полюбовался на мое раскрасневшееся лицо, на синюю юбку до колен с феноменальным разрезом, уделил внимание серьезности декольте белой блузки, в полной мере оценил мои суровые намерения и стал учить меня стоять и ходить.

— Обычно, этому учат с самого детства. — стал объяснять он, заходя мне за спину. — Только в семьях, где строго придерживаются самых древних традиций нашей страны, девочек не учат ничему, кроме ведения хозяйства. Ты именно из такой семьи, если еще не забыла. И не смотря на твое вольное поведение, я понимаю, почему ты не умеешь сражаться. Согни ноги в коленях.

Ощущая азарт далеко не боя, я выполнила приказ, и за моей спиной установилась тишина. Ну что еще не так? Я покорно ждала продолжения урока, но император как-то тоскливо вздохнул.

— Я имел… — тихим хриплым голосом сказал Айдан, — ввиду… немного согни. И не надо прогибаться при этом в пояснице… Пока что… Вика, вот что ты творишь?

Горячие руки легли на мои бедра, будто Дану срочно понадобилось подержаться за что-то, что бы не упасть. Я тихо хмыкнула, отмечая стандартную реакцию мужчины на волнующие его изгибы моего тела. Да, так у нас до драки не дойдет.

— А ты? — с легким смешком спросила я. — Такими темпами наша тренировка продолжится в ванной. И я не поняла, что не так с моими коленями.

— С коленями? С ними все просто прекрасно. — очередной тяжкий вздох и легкий комплимент польстили моему самолюбию. — Но я имел… ввиду… твои ноги, они такие, понимаешь… Ты сказала в ванной?

— Твое величество, когда драться будем учиться? — насмешливо протянула я, резко выпрямляясь, потому что мой поисковик приключений ощутил, что к нему прижимают организатор приятностей.

— Не надо тебе драться… — пробормотал Айдан, прижимаясь уже всем телом и касаясь губами шеи.

— Значит конкурс мордобоя отменяем? — тихо прошептала я, млея в его руках. Кажется, этот брак будет приятным бонусом к короне.

— Нет… Просто… Доверься мне.

Я хотела сказать, что не могу доверять человеку, который тянет руки, что бы полапать мою грудь, но тут я внезапно присела и провела мастерскую подсечку. Монарх летит изумленной мордой в песок, а я, оседлав его, лихо заламываю ему руку. Нет, это я не карате внезапно освоила, это одна наглая рожа опять на связь вышла.

— На денек одних оставил и уже так плохо себя ведете. — зло ухмыльнулся Лаен, занявший мое тело и сильнее вжимавший лицо императора в землю. — Я значит жизнью своей там рискую, бунт подавляю, а они тут обживаться вздумали. Солнце, я говорил тебе, что бы ты хорошо себя вела?

"Лаен, я тебе голову откушу, пошел вон из меня!" — очухавшись, взбесилась я.

— Повторишь эту фразу, когда я на самом деле буду в тебе. Кстати, дядюшка, я справился и скоро буду дома. — едко сказал Лаен, а потом ласточкой улетел на другой конец арены.

Айдан спокойно поднялся с песка и медленно повернулся в нашу сторону…

"Мамочки… Он же нас обоих сейчас прибьет." — проскулила я, не имея возможности контролировать ситуацию.

В глазах Айдана клубилась тьма, а движения были рваными, будто у него самого внутри сейчас идет такая же викторина, что и у нас.

"Так! Мы тебя поняли, скоро ты прилетишь, отхватишь, а теперь проваливай из моего тела!" — активно переживала я, спроваживая незваного гостя. Эта одержимость меня уже порядком достала, вызовите мне экзорциста кто-нибудь!

— Еще чего. — фыркнул генерал первого легиона, занимая боевую стойку и ожидая приближения императора. Хм… расслабленные, немного согнутые колени. Вот, о чем говорил Дан! Так, надо запомнить. — Я тебя предупреждал, что бы без глупостей тут? Предупреждал. Так что так просто я не уйду.

"Да? Ну ладно." — покладисто ответила я и затихла, оставив Лаена удивленно таращить глаза.

— Правда? — тихо спросил он, не веря своему внутреннему голосу.

"Угу." — ведь я на деле собираюсь посмотреть, как надо драться. У меня тут можно сказать кино 7Д будет, так что вперед, горячие ках-шахрастарские парни.

Так, а на кого бы мне поставить? Лаен вон как лихо скрутил только что Айдана, но Айдан не менее лихо скинул его, когда понял, что я тут больше не рулю парадом. Хммм… Ладно, буду болеть за жениха, мне положено так делать.

"Но если на мне будет хоть царапина, я натравлю на тебя своего ручного повара." — на всякий случай пригрозила я.

— Повара? Ручного? Это кто? — удивленно переспросил Лаен, едва не пропустив несущийся к нашей штаб-квартире кулак. Пригнувшись, он отскочил немного в сторону. — Дан, ты бы не размахивал так кулаками, не то неровен час девочку мою заденешь.

"Зачем ты его провоцируешь?!" — мысленно злилась я, мечтая развидеть злого императора. Зрелище не для слабонервных. — "А повар… есть тут один, мы с ним просто не разлей вода, я его Гариком зову, а он в меня ножи метает. Так ты правда уже домой летишь?"

— Да, солнышко. Соскучилась уже? — улыбался говнюк, уворачиваясь от атак бешеного варвара. — Не бойся так сильно, дядя очень старается не причинить тебе вреда. Если бы хотел, то уже свернул бы нам шею, так что это у нас просто разминка, а не серьезный бой.

"Вы нормальные вообще?" — обиженно протянула я. Если бы могла, то еще и носом бы шмыгнула. — "Прекратите меня разминать!"

— Вик, твоя двусмысленность сегодня просто зашкаливает. — продолжал сушить десны говнюк наследник. — Но ход твоих мыслей мне нравится. Кстати, невесты уже прибыли?

"Да, но им ничего не светит. Ясно?" — грозно спросила я, наблюдая, как едва уловимо Айдан переместился нас за спину и взял в хитрый захват, полностью обездвижев.

— Поигрались, и хватит. Возвращайся обратно. — рвано отдал приказ взбешенный варвар.

А вот когда они в течении недели переговаривались через меня, он так не бесился! В то время, как я вынашивала план мести всем и сразу. Пока только придумала, как всех без денег оставить, но почему-то теперь мне этого мало. Хочется их еще и без зубов оставить. И без детей. И без ушей. В общем, я чертовски зла, но глубоко внутри. Моему самоконтролю айсберги могут позавидовать! Мда, именно так я себе и говорю каждое утро, когда работаю переговорным пунктом и коллекционирую ножи Гарика. Один раз он метнул в меня вместо ножа утку, пришлось метнуть ее в него обратно. Гарик этого не ожидал, так что утка долетела без приключений.

— Ясно. Невестам и Айдану ничего не светит. — довольно поддакнул засранец. — Меня все устраивает. До встречи.

Но я не так сказала! Опять он все с ног на голову переворачивает, несносный мальчишка!

— Ну я ему устрою… — шипела я, вернув контроль над телом. Хватка брюнета сразу ослабла, но никуда не исчезла. И круто развернувшись в кольце его рук, я задрала голову вверх, с вызовом глядя в желтые глаза. — Предупреждаю, я буду ему мстить. Жестоко и беспощадно, при чем со страшной силой.

На что получила ласковый поцелуй в носик.

Глава 9

— Курлык. — раздался птичий клекот над ухом.

— Пошел вон. — пробормотала я, переворачиваясь на другой бок. Спать хотелось так, как даже корону не хотелось.

— Курлык. — не унималась злостная птица.

— Гарика позову. — сонно пригрозила я, ласково обнимая одеяло ногами.

— Кур. Лык. — по слогам повторил кто-то, но точно не фламинго.

Недовольно открыв глаза, я приподнялась на локте, что бы найти взглядом перната из семейства дебилых. Тьфу, дебила из семейства пернатых. И таки нашла.

— Ты как сюда пробрался, я же замыкалась. — нахмурилась я, уставившись на Элиота. Секретарь Айдана в последнее время вообще берега попутал, активно вмешиваясь в мою политическую деятельность.

— Нет таких дверей в этом государстве, через которые я не мог бы войти. — задрал нос этот индюк. Надо предложить Гарику суп с индюком забабахать.

— А выйти через них ты тоже можешь? — уточнила я.

— Конечно! — еще выше задрал нос Элиот.

— Ну-ка покажи. — "не поверила" я.

Элиот встал, важно расправил плечи и показательно вышел, прикрывая за собой дверь. Мы с фламинго переглянулись.

— Сказочный дебил. — доверительно сообщила я ему, и довольно кивнув, легла спать дальше. Вот так, друзья мои, надо выпроваживать незваных тупых гостей, а не орать, скандалить и набрасываться с подушками.

— Леди Мур! Вы меня обманули! — обиженно закричал жираф, снова вламываясь в мою спальню. Он так сильно толкнул дверь, что она с грохотом ударилась о стену и с силой захлопнулась, шандарахнув Элиота по морде.

— Какая хорошая дверь. Мы ее потом дорогим лаком покроем. — довольно пробормотала я в подушку, едва не мурча от удовольствия. Очень уж люблю поваляться с утра в постельке, нежась в шелках.

— Леди Мур! Немедленно откройте! — затарабанил в дверь секретарь, растеряв остатки страха.

Чуть приоткрыв левый глазик, я с удивлением обнаружила, что моя чудесная дверь из настоящего дуба заклинила, опровергая заявление господина Рина о том, что он может пройти в любую дверь государства. Обломать этого дятла было очень приятно. Сейчас бы еще чашечку капучино для полного счастья и ломтик молочного шоколада с изюмом. Эх, кажется, и правда пора вставать.

Ведь сегодня у нас с самого утра начнется мое собственное шоу "Императорский отбор", в котором я и ведущая и участница. Вот такие нечестные правила у нас, да. Шоу еще не началось, а победитель уже есть. Или это стандартная практика телевизионщиков? В любом случае транслировать нас будут по всей галактике, и Айдан об этом еще не знает. Наверное. У этого махинатора везде шпионы есть. Не удивлюсь, если и среди невест у него есть свои люди. Ой, да ведь это же я. Ну точно, махинатор.

— Леди Мур, ну пожалуйста! Там уже все репортеры собрались, теперь сюда прорваться собираются! — вдруг заныл Элиот, чем ни капли меня не удивил. Вот такой он человек, я зову его Вечный ПМС. Он не обижается. Потому что не знает, что это такое, иначе на пару с Гариком стал бы ножи метать, хоть и не умеет наверняка.

— Элик, успокойся, я уже встаю. Неси кофе и шоколад. — крикнула я, сладко потягиваясь и сбивая пяткой фламинго на пол. Вот жирная птица, упала так, что пол дрогнул. — Толстое дитя заката, пора тебе переходить на голодную диету.

Не обратив никакого внимания на трагичное курлыканье, я сделала некое подобие зарядки и пошла приводить себя в первозданный вид. А учитывая не лучшие вводные данные этого тела, первозданный вид занимал крайне продолжительное время по подготовке. Закончив через полтора часа и семь угроз суицида от Элиота, я выпорхнула в гостиную прекрасная, как богиня. Жирная птица печально перекатывалась в сторону миски с водой. Пронаблюдав ее долгий путь на водопой, я надела заранее приготовленную одежду.

Шикарное алое платье не оставляло простора для фантазии, а туфли на каблуке заставляли переживать за мою целостность. Тончайший шелк не предусматривал своей конструкцией таких излишеств, как нижнее белье, так что Айдана сегодня ждет очень долгий и тяжелый день. Так уж сложилось, что именно ему я не могу отомстить за историю с артефактами, но хоть так отыграюсь. И пока мой император будет подозрительно сканировать взглядом платье, я с нетерпением буду ждать возвращения домой наследника. Ведь для него у меня готов большой сюрприз. Очень большой.

Собрав часть с вечера завитых локонов на затылке, я еще раз пофантазировала, как на этой голове будет выглядеть корона и пришла к выводу, что ну вот просто замечательно. Моя голова была создана именно для этой цели, я уверена.

Закончив сборы и кинув последний неприязненный взгляд на свои роскошные украшения, я отправилась на выход и там меня ждала еще одна неожиданность — дверь на самом деле заклинила и открыть я ее не могла. Как так?

— Элиот, ты еще тут? — взволнованно спросила я, продолжая дергать дверь за ручку, но безуспешно.

— Тут. Вы выходите? — встрепенулся секретарь.

— Я как бы пытаюсь, но у меня ничего не выходит. Дверь заело!

— Подождите, я за инструментом! — воскликнул Элик и судя по топоту за дверью, умчался в даль. Вернулся он спустя семь минут и стал чем-то ковыряться в замке. Я критически окинула взглядом саму дверь и стало предельно ясно, что ковыряться там он будет до старости, так как дверь заметно перекосило и теперь ее вместе к коробкой выносить надо. Или пилить.

— Элик, так у тебя ничего не выйдет. Ломай ее. — крикнула я, начиная немного нервничать.

— Не могу! Вы что?! Это же дверь в покои нашей бывшей императрицы!

— Это не значит, что в них должна помереть ваша будущая императрица. Ломай говорю! — возмутилась я.

— Нет. — хмуро буркнул секретарь, прекращая возиться с замком и напряженно сопя.

— Элик, я тебя уволю. — вкрадчиво сказала я.

— Для этого вам придется, как минимум, выбраться оттуда. — огрызнулся засранец.

— Ах, так?! Ну, знаешь ли! — страшно обиделась я, сжимая кулаки и бегло осматривая комнату.

Мой взгляд залип на окне, а в голову пришла сумасшедшая идея. подойдя к овальному проему, я распахнула створки и с опаской посмотрела вниз, оценивая перспективы. Перспективы были, как у блинчика, если я оступлюсь. Но злость во мне бушевала, чувство справедливости и собственного непомерного достоинства требовало мести.

— V — значит не только Виктория, но и Вендетта. — прошипела я, осторожно карабкаясь на подоконник.

Мысль снять каблуки меня естественно не посетила, но не потому что я тупая, а потому что я тогда точно равновесие не удержу на узком карнизе под окном. И вот будущая императрица обнимается со своим будущим дворцом, как с родным, вжимаясь в стену и мелкими шажками продвигаясь по мраморному выступу, который тянулся поперек всего здания, но самое главное, он тянулся до соседнего окна. Что там за помещение было, я понятия не имела, но думаю, там-то уж дверь исправна.

Скосив взгляд вниз, я еще сильнее вжалась в стену, практически расползаясь на ней сверкающим алым пятном, и увидела, что вся площадь перед двором забита до отказа народом. Новое восстание? Нет, вряд ли. Скорее всего это наши гости приехали поглазеть на первый этап отбора. Снова вжалась в стену и таки дошла до своей заветной цели. Потому что главное в жизни — это целеустремленность.

Я успела потолкаться в окно и понять, что оно закрыто прежде, чем потерять опору под ногами и с громким визгом рухнуть вниз.

— Слушай, это уже не нормально. — серьезно сказала мне Нимхаша, появляясь рядом в вихре золотых блесток и на лету поймав меня, едва я только упала с карниза. А в следующий миг мы появились в моей комнате. — И чего тебя все время тянет выйти из здания не стандартным способом? Окна для этого не предназначены, знаешь ли.

А я стою, как истукан и зубами стучу. Трехсотый этаж! Если бы не блондинка, то у меня не было бы ни единого шанса выжить! Я перевела на нее невменяемый взгляд, а потом бросилась на шею и громко разрыдалась.

— Нииимааа-а-а! Я же чуть не померла-а-а, ик! — поливала я девушку слезами, активно душа ее в объятиях.

— Так, тебя опять кто-то выкинул из окна? Я думала, ты сама вышла. — нахмурилась она, участливо похлопав меня по плечу.

— Сама-а-а. — хныкала я, усиленно радуясь нежданному спасению.

— А ревешь потому, что ничего не получилось? — на всякий случай уточнила блондинка. Ну вот что она несет?

— Я случайно. — отстранившись и прекратив реветь, шмыгнула я носом. — У меня дверь заклинило, а Элик не хотел ее открывать. Говорит, что дверь была дорога предыдущей императрице, представляешь? Ей дорога, а я страдай.

— Мы ему злую жену за это найдем. — тут же прониклась моим горем златоглазая, воинственно потрясая кулачком. — Так ты идешь на отбор или нет? И что это на тебе надето?

Сделав пару шагов назад, Нимхаша окинула мой наряд удивленным взглядом, а потом понимающе усмехнулась. Я так же осмотрела свой наряд и мысленно поблагодарила архитекторов, что это был трехсотый этаж и мой голый зад никто из гостей разглядеть не мог. Иначе позорище было бы феноменальное.

— Наряд отпадный, конечно, но он исключительно для приватных встреч с императором. — со знанием дела постановила девушка. А потом что-то прикинув в уме, пошла к моему шкафу. — Сейчас мы найдем тебе подходящий наряд. Так, что это? Ага, прекрасно, но тоже только для приватных встреч… А вот это нам подходит. Переодевайся.

Вытащив из шкафа сначала нижнее белье, а потом элегантное черное платье, она положила их на кровать и подождала, пока я переоденусь. С улицы тем временем долетал гул народного собрания.

— Да, на вешалке смотрелось приличнее. — резюмировала Нимхаша, окидывая меня критическим взглядом, но тем не менее осталась довольна увиденным. — На остальных претенденток он даже не посмотрит.

А мне внезапно стало как-то очень подозрительно. Вообще-то меня наряжает бывшая любовница моего жениха, которую он из-за меня бросил. Ну, может, немного раньше и не из-за меня, но осадок-то должен был остаться? Я бы на ее месте, конечно, не стала вредить девушке, но на мужике отыгралась бы по полной.

— Ним, а чего это ты мне помогать решила? Спасаешь, переодеваешь и вообще… М? — подозрительно спросила я, глядя на ее отражение в зеркале за моей спиной. Зря я ревела, теперь лицо перерисовывать придется. — Ты совсем не ревнуешь его? Или это часть какого-то коварного плана? Учти, если что, я и помочь ведь могу.

Так то она мне жизнь спасла, на минуточку. Тут уже дело принимает немножечко другой оборот. И хоть от своих планов я отказываться не собираюсь, но подкорректировать ее вполне могу.

— Вика, кто я по твоему? — возмутилась блондинка, упирая руки в бока. — Я же не какая-нибудь там богиня мести! Я — чистая любовь. Я не знаю что такое ревность, потому что это злое чувство. Я очень люблю Айдана, но… Не только его. Моногамия — это чисто ваши людские заморочки. Мне такие ограничения не ведомы. И как я уже сказала, я за любовь. Поэтому я и помогаю вам с Айданом.

Нам с Айданом? Любовь? Наверное она имеет ввиду мою любовь к деньгам Айдана. Ну точно.

— Ладно. Я готова. Теперь нам надо выбраться отсюда. — довольно осмотрев свой макияж, я повернулась к богине любви.

— Все уже собрались в холле на первом этаже. Только тебя ждут. — светло улыбнулась она, и нас закружило в золотом вихре, что бы в следующую секунду эффектно перенести в центр того холла.

Не знаю, как так вышло, но в золотых искрах появилась только я одна, Нимхаши рядом не было. И в холле моментально воцарилась изумленная тишина. На меня были направленны несколько десятков пар глаз и только Айдан не моргая смотрел на мои ноги в разрезах юбки, шитой клиньями. Так, кажется, я прилично опоздала, пока самоубивалась. Не порядок. Поспешно пройдя на свое место, я встала в ряд девушек и только потом оценила своих будущих соперниц. Выглядело это так: ряд серых теней с безнадегой на лице и радостная, красивая я. Хм, похоже, за моего Зверя и правда никто замуж не хочет.

— Кхм… — прокашлявшись, решил поприветствовать нас император. На нем был надет черный военный мундир с косым воротом, который ему сказочно шел. Ах, какой мужчина, и весь для меня. — Приветствую дочерей первых домов нашей великой империи.

Ага, а смотрит только на меня. Ласково улыбнувшись жениху, я ободряюще ему кивнула. Почему-то император помрачнел еще больше и замолчал. Так, а дальше? Я же ему целый лист с речью накатала! Кто так невест приветствует?! Надо срочно спасать ситуацию. Оглянувшись по сторонам, я уверенно прошла в сторону Айдана, встав рядом с ним и взяла слово.

— Уважаемые дочери лучших генералов нашего славного Ках-Шахрастара! Приветствуем вас на небывалом событии за все время существования империи, на отборе невест для сильнейшего воина нашей страны! Одна из вас станет императрицей и принесет почет своей семье. Постарайтесь не посрамить честь своего дома! А сейчас я попрошу представиться вас по очереди, что бы могли все познакомиться.

Если вы думаете, что все тут же ломанулись пожимать мне руку и наперебой называть свои имена, то вы глубоко заблуждаетесь. Девушки вжали головы в плечи и сгорбились, стараясь скрыться от моего выжидающего взгляда, что было ну совсем странно. Чего они все так боятся? Никто не хочет корону? Странно.

— Начнем с вас, леди. Как вас зовут? — обратилась я к ближайшей девушке, краем глаза замечая, как наглый император косит левым глазом в мое декольте. Блин, девочки, да я его уже обезвредила, можете выдыхать.

— В-вирика Тук. Д-дочь генерала второго легиона. — еле слышно прошелестела девушка.

— Дан, это униформа такая что ли? — шепотом поинтересовалась я у желтоглазого, хмуро рассматривая серую хламиду, которая красовалась на каждой претендентке. А заняв трон они вообще в паранджу завернутся? Представляю их шок от моего внешнего вида. Хотя, если бы я переступила черту, как с тем красным платьем, то думаю, что мне бы об этом уже сказали.

— Нет. Это я им не нравлюсь. — усмехнулся брюнет, без интереса мазнув по претенденткам взглядом и снова возвращаясь к разглядыванию меня. — Пока ты не двигаешься, это платье даже прилично выглядит.

А потом просто взял и снял свой мундир, накидывая его мне на плечи и завязывая впереди рукава узлом. Эт-то что еще такое?! Возмущенно округлив глаза, я глубоко вдохнула, собираясь разразиться гневной тирадой, но была мастерски обезврежена предупреждающим янтарным взглядом. И что-то как-то спорить перехотелось. Но все равно обиженно поджав губы, я повернулась к нашим гостьям, которые смотрели на нас, как на работу саперов-новичков, и продолжила верховодить на этом безобразии. Я заставила представиться всех девушек по очереди и только две из пятидесяти претенденток упали в обморок, когда очередь дошла до них.

— Слушай, а ты, оказывается, сногсшибающий мужчина. — озадаченно глядя на этот локальный падеж барышень, шепнула я Айдану.

— Позапрошлый император казнил четверо своих жен по обвинению в непочтительности. Прошлый император умер так ни разу и не женившись. А что ждать от меня они не знают. — тихо пояснил мне Дан ситуацию, и тут даже я струхнула.

— Ваше величество, вы там не замерзли случаем? — придушенно пискнула я, осторожно развязывая узел из рукавов императорского мундира на своей груди. А то вдруг он вспомнит, что я его последнюю неделю очень непочтительно соблазняла и как велит казнить, как полетят клочки Викуси по закоулочкам. Неее, нам такого не нать.

— Случаем нет, но от кофе не отказался бы. Долго мы еще тут? — спокойно спросил император, одним махом завязывая рукава обратно. Понятно, мундирчик ты не хочешь. Сейчас метнусь за кофе.

— Сей момент, милорд. — вытянулась по струнке я и стартанула в неизвестном направлении, но быстро была поймана и поставлена на место.

— Сначала здесь закончи, а потом вместе пойдем. — хохотнул желтоглазый, веселясь от моей реакции. Закончить? Да не вопрос. Я взглядом нашла стоящих возле дальних дверей Элиота, Гарика, фламинго, Нимхашу и Хеона, с интересом следящих за нашим представлением, и решила закругляться с приветствием. С ума сойти, четырех жен угрохал… Хорошо, что они с Даном не родственники.

— Дорогие леди, — тут же привлекла я к себе внимание и без того глядящих на меня со священным ужасом дам, — господин Элиот Рин проводит вас в специально подготовленные для вас комнаты. По случаю такого знаменательного события, как выбор императрицы Ках-Шахрастара, мы подготовили для вас целый этаж, где вы сможете с комфортом расположиться. Завтрак будет подан через полчаса в большом обеденном зале на двести втором этаже, и там нас ждет первый этап отбора. Расписание, карта и особые указания уже ждут вас в ваших комнатах. Победительница определится через шесть дней самим императором, а я хочу пожелать вам удачи. На этом все. Господин Элиот, проводите дам в их апартаменты.

— Слушаюсь, леди Мур. — пафосно поклонился мне мерзавец секретарь, явно издеваясь, за что и получил пинок от Хеона. Люблю нашего главного механика, классный парень.

Элик жестом предложил дамам следовать за ним, не забыв метнуть на механика убийственный взгляд, за что тут же получил еще один пинок.

— Да, дисциплина у нас хромает на обе лапки. Даже стыдно немного за них. — задумчиво пробормотала я, тревожным кабанчиком высматривая, как секретарь и повар подхватили на руки обморочных дам и бодро поволокли их к лифту.

— Все было нормально до недавнего времени, солнечная моя. А теперь, леди Мур, ваш император все еще хочет кофе и вам придется составить ему компанию, если не хотите, что бы остальные наши подданные попадали без чувств и пульса. — весело улыбнулся мне брюнет, подхватывая на руки и широким шагом направляясь к личному лифту императора. Да, у него тут свои ходы.

Естественно, от кофе я не отказалась, учитывая, что позавтракать со всеми этими полетами под куполом мне не удалось. И не смотря на то, что идти я вполне могла и самостоятельно, Айдан так и шел со мной на руках по коридорам своей резиденции. А мне было как-то не по себе. Смешно, но за все это время меня ни разу не носили на руках. Как-то в голову никому не приходило, что еще и так можно делать. Даже мне. Так что до того самого главного обеденного зала, где уже через пятнадцать минут состоится наш фарс с отбором мы добрались в молчании. Айдан усадил меня на стул и, приказав слуге подать нам завтрак, решил начать думать головой. А я очень не люблю, когда над моими поступками начинают думать, знаете ли.

— Дорогая Авикейла, — начал меня нервировать император, сложив руки на груди и вперив в меня пристальный взгляд желтых глаз, — за время нашего знакомства у меня появилось к тебе несколько вопросов.

У меня, говорит, встал вопрос, ни у кого, говорит, не чешется ответ? Блин, явно же сейчас что-то не очень хорошее прозвучит… Я старалась выглядеть не напряженной, но волосы на затылке зашевелились.

— Сложно было не заметить, что ты… несколько отличаешься от коренных жительниц нашей империи. — благодушно сказал он, но это благодушие было напускным. — И у меня сложилось впечатление…

Неужели никто не прервет эту похоронную речь? Я что-то соскучилась по восстаниям. Хоть собственное организовывай, ей-богу.

— Что ты не имеешь отношения к этим… коренным жителям. Я понимаю, что возможно у тебя были какие-то неприятности, или может сложная ситуация…

Смерть считается сложной ситуацией? Осторожно чешу лодыжку под столом и посматриваю на окно. Кажется, раньше мне сама судьба подсказывала объективный выход из сложившейся ситуации. Может, Нимхаша и в этот раз меня поймает?

— Но ты можешь быть уверена, что я смогу тебе помочь, если ты мне откроешься.

Кхм… Там, кажется, надо еще парочку фламинго спасти, нет? Это я могу, это вообще без проблем.

— Айдан, я не совсем понимаю… — начала я, но была перебита властным жестом императора.

— Подожди, не лги мне. — немного резковато сказал он. — Очевидно, что ты имеешь иное воспитание, нежели принято в семье генерала Мур. Так же мне известно, что узнав о предстоящем отборе, ты пыталась покончить с собой. Ты пыталась утопиться, Авикейла.

— Я… Нет, я плавать… — вскинулась я, без зазрения совести собираясь врать в глаза императору, но снова была остановлена его поднятой рукой.

— Ты уже видела, что ни одна женщина в нашем государстве не хочет идти за меня замуж по доброй воле. В прошлый раз, когда я собирался жениться по политическим причинам на иностранке, она предпочла сбежать с королем пиратов, лишь бы не стать моей женой. Но ты… — повысив голос на последней фразе, он резко умолк, сверля меня горящим взглядом. — Скажи, ты здесь по собственному желанию?

О-ля-ля и три листа цензуры… Значит, что бы не вызвать подозрений и с успехом дойти до трона, мне надо было отбиваться руками и ногами от наследника? Я тихо сглотнула, нервно комкая подол во взмокших ладонях. На спине выступила испарина, а на голову будто лед крошить начали. Что тут сказать? Если скажу "нет", но это будет даже не смешно. Очевидно же что "да". Но "да" сказать тоже нельзя, потому что так я только подтвержу его слова о своей неместности. А чем мне это грозит? Чем бы ни грозило, ничего хорошего из этого явно не выйдет. Они тут женщин казнят направо и налево, будто их тут, как собак не резанных. Мне срочно нужна чья-то помощь…

И я уже собиралась открыть рот, что бы наплести ему с три короба отборнейших шнурков, как в обеденный зал тихой тенью скользнул Элиот. Замерев у двери, он склонился в низком поклоне перед императором.

— Как все прошло? — продолжая в упор смотреть на меня, спросил его Айдан.

— Все в порядке, ваше величество. Девушки заняли комнаты и готовятся к завтраку. — тут же отчитался секретарь.

— Скажи-ка нам, Рин, пытался ли кто-то из претенденток за это время сбежать? — задал вопрос желтоглазый, и это явно было для меня.

— Да, ваше величество. — кивнул Элиот. — Минимум три раза. Одна из претенденток предприняла восемнадцать попыток побега. Семеро осмелились отправить слезные письма правителю Винсарота с просьбой похитить их. Шестнадцати девушкам пытались организовать побег родственники. четверо пытались покончить с собой… Не считая леди Мур… И девять вышли замуж в срочном порядке. Они на отборе присутствовать не будут.

— Странно. Я думал они все замуж повыскакивают. — ни капли не удивился этому отчету Айдан, продолжая внимательно следить за моей реакцией. А я сидела с опущенными глазами и лихорадочно думала, что сказать. Получалось, что у меня есть несколько выходов.

Можно сказать правду, и итог будет непредсказуемым. Но это совсем не в моем стиле, так я еще и неопределенность не люблю. Можно попытаться выпрыгнуть в окно, и тем самым отвлечь императора от опасных размышлений. Но тут тоже не известно, когда закончится моя удача. Не хотелось бы, что бы этот полет стал последним в моей жизни. А еще я могу…

— Просто они тебя не любили… — тихо сказала я, так, что бы не услышал Элиот. Врать о любви ради денег низко? Я — брачная аферистка, на минуточку. Подняв на Айдана взгляд, я постаралась сыграть безнадежно влюбленную в Чудовище Красавицу.

Между нами установилось напряженное молчание. Айдан явно ушам своим не верил, и чем больше до него доходили мои слова, тем шокированнее становился его взгляд. Все. Клиент готов. Оскара мне!

— То есть… — с трудом протолкнул эти слова из глотки император. — Ты хочешь сказать… Что все эти изменения в тебе… Ради…

— Тебя. — бесхитростно выдохнула я.

Где мои аплодисменты? Этот разгорающийся огонь в желтых глазах ках-шахрастарского Зверя говорит только о том, что мне поверили. Скажу без преувеличения, это был мой самый грандиозный спектакль за всю жизнь.

А потом что-то пошло не так.

Взгляд императора резко сузился, губы сжались, а Элиот моментально выскочил за дверь, почуяв неладное.

— Раз ты не хочешь говорить мне правду, то отбор будешь проходить наравне со всеми. — едва сдерживая гнев, сказал Айдан.

Блин, у тебя комплексы что ли?

— Ты считаешь, тебя нельзя полюбить? — широко улыбнулась я, весело глядя в желтые глаза Зверя. — Или ты вдруг решил рассмотреть другие кандидатуры?

Губы, которые снились мне по ночам уже целую неделю, еще сильней поджались, а глаза опасно потемнели. Но играть надо до конца. Запомните, если начали манипулировать, то останавливаться нельзя. Это может быть опасно.

— Авикейла… — глухим рокотом прорычал он мое имя, напряженно следя за тем, как я поднимаюсь из-за стола. Мда, позавтракать тут не удастся. Пойду на кухню. Может там будущей императрице дадут водички?

— Если я тебя не устраиваю, то не вижу смысла и дальше здесь находиться. — пожала я плечами, а потом присела в официальном реверансе. — Прощайте, ваше величество.

Выпрямившись и подарив ему прощальную улыбку, я легким шагом направилась на выход из столовой, прекрасно зная, что я делаю. Тут как бы вариантов не много. И в точности с моими расчетами едва я достигла дверей обеденного зала, меня резко развернули сильные руки, а мощное тело впечатало в стену. Испуг? Нет. Ликование! Не знаю, как там поживает моя магия, которая никак не работает на этом мужчине, но от женской хитрости еще ни один не сумел себя защитить. Я не смогла скрыть широкой улыбки, когда мое лицо опалило его горячее дыхание. Кажется, я тоже начинаю сходить с ума. Понимаю, что так нельзя, что это не профессионально, но меня к нему тянет. И с каждым днем все сильнее.

Но стоило мне встретиться с его взглядом, как я поняла, что что-то пошло не так. Желтые глаза затопил черный дым, и такой магии я не знала. Тело рефлекторно попыталось вырваться, убраться подальше от странного мужчины, но его рука взметнулась вверх, крепко сжимая алые локоны на затылке, а губы обжег дикий поцелуй.

— Это обеденный зал, леди. — раздался в дверях голос Элиота. — А нет, давайте-ка еще погуляем.

Куда погуляем?! Элиот, засранец, помоги мне, я все прощу! Прикосновения Айдана доставляли жгучую боль и словно ломали что-то внутри меня. Он был так напорист, что становилось сложно дышать. Я бессильно скребла наманикюренными ногтями по его плечам и груди, мечтая, что бы это безумие немедленно прекратилось. Так меня еще никто не целовал. Он словно хотел оставить на мне клеймо, устанавливая свои права, но именно этого я и не хотела. Прожив всю жизнь, как кошка, что гуляет сама по себе, я насмотрелась на других девочек из модельного агентства, что влюблялись в своих покровителей. И такой судьбы для себя я не желала. Это ведь так просто… Возведи вокруг себя ледяной барьер, а остальные чувства… Их можно сыграть. Нимхаша была права, не смотря на то, что в этом мире я владею магией любви, о самой любви я не знаю ничего. Никогда не влюблялась и не собиралась. Но сейчас я четко понимала, что делают со мной эти желтые глаза. Они плавят мой лед и вскоре смогут добраться до души.

Что бы сжечь ее. Что бы я тоже стала, как те несчастные, которые растворялись в своих мужчинах, теряя себя, свою жизнь и свои желания. Они называли это любовью, но я вижу, что это просто кошмарная зависимость. Наркотик. Нельзя подпускать к себе другого человека так близко, если хочешь нормальной жизни. Без боли. Без ревности. Без страха потери. Без привязанности. И без всяких условий. Быть свободной, самодостаточной, счастливой. Свобода граничит с одиночеством? Нет, есть масса других вещей в этой жизни, которым можно посвятить себя, не боясь предательства и удара в самое сердце.

А сейчас я чувствовала, что если это безумие продлится хоть минутой дольше, то я просто не смогу себя защитить. Айдан не тот мужчина, которого можно легко проигнорировать. Он умеет подчинять. Я понимаю, что когда это случится, я не захочу вновь с этим бороться. Не будет ни сил, ни желания, так же, как и у всех других женщин, кто прошел через это. И сейчас мне стало страшно. Этот хруст, который я слышу так явно… Так могли бы хрустеть кубики льда под его тяжелыми ботинками, которыми я собирала слово "свобода". Горячая ладонь опустилась на мое бедро, уверенно комкая юбку черного платья, задирая его вверх до самой талии. Шершавые ладони по-хозяйски прошлись по чувствительной коже, оставляя за собой пламенеющий след моей капитуляции. Могла ли я хотеть чего-то сильнее, чем золота и денег?

Да, могла. И это случилось.

— Ваше величество, у меня срочная информация. — крайне виновато протянул голос Элиота от двери.

— Вышел. — хлестко приказал император, закрывая меня собой от случайных взглядов.

И вот он взял и вышел! Элик, я тебе гарем злых жен организую!

— Маленькая лгунья, о том, что бы уйти, можешь даже не мечтать. — выдохнул прямо мне в губы Дан, а я, как завороженная, смотрела в клубящуюся тьму и до меня медленно доходило, что этот человек далеко не осел. Он знает, что я не та, за кого себя выдаю. Он знает, зачем я здесь. Он не против этого. Ему что-то он меня нужно, поэтому мне все сходит с рук. Но ведь у меня ничего нет!

— Хорошо. — прошептала я. А что, надо было орать "ньет, ньегодьяй, йа пошла сбегать"? Пффф, если я решу на самом деле сбежать, то мало того, что меня сложно будет остановить, так я еще и его доверием попробую заручиться. Поэтому делаем честный взгляд и не обращаем внимание на подозрительно прищурившуюся темноту.

— Точно? — недоверчиво протянул он, а тьма в его глазах стала рассеиваться.

Да безусловно, милый! Вот сейчас как поцелую… На своих правилах.

Обольстительно улыбнувшись, я полностью взяла себя под контроль и сама потянулась к императору, притягивая его к себе за шею. Когда инициатива в моих руках, я могу контролировать все и себя в том числе.

— Проклятье мое… — простонал император, прижимая меня к себе и сминая губы в отчаянном поцелуе.

Но это не помешало мне услышать тихий шорох открываемой двери. Приоткрыв один глаз, я посмотрела на того, кто нам решился помешать и озадаченно отстранилась от мужчины.

— Смотри, у тебя дверь мутирует потихоньку. — кивком указала я Дану на незапланированную руку, которая просовывалась в дверном проеме. Он устало вздохнул и всем телом развернулся к неожиданной модификации интерьера.

— Проклятье мое, ты ведь не боишься отрезанных рук? — недобро глядя на дверь, уточнил у меня император. Рука дрогнула и стала засовываться обратно, явно имея в своем арсенале еще и слуховые проходы.

— Нет, золотой мой, но у этой конкретной руки в пальцах было зажато что-то интересное. — поправляя юбку, указала я на очевидное. И на зажатое, и на его статус в моей жизни. Ласковое прозвище "золотце мое" приобрело наконец-то максимально буквальное значение.

Рука нерешительно замерла и решила продемонстрировать нам и другие свои части тела. Например, голову секретаря. Нет, к сожалению, она была не в руке, а на месте. Взволнованно посмотрев на императора, Элиот осторожно протиснулся в дверной проем, сжимая в руках какое-то устройство.

— Ваше величество… Тут… — договорить он не успел, потому что "тут" надоело ждать, и из устройства вырвался луч галопроекции, создавая перед нами изображение. Это был черноволосый кареглазый мужчина с безразличным выражением лица, а за его спиной бегали люди в управляемой панике. Раздавались чьи-то командные выкрики, им отвечали тоже выкриками. иногда матерными. Судя по обстановке за спиной мужчины, это был корабль. Я даже часть иллюминатора с кусочком космоса увидела. И судя по выкрикам, эта компания срочно меняла свой курс.

— Айдан, у меня хреновые новости. — без приветствия начал кареглазый, мазнув по мне безразличным взглядом. — Мы не успеем на твою свадьбу. Скорее всего.

— Проблемы, Харон? — моментально подобрался император, впиваясь взглядом в собеседника.

— Проблемы. — кивнул он. — Мы тут должны поймать кое-кого. Это важно. Для всех нас. Если что, я девчонок к тебе отправлю, хорошо?

— Не вопрос. — без раздумий ответил Дан. — Помощь нужна?

— Женись давай уже, помощник. — выдал первую эмоцию кареглазый, усмехнувшись.

— А кого ловите-то? — прищурился Айдан, за талию привлекая меня к себе. Этот жест заставил Харона кинуть на меня пристальный взгляд. Пары секунд ему хватило, что бы что-то для себя понять.

— Одну… тварь. Не бери в голову. Справимся. — обтекаемо ответил кареглазый и распрощавшись с императором, исчез.

— Тварь, значит? — едва слышно пробормотал желтоглазый, задумчиво нахмурившись. Потянувшись на носочках, я потерла пальцем морщинку, разглаживая ее.

— Проклятье мое, можешь мне помочь? — перехватив мою руку и целуя ладонь, тихо попросил он.

— Организовать восстание против твари? — так же тихо пошутила я, улыбаясь этому… проклятому.

— Хуже. Займись девушками, если сможешь. Сейчас… мне будет немного не до этого. Главное, что бы ни одна не сбежала. Тем более с тобой в авангарде. До нашей свадьбы я собираюсь ввести некоторые реформы, и отцы этих юных леди могут воспротивиться, если ты понимаешь, о чем я говорю.

— Они заложницы? — бесхитростно спросила я, и он так же просто кивнул. — Не волнуйся. Организую досуг по всем параметрам.

Подмигнув мужчине, я отстранилась и выглянула за дверь. Элиот и рота невест стояли там ровненьким рядочком. Экие они смирные…

— Элик, скажи там, пусть накрывают на стол. — попросила я секретаря и тот сразу взялся за коммуникатор отдавать приказы слугам. А я позвала невест. Ха, невесты без места. — Леди, прошу всех пройти в обеденный зал.

Интересным было то, что никто не подумал о правомерности моего права тут командовать. Отлепившись от стен, пятьдесят теней проплыли мимо меня в зал, занимая места за столом. Айдана здесь уже не было.

Интересно, что за тварь они там ловят?

— Итак, леди, первый этап отбора начался! — встав во главе стола, возвестила я, раздуваясь от собственной значимости. Почему-то захотелось крикнуть "На абордаж!". — Сейчас вы должны будете продемонстрировать мне все ваши манеры и познание придворного этикета!

А заодно и меня ему научите…

* * *

— Я хочу это развидеть. — мрачно глядя перед собой, сказала я, отойдя от первого шока.

— Мы никак не могли этого предвидеть. — не менее мрачно изрек Элиот, стоящий рядом с моим стулом. Он был шокирован происходящим не меньше меня.

— Я в жизни ничего подобного не видела, а вы? — тихо спросила я у компании, собравшейся возле меня.

— Ни разу. — не задумываясь ответила Нимхаша у меня за спиной.

— А он еще обижался, когда я называла его королем варваров. — обличительно припомнила я наш недавний разговор с императором.

— Почему варваров? — не особо удивившись моим словам, спросил один из слуг, накрывавших на стол и теперь стоящий так же рядом со мной. Да, нас тут уже целая команда собралась, и все мы смотрели на первый этап отбора.

— Законы у вас варварские. И обычаи. — не скрываясь, хмуро ответила я, глядя на то, как ближайшая ко мне претендентка на трон ест суп руками. Нет, ложки мы им выдали, но они их стоически игнорируют. При чем все поголовно.

— Я вам жизнью клянусь, леди Мур, что такое и для нас нонсенс. — тихо ответил слуга, с ужасом глядя на то, как несколько претенденток после супа помыли пальцы в бокалах с вином и вытерли руки о скатерть.

— Нонсенс? Парень, это называется свинство. — откидываясь на спинку стула, философски изрекла я. Мне подали бокал вина, и теперь я задумчиво перекатывала тонкую хрустальную ножку в пальцах. Кажется, я начинаю понимать, что здесь происходит. — Элиот, что там у нас было дальше по плану?

— Танцы, леди Мур. — без запинки ответил секретарь. Интересно, а его отсутствие не помешает работе Дана?

— Тебе к императору не нужно? — на всякий случай спросила я. Все-таки работа монарха важнее нашей возни.

— На время отбора он приказал мне вам помогать. — с легким поклоном ответил секретарь.

— Понятно. Делает все, что бы ему не мешали. Что ж, друг мой, обзвони хореографов и скажи им, что испытание переносится на сегодня. — попросила я Элиота, хоть этот этап отбора и был запланирован у нас на завтра. Просто, я хочу быстро понять, стоит ли мне делать этот отбор достоянием гласности и все-таки запускать в нашу святая святых репортеров, или лучше по-тихому прикрыть эту лавочку, а невест утопить в позоре.

— Они уже во дворце. Еще со вчерашнего дня. Пригласить их сейчас? — с интересом спросил секретарь, доставая коммуникатор.

— Приглашай. — кивнула я, и повернулась к слуге. — Убирайте посуду, леди позавтракали.

Он не стал задавать лишних вопросов, несмотря на то, что леди пару минут назад только приступили к еде. Потому что если они не умеют жрать нормально, то они не будут делать этого вовсе, пока я не разберусь в происходящем. Зато легче танцевать будет.

— Нимхаша? — тихо позвала я блондинку, которая с отвращением смотрела на наших невест.

— М?

— Это то, о чем я думаю? — задала я пространный вопрос, глядя на из последних сил проваливающих испытание девушек, но она все прекрасно поняла.

— Выглядит, как саботаж. — мрачно кивнула богиня любви.

— Можешь спуститься вниз к прессе? — страдальчески вздохнув, попросила я ее.

— Отменить все? — уточнила она.

— Да… — выдохнула я и сделала один большой глоток вина, так как у меня во рту пересохло, когда я представила, что этот завтрак бы показали по всем центральным каналам, если бы я не решила прежде лично все увидеть. Генеральная репетиция так сказать. — Я не могу их в свет выпустить. Они нас опозорят на всю галактику. Проведем отбор без лишних глаз и ушей. Тем более результаты уже известны.

— А Айдан против не будет? — как-то странно посмотрела на меня блондинка, немного приподняв левую бровь.

— Он дал мне задание, остальное его не интересует. — отмахнулась я, залпом допивая вино и вставая из-за стола. — Оперативно, однако.

Хореографы в количестве пяти штук очень быстро явились на зов Элиота, что не могло меня не радовать. Приятно видеть, что люди работают. Как-то странно я начинаю рассуждать об окружающих. Словно директор фирмы какой-то. Вживаюсь в роль императрицы? Возможно.

— Приветствую вас, господа. — пожимая протянутые руки, приняла я приветствия пяти мужчин изящного телосложения. В этом государстве еще и такие бывают? Я думала, у нас тут один Элик барышня изящная, а оно вон как оказалось. Пятеро хореографов были на столько элегантны, что я рискнула поставить под сомнение слова Айдана об отсутствии в его государстве гомосексуализма.

— Доброе утро, леди Мур. Вы звали нас? — первым вступил в переговоры жгучий брюнет с намазанными гелем вьющимися волосами.

— Да. Скажите, вы не могли бы прямо сейчас помочь этим дамам продемонстрировать мне их танцевальные навыки? — хмуро глядя на этого плясуна, попросила я, и мне не отказали.

* * *

— Вик, я разобралась с репортерами и телевизионщиками. Все ушли, никто не обиделся… — вернувшись в обеденный зал, ненадолго переквалифицировавшися в танцевальный, отчиталась Намхаша. А потом она увидела ЭТО. — Это что такое?

— Хотела бы я знать… — пробормотала я, глядя на невест исподлобья.

— Слушай, я, конечно, не эксперт, но… — растерянно протянула она, положив узкую ладонь мне на плечо.

— Выглядит, как припадок. — внезапно пробудился во мне врач-психотерапевт. И он советовал мне не лечить этот недуг, а добить страдалиц. Но у меня был другой приказ от императора.

— Да, что-то такое есть… — эхом откликнулась девушка.

— Элиот. — позвала я секретаря, с отвисшей челюстью наблюдающего за танцем, сильно напоминающем процесс экзорцизма. Кто его проводил, было не понятно, но жертвы неистовствовали. Двадцать барышень катались по полу, еще десяток имитировал ламбаду на свой манер, остальные же просто дергались так, будто у них осы под балахонами.

— Д-да, леди Мур… — подошел ко мне мужчина с круглыми глазами.

— Это новая мода или изощренное издевательство? — подозрительно протянула я, недобро прищурившись на невест.

— Не могу знать, леди Мур… — сдавленно ответил секретарь.

— Помоги, пожалуйста, хореографам покинуть зал. И вызови им доктора. А то, кажется, они сейчас сами в припадке биться начнут от этой свистопляски.

— Слушаюсь. — выдохнул он и торопливо пошел к мужчинам, которые стояли возле стенки и в ужасе жались друг к дружке, пока претендентки на трон отжигали не по-детски.

— И что ты теперь будешь делать? — тихо спросила у меня Нимхаша.

— А что обычно делают, когда на первом же этапе конкурса отсеиваются все претенденты на победу? — так же тихо спросила я и сама же ответила. — Проведу мотивационный тренинг, пока не начались жертвы.

— Знаешь, я впервые вижу, что бы танцевали без музыки. — призналась мне блондинка.

— Да мы даже включить ее не успели, как их закоротило. — усмехнулась я, поднимаясь со стула и направляясь к девушкам. — Все, прекращайте! Я вас поняла. Садитесь за стол, разговаривать будем.

Спорить никто не стал. Невесты послушно уселись за стол и с опаской на меня поглядывали, ожидая начала речи. За спиной у меня организовалась группа поддержки, а в дверях начали толпиться все кому не лень. Еще бы! Такое событие и за закрытыми дверями.

— Девчонки, — отбросив формальности, обратилась я к невестам, — все мы знаем, зачем вы здесь собрались. Очевидно, что вы от этого не в восторге, но хочу сказать, что вы рано начали паниковать.

— Ну да, конечно. — тихо шепнула одна из невест, пряча взгляд.

— Именно так. — повысила я голос. — Но вы уже переходите все границы разумного.

— А ты кто такая? — с вызовом спросила девушка, сидящая дальше всех.

— Я — дочь генерала сотого легиона и одна из вас, невест. Я так же, как и вы являюсь участницей отбора. — ответила я и замолчала, следя за их реакцией.

Все девушки, как по команде, вскинули головы и осмотрели меня удивленным взглядом. Ну да, я не вписывалась в их понятие о том, как должна выглядеть вынужденная претендентка на роль императрицы.

— Такое чувство, что тебя это устраивает. — осмелилась озвучить общую мысль невеста, сидящая ближе всех ко мне. Не помню, чья она дочь.

— Более чем. — без раздумий ответила я, чем вызвала удивленный вздох всех девушек. — И я могу сделать так, что вы не пройдете этот отбор. Вы ведь этого хотите?

— Д-да. — нерешительно ответили барышни, еще не решив, стоит ли мне доверять.

— Тогда прекращайте вести себя, как идиотки, и доверьтесь мне. — серьезно сдвинув брови, сказала я. — Прекращайте этот маскарад и балаган, помогите мне создать видимость отбора, и скоро вы сможете вернуться домой целыми и невредимыми.

— Но кто-то ведь все равно должен будет остаться по итогам отбора! — обличительно воскликнула одна из девушек.

Я насмешливо выгнула бровь, глядя прямо ей в глаза. Да, должен. Да, останется. Вы еще не поняли, кто именно? Правда не поняли? И чем шире становилась моя улыбка, тем отчетливее проступало на их лицах понимание ситуации. Долго же до вас доходило, красавицы.

— И вам совсем не страшно? — робко спросила девушка с большими голубыми глазами и немного вьющимися светлыми волосами.

— Нет. — честно ответила я.

— Нас точно не выберут? — немного смелее уточнила сероглазая, темноволосая девушка.

— Я об этом позабочусь, если вы будете делать то, что я прикажу. — сейчас я обозначила им свою позицию, показывая, кто скоро станет здесь императрицей. Переглянувшись между собой, девушки синхронно и куда изящнее, чем раньше, встали с мест и одновременно склонились в низких поклонах.

— Приказывайте, леди Мур. — хором сказали они, и в их голосах я отчетливо слышала облегчение.

Отлично.

— Для начала мы вас переоденем.

Отступление 5

Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Император Айдан Эрд.

— Вы желали меня видеть? — появился в дверях моего кабинета "главный механик".

— Проходи, Хеонкар. — глядя перед собой расфокусированным взглядом, приказал я. — Время пришло. Нам нужны твои способности.

— Что-то произошло? — нахмурился он, моментально становясь серьезным. Пройдя в кабинет, слуга сел в кресло передо мной.

— О нас узнали. — сказал я таким тоном, каким обычно озвучивал приговоры.

— О нас… В смысле о том, что мы… — стал быстро соображать Хеон, вцепившись ладонями в подлокотники. — Кто узнал? Как?

— Не знаю как. — раздраженно бросил я, рывком поднимаясь с кресла и принимаясь мерить кабинет шагами. — На нас объявил охоту Древний.

— Но мы ведь были осторожны, лорд Айдалион! — взволнованно вскочил "механик", сжимая кулаки.

— Мы — да. А недавние адепты Прорыва — нет. — развел я руками, вспоминая наш разговор с Хароном. — Кто-то смог улизнуть от Древнего так, что тот заметил это и смог легко сложить два и два. Где один, там и одиннадцать. У него дар Познания, а теперь он узнал, куда рыть, и мироздание дало ему эти ответы. Он не узнал наши имена и местоположение еще лишь потому, что твой барьер еще действует. Но он очень старый, его надо обновить.

— Мой лорд, если я применю силу Хаоса теперь, когда на нас спустили собак, то они в два счета возьмут след. — нервно пояснил Хеон, дернув щекой.

— А если не применишь, то уже очень скоро они будут точно знать, кого и где искать. Думаешь, они посмотрят на наши заслуги перед этим миром? Вышвырнут за грань и разговаривать не станут! — рявкнул я, прекрасно понимая всю верность слов своего подчиненного. — Хотя погоди… У нас же тут бегает неинициированная богиня любви с силой Хаоса. Можем на нее списать всплеск активности наших сил.

— Вы про леди Мур? — вскинул он брови и, широко распахнув глаза, стал быстро соображать. — А ведь это выход. Реальный выход. Пусть она применит свой дар на полную мощность, а я в этот момент долью силу в щиты. Никто и не поймет, что колдовали несколько порождений Хаоса.

— Именно. — подойдя к окну и вцепившись в подоконник, мрачно кивнул я.

— Простите, но вас, кажется, еще что-то беспокоит. — осторожно уточнил он.

— Беспокоит. — глядя невидящим взглядом в даль, ответил я. — Прорвавшиеся адепты. Нам ли не знать, какое несметное количество различных форм магии обитает за Гранью? Меня не покидает ощущение, что прорвавшийся где-то поблизости. Но какая у него цель? Чей он прихвостень? Или это сущность рангом повыше? Началась какая-то игра, Хеон. И правила ее нам не известны. Еще и корабли на границе пропадать без вести начали.

— Думаете, это связано? — нахмурился мой адепт.

— Если нет, то это два странных, редких, почти невозможных события, которые случились одновременно в одном и том же месте по чистой случайности. — усмехнулся я, до хруста сжимая подоконник в руках. — Нет, такие совпадения даже за Гранью практически не встречаюсь, а в Порядке и подавно. Когда сто сорок лет назад мы прорвались сюда из Хаоса, помнишь, как все было?

— За вами был легион, мой лорд. — в почтении склонился он, вспоминая тот роковой день.

— А выжили только мы! — зло сказал я, и в глазах заклубилась тьма Хаоса. — И то, потому что нам помогли.

— Вы — Дух Войны, мой лорд. Легионы существуют только для того, что бы сражаться и погибать по вашему приказу. Не важно в каком мире. — убежденно ответил он, решительно сводя брови.

— Я был уверен, что смогу уничтожить остальных и получить их силу. Я бы стал Повелителем Хаоса. Я был почти у цели… Даже отобрал силу у Пожирателя Богов. И в итоге был сослан в армию Прорыва, как последний… адепт. — воспоминания о прошлом до сих пор жгли сердце раскаленными прутьями злости.

— Несмотря ни на что, мы выжили, мой лорд. Вы возглавляете самое сильное государство в галактике. Мы — самая сильная военная держава в истории Порядка! — попытался указать мне на наши нынешние заслуги Хеон.

— Прекрати. Мы оба знаем, что это пыль по сравнению с тем, на что я был способен раньше. — от едва сдерживаемого гнева было сложно дышать. Но нельзя давать волю эмоциям, иначе разрушения будут колоссальными. — По моему приказу сотни таких галактик шли в бой! Сотни! А теперь я даже ошметки магии металла под контроль взять не могу без привязки к девушке. Знаешь, чего я хочу больше всего на свете?

— Вернуться? — тихо спросил он, прекрасно понимая, что творится у меня в душе.

— Вернуться.

Над столицей уже начали сгущаться тучи, скрывая во мраке гораздо больше, чем я думал.

Глава 10

Первый день императорского отбора.

— Ваше величество! Беда! — ворвался в кабинет императора главный повар с ножом в руке.

— Где-то я это уже слышал… — едва слышно вздохнул Айдан, разбирая отчеты с дальних рубежей. Новости приходили тревожные, пропали еще несколько кораблей ках-шахрастарского флота и найти их пока не удалось. — Вот прям беда?

— Бабы штурмом взяли погреб с вином! — выпалил на одном дыхании мужчина, крепче сжимая в руке тесак.

— Все пятьдесят? — удивленно вскинул брови Айдан. Такого странного единодушия от невест он не ожидал.

— Пятьдесят одна, ваше величество. — мстительно прошипел повар, сходу сдавая Авикейлу. — Леди Мур руководила нападением! Это статья! Организованная преступность! Казнить! Срочно!

Брови императора взмыли в еще большем недоумении, ведь такое в его резиденции не случалось раньше.

— А где была охрана? — задал логичный вопрос Айдан.

— Охрана пала, мой император. — хмуро ответил повар, отводя глаза в сторону. — Это был неравный бой. Их было всего трое, а леди надели сарафаны.

— Ну, если сарафаны, то ладно. — обескураженно пробормотал он, но быстро взял себя в руки и грозно нахмурился. — Охрану казнить. Ледей разнести по комнатам. Свободен.

— Ваше величество, леди скрылись с места преступления вместе с охраной. Погреб вынесли подчистую. — мрачно ответил мужчина, бессильно уронив руки вдоль тела.

— У нас такой маленький погреб? — снова удивился император. Что-то происходило, но он никак не мог понять, важно ли это. — Иначе бы они не смогли унести все. Кто ответственный за винные запасы?

— Я, мой император. — сразу же признался повар, переминаясь с ноги на ногу. — И нормальный у нас погреб. Просто эти леди какие-то неправильные.

— Почему я чувствую себя глав. врачом в вытрезвителе? — меланхолично спросил Айдан в пустоту. — Передай начальнику охраны, что к вечеру леди должны быть во дворце. Все, иди. Казнить бы тебя, но готовишь, как бог.

— Слушаюсь, ваше величество. — низко поклонившись, мужчина удалился из кабинета, а император не долго думая решил воплотить часть своего плана в действие. Чутье подсказывало ему, что это будет самое благоприятное время для их затеи с барьером Хаоса.

— Хеон, зайди. — связавшись с "механиком" по коммуникатору, приказал Айдалион. Слуга не заставил себя долго ждать и уже через пять минут был в кабинете его величества.

— Звали, мой лорд? — склонившись, спокойно спросил Хеон.

— Проследи за леди Мур и организуй провокацию. — с непроницаемым выражением лица приказал император. — Когда она воспользуется магией, займись барьером.

— Слушаюсь.

Хеон удалился, а Айдан был уверен, что все пройдет гладко.


Второй день императорского отбора.


— Ваше величество! Беда! — ввалился в кабинет императора начальник охраны.

— Просто свяжи ее. — устало уронил голову на стол Айдан. От Хеона все еще не было вестей, а уже прошли целые сутки. И несмотря на то, что он чувствовал всплеск активности Хаоса, который наверняка так же почувствовал и Древний, было ощущение, что не все идет по плану.

— Что, простите? — на миг растерялся военный.

— Докладывай, говорю. — немного ворчливо отозвался Айдан, чувствуя намечающуюся мигрень.

— Слушаюсь! — выслуживаясь, гаркнул мужчина, вытягиваясь по струнке.

— И не ори. — мрачно приказал император.

— Слушаюсь. — тут же перешел на шепот начальник охраны. — Со мной связался капитан стражи двадцать третьего сектора Хагроса. Они задержали группу женщин, устроивших беспорядки в военной академии космических сил Ках-Шахрастара. Кажется, это…

— Мои невесты? — меланхолично закончил за него Айдан. Подумать только, и что эти полоумные забыли в академии?

— Так точно, ваше величество. — повинно склонил голову охранник, не сумевший усмирить женщин.

— Пусть подержат их в изоляторе пару дней. — приказал он, и сам удивился своим словам. — И как я сразу до этого не додумался? Передай капитану, что его ждет повышение.

— Эммм… Слушаюсь, ваше величество. Что прикажете делать с тремя группами выпускников, примкнувших к ним во время нашествия?

— Это еще что за беспредел? — ошеломленно вскинул брови Айдан, но тут же сам себя одернул. — Хотя… Чего это я удивляюсь? Выдай им дипломы и отправь на границу. Там как раз несколько эсминцев пропали без вести. Пусть расследуют это дело, раз на месте не сидится.

— Будет исполнено, ваше величество.

Начальник охраны удалился исполнять приказ императора, еще не зная, что исполнить его он не сможет, а Айдан стал раздраженно жать в коммуникаторе кнопку вызова. Помнится, он кое-кому поручил не сложное дело проследить за обычными женщинами и не дать им натворить ничего такого, что они уже натворили.

— Хеон. Какого хрена? — зло процедил император, едва механик принял вызов. — Я тебя за чем посылал? Что? Семь барьеров поставил? Вместо одного? Не перебор, не? Перестраховщик. Почему баб не остановил? Не ври, на адептов Хаоса не действует магия богов Порядка, Авикейла не могла тебя заколдовать. Ах, вино… Ну, вино да, вино могло. Когда вернешься, я оторву тебе голову. Лично. Что?.. Что значит не вернешься?


Третий день императорского отбора.


— Ваше величество! Беда! — вбежал в императорский кабинет мужчина в форме капитана стражи.

— Ты еще кто такой? — мрачно спросил император, глядя на посетителя красными от недосыпа глазами и поражая обширностью черных кругов под ними. Сегодня голова у него болела еще сильней, и тому были веские причины. Одна из этих причин заставляет всех подряд голосить "беда" с утра пораньше в этом самом кабинете. Хм… Может, дело в кабинете? Может, вообще стоит перенести столицу на другую планету?

— Капитан стражи двадцать третьего сектора, ваше величество. — согнувшись в низком поклоне, представился военный. — У нас чрезвычайное происшествие!

— Я, конечно же, пожалею, что задал этот вопрос, — без особого энтузиазма протянул Айдан, — но что у вас в двадцать третьем секторе случилось?

— Побег, ваше величество. — трагично выдохнул капитан.

— Леди Мур сбежала? — понятливо предположил император.

— Все сбежали. — вдруг огорошил его мужчина.

— В смысле? — настороженно спросил Айдан.

— Девушки, осужденные, тюремщики, — послушно принялся перечислять капитан, — следователи, охрана, пара судей и шесть ках-шахрастарских борзых, охранявших периметр. Но первой была леди Мур, да. Я просмотрел записи с камер внутреннего наблюдения. Сначала все было нормально, леди с интересом осматривались в камере и даже какое-то время вполне мирно там сидели. А потом леди Мур сказала "смотрите, что я в кине видала", и вот такого я даже в "кине" не видал. Охрана сама открыла их камеры, проводив на выход, а потом к ним стали присоединяться все, кто попадался на пути. С ними ушли и задержанные студенты. Я не осмелился открывать огонь, а иначе мне одному было их не остановить. Ваше величество? У вас там это… коммуникатор в руке раскрошился…

— Где они сейчас? — безуспешно пытаясь держать себя в руках, процедил Айдан.

— Простите, ваше величество. Я… упустил их.

— Упустил толпу людей? — обманчиво спокойно уточнил император и, не выдержав, сорвался на крик. — Да их с орбиты должно быть видно!

— Виноват, ваше величество… — не стал отрицать своей вины капитан, понуро опустив голову.

— Проваливай. — сплюнул желтоглазый, из последних сил уговаривая себя не убивать нерадивого капитана.

— Слушаюсь.

Капитан поспешно покинул императорский кабинет, а Айдан высыпал на стол остатки коммуникатора из ладони и достал из стола еще один, точно такой же коммуникатор. Сделав глубокий вдох, он послал вызов механику.

— Хеон. Ты еще жив? Это не на долго. Где ты? Почему о побеге я узнаю последним? Что? В смысле "не актуально"? Где вы, я не расслышал? Какого хрена вы там делаете? Совсем крыша поехала?! Да мне плевать, как ты ее остановишь! Штурмовать резиденцию второго генерала — это полное безумие! Он вас перебьет и только потом спросит имя! Хеон, если с ее головы хоть волос… Что? Взяли резиденцию? Генерал присоединился? Идете к третьему генералу? Мать твою, у вас там список что ли? Что вообще происходит?! Сколько вас там вообще? Пятьсот человек? Почему мне кажется, что это не предел беспредела? Так, дай трубку моей невесте. Живо. Что? Кто тебя не пускает? Генерал второго легиона? Ну, это уже ни в какой дредноут не лезет! Да понял я, что она их околдовала всех, не тупой… Ладно, следи за ней. Она не должна помереть, пока я лично ее не придушу к Бездне.


Четвертый день императорского отбора.


— Ваше величество? — осторожно постучался Хеон в кабинет императора и немного приоткрыл дверь, опасливо заглядывая внутрь. По правде говоря, он уже не удивился бы, даже если бы в него вместо приветствия запустили булавой или палачом.

— Беда? — устало предположил император, не ожидая услышать в ближайшее время ничего более оптимистичного.

— Мы еще не поняли. — честно признался Хеон, проходя в кабинет и прикрывая за собой дверь.

— Где Авикейла? — прямо спросил Айдан, чувствуя, что уже теряет терпение.

— В доме десятого генерала и немного в доме одиннадцатого. — неловко отвел глаза в сторону слуга.

— Это как? — крайне удивился… Да что уж там! Натурально офигел от такого ответа Айдан, слабо представляя себе такой расклад.

— Ну… — замялся Хеон, потирая зазудевший затылок. — Они все в резиденции десятого не поместились и вот… Просто с леди Мур уже четыре тысячи человек… Но она в полном порядке! Ни один волос с ее головы…

— Прекрасно. — опасно спокойным тоном перебил его император, отклоняясь на спинку кресла и прикрывая ресницами злой блеск в глазах.

— Правда? — неуверенно, и даже как-то жалобно спросил механик.

И это стало для Айдалиона последней каплей. В ярости отшвырнув от себя стол, он метнулся к слуге, хватая его за глотку.

— Нет, мать твою! — прошипел ему в лицо император. — Я в бешенстве! Что эта женщина творит, Бездну ей в глотку?! Четыре дня где-то шляется! Это так она отбор проводит?! Кто выживет, тот прошел?! Я ее о чем просил?! Я просил занять чем-то девушек всего на одну неделю! Занять!!! Я не просил рушить планету! Кто здесь лорд Хаоса вообще?!

— Вы, ваше величество. — в ужасе пролепетал Хеон. Он же очень давно не видел своего лорда в таком состоянии и сейчас был крайне напуган этим фактом. — Успокойтесь пожалуйста. Ничего непоправимого леди не совершила. Никто не пострадал. Даже академия с тюрьмой не разрушены. Да что там тюрьма, леди даже репортеров обезвредила! Они хотели снять репортаж про ее похождения, чтобы выпустить эту сенсацию в прямой эфир. Но благодаря дару вашей невесты они не стали ничего снимать…

— Конечно, не стали!!! — метнув стул в стену, рявкнул Айдалион. — Они там вместе с ней в поход отправились!

— А как вы догадались? — шокировано выдохнул механик.

— А были другие варианты? — наигранно удивленно развел руками император. — Слушай, может мне ее на границу отправить? Туда, где эсминцы пропадают. Уверен, уже через сутки неведомый враг вернет мне все мои корабли, немного своих кораблей, часть своей казны и слезные мольбы забрать это чудовище обратно. Фух, выговорился. Вот что мне с ней делать?

— Если позволите, мой лорд, я бы сделал предположение, что леди вернется на свадьбу. — осторожно сказал Хеон, мечтая стать невидимым и больше никогда не попадать под горячую руку его повелителя. Уж он-то точно знал, чем обычно это грозило неудачникам вроде него.

— Ага. С армией. — фыркнул Айдан, немного успокаиваясь. — И, чем Бездна не шутит, флотом. Чьим-нибудь. Почему у меня такое ощущение, что на Хагросе открылся филиал Хаоса?

— Мы все исправим, ваше величество.

— Вряд ли. Свободен.


Пятый день императорского отбора.


— Ваше величество? — осторожно заглядывая в императорский кабинет сквозь приоткрытую дверь, несмело произнес Хеон.

— О! Хе-хе-хон, дружжжище! — пьяно воскликнул Айдан из удобного мягкого кресла в зоне отдыха в углу помещения. — Заходи. Конь-ик-як будешь?

— Вы пьяны, мой лорд? — недоуменно вскинув брови, спросил механик, входя в комнату.

— В говно, адепт. — утвердительно кивнул император, пытаясь сфокусировать взгляд на слуге.

— Я хотел отчитаться, что…

— Что? — моментально трезвея, перебил его Дан. — Что я больше не император? Что она захватила мой флот? Возглавила восстание? Организовала Прорыв? Что, Хеон?

— Нет, ваше величество. — пролепетал адепт лорда Хаоса. — Пока только захватила семьдесят шесть домов генералов. Вместе с генералами и их армией.

— Какая молодец. — наигранно восхитился Айдалион. — До свадьбы успеет захватить всех. А что потом? Не знаешь?

— Никак нет, мой лорд. — опасливо пятясь к выходу, произнес Хеон.

— И я не знаю. Извини, вина нет, она все вынесла. — усмехнулся император. — Но есть коньяк. Хороший. Будешь?

— Я еще кое-что хотел сказать… Там ваш главный повар…

— Возглавил тайную канцелярию?

— Нет. Пока просто слег с нервным срывом.

— О как. — поцокал он. — Ну, это нормально. У меня это тоже, видимо, есть в планах. Сначала срыв, потом прорыв. Ничего необычного.

— Нет-нет, — тут же замахал руками адепт, чувствуя, что его не верно поняли, — он просто пытался приготовить какие-то "блинчики" по рецепту леди Мур, но у него ничего не вышло.

— Опять леди Мур. — скривился Дан, доливая коньяк в бокал. — Везде леди Мур. Почему она не здесь, Хеон? Почему ушла?

— Мой лорд, кажется, вы снова начали терять контроль над магией металла. — сделал осторожное предположение слуга.

— Еще вчера начал, — кивнул император, подтверждая страшную догадку своего подчиненного, — сейчас активно продолжаю. Знаешь, что самое хреновое во всей этой истории, адепт?

— Н-нет, ваше величество.

— Я понятия не имел, что мне будет так хреново без нее. Пусть бы дальше чудила, но только здесь. Рядом со мной. Это становится просто невыносимым.

— Кхм… Коньяк, говорите?


Шестой день императорского отбора. Итоговый.


— Ваше… Ай!!! Ваше величество? Пора вставать, у вас совет через пол часа. Я сейчас войду, пожалуйста, не кидайтесь больше кинжалами. — попросил Хеон, стоя за дверью. Вчера он поздно ночью ушел из этого кабинета и был уверен, что утром все будет в порядке. Но что-то опять пошло не так.

— А это не я. — меланхолично ответил император. — Они сами теперь кидаются.

— Значит не войду. Понятно. — тихо пробормотал слуга и, повысив голос, спросил: — Магия совсем не слушается?

— Совсем. Самое то для совета с генералами. — пожал плечами монарх. — Авикейла вернулась?

— Частично, ваше величество. — на миг замявшись, все-таки признался Хеон.

— И какая ее часть вернулась? — ощущая странное злое веселье, спросил Дан.

— Двадцатитысячная. — обреченно ответил адепт.

— Не понял. — моментально перестал веселиться Айдалион.

— У нас там перед зданием митинг собрался. — вздохнув, попытался войти в помещение Хеон. И вот у него получилось, ничто ему не помешало. Видимо, магия монарха так же офигела от такой вести.

— И она, конечно же, его возглавляет? — обманчиво спокойно предположил император.

— Так точно, ваше величество. Там сотня генералов со своими людьми. В общем двадцать тысяч человек получилось. У них и транспаранты есть. На них написано, что они поддерживают кандидатуру леди Мур в качестве императрицы. Знаете, когда все это началось, я думал, что после всего ее ни за что не примут в этом качестве, а оно вон как обернулось. Это же хорошая новость?

— Угу. Замечательная. — сдернув со стула рубашку, принялся одеваться император. Он провел в этом кабинете ночь, и сейчас выглядел не лучшим образом.

— Ваше величество, вы как-то подозрительно спокойны… — несмело сказал механик. — У вас все в порядке?

— В полном. У меня украли весь запас вина, но остался еще коньяк. Хороший такой коньяк. Прикажи слугам подать завтрак.

— Слушаюсь.

Через десять минут император был полностью собран и все так же спокоен. Позавтракав, он направился в зал заседаний, полностью уверенный, что его уже ждут там все сто генералов. Ведь еще две недели назад он назначил совет на этот день и час, и все генералы были заблаговременно оповещены. Но едва император открыл двери в зал совета, как понял, что это были не все сюрпризы судьбы для него на сегодня.

— Что это? Где все? — застыв в дверях, спросил Айдалион, ощущая, как все его напускное спокойствие опасно затрещало по швам.

— Эм… Как я уже говорил, ваше величество, сегодня у нас перед зданием резиденции собрался митинг… И вот все сейчас там. — виновато ответил ему Хеон.

— Ну, положим, не все. — неожиданно раздался за их спинами голос Вики. — Доброе утро, Дан!

— Тыыыы!!! — моментально озверел Айдан, теряя дар речи и человеческий облик.

— Пхве, ты пьяный что ли? — отступив от него и прикрывая нос руками, скривилась Вика. — Не дыши на меня. Не стыдно с утра бухать?

— Это говорит мне девчонка, которая неделю бухала в ста домах, в академии и тюрьме?! — задыхаясь от злости, закричал монарх, наступая на нее.

— Воу, не надо так орать. — вскинув ладони в предупреждающем жесте, нахмурилась леди Мур. — Я не пила вообще-то.

— ГДЕ ТЫ ШЛЯЛАСЬ?!!! — на предельной громкости заорал Дан, продолжая на нее наступать. Хеон мялся неподалеку, не зная, как поступить в этой ситуации. — Что ты вообще себе позволяешь?!!! Это так по-твоему должна вести себя леди и будущая императрица?! Да какая из тебя императрица!!! Я тебя о чем просил, Вика?! Всего одну неделю занять дочерей генералов! Неделю! Просто тихо посидеть в резиденции! Это так сложно?! Я и так все время закрывал глаза на твои чудачества! Но если раньше они не переходили все границы, то теперь ты стала вести себя, как последняя…

— Кто? Ну, договаривай. — недобро прищурилась девушка, прекратив отступление. Эти слова ее задели и теперь уже она начала злиться.

— У меня должно было сейчас состояться важное совещание. — сжав кулаки и стараясь говорить спокойней, начал Дан. — Со всеми генералами. Это должно было стать событием, которое изменило бы жизнь всех ках-шахрастарцев. Ты хоть представляешь, сколько сил я вложил в это дело?!!! Ты вообще хоть когда-нибудь головой своей начнешь думать?! Или жажда денег последние мозги выбила?!

— Все сказал? — холодно спросила она и, не дав Айдану прийти в себя от такой наглости, протянула ему один из листов бумаги, который до этого держала в руках. — Вот заявление о поддержке всех твоих новых законопроектов за подписью всех ста генералов. — впихнув в руки монарха первый лист, она протянула ему второй: — Вот заявление этих же генералов с просьбой назначить меня на должность императрицы в обход конкурса невест. — впихнув ему второй лист, девушка присела в чопорном поклоне, в котором не было ни капли почтения, только формальность. — Поздравляю с успешно проведенным совещанием, ваше величество. Неделю назад Элиот сказал мне, что на этом совещании у вас есть шанс получить максимум десять процентов голосов. И если я не ошибаюсь, то именно по этой причине нам пришлось продолжать фальсифицировать отбор. Но и в этом случае вы получили бы лишь шестьдесят процентов голосов. Да, это большинство, но не единогласность. Были бы недовольные, желающие помешать вам и прочее. Теперь на вашей стороне весь совет генералов. Точнее, на моей стороне. Приношу свои извинения за нанесенный вашему погребу ущерб. Мне было необходимо наладить контакт между невестами, что бы с их помощью заручиться поддержкой их отцов. В академии мы подбирали им женихов, что бы они были уверены, что не станут вашими женами. В тюрьме заручались поддержкой стражей порядка. Наших сил хватило, что бы убедить остальных генералов присоединиться к нам добровольно. Знаете, сложнее всего было с моим отцом. Он очень просил меня отказаться от затеи стать вашей женой, но я сказала ему, что вы порядочный мужчина, который сможет обо мне позаботиться. Забавно, да? Свадьба завтра в десять утра, Ваше величество. Я буду в белом. Не опаздывайте.

Закончив свою речь, Вика круто развернулась на пятках и, чеканя шаг, отправилась прочь. Мужчины же ошеломленно смотрели ей в след и пытались вспомнить родную речь.

— Это что сейчас было? — хрипло спросил Айдалион, сжимая в руках два листа идеального решения двух основных своих проблем.

— Императрица, мой лорд. — глядя на удаляющуюся фигурку девушки, тихо ответил Хеон. — Это была императрица.

Глава 11

— Нимка, я правда не понимаю! — вот уже полчаса раздраженно меряя свою комнату шагами, воскликнула я. — Я что, так много прошу? Мне не нужна любовь до гроба или какая-то феноменальная верность с его стороны, я просто прошу хоть немного мне доверять! Неужели я не достойна даже капли его уважения?! К фокусникам на ярмарке и то больше доверия, чем ко мне! А ведь мы завтра станем не просто знакомыми, мы станем мужем и женой! А он как себя ведет?! Нет, ты слышала, что он мне сказал?!

— Ага. — весело ответила богиня любви, восседая в удобном кожаном кресле и кушая виноград. Кажется, ей вообще плевать на мои переживания.

— Что "ага"? Кончай жевать! Ты пожрать ко мне пришла что ли? Кто тут богиня любви, мать твою? Можешь дать хоть какой-то дельный совет?!

— Попробуй виноград. Он шикарен. — насмешливо ответила Нимхаша, не понимая моих терзаний.

— Да пошла ты. То же мне, подруга. — беззлобно фыркнула я, открывая шкаф и зарываясь в его содержимое. Всегда, когда у меня плохое настроение, хорошая одежда помогала с этим справиться. А еще масочки, ванночки, маникюр, массаж и шопинг. Ну и золото, да. Куда ж без него?

— Вика, ты влюбилась. просто влюбилась. Вот и бесишься. — начала нести полную ахинею эта полоумная блондинка.

— Совсем рехнулась? С чем у тебя там виноград? С кокаином? — не прерывая своего занятия, огрызнулась я. Надо же было такое сказать… — Было бы в кого влюбляться.

— Что ты там ворчишь? — улыбалась эта негодяйка, грациозно отщипывая еще одну виноградину из грозди.

— Ты полная дура, если считаешь, что я в него втюхалась. — не постеснялсь я ее оповестить о печальном состоянии ее мозгов. Их не было — факт. — Да его вообще никто не любит. Наглый, вспыльчивый, недальновидный, самовлюбленный павлин!

— М! Люблю павлинов! Очень красивые птицы. Но значит ли это, что ты считаешь Айдана красивым? — хитро прищурилась богиня. Не пойму, у нее глаза лишние? Я ведь и выцарапать их могу…

— Чтоб ты знала, он вообще не в моем вкусе. — хмуро ответила я, зарываясь еще глубже в шкаф. Теперь из вороха одежды торчала только моя нижняя половина. Половина нижняя, яркая, подвижная. Мда. Это было где-то тут… Где же? Я точно помню, что прятала пачку куда-то сюда.

— Вот это новость! А можно поподробнее? Какие тебе нравятся? — заинтересовалась моими вкусовыми предпочтениями девушка. Какие-какие… Другие! Главное, чтоб не долбан был. О! Нашла! Победно запыхтев, я вытащила из кучи вещей пачку тонких сигарет и упала в кресло напротив богини. Шкаф так и остался открытым, а на полу валялась часть одежды. Ой, потом уберу.

— Мне нравятся высокие, худощавые блондины. С большими серыми глазами в обрамлении пушистых ресниц. Знаешь, у мужчин очень часто ресницы длиннее и пушистее, чем у женщин. Может, дело в том, что они не пользуются косметикой? Как считаешь?

— Очень может быть. Но вероятнее всего дело в их гормонах, благодаря которым у них не только вокруг глаз обильная растительность. — ответила блондинка.

— Прекрати, еще немного и я могу подумать, что у тебя есть мозги. — ухмыльнулась я, подкуривая сигарету и блаженно затягиваясь. Да уж, нервы у меня ни к черту стали.

— Не уходи от темы, паровоз. Рассказывай дальше. — не обратила на мои слова внимания златоглазка, отставляя в сторону вазочку с фруктами и доставая из пачки сигарету. Тоже курит что ли? Похоже на то.

— Дальше? — откинувшись на спинку кресла и устремляя взгляд в потолок, задумалась я. — У него должен быть легкий характер и отличное чувство юмора.

— Ндааа… С тобой без чувства юмора ужиться будет трудно, это факт. — философски покивала богиня, выпуская изо рта колечки дыма, которые в полете превращались в сердечки.

— Позерша. — фыркнула я, стряхивая пепел в бокал с вином. Мы его разлили к фруктам, но я так и не притронулась к своей порции. — Он должен быть умным и хитрым. Только рядом с таким мужчиной можно быть уверенной, что не придется все брать в свои руки, ведь он и сам будет в состоянии найти решение любой проблемы. Нет, ну ты представляешь, все, на что хватило фантазии Дана, это взять девчат в заложники!

— Ты опять начинаешь? — кинула на меня недовольный взгляд Нимхаша. — Нормально же общались. Забей на него, давай еще поговорим об идеальном мужчине.

— А нет его. — огорошила я ее, усаживаясь в кресло боком и закидывая ноги на подлокотник. — Идельный мужчина — он на то и идеальный, что бы не существовать. Все эти качества можно найти, но в разных мужчинах. Так что смысла мечтать о несбыточном я не вижу.

— А самое смешное то, что зная свой идеал, ты влюбилась в того, кто могуч, темноволос, желтоглаз, напорист и суров. — рассмеялась паршивка, уворачиваясь от виноградины, которую я в нее запустила.

— Последний раз говорю, я его не люблю! — зашипела я рассерженной кошкой. — Мне симпатичен его статус и материальное положение. Для такой материалистки, как я, этого достаточно.

— То есть спать с ним ты будешь с глубоким отвращением на лице. — понятливо покивала богиня и не успела увернуться от летящей в нее целой грозди винограда. — Эй, не играйся с едой!

— Вот как и с кем я буду спать, тебя вообще не касается! — огрызнулась я, затягиваясь очередной порцией горького дыма с ароматом ментола. — Может, я после свадьбы вообще отлучу его от тела на пожизненной основе.

— Ага, как же, такого отлучишь. — заржала эта овца, но я уже устала на нее ругаться. Невыносимая девчонка. Потому и сдружились.

— Думаешь, не смогу? — прищурившись, с вызовом спросила я.

— Думаю, не дадут. — подмигнула она мне.

— Ты недооцениваешь мою мощь, женщина. — грозно выпятив грудь, воинственно провозгласила я, но Нимхаша только рассмеялась.

— Поверь, я знаю, о чем говорю. У Айдана такой темперамент, что небу жарко становится. Это я тебе как богиня любви заявляю.

Я как раз хотела что-то съязвить по этому поводу, но тут в дверь моих апартаментов послучали. Стучали очень деликатно, значит это не его чокнутое величество приползло молить о прощении. Не знаю почему, но я ощутила досаду. Да ну блин! Так сложно сказать "Вика, прости, ляпнул не подумав"?! Вот же… варвар.

— Входите! — крикнула я, в очередной раз стряхивая пепел в бокал. Блондинка продолжала скалиться и хитро на меня поглядывать, будто знает что-то, чего не знаю я, а в комнату тем временем вошел Элиот.

— Вик, меня его величество послал… — обратился ко мне без формальностей секретарь, и это было уже нормально. За эти дни мы с ним через многое прошли, и если бы не его советы, то может я и не добилась бы того успеха в деле с генералами.

— Пошли его в ответ. Я разрешаю. — выпуская струю дыма через ноздри, мрачно ответила я.

— Ну чисто дракон. — поцокала богиня, заценив мрачный блеск в моих невыспавшихся глазах. Да уж, неделька была тяжелая, можно и начать дышать огнем, если и дальше будут доводить.

— Нет, он меня к тебе послал. Император приглашает тебя на обед, который состоится в малом обеденном зале через пятнадцать минут.

— О как! — многозначительно подняла я указательный палец, посмотрев на Нимхашу. — Пятнадцать минут. А то, что девушка после трудовой недели может хотеть привести себя в порядок и вообще поспать, его величество не сечет. Элик, скажи его злейшеству, что я сыта по горло и к обеду не спущусь.

— Тогда он меня на ленточки порвет. — вздохнул секретарь, переминаясь с ноги на ногу. — Я ему уже все в подробностях рассказал о нашем деле, и теперь он хочет наладить с тобой отношения.

— Видимо понял, что был не прав. — пояснила я Нимхаше, на что та только пожала плечами, мол, я и не сомневалась, подруга. — Ему надо — пусть сам и приходит. Я занята. У меня богиня в гостях. Я ей исповедуюсь тут.

— Слушай, а ты его вообще не боишься что ли? — решила поинтересовать богиня, так же стряхивая пепел в мой бокал. Вот наглая, а. — Он ведь и правда очень вспыльчивый. Сейчас как прилетит, как накинется, и либо убьет, либо брачная ночь раньше брака случится. В зависимости от твоего поведения.

— В отличие от него я умею выходить в окно. — философски пожала я плечами, любуясь завихрениями струйки дыма над сигаретой. — Но ты об этом уже наслышана. Поймаешь меня если что?

— Конечно, поймаю. — без раздумий ответила златовласка, а Элиот даже не удивился нашим разговорам. За неделю он действительно ко мне привык.

— Элик, иди обратно и передай все это его величеству. — посмотрела я на секретаря. — Или пошли ему письмо вместе с нашим почтовым фламинго, чтобы он тебя не прибил в порыве страсти. А я, пожалуй схожу приму ванну и лягу спать. Устала просто кошмарно. Хоть бы кто пожалел.

— Моя ж ты маленькая, дай я тебя обниму! — жалостливо сложив бровки домиком, кинулась ко мне богиня любви, обнимая и гладя по головке.

— Бедная реформаторша, дай и я тебя обниму! — кинулся ко мне секретарь, обнимая с другой стороны и наглаживая лицо.

— Тьфу на вас! — воскликнула я, вырываясь из этой пучины ехидства и безудержного юмора. — Выметайтесь уже, хохмачи. Никакого проку от вас нет.

— Слушаемся, ваше величество. — склонившись в подобострастных поклонах, хором ответили друзья.

Элиот вышел первым, а Нимхаша, прежде чем исчезнуть в вихре золотых искр, весело посмотрела на меня и сказала странную вещь:

— Знаешь, а ведь твой идеал существует. И очень скоро он будет здесь. Но есть ли смысл в том, если сердце твое не свободно?

И исчезла, вертихвостка загадочная.

Но на идеалы мне плевать, я очень сильно хочу спать

Мне показалось, что я прилегла только на минутку и даже уснуть не успела, как кто-то стал осторожно трясти меня за плечо, что-то монотонно зудя на ухо. Такое ощщение, что если будут зудеть немного мелодичнее, то я усну еще крепче, как под колыбельную. Так, раз зудит, значит насекомое. Не открывая глаз отмахнулась от навязчивой мухи, попав ей по морде. Фига се тут мухи морды себе отожрали. Не порядок. Сладко обняла подушечку и причмокнула, снова погружаясь в сон. После всех побед на политическом ринге зверски хотелось впасть в спячку на месяц. Но не тут-то было.

— Леди Мур… Леди? Авикейла! Проснись уже, это срочно. Давай, Вика, вставай. — начала я различать зудение мухи.

Хм… слабо вмазала ей значит. Надо бы посильней, чтоб наверняка. Снова махнула рукой в сторону говорящего насекомого, но была поймана этим мутантом за запястье.

— Вика, тебе все равно придется встать. — бурчала муха голосом Элиота.

— Элик, неси дихлофос. Срочно. — пробормотала я, раздумывая над тем, что может уже стоит впасть в кому.

— Вика, ты пять часов поспала, дольше тянуть нельзя. Пора встречать гостей. — безбожно наговаривал на меня секретарь. Какие пять часов, во имя стрингов?! Я только-только прилегла…

— Скажи им, я сегодня не принимаю. — пробурчала я в подушку, отобрав назад свою ладонь.

— Это приглашенные на свадьбу гости, Вика. — не унимался ответственный дистрофик. Я с трудом разлепила один глазик и сфокусировала зрение на Элиоте.

— Ты похож на стрекозла в этих очках. Купи себе линзы или коррекцию зрения. — просветила я его, понимая, что встать все же придется.

— Обязательно, но на стрекозла я обиделся.

— Это самец стрекозы. Ты же самец?

— А есть сомнения? Так, вставай. Слуги ждут за дверью, они помогут тебе собраться.

— Неужели! Дожила. А я думала статус императрицы здесь пустой звук и слуг ей не положено. — едко сказала я, принимая сидячее положение. Второй глаз категорически отказывался выходить из комы, так что пришлось ему пообещать проспать до самой свадьбы после встречи гостей. Ложь, конечно, но сработало. А вообще странно общаться со своими органами.

— Раньше все боялись его величества императора Айдана, а теперь все знают, что после тебя у него нет сил на всех остальных, и им можно не бояться гнева господина. Он их даже не замечает после разговоров с тобой. — хмыкнул паразит, громко хлопнув в ладоши дважды.

Повинуясь его команде в комнату строем вошла рота прислуги, неся в руках различные вещи. Три девушки несли на вытянутых руках три варианта моего наряда, пара девушек несли чемоданчики явно косметического содержания, были там и парикмахеры. В общем, собирать меня в люди будем всем табором.

— Отлично. — буркнула я, закрываясь в ванной и открывая кран. Упругие теплые струи били по подставленным ладоням, а из зеркала на меня смотрел кто-то очень уставший и немного злой. Вот теперь я по всем параметрам подхожу королю варваров. Злая и без тормозов. Быстро умывшись и почистив зубы, я вышла к народному собранию.

— Присаживайтесь сюда, пожалуйста, ваше величество. — с поклоном указала мне на низкий мягкий пуфик перед большим зеркалом одна из девушек.

— Я еще не величество, девочки. — напомнила им я, усаживаясь, куда велено.

— Мы просто очень рады, что вы появились здесь. — честно призналась одна из служанок, открывая свой саквояж и выгружая косметику на низкий столик, стоящий рядом. — Раньше император срывался на нас, а теперь… Ой, простите.

— А теперь на меня. — понятливо кивнула я, закрывая глаза и позволяя ей наносить основу под макияж мягким тампоном. — Скажите, он всегда был такой… темпераментный?

— По слухам лет до десяти он был очень застенчивым ребенком, а потом его как подменили. — заговорщицки понизив голос, сказала визажистка.

— А я слышала, что до десяти лет император рос в семье обычного учителя истории. — тут же присоединилась к нашим сплетням еще одна девушка, что держала в руках один из нарядов.

— А что потом случилось-то? — удивилась я. и это понятно, потому что я считаю, что человека делает воспитание, и внезапно никто просто так кардинально меняться не будет.

— Говорят, что ничего не случилось. Едва ему исполнилось десять лет, как он прямо во время игры с мальчишками в мяч развернулся и ушел. А когда его попытались остановить его друзья, что бы узнать, что случилось, как он без разговоров всех раскидал и вернулся домой.

— Да! Я тоже это слышала! — оживилась еще одна из служанок. Похоже, девушка рады обсудить загадочную личность самого сильного мужчины в стране. — А еще говорят, что когда он вернулся домой, то по праву сильного занял место главы семьи вместо своего ученого отца.

Я прям вижу, как желтоглазый мальчишка в шортах и майке возвращается домой, с минуту молча смотрит на своих домочадцев, а потом начинает наводить свои порядки в доме. Что-то слабо в это верится. Хотя, если честно, вообще не могу представить себе Айдана этаким мальчишкой с мячиком. С мечом могу, с мячом нет. Ох, как вспомню его утренние тренировки во дворе с мечами, аж во рту пересыхает. Характер — дрянь, но тело бога, тут не поспоришь.

— А еще его величество известен тем, что в отличие от сверстников, которые в четырнадцать лет приступают к военной подготовке, он прибыл в обучающий лагерь в десять лет! Представляете? И вот будучи совсем ребенком, он потребовал поединка со старшим наставником! Об этом даже в газах потом писали, да. — взбудораженно сказала еще одна девушка. Хм, а говорили, что он никому не нравится. Вон у него сколько фанаток уже.

— Точно! Я от старших слышала эту историю. Говорят, он тогда победил наставника, едва не лишив его жизни. Чудом остановили его от убийства. — произнесла моя визажистка и поежилась, будто от холода.

— Не думаю, что смерть во время поединков является чем-то редким. — решила вступить в дискуссию я. — Двое берутся за оружие, вероятно даже боевое, и вступают в схватку. Естественно, могут быть пострадавшие. Это же не игра в ребусы, в конце концов. Но я не пойму, вы им восхищаетесь или готовитесь своих детей пугать историей его жизни?

Сделали из него бабайку какую-то. Ну вот, я его уже защищаю. Вика, ты обижена вообще-то, соберись. Меньше чем за гарнитур из сапфиров не прощай. Пусть он уже сейчас привыкает к тому, что ругаться со мной очень не выгодно финансово.

— Восхищаемся. — без раздумий ответила одна из девушек. — Но так близко, как вы, подойти к нему не рискнули бы. Он кажется не совсем… не совсем… как бы это…

— Вменяемым? — со смешком спросила я.

— Ну, как бы да. — осторожно ответила служанка.

— А не боитесь, что я ему передам ваши слова? Вы просто такие честные со мной, и это странно. — решила я узнать причину их болтливости. Визажистка уже почти закончила рисовать мне лицо, и судя по всему оно будет статичной маской. При ударе об стену отвалится само.

— Нет. Вы добрая. — тут же обескуражили меня все девчонки своим выводом.

Я? Вы жестоко ошибаетесь. Я та еще стерва. Может, мы с Айданом потому и женимся, что нашли друг друга? Он невменяемый, и я не особо адекватна. М? Не думали об этом? — весело поинтересовалась я. Мне правда было интересно слушать их забавные выводы о наших с Даном характерах.

— Ваше величество, вы еще никому не навредили, а только помогали. Со стороны может показаться, что ваши поступки импульсивны, хаотичны и не логичны, но в итоге становится понятно, что все было оправдано и продумано.

— Вы меня переоцениваете. — грустно вздохнула я, не совсем согласная с их оценкой. Но потом я вспомнила, что кроме меня меня никто так ценить не будет, а ценю я себя на десятикратный вес золота. В общем, цены себе не сложу. — Элик, ты еще здесь?

— Угу. — отозвался секретарь из кресла в дальнем углу комнаты. За шкафом его и не видно было.

— Что там по гостям у нас? Кто вообще занимался составлением списка приглашенных? — спросила я, припоминая, что вообще-то приглашать гостей — обязанность невесты. Но невеста благополучно верховодила толпой генералов вместо подготовки к свадьбе. Хм… Ну… Значит, так хотела. Так, Вика, соберись, ты на финишной прямой, корона близко. Золото в огненных локонах будет смотреться идеально. Вообще все золото мира создавалось для твоего благополучия и величия, помнишь?

— Помимо ста генералов будут присутствовать их семьи, так же приглашены практически все первые лица других государств. Министры и наследники престолов так же приглашены. А еще будут герои объединенного флота с семьями. И даже представители Галактической Службы Безопасности.

Об этих ребятах у меня печально мало информации. ГСБ, судя по знаниям настоящей Авикейлы Мур, занимаются тем, что контролируют порядок в космическом пространстве нашей галактики. Их база находится на каком-то дредноуте, который бороздит просторы. И вот теперь они прибороздят сюда. Но куда больше меня занимало кое-что другое.

— Я же их до старости там приветствовать буду. — представив себе масштаб грозящего мероприятия, пожаловалась я всем и сразу. Их же целая армия будет! И я всех должна приветствовать лично?

— Ну, мероприятие, конечно, продлится не один час, но ты там будешь не одна. Его величество так же будет рядом. — сообщил Элиот, что-то клацая на планшете.

— Отлично. Если станет невмоготу, я натравлю его на гостей. Кто выживет, пойдет на свадьбу. Как вам моя идея? — со счастливой улыбкой спросила я у побледневших служанок. — Ой, какие вы впечатлительные. Я же пошутила. — и когда девушки немного разрумянились и повыдыхали, добавила: — Или нет.

— И вы еще спрашиваете, почему кроме вас никто за него замуж не идет? У вас же даже чувство юмора одинаковое. — пряча улыбку, тихо сказала девушка, которая держала в руках персиковое платье. Хм, мне нравится, пойду в нем.

— Но-но-но, полегче, дамочки. У меня шикарное чувство юмора, а у Дана оно скончалось еще в десять лет. — фыркнула я, не желая, чтобы меня сравнивали с этим варваром бессовестным. И вообще, сама себя не похвалишь — никто не похвалит.

Переодевшись и дождавшись, пока мне накрутят воронье гнездо на голове, я подошла кофейному столику рядом с диваном. На нем стояла вазочка с конфетами, и я не долго думая зачерпнула из целую пригоршню.

— Все. Я готова. Пожелайте мне удачи. — выдохнула я и пошла на выход, по пути рассовывая конфеты по карманам. Провожала меня шокированная тишина. — Или им пожелайте удачи.

* * *

Как вы представляете себе тронный зал? А монархию в век высоких технологий? Лично для меня это раньше казалось сродни каменному топору на одной полке с плазмером, бластером и телепортом. Странно, нелепо и не понятно куда выбросить. А теперь я сама иду, чтобы стать таким вот топором, императрицей государства галактического масштаба. Так что теперь я знаю точно, как выглядит монархия в прогрессивном обществе. У нее мое лицо. Как я себя чувствую? Как студент на экзамене — препод бесит и спать охота. При чем до слез. И даже триумф мой меркнет рядом с желанием завернуться в одеялко. И даже недовольный рокот в районе желудка не может изменить мое самое большое желание.

И вот иду я полностью вся крайне нарядная, уже отсюда слышу звуки начинающегося торжества, а глаза невольно косят в сторону дверей, что расположены вдоль широкого коридора. Там гостевые апартаменты. Там уютная тишина. Там большая мягкая кровать, одеяло и подушка. Не сдержавшись, широко зеваю, в последний момент прикрывая рот рукой. Так, Вика, соберись. Тряхнув головой и опасно качнув птичьей новостройкой на голове, я решительно шагала туда, где начинает собираться народ, а позади меня шествовала моя свита — слуги, которые будут прислуживать мне на время банкета и Элиот. Только теперь я замечаю, что он тоже принарядился по такому случаю.

— Элик, ты ограбил сказочного принца? — решила я прицепиться к секретарю, чтобы не уснуть по дороге к славе и почету.

— В смысле? — удивленно икнул он, бегло осматривая свой наряд.

— Не вижу иных причин заправлять шаровары в гольфы. И эта жилетка цвета морской болезни… — многозначительно поигрывая бровями, указала я ему сначала на ноги, а потом на грудь. Грудь резко раздулась, набирая побольше воздуха для скандала, но тут случилось страшное!

Я заметила у него в шляпе розовое перо.

— Лами?! — воскликнула я, имея ввиду своего личного фламинго. Зуб даю, это перо из его пернатой задницы! — Ты посмел покуситься на зад императорского питомца?!

— Вика! Это декор! Сейчас так очень модно между прочим. — все таки выдохнул сущий бред этот секретарь, и я поняла, что госнаркоконтроль тут работает из рук вон плохо. Столько наркоманов развелось, уму не постижимо!

— Теперь я поняла, почему родители хотели тебя прибить еще в колыбельке, извращенец! — обличительно сказала я, направив в его сторону указательный палец с изящным маникюром. Да, я теперь тоже знаю печальную историю жизни этого парня в родительском доме. Так как он родился слабым, его должны были по традиции прикончить, чтоб генофонд не портил. — Они явно еще тогда знали, что в их семье растет педик! Ну, ничего! Сейчас Викуся научит тебя быть мужиком!

И я решительно шагнула к этому гардемарину, намереваясь надрать ему уши по самые почки, да так, чтоб они распустились словно по весне, но Элиот быстро просек неприятности и отпрыгнул от меня в сторону. Естественно, моего запала это не поумерило, и я побежала за негодяем, подхватив юбки. Пока я на каблуках, моей скорости позавидуют гепарды! Ему не уйти от погони! Вперед, Гринпис! Вперед, полиция нравов!

Догонялки оказались очень увлекательными. Во-первых, я проснулась. Во-вторых, у меня поднялось настроение. В-третьих, тронный зал начался очень неожиданно. И вот мы всем составом влетаем на парад, справа стоят гости, слева тоже они стоят, у противоположной стены стоит трон, и на нем сидит император, который смотрит на нас непроницаемым взглядом. Удивился ли он явлению императрицы народу? Не думаю. Похоже, он не удивился бы, даже если бы я ввалилась с криком "всем лечь на пол" и швырнула в людей гранатой. Но стоит признать, что его взгляда хватило, что бы я вспомнила, зачем мы все здесь сегодня собрались.

Резко остановившись, я с надменной моськой стала чинно шествовать в сторону монарха, будто ничего не произошло. Ведь я вовремя спохватилась и почти никто не видел мое вторжение. Ранее Элик говорил, что я должна буду во время церемонии стоять рядом с императором, но вот что-то я не вижу второго трона. Или "стоять" имелось ввиду буквально? А морда не треснет? Может, уступит даме стульчик? А я сделаю, так сказать, тест-драйв и посмотрю, как сидится там, куда я так стремлюсь.

И вот я иду, по залу с полубезумным смехом носится секретарь с пером в башке, его сбивают с ног бегущие следом слуги, которые не успели сориентироваться в происходящем, и вся эта шобла подкатывается аккурат к ногам Лаена Когана, наследника престола и генерала первого легиона. Привет, племяш!

Он стоит по правую сторону от трона, облаченный в черный военный мундир, его желтые глаза смотрят на меня так, словно хотят выжечь на моем лице слова, которые знает только он. Хотя вряд ли их пропустит цензура, и мне на шее придется носить табличку с цензом "18+".

Как же я тебя ждала, яхонтовый ты мой! Я так тебя ждала, что сейчас не смогла сдержать широкой радостной улыбки, прямо глядя в твои сузившиеся в предчувствии беды желтые глаза. Чувствуешь этот запах, генерал? Так пахнет твой горящий зад. И остановить меня некому. Я не спорю, я та еще врушка, у меня хобби такое, но есть вещи, пообещав которые, я обязательно выполняю. Это потому, что я обещаю их не кому-то там, а самой себе. Такие обещания для меня сродни клятвам — не подлежат нарушению.

Церемониймейстер объявляет меня по микрофону, его голос разносится по всему залу, размером со стадион, а я как корабль в ночи иду на желтый свет маяка его глаз и моей мести. Когда я преодолеваю под голос нашего ведущего все важные события человека половину пути, Лаен со злостью в глазах выразительно смотрит мне на шею, где больше нет его ошейника. А я улыбаюсь еще шире. Так, что это становится почти неприлично. Но что мне приличия, когда весь эшелон власти очарован моим колдовством? Они не будут осуждать меня за чересчур радостное приветствие наследника. Ведь я, как злая колдунья из сказки, заколдовала все королевство и вышла замуж за короля. Ну, почти вышла. На мне нет ни кольца, ни браслета, что Лаен подарил. Их я сняла еще неделю назад с помощью второго генерала. Оказалось, что он был рад подосрать своему конкуренту и освободить такую замечательную девушку, как я от "ничем не обоснованной тирании наследника".

Когда я достигла цели, Элиот уже стоял на ногах и изо всех сил пытался сгореть со стыда за свое поведение, стоя рядом с наследником и императором, который не удостоили его и взглядом. Правильно, если кто-то сошел с ума, то не надо винить его. Судя по взглядам, винить будут меня. Хвала Небу, у меня иммунитет к обвинениям, и максимум, что мне будет — это чихну. Профессиональная невосприимчивость, знаете ли, которую я выработала еще в четырнадцать лет, так же, как и бессовестность.

— Где артефакт? — тихо, что бы другие не услышали, шипит Лаен. Они с императором оба желтоглазые и черноволосые, но у меня язык не поворачивается назвать их похожими. Это как сравнивать боевой молот с рапирой: один удар первого и от второго останется только звон осколков, хоть они и сделаны оба из металла.

— На помойке. — хищно оскаливаюсь я, и широко раскидываю руки в стороны, громко и радостно произнося: — Обнимемся, племянничек? Так долго не виделись. Подавил восстание? Мы с твоим дядюшкой очень уж переживали за твою сохранность.

Он не успевает сообразить, что вообще происходит, как я меняю маску с оскалом на лицо доброй тетушки и крепко его обнимаю. У меня зудит колено вмазать ему в пах со всей дури, но нет. Для Лаена у меня припасена особая справедливость. Я выпускаю розовый туман из пальцев, что лежат на его плечах. Он знает, что я хочу, и сделает это. Элиот стоит рядом, и я незаметно касаюсь и его, оставляя на рукаве облачко розового дыма. Это момент — момент моего триумфа. Миг свершившейся мести.

— Ты повел себя, как педик, так будь же им до конца. — шепчу я напоследок ему на ухо, отстраняясь и делая шаг к императору. Мне не надо оборачиваться и смотреть, что бы знать, что сейчас происходит там. Я вижу это всем сердцем обиженной волшебницы.

Вот Лаен и Элиот встречаются взглядом. Вот миг озарения на их лицах, когда они понимают, что любили друг друга всю жизнь. Вот побочное действие моей магии в лице повышенного либидо этих двоих. И вот их неумелые попытки скрыть его последствия полами мундира и шляпой с пером.

— Вика, что происходит? — почти не размыкая губ и не меняя выражения лица, тихо спрашивает Айдан.

Он все так же смотрит в зал, ждет когда церемониймейстер закончит болтать, тысячами прилагательных описывая состоявшееся торжество и его причины в моем изощренно отомстившем лице, чтобы приступить к церемонии представления, после которой состоится грандиозная попойка. Но я этого уже не увижу, я буду спать и, чем черт не шутит, может даже буду храпеть от счастья.

Я становлюсь слева от его трона, принимаю величественную позу, и одаривая своих будущих подданных и именитых гостей великолепной улыбкой, незаметно засовываю левую руку в карман.

— Справедливость, мой император. — нежно выдыхаю я и жестом фокусницы достаю карамельку в яркой обертке из кармана. — Будете конфетку?

Глава 12

Церемониймейстер закончил распинаться, и пришел черед представления гостей. Для этих целей организаторами была сделана специальная сцена с микрофоном, куда гости будут подниматься и что-то нам говорить. Народ уже предвкушал себя на сцене в центре внимания, гомонил, вспоминая написанную заранее речь, а группа детей носилась между гостями, играя в догонялки. Атмосфера в зале царила веселая и непринужденная, а у нас возле трона набирало обороты безудержное веселье.

— Какая еще справедливость, женщина? — мрачно глядя перед собой, процедил император. Он сидел на троне будто кол проглотил, а его широкие смуглые ладони покоились на подлокотниках, мелко подрагивая.

— Неделю, Дан. — тихо выдохнула я, продолжая лучезарно улыбаться гостям. — Я целую неделю носила его артефакты. Знаешь ли ты, что Лаен выходил на связь не только в те минуты, когда хотел поговорить с тобой? Конечно, знаешь. Ведь я сама тебе об этом говорила. А что сказал ты? Не мешай, женщина, мне некогда, государственные интересы того требуют. А на мои интересы вам всем было глубоко плевать. Я, может, хочу принимать душ в одиночестве, а не с подселенцем в собственном теле. Все это время я жила только мыслями о мести, золотой мой. Мои интересы того требуют, и остановить меня некому. Как ты говорил мне? В этой стране выживает сильнейший? Так вот сейчас сильнейшей стала я. Не нравится мой подход? Попробуй помешать.

Справа от нас уже буйным цветом цвела первая голубая любовь, выражаясь в робких взглядах двух голубков, тихих вздохах и алеющих щечках. Элиот украдкой выдернул перо из шляпы и нежно провел его кончиком по тыльной стороне ладони наследника, чем заслужил горячий взгляд в ответ. Секретарь тоже успел заработать это наказание позором, когда на протяжении всего времени нашего знакомства мелко пакостил мне. Я только вид делала, что бессильно злюсь, а на самом деле ждала подходящего момента. И вот он настал, а я чувствую себя полностью отомщенной и счастливой.

— Это мелочно для будущей императрицы. — тихо рыкнул Айдан. — Лаен — мой наследник, и сейчас ты пускаешь по ветру его репутацию. Если это кто-то увидит…

— На то и расчет. — жестко перебиваю я его. — Когда чары спадут, эти двое сгорят со стыда, и так им и надо. Потому что больше за меня заступиться некому.

— Ты сгущаешь краски, Вика. Я…

— Ты! Именно ты мог заступиться за меня, свою будущую жену. Но кажется, тебя вообще не волнует наше будущее супружество. Да, я сгущаю краски. Да, это мелочно. Скажи что-то еще, и я снова соглашусь со всем. Потому что теперь мне все равно, что ты скажешь, ведь сделать ты не можешь ничего. Ни меня защитить, ни от меня.

— Не беси меня. — прошипел император.

— Да я вообще с тобой разговаривать не хочу. — пренебрежительно фыркнула я, изящно поправляя локон. Ох, жду не дождусь, когда стану императрицей и смогу сама диктовать новую моду. Первым делом отменю эти дурацкие прически — Сиди и улыбайся, к нам люди идут.

— Ваше императорское величество, я — Крех Храт, генерал второго легиона, а это моя семья. — взобравшись на помост, первым начал поздравительную речь Крех. Рядом с ним была его жена и дочь, которых он представил по очереди. Я послала ему улыбку, а он в ответ кивнул, глядя мне в глаза. Хороший мужик, это он снял с меня ошейник. — Мы поздравляем вас с великолепным выбором невесты и нашей будущей императрицы. И в честь этого знаменательного события хотим преподнести вам дары.

Взмахом руки он отдал приказ слугам, и те водрузили на пол рядом с помостом большую коробку, перевязанную алой лентой. Сегодня в том углу будут складироваться подарки нам с Даном по случаю помолвки. И это еще один способ состязания между гостями — чей подарок круче.

От нас с императором сейчас не требовалось ничего, просто присутствовать. Остальным занимался церемониймейстер, и занимался он этим хорошо. На столько хорошо, что мы могли себе позволить и дальше собачиться, но уже по сущим пустякам.

— Ты постоянно чем-то недовольна. — нарушил наш вооруженный нейтралитет Айдан, сверля дверь напротив злобным взглядом. Да, просто повернуться ко мне и нормально разругаться он не мог, так что ругаемся мы не глядя. — В последний раз обиделась из-за цвета обоев в спальне!

— Конечно, обиделась! — тихо возмутилась я, шурша оберткой в кармане, и разворачивая себе конфетку. — Ты даже в такой мелочи не смог мне уступить. Вот что тебе стоило сказать — любимая, мой дворец в твоих руках? М? Жалко что ли?

— Так ты в моей спальне переклеивать обои собралась! Любимая! — возмутился в ответ Дан, и вот в конце прям повис невысказанный мат.

— В нашей! В нашей спальне, золотой мой. Или ты после брака планируешь не планируешь жить со мной? Может, мне еще и в брачную ночь пригласить к себе нашего механика, раз уж на то пошло? — мурлыкнула я, продолжая улыбаться гостям. Пока что поздравлять нас будут все сто генералов, а после них выйдут уже специальные гости. В конце нас должен будет поздравить Лаен, которого украдкой погладил по бедру Элиот. Что ж они не решительные такие? Я так век буду ждать их позора.

— Но ты выбрала розовые обои, Вика! Розовые! Я не хочу спать в розовой спальне! Я не девочка!

— Ой, подумаешь. — пробурчала я, незаметно засовывая конфетку в рот. Ммм, клубничная. — Нормальный цвет, не хуже других.

— Я — ках-шахрастарский Зверь! Я не буду спать на простынях с клубничкой! — шепотом орал Айдан, стискивая в ладонях подлокотники.

— А если бы ты не перебивал меня своим ором, то увидел бы и другие варианты, которые я подготовила для нашей спальни! — обиженно прошептала я. — Там еще персики были. И ежевичка.

— Маленькая моя, хорошая моя, ежевичка ты моя, — начал ласково ныть этот, прости господи, Зверь, — пойми, что хрен редьки не слаще. На персиках я тоже спать не намерен. Ни за что. Ни при каких обстоятельствах. Даже если окончательно свихнусь.

— А на ежевичках? Они фиолетовые. — на всякий случай уточнила я.

— Нет. — выплюнул желтоглазый, а подлокотник в его руках дал первую трещину.

— Не смей ломать казенную мебель. — шикнула я на него. Императрица во мне очень радела за казенное имущество. — Не умеешь сидеть на троне — освободи место для других. Для меня, например. И вообще, почему ты сидишь, а я стою? Что за дискриминация? Где вообще мой трон?

— Понимаешь… Тут такое дело… — замялся Дан. — Его на складе не нашли и пришлось заказать новый. Он будет завтра в три.

— А почему его дизайн со мной никто не обсудил? — тут же возмутилась я.

— Чтобы и он был в ежевичках? — вскинулся подлец. — Ну уж нет, милая. Тут и обсуждать нечего.

— Что за беспредел, твое величество?! Я что, вообще никаких прав не имею?! — мстительно и незаметно для окружающих запихивая фантик от конфеты в карман императора, прошипела я.

— Имеешь. Ты можешь смело проявлять свой художественный талант в детской комнате. Видела ее уже? Она совмещена с апартаментами, в которых мы будем жить вдвоем.

— Но это же не честно! — едва не завыла я. — В тех апартаментах сплошь черные стены! Там ведь как в пещере — темно, мрачно, и все время что-то чавкает!

— Это крокодил. — незаметно стряхивая с ладони опилки от обломившегося подлокотника, горделиво просветил меня его охренейшество. — Я его сам поймал на одной мятежной планете. Он очень редкий и красивый.

— Что?! Ктокодил?! Крокодил?! И я была с ним в одной комнате?! Знаешь что, золотой мой, вот с крокодилом и спи теперь в своей пещере!

— Да и безопасней будет.

— Сам крокодил!

— Ежевичка.

— Я серьезно говорю, убери оттуда эту тварь, либо ноги моей там не будет!

— А еще не будет клубничек, персиков и прочей чуши.

— Ты кого чушью назвал?!

— Вот не начинай сейчас, я не тебя имел ввиду, а весь тот растительный мир, который стремится украсить собой мою спальню, белье, одежду и трусы. Вика, это перебор. Трусы с бананами — это даже не смешно. Зачем ты их мне заказала? Зачем ты вообще мне белье заказать решила?

— Потому что забочусь о тебе, крокодиле злобном. У тебя же в шкафу исключительно черные шмотки. Даже трусы. Так и с ума сойти не долго. и потому ты все время такой мрачный и злой ходишь.

— А в трусах с бананами я сразу отличным парнем стану!!! — немного повысил голос Дан, от избытка эмоций хлопнув себя ладонями по коленям.

— Не ори, люди смотрят. — зашипела я, как бы невзначай положив локоть на спинку трона. — Да, ты такой злой, потому что живешь в черной пещере и ходишь в черной одежде. Тебе надо добавить в жизнь ярких красок и сразу подобреешь. Я уверена.

— Мало того, что я женюсь на женщине-празднике? Ты самая яркая краска не то что в моей комнате, а во всем государстве. Так что свой план-максимум я уже выполнил, и, как видишь, не подобрел. Вика, серьезно, не трожь трусы.

— Тогда я переклеиваю обои. — выдвинула я ультиматум. Ну-ка, золотой мой, на что ты готов ради защиты трусов?

Айдан очень тяжело вздохнул, в последний момент сдержав бессильный стон, а на моем лице расцвела триумфальная улыбка. Это победа! У нас будут нормальные обои! Осталась сущая мелочь:

— И нам нужно окно. Хотя бы одно, пещерный крокодил.

____________________

— Напомни, почему я решил на тебе жениться? — обреченно вздохнув, спросил император.

А я задумалась. Как-то раньше не было повода не то что подумать об этом, а даже поставить под сомнение такой исход развития событий. Я приехала сюда с одной целью — стать императрицей и вообще богатой женщиной, и как-то даже не предполагала, что это может не случиться.

— Понятия не имею. — честно ответила я, растеряв весь свой ругательный запал. — Наверное влюбился.

И вот он даже обернулся, что бы удивленно выпучив глаза, посмотреть на меня. Я на одних только инстинктах приосанилась и ласково улыбнулась, а взгляд императора стал мрачным, и даже губы его сурово сжались. Не поняла. Это что за реакция? Разве могут быть другие варианты? С его стороны это явно брак не по расчету, потому что объективно я на столько нищая, что у меня даже нижнее белье куплено за чужие деньги. При чем практически шантажом, если вспомнить, через что пришлось пройти наследнику. Кстати, о наследниках…

Подходила к концу речь девяносто девятого генерала, скоро настанет черед моего батюшки, а я заметила, что в дальнем углу зала закружились золотые искры. Нимхаша все-таки решила почтить наше мероприятие своим божественным присутствием. Бегло осмотревшись, блондинка встретилась со мной взглядом и приветливо улыбнулась. Не подойдет? Осмотрев нашу околотронную композицию заинтересованным взглядом, она заметила странное поведение наследника и секретаря. Пару мгновений порассматривав их, она решительно стала обходить зал по кругу, что бы приблизиться к нам незамеченной.

— Я — генерал Мур, командующий сотым легионом Ках-Шахрастарского военного флота. — поднявшись на помост, вперил в императора хмурый взгляд мой отец. Я немного занервничала, потому что он последний человек, который бы искренне поздравил меня с выбором спутника жизни. — Поздравляю императора с помолвкой.

На этом грандиозная речь папы подошла к концу, и я едва не разревелась от облегчения. С трудом не зааплодировав, я взглядом поблагодарила отца за эту великолепную и нескандальную речь, а так же за понимание и доверие. Вчера он мне сказал, что если меня что-то не будет устраивать, то я всегда могу вернуться домой, и он меня примет и защитит от его величества. Мы оба понимали, что его сил и сил его охраны не хватит, чтобы в случае чего противостоять Айдану, но жест я оценила. Наверное именно поэтому я так легко стала звать его отцом. Помнится, мой отчим меня выгнал из дома за такие вот действия.

— Я — представитель главнокомандующего силами галактической службы безопасности, — следующим поднялся на сцену мужчина в военной форме. Но ее внешний вид отличался от всего, что я видела ранее. Галактическая служба безопасности? Я, кстати, даже в галосети не видела никаких упоминаний о человеке, возглавляющем эту группировку. — капитан третьего ранга Говард Нат, от лица нашей организации поздравляю его величество императора Айдана Эрда с помолвкой и желаю долгих лет правления. К сожалению дела не позволили главе нашей организации присутствовать на этом мероприятии, но на свадьбе господин главнокомандующий будет.

Оставив свой подарок рядом с остальными, он спустился к остальным гостям и моментально затерялся в толпе, хотя я целенаправленно его выслеживала. Уж больно занимательная личность нас посетила. И так я вглядывалась в толпу, что упустила тот момент, когда к нам приблизилась Нимхаша. Блондинка встала за спиной наследника, задумчиво принюхалась к нему, да и взмахнула своей узкой ладошкой, метнув Лаену в спину сгусток золотого тумана.

Блин, Нима, кто тебя просил это делать? Под действием магии златоглазки из наследника стал вытекать розовый туман, отменяя мое колдовство. Тоже самое она проделала и с секретарем. Ну и ладно, все равно эти двое будут помнить все до мельчайших подробностей. И в подтверждении моих слов Лаен и Элиот отшатнулись друг от друга, а потом крайне синхронно метнули в меня злые взгляды. Быстро же они поняли, кто тут главный злодей. Я лишь пренебрежительно фыркнула на это, коем глаза заметив укоризненный взгляд Нимхаши.

Правильно, они тут все друзья уже давно, а со мной знакомы без году неделю. Я в их компании не очень близкий человек, и они скорей встанут на защиту друг друга, чем примут мою сторону. Это нормально, я не обижаюсь. Не обижаюсь. Не. Обижаюсь. Совсем. Плевать же. Сегодня буду всю ночь ковыряться в подарках. Интересно, что подарил этот Говард? Я постаралась запомнить, как выглядела коробочка с его подарком. Серая блестящая упаковка и темно-синяя лента — он был такой один. Остальные предпочитали золотистую и красную обертку.

— Прибыли особые гости! — громко возвестил церемонийместер. — Правитель Сатеона — Лель Кровавый Шторм! Главнокомандующий объединенным флотом — Константин Нодар! Главный артефактор объединенного флота — Элиф Нодар! Главный алхимик объе… Эй! Вы куда?!

Через главный вход в тронный зал ввалилась группа людей, за которыми невозмутимо шагал черноволосый мужчина в черной военной форме главнокомандующего, а рядом с ним не менее невозмутимо шла беловолосая девушка. Оооо… Да эта компания явно навеселе! Шумной толпой, громко переговариваясь и заметно шатаясь, они дошли до трона.

— А я от него сбежала лет сто назад! — широко улыбаясь и открыто тыча в Айдана пальцем, оповестила своих друзей сероглазая девушка с косой челкой каштановых волос.

— Дай пять, подруга! — пьяно воскликнул голубоглазый блондин, подставляя девушке ладонь. Она попыталась "дать пять", но промахнулась и шлепнулась на колени, не сумев устоять на ногах. Блондин тоже потерял опору под ногами и нелепо упал назад, растягивась перед троном.

— Приветствуем императора! — громко гаркнул еще один мужчина с алыми глазами и черными волосами, и после этого вся группа упала ниц, издевательски хохоча и укладываясь на пол перед нами.

— Мда… — тихо сказала я Дану, меланхолично рассматривая новоприбывших. — Особые гости в особом состоянии.

Император засунул руки в карманы, чтобы никто не увидел, как он сжимает ладони в кулаки. Желтый взгляд светился гневом, который этот человек не привык контролировать. А я заметила за спиной беловолосой девушки двоих детей. Мужчина с черными глазами, судя по всему главнокомандующий объединенным флотом, обошел эту веселящуюся кучу высокопоставленной пьяни, подошел к трону и протянул Айдану руку.

— Здравствуйте, любезный Айдан Эрд. — тихо сказал мужчина.

— Здравствуйте, Нодар Константин. — поднимаясь с трона и протягивая руку в ответ, проскрипел механическим голосом взбешенный император. Вот только вытаскивая руку из кармана, он случайно вытянул и мой фантик от конфеты, и тот весело скатился к невменяемой компании.

— А ты, оказывается, сладкоежка! — азартно восхитился еще один мужчина, и вся компания разразилась громким смехом, переходящим в настоящую истерику.

— Не обращайте внимания на них. — тихо сказал главнокомандующий, глядя куда-то сквозь императора. — В космопорту они встретили императора Терры, и не смогли сдержать радости от встречи.

— Мое почтение, ваше величество. — присоединилась к мужу беловолосая девушка, доброжелательно улыбаясь. — Привет, Лаен. Вы извините нас за этот балаган, друзья на самом деле были очень рады встретить Талахая, а потом к нам присоединились еще и Болдан. Только король Энрифаха не сможет прилететь, у Зака там какой-то заговор вокруг трона образовался, и теперь он с ним разбирается. А остальные все здесь. Эм… Ну, почти все. Кое-кого мы, кажется, потеряли по пути.

— Здравствуй, Элиф. — кивнул ей император. — Был бы очень признателен, если бы вы до востребования потеряли где-нибудь и всех остальных. Это возможно?

Девушка обернулась к друзьям, задумчиво покусала губу и нерешительно кивнула.

— Думаю, я смогу это устроить. — неуверенно сказала она, взмахивая рукой. Пьяных гостей охватило сияние и спустя миг они исчезли.

— Это куда ты их так? — поинтересовался Лаен, пожимая Константину руку.

— Я тут на днях снабдила всех артефактами телепортации, но на деле его еще не проверяла. По идее они должны сейчас все вывалиться на нашем линкоре. Когда они придут в себя, я их выпущу. — неловко улыбнулась беловолосая артефакторша. — От лица всех надравшихся поздравляю вас с помолвкой, ваше величество.

И тут все взгляды скрестились на мне. Это был именно тот момент, когда конфета во рту была очень неуместна. Я хлопала глазами и не знала, что надо сделать, а передо мной уже вышла Нимхаша, обольстительно улыбаясь Константину и напрочь игнорируя Элиф, которая недобро прищурила зеленые глаза на блондинку. Ой, Нимка дурааа… Не придумав ничего лучше, чем выплюнуть конфету в ладонь и спрятать ее за спину, я одернула за шиворот богиню любви, задвигая ее назад.

— Приветствую господина главнокомандующего и госпожу главного артефактора. — официально кивнула я гостям. — Прошу простить мою подругу, она у нас немного тупая.

Надо быть действительно тупой, чтобы сразу не различать мужиков на верных и гулящих. Или это только у меня глаз профессионально наметан? Ну, уж богиня любви могла бы заметить, между кем есть любовь, а у кого просто брак.

— Я — Авикейла Мур, дочь генерала сотого легиона и невеста его величества Айдана Эрда. — представилась я, не слушая бухтение Нимхаши за спиной.

_________________

— Рада знакомству. — улыбнулась мне Элиф.

— Никакого почтения… — обиженно пробурчала Нимхаша, и задрав нос пошла к Лаену.

— На этом официальная часть мероприятия подошла к концу, — сделав глубокий вдох и осмотревшись по сторонам, постановил император, — так что всех прошу в соседний зал. Там уже должны быть накрыты столы.

Блондинка, не долго думая, цапанула наследника за рукав и потащила его в сторону двери в банкетный зал, а Элиф взглядом попросила меня задержаться.

— Я не очень хорошо себя чувствую. — призналась она, и видя, как подобрался Константин, примирительно подняла ладони, ласково улыбаясь мужу. — Ничего серьезного, просто устала. Вы не будете против, если Авикейла покажет мне комнату, где бы я могла отдохнуть?

Видели бы вы лицо Айдана. Да он же едва "спасибо" ей не сказал. В последний момент сдержался, что бы не поблагодарить ее за то, что она меня увести хочет. Да, Алиева, теряешь форму. Раньше мужики мечтали быть рядом с тобой, но не торопились жениться, а теперь торопятся жениться, но быть рядом уже не хватает нервов. Стать помягче что ли?

— Конечно, я провожу. — мило всем улыбнулась я, жестом предлагая девушке следовать за мной. И когда мы отошли на небольшое расстояние, я на всякий случай уточнила: — Может, вызвать врача? У нас тут есть свой, хороший и не болтливый.

— Не нужно. — мягко улыбнулась зеленоглазая, идя вровень со мной. О, эту светящуюся улыбку я не спутаю ни с чем.

— Мальчик или девочка? — хитро спрашиваю я, взглядом указывая ей на живот. Потому что так светиться умеют только будущие матери. Не все, но остальные такой улыбки не знают. Так можно улыбаться только крайне ценной жизни внутри себя.

— Девочка. — тихо шепнула она. А я почему-то сразу представила как черноволосый главнокомандующий обнимает жену за талию и через плечо разглядывает кроху, которую держит на руках беловолосая девушка. Даже представила, как она может выглядеть.

— Наверняка будет беловолосая девочка с большими черными глазами, даром матери а характером отца. — почему-то я была на сто процентов в этом уверена, хоть и не стала бы биться об заклад. Хотела ли я детей? Конечно, хотела, но не раньше, чем я смогу обеспечить им десять безбедных жизней. Не хочу, что бы однажды им довелось оказаться на улице, а из вещей только с собакой. Эх, Феликс… Мой большой и добрый медведь.

— Я вот сейчас попыталась себе представить это, и знаешь что? С моим даром и папиным характером — она будет невообразимым человеком. — то ли ужаснулась, то ли восхитилась она.

— В любом случае не стоит принимать мои слова близко к сердцу. Это лишь мои фантазии. Смотри, мы уже пришли. — улыбнулась я девушке, толкая внутрь дверь покоев. Здесь на дверной ручке висела подвеска, которая подскажет слугам, какие покои уже заняты, а в какие они смогут привести наших гостей. Алый плетенный шнурок в черным камнем на нем, который при нажатии становится белым. Такая вот опознавательная система. И пропустив главного артефактора вперед, я нажала на черный камень, меняя его цвет на белый. — Ты голодна? Прислать слуг с ужином?

— Нет, спасибо. Я страшно хочу спать. — благодарно улыбнулась она.

— В таком случае оставляю тебя. Если что — на стене висит приборная панель, по ней можно в любой момент вызвать слуг. Если что-то понадобится, я живу этажом выше, не стесняйся. — кивнув на прощание, я вышла из апартаментов, закрывая за собой дверь.

Так. А чем же мне заняться? О, у меня целая гора дел. Целая надаренная гора блестящих дел в упаковке. Хотя, может, я должна вернуться на праздник? Что-то нет никакого желания. У меня уже руки чешутся поковыряться в дарах. Интересно, что мне подарил отец? Знаю точно, что сам он на праздник оставаться не собирался, не имея никакого желания сидеть с Айданом за одним столом. И даже мне его переубедить не удалось.

Не смотря на то, что мне удалось околдовать всех генералов и заранее заручиться их поддержкой будущей политики императора, самого императора они не то чтобы не любили, но недолюбливали и боялись однозначно. Не на ровном месте его тут прозвали ках-шахрастарским Зверем. Хотя на мой взгляд этот зверь идентифицируется, как шипучий кот. Шипит, топорщит хвост, может цапнуть, но вот загрызть уже вряд ли. Это если судить о том, что видела лично я. И я уже говорила, что не люблю котов? Кажется, я готова пересмотреть свои взгляды.

Усмехнувшись собственным мыслям, и мысленно сняв воображаемую шляпу перед собственной логикой, я вытащила из кармана (они у меня безразмерные что ли?) коммуникатор. Бодро шагая по коридору, я набрала номер Дана и заранее заготовила свою самую сладкую тональность голоса. Да, будем бессовестно очаровывать этого кошака приблудного.

— Вика? — раздался удивленный голос моего будущего мужа. — Что уже случилось?

— Ничего. — растягивая гласные, обольстительно мурлыкнула я. — Милый, скажи, а на том застолье без меня будут грустить?

— Безусловно. Они же тут едва ли не поголовно в тебя влюблены, маленькая колдунья. — тихо, явно стараясь, чтобы нас не услышали, нежно сказал Айдан. Ох, скажи это еще раз…

— В таком случае я просто не могу там появиться. Вдруг мой опасный Зверь еще и страшно ревнивый? — игриво спросила я, улыбаясь так широко, что у меня щеки заболели. Мимо пробегали слуги, явно спеша закончить последние приготовления комнат для высоких гостей. Сквозь полупрозрачные шторы на окнах лился свет последних закатных лучей солнца, заставляя меня довольно жмуриться. Когда-то у меня даже веснушки были.

— Конечно, я ревнивый! — тут же воскликнул жених, но спохватившись, снова понизил голос до недовольного бурчания. — Признавайся, куда ты собралась?

— Это страшный секрет, который я могу рассказать только тебе. И даже если ты кому-нибудь проболтаешься, тебе все равно никто не поверит. — загадочно подначивала я его, останавливаясь возле большого зеркала, которое висело на стене между дверями в апартаменты. С удивлением я обнаружила, что на меня из него смотрит яркая девушка, у которой не только волосы похожи на огонь, но еще и в глазах искрится пламя. А эта широкая улыбка? Позор, Алиева. Кончай скалиться, это уже просто неприлично. Ты же не влюбилась?

— Я ужасно заинтригован, солнце мое. Куда же направляются твои прекрасные ножки? — его низкий бархатный голос своей вибрацией бил высоковольтными проводами прямо в сердце, но дрожали почему-то прекрасные ножки. Я до рези в глазах зажмурилась, пытаясь избавиться от яркого чувства широкой горячей ладони, поднимающейся от колена вверх по бедру. Тпрррууу, залетная! Срочно остановись. Но кажется, я не в карете, а в гоночном корвете.

— Хочу попросить твоего секретаря об услуге. Как думаешь, он еще сердится на меня? — заговорщицки понизив голос, спросила я.

— Хм… Сейчас посмотрю. Знаешь, он стоит в углу, сжимает кулаки и у него едва дым из ушей не валит. Я думаю — он в порядке. — тоном истинного знатока, хмыкнул Айдан. Мое воображение сразу дорисовало ему пенсне и костюм тройку со шляпой цилиндром. — Но лучше тебе какие-то время его не трогать. А что за дело у тебя к нему? Может и мои скромные силы на что-то сгодятся?

Ой, сгодятсяяя… Мама не горюй, как. Воображение даже дорисовало все детали дела, в котором его "скромные силы" очень бы мне пригодились. Но об этом завтра вечером поговорим. Фух, кажется, решилась.

— Просто слугами у нас заведует Элиот, а те, кого я встречаю сейчас на пути, очень заняты и не хочется их отрывать. Но самой мне не справиться.

— Ближе к делу, милая. Откуда эта робость? — насмешливо хмыкнул он.

— Я хочу, чтобы подарки из тронного зала перенесли в сиреневую гостиную. — выдохнула я. Было немного неловко. Вдруг он сейчас скажет, что я ребенок, который до сих пор приходит в восторг от коробочек в блестящей упаковке? А мне девятнадцать и к своим годам я получала подарки только нечестным путем аферистки. Обо мне можно всякое сказать, но этот брак не является результатом моей аферы. Так что и подарки мои по праву.

— Хорошо, я сам отправлю людей. — почему-то посерьезнев, ответил Дан. — Только сама пока к подаркам не приближайся. Я пришлю тех, кто тщательно проверит содержимое. Там могут быть опасные предметы.

— Какие опасные предметы? — удивленно округлила я глаза, начиная подниматься по широкой лестнице. мой этаж как раз следующий. — Это же подарки от генералов. Может, тебе бы они и подарили пару коробок динамита с подожженным запалом, но меня то они любят. Ты сам это только что говорил. К тому же я не хочу, что бы посторонние люди рылись в моих подарках. Я сама хочу их открыть! А еще, ты знаешь, что сорок третий генерал так же является владельцем сети магазинов элитного нижнего белья, лучшего во всем Ках-Шахрастаре? Представляешь его подарок? Хочешь, чтобы его увидели те люди, которые будут "тщательно проверять содержимое"? Шестьдесят второй генерал вообще владелец сети магазинов интимных товаров. И вот его подарок вполне можно идентифицировать, как опасный предмет.

— Нижнее белье? Интимные товары? Я тоже хочу посмотреть, как ты будешь разворачивать эти подарки! — по-детски требовательно воскликнул император, заставляя меня засмеяться.

— Завтра. В десять часов утра. Ты должен надеть тот костюм, что тебе повесили в шкаф, прийти по указанному адресу и когда тебе начнут задавать всякие провокационные вопросы, ты должен счастливо ответить "безусловно согласен! просто мечтаю об этом!". А потом мы с тобой обсудим разворачивание подарков.

— Идет! — веско заключил Дан, а в динамиках послышался грохот, как если бы он шарахнул кулаком по столу, как судья молотком. Сразу после этого послышался звон разбитой посуды. — Ой…

— Сломал? — участливо спросила я, двумя пальцам надавливая себе на щеки, чтобы они прекратили улыбаться.

— Сломал. — грустно выдохнул он. — Понаставили тут в коридоре столов со сменами блюд…

— Тогда прячься. — дала я добрый совет жениху. — Не то слуги тебя покусают. Они знаешь какие сейчас нервные бегают из-за грандиозности мероприятия?

— Кто прячься? — возмутился мой желтоглазый кот. — Я прячься?! — уже тише неистовствовал он. — Да ты знаешь, кто я такой, женщина?! — уже совсем тихо прошипел он.

— Спрятался? — деловито спросила я, верно оценив снижение его громкости и доносящиеся шорохи ткани. Предположительно, шуршала занавеска.

— Спрятался. — бесхитростно подтвердил он. Айдан уже не стеснялся дурачиться, подыгрывая мне и получая от этого явное удовольствие. Почти сразу после этого из динамиков донеслась отдаленная ругань прислуги и звон переставляемой уцелевшей посуды.

— А что там с моими подарочками?

— Скоро будут, страшно меркантильная женщина.

— Страшно меркантильная женщина с подарками из магазина нижнего белья и товаров для взрослых. — тут же поправила я.

— Жестокая женщина. — простонал жених, а мое лицо уже просто не могло улыбаться. Оно болело и ныло, но продолжало скалиться.

— Счастливый мужчина. — радостно заключила я и сбросила вызов.

Но как бы там ни было, а без запасного плана я не останусь. Жизнь бывает разная, и кому, как не мне знать все тонкости семейных отношений и возможные варианты развития событий? Войдя в свои апартаменты, я уселась в кресло и достала планшет.

Создав новый текстовый документ, я ввела заголовок: "Брачный договор".


Глава 13

Итак, какой же мне первый пункт сделать в нашем брачном договоре? Мысли в голову лезли одна другой интересней, вызывая на лице совсем уж неприличную улыбку. Почему бы и нет? Вот он удивится, когда прочтет мое сочинение, хи-хи. Обозначив в первых пунктах, что он является стороной "А", а я стороной "Б", а договор вступает в силу после заключения брачного союза, я, закусив губу, стала фантазировать.

"Сторона "А" обязуется никогда не ругать сторону "Б", а наоборот всячески хвалить".

"Сторона "А" должна будить сторону "Б" не иначе, чем поцелуем".

"Сторона "А" не имеет права хранить молчание, если видит, что сторона "Б" сегодня прекрасно выглядит".

"Сторона "А" ничего не смыслит в дизайне интерьера, поэтому все права на обустройство жилища переходят к стороне "Б". Естественно, спонсирует все это сторона "А".

Так, а какие обязанности могут быть у меня? А то что-то тут одни требования к моему грозному воину, не честно получается. Хм… Надо подумать. Что я могу сделать? Ой, придумала!

"Сторона "Б" обязуется быть красивой и в золоте."

Ну вот. Уже лучше. Должны же и у меня быть какие-то обязанности? Эти в самый раз. Мне подходит. Решив, что этих пунктов хватит, я встала и довольно потянулась. Может прямо сейчас показать Дану наш контракт? Вот он обрадуется… Я уже направлялась к двери, когда мой взгляд упал на кофейный столик возле окна. На нем лежал лист бумаги, которого раньше не было. Что это? Кто-то приходил ко мне? Это наверняка любовное послание от тайного поклонника. Раньше со мной такое часто бывало. Снисходительно улыбнувшись, я направилась к столу и взяла в руки лист, рассчитывая увидеть там стих, или витиеватое признание, но там было написано кое-что другое. Нахмурившись, я стала вчитываться в текст.

"Айдан Эрд, в дальнейшем именуемый "Даритель"… (__________), в дальнейшем именуемый "Получатель"… Предмет договора: все движимое и недвижимое имущество Дарителя, включая банковские счета и инвестиционные вклады… Даритель обязуется в течении месяца отказаться от всего имущества в пользу Получателя… Вступает в силу с момента подписи…"

— Это что? — удивленно нахмурилась я, заново перечитывая строчки грабительского соглашения. Пустые строки явно свидетельствовали о том, что получившему документ предлагалось самому вписать свое имя. В моей душе зародилось подозрение, что это неспроста. Выглядит так, будто кто-то знает о том, что я не Авикейла Мур, и чем именно я руководствовалась, появляясь на этом отборе. По этому договору мне даже в брак вступать не надо было, достаточно лишь подписи Дана. Честным или не честным путем. И если раньше я бы обязательно подумала над реализацией этого соглашения, то теперь я не задумываясь решила показать документ жениху, чтобы он знал, что его кто-то хочет облапошить. И этот "кто-то" не я. У нас же будет счастливая семья, да?

— Леди Мур? Вы здесь? — тихонько поскребся кто-то в дверь, отвлекая меня от важных государственных дел. Я же будущая императрица? Значит все мои дела сугубо государственные. Хм… Надо бы по государственному делу посетить уборную..

— Здесь. Войдите. — величественно разрешила я, принимая горделивую позу. Надо уже сейчас учиться чувствовать себя императрицей, не смотря на то, что, кажется, я родилась с этим чувством.

— Леди Мур, — войдя, низко поклонился слуга, — помолвочные дары были перенесены в сиреневую гостиную.

— Благодарю. Вы свободны. — царственно кивнула я, а внутри меня уже рыжая лисичка била хвостом по полу в предвкушении разбора подарочков. Уверена, большая часть даров будет ювелирными украшениями. Очень дорогими и красивыми.

Засунув странный договор в карман и оставив на столе свой планшет с брачным договором, я поспешила в сиреневую гостиную навстречу собственному празднику. Это моя самая любимая часть любого торжества — разворачивание подарков. А так как подарков больше сотни, то я приближалась к счастливому экстазу. Войдя в сиреневую гостиную, действительно отделанную в сиреневых тонах, я замерла в восхищении. У дальней стены практически до потолка возвышалась огромная куча коробок в праздничной обертке. Они блестели, сияли и манили меня, так что сопротивляться было невозможно. Когда из помещения вышел последний слуга, я подошла к горе даров.

Первой в руки попала коробочка в алой обертке с золотистой лентой. Судя по размеру, там не кухонный комбайн, но и не книга. Что-то среднее. И судя по грохоту — что-то твердое. Высунув кончик языка от усердия, я принялась сдирать обертку. На коробке был нарисован какой-то фен, а к нему прилагался конверт с письмом. Надпись на конверте гласила: "Моей дочери".

— О! Так это же подарок от отца! Но зачем мне фен? — удивленно задрав одну бровь, я вытащила письмо из конверта и стала вчитываться в строки.

"Милая Кейла,

ты все-таки не отказалась от затеи стать женой этого проходимца! И хоть я всей душой скорбелею… скобрлю… скорблю… поскорбливаю… короче! Я не доволен, дочь! Твой выбор приводит меня в ужас, но видя теплое отношение к тебе этого… императора… я готов подождать некоторое время, пока ты сама не убедишься в том, что он для тебя самая неудачная партия. А на случай экстр… икстр… в общем, неожиданной ситуации, я дарю тебе карманный дезинтегратор. Носи его всегда с собой, и если этот монстр начнет распускать свои руки, сразу же стреляй в него! Ясно?! Сразу же! Чтобы никаких рук, Кейла! И просто так можешь в него стрелять. Не вздумай терпеть его плохое отношение к тебе! Если что, мой флот стоит неподалеку и я всегда тебя спасу, непутевая дочь.

С искренними пожеланиями счастья в семейной жизни,

Твой папа."

— Ну да, это выглядит именно как пожелание искреннего счастья в семейной жизни… — озадаченно пробормотала я, глядя на новенькую, только из магазина, коробку с оружием. Отличный подарок на свадьбу — пушка. — Судя по тому, что мне уже тридцать лет, он меня вообще замуж отдавать не собирался.

Отложив в сторону оружие, я клятвенно пообещала себе не брать в руки этот дезинтегратор. Как минимум потому, что я понятия не имею, из какого конца вылетает пуля, или чем оно там стреляет? Мартышка с гранатой — это как Вика с дезинтегратором, точно вам говорю. Так что следующую коробку я распаковывала глубоко задумавшись над тем, как буду мирить отца с мужем.

Предложение отца "если этот монстр начнет распускать свои руки, сразу же стреляй в него" было весьма актуальным в свете предстоящей брачной ночи. Я уже вижу, как мой варвар заходит в нашу спальню, где я уже лежу на кровати в шикарном нижнем белье и с пушкой в руках. Смотреть смотри, а трогать нельзя. Батенька не велит, сударь. Иначе я тебя немножко стрелять буду.

В следующей коробке я обнаружила то самое нижнее белье, про которое говорила Айдану, и из моей головы резко вылетели все посторонние мысли.

— Мама дорогая… — тихо прошептала я, доставая из коробки чистый грех. — А где… Все? Тут же должна быть ткань, разве нет? Эм, нет. В этом году я такое точно не надену. к такому белью нужно заранее морально готовиться. И жениха подготовить, во избежание инфарктов и инсультов.

Тщательно засунув конструкцию из ниточек обратно в коробку, я тщательно ее закрыла и спрятала под стол. Буду там складировать подарки, которые надо незаметно вынести и спрятать до лучших времен. Что-то мне подсказывает, что от владельца сети интимных товаров будут совсем не съедобные трусики, а кое-что помощнее. Возможно, я даже умру со стыда. Интересно, сами генералы видели, что в этих коробках? Или они просто получили своим продавцам подобрать подарок?

— Фух, как жарко… — шумно выдохнула я, помахав на лицо ладошками. Нет, так делу не поможешь. Подойдя к ближайшему окну, я распахнула створки и сделала глубокий вдох. Вечерний воздух уже наполнялся приятной прохладой, но не помешало бы что-то выпить. На столике рядом с окном стоял поднос с фруктами и стеклянный графин с водой. Рядом стояло несколько хрустальных бокалов. Выпив воды и немного остудившись, я вернулась к просмотру даров, но уже немного настороженнее. Мало ли? Вдруг еще кто-то из подданных решил улучшить интимную жизнь повелителя?

В следующей коробке я к своему счастью обнаружила бархатный мешок с кучей золота и рубинов. На первый взгляд это выглядело так, будто кто-то грабил ювелирку и просто сметал с витрин все в этот мешок. а потом принес мне. Но едва я потянула за первую цепочку, как вытянулось вообще все.

— Ни черта себе… — шокировано выдохнула я. В моих руках была хитрая система тончайших золотых цепочек, которая составляла собой пародию на платье. Тонкие золотые "лямки", украшенные рубинами. Ряд золотых нитей от одной "лямки" до другой вместо лифа. На спине лишь две тончайшие цепочки крест-накрест держали переднюю часть "платья". Одна более толстая цепочка на бедрах вместо пояса. На ней висел ряд рубиновых подвесок, на манер пояса с монетками восточных танцовщиц моего мира. И от пояса до самого пола свисали нити "юбки", решительно ничего не скрывая. Это был еще один подарок, который я тщательно запаковала обратно в коробку и спрятала под стол. В ближайший год Айдан этот разврат точно не увидит. Да я голая смотрелась бы куда приличней, чем в этих… подарках!

Выпив еще один стакан воды, я решительно взялась за следующую коробку. О! А вот и подарок капитана галактической службы безопасности. Серебристая упаковка и темно-синяя лента, я запомнила, как он выглядел. Ну-ка, посмотрим… Развернув упаковку, я обнаружила бархатную коробочку. Размер как раз для небольшого украшения. Открыв ее я увидела красивое кольцо из белого золота с большим ярко-зеленым камнем. Но был прозрачный и мастерски ограненный, а цвет до невозможности кислотный, что вызывал сомнения в своей подлинности. Я таких камней не знаю.

Если жизнь в этом мире чему меня и научила, так это тому, что не всякое украшение стоит надевать на себя без проверки. Хоть я и сказала Дану, что проверяющие люди нам тут не нужны, но и это не подарок от генералов. У Говарда Ната ко мне точно нет никаких теплых чувств, он со мной вообще не знаком, так что это кольцо может оказаться… с сюрпризом. Но до чего же хочется его примерить! Надо срочно показать его кому-нибудь. Думаю, Лаен на меня еще обижен и вряд ли согласится помочь, так что надо найти Айдана.

Зажав в ладони кольцо, я подошла к двери гостиной и провернула дверную ручку.

______________

Когда я выхожу из гостиной в коридор, у меня на миг смазывается зрение.

— Что за черт? — шиплю я, хватаясь рукой за дверной косяк. Нет, у меня не кружится голова, просто в один миг зрение потеряло четкость, и предметы стали неразличимыми. Я тру глаза кулаком с зажатым в нем кольцом, инстинктивно пытаясь стереть эту странную пелену с глаз.

И у меня получается. Проморгавшись, я снова стала четко видеть, и больше ничто не напоминало мне об этом инциденте. Наверняка это от недосыпа. Завтра свадьба, так что сегодня надо будет хорошо выспаться, иначе Айдан будет жениться на зомби. Вспомнив свое желтоглазое чудо, я непроизвольно снова начала улыбаться. Даже не верится. что завтра я стану императрицей. Хотя… Ой, ладно, я всегда знала, что рождена носить корону. Только раньше этого никто не замечал, а те, кто замечал, старались сбить эту корону лопатой с моей головы. И вот теперь на зло всем я добралась до вершины мира. Потому что V — означает Победу.

Я шла по коридору на этаж императорских покоев, а по пути мне встречались слуги. Так как у генералов там праздник был в самом разгаре, то слуги носились туда-сюда, как угорелые. Но не все. Часть прислуги занималась тем, что вытирала пыль со статуй и чесала языком.

— Ну и нрав у повелителя. — долетел до меня разговор двух служанок. Они делали вид, что полируют вазу, но на самом деле полировали репутацию императора. — Сам скоро жениться собрался, а любовницу свою все никак не выпроводит. Ходить нашей императрице вот с такими рогами.

И показала руками, какие именно рога мне светят. Судя по размеру не большие.

— Я смотрю, у вас тут времени много? — стоя у них за спиной, холодно спросила я. Девушки подпрыгнули на месте и в страхе на меня уставились, прижимая тряпки к груди. — Скучно, наверное, работать здесь целый день?

— Н-н-нет, леди, мы… мы не… — зачастили девушки, но заткнулись, напоровшись на мой взгляд.

— Не скучаете? Значит, так вы развлекаетесь? Это нам не подходит. Спуститесь в Управление Наказаниями. О своей ошибке доложите управляющему сами.

Не тратя более на этих сплетниц свое время, я развернулась и пошла дальше. Настроение было испорчено, если честно. Вот что за люди? У них своей жизни нет что ли, чтобы пообсуждать? Это и так вся империя еще не один год делать будет, но прислуга должна быть безупречна. Они не абы где служить пришли, а в резиденцию императора! Первое, о чем их предупреждают при приеме на работу — всегда держать язык за зубами, никаких сплетен, и все такое прочее. Но даже если это случайная ошибка, ее нельзя спускать с рук. В назидание остальным прислуга должна быть наказана. И чтобы императору самому не возиться с каждым служащим, существует Управление Наказаниями. Они сами определяют степень вины и наказывают отличившихся.

Но сам факт, как о нас думают люди… Я сжала кулаки и ойкнула, когда острая грань ядовитого камня в кольце Говарда поранила ладонь. Вика, прекрати выходить из себя. Это все мелочи, не стоящие твоего внимания. У тебя праздник сегодня в конце-то концов. Осмотрев ранку на руке, я лишь головой покачала. Совсем маленькая царапинка, тут не из-за чего раздувать панику, Алиева. Я еще раз полюбовалась на сияющие грани неизвестного камня в светлой оправе, и уже гораздо бодрее пошла дальше. Настроение стало улучшаться, а за очередным поворотом я столкнулась с Элиотом.

— Куда бежим? — добродушно поинтересовалась я у едва не врезавшегося в меня секретаря. Он вскинул на меня взгляд, и почему-то по его губам поползла едкая ухмылка.

— По делам. — фыркнул он. Обижается все еще что ли? — А ты не его величество часом ищешь?

— Часом ищу.

— О уже ушел с праздника и направился в свои апартаменты. — еще шире ухмыльнулся Элиот.

— Тебя забавляют передвижения императора, или просто зубы лишние появились? — удивленно спросила я, крайне заинтересованно разглядывая ряд кривых зубов. Странно, раньше они казались ровными и не желтыми. Или это я раньше не приглядывалась?

— Скорее меня забавляет твоя наивность. — фыркнул он и, не прощаясь, дальше побежал по своим делам.

У меня от удивления глаза на лоб полезли. Это что еще за новости? Обернувшись, я изумленно смотрела вслед секретарю, который то ли осмелел, то ли охамел, то ли знает что-то, чего не знаю я. Нет, у него точно лишние зубы выросли, не смотря на то, что такая смелость обычно просто так не появляется. Кольцо снова ощутимо впилось в ладонь, отрезвляя меня и заставляя вспомнить, куда и зачем я шла. В секретарь этот завтра ласточкой из моего дворца вылетит.

Плюнув на все, я пошла дальше. До покоев императора оставалось совсем немного, когда меня обогнал слуга с подносом. Здесь он может бежать лишь в одном направлении — в покои повелителя. На подносе у него была бутылка вина, которым, видимо, уже успели закупиться, и блюдо с виноградом, который любит Нимхаша. Они там вдвоем? Что ж, заодно и ей покажу кольцо, подаренное представителем ГСБ.

Выйдя из последнего поворота, я увидела двери в апартаменты Айдана. Из них вылетел тот самый слуга, который нес угощения, и лицо его было пунцовым от смущения. Промчавшись мимо, слуга даже не заметил меня от смятения, в котором он пребывал. А я замерла, начиная понимать, что здесь происходит. Не нужно быть семь пядей во лбу, чтобы сложить два и два. И хоть математика никогда не была моей сильной стороной, но стоя перед массивной резной дверью главных покоев страны, я знала, что увижу за ними.

Как тут было не догадаться?

Опустив взгляд вниз, я раскрыла ладонь, глядя на кольцо, как на единственного собеседника. Что я должна сделать в такой ситуации? Ядовито-зеленая грань хищно блеснула, на миг отразив в себе мой потерянный взгляд. Вика, ты ли это? Ты же знаешь, что должна делать. Просто сделай это.

Толкнув дверь, я спокойно вошла внутрь.

В знакомом интерьере появились новые элементы декора. Одежда, которую я уже видела на дорогих мне людях, валялась на полу. Обувь, платье, рубашка, мундир… Они, кажется, очень торопились от них избавиться, раз бросили на полу. Безразлично перешагнув брюки, я осмотрелась вокруг. Золотые волосы девушки до самых бедер скрывали ее наготу. Она тяжело дышала, привалившись лбом к плечу моего жениха и сидя у него на коленях. В кресле? Почему не в кровати? Наверное, мои представления о занятии любовью очень старомодны.

— Что ты здесь делаешь? — внезапно открыв глаза, спросил Айдан.

— Даже так? — едва слышно хмыкнула я. — Мне срочно понадобилась твоя помощь. Можешь уделить мне пару минут?

— Конечно. — спокойно сказал он, поднимаясь с кресла и пересаживая в него довольную блондинку. Не стесняясь своей наготы, император подошел ко мне. — В чем дело?

— Представитель галактической службы безопасности подарил мне кольцо. Можешь проверить его на предмет магии? Не хотелось бы снова стать чьей-то марионеткой. — глядя будущему мужу в глаза, я протянула кольцо на раскрытой ладони.

Взяв украшение двумя пальцами, он поднес его к глазам, на минуту подвиснув. Видимо, проверяет. Интересно, как они это делают? Может, здесь все такое умеют? Вряд ли. Иначе такой способ вредительства бы себя очень быстро изжил. Трудно протягивать человеку гранату с вырванной чикой и делать вид, что это ананасик. Спустя минуту император вернул мне кольцо.

— Я ничего странного не вижу. Но почему ты пришла с этим ко мне? Ах, да. Ты же разругалась с моим наследником. — пренебрежительно скривил он губы, глядя на меня сверху вниз и щуря желтые глаза. — Это все?

Все? Шутишь что ли?

— Нет. Еще я сегодня узнала, что по традиции Ках-Шахрастара императрица должна заниматься некоторой благотворительностью. Но для того, что бы получать на это средства из казны, мне нужно твое письменное разрешение. — да, я врала. Но даже тени сомнения на моем лице не проступило.

— Мне некогда сейчас этим заниматься. — сложив могучие руки на груди, насмешливо выгнул бровь желтоглазый.

А, то есть вы еще не закончили?

— Я все сделала за тебя. Тебе осталось только расписаться. — доставая из кармана тот самый договор, который я недавно нашла в своей комнате, спокойно сказала я и протянула жениху бумагу и ручку.

Он расписался не глядя.

— Похвально, что ты уже вникаешь в детали предстоящей работы. — едко прокомментировал он, возвращая мне договор.

Широкая злая улыбка расползлась по моему лицу. Я смотрела прямо в желтые звериные глаза и ощущала, как из меня выходит розовый дым, который раньше отравлял меня саму. Мозги стремительно прочищались от неуместного в моей жизни гормонального всплеска, а дышать вопреки расхожему мнению становилось все легче и легче. Я даже опустила взгляд вниз, рассматривая свои запястья. Было такое ощущение, что у меня за долгое время наконец-то развязаны руки.

Забрав документ из его рук, я молча направилась на выход. И у самых дверей меня догнал его вопрос:

— Вика, у тебя все в порядке?

Я обернулась. Еще раз посмотрев на его внешний вид, на довольную богиню любви в кресле, я убедилась, что мне не кажется. Что это за вопрос? Издевательство? Или здесь на столько свободные нравы? На сколько я знаю, все как раз наоборот.

— Да, Айдан. У меня все хорошо. — уверенно сказала я, глядя ему в глаза, и больше не оттягивая, вышла за дверь, спокойно закрывая ее за собой. — А вот у тебя не очень.

___________

Обо мне можно всякое сказать. Я не очень умна, теперь не очень красива, да и навыков особых не имею. Но я с гордостью могу сказать, что я ни капли не истерична, когда дело доходит до вот таких жизненных ситуаций. Кому, как не мне, брачной аферистке, знать, что такое предательство? Я столько раз его инициировала, даже несуществующая карма хоть раз, но должна была долбануть по мне в ответ.

Что делают девятнадцатилетние девушки, когда застают своего жениха с другой женщиной? Ревут, рвут помолвку и сваливают на закат с новым принцем? Думаю, именно так.

А что делает брачная аферистка в такой ситуации? Сжимает в руках грабительский договор и спокойно идет спать. Нет ни единой причины, по которой я должна отказаться от короны. Всем известно, что монархи крайне редко вступают в брак по любви, и похоже, что я не исключение. Больно ли мне? Скажем так, мне не приятно. Крайне не приятно. Но рыдать из-за любви не мой девиз. Завтра я стану императрицей и превращу свои слезы в бриллианты. В долбаную кучу бриллиантов.

Свернув договор, я положила его в карман, а кольцо надела на палец. Очень красиво, скоро у меня будет гора такой роскоши, но пока это мое единственное украшение. Даже смешно, что сделав столько дел, я так и не обзавелась тем, к чему всегда стремилась — не увешала себя драгоценностями. Уж теперь-то я это дело исправлю.

Держа спину идеально прямой, я шла по коридорам с высоко поднятой головой. Сейчас пойду, высплюсь, как следует, а завтра буду такой красивой, что все сдохнут от зависти. Чего бы мне это ни стоило. Завтрашнее утро у меня расписано буквально по секундам. Приедет мое платье, парикмахер, визажист, а после меня ждет встреча с одной уважаемой женщиной — женой девятого генерала. Есть такая традиция, что перед свадьбой мама жениха должна дать невесте наставления, вложить в ее голову женскую мудрость касательно супружества, но так как у Айдана нет ни отца, ни матери, то разговаривать со мной будет жена самого почитаемого генерала.

Нет, это не жена Лаена, которой нет. Лаен слишком молод, что бы быть почитаемым. Речь идет о самом старом генерале, прошедшем наибольшее число воин и имеющим наибольшее число наград и заслуг перед империей. Девятому генералу сейчас двести сорок три года, и он вряд ли уже способен вести войска в бой и сражаться самостоятельно. То, что ему не бросают вызов молодые генералы для ритуального поединка за право занять его место, это просто дань уважения. При императоре он скорее занимает должность чрезвычайного советника, который выходит из тени только в особых случаях, предпочитая в остальное время доживать свой век в своем поместье. А так как здесь положение жены определяется положением ее мужа, то самой почитаемой женщиной в нашем государстве на данный момент считается жена девятого генерала. Такие печенюшки.

После выслушивания наставлений за мной должен будет зайти мой отец. Он-то и проводит меня до алтаря. Говоря об алтаре, я не преувеличиваю. Не смотря на отсутствие здесь религии, ках-шахрастарцы верят в загробную жизнь и в то, что души предков за ними присматривают. Нет, свадьба, хвала вменяемости, тут проходит не на кладбищах, а в особом месте, называемом Храмом Предков. В этом храме нет служителей, жители сами там убираются по настроению. можно было бы подумать, что раз по настроению, то там срач царит неимоверный, однако это не так. Как я уже сказала, местные жители ценят предков. Женить нас будет родственник императора.

А он у Айдана один. То есть их два, но его племянница Айя не считается. Женщины тут вообще "не считаются". Я говорю об Лаене Когане, племяннике императора, и мне очень интересно, как наследник нас завтра женить будет. Это еще одна причина, по которой я ни за что не пропущу собственную свадьбу. Помнится, он клялся, что этой свадьбы не будет, и он ни за что не допустит, и все такое прочее. Тем не менее завтра он должен будет поженить нас своими руками.

В конце коридора уже виднелась моя дверь, когда я заметила, что за мной следят. Трудно не заметить, когда в очень длинном прямом коридоре за тобой следует по пятам взрослый мужик, каждый раз прячась за статуями и напольными кадками с цветами, стоящими вдоль стен. Я несколько раз оборачивалась, удивленно глядя на этого начинающего ниндзю в черном плаще с капюшоном, но ничего не делала до тех пор, пока он не остановился за очередной пальмой, рассматривая ее с видом старого философа. Он еще и пальцем листочек потер, будто проверяя его на подлинность. Заинтересовавшись этим ночным гостем, я развернулась и пошла к нему.

— Если хотите стащить цветок, то тащите быстрей. Скоро здесь будут слуги, и это станет проблемой. — дала я добрый совет, похлопав шпиона по плечу. Тихо хмыкнув, мужчина развернулся ко мне всем корпусом, скидывая с головы капюшон.

— Вы слишком добры для будущей императрицы. — улыбнулся мне ни кто иной, как Говард Нат. Тот самый представитель ГСБ, что подарил мне это кольцо. — А еще слишком веселы для обманутой невесты.

— А вы слишком явно суете свой нос в не ваше дело для постороннего человека, а еще вы слишком осведомлены о личной жизни императора для только прибывшего во дворец гостя. — ту же вернула я ему его улыбку, не подавая вида, что удивлена его информированностью.

Откуда бы ей взяться? Айдан повесил табличку "Вход свободный" на своей двери, а я не заметила? Или императорские покои прослушиваются? Или ситуация вообще его рук дело? Да ну, не может быть. Да и как бы он это сделал? Привел этих двоих за ручку в комнату и сказал: "Самое время потрахаться, друзья мои!"? Так что ли?

— О нравах и привычках Айдана Эрда многие знают, это не секрет. — пожал он плечами, внимательно рассматривая мое лицо. Что ты на нем ищешь? Блестящие дорожки пролитых слез? Хрен тебе. Скоро другие плакать будут. — Простите мне мои слова. Думаю, вам сейчас не легко. Понимаю, как должно быть больно видеть любимого человека в объятиях другой женщины.

И трагично поник, ублюдок такой. В смысле, мать твою, "понимаю"?! Ты гей что ли? Твой любимый человек был в объятиях другой женщины? Что ж мне так везет-то на этих представителей сексуальных меньшинств? Я демонстративно зевнула, давая понять, что этот разговор становится слишком долгим, и пора бы уже перейти к делу.

— Вы просто так здесь гуляете, или у вас ко мне конкретное дело? — вежливо сложив лапки на животе, доброжелательно поинтересовалась я.

— Если честно, я думал, что вам может понадобиться моя помощь. — сурово нахмурился Говард, всем видом демонстрируя мне "того самого мужчину, который меня защитит". — Всем известно, что никто не пойдет против императора в этой стране, и помочь вам просто некому…

Вообще-то, уважаемый, все в точности наоборот. Любой в этой стране пойдет против императора под моими чарами, и помочь ему будет просто некому. Апчхи!

— Будьте здоровы.

— Спасибо.

— Но я не являюсь подданным императора Эрда. Милая леди, буду откровенен…

На минуточку, с этих слов все лжецы начинают врать напропалую. Авторитетно вам заявляю. Хотя он и до этого не блистал откровениями. Понимаете, рыбак рыбака, и все такое…

— Вам нет нужды терпеть это вопиющее неуважение! — горячо заверил меня капитан. — Вы можете смело послать предавшего вас жениха и уйти, гордо хлопнув дверью!

У меня есть короны лишние что ли? Я совсем дура, по-твоему? Даже если Айдан начнет иметь своего крокодила, я не откажусь от трона.

— А я вам в этом помогу!

С фига ли?

— Что, простите? — хлопнул глазами Говард. Ой, я вслух это сказала?

— Сбегали, спрашиваю? Опыт побегов у вас есть? — тут же выкрутилась я. Я ж мастер-выкрутастер, не забывайте.

— У меня? — растерянно переспросил капитан. Он явно не ожидал, что я потребую резюме и рекомендации с предыдущего места побега. А как ты хотел? Ты предлагаешь мне свои услуги, а я должна поверить тебе на честном слове? Совсем дебил что ли?

— Угу. — не размыкая губ, кивнула я.

— Опыт? — словно эхо в колодце, повторил он и моргнул.

— Вы раньше сбегали? — я стала деловито задавать вопросы. — Сколько раз? Сколько из них успешно? Есть ли у вас в наличии удостоверение профессионального сбегальщика? Оформлена ли страховка на случай форс-мажоров? С чего вы вообще взяли, что мужская сучность может заставить меня отказаться от титула, денег и власти?

Говард хотел что-то сказать, но на последней моей фразе поперхнулся чем-то. То ли своим языком, то ли своим мнением, но закашлялся аж до слез. Я сочувственно похлопала дурачка по спине. Да, вот так и взрослеют люди. Только встретившись с истинным лицом людей, можно избавиться от ненужных иллюзий. Взрослеть вообще очень полезно.

Рекомендую.

— Похоже, вы действительно в порядке. — прокашлявшись, метнул в меня цепкий взгляд мужчина. — Тем не менее, остаться здесь, с этим человеком — не лучшее ваше решение. Я улетаю через час, леди Мур. и предлагаю вам полететь со мной. Начнете новую жизнь вдали от жестокости этой страны. Я помогу сделать вам документы. Ведь у вас даже свидетельства о рождении нет! Будто и не человек вовсе, а зверь какой-то!

— Что-то вы разошлись, господин капитан. — отступила я на шаг назад. — Выпили лишнего на празднике? Я, пожалуй, вызову слуг, что бы они вас и эту пальму проводили отдохнуть.

— Пальму? — опять не понял моего юмора капитан.

— Вы же ее как родную обняли. — кивнула я ему на очевидное, и мужчина поспешно отпустил цветок. Кажется, он и сам не заметил, когда стал пытаться защититься им от меня. Я такая устрашающая что ли? Это от недосыпа. Надо срочно поспать.

— Благодарю, я сам справлюсь. — пробормотал Говард, и размашистым шагом пошел прочь, кинув напоследок на меня странный взгляд.

Что-то все вокруг чересчур странные пошли. Проще надо быть, господа. Проще. Кивнув своим мыслям, я так же развернулась и пошла в свою комнату. На удаляющуюся фигуру капитана я так и не обернулась.

Зайдя к себе, я первым делом осмотрелась. Почему светлая мысль запирать дверь не пришла ко мне раньше? В любом случае я понимала, что грабительский договор не появился в моей комнате просто так, и этот момент стоило проверить, а так же узнать судьбу девушек, которых я отправила в Управление Наказаниями. Айдан не знает, но я обзавелась номерами коммуникаторов всех важных служащих нашей резиденции, и сейчас собиралась ими воспользоваться. Найдя номер начальника Управления Наказаниями, я послала вызов. Долго ждать ответа не пришлось.

— Управление Наказаниями, лейтенант Авер слушает вас. — хмуро пробубнил мужской голос. Как мне рассказывали, этот человек вообще не является веселым малым.

— Доброй ночи, лейтенант. Это леди Авикейла Мур вас беспокоит. — присаживаясь в кресло и устало потирая переносицу, поздоровалась я. — Недавно я отправила к вам двух служанок, открыто обсуждавших его величество. Они прибыли? Какое наказание им назначили?

— Здравствуйте, леди Мур. Двух служанок с такой провинностью сегодня не поступало. Их бы приговорили к казни. — не меняя тона отчитался мужчина.

Казни? Не хило, блин… Хорошо, что не дошли. Я думала, что их оштрафуют. Похоже, мое незнание местных законов может выйти мне боком однажды.

— Спасибо за сведения. Не могли бы вы скинуть мне свод правил и перечень наказаний за их нарушение? Для общего развития, так сказать. — немного замявшись, попросила я. А то вдруг у них тут и за разбитую вазу принято головы рубить?

— Будет исполнено.

— Благодарю. Адрес почты я вам сейчас пришлю. Всего доброго. — попрощавшись, я сбросила вызов, отправила свой адрес и стала искать номер начальника охраны резиденции, а найдя послала вызов.

— Слушаю. — гаркнул в трубке мощный бас. Ого!

— Доброй ночи, уважаемый. Это леди Авикейла Мур вас беспокоит. Могу я получить запись с камеры наблюдения за сегодняшний день? Кто-то пробрался в мои апартаменты, пока меня не было, и я хотела бы узнать, кто именно. — вежливо попросила я, но аппарат близко к уху подносить на сей раз не стала. Так и до контузии недалеко, а контуженная императрица — это то, чего Ках-Шахрастар точно не переживет.

— Скину в течении пяти минут. — тут же ответил мужчина и явно собирался повесить трубку.

— Эм… А адрес почты? — куда он слать-то собрался?

— Я — начальник охраны, а не конюх! Я знаю ваш адрес! — гаркнул напоследок мужчина и бросил трубку.

— Какие мы нежные. — прицыкнула я, озадаченно глядя на коммуникатор.

Ладно, завтра посмотрю, что они мне там прислали. Брачная ночь же все равно отменяется. Так что заперев дверь, я еще раз обошла комнату в поисках неучтенных ранее предметов. Ничего нового в мое отсутствие тут не появилось. Я даже под кроватью проверила, после чего достала подписанный императором контракт и спрятала его под подушку. С чистой совестью переоделась и легла в постель. И пусть у меня неприятно ныло где-то в груди, но уснула я очень быстро.

Завтра я стану максимально знатной и нереально богатой женщиной. Надеюсь, в этот раз я не попаду под фуру.

________________

Всю ночь меня мучили кошмары. То смутные, неясные образы, которые пугали до чертиков, то яркие картины, заставляющие едва ли не выть от боли, горя и безысходности. А главным героем моих ночных кошмаров стал Айдан. Я просыпалась раз восемь за ночь, не сразу понимая, что увиденное лишь плод моего перегруженного новой жизнью мозга. Это и не удивительно. С момента моего появления в этом мире со мной чего только не случалось. Сначала мозги были забиты целой жизнью бывшей хозяйки тела, потом ассимиляция в новом мире, новые знакомства, жизнь в постоянно напряжении и практически полное непонимание правил, по которым теперь надо жить. Странно, что кошмары начались только сейчас. И судя по их содержанию, толчком стало предательство жениха.

Так что нет ничего удивительного в том, что проснулась я едва ли веселее всадника апокалипсиса.

— Леди Мур, просыпайтесь. — шепотом позвала меня Ильса. Служанка уже принесла мне завтрак, и теперь в комнате пахло кофе и ванильные бисквиты.

— А почему шепотом? Чтоб не разбудить? — хрипло со сна поинтересовалась я, принимая сидячее положение. Думаю, я выгляжу сейчас не как просыпающийся человек, а как воскресающее умертвие. По рукам сразу побежали мурашки, и я инстинктивно стала заматываться в одеяло на манер плаща с капюшоном. — Что ж так холодно то?

— Холодно? Да нет, климат-контроль работает исправно. — удивленно посмотрела на меня девушка, поднимая жалюзи. У меня и жалюзи тут были? Кажется, я вообще не обращала внимания на интерьер, что лично мне, Виктории Алиевой, совсем не свойственно. Это все стресс, ага.

— Тогда почему мне охота надеть шубу и шапку? — недовольно проскрипела я, шаря ногами по полу в поисках тапок. Ах, да. У меня же нет тапок. Черт, Вик, мы даже тапками не обзавелись! Ну как так-то?!

— Может, вы заболели? — осторожно предположила она.

— А давно мы с тобой на "вы" перешли? — метнула я в нее недовольный взгляд, натягивая одеяло на голову. Еще и щеки морозит. — Слушай, набери мне ванну погорячее. Такое ощущение, что я сейчас в Снежную Королеву превращусь и закидаю императора ледяными кубиками со словом "мудак".

— Хорошо. — широко улыбнулась мне Ильса. — А вообще я думала, что раз ты теперь станешь императрицей, то обращаться к тебе теперь надо соответствующе.

— Похоже, ты единственная, кто так думает. — усмехнулась я, усаживаясь в кресло перед столиком с завтраком и беря в ладони чашку с кофе. Обжигающее тепло коснулось рук, и я прикрыла глаза, мечтая об отдыхе на теплом берегу необитаемого острова. Послышался шум воды, но это было совсем не море, а жаль.

— Скоро прибудут парикмахеры. — напомнила мне о плотном графике Ильса.

Кивнув, я приступила к завтраку, а там и ванна набралась. Закрыв за собой дверь я стала раздеваться. Взгляд непроизвольно зацепился за ладонь руки, на которой было дареное кольцо. Я точно помню, что вчера немного оцарапала ладонь камнем, но сейчас эта царапина выглядела немного серьезней. Вокруг ранки началось воспаление, но боли никакой не было. Помня, что надо поторопиться, я залезла в ванну и с головой ушла под воду. Она и правда была горячей, как я и просила, и теперь тепло стремительно наполняло меня. Кайф.

Но едва я вынырнула, как поняла, что что-то не так. Ранка на ладони. Ее не было. Совсем! Она же не померещилась мне? Поднеся ладонь ближе к лицу, я с удивлением заметила, что на ней нет никаких повреждений. Это как так?

— Вика, парикмахеры пришли. — раздался из-задвери голос Ильсы.

— В смысле? Они же только через пол часа должны были явиться. — крикнула я, растерянно оглядываясь по сторонам. Мне кажется, или вода стала заметно прохладнее?

— Так… они и явились… Вик, у тебя все в порядке? — осторожно спросила служанка, явно растерявшись.

— Похоже, что нет. — тихо сказала я, выходя из воды и вытираясь полотенцем. Надев халат, я босяком вышла из ванной. А теперь вопрос: куда делись полчаса? Я же не могла столько времени провести под водой? Незаметно проведя рукой по шее, я убедилась, что жабры у меня не отрасли. Значит, я все-таки уснула в ванной и царапина мне приснилась? Плохо. Очень плохо. Мне нельзя сейчас быть не в себе. Впереди ответственное событие, и я должна быть готова ко всему.

— Это леди Грелайта Вап, она поможет тебе с прической. — представила мне молоденькую девушку Ильса, которая присела к глубоком поклоне. Гораздо более глубоком, чем требуют правила на данный момент.

— Доброе утро, госпожа Мур. — тихо поздоровалась Грелайта.

— Доброе утро. Можешь подняться. — сказала я, присаживаясь на пуфик перед зеркалом.

Следующие полтора часа она издевалась над моей головой, заплетая разные косы и скрепляя их бриллиантовыми заколками. Не знаю, где она нашла у меня такое количество волос, но тут были и толстые косы и тоненькие косички, и толстые косы перевитые тоненькими косичками. Закреплено это все было в хаотичном на первый взгляд порядке, но мне до того понравилось, что я сделала мысленную заметку на всех мероприятиях пользоваться ее услугами. У девушки оказались поистине золотые руки и сказочная фантазия.

— Все, госпожа. Вам нравится? — закончив, с опаской спросила девушка.

— Я просто в восторге. Можно я всегда тебя буду звать? — широко улыбаясь, крутилась я перед зеркалом, рассматривая огненный шедевр, переливающийся бриллиантовыми искрами.

— Правда?! — на миг забывшись, радостно воскликнула она, но тут же взяла себя в руки. — Это такая честь, госпожа. По правде я не ожидала, что вам понравится. Вы ведь не говорили, какую именно хотели прическу, а когда нам передали ваш заказ, то остальные побоялись за него браться и поручили мне. Я новенькая в нашем салоне просто. Все говорили, что раз вас выбрал его величество, то вы обязательно имеете жестокий нрав и угодить вам будет невозможно.

— Грелайта, я поняла. — остановила я этот поток волнения, видя, что она уже почти начала задыхаться от избытка чувств. — Мне на самом деле некогда было придумывать прическу и я решила положиться на мастеров. Видя результат, очень рада, что все остальные отказались браться за мой заказ. Ты умничка.

— Спасибо, госпожа. — зарделась она, теребя в руках расческу.

— Вик, пришли маникюрши и визажисты. — выглянув за дверь, оповестила меня Ильса.

— Запускай. — скомандовала я и обратилась к Грелайте. — Чай будешь?

— Я… А можно? — еще больше покраснела девушка. Мда, такая вряд ли бы прыгнула в постель к Дану.

— Заодно посмотришь на что я в итоге буду похожа. Представляешь, я даже платье свое не видела. — иронично развела я руками, а к нам уже шли три новые девушки.

— Доброе утро, госпожа. — хором поздоровались они и бухнулись на пол. Это у меня репутация в народе такая? Странно, не все околдованы еще что ли? Они не должны меня бояться, они должны любить.

— Доброе утро, леди. Можете встать. — сказала я. — Куда мне сесть, что бы вам было удобнее?

— Сюда, если можно. — смутившись, попросила самая старшая из девушек и указала мне на центр комнаты. Подхватив пуфик, я села, куда попросили.

Пока старшая наносила мне макияж, две другие девушки занимались руками: пилили, мазали кремами, красили. Судя по всему эти дамы были из одного салона, потому что задекорировали меня в одном стиле, и теперь мои ногти сияли алмазной крошкой. Маникюр получился дороже, чем на вес золота. Прошло еще полтора часа, прежде чем мастера закончили свою работу и настал черед платья. Оно так же приехало ровно в срок и принесла его могучая женщина с суровым лицом.

Появившись на пороге, она коротко поклонилась и стала молча ждать у дверей. Естественно, кланяться с платьем в руках не было никакой возможности, но мрачная решимость на лице женщины ввела меня в недоумение.

— Доброе утро, госпожа. — низким голосом поприветствовала она меня. — Ваше платье готово.

— Доброе утро, леди. — кивнула в ответ я. — Спасибо. Показывайте.

Женщина еще больше сжала губы и насупила брови, расстегивая тканевый чехол. На свет появилось нереальное видение, заставившее меня открыть рот от восторга. Белоснежное чудо, укрытое крупноячеистой платиновой сеткой с бриллиантами просто не могло быть настоящим. Я едва не забыла, что накрашена, так сильно хотелось протереть глаза руками. А фата и вовсе была похожа на белоснежный стелющийся дым.

— С ума сойти. — прошептала я, медленно подходя к этому божеству.

— А что вы хотели?! — рыкнула женщина, едва не заставив меня подпрыгнуть на месте от неожиданности. — Всего неделя! Что можно было успеть сделать за неделю?! Я не виновата, что свадьба случилась так скоро! Раньше надо было предупреждать, если хотели платье получше!

— Еще лучше?! — воскликнула я, ощущая, как крошится от усердия моя фантазия. — Обещаю, когда пойду замуж в следующий раз, то предупрежу вас сильно заранее. Но это платье — просто шедевр.

Женщина собиралась что-то еще сказать, но вдруг захлопнула рот и удивленно на меня уставилась.

— То есть вам нравится? — уточнила она.

— Безумно. — искренне выдохнула я, проводя кончиками пальцев по воздушной ткани. Хотя бы ради этого стоило попасть в другой мир.

Кстати. А что за мир-то? Молодец, Виктория. Ты почти его возглавила, а поинтересоваться местом возникновения так и не удосужилась. Ох! А вдруг моя планета где-то недалеко?! Ну нет, там мне императрицами точно никто не предложит стать.

— Вик, с минуты на минуту придет жена девятого генерала. Поторопись. — нервно глядя на часы, попросила Ильса.

Кивнув, я стала одеваться. Завершали образ мои "хрустальные туфельки", заказывая которые, я поставила всего одно условие: мне нужна была максимально высокая шпилька. Мало кто знает, но процент моей уверенности в себе прямо пропорционален длине каблука. Еще два дня назад это было просто перестраховкой, а теперь мне жизненно необходима была уверенность не только в себе, но и в том, что я делаю правильный выбор.

— Леди Мур, — официально обратилась ко мне Ильса, широко распахивая дверь апартаментов, — прибыла леди Минера Фех.

А вот и жена девятого генерала Хавера Фех. Впервые я видела кого-то настолько древнего. Сухонькая старушка с заметным трудом держала осанку, но фамильная гордость не позволяла ей горбить спину. Ухоженная, опрятно одетая, она окинула помещение цепким взглядом и посмотрела на меня.

— Доброе утро, леди Фех. — присев в вежливом церемониальном поклоне, произнесла я.

— Доброе утро, леди Мур. — оценив мой жест, тепло улыбнулась она. Ильса прикрыла за гостьей дверь, а Минера подошла ко мне и удерживая мой взгляд начала говорить: — Сегодня вы выходите замуж. Это замечательное событие для любой девушки, но ваш случай особенный. Ваш жених — император, властитель народов и повелитель планетных систем. Вас ждет не обычная судьба, Авикейла. Вас ждет тяжелая ноша. Сегодня вы станете женой не обычного ках-шахрастарца, а величайшего воина, нашего повелителя. Легко не будет, но таково ваше предназначение, милое дитя. Вы собираетесь войти в дом мужчины, скажите, вы сохранили свою чистоту?

— Да. — и сохраню ее еще не один день, потому что хрен ему. Я покрутила подарок ГСБ на пальце, мимолетом заметив, что зеленый камень все равно хорошо смотрится со свадебным нарядом.

— Это хорошо. Это правильно. Император считает себя прогрессивным мужчиной, готовым отказаться от традиций, но на деле традиции лишь отражают наши глубинные желания. Судьба женщины в ее мужчине, и не всегда свадьбе предшествует любовь. Раньше такого не было. Когда любовь коснется вас своим крылом, вы не должны ей сопротивляться, милая Авикейла. Иначе голос разума разрушит ваши мечты и уничтожит ваше счастье. Слушайте, когда муж будет говорить с вами. Улыбайтесь, когда он будет смотреть на вас. А когда его не будет рядом, храните себя для него. Брак — это и великая радость и тяжелый труд. Счастья вам, Авикейла. — тепло улыбаясь, закончила женщина и от избытка чувств погладила меня по щеке. А после поспешила выйти, пряча слезы в уголках глаз.

В комнате стояла тишина. Каждая девушка, слышавшая наставления Старшей, думала о своем. А конкретно я задалась вопросом: "Минера сейчас подбодрить меня пыталась или отговорить?!". После таких наставлений хочется не к алтарю скакать, а к чемоданам.

— Ну все, хватит сопли жевать. — хлопнула я в ладоши, размораживая застывших барышень. — Под старость лет еще не то в голову прийти может. Сколько там времени? О! Уже половина десятого, сейчас должен прийти отец.

— Я и пришел, Кейла. — открывая дверь, зашел подслушивающий родитель. — Готова?

— Да.

— А я не очень.

— Все будет хорошо, отец. Идемте.

И мы пошли.

Отступление 6

Галактика "Путь Андромеды". Империя Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Айдан Эрд, правитель Ках-Шахрастара.

Вчера.

После ухода Авикейлы мы с Константином не стали задерживаться в зале для торжеств.

— Надо поговорить. — как всегда тихо сказал он.

Я давно знаком с этим человеком, еще когда он был правителем Нод-Алора, планеты-тюрьмы, куда со всех государств ссылались самые опасные преступники, осужденные пожизненно. На той планете ведется добыча крайне токсичного металла крисалида, и заключенные были той самой рабочей силой, которая пускалась в расход. Ведь дольше двух месяцев на рудниках еще никто не выживал. После начала войны нашей галактики с галактикой Кольцо Смерти Константин возглавил объединенный флот и сумел дать отпор врагам, а его должность на Нод-Алоре занял его сын — Болдан Нодар, которого не было среди моих гостей. Планета забитая опасными преступниками — не та работа, которую можно прогулять.

Лично я в войне с Кольцом смерти не участвовал, отправив Константину практически весь свой флот. Сам же в это время с остатками кораблей подавлял вспыхивающие постоянно восстания. С имеющимися у нас силами никто другой бы не справился, а в навыках Константина я был уверен. Так что об исходе межгалактической войны я не переживал, наводя порядок в собственном государстве.

— В кабинете нам нормально поговорить не дадут, так что приглашаю в свои апартаменты. — развел я руками, иронично усмехнувшись. Уверен, уже через пятнадцать минут к кабинету начнется паломничество из генералов с предложениями выпить, начать свадьбу, начать войну или провести учения совместно с модернизацией флота, который вернулся на днях, отделившись от объединенных сил.

До места мы добрались ни с кем не встретившись, а в гостиной расселись по креслам и приступили к разговору.

— На границе с Энрифахом пропали несколько наших эсминцев-разведчиков. — без вступления тихо приступил к главному Константин.

— Мне пришли точно такие же отчеты. — кивнул я, откидываясь в кресле и прикрывая глаза. — Я отправил поисковую команду, но и она пропала. Ни тревожного сигнала, ни следов, ни обломков кораблей… Ничего. Навигаторы потеряли связь с бортовыми компьютерами тех кораблей, а маячки не работают, будто их и не было там никогда. Так что после свадьбы сам туда полечу.

— Вот об этом я и хотел с тобой поговорить. — будто услышав то, что и ожидал, согласно склонил голову главнокомандующий. — Мы оба не первое десятилетие провели в сражениях и за это время видели разные военные тактики и стратегии. Тебе самому ничего эта ситуация не напоминает?

Открыв глаза, я нахмурился и задумался. Пропадают только военные корабли, не торговые. Если бы пропадали торговые или общественные эсминцы, то вряд ли бы я сразу обратил на это внимание. Для этого есть ГСБ, их организация создавалась союзом государств именно для этих целей сразу после Нод-Алора. Галактическая служба безопасности должна контролировать и обеспечивать внутреннюю безопасность государств, и пропажа торговых суден была бы в их юрисдикции.

Но пропадали военные суда, а значит ГСБ не имеет полномочий вмешиваться, предоставляя право государству самому разобраться в происходящем. Этим я и занимался — отправлял поисковые миссии. Но корабли продолжают пропадать вместе с поисковиками, а значит должен вмешаться я сам.

Напоминает ли мне это что-то?

— Будто выманить пытаются. — вдруг дошло до меня.

— Именно. — кивнул Константин. — А еще почти так же началась прошлая война. Корабли пропадают избирательно: Ках-Шахрастара, Винсарота и Индар-Кора. Правителя Индар-Кора я с трудом убедил не делать глупостей. Эш Тан уже копытом бьет, собираясь сорваться в путь. Не знаю почему, но думаю, нас хотят выманить за пределы галактики.

Я даже дыхание задержал, пораженный догадкой. Да ну, не может быть. Хотя не так давно Харон говорил, что через Грань не единожды прорывались твари, и не всех он смог переловить. Часть из них здесь появилась еще до того, как он принял силу Древнего и присоединился к борьбе с прорывами Хаоса. А значит, они вполне могли где-то осесть и ассимилироваться. Это прекрасно бы объяснило тот факт, что обычным техническим путем мы не можем установить связь с кораблями. Достаточно было поставить точно такой же барьер, какой поставил Хеон на Хагросе, чтобы нас не вычислили. Такой барьер блокирует любо направленный поиск, в том числе и маячковый. Связь, используемая на наших кораблях так же не прошла бы. У меня, Винсарота и Индар-Кора техника помешана с магией, а магия здесь, как известно, от богов Пути Андромеды. Это боги Порядка, и сквозь завесу Хаоса им не пробиться. Это объясняет, почему не тронули корабли Лораса, Сатеона и Терры. Эти государства пользуются артефактами вместе с техникой, а магия проходящая через артефакты имеет совсем другую структуру. Она завесу бы просто не заметила.

Надо было модернизировать флот раньше, как Лаен и предлагал. Он же там с этими артефакторами кружится, даже учился с ними, но не думал я, что это может пригодиться. Знаю точно, что Лаен спустил все свои деньги на оснащение флота, он сказал мне об этом, когда Вика его по магазинам протянула.

Но если с потерянной связью понятно, с выманиванием так же все ясно, то какой смысл может быть во всем этом? Зачем адептам Прорыва выманивать правителей? Боюсь, ответ очевиден, и я яркий тому пример. Сто сорок лет назад я точно так же кружил вокруг галактики, пока мне не встретился корабль с мальчишкой Айданом Эрдом. Дело в том, что при Прорыве плоть из Хаоса разваливается, оставляя в Порядке только дух. Боги галактики тоже не просто так существуют. Находясь на своей территории они генерируют щит, окружающий их владения и не пропускающий бесплотных интервентов вроде меня. Единственный способ попасть внутрь — захватить тело местного жителя. Сменить его на другое так же можно только за пределами галактики.

Что ж… Не плохой способ захватить власть в галактике. Но на мой взгляд проще было натравить одного из Пожирателей Богов, что бы он сам расправился с божественными защитниками галактики. Что же до остальных, думаю, что трем захваченным Хаосом правителям было бы поручено доставить за пределы галактики остальных, до кого еще не дошла очередь. Но кажется, эти новички еще не знают, что для вселения нужна либо насмерть запуганная жертва, либо полное согласие человека принять дух в себя.

Смена тела так же не самая простая задача. потому что каждый раз теряется часть духа, а значит уменьшается и сила адепта Хаоса.

Тогда что получается? За пределами галактики ждет группа адептов Прорыва, часть из которых уже нашла тела и какое-то время жила в нашей галактике. Ведь только так они могли узнать об оснащении нашего флота. И скорее всего с ними есть часть не нашедших тела духов, которые и планируется вселить в нас.

Щенки еще не знают, с кем связались.

— С пропажей кораблей я разберусь сам. — побарабанив пальцами по колену, решил я. — И за себя, и за Индар-Кор с Винсаротом. У тебя прекрасно получается убеждать людей, так что не мог бы ты попросить Сата и Эша не покидать пределы галактики некоторое время?

— Похоже, ты знаешь, с чем мы имеем дело. — тихо протянул он, невидящим взглядом глядя перед собой. — Исчезло несколько тысяч людей, но ты считаешь, что справишься в одиночку. Ты не удивился тому, что кто-то целенаправленно выманивает правителей трех из восьми государств. До этого разговора я еще сомневался. Думал, может это просто дезертиры, а неподалеку подтягиваются силы нового врага, куда и сбегают наши люди. Но теперь становится понятно, что у тебя информации по этому делу больше, а нас ждет не война, а тихий быстрый переворот. Спрошу один раз, Айдан: тебе нужна помощь?

Вот поэтому я и не стал участвовать в войне с Кольцом Смерти лично. Нам с Константином слишком тесно на одной территории, и он слишком умен, что бы не понять, что я не просто маг металла. Интересно, узнав о том, кто я на самом деле, он так же предложил бы мне помощь? Вряд ли. Тут же бы набежали боги и Древние, и устроили бы мне иллюминацию до самой границы с Хаосом.

— Нужна. — кивнул я. — Я тут невесте подарок в честь свадьбы сделать хотел, и мне бы с Талахаем связаться. Хочу у него живой корабль купить. Как думаешь, они уже протрезвели?

— Думаю, они еще сильней нажрались. — впервые выдал эмоцию главнокомандующий, фыркнув.

Но тут наш разговор прервался. Дверь моих апартаментов без стука открыла Авикейла, и выражение лица у нее при это было весьма странным. Девушка медленно вошла, молча осматриваясь вокруг и задерживаясь взглядом в некоторых местах. Проследив за направлением ее взгляда я ничего там не обнаружил.

— Что ты здесь делаешь? — осторожно спросил я, когда невеста подняла на меня взгляд. Не пойму, что с ней не так.

— Мне срочно понадобилась твоя помощь. Можешь уделить мне пару минут? — что-то шепнув себе под нос, уже громче сказала она. Вид при этом Вика имела крайне отмороженный. Что-то случилось пока меня не было? Константина она и вовсе не замечала.

— Конечно. — с готовностью ответил я, поднимаясь с кресла и перекладывая на него мундир, который до этого лежал у меня на коленях. — В чем дело?

— Представитель галактической службы безопасности подарил мне кольцо. Можешь проверить его на предмет магии? Не хотелось бы снова стать чьей-то марионеткой. — со странной тоской глядя мне в глаза, попросила девушка. Это она так переживает, что кольцо может быть заколдованное?

Взяв кольцо в руки, я попробовал осторожно прощупать его магией Хаоса. Если на нем что-то накрутили, то я смогу это почувствовать, хоть и не определю вид магии и ее предназначение. Но потужившись с минуту, я не ощутил ни малейшего отклика от предмета. Зато почувствовал, что на нем есть хаотичная привязка к девушке. Я не стал при Константине объяснять этот момент, ведь тогда пришлось бы раскрыть ее сущность, а как он на это отреагирует, я не знал. Тем более, что он дружен с Древним, которому сам Создатель велел бороться с такими, как мы.

— Я ничего странного не вижу. — честно ответил я, возвращая украшение девушке. — Но почему ты пришла с этим ко мне? Ах, да. Ты же разругалась с моим наследником. — напомнил я сам себе. Надо будет поговорить с Лаеном, чтобы прекратил лесть к моей женщине, а то стервец совсем берега попутал. Наверное зря я не поверил сразу Вике, что Лаен выходил на связь не только в те моменты, когда хотел поговорить со мной. Каюсь, было слишком много дел, и я рассчитывал, что она сама сможет справиться с такой мелочью. Видимо, зря. — Это все?

— Нет. Еще я сегодня узнала, что по традиции Ках-Шахрастара императрица должна заниматься некоторой благотворительностью. Но для того, что бы получать на это средства из казны, мне нужно твое письменное разрешение. — странно прищурившись, сказала она. О нет, сейчас вообще не до этого, тут в мою галактику сородичи стучатся кувалдой, и у меня точно нет времени заниматься всей это бумажной волокитой.

— Мне некогда сейчас этим заниматься. — с искренним сожалением ответил я. Почему она на меня так смотрит, будто я голый?

— Я все сделала за тебя. Тебе осталось только расписаться. — протянула она мне листок бумаги и ручку.

Моя предусмотрительная императрица. Я взял у нее бумагу и подписал не глядя. Какое же сокровище мне все-таки досталось. Любая другая девушка империи просто закрылась бы в своей комнате и дрожала от страха, даже не помышляя исполнять свои обязанности правительницы. Я абсолютно точно не ошибся с выбором.

— Похвально, что ты уже вникаешь в детали предстоящей работы. — немного коряво похвалил я невесту, протягивая подписанный лист. Она дернулась, будто от пощечины, а потом забрала документ и как-то странно улыбнулась. Широко, и я бы даже сказал — злобно.

Ничего не сказав напоследок, девушка развернулась и на деревянных ногах пошла на выход. И хоть при Константине что-то личное обсуждать нам не стоило, я все же не смог сдержать своего беспокойства. Очень уж странно выглядела девушка. Будто у нее дуло пушки возле виска, а лицо держать надо.

— Вика, у тебя все в порядке? — почти у самого выхода окликнул я ее.

Она замерла, будто не ожидала этого вопроса совсем. А потом обернулась, еще раз окидывая комнату взглядом.

— Да, Айдан. У меня все хорошо. — ответила она и вышла из комнаты.

— А выглядит совсем иначе. — растерянно сказал я в закрытую дверь. — Что это вообще было?

— Похоже, что это предсвадебный мандраж. — раздался тихий голос из кресла. Я обернулся к Константину, с сомнением глядя на него. — Что? Элиф вообще потребовала закрытую церемонию и новый бритвенный станок. Иногда, Айдан, женщины просто нервничают. А перед свадьбой они становятся просто неадекватными. Потерпи. Когда обменяетесь кольцами, все снова станет нормально.

— Надеюсь. — хмуро ответил я.

И уже собирался вернуться в кресло, чтобы обсудить детали предстоящего дела по убеждению правителей Винсарота и Индар-Кора предоставить мне право разрешения ситуации с пропавшими кораблями, как в комнату ввалились Нимхаша и Лаен. Это парочка была пьяна и весела, и срочно требовала от меня такого же поведения.

— Айдан, что ты тут спрятался? Думал, мы тебя не найдем? — пьяно хихикая, веселилась Нимхаша. Лаен поддерживал ее под руку и сам с трудом стоял на ногах. — Пошли в зал, там веселье в самом разгаре! Привели торт от одного из генералов. Ну помнишь, того, у которого сеть магазинов интимных товаров? О, что это за торт! Пошли, ты должен это видеть!

— Я занят. — мрачно ответил я, не одобряя такое поведение. Представляю в каком виде эти двое завтра будут на свадьбе. А Лаену вообще-то еще и церемонию вести. — И вы прекращайте пить. Забыли, какой завтра день?

— Ой, все мы помним. — отмахнулась блондинка, умудряясь стрелять глазками в сторону главнокомандующего. Но тот, кажется, вообще в себя ушел. — И кстати, радуйся!

— Прямо сейчас? — едко спросил я.

— Вот зануда. — фыркнула она, опасно пошатнувшись. — Я лично завтра проведу обряд бракосочетания. Так что радуйся, тебя и твою невесту свяжет узами сама богиня любви!

— И кстати, — неожиданно подал голос Лаен, — не смотря на то, что я против этого брака, хочу тебе напомнить. что по традиции император перед свадьбой должен посетить Оракула и получить предсказание. Мы с генералами хотели тебе об этом напомнить, но ты уже сбежал.

— Какое предсказание, мать твою? — удивленно переспросил я. — Первый раз такой бред слышу. Мы в каком веке живем? Не нужен мне никакой Оракул.

— Да хоть усрись, дорогой дядя. Такая традиция. — фыркнул этот щенок. — Так что завтра я повезу тебя в поместье "Оракул", где живет предсказательница. Тут недалеко, кстати. А оттуда сразу в Храм Предков. Женить вас будет Нима, потому что лично я в жизни этого не сделаю.

— А ты уже подумал над свадебным путешествием? — вдруг спросила Нимхаша, не дав мне наорать на племянника.

Путешествие? Подумал, и еще как! Полетим мочить наших соплеменников за пределами галактики и возвращать наши корабли. Авикейла же любит возглавлять восстания? Вот и тут возглавит похищенные корабли, пока я буду рвать на части адептов Хаоса.

Кхм, "все включено", так сказать…

* * *

Сейчас.

— "Свадьба в десять" — говорила она. "Не опаздывай" — говорила она. А сама? Вот где она? Свадьба началась полчаса назад, а невесты все нет. — бурчал я, стоя у алтаря и хмуро глядя на дверь Храма Предков.

Отступление 6.1

Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Поместье "Оракул".

Властительница Судеб знает все о прошлом и будущем. Сура была создана для того, чтобы оберегать мир от гибели, меняя судьбы тех, кто мог причинить вред. На этом ее возможности прямого вмешательства заканчивались. Но сегодня ей выпал уникальный шанс. Сегодня к ней за предсказанием пришел сам император.

Действительно была такая традиция, что правители этой страны перед свадьбой посещали ее поместье в поисках пророчества. Она сама эту традицию ввела много сотен лет назад. Но предыдущий император так и не женился, а тот, кто был до него, казнил своих жен четыре раза. Надо признать, что в этом была вина и Суры. Она хотела проверить, до какой степени ей доверяют. Станут ли из-за пары сказанных ею слов мужчины убивать своих любимых?

Стали.

И теперь Древняя размышляла о том, говорить ли правду Айдану Эрду или изменить его судьбу парой сказанных слов? Девушка, на которой новый император намерен жениться, была в некотором роде ее подопечной. Именно Властительница Судеб вмешалась в жизнь нескольких девушек из далекого прошлого, и вместо смерти подарила им жизнь в новом теле. Это было не легко. Суре пришлось вырвать из Книги Судеб страницы этих людей и переписать их заново.

Это было необходимостью, а не просто блажью заскучавшей женщины. Несколько тысяч лет назад в ее мир из Хаоса прорвался один из Пожирателей богов, и уничтожил весь пантеон галактики Млечный Путь. Он поглотил их силу и души, став новым богом — Единым. Он питался силой, которую Источник должен был пропускать через богов и наделять ей смертных, поэтому в той галактике с тех пор больше не было магов. Вот только люди от этого жить не перестали. Выбрав технический путь развития, многие планетные системы продолжили дальше совершенствоваться и напрочь забыли о том, что когда-то давно по щелчку пальцев можно было создать новые моря и океаны.

Но вот Властительницу Судеб такое не устраивало. Она имела план по возвращению мирового порядка на свои места, и для этого ей нужны были те, кем она может управлять. Кто-то, кто примет в себя всю силу, полученную Пожирателем, и вернет ее обратно в Хаос. Таких людей оказалось несколько. Помня великую силу Единого, Сура побоялась отдавать ее кому-то одному, предпочтя разбить ее на части.

А когда дело было сделано, Властительница с ужасом увидела, что Книга Судеб начала переписывать сама себя.

Никогда прежде такого не случалось. Сначала исчезли записи о конце света. Древняя больше не имела информации по гибели мира. Она могла произойти в любой момент, и это страшно беспокоило женщину. Другой проблемой стала невозможность переписывания судеб призванных из прошлого людей с планеты Земля. Сура просто не имела над ними больше власти, и все, что ей оставалось — это разыграть шахматную партию, ловко сводя других людей с избранными. Только так она могла повлиять на их действия.

И сегодня был как раз еще один такой день. Новая пешка — Авикейла Мур — пока что вполне ее устраивала. В отличии от других избранных, девушка не несла в мир разрушения, свойственного тварям Хаоса, и не доставляла Властительнице проблем.

— Госпожа, к вам прибыл его величество император Айдан Эрд. — войдя в гостиную, где отдыхала Сура, склонилась в почтительном поклоне служанка.

— Проводи. — кивнула женщина, поправляя прическу и платье. Служанка скрылась за дверью, чтобы уже через пару минут вернуться в обществе императора. — Доброе утро, Айдан.

— Здравствуй, Сура. Ты, неверное, уже знаешь, зачем я пришел. — мрачно сказал император, осматриваясь в помещении. Он очень не хотел сюда идти, но выбора не было. Айдан из тех людей, которые верят в свои силы, а не в высший замысел.

— Знаю. Ты женишься. Об этом вся галактика говорит. И за ее пределами, кстати, тоже. — присаживаясь в кресло и указывая императору на место напротив, ответила Властительница Судеб.

Айдан знал, кто она такая на самом деле, хоть Сура и притворялась простой гадалкой. Но вот Властительница не знала, кто такой Айдан, и о том, что он знает ее тоже не догадывалась. Ей даже в кошмаре не могло привидеться, что лорд Хаоса будет сидеть напротив нее и едва ли не зевать в кулак.

— Значит, ты знаешь и о том, что у меня нет времени на светские визиты. Предлагаю перейти сразу к делу. Тебе есть что мне сказать? — в лоб спросил Айдан, переводя на женщину тяжелый взгляд.

Властительница Судеб кивнула, ведь она готовилась к этому визиту. Она заранее прочитала Книгу Судеб и прикинула несколько вариантов, как направить Авикейлу на нужный путь через Айдана. У женщины были заготовлены все ответы и советы, и она собиралась их озвучить.

Но стоило ей открыть рот, как она потеряла связь с телом. Словно со стороны Властительница видела, как глаза ее засветились зеленым светом, а изо рта пошел совсем другой текст:

В тумане Лжи есть три лица

Но вот душа у них одна.

Она древней, чем тело то,

но юность лет стирает все.


Мир хочет, что бы ты решил

Кому из них оставить жизнь.

Убив одну — убьешь ты всех,

Из бездны Тьмы услышишь смех.


Три выбора приводят в дрожь.

Там правды нет. Там только Ложь.

Вокруг тебя лишь западня

Ты ждешь Любовь? Но там твой Враг.


А выбор твой теперь таков:

Чтобы найти свою Любовь,

Ты должен Древних обыграть

И три лица в одно собрать.


Днем будешь ты сходить с ума,

А ночью видеть те глаза.

Поймешь, где Ложь — спасешь себя.

На то тебе дано три дня.


Успеешь Древних победить -

Твоя невеста будет жить.

Враги твои сильней тебя,

У них и Сила и Слова,

Но помни, что среди врагов,

Есть Повелительница Снов.

Любовь очертит ареал,

Где будет бой. Твой идеал


На грани лезвия меча,

И меч в руках большого зла.

Пройти ты должен этот путь,

Спасти Любовь, друзей, подруг.


И мир спасти ты должен там.

В который раз? Считай ты сам.

Запомни, что скажу я вновь:

В тумане Лжи твоя Любовь.

Когда странные рифмы подошли к концу, Сура с ужасом осознала, что сейчас произошло. Слишком много ненужных слов было сказано, слишком великие изменения в судьбе теперь будут, и исправить это она уже не может. Не говорить же ему, что она пошутила так? Вцепившись вспотевшими ладонями в сиденье кресла, Властительница не могла оторвать взгляд от темных глаз императора. В какой-то момент ей даже показалось, что в них начала клубиться Тьма, но стоило ей моргнуть, как все исчезло.

— Долго сочиняла? — спустя пару минут тяжелого молчания, разлепил губы император.

Он не поверил! Невероятно! Еще никогда такого с Сурой не было. Все слепо верили в ее слова, исполняя даже самые туманные ее намеки. Но Айдан… Властительница даже поежилась под его тяжелым взглядом, на краткий миг пожалев глупую Авикейлу, которая решилась с ним связаться. Было такое ощущение, что это не ей многие тысячи лет, а ему.

— Верить мне или нет — дело твое. — тихо сказала она, охрипнув от… страха? Она боится его? Что за бред? Нахмурившись, Сура попыталась еще сильнее выпрямить спину и принять величественный вид, но взгляд императора тяжелой плитой давил ее к полу.

— В твоих же интересах, чтобы ничего из сказанного тобой не произошло. Иначе я знаю, где тебя искать. — медленно поднявшись с кресла, бросил неприкрытую угрозу император.

Он может и не верит в предсказания, но вот во вполне конкретные знания очень даже. Могла ли Древняя замыслить недоброе против него? Легко. Могла ли она узнать о его истинном лице? Сложно, но шанс есть всегда. А то, что она не говорит открыто об этом, так и Айдан знает о коварстве этой… Суры. Не оборачиваясь, он покинул ее поместье.

Впереди его ждала свадьба.

— Это что сейчас было? — вышел из-за книжного шкафа Лайзерг, которого Айдан не заметил. Этот мужчина был богом смерти галактики Кольцо Смерти, по сути он был последним из пантеона, который сам же и уничтожил в погоне за силой. Но вот уже многие годы он сопровождает Властительницу, покинув свою родную галактику.

— Понятия не имею. — перевела на него шокированный взгляд женщина. — Это не я говорила! Кто-то мной воспользовался, Лай.

— Кто-то, кто может управлять Древними? — недоверчиво переспросил мужчина, присаживаясь в кресло, где ранее сидел император. — Звучит еще более неправдоподобно, чем твое предсказание. Что оно вообще значило?

— Это ужас, Лай, это кошмар, это конец! — вскочив с места, заметалась по комнате Сура. — Я так долго сочиняла пророчество, выверяла каждое слово, просчитывала последствия, а теперь..! Где она? Где моя книга? А, вот, нашла. Так, что тут у нас? Вот! Вот, о чем я говорила!!! Смотри, что здесь теперь написано! Раньше тут рассказывалось о разрыве помолвки между Авикейлой и Айданом. Она бы покинула планету, присоединилась к другим избранным, а что теперь?! Видишь, что нас ждет теперь?!

— Сура, я не понимаю каракули в твоем талмуде. — попытался успокоить истерику Лайзерг.

— Это война, бог смерти! Теперь нас ждет кровавая война! И мы в ней умрем.

В комнате воцарилась звенящая тишина, стоило Властительнице умолкнуть. Мужчина и женщина тяжело дышали и смотрели друг другу в глаза. Сердца их переполняло отчаяние, умирать не хотел никто. Ложь, что спустя тысячи лет жизнь приедается. Но только бессмертные по-настоящему дрожат над своим существованием. Смертные же плевать хотели на все, им и так и так умирать придется. Так почему надо проводить свои годы в страхе?

Именно так думала Виктория, мчась в этот момент по аллеям дворцового парка вслед за кровожадным монстром, который удирал от нее со всех ног, поджав уши и хвост. Такого с бедным хищником еще не случалось. А того, как развеялись фантомы ее отца и слуг, которые сопровождали невесту на свадьбу, Вика не заметила.

Но вот чего не увидела Властительница Судеб, так это того, что стоило ей отложить Книгу в сторону, как в ней стали появляться новые записи на незнакомом языке. Если бы Айдан мог увидеть эти записи, он бы обязательно узнал свой родной язык.

Язык Хаоса.

Отступление 7

Государство Ках-Шахрастар. Планета-столица Хагрос. 5218 г после Объединения.

Император Айдан Эрд.

— "Свадьба в десять" — говорила она. "Не опаздывай" — говорила она. А сама? Вот где она? Свадьба началась полчаса назад, а невесты все нет. — бурчал я, стоя у алтаря и хмуро глядя на дверь Храма Предков.

Здесь собрались все значимые люди галактики за небольшим исключением. Многие сотни глаз были устремлены в этот момент на меня. Но ближе всех находились бывшие император и императрица галактики Терра, нынешний император Терры, правитель Сатеона, главные алхимик и артефактор объединенного флота, главнокомандующий объединенного флота, правитель Винсарота со своей спутницей, младший принц Лораса, правитель Индар-Кора и Древний. А я из последних сил сдерживал беспокойство и Хаос, что рвался наружу. Сегодня не пришли правители Энрифаха и Нод-Алора, а еще моя невеста. И я уже не знаю, что и думать.

— Ваше величество, беда! — распахнув двери Храма, ввалился внутрь взъерошенный секретарь, за спиной которого чеканя шаг шел сотый генерал.

— Я так и знал. — прошипел я, а присутствующие в Храме загалдели. — Ну, Авикейла! Не могла хотя бы из свадьбы не делать бедлам?

Мой рассерженный шепот никто не слышал, а Элиот спотыкаясь на каждом шагу бежал ко мне, держа что-то в руках. И это явно мне сильно не понравится. О том, что свадьба сорвалась я понял, когда увидел генерала Мур, потому что он должен был появиться здесь в обществе своей дочери, а никак не один. Харон и Константин отделились от толпы и подошли ко мне, так же почувствовав неладное. Бездна, только их не хватало посвящать в мои проблемы.

— Ваше величество, ваша невеста сбежала! — свистящим шепотом выдохнул Элиот, остановившись напротив меня. — Но сбежала как-то странно.

— Ну да, а как иначе? — зло улыбнулся я, разводя руками. Плевать мне уже на имидж, эта женщина меня достала! — Эта женщина даже сбегает странно. Говори, в чем дело. Не понравилось платье? Погода? Курс Луны? Тональность кваканья лягушек?

— Мысль интересная, ваше величество, но нет. — шумно выдохнув и выровняв дыхание, мотнул головой Элиот. Он настороженно на меня посмотрел и протянул мне планшет. — Я все расследовал, но вы должны увидеть это лично. Посмотрите запись с камер наблюдения.

Взяв в руки планшет, я включил ту запись, на которую он указал и стал всматриваться в происходящее на экране. Это что? Кажется, коридор на этаже, где живет Авикейла. Да, точно, вот и она сама выходит из своей комнаты. В белом платье, с прической, все, как положено.

— Странно… — нахмурился я. — Такое ощущение, что она держит под руку кого-то невидимого.

— Да, ваше величество. Посмотрите теперь следующую запись. — кивнул секретарь.

Я нажал кнопку и переключил видео. Теперь на экране отображался выход из резиденции. Девушка все так же делала вид, что держит кого-то под руку, но теперь я видел ее лицо. Она еще и разговаривала с кем-то. Сошла с ума? Я давно это подозревал. Но съехавшая крыша не повод не ходить на свадьбы. Тем более со мной.

— Так, а это еще что такое?! — удивленно вскинул я брови, глядя, как девушка внезапно вскинулась, а потом подхватив юбки помчалась по парковым аллеям.

— Там на следующем видео… — начал было Элиот, но я уже и так все понял, переключая видео одно за другим и отслеживая побег своей невесты. Судя по времени на записи, это произошло около часа назад.

Авикейла целенаправленно бежала по дорожкам в сторону выхода с территории резиденции. Вот она выбегает за ворота, вот она сворачивает в противоположную от Храма сторону, игнорируя свадебный корвет, а вот она забегает на парковку для крупногабаритного транспорта. Все это время девушка бежала за каким-то быстрым зверем.

— Что за существо от нее убегало? — спросил я Элиота.

— Ваше величество, это был арий. — торжественно объявил этот олух.

— Какой в бездну арий? Это самый опасный хищник Хагроса, который вымер еще при прежнем императоре. — огрызнулся я, понимая всю бредовость этой информации.

— И тем не менее, ваше величество. Его опознала охрана, которая при виде хищника залезла на дерево. Так же они видели, как арий удирал от вашей невесты поджав хвост, а она кричала ему вслед странные слова.

— Какие? — тупо спросил я.

— Она кричала "Феликс". Звучит, как имя, ваше величество. — осторожно предположил секретарь. — Ваша невеста не могла быть с ним знакома?

— Элиот, ты идиот? Могли ли быть Вика и арий знакомы? — начал язвить я, а потом задумался. — Хм… Зная Вику…

— Вот-вот. — буркнул он. — Посмотрите следующую запись.

Я нажал кнопку и на экране появился эсминец. Шлюз его был открыт, но людей рядом не наблюдалось. Кажется, это та самая парковка, куда забежала Авикейла. И правда. Вот, сначала появился арий, который прижав уши к голове забежал в корабль, а потом и Вика забежала внутрь. Такое ощущение, что она его поймать пыталась.

Но было кое-что, что я все еще не понимал.

— Как она могла променять меня на зверя, пусть и вымершего? — искренне возмутился я, тем не менее продолжая смотреть запись. Когда-то же эта вероломная женщина должна выйти из корабля?

Но вместо Вики на экране появился какой-то мужик. Подойдя к кораблю, он осмотрелся по сторонам, поднял взгляд на камеру, мерзко ухмыльнулся и вошел в эсминец, закрывая шлюз. Через минуту корабль просто взял и улетел.

С моей невестой на борту.

— Да ведь это же тот пацан, с которым мы были на арене в Вейлине! — внезапно раздался у меня над уход женский вскрик. Круто развернувшись, я уставился на темноволосую, кареглазую девушку, рядом с которой стоял правитель Винсарота.

— Что ты сказала? — ледяным голосом спросил я ее. Кажется, ее Натальей зовут? — Ты знаешь этого смертника?

— Блин, Айдан, там долгая история. — растерянно посмотрела она на друзей, отвечая мне. — В общем, я не знаю, как его зовут, но точно знаю, что он оттуда же, откуда и я.

— Из Кольца Смерти? — сходу припомнил я ее сомнительную биографию. Про то, что моя биография еще более сомнительна, я, естественно, умолчу.

— Эм, нет. Несколько дальше. — нервно улыбнулась девушка. — В любом случае, это не простой человек.

— Где моя дочь, которую я тебе доверил?! — дойдя до нас, взревел раненным зверем генерал Мур.

— Ваша дочь сбежала! — обвинительно потряс в воздухе какой-то бумажкой Элиот, обидевшись и за меня, и за себя.

Не став ни на что отвечать, я выхватил листок у секретаря и стал лихорадочно читать его содержимое.

— Что это? — проглотив ком в горле, сипло спросил я у секретаря.

— Это письмо мы нашли в комнате леди Мур, ваше величество. — со всей серьезностью ответил Элиот. — Она действительно сбежала.

— Что там? Дайте мне! — растолкав всех локтями, протиснулся ко мне сотый генерал, забирая письмо и вчитываясь в строки.

— Но это не все, ваше величество. — немного неуверенно сказал Элиот. — Включите следующее видео.

Нажав кнопку, я молча стал смотреть следующую запись. Судя по дате, это было сделано вчера вечером. На экране снова был коридор в покои Вики. Вот только в комнату заходила не она, а… Стоп. Говард? Говард Нат? Капитан галактической службы безопасности? Что этот труп делал в комнате моей невесты? Что бы это ни было, но буквально через полминуты он вышел обратно и ушел.

— Эту запись вчера ночью леди Мур попросила у начальника нашей службы безопасности. — стал пояснять Элиот. — Она сказала ему, что кто-то заходил в ее комнату, и она хотела знать, кто именно. Теперь посмотрите следующую запись. Ее уже попросил я. Потому что кроме разговора с начальником СБ, Авикейла звонила в Управление Наказаниями в тот день. Она спрашивала у управляющего прибыли ли две служанки, которых она отправила к ним за наказанием. Девушек никаких не было, но на это натолкнуло меня на мысль, гд она могла встретить таких служанок. И вот, что я нашел. Смотрите.

На следующем видео Авикейла шла по пустому коридору в сторону моих апартаментов. Судя по времени, как раз тогда она и пришла ко мне за подписью. Но вот она сперва останавливается возле вазы и за что-то отчитывает ее, потом девушка останавливается перед поворотом и снова разговаривает с пустотой, а потом провожает воздух взглядом стоя у моих дверей.

Кажется, я начинаю догадываться, что происходит.

— Это что же получается? Моя дочь сбежала, не сказав мне и слова? — удивленно выдохнул рыжий генерал, заканчивая чтение письма.

В письме был следующий текст:

"Ваше императорское величество, Айдан Эрд!

С прискорбием Вам сообщаю, что не могу выполнить свое обещание, данное Вам, и составить Вам партию, приняв Ваше брачное предложение. Я благодарна Вам за все, что Вы для меня сделали, и приношу свои извинения за сорванную свадьбу. Я осознаю, какую честь Вы мне оказали, выбрав Вашей невестой, но Ваша подданная этого не достойна. Ваша возлюбленная леди Нимхаша подойдет для этих целей куда больше, нежели я.

С уважением к Вам,

Леди Мур."

— Нет, генерал Мур. — мрачно ответил я, глядя в небесную даль сквозь прозрачный купол Храма. Стекло планшета легко раскрошилось в пальцах, а металлическая рамка смялась в шарик. — Похоже, вы никогда не видели, как пишет ваша дочь. Мало того, что у нее почерк хмельного бобра, так еще и до семи ошибок в одном слове. Здесь же идеальная грамотность и каллиграфия. Так же Авикейла никогда не давала мне обещания выйти замуж. Скорее она дала это обещание себе самой. И благодарной она мне не была, потому что не за что. Нет смысла скрывать очевидное, я не сделал для нее ничего стоящего. Еще вы не знаете, но ваша дочь жутко гордая. Небо должно упасть на землю по ее вине прямо мне на голову, чтобы она попросила прощения. И то… Искренности там даже капли не будет. Авикейла искренне была уверена, что оказывает мне небывалую честь, решив стать моей женой. Даже если бы не было отбора невест, однажды она бы обязательно заявилась в мой дворец со словами: "Свадьба в десять, я буду в белом, не опаздывай.". У нее бы пальцы отсохли написать, что она меня не достойна.

— Эй! А что она там про меня написала?! — повисла Нимхаша на сотом генерале, возмущенно вчитываясь в текст письма. — Возлюбленная?! Когда это я стала твоей возлюбленной?! И почему я должна опускаться до должности императрицы?! Я же богиня!

— А это и не она написала. — зло ухмыльнулся я, не имея больше сил сдерживать Хаос.

Во все стороны от меня хлынул черный дым, вызывая в Храме настоящую панику среди гостей. Они с воплями кинулись к выходу, застревая в проходе и мешая друг другу пройти. Только правители и Древний, удивленно отшатнулись, не пытаясь сбежать из помещения. Генерал Мур вообще только рыжими ресницами хлопал, не понимая, что происходит.

— Мою девочку похитили. — сообщил я всем, стряхивая с руки осколки стекла. Несколько из них впились в ладонь, но я даже не чувствовал этого. — И судя по тому, что я потерял контроль над даром, они покинули пределы звездной системы.

Вот и наступил тот момент, когда я потерял все. Секретность, женщину, доверие народа. Вытащив осколки из ладони и стряхнув черную кровь на пол Храма не моих предков, я поднял взгляд на Древнего, выжидающе выгнув бровь. Нет никаких сомнений в том, что он понял, кто я такой. И если следовать логике мироздания, Харону полагается принять облик Света и уничтожить меня. Но секунды шли, а он продолжал сверлить меня мрачным взглядом, не предпринимая никаких действий.

— Айдан, кончай дымить, людей пугаешь. — хлопнул меня по плечу Кирилл, бывший император Терры.

Кхе, что?

— Контроль над даром — это не шутки. Надо вернуть твою невесту. — шагнул ко мне Сат Сарот, король пиратов.

— Я в жизни не видела такой магии, чтобы люди начинали разговаривать с воображаемыми друзьями. Обязательно надо найти твою невесту и изучить. — деловито кивнула Анастасия, главный алхимик объединенного флота.

— Спорим, это работа артефактора?! — Элиф, главный артефактор, неожиданно ткнула локтем Леля, правителя Сатеона.

— Твое величество, у тебя глаз дергается. — сочувственно похлопала меня по другому плечу Наталья, заместительница главнокомандующего объединенным флотом.

— Долго стоять будешь? — все-таки разлепил губы Харон, заставляя меня удивленно вскинуть брови. Мы встретились взглядами, и я отчетливо увидел проблески белого пламени в его глазах. Это огонь Древнего. Тот самый, который единственный в Порядке способен меня уничтожить. Вот только сам Древний что-то не торопится его использовать.

— По коням, господа! Время спасать даму из беды! — лихо запрыгнув мужу на спину, азартно прокричала Лия, бывшая императрица Терры.

— Вот уж нет. — выдохнул я. — Я полечу один. У меня абсолютно нет времени следить еще и за вашей безопасностью. Вы еще не были в моем погребе? Ах, да. Вы же вчера на бровях пришли. Так что пока я слетаю за невестой, можете найти себе другое развлечение в моем доме.

— Шутишь что ли? — возмутился Талахай, император Терры. — Я страшно люблю вызволять дам из беды! К тому же у меня до сих пор башка трещит. Не хочу опять пить.

— Я немедленно требую объяснений! — ворвалась в Храм Сура, размахивая своей книжкой, как главной уликой. — Почему меня опять обвели вокруг пальца?!

— На меня не смотрите. Я просто так пришел. — поднял в защитном жесте руки спутник Властительницы Судеб, когда увидел мой злобный взгляд.

— Что здесь происходит?! — следующим вбежал мой наследник Лаен. — Почему я обо всем узнаю последним?! Невесту еще час назад украли, а мы ее еще не вернули?!

— Я ощущаю азарт! — возбужденно выкрикнул один из людей Насти. Кажется, она представляла его, как Азакрона, бога азарта.

— Это азарт битвы! — в тон ему выкрикнул тот, кого мне представили, как бога войны.

— Все. Хватит. Без Вики я жить в дурдоме не согласен. — припечатал я, распадаясь клочьями Тьмы и исчезая.

Теперь каждая божественная собака будет знать, кто я и где нахожусь. Но раз уж мой секрет раскрыл один Древний, глупо опасаться других. Спустя миг я возник в клубах черного дыма в собственном гараже. Чтобы найти девушку, мне не нужна армия и флот. Хватит одного эсминца. Ведь теперь я не ограничен в действиях.

— Совсем скоро, малышка. — тихо сказал я, усаживаясь в кресло пилота и запуская двигатели. — Я тебя найду совсем скоро.

Отступление 8

Храм Предков

Едва Айдан исчез в клубах черного дыма, в Храме установилось молчание. Все присутствующие уже были между собой знакомы, и только даму с книгой и ее спутника никто не знал. Ну… почти никто.

— Сура, что ты здесь делаешь? — вышел вперед Харон, нарушая молчание. Обычно молчаливый брюнет знал Властительницу Судеб и ее спутник был так же ему знаком. Отзвучавший вопрос повис в воздухе, и все выжидающе уставились на Древнюю.

— Пришла ловить тварь Хаоса, конечно же! — всплеснула она руками, едва не заехав томом по морде своему спутнику. Тот от греха подальше сделал шаг назад, не спеша вступать в разговор. — Уму не постижимо! У меня под боком все это время жил лорд Хаоса, а может и не он один!

— С каких пор тебя стали интересовать прорвавшиеся из-за грани? — выгнул бровь Владыка Познания, не припоминая ранее за Сурой такого стремления выполнять свою работу. Помнится, в свой первый раз он закрывал прорыв в одиночестве, так как больше никто из Древних не явился. Не являлись они и в другие разы, а их было не мало. В последнее время вторжения стали происходить все чаще, и на их устранение стало уходить больше времени. Времени, которое он мог бы провести с любимой, если бы кое-кто делал свое дело, а не сваливал всю работу на него.

— С тех пор, как они стал вмешиваться в судьбу и рушить мои планы! — резко выкрикнула женщина, отведя руку в сторону и на этот раз все-таки припечатав Книгой Судеб бога смерти. Мужчина резко выдохнул, получив удар в солнечное сплетение, и округлил глаза, пытаясь снова начать дышать. — Я вчера сделала императору предсказание в связи с намечающейся свадьбой, а утром обнаружила, что часть будущего переписана на непонятном языке! Уверена, это дело рук Хаоса, потому что у нас в Порядке есть только один язык.

— Харон, это что за гадалка? — неожиданно вступила в разговор Настя, девушка Харона и главный алхимик объединенного флота.

— Какая я тебе гадалка, маленькая дрянь?! — взвизгнула Властительница Судеб, замахиваясь Книгой на девушку.

О Хароне можно многое сказать, но вот терпимостью он не отличается. Бывший контрабандист, он привык решать проблемы самым радикальным способом, не считаясь с приличиями и надуманной моралью. Выхватив пушку из кобуры быстрым, смазанным движением, он намеревался сделать пару незарегистрированных дырок в той, что посмела оскорбить его любимую, как случилось непредвиденное.

Книга, которой Сура замахнулась на Настю, превратилась большой красный тюльпан, а глаза Властительницы Судеб приняли форму идеального круга. Женщина замерла, шокировано глядя на цветок в своих руках, а Настя тем временем сложила руки на груди и недобро прищурилась.

— В следующий раз тебя тюльпаном сделаю и в землю воткну. Последний раз спрашиваю, кто ты такая? — от голоса главного алхимика повеяло ощутимым морозом, чего от обычно тихой девушки никто не ожидал. Точнее, никто, кроме Харона. Эти двое не раз вместе рыли яму другому, и тихими молчаливыми зрителями были лишь до поры до времени. Их пара доказывала, что идеальная совместимость все же существует между мужчиной и женщиной.

— Как ты смеешь мне угрожать?! — задыхалась от негодования Древняя, нервно сжимая тюльпан в руках.

— Я еще и не начинала. Милый, мы взяли с собой нашу лопату? — деловито подворачивая рукава, спросила Настя.

— Можем сделать ее из того смертника, который пытается концентрировать в руках магию смерти. Лайзерг, ты уверен, что хочешь вмешаться в это дело? — глядя прямо в глаза бога Кольца Смерти, спросил Харон.

— Что вы на нее накинулись? — устало спросил Лайзерг, развеивая свою магию. — Мы не драться сюда пришли. Во всяком случае, не с вами. Нужно найти лорда Хаоса и уничтожить его.

— А это не твое дело. — вдруг ухмыльнулся Владыка Познания. — Вы и раньше никого не уничтожали, а этого лорда уже я вам не дам тронуть.

— Погоди, Знающий. — перестав истерить над Книгой, нахмурилась Сура. — Что значит, не дашь тронуть?

— То и значит. Идите туда, откуда пришли. Здесь я сам разберусь.

— Кто-нибудь мне ответит уже, кто она такая, что за лорд Хаоса, и куда смылся Айдан?! — топнула ногой Настя. Она не любит, когда не понимает, что происходит.

— Она — Древняя. — повернув голову к девушке, объяснил Харон. — Властительница Судеб. Рядом с ней бог Кольца Смерти. Единственный выживший, остальных он убил очень давно. А лорд Хаоса — это одно из высших творений Хаоса, который несет в себе огромную мощь. Речь идет об Айдане. Он — дух войны, как сообщает мироздание. А еще ты превратила в цветок Книгу Судеб и не дала мне пострелять по Древним. — бодро завершил свой рассказ Харон, а потом задумчиво посмотрел на оружие у себя в руках. — Никогда не стрелял в Древних.

— Меня так не убить. — презрительно скривила губы Сура, задирая подбородок и глядя на всех, как на грязь, прилипшую к ботинку.

— Но боль-то ты способна чувствовать. — неожиданно тихо сказал Константин. — Я вот, например, никогда не убивал богов смерти. А если один такой бог не прекратит сейчас колдовать за твоей спиной, то я сожру его душу и запью чаем.

— Кстати о чае! — вступила в разговор Лия, местный создатель ситуационной комедии. Сероглазая девушка крутила в руках водный жгут, который принял форму удавки, и сейчас ластился к рукам девушки, которая была магом воды. — Я знаю семнадцать способов убить человека чаем. А на Древних, получается, можно тренироваться вечно? Давайте возьмем ее с собой на линкор, а? Вот веселье-то будет!

— Лучше я продам ее в рабство. — не согласился с девушкой Сат Сарот, король пиратов, маг огня и правитель Винсарота. Эти двое с того момента, как оказываются в одном помещении, начинают спорить и выяснять, кто круче. На них уже даже внимания никто не обращает, только попросили сражаться на словах, иначе был велик риск повредить обшивку космического корабля, на котором компания путешествовала. Это только поначалу Таха и Бес пытались их разнять, а потом поняли, что огонь и вода на одной территории в любом случае не уживутся и можно не тратить на них время и нервы.

— Ой! — неожиданно воскликнула Элиф, главный артефактор объединенного флота. — Слушайте, а если мы ее силу в артефакт впаяем?! Представляете, что тогда будет?!

— Интересная мысль! — тут же оживилась Настя. — И кровь у нее взять для зелий! И волосы! и ногти! И кусочек кожи! Несколько кусочков.

— Просто беги, женщина. — широко улыбаясь, дал добрый совет Кирилл Бесов, он же Бес. — С каждой минутой у тебя остается все меньше шансов дожить до полдника.

— Куда "беги"?! — неожиданно возмутилась Таха. — Если она бессмертная, то я же могу на ней опробовать наши новые разработки! Мы тут квантовую пушку на днях в отделе разработок собрали…

Властительница Судеб стояла открыв рот и выпучив глаза. Да, она сама привела эту компанию в свой мир из прошлого. Да, она прекрасно знала, что это за люди, и что они сделали за это время. Но знать и видеть — две разные вещи. Реальность превзошла все ее представления, и сейчас ошеломленная женщина лишь бессильно прижимала тюльпан к груди.

— Но ведь так нельзя… — жалобно прошептала она, наслушавшись идей на ее счет. — А Книга? Что теперь будет с моей Книгой?

— Поставь ее в вазу. И сахарок в водичку добавь, дольше стоять будет. — сочувственно похлопал женщину по плечу Лель, император Сатеона, который внезапно появился за спиной Суры, воспользовавшись магией воздуха, чтобы на время стать невидимым.

Властительница вздрогнула, отшатнувшись от улыбчивого светловолосого парня, и перед ней выросла фигура бога смерти, закрывшего женщину собой.

— То есть дама занята? Понял. — вскинув руки вверх в останавливающем жесте, сделал шаг назад Лель, еще шире улыбнувшись. Ветреного парня вообще забавляла вся эта ситуация, и он не упустил возможности внести еще больше сумятицы в происходящий бедлам. Сура немного покраснела, когда поняла смысл слов мага воздуха, и затеребила в руках цветок.

— Ну хоть капельку… — услышала Властительница тихое завывание у себя за спиной. Сура аж подпрыгнула на месте, оборачиваясь назад и с удивлением глядя на стоящую за ее спиной Настю. Девушка держала в руках медицинский шприц ведерного размера и смотрела на Древнюю с такой надеждой, что женщина сглотнула.

— Мне подержать ее? — как ни в чем не бывало поинтересовался Харон у девушки, становясь за ее спиной.

— Друзья мои! — весело воскликнул Талахай, привлекая к себе всеобщее внимание. — Там вообще-то без нас заварушка намечается. Неужели мы отпустим Айдана одного ловить невесту?

— И то верно. — кивнула Настя убирая шприц. Остальная компания согласно загудела, бросая спорить и препираться между собой, а Древняя со своим спутником тихонько выдохнули.

— Не совсем. — неожиданно сказал Харон. Все резко замолчали и удивленно посмотрели на мужчину. — Айдан — дух войны, один из лордов Хаоса. Его сила на столько велика, что если бы он вместо нас отправился на войну с Кольцом Смерти, то неизвестно, в какой части бескрайнего космоса эта война бы закончилась. То, что на одном Кольце Смерти все не завершилось бы — это однозначно. Благодаря ему Ках-Шахрастар долгое время считался самой мощной военной державой. Вы все еще считаете, что ему нужна помощь, чтобы справиться с одним единственным кораблем с девушкой на борту?

— Если честно, Харон, — вдруг тихо сказал Константин, — я считаю, что Айдану хватило бы одного единственного звонка, чтобы военные патрули на границе перехватили тот корабль и со всей осторожностью принесли его сюда. Не то что нам, даже ему не было смысла срываться и куда-то лететь.

— Да? — задумчиво нахмурилась Таха, почесав затылок. — Тогда что нам сейчас делать?

— В смысле? — всплеснула руками Элиф. — Азакрон! Тащи карты! Сыграем в дурака. Кто выиграет, тому и достанется Древняя. Как вам идея?

— Хреновая. — честно призналась Древняя, припоминая факт из жизни Эли, когда та проиграла в карты ректора своей академии.

— А я вообще не верю в судьбу! — неожиданно заявила всем Настя, за что Харон нежно погладил ее по умной голове.

— А богу смерти она сказала, что она атеистка. — вдруг поделился наболевшим Азакрон, бог азарта, тасуя карточную колоду в руках. — Знаете, как ему обидно было, что в него не верят? На неделю в запой ушел мужик.

Харон еще больше умилился, обнимая Настю и целуя ее в макушку, а Сура попыталась сделать ноги. Но прозрачная воздушная подушка, внезапно оказавшаяся на ее пути, мягко отпружинила женщину назад, а Лель лукаво улыбнулся и погрозил ей пальцем, мол, не надо спешить. И в этот момент, когда все вокруг сокрушенно качали головами, жалея спивающегося бога смерти Дор`Тана, в Храме материализовался Кроахон — бог времени.

— Минуточку внимания, дамы и мужчины. — похлопал Кроахон в ладоши, привлекая к себе внимание. — Особенно вы, Владыка Познания, прекратите тискать девушку и выслушайте меня. Вас это особенно касается. Я хочу сделать ответственное заявление и заранее вас предупредить, что возвращать время вспять я не буду. К чему это я? Я тут в будущее сходил, а там такое..! В общем, уже поздно что-то менять, и даже отмотав время на сто лет назад, ничего не исправить, а дальше это будет уже мне стоить жизни. А я жить хочу. Очень. Так что берегите себя, не помирайте и помните, что я вам сказал. Время вспять не поверну! Все слышали? И да, рекомендую вам уже сейчас начать собирать военный совет. К нам летят гости.

____________

В Храме снова повисла тишина и все взгляды устремились на молодого парня. Бог времени действительно был самым молодым из всего пантеона, ему было всего пять тысяч лет, и выглядел он лет на двадцать. Но знали его в лицо далеко не все присутствующие.

— Ты кто такой? — склонив голову набок, спросила Таха.

— Кроахон, бог времени. — решил представить его Харон. И посчитав это достаточным, обратился к самому богу. — Что значат твои слова? Что ты видел?

— Хоть я и не далеко вперед по времени ушел, но видел достаточно. — серьезно нахмурившись, начал рассказывать парень. — Правитель этих мест вел огромный флот неизвестных мне кораблей, которые создавались явно не у нас и даже не на Терре. Я никогда такого раньше не видел.

— Правитель этих мест? Айдан что ли? — удивленно вскинула брови Настя.

— Да, он. — кивнул Кроахон.

— И куда он вел флот? — растерянно спросила Эля.

— Сюда. К нашей галактике. — ответил бог времени.

— Сюда? Не отсюда? — встревоженно спросил Талахай, делая шаг вперед.

— Да. Ваш Айдан поведет флот против нас. Ну… — вдруг замялся парень. — Во всяком случае это выглядело именно так. Он был в авангарде на своем эсминце, а за ним была тьма кораблей. Правда… кажется, в первых рядах было несколько наших кораблей. Но остальные все чужие. И знаете, они были такие странные. На пилюли похожи. Гладкие, овальные, будто цельнометаллические. Без шлюзов и стекол — вообще никаких выступающих частей. И летели единым строем, как бывает, когда команда сработанная, а адмирал толковый.

— И мы тут все правители так удобненько собрались в одном месте… — вдруг задумчиво сказал Сат, вращая в пальцах кортик.

Эта мысль дошла до всех одновременно. Широко распахнув глаза, присутствующие молча переглядывались, уверяясь в своих догадках.

— Да ну. — вдруг сказала Сура, для пущей убедительности отмахнувшись от своих мыслей тюльпаном. — Он хоть и тварь Хаоса, но смысл ему теперь идти против нас? Столько лет нормально жили, что же теперь изменилось? Он видел, что никто его тут трогать не собирался. Ну, кроме меня. Но я тоже передумала. А вот если бы кто-то мою Книгу не трогал, я бы сейчас посмотрела будущее и точно сказала, что там происходит.

Это был камень в известный огород, и в ответ на него Властительница Судеб получила уничижительный фырк и убийственный взгляд главного алхимика, которая обладает хаотичной магией превращений. Взмахнув рукой, Настя вернула Книге прежний вид и выжидательно уставилась на женщину.

— Сразу бы так. — заворчала Древняя, шурша страницами в поисках нужного места. Все подошли поближе, тоже желая заглянуть в легендарную книгу, а Харон остался задумчиво стоять рядом с Кроахоном. Какая-то мысль не давала покоя Древнему, но он никак не мог поймать ее. — Нет, не получится. Эта часть истории тоже переписана на хаотичном языке.

Сура сокрушенно покачала головой, захлопывая талмуд, а вперед вышла Настя.

— Можно посмотреть? — вдруг попросила она, кивнув на книгу.

— Никто, кроме меня, не способен читать судьбу, девочка. — высокомерно задрала нос Сура.

— И все же дай мне книгу. — протянула руку Настя, уже не прося, а требуя. Пренебрежительно ухмыльнувшись, Властительница отдала ей фолиант, и сложила руки на груди, ожидая закономерного позора девушки.

Книга Судьбы оказалась несколько тяжелее, чем думала алхимик, так что Насте пришлось перехватить ее поудобнее и отойти к стульям, на которых должны были сидеть особые гости на брачной церемонии. Усевшись, Настя разложила книгу на коленях и открыла ее примерно на середине. Где-то здесь Властительница пыталась посмотреть будущее. Нахмурившись, девушка стала перелистывать страницы.

На чуть пожелтевших шершавых листах были выведены горизонтальные строки неизвестных символов, написанные будто от руки очень аккуратным почерком. Глаз цеплялся за соответствия завитушек, и, возможно, через несколько лет Настя и смогла бы расшифровать этот язык, но не сейчас точно. Она убедилась в главном — тут есть текст, он написан, в нем есть буквы-символы, они скомпонованы в слова, и знаки препинания так же были в наличии.

Уже особо ни на что не рассчитывая, Настя стала листать книгу дальше, когда над ухом раздался едкий голос Суры.

— Что, девочка, картинки ищешь? — ухмылялась Властительница Судеб, ощущая свое превосходство. Еще бы! Только она одна во всем мире могла читать величайшую из книг, познавая прошлое и будущее, узнавая все тайны и загадки мира и человечества.

— Да нет. — странным голосом сказала Настя, вдруг замерев. — Кое-что другое. Эй, народ! Идите-ка сюда. Вам эти каракули ничего не напоминают?

С горящим взором развернула Настя книгу к друзьям, стараясь унять дрожь в руках. Все подошли еще ближе и стали всматриваться в новый текст. Он был не похож на тот, что алхимик пыталась до этого прочесть. И видимо об этом сетовала Сура, когда говорила, что у нее часть судьбы переписана на непонятном даже ей языке.

Строки компактных символов шли вертикальными рядами. Будто кто-то маленькие ветки в кучки складывал в произвольной форме. И в мире, где есть только один язык и одна письменность, это действительно выглядело чужеродно и пугающе. Но сейчас на этот текст смотрели те, кто родился в мире с шестью тысячами языков, из которых только сорок можно назвать самыми распространенными. Если кому-то из местных жителей сказать, что эрудированный человек должен знать несколько языков, то его однозначно не поймут. Здесь просто нет такого понятия, как языковой барьер.

Во всяком случае, такого не было раньше.

— Это что? — смешно хлопнула карими глазами Таха.

— Мать вашу, это китайский что ли? — пробормотал Кирилл, едва ли не носом тыча в старые страницы.

— Точно нет. — вдруг сказала Эля, и все синхронно повернулись к ней, ожидая разъяснений. — Я китайский знаю, при чем в свободной форме. Это не он, хоть и похож. Так же могу точно сказать, что это не корейский, и не японский.

— Я сейчас вообще ничего не понял. — признался Сат, взъерошив белоснежную шевелюру рукой.

— Там долго объяснять. — начиная грызть ноготь, сказала Эля. — Блин, такое ощущение, что если еще немного посмотрю, то точно что-нибудь пойму. О! Смотрите! Надписи меняются! Эта вот хреновина не так выглядела секунду назад.

— Да, надписи действительно меняются. — кивнула Сура, забирая назад книгу. — Эта часть написана на языке тварей Хаоса.

— Погоди. — вдруг сказала Лия. Сталь серых глаз опасно блеснула, вынуждая Суру инстинктивно напрячься. — Что-то не сходится. Не похоже, что в этой книге должны быть записи наших заграничных друзей.

— Эммм… Это так. — подбирая слова, осторожно ответила Властительница, не совсем понимая, что за мысли бродят в этой сумасшедшей голове. — Хаос находится за Гранью, он отделен от нас территориально, по времени и находится в иной реальности. У нас нет ничего общего, кроме вот этих вот прорывов. Но так было всегда. Они прорываются — мы выкидываем их обратно. Если кого-то пропустить, то начинается цепочка непредсказуемых последствий, которая будет длиться до тех пор, пока тварь не выкинут назад. Тут уничтожение не всегда помогает, зависит от типа твари. Например, силу Пожирателя богов уничтожить нельзя…

Сура заткнулась, поняв, что сболтнула лишнего, но, кажется, ее оговорочка не была замечена остальными. Ну, или они просто сделали вид, что не заметили. Точнее, кое-кто один сделал вид, что не заметил, внутренне кивнув своим давешним догадкам. Хищный блеск серых глаз скрылся за густыми ресницами, и его обладательнице пришлось потратить пару мгновений, чтобы снова взять себя в руки.

— Если что-то невозможное произошло, то скорее всего оно не то, чем кажется. Это тебе любой фокусник скажет, Древняя. — вольготно устроившись на стуле и закинув ногу на ногу, насмешливо сказала Лия. Присутствующие перестали переговариваться и собрались вокруг девушки, чтобы выслушать, что она скажет.

— Я… не понимаю… — нахмурилась Сура, встав напротив бывшей императрицы Терры.

— И это странно. — прищурилась Лия. — Сколько тысячелетий ты хранишь книгу? Перед тобой какой-то ушлый хрен начал надувать воздушный пузырь из песка, а ты и рот разинула. Небось уже и оправдание происходящему придумала? Молчи, вижу, что придумала. А о том, что тебя банально разводят, ты предпочла не думать. — кивнула девушка так, что косая челка закрыла один глаз. Мотнув головой, она посмотрела на мужа и широко улыбнувшись, попросила его об услуге. — Кир, покажи ребенку фокус-покус.

Бесов моментально понял, что она имеет ввиду, и с видом бывалого волшебника, мастера детских утренников и просто ехидного засранца развел руки в сторону, материализуя в воздухе сотни книг, как две капли воды похожих на Книгу Судеб. Одним движением пальца он заставил иллюзии раскрыться, и по страницам побежали горизонтальные полоски текста, крайне похожие на те, что были в книге Суры. Властительница Судеб хлопнула глазами, все еще не понимая, что здесь происходит.

— Получается… Что мы имеем дело с обычным иллюзионистом? — тихо озвучил всеобщий вопрос Константин.

— С обычным? — хищно усмехнулась Лия в предвкушении интересной игры. — Я бы назвала его Великим иллюзионистом, Нодар.

— Узнал! Узнал я чьи это корабли! — неожиданно всполошился Харон, и друзья впервые видели его в таком состоянии. Обычно безэмоциональный парень вдруг выматерился и сплюнул сквозь зубы прямо на пол Храма.

— И чьи же? — подавшись вперед, жадно спросила Лия. — Уверена, все это: книга, пропажа кораблей и прочая муть — дело рук одного и того же человека!

— Не человека. — вдруг слабым голосом сказала Сура, глядя на Харона расширившимися от ужаса глазами. До нее вдруг очень ясно дошло, что именно сейчас скажет Харон. — Есть галактика, населенная нечеловеческими расами, и правят там не боги, а Древний. Всего один Древний, которого в наказание за прошлые деяния сослали туда на неопределенный срок. Мы и сослали…

— Да кто он такой, мать вашу, вы скажете сегодня или нет?! — рявкнул Сат, инстинктивно создавая в руке огненный сгусток.

— Владыка Лжи.

Глава 14

Я сижу в подсобке чужого эсминца среди ведер и тряпок в свадебном платье и готова начать рвать на себе волосы. Как?! Ну как я могла попасть в такую ситуацию?! Я должна была сегодня стать императрицей, а стала зайцем! Вот тебе и победительница по жизни.

— Ыыы… — тихонько завыла я, обхватывая колени руками и упираясь в них лбом.

Еще и пса своего упустила из виду! Феликс, мой маленький Феликс тоже где-то здесь на корабле, а я не могу выйти наружу и найти его. Потому что хозяин эсминца уже вернулся и сейчас шагает по коридору. Так. Он один. Всего один мужик, а у меня есть швабра. Крепкая металлическая швабра. Ой, Вика, не смеши. Ты в жизни никого не била, и это не та ситуация, когда стоит начинать.

Вдруг он сдачи даст?

А мне нельзя, я девочка. Не очень красивая, но могу стать еще некрасивее. Ооо… Так бездарно просрать собственную свадьбу! Даже если бы Айдан меня любил, то после такого демарша точно перестал бы жениться, а уж в нашей ситуации и подавно. Вообще не понятно, почему он решил все-таки провести церемонию. Жаль потраченных нервов и денег? Может быть. Вот Нимхаша обрадуется…

— Ух ты. — внезапно раздалось у меня над головой, и я в панике шарахнулась назад, прилично приложившись затылком о металлическую стенку корабля. — Спокойно, дамочка! Хотите убиться — я вас где-нибудь высажу. Лады?

Лады? Он сказал "лады"? Разве в этом мире так говорят?

— Я… Я не хочу… — стала тараторить я, отползая вглубь комнаты и попутно стараясь прикрыться ветошью. Вика — мастер маскировки! — Я не специально! Случайно! Не убивайте меняяя…

Под конец еще и разревелась. Молодец, ничего не скажешь. Но такое количество стресса, еще и… Что? Он сказал "высажу"?

— А мы уже взлетели что ли? — прохныкала я, вытирая тушь подолом и оставляя на нем черные разводы.

— Ага. — широко улыбнулся мне парень, все так же стоя в дверях. — А вы это на мероприятие идете или уже с него?

Я шмыгнула носом, осмотрела свой прикид и немного растерялась.

— Скорее вместо. — развела я руками и встала с пола. Так, человек не агрессивный, можно и попробовать наладить контакт. Сделав пару шагов вперед, я протянула парню руку. — Я — Вика.

— А я Саня. — легко поздоровался он, пожимая мою ладонь. — Получается, что я украл невесту?

— Угу. — несмело улыбнулась я. — Ее самую. Я шла на свадьбу, когда увидела на дороге своего потерянного пса. И побежала за ним. А он забежал сюда. Ну и я следом. А потом пришли вы.

— А давай на "ты"? — вдруг предложил он, и я кивнула. Почему бы и нет? — Получается, у меня еще и собака на борту? — я снова кивнула, а парень рассмеялся. — Представляю, как взбесится твой жених, Вика. Променять его на собаку, не слабо, блин. Ну что, пойдем искать твою пропажу?

Саня сделал шаг в сторону, жестом предлагая мне покинуть свое убежище, и я вышла на свет. Парень зашагал по коридору, насвистывая какой-то смутно знакомый мотив. И тут мне в голову пришла бредовая идея. В этом мире, конечно, полно всяких разных имен, но вот…

— А "Саня" — в смысле "Александр"? — осторожно спросила я, готовая в любой момент сделать вид, что не то имела ввиду.

— Ага. — сказал он, а потом резко остановился и так же резко обернулся, впиваясь в меня взглядом. Сейчас я видела, что у него серые глаза. — А "Вика" — в смысле "Виктория"?

— Ага. — обрадованно закивала я. — Привет, земляк!

— Скорее "землянин". - фыркнув, улыбнулся он. — Я был уверен, что я один в это бредовое место попал! Дай я тебя обниму. А ты не промах! Давно тут, что уже замуж намылилась?

— Нууу… — вдруг замялась я, вспомнив, что жениха нашла себе в первый же день. — Где-то… Чуть меньше месяца… Кхе. Ой, Сань, дурное дело — не хитрое. Было бы желание, а жених всегда найдется.

— Да. — с видом знатока кивнул он. — С собаками дело обстоит сложнее. Тут ловкость нужна и скорость немалая.

— Веселишься? — весело улыбнулась я, легко толкая его в плечо. — А это между прочим мой пес с Земли. Феликсом его зовут.

— Так у меня на борту еще один земляк?! Срочно искать! За мной, шустрая невеста! — весело воскликнул он и потащил меня за руку по коридору.

Какой невероятно дружелюбный парень попался однако! Вот мне повезло. Сейчас еще Феликса найдем, и буду окончательно довольна. Потом можно и обратно возвращаться. Как бы там ни было, а у меня есть поддержка ста генералов, и Дану все-таки придется жениться на невесте, которая случайно убежала со свадьбы.

Мы с Саней шли по коридорам эсминца и в два голоса звали моего пса, но он все не появлялся, и в какой-то момент мой земляк решил попробовать другой метод поиска.

— Слушай, давай сходим на капитанский мостик и по камерам попробуем его найти? — остановившись, повернулся он ко мне.

— Прекрасный план, капитан! — шутливо встала я по стойке "смирно".

— Я еще не капитан, но скоро рассчитываю получить это звание, подруга. — щелкнул он меня по носу и мы пошли в обратном направлении.

— Звание? — заинтересовалась я жизнью парня. — Так ты военный?

— Ага. — легко кивнул он. — Я работаю на галактическую службу безопасности. На Хагросе должен был встретиться с одним человеком, а теперь получил срочный приказ поймать одного беглого преступника, так что сейчас мы летим в одно отдаленное место. Кстати, сколько тебе лет?

— Девятнадцать. — улыбнулась я, а потом рассмеялась когда увидела, как парень удивленно обернулся.

— Да ты мелкая совсем! — присвистнул он. — Ты знаешь, что по местным меркам ты еще несовершеннолетняя и не можешь выйти замуж?

— А вот и нет! — показала я ему язык. — Этому телу уже тридцать лет, так что все формальности соблюдены.

— А твой жених в курсе, кто ты на самом деле? — прищурился Александр.

— Нет. Да ему и не надо это знать. — отмахнулась я, снова шагая по коридору. Обалдевший земляк еще пару секунд смотрел мне вслед, а потом догнал и дальше шел рядом.

— Какие у вас с женихом… трепетные отношения. Я думал, ты по любви замуж выскочить решила. — как бы невзначай поинтересовался он.

— По ней самой. — убежденно кивнула я. По какой конкретно любви, я решила не уточнять. Не орать же мне направо и налево, что я — аферистка? — Но у меня же теперь новая жизнь? Да и доказательств своим словам у меня нет. Так зачем вдаваться в такие шокирующие подробности? Знаешь сколько лет моему жениху? Сто пятьдесят, Алекс! Сто пятьдесят. Если я ему скажу, что мне девятнадцать лет, он же жениться перестанет! Хотя… — вдруг взгрустнула я, — он, наверное, и так не горит желанием со мной связываться.

— Все интересней и интересней, мелкая. — задумчиво протянул он, а потом остановился, положил руку мне на плечо и развернул к себе, заглядывая в глаза. — Хочешь, проверим его намерения?

— Проверим? — удивленно округлила я глаза. — Это как? Позвоним и спросим, что ли?

— Почти. — ухмыльнулся он, и что-то придумав, взял меня за руку и быстро потащил вглубь корабля.

Быстро добравшись до какой-то двери, он открыл ее и завел меня внутрь. Хм… Куча приборов, экранов и большое стильное кресло. Где мы? О корабликах я не знаю совсем ничего, так что стала с интересом осматриваться, гадая, куда м пришли.

— Это — капитанский мостик, Вика. — пояснил Алекс, оставив меня у порога, а сам прошел к приборам. — Сядь пока в кресло и сделай испуганный вид. Сможешь?

— Если ты не объяснишь, в чем дело, то вид мой будет совсем не наигранным. — честно призналась я, все-таки садясь, куда сказали.

— Мы и правда позвоним твоему жениху. Кто он у тебя кстати? Номер знаешь? Воспользуемся нашей земной традицией — сделаем вид, что невесту похитили. — что-то клацая на панели с кнопочками сенсорными, сказал он.

Хы. Вот сейчас скажу тебе, кто мой жених, и испуганный вид будет у тебя, дружочек. Похитить невесту императора? О таком ты, наверное, даже не мечтал.

— Айдан. — как ни в чем не бывало, сказала я. — Айдан Эрд. Знаешь такого?

— Угу. Что-то слышал. — откликнулся он, а потом замер и медленно обернулся ко мне с такой перекошенной физиономией, что я не сдержалась и громко рассмеялась.

— Ты шутишь что ли? — выдохнул он.

— Неа. — весело мотнула я головой. — Я — невеста императора Ках-Шахрастара. Ну что, будем звонить жениху?

Выпучив глаза, Алекс закашлялся и стал стучать себе кулаком по груди. Вот так, имя моего жениха на всех навевает ужас и трепет, а я его буду держать в ежовых рукавицах! Самонадеянно? Эх, наверное, да. Но жениться ему все равно придется, или я не Виктория! В этот раз мои денежки мимо меня точно не уплывут, клянусь своими рыжими кудряшками.

— Ага. Будем. — сипло ответил он, прекратив изображать последнюю стадию чахотки. — Ну ты влипла, мелкая. А попроще никого найти не могла?

— Уж не тебя ли? — хитро прищурилась я. Понятно дело, что я шутила и делала это открыто.

— А хоть бы и так? — выпятил грудь парень и стал расхаживать передо мной, словно павлин. — Я очень перспективный, мы из одного места с тобой, к тому же я просто красавчик.

Прыснув, я громко рассмеялась, и видя такое дело, парень присоединился ко мне. Отсмеявшись, он решил перейти к серьезным разговорам.

— А если без шуток, мелкая? Мне ему позвонить? — серые глаза пронзительно вглядывались в мои.

Позвонить? Прикрыв глаза, я попыталась представить себе реакцию Дана. Наверняка он переполошится! Он может и не любит меня, но я ему не раз помогала уже, так что он обязательно захочет меня спасти из лап коварного похитителя.

— Звони. — хлопнула я ладонью по бедру. — Но сначала посмотри где мой пес.

— Правильно. Собака важнее императора. — сурово сдвинув брови, поджал губы будущий капитан.

Подойдя к другой панели с кнопочками, Саша стал что-то нажимать, а оптом на одном из экранов стали сменяться картинки. Это вид на коридоры и некоторые помещения эсминца с камер наблюдения. Очень удобно. Я со своего места тоже внимательно всматривалась в изображения, но Феликса нигде не было.

— Слушай, а ты уверена, что он сюда забежал? — с сомнением покосился на меня парень.

— Конечно! — воскликнула я. — Он абсолютно точно забежал сюда, а следом за ним и я.

— Да? Хм… — ненадолго задумался он, а потом улыбнулся. — Тогда попробуем посмотреть записи. Минут двадцать назад ты пришла, да?

Я кивнула, прикинув, что примерно так и было, а соотечественник стал клацать по кнопкам в поисках нужной записи. Включив ее, мы стали с ним смотреть. Сначала ничего не происходило, а потом я с удивлением обнаружила, что на записях камеры была только я. Подбежав к кораблю, осмотрелась по сторонам и прошмыгнула внутрь. И все. И никакого пса.

— Как же так? — потерянно прошептала я, не зная что и думать.

— Кхем… Мелкая… Может, ты просто перенервничала перед свадьбой? — с жалостью посмотрел он на меня. А потом этот говнюк решил пошутить. Разрядить обстановку, так сказать! — Все-таки за такого жуткого старика замуж намылилась. Явно же не в здравом уме была. Тут не только собачки мерещиться начнут.

— Щас как дам в лоб! — возмутилась я, подскакивая с кресла. — Нормальная я! Нормальная! Просто… Я не знаю… Ну как же это? Я не могла ошибиться.

— И тем не менее, собаки не было, а ты на моем корабле, вместо свадьбы. Может, ну ее? Свадьбу эту.

— Да ты что! Я столько нервов и сил на это потратила! Целых две недели императора соблазняла, как могла! — воскликнула я, даже не допуская мысли об отступлении. А потом вспомнила, как именно я его соблазняла. То фламинго из печки вытащу, то восстание жениться отправлю, то вазу в голову запущу… много с нами за это время произошло. Может, поэтому он и решил снова встречаться с Нимхашей? Эх…

— Ну не грусти. — потрепал он меня по голове, словно маленькую. — Сейчас позвоним твоему деду, и предложим выкуп. Пока не далеко улетели, еще можем вернуть тебя на свадьбу. Согласна?

— Согласна. — кивнула я. Ну не может же Дан совсем мной не дорожить? Кто еще будет так его веселить? В конце концов он же на что-то опирался, когда решил на мне жениться? Решено, будем звонить. — Выкуп, конечно, просить не будем, а вот предупредить о своем незапланированном побеге надо.

— Военная стратегия говорит, что тогда бегство превращается в тактическое отступление. — со знанием дела кивнул будущий капитан ГСБ, шагая к центральной панели. — Но сначала все равно скажу, что я тебя украл. Когда еще будет шанс поприкалываться над императором? Ты же меня перед ним отмажешь потом если что?

Вообще-то, судя по последним данным, я для него самый неавторитетный человек в мире.

— Ага. — с легкостью соврала я. Ой, ну не убьет же Айдан Сашу?

— Так. Ну, тогда прими подобающую позу, невеста. И лицо потрагичнее сделай. Давай-давай, подыграй мне. — помахал на меня рукой Алекс, что-то нажимая на панели. — О! В сети даже есть его прямой номер. Представляешь? Ну да, кто бы еще решился звонить ках-шахрастарскому Зверю без крайне веской причины? Дураков нет… А, нет, есть. Я. Но и причина у меня в белом платье, так что все норм.

Закончив вводить данные, Алекстандр послал вызов императору и состроил суровое лицо. Я даже поверила ему, так натурально изменился этот раздолбай. Ни капли игривости, прям настоящий похититель. А спустя несколько секунд на экране… На экране… Как же это… Почему…

— Кому жизнь не дорога? — раздался до боли знакомый низкий голос его величества. Айдан сидел в своем кресле за рабочим столом, а у него на коленях сидела Нимхаша.

— Мое имя не имеет значения, император Эрд. — вдруг послышалась в голосе Сани такая сталь, что у меня руки задрожали. Я во все глаза смотрела на Дана, не понимая, как это вообще возможно. Только не так, только не сегодня… Дан, зачем же ты так… — У меня ваша невеста. Я ее похитил.

Айдан и богиня любви нашли меня взглядом. Вот сейчас-то они точно прекратят обжиматься и запереживают! Но разве он не должен быть в Храме? По времени как раз церемония должна была бы начаться. Или он ушел оттуда раньше? Я не моргая смотрела в глаза императора. и хоть он еще ничего не сказал, но откуда-то я точно знала, что будет дальше. Дан, ты не можешь быть таким жестоким… Ленивая холодная улыбка поползла по его губам.

— И что?

_______________

— И я хочу выкуп. Иначе ей крышка. — ответил Александр. И только я видела, как он завел руки за спину, что бы император не заметил, как сжались его кулаки до побелевших костяшек.

— Вперед. — безразлично пожал плечами Айдан, а у меня дыхание перехватило. То есть вот так, да? Нимхаша мерзко захихикала, обвивая монаршую шею своими руками, словно змеями, и сейчас ее золотые глаза казались светлее обычного. Даже показалось, что у нее вертикальный зрачок, так она была похожа на гадюку. Мерзкую скользкую гадюку.

— Я на самом деле ее убью, император Эрд. — подался вперед хозяин эсминца.

— Она мне не нужна. — ответил желтоглазый и перевел взгляд на меня. И хоть говорил он с Сашей, но следующие его слова предназначались мне. — Эта девка нужна была мне только для управления ее отцом — моим политическим противником. Но она оказала мне большую услугу, подписала согласие всех ста генералов на мои дальнейшие реформы, и тем самым избавила от необходимости на ней жениться. Чему я бесконечно рад. Место императрицы по праву займет по-настоящему достойная женщина.

Не надо быть гением, чтобы понять, о ком идет речь. Слишком заметно засияла Нимхаша после этих слов. Да, я действительно подписала в тот день такую бумагу. Но так же там была и другая, где все они требуют, чтобы император на мне женился, присвоив статус императрицы. И пусть у меня темнеет перед глазами от боли под ребрами, но я нашла в себе силы заговорить тихим спокойным голосом.

— А про вторую бумагу ты забыл? Одно без другого не действительно. — сказала я, глядя в пронзительно желтые глаза. — Генералы поддерживают тебя только до тех пор, пока мой статус неприкосновенен.

— А нет никакого статуса, Авикейла. — широко ухмыльнулся желтоглазый. Такое ощущение, что сейчас он очень доволен собой. — Сегодня ты сбежала с другим мужчиной. Твоя честь и репутация не позволят тебе стать императрицей. Ты опозорена. И любой из ста генералов меня поддержит. А что до твоего отца, то он скоро будет смещен с должности другим, более лояльным мне человеком. Больше тебе в Ках-Шахрастаре делать нечего, так что не советую сюда возвращаться. Удачного полета, леди Мур.

И отключился. Не дал мне и слова сказать в свое оправдание. Вот только я не собиралась оправдываться. Он больше не тот человек, которому я должна объяснения. Как бы там ни было, даже если у него чувства к другой женщине, а я была лишь политической пешкой, но он мог хотя бы чисто по-человечески побеспокоиться обо мне. Алекс ясно дал понять, какое будущее меня ждет, а этот… император… только и рад был такому раскладу. Ох, да ему вообще не было до меня никакого дела!

— Мелкая, ты в порядке? — опустился передо мной на колени Саша, взяв лицо в ладони. Он провел большими пальцами по моим щекам, стирая воду, и только тогда я поняла, что снова позорно расплакалась. Высвободившись из его рук, я смахнула с лица ненужные слезы и перевела на него пустой взгляд.

— Сигареты есть? — мертвым голосом спросила я.

— Есть. — вздохнул он, потянувшись к заднему карману брюк. — А еще есть шикарный коньяк. Будешь?

— Буду. — кивнула я, забирая у него пачку и вытягивая сигарету. Я поняла, что все еще нахожусь в прострации, только когда перед лицом неожиданно вспыхнул маленький огонек. На кончике пальца Саши горел ровным светом рыжий огонек, от него я и прикурила.

— Ты — маг огня? — задала я тупой вопрос. Ну и что, что это очевидно? Мне просто надо отвлечься.

— Ага. А у тебя какая магия? — спросил парень, поднимаясь с пола и уходя куда-то. Не знаю куда, но скоро он загремел стеклом. Значит у него тут свой бар есть.

Магия? Точно… У меня есть магия. Я посмотрела на свою ладонь и попыталась вызвать розовый дым, вот только у меня ничего не вышло. Не тот настрой? Я горько усмехнулась — ну да, маг любви с черной дырой вместо сердца. Какая уж тут магия будет?

— Нет, Саня. Я не маг. Обычная брошенная невеста. Без магии, денег и друзей. — ответила я, а немного подумав, добавила, — И без будущего.

— Не будь такой пессимисткой, мелкая! — излишне бодро воскликнул парень, вручив мне милую сиреневую кружку с розовыми сердечками, наполненную коричневой мутью.

— Никогда не любила спиртное. — внезапно сказала я, глядя в темную гладь. — Но в восемнадцать лет научилась пить. Сама. Отца уже не было, и эту науку некому было преподать. Знаешь, я могу перепить любого мужчину. И это несколько раз очень мне помогало.

О том, что это помогало не быть изнасилованной, я умолчала. Как бы там ни было, а о своем мутном прошлом я Саше рассказывать не хотела. Это не та часть биографии, которой следует гордиться. Хотя… Кого я обманываю? Я собой горжусь, и мне совсем не стыдно. Вот такая я беспринципная тварь. Сделав глоток из кружки, я сразу сделала второй. В своем состоянии даже не сразу почувствовала вкус этого пойла.

— Ну как тебе? Это лучший коньяк во всей галактике! — похвастался он, отпивая из своей кружки с зелеными ромбиками.

— Нормально. Но вот тару ты, конечно, нашел очень занятную. — слабо улыбнулась я. — А чего не граненные стаканы? Литровые.

— Не придирайся, мелочь. — шикнул он на меня, снова усаживаясь в ногах и ставя бутылку на пол. Электрическое освещение от мониторов падало на квадратную стеклянную бутылку, отбрасывая коричневые блики на металлический пол. Они дрожали и перетекали, завораживая своей игрой. — Вот заработаю денег и куплю нормальные бокалы. Тогда и будем с тобой пить из нормальной тары.

Со мной? Я внимательно посмотрела на профиль парня. Он сидел облокотившись спиной о мое кресло, и беспечно смотрел вдаль. Темно-русые волосы были неровно обрезаны и торчали в разные стороны, в ухе болталась серебряная серьга с зеленым камнем, а свободная рука покоилась на согнутой в колене ноге. Нет, нормальные бокалы — не мой предел мечтаний. И о том, что у меня нет будущего, я, пожалуй, зря подумала.

— Извини, мне все же придется вернуться. Сам понимаешь, оставить все, как есть, я не могу. — выдохнула я дым, задумчиво глядя на белое облачко. Не знаю, как я справлюсь со всем этим без магии, но на Земле меня это ведь не останавливало? Правда, и закончилось все плачевно, но я что-нибудь придумаю.

— Вернуться? Ополоумела? — аж обернулся он, поперхнувшись коньяком. Серые глаза недоверчиво глядели из под вздернутых бровей.

— Ничуть. — мотнула я головой. — Больше идти все равно некуда. Там у меня семья и неоплаченные долги. Ты же не думаешь, что я спущу это все императору с рук? Я, может, и мелкая, но кобра тоже не дракон. Есть еще один документ, о существовании которого император не догадывается. И вот там-то и есть его настоящие неприятности. На столько большие, что он будет умолять выйти за него замуж.

Кончено, я сейчас имела ввиду ту дарственную на все имущество, что подписал Айдан не глядя. И кто после этого скажет, что я зря перестраховывалась, когда хотела дать ему еще и брачный договор? Мужчины — это параллельная реальность, законы которой женщинам трудно понять. И что бы не попасть в беду, женщина должна всегда себя защищать, даже если в груди цветут маргаритки, а зрачки принимают форму сердечек. Кому, как не мне, знать, что любовь — крайне непостоянная величина? В конечном итоге все измеряется в деньгах. А ведь я едва не забыла эту простую истину…

— А ты опасна! — восхитился этот оболдуй, вздернув руку и облив себя коньяком. И до того у него растерянное лицо после этого стало, что я прыснула со смеху. Он будто не ожидал от кружки такой подлости и сейчас кошмарно в ней разочаровался.

— Когда будешь покупать "нормальные бокалы", бери лучше непроливайку детскую. — посоветовала я, похлопав Сашку по плечу. Он перевел на меня возмущенный взгляд и вскочил на ноги.

— То есть вот так, да? Издеваешься надо мной? — наигранно оскорбился он, отставляя в сторону стакан и стягивая мокрую рубашку через голову.

— Что ты, что ты! — замахала я рукой, роняя сигарету на пол. Нагнувшись, я подняла ее и стала осматриваться, куда бы ее выкинуть. — Просто дружеский совет. Хочешь, я тебе потом сама куплю? Могу даже заказать с похожей расцветкой. — кивнула я ему на ромбики и сердечки.

Забрав у меня потухшую сигарету, Саша ловко запульнул ее в урну, которую я не заметила раньше. Она стояла в другом конце комнаты, и этот бросок был впечатляющим. Я даже немного поаплодировала, а этот клоун грациозно поклонился.

— Паяц. — весело фыркнула я. — Ладно! Давай напьемся в хлам! Меня сегодня жених отдал убийце на растерзание, а ты сегодня впервые похитил будущую императрицу. Это дело надо отметить.

— Напьемся в хлам! — с широкой улыбкой поддержал он меня.

_____________

— Всегда мечтал полетать в космосе. — пьяно бормотал Саня, уже практически засыпая сидя. — А когда попал в этот мир, едва не сдох на арене. Мерзкие пауки. Ненавижу.

— Вареные тарантулы не хуже раков. — усмехнулась я, выливая остатки второй бутылки коньяка по кружкам. Каюсь, я специально напоила своего капитана, чтобы у него развязался язык. Должна же я была попробовать получше узнать человека, с которым мне предстоит совершить немало дел? Я же была трезва и уже просто видеть не могла это пойло, но активно прикидывалась пьяной.

— Фууу. — скривился он, запивая отвращение алкоголем. И ничего не "фу", просто экзотика. — Как можно жрать такую дрянь, чудовище?

— Это еще что, капитан. На днях я едва не приготовила в духовке богиню, вот там настоящее "фу". Видел ту блондинку на коленях у Дана? Она вполне могла стать моим обедом.

— Нет, я точно на тебе не женюсь. Не хочу всю жизнь присматриваться к котлетам и бояться, что котлета присмотрится ко мне. — пробурчал мой несостоявшийся жених. Увы. Гастрономические предпочтения стали между нами непреодолимой стеной разногласия. Какая жаль.

— Это ты правильно говоришь. — кивнула я, внимательно следя за тем, как нос будущего капитана склоняется все ниже. — Знаешь, что-то я устала. Может, пора байки?

— Прекрасный план, Виктория. — дернувшись вверх, махнул он рукой, и часть посуды загремела на пол. — Черт.

— Забей. Пошли, покажешь койко-место. — вцепилась я в его руку, вставая и утягивая его за собой. Автопилот исправно вел наш корабль куда-то, куда Макар телят не гонял, так что мы вполне могли позволить себе оставить технику без присмотра. Как объяснил мне Саша, этот эсминец только по названию эсминец, на деле же он гораздо меньше стандартного корабля такого класса, и для его управления не требуется целая команда пилотов, навигаторов и прочих. Но мне как-то фиолетово, летит и слава плойке.

Поддерживая друг друга под руки, мы брели по коридорам. Сашка уже с трудом ориентировался в пространстве, и я делала вид, что точно так же лыка не вяжу. Как мне удалось остаться трезвой? Все просто, нашла в сети советы врача-иглорефлексотерапевта, и теперь знала, куда надавить, чтобы организм какое-то время не усваивал алкоголь. Правда, сама я гуру не стала, это единственная хитрость, которую я знаю. Остальное же меня просто не интересовало.

— Вот эта дверь. — расплывшись в счастливой улыбке, зарядил Саня всей пятерней по маленькой приборной панели рядом с одной из дверей. Она тихо отъехала в сторону, и я уже собиралась войти внутрь, как этот вредитель остановил меня рукой. — Куда?! Это моя дверь, я тут сплю.

— Да ты джентльмен! — восхитилась я, а потом уперла руки в бока. — А я где спать должна по-твоему?

— Вон в следующую дверь иди. Там свободно. — ответил он и позеленел, прижав ладонь ко рту. Видимо, коньяку не понравился Санин внутренний мир так же, как и мне, и капитан бодро побежал, предположительно, в уборную.

— Слабак. — фыркнула я и пошла к другой двери. Открыв ее, я вошла в помещение и удивленно вскинула брови. — И правда тут очень свободно. Я бы даже сказала, максимально свободно.

А все потому, что в каюте не было мебели. Совсем. Алекс отправил меня спать на голом полу? Не перебор? Я, конечно, понимаю, что я тут незваный гость, но не до такой же степени. Чтобы окончательно убедиться в своих домыслах, я прошлась по помещению в поисках волшебной кнопки, после нажатия которой из стен вдруг выедет мебель. Типа как трансформер. Но фиг там. Мебели реально нет. Была одна дверь, и за ней находился санузел, в котором даже ванны не было, только унитаз и душевая кабинка. Ни полотенец, ни туалетной бумаги.

— Перебор. — мрачно произнесла я и решительно направилась на выход. — Сам тут спи, радушный хозяин.

Говорят, что незваный гость хуже татарина. И сейчас я это докажу. Подобрав юбки, я широкими шагами дошла до каюты Саши. Дверь свою он так и не закрыл, убегая в туалет общаться с природой алкоголиков. Из санузла доносились голоса, и их было два. Унитаз заговорил с алкашом? На столько не понравилось общение? Я озадаченно замерла, не зная как поступить. Вламываться в туалет к парню? Хм… Ладно, в любом случае он там не один. Уже гораздо менее решительно я пересекла каюту недокапитана и замерла недалеко от двери.

— Уже пересекли границу галактики. Не зря я движок новый украл. — самодовольно отчитался кому-то Саша.

— Айдан вас преследует? — задал ему вопрос собеседник. Услышав этот голос, я нахмурилась. Что-то знакомое…

— Космолокация сообщает, что да. Он вылетел примерно через час после нашего отлета. Ваш план просто гениален, капитан Нат.

Нат! Ну точно! Говард Нат, капитан ГСБ и… Щедрый даритель. Я опустила взгляд на колечко с ядовито-зеленым камнем, а потом до меня дошло. В смысле "Айдан преследует"?! Кого?! Куда?! Какого хре…

— Не расслабляйся. — строго одернул его Говард. — Когда он пересечет границу галактики, сразу шли сигнал линкорам. С ним большой флот летит?

— Не поверите. — заржал земляк. — Он летит один. Совсем башню снесло от любви дебилу.

Вдох. Выдох. Вдох.

— Прекрасно. А то я уже не знал, как его выманить. — пробормотал капитан ГСБ.

— Что делать с девкой? — резко прекратив смеяться, по-деловому спросил Александр.

— Для начала забери у нее кольцо. — отдал приказ Говард. — Хозяйка не довольна, что шлюха императора смогла перезачаровать Камень Грез. Где только нашла кровь адептов Хаоса? А потом, естественно, убей.

— А что с моим повышением? — спросил землянин.

— Как и обещал, за это задание ты получишь звание капитана. — недовольно ответил капитан Нат.

— Шикарно. — довольно улыбнулся хозяин эсминца. — Серьгу я смогу оставить себе после задания? Такой хороший артефакт. Только с его помощью я смог незаметно вывести девку из резиденции. Видели бы вы ее лицо, когда я ей показал мультик с императором и его второй шлюхой! Вот умора. Она даже разревелась.

Мультик… Показал.

— А хлебало не треснет? — рявкнул Говард, не слушая восторгов Александра по поводу моей реакции. — Повелительница Снов очень трепетно относится к Камням Грез. Кольцо и серьгу придется вернуть. Но прежде ты выяснишь, как девка смогла заколдовать артефакт. Она маг? Артефактор?

— Да нет, такая же попаданка, как и я. — пожал тот плечами.

— В общем, выясни, где она взяла кровь адептов Хаоса, и внимательно следи за радарами. Как только Эрд пересечет границу, сразу дай сигнал.

Кровь… Царапина у меня на руке. Другой крови не было. Артефакт? Камень Грез? Перезачаровала? В какие конкретно моменты я видела галлюцинации? Он летит за мной… Летит. Вылетел через час после моего отлета, значит в своем кабинете во время "звонка" быть не мог. Кольцо я надела вчера вечером, тогда и начались неприятности. Черт, ничего не понимаю…

— Так-так-так… — с каким-о мрачным удовлетворением вдруг сказал Говард. — Леди Мур, вы знаете, что подслушивать не хорошо?

Я вскинула голову, и поняла, что меня рассекретили. С планшета в руках Саши на меня смотрел капитан ГСБ, и больше в его глазах не было того участия, которым он мне запомнился в последний раз. Внутри под ребрами пульсировала обжигающая боль, волнами тепла разливаясь по телу и отдаваясь покалыванием в кончиках пальцев.

— Капитан Нат, а вы знаете, что быть мудаком не хорошо? — развела я руками, делая несколько шагов вперед. К нему. К Александру. Злилась ли я на этих двоих? По правде говоря, нет. Потому что то, что они сделали сейчас со мной, я делала с другими регулярно. И получала за это деньги. — Вам религия не позволяет убить его величество в пределах галактики?

Вести переговоры с похитителями и потенциальными убийцами глупо? Однозначно. Но прежде, чем ломать чужие планы, надо знать, где они. Но, черт возьми, как же сильно печет… Может, у меня инфаркт тут происходит? Ну, тогда я могу быть уверена, что у меня есть сердце, а то в последние годы я стала в этом сомневаться. Саша стоял, как истукан и хлопал большими круглыми глазами.

— Как грубо. Вы же леди. — вдруг усмехнулся Говард, а потом, прищурившись, решил поделиться планами. — Но я отвечу. Нет, убивать Эрда мы не будем. Хотя технически ваш жених перестанет существовать. Его тело займет дух адепта Хаоса сразу, как он пересечет границы галактики. Там, знаете ли, сильная божественная защита по периметру. Увы, нам через нее без тел не пробиться.

— Соболезную. — сказала я, и мимикой и голосом давая понять, что это был максимально саркастический сарказм. — Знаете, а мне жаль. При первой встрече вы показались хорошим мужиком. Странным, но хорошим. Мда, обычно я в людях не ошибалась. Получается, все это было представлением? Измена императора, его хладнокровие и… Моя собака.

Сердце опалило особенно сильным жаром, и в ладонях стало концентрироваться тепло. Мимолетного взгляда хватило, чтобы увидеть окутывающий руки дым кроваво-красного цвета. Магия проснулась.

Как-то раз Нимхаша мне рассказывала, что любовь бывает разной. Сейчас я поняла, что она имела ввиду. Раньше ее слова были, как аккордеон для глухого с детства, но теперь… Теперь уже мне есть, чему научить непутевую богиню, которая… меня не предавала. Во всех мирах я мастерски умела навязывать людям романтические чувства, это единственный вид любви, который у меня ассоциировался с самой любовью. Сейчас я знала, что мой дым был розовым, потому что отражал именно такую любовь.

Но кровавый дым — это совсем другое чувство. Я могу сто раз соврать себе, но правда не изменится — я привязалась к Айдану. Так сильно, что даже не рассматривала вариант попробовать захомутать другого богача. А с Нимхашей мы вообще должны были стать врагами, но ее легкость и непосредственность так подкупали, что от нее просто невозможно было ждать удара в спину. Любовь — это открытая грудная клетка, и любое неосторожное движение будет прямым ударом в сердце. Еще вчера я потеряла зачатки веры в любовь и дружбу, но сейчас завеса лжи рассеялась.

Вы знали, что есть любовь, которая подчиняет и полностью порабощает разум?

Это болезненное чувство зависимости свойственно безответной любви. Когда ради одной благосклонной улыбки готов достать Луну с неба, но знаешь, что это не поможет. Ничто не поможет.

Я опустила ладонь на плечо Александра, выжигая на его коже свое клеймо и заполняя его сердце алым дымом. Парню сдавило горло от нахлынувших сокрушающих эмоций, и он сделал рваный вдох, роняя планшет и падая на колени. Его расширенные от удивления глаза неотрывно смотрели на меня, и я могла видеть, как алая дымка заполняет его зрачки, полностью скрывая за собой серую радужку.

— Поднимись. — приказала я хозяину эсминца, внимательно следя за его реакцией. Парень покорно поднялся на ноги, глядя на меня глазами побитой собаки. — Смени курс на Хагрос. Планшет оставь, мне нужно сделать еще пару звонков.

— Какого хрена?! Что происходит?! — раздался крик Говарда, а Саша покорно передал мне планшет и покинул каюту. Проснувшееся магическое чутье подсказывало, что он отправился в точности исполнять мой приказ. Какое интересное чувство…

— Слышишь этот грохот, капитан? — широко улыбнулась я Говарду, держа планшет на вытянутых руках. Наконец-то я могу вдохнуть полной грудью! — Это я ломаю твои планы. Советую убрать свой флот с моей дороги и свои руки от моего жениха. У меня крайне скверное настроение.

И я оборвала связь. Кое-кто ждет моего звонка гораздо больше.

_____________________

Но для начала стоит прояснить несколько моментов, пока есть время. Покинув каюту, я направилась на капитанский мостик. Саша уже сменил курс эсминца и сейчас наблюдал за показаниями приборов.

— Кто такая Повелительница Снов, Алекс? — стоя в дверях, звонко спросила я. Вздрогнув, предатель обернулся.

— Это… Это наша хозяйка. — сглотнув, нервно ответил он.

— Хозяйка ГСБ или конкретно твоя? — прищурилась я.

— Не совсем так… — вздохнул Александр, отводя взгляд в сторону. — Мы не знаем, кто на самом деле управляет ГСБ, но Повелительница работает на него. Вика, там слишком далекая иерархия, и я понятия не имею, кто на самом деле нами командует. Эта женщина лишь одна из посредников, и мы не можем не подчиняться ей.

— Почему? — склонила я голову набок. Это очень странно.

— Она обладает большой силой. Те, кто ей не подчиняются, быстро сходят с ума и умирают в страшных муках. — хрипло ответил он.

— Сходят с ума? Хм… — задумалась я. Повелительница Снов… снов… — Она насылает ночные кошмары, наверно… А что за Камни Грез?

— Твое кольцо и моя серьга сделаны из этих камней. — кивнул он на мою руку. — Это застывшая кровь Повелительницы. Благодаря этим вещам она может насылать видения и в реальной жизни.

— Вроде собаки и мультиков по галовизору? — задумчиво спросила я, на что парень просто кивнул. — А что на счет перезачарования? Вы говорили что-о о крови какой-то там.

— Кровь адептов Хаоса при попадании на камень рушит старые связи и меняет привязку. Правда, я не знаю, где ты могла найти такую кровь. — неуверенно взглянул он на меня.

Где могла найти… Кажется, далеко ходить не пришлось.

— А кто такие эти адепты Хаоса? Какие-то сектанты? — с кислой миной спросила я. Очень не хотелось бы вдруг выяснить, что без меня меня в секту приняли. Вдруг взносы платить заставят? А я очень не люблю платить.

— Нет. — слабо улыбнулся Саша. — Я не особо в теме, но слышал, что это такие твари, которые пришли в этот мир из-за Грани, оттуда, где царит Хаос. Они вселились в тела людей и захватили их разум. И хоть внешне они ни чем не будут отличаться от простых людей, но их магия совсем другая, в отличии от магии местных жителей. Как-то так.

Так, а я откуда пришла? Прислушавшись к себе, я не почувствовала каких-то признаков одержимости, но что это может значить? Кольца абсолютно точно касалась только моя кровь. И что получается? Это типа я тварь? Ну, знаете ли! Это уже наглость!

— А украл-то ты меня зачем? — уперла я руки в бока, полыхая неправедным гневом. Уже сейчас я могла бы купаться в роскоши и сорить деньгами направо и налево, если бы не эти инопланетяне. — То, что хотели выманить его величество, я уже поняла. Но на кой оно вам надо? Он же вас по астероидам размажет!

— Это вряд ли. — вдруг усмехнулся похититель. — У границы галактики его уже ждут. Как только он выйдет из защиты богов Пути Андромеды, его тело сразу же захватит один из духов адептов Хаоса, которые еще не нашли себе оболочку. Сначала император Эрд, потом Сат Сарот, и далее по списку, пока все правители не станут принадлежать Хаосу.

Я озадаченно почесала затылок, и на пол посыпались шпильки, которые удерживали ранее мою свадебную прическу. То ли лыжи не едут…

— И чего? Какой в этом толк? — ворчливо спросила я, продолжая чесаться. Блин, хорошо-то как… Прическа стремительно распадалась, рыжие локоны падали на спину, а я со все возрастающим удивлением смотрела, как на пол летит все больше металлолома, делая мою голову легче и легче. Это они в меня столько заколок понаехали? Совсем ку-ку, что ли? Удивленно следил за моим разоружением и Алекс. Когда у меня закончились шпильки, на пол упал кинжал. Небольшой такой. Остренький. — Надо будет серьезно поговорить со своей парикмахершей.

— Да ты опасна. — присвистнул предатель.

— Кхм. Издержки профессии. — откинув волосы назад, независимо ответила я. — Не увиливай! Зачем вам нужно вселяться в этих людей?

— Понятия не имею. — пожал он плечами. — Меня это не волнует. Устроился на работу, получил задание, вот и вся история.

— Ну ты и гад! — гневно воскликнула я. — Иди стань в угол.

— Чего? — хлопнул Саша глазами.

А чего? Ну должна же я его как-то наказать? А ничего другого в голову не приходит. Как вообще людей наказывают? В детстве меня часто ставили в угол, а когда я выросла, то плевать хотела на чужое мнение. Так что угол — это все, на что хватило моего жизненного опыта. Ну не заключать же мне с ним брачный контракт с грабительскими процентами? О! Кстати о браках. Я активировал планшет и вышла в галосеть. Поиски номера Айдана не заняли много времени, он действительно находился в свободном доступе, как и говорил Сашка. Так что скопировав его из сети, вставила в адресную строку и нажала вызов. Спустя несколько секунд на экране появилось уставшее злое лицо, на котором вместо знакомых желтых глаз клубилась черная тьма.

— Привееет! — радостно воскликнула я, в душе страшно переживая, что он может быть не рад меня видеть. Все-таки кто его знает, что на самом деле было, а что лишь иллюзия? Лично я пережила далеко не самые счастливые часы в своей жизни вчера вечером да и сегодня днем.

— Авикейла. — загробным голосом пророкотал Айдан, сверля меня мрачным взглядом.

— А меня украли, прикинь? — жизнерадостно оповестила я жениха. Страшно рада его видеть. А вот у императора случился когнитивный диссонанс. Мои слова явно не соответствовали моему настроению и вызывали у него оторопь.

— Поздравляю. Они трупы. — рыкнул мой мужчина, и на заднем фоне послышался грохот. У меня же на заднем фоне послышался судорожный кашель, но я не обратила на это внимания.

— Ой, не до трупов сейчас. — отмахнулась я, сияя, как золотая монетка. — Я уже лечу обратно и хотела спросить, нам там заново Храм резервировать надо или как?

— Резе-что? — поперхнулся Дан, и тьма из его глаз стала стремительно исчезать. Буквально через пару секунд передо мной был обычный растерянный мужчина.

— Только не говори, что ты передумал жениться. — угрожающе протянула я, внимательно глядя в желтые глаза.

— Я передумал?! — внезапно взорвался брюнет. — Ты променяла меня на какого-то пса, женщина! я все видел!

— Какого пса? — промямлила я удивленно. Не было же в итоге никакого пса, меня же обманули… Или был? И меня обманули, что его не было? Так, сейчас голова треснет. — Сашка! Стой, козел, куда поскакал?!

А этот козел и правда, пригнувшись, семенил на выход. Услышав мой окрик, он вскинулся и припустил по коридору, но как я уже говорила, настроение у меня сегодня прескверное. Не выключая связь с Айданом, я пустилась в погоню и в два счета настигла этого проходимца. Я же говорила, что на шпильках я крайне быстра? Убежать от меня, когда я так экипирована, это надо быть олимпийским чемпионом. А Саня был просто дебилом. Ну, может, чемпионом среди дебилов. Максимум.

— Попался! — воскликнула я, повалив бывшего хозяина эсминца на пол и от души врезав ему по голове планшетом. Стекляшка в металлической рамке выдержала — удар у меня так себе. Оседлав мерзавца, я еще пару раз врезала ему, пока он не прекратил вырываться.

— Авикейла! Что происходит?! — грянул нечеловеческий вопль из динамиков планшета. Еще раз от души врезав похитителю, я сдула с лица рыжий локон и повернула экран в свою сторону.

— Я ищу собаку. — честно ответила я.

— А выглядит так, будто убиваешь человека. Но тебе видней. Что за собака? — хмуро спросил император, пытаясь рассмотреть тело подо мной. Я повернула планшет так, чтобы ему было удобнее смотреть.

— Моя собака, мой Феликс. — капризно захныкала я, а потом ткнула пальцем в Сашкин затылок. — Дан, эти мерзавцы меня со вчерашнего вечера морочили иллюзиями. Да я же думала, что ты меня на Нимхашу променял и в лапы убийцам сбагрил! Представляешь?!

— Что за бред? — возмутился жених.

— Бред… — счастливым эхом повторила я, сияя широченной улыбкой. Бред — мое любимое слово теперь, ага. — А на корабль заманили моим псом, но потом сказали, что это тоже была иллюзия.

— Какая иллюзия? Я сам видел этого монстра. — сурово сдвинул брови Айдан.

— Феликс не монстр. — обиженно нахмурилась я, но тут же перестала обижаться. — А раз и ты его видел, значит, он настоящий. — постановила я и снова врезала землянину. — Эй, ты! Прекрати притворяться дохлым! Веди меня к Феликсу! Я кому говорю?! Ты чего язык вывалил?! Ты..! У тебя ресницы дрожат, козел ты безрогий!

Да как он вообще может мне не подчиняться?! Я же его околдовала! Перехватив поудобнее планшет одной рукой, второй я безжалостно стала стаскивать майку с плеча парня. Ткань затрещала и порвалась, а мой пленник ожил и стал активно вырываться. Но оказалось, что я еще и блестяще играю в родео. Какая я, однако, разносторонняя личность.

— Помогите!!! — завопил Сашка, извиваясь, как червяк. Ой, ну червяк он и есть.

— Где Феликс?! Отвечай! — пыталась я его перекричать, цепляясь за порванную майку. Где-то здесь должно было быть клеймо моей магии. Где же оно?

— Какого хрена у вас там происходит?! — заорал Айдан.

— У вас вторая линия. — ответила Дану система в его планшете. — Принять вызов?

— Да что там опять случилось?! Принять! — рявкнул император.

— Айдан, это произвол! — вопила какая-то баба в планшете моего будущего мужа.

— Я покажу тебе произвол, курва старая! — ответила я ей не долго думая. А нечего моему мужчине названивать!

— Помогите!!! — снова заорал Алекс, и я вцепилась ему в волосы свободной рукой, чтобы удержаться на его спине.

— Ты кого курвой назвала?! — заголосила баба, а Айдан закрыл глаза, пытаясь успокоиться и выровнять дыхание.

— То есть к "старой" претензий нет? — съехидничала я. — Дан, а ну покажи мне эту "вторую линию"!

Не открывая глаз, брюнет выполнил мою просьбу и мой экран разделился пополам, являя мне всклокоченную девушку со светлыми вьющимися волосами и перекошенной яростью мордой. У нее на заднем фоне творился какой-то локальный армагеддец, а подо мной скакал мужик. Мы с бабой замолчали, удивленно рассматривая декорации друг у друга. Но тут за ее плечом появилось лицо девушки с серыми глазами. Одним глазом. Второй был скрыт за челкой, но мне хватило и одного. Такого лютого интереса я еще ни в чьих глазах не видела. Она что-то нажала на планшете и у меня появился в углу экрана какой-то значок. Понятия не имею, что он означает, но там была буква "Г" в кружочке.

— Это что за кино? По какому каналу? — рассматривала она меня.

— Помогите!!! — опять заголосил Сашка, и я долбанула его мордой об пол. Но не сильно. Нос разбила, но сознание было ясное, речь внятная, а громкость запредельная. — Ааааа!!! Кровь!!!

— О! А я тебя помню! — воскликнула я, глядя на сероглазку. — Ты была в числе гостей на моей помолвке, среди тех, кто не дошел до трона на двух ногах. Так, какого лешего вы названиваете моему жениху?!

Когда я успела стать такой ревнивой? Вот как чувствовала, что любовь и акупунктура до добра не доведут. А еще, по-моему, начал усваиваться коньяк. Бедааа…

— Они мне пирсинг сделать хотят! — сходу сдала всех блондинка, почему-то жалуясь больше мне, чем абстрагировавшемуся императору.

— Мордой об пол их! — воинственно посоветовала я, на собственном примере показывая, как именно надо действовать.

— Спасите!!! — уже почти взмолился мой похититель, хлюпая разбитым носом.

— А! Так это тебя украли? — отобрав у блондинки планшет, поинтересовалась у меня сероглазая. Не помню, как ее зовут.

— Ага. — не отвлекаясь от своей жертвы, ответила я. — Он вот украл.

— Как весело! Меня уже давно никто не крал. Я в свое время тому похитителю корабль взорвала вместе со всем экипажем, но твой вариант выглядит гораздо увлекательнее! — похвалила меня девушка, а Айдан тяжко вздохнул. Кажется, сквозь зубы. Кажется, матом.

— Спасибо. — польщено зарделась я. — Просто на него моя магия перестала действовать, вот и приходится использовать подручные средства. А я вообще чего звоню-то? Дан, ты, пожалуйста, не спасай меня.

— Меня! Меня спасай! — завопил Сашка, выгибаясь так, чтобы его перекошенную морду увидели в кадре.

— Молчать! — рявкнула я и снова ткнула его в пол. — Я уже лечу обратно. Эти уроды меня украли, чтобы тебя выманить за пределы галактики. Каких-то хаотичных паразитов подселять, сказали, хотят. Так что нельзя тебе сюда. Там на границе еще и флот ГСБ тебя ждет вместе с паразитами. Вот.

— Я так и думал. — вдруг широко ухмыльнулся желтоглазый. — И их ждет большой сюрприз. Вика, держись, я скоро буду.

— Куда? — запаниковала я. — Я же говорю, нельзя тебе сюда, это очень опасно! Они только этого и ждут!

— Не бойся, малышка. — взгляд императора потеплел. — Они ждут человека, а получат лорда Хаоса. Я очень скоро найду тебя, а потом мы немного полетаем. Согласна?

— Согласна. — шалея от его улыбки и разом вытряхивая из головы все умные мысли, отозвалась я.

— Я не согласен!!! — завопил Саша.

— Умолкни!

Глава 15

— Больная, слезь с меня! — прогундосил мой пленник, изворачиваясь, как уж на сковородке. Хм… На сковородке…

— ГСБшников я еще не готовила. — задумчиво протянула я, а парень подо мной шокировано затих. — Что-то меня в этом мире тянет на кулинарию. Может, на курсы сходить? Вдруг, у меня талант?

— Давай договоримся? — настороженно предложил Алекс и схлопотал еще один удар по башке своей дурной.

— Как ты вообще избавился от действия моего колдовства? — досадливо спросила я, отложив в сторону потухший планшет и снова оттягивая парню ворот майки. — Я точно уверена, что здесь должно было быть мое клеймо.

— Хрен тебе. Я — антимаг. — огрызнулся мерзавец и снова схлопотал по шее, рассерженно зашипев.

— Ты же говорил, что ты маг огня? — припомнила я ему его слова. — Снова надурил меня?

— Почему нет? — попытался пожать он плечами, сплевывая текущую на губы из носа кровь. — А огонь из талисманов был.

— А сейчас чего разоткровенничался? — подозрительно спросила я.

— Сказал же, хочу договориться! — рявкнул он на непонятливую меня. — Да слезь ты уже!

— Предупреждаю, одно неловкое движение, и я буду пичкать тебя своей магией до тех пор, пока у тебя кукушка не крякнет. — серьезно нахмурилась я, осторожно поднимаясь и выпуская его руки из захвата коленей. Вообще, он очень удачно упал. Вряд ли бы при другом раскладе я смогла долго его удерживать. Хотя и удары по голове не очень способствуют ловкости и активности.

Александр кинул на меня злой взгляд и прошипел что-то околоанатомическое, касающееся моих интимных отношений с чьей-то матерью, болотной жижей и шестипалым пучехвостом. Я отошла в сторону и дождалась, пока он неловко поднимется на ноги, держась дрожащей рукой за стену, оставляя на ней кровавые разводы. Было заметно, что у него кружится голова и общее состояние удовлетворительно хреновое.

— Последний раз я так отхватывал, когда попросил закурить в темной подворотне. — зажимая нос и запрокинув голову, устало пробормотал он.

— Это кара за мудачество. — с видом святого батюшки ответствовала я, благообразно сложив ладошки на животике. Сашка скосил на меня разъезжающийся взгляд, прищурился и ухмыльнулся своей обычной дерзкой улыбкой.

— Видела бы ты себя сейчас в зеркало, мелкая. "Звонок 66" отдыхает. — фыркнул он, прикрывая глаза. — Кажется, у меня сотрясение.

— Хочешь бородатую шутку про сотрясение, которая точно рассказывает о наличии у тебя мозгов? — довольно прищурилась я, а потом спохватилась. — А что со мной не так?

— Хочешь бородатую шутку про то, как одна девочка в грязном белом платье, заляпанном моей кровью, с черными разводами потекшей туши на лице и лохматой головой стала звездой галосети? Уверен, та девка с челкой уже выложила запись вашего разговора в сеть. — едко отозвался этот тип, а я подвисла.

— В смысле? — хлопнула я глазами. — Какую… запись…

— Не знала? — ухмыльнулся подонок. — Видела на экране значок в виде буквы "Г" в кружке? Она записала ваш разговор, мелкая, и уже наверняка выложила видос, где ты в таком виде скачешь на мне.

Ма… ма… Зажав рот руками, я в ужасе уставилась на Сашку огромными глазами, представляя себе масштабы катастрофы и возможные последствия. Я ее убью. Если только она это сделает, я ее убью. Сначала зверски надругаюсь, а потом жестоко убью. После такого меня ни под каким соусом на трон не пустят. Даже в качестве украшения. Это конец. Хотя стоп. Вдруг меня снова разводят, как девочку? Поспешно подобрав с пола планшет я открыла поисковик и зависла, не зная, какой запрос вбить.

Жертва мочит похитителя?

Мстительный дух невесты жестоко расправился с обидчиком?

Брачные скачки?

Кровавая невеста и трепетный похититель?

Дикая феминистка напала на человека в космосе?

Курсы самообороны от женщин Ках-Шахрастара?

Когда парень отказывается жениться?

Эффективное знакомство?

Правила поведения на первом свидании?

Что делать, если тебя назвали жирной?

Первый способ стереть макияж с мужского лица?

Как похитить похитителя?

Как получить скидку в супермаркете?

(Что-то автор разошелся…)

Ыыы…

— Учитывая контент, мелкая, можешь просто открыть ТОП за сегодня. Уверен, ты будешь на вершине хит-парада. — язвительно проговорил в нос Саша, становясь рядом и заглядывая мне через плечо.

Не долго думая, я снова двинула ему планшетом по морде.

— За что?! — обиженно завопил Алекс.

— Еще не определилась. — мрачно ответила я, веско сдвигая брови. Супостат впечатлился.

Тем не менее, я сделала так, как Саша посоветовал. Открыла ТОП видео за сегодняшний день, и угадайте, кто был на верхней строчке чарта? Увидев заголовок, под которым шло видео, я гулко сглотнула, не решаясь нажать воспроизведение. Просмотров уже набралось свыше шестидесяти миллиардов. Я убью эту сероглазую. Вот этими самыми руками. И на похоронах станцую лезгинку, пофиг, что не умею. От коньяка в голове все сильнее начинало шуметь, а я все не решалась назвать видео со скандальным заголовком "Итоги похищения будущей императрицы Ках-Шахрастара".

Да. Не решалась. Вместо меня это сделал урод, которому я напрасно не переломала руки. Затаив дыхание, я не моргая смотрела на экран.

"— Сегодня в половине десятого утра с собственной свадьбы была похищена невеста императора Айдана Эрда, леди Авикейла Мур. — сурово сдвинув брови, вещал с планшета мужчина."

Это был ведущий центрального канала новостей, и музыка на фоне была очень тревожной. Крупным планом показали мое фото, где я была до слез миленькая. Знаете, такая нежная, трогательная, в голубеньком платьишке, без макияжа и с пушистым котенком на руках. Короче да, это фотка настоящей Авикейлы до того, как ее тело заняла я.

У меня голубых платьишек нет. Тем более с очаровательными белыми рюшами и милыми бантиками. Тем более в пол.

"— Официальные источники сообщают, что леди была похищена неизвестными, обманом доставлена на эсминец и уже покинула пределы столицы Ках-Шахрастара — планеты Хагрос. — продолжал ведущий, а на экране появилось фото Сани. Лихой вид, кривой оскал, злобный прищур глаз и зубочистка в зубах — он выглядел отпетым преступником."

— Это ж моя фотка с корпоратива! — удивленно воскликнул похититель, а я выдохнула. Потом что был шанс, что его объявят моим сообщником. Все-таки на корабль я вошла бегом и с радостью, а не под дулом автомата. Могли еще и участие в преступном синдикате приписать. Против империи и императора. — У нас была костюмированная вечеринка, а я играл пирата.

— Сань… — тихо позвала я идиота.

— А? — откликнулся он.

— Захлопнись. — мрачно бросила я, и дурак умолк.

"Пропажа девушки произошла за полчаса до свадьбы, но обнаружили этот факт только через час, когда принимать срочные меры было уже поздно. — грустно сказал ведущий."

Господи, я понимаю, что я не лучший человек, но пусть на этом все закончится… Только бы все закончилось… Я даже перестану быть вором в законе, стану приличной девушкой, влюблюсь, выйду замуж, нарожаю детей и буду тихо сидеть печь блины. Очень тихо и скромно печь. И буду краснеть при слова "яйца". Даже если речь будет об ингредиенте для блинов. Но счетчик видеозаписи говорил об обратном. Это только начало видео.

И в такт моим мыслям запись с центрального канала обрывается, и включается лихая песня, под которую кто-то очень умело нарезал видео с записи моего разговора с Айданом.

_________________

Автор слезно (слезы от смеха) просит прощения за то, что будет написано далее. Можете закидать меня гранатами, но лучше песни, которую исполнил Фил, сюда ничто не подходит. Но я все равно ее немного подкорректировала. Итак, если вы все еще не удалили эту книгу, а меня не кинули в адски черный список, формат повествования будет следующий: курсивом будут выделены слова песни, в скобках будет нарезка видео, Викины комментарии отдельными обзацами обычным шрифтом.

Автор текста — Лия Шах.

Автор песни — Филипп Киркоров.

Песня — "Ибица".

_________________

Ей сегодня не до сна

Улетела далеко она.

На экране лихо стартанул наш звездолет, поднимая клубы придорожной пыли. На миг заставка сменилась моей милой фоткой, а потом из динамиков грянул грохот музыки, и певец радостно запел припев.

И биться! И биться морда стала чаще!

(- Помогите!!! — заголосил Сашка, а я долбанула его мордой об пол. Но не сильно. Нос разбила, но сознание было ясное, речь внятная, а громкость запредельная.)

Теперь я поняла, зачем изначально в видео была вставлена фотка Кейлы и голубом платье с котенком на руках. Для контраста, мать вашу. Потому что теперь с экрана на нас смотрела тварь преисподней, в окровавленном свадебном платье, по плечам струились огненные змеи рыжих волос, а лицо..! Мать моя панда! Ну и лицо! От страха я икнула, а позади послышалось похрюкивание.

Не добила.

Пятак.

Дебила.

Мое первое хокку.

Он украл свое злосчастье!

(- Ааааа!!! Кровь!!! — орал потерпевший, будто я ему голову откусила, и кровь теперь фонтаном хлещет.)

Шестьдесят миллиардов просмотров… И это не предел. Это только начало.

Засветилась аура!

И она с ним будет до утра!

(- Спасите!!! Уберите ее от меня!!! — в ужасе орал мой похититель, хлюпая разбитым носом и панически вращая огромными глазами.)

Там, где не нужны слова!

(- Молчать! — рявкнула я и снова ткнула его в пол.)

И ночь была рада ей помочь!

И биться! И биться морда стала чаще!

Он украл свое злосчастье!

Припев еще трижды прокрутили, нон-стопом показывая моменты, где я долблю похитителя несчастной мордой об пол до кровавых соплей, держа его волосы в кулаке. А когда показ закончился, я увидела, что просмотров уже выше ста миллиардов. Чертовы галактические масштабы. Людям делать нечего, смотреть всякую муть в сети? Лучше бы шли грядки полоть.

— Сань?

— А?

— Вертай звездолет свой в зад. Летим искать другую галактику. С этой все понятно.

Отступление 9

Космическое пространство на границе галактики "Путь Андромеды". 5218 г после Объединения.

Айдалион. Лорд Хаоса. Дух Войны.

Оборвав связь с эсминцем Авикейлы, я шумно выдохнул. Понадобилось не меньше минуты, чтобы постараться прийти в себя от всего услышанного и увиденного. Эта девчонка меня с ума сведет своими выходками. И ведь снова ни в чем не виновата! Каждый раз попадая в историю, моя невеста сначала оказывается в роли жертвы, после чего в роли жертв оказывается все ее окружение.

— А нечего было окружать. — усмехнулся я, проводя рукой по лицу и делая глубокий вдох. Кажется, я начинаю входить во вкус. — Как же скучно я жил раньше. Слишком сильно вжился в роль создания Порядка.

Первым делом надо установить слежку за невестой. Снова активировав планшет, я ввел в навигационную систему галоадрес, с которого звонила Вика. Имея эти данные, следить за ее передвижением будет довольно просто. Активировав поиск, я сел в кресло капитана и отключил автопилот, приняв управление кораблем на себя.

Кратчайший путь лежал через пояс астероидов, за которым заканчивались границы галактики. Я уверенно вел корабль в сторону поджидающей меня засады. Враги еще не знали, что жертва стала охотником. Интересно, кто ими управляет? Адепты в принципе не способны проявлять лидерские качества и строить планы, тем более такого размаха. Ведь им нужно было не абы чье тело, а императора одного из государств. Вряд ли там сидит один единственный адепт, который возжелал власти в галактике Порядка. Адептам она в принципе не нужна. Из этого делаю вывод, что среди них минимум один лорд, и если у него есть приспешники, то скорее всего другие правители так же в опасности. Не думаю, что он упустит возможность поставить на их место своих вассалов.

Я бы так и поступил, но нас всего лишь двое смогло прорваться, а позже мне стал нравиться этот мир. Если их больше смогло прорваться, то чем занимались Древние все это время? Пропустить сквозь Грань большую группу жителей Хаоса… Странно это. На сколько я успел узнать защитников Порядка, они физически не способны сделать такое умышленно.

Или способны?

Из задумчивости меня вывела настойчивая трель бортового компьютера. Кто-то очень хотел со мной связаться. Мысленно пожелав себе удачи, я принял вызов. Один из экранов моргнул и сменил картинку. Теперь на нем отображался всклокоченный секретарь, который баррикадировался в моем собственном кабинете.

Я даже знаю, какими будут его первые слова.

— Ваше величество! — взволнованно воскликнул Элиот — Беда!

— Смотрите-ка, угадал. — тихо хмыкнул я. Авикейла ушла, а осадок остался. Как так? — Что случилось?

— Бабы бунт подняли, ваше величество! Травмпункты забиты мужиками до отказа! Они просто взбесились!!! Требуют равноправия, чипирования и хорошего отношения! Неслыханно!

И почему меня терзают туманные сомнения?

— Моя невеста к этому имеет какое-то отношение? — на всякий случай спросил я. Любая "Ваше величество, беда!" в моем государстве у меня уже некоторое время ассоциируется исключительно с одной рыжей макушкой.

— Самое непосредственное! Хоть и смутное. — тут же подтвердил мои опасения секретарь. — Она…

— Она даже не в этой галактике, Элиот. — перебил я его, устало вздохнув. — Как можно было устроить бунт, даже не появляясь там?

— А я расскажу! Я вам сейчас все расскажу! — люто негодуя и даже подпрыгнув от избытка эмоций, воскликнул секретарь. — Совсем недавно в сети появилось одно видео с вашей невестой в главной роли. То, где она избивает своего похитителя. Не знаю, как это туда попало, но оно так вдохновило женскую часть нашего населения, что они решили самым беспрецедентным образом попрать наши традиции! Они требуют равноправия, ваше величество. А с несогласными поступают крайне жестоко. После последней войны мужская часть населения существенно сократилась… Мы в меньшинстве, мой император.

Рин закончил свой рассказ, а у меня рот открылся от удивления. Но суть я уловил.

— Что за видео? — хрипло спросил я, лихорадочно решая, что делать. Не воевать же с бабами, в конце-то концов.

— Сейчас скину. — хмуро ответил секретарь и спустя несколько секунд на мониторе началось воспроизведение записи. Это же с моего планшета… Или не с моего? Кажется, я знаю, кто у нас тут такой креативный. — И это еще не все, ваше величество. Правители других государств организовали военный совет. В скором времени мы ожидаем нападение неизвестного врага. И хоть детали мне не известны, потому что меня туда не пустили, но из услышанного считаю, что проблема эта глобальная. Может, еще одно Кольцо Смерти появилось?

— Было бы замечательно. — немного помечтал я, получив шокированный взгляд секретаря.

— Что, простите? — хлопнул глазами Рин.

— А что? — пожал я плечами. — Война — это отлично. Как минимум потому, что кое-кому будет чем заняться помимо клепания роликов на коленке и устраивания бунта в моем государстве. Может, после свадьбы самому пойти войной на соседей? Давненько мы не захватывали новые территории.

— Мой император, — вдруг замялся секретарь, — смею заметить, что не захватывали мы их потому, что с имеющимися разобраться до сих пор не можем. Совсем недавно было подавлено восстание на одной из колониальных планет, и оно наверняка будет не последним. Нельзя нам войну сейчас, ваше величество. Никак нельзя.

— Нам все можно, Рин. — отмахнулся я. Еще дух Войны в битву не боялся пойти. Смешно. — Следи за этими энтузиастами и найди начальника разведки. Если у границ покажется кто-то подозрительный, тут же дай мне знать.

— Так точно, ваше величество. — сурово кивнул секретарь, преисполнившись чувства собственной значимости. На самом деле Элиот Рин только выглядит простофилей. За годы совместной работы он не раз показывал себя ответственным служащим, способным рационально мыслить в критических ситуациях и при необходимости брать командование на себя. К тому же он очень умен. Моему бы наследнику такие качества, я бы ему трон уже сейчас передал, а сам ушел воевать. Однако, увы.

Оборвав связь с секретарем, я стал следить за приборами. Бортовой компьютер показывал, что до границы галактики осталось совсем немного. Через двадцать минут мой эсминец ее пересечет, и к тому времени я должен вспомнить все, что умел раньше. В местных битвах мне и десятая часть моих навыков не пригодилась, у Порядка свои законы. Они же распространяются и на всех созданий Порядка. Но впереди меня ждут совсем не они.

Когда носишь маску в течении ста сорока лет, это входит в такую же привычку, как и способность дышать. Поначалу контролируешь, а потом все происходит само собой. Сейчас, когда моя личность раскрыта перед Древними, а впереди ждет враг, с которым я лучше всех умею сражаться, в этой максе больше нет смысла. И мне хватило лишь вдоха, чтобы тщательно сдерживаемый Хаос вышел на свободу. Глаза превратились в две черных бездны, а черный дым свободно витал вокруг тела. У меня будто еще сотня глаз и рук появилась. Как же я скучал по этому чувству. Местные создания очень ограничены в своих возможностях, имея лишь пару глаз и пару рук.

То, что я пересек границу галактики, я понял сразу. Словно из дома на улицу вышел. Магия богов хорошо хранит от вторжения извне, и если бы не существовали прорывы, то мы вряд ли бы смогли сюда проникнуть. Но какая система безопасности совершенна? Никакая.

Они решили напасть внезапно, как им казалось. Адепты еще не знали, кто их ждет на моем корабле, а я уже чувствовал их приближение. Это привилегия лорда. Сорок черных дымных комет мчались по космическому пространству, оставляя за собой тающий след. Они были полны боевого азарта, устремляясь к моему эсминцу.

И их я убил первыми.

За один удар сердца я расширил границы своего Хаоса, поглощая духи адептов, не нашедших себе тело, а моя сила немного увеличилась. Это еще одна причина, по которой все адепты подчиняются лордам. Иначе мы просто их сожрем, и нам будет вкусно.

Сейчас я четко видел, что в засаде на меня принимали участие семьдесят эсминцев и триста семнадцать адептов. Триста семнадцать! Просто комплимент от шеф-повара, честно слово. Может, вступить к Древним в отряд? А что, будем вместе на прорывы мотаться, они изгонять, я — кушать и расти. При таком раскладе я буду даже более заинтересован в тотальном отлове адептов, чем Древние.

Но даже имея подобную силу, я не смогу сохранить тело, если окажусь в открытом космосе без защиты корабля. И мои враги уже это поняли. Те самые семьдесят эсминцев приготовились стрелять на поражение, о чем меня уведомила система безопасности корабля, мигая красными ламами под потолком и неистово завывая. Кто придумал делать такое оповещение? Зачем лишний раз нагнетать атмосферу? Можно же было сделать что-то более приятное и мелодичное, не доводящее до инфаркта своей внезапностью.

Отключив оповещение, я направил корабль в сторону вражеских эсминцев. Между нами было довольно таки приличное расстояние, и мне для хаотичной атаки нужно было его сократить. За двадцать секунд я выжал максимальную скорость из эсминца, но этого было мало. В гипер-пространство уйти не получится, иначе меня выкинет далеко за спины нападающим, что тоже не входит в мои планы. Я же не бежать от драки собрался. Так что стал одну за другой вырубать функции корабля, использующие ресурсы двигателя. Силовые щиты, подпитка бытовых приборов, медотсека и освещение корабля. Но этого было не достаточно. Хоть и немного, но по моим подсчетам я все равно не успевал. В следующую секунду я вырубил систему искусственной гравитации и жизнеобеспечения на всем корабле, кроме рубки управления, где сидел.

На все это у меня ушло секунд пять, и вот в космосе на бешеной скорости мчится черный эсминец без опознавательных огней, а его обшивка стремительно леденеет. Без силовых щитов на такой скорости этого следовало ожидать. Так что времени тянуть с нападением у меня нет еще и по этой причине.

Еще несколько секунд требовалось врагам, чтобы зарядить пушки для удара по моему кораблю.

Но дело в том, что этих секунд у них не было.

Едва я приблизился на нужное расстояние, границы моего Хаоса стали стремительно разрастаться. За один удар сердца он скрыл в черном дыму все эсминцы и черные клочки духов адептов. За один удар сердца закончилась эта битва. На многие световые года вокруг я был единственным созданием Хаоса теперь. А нет. Не единственным. Сейчас на грани восприятия я ощущаю движение одной вредной непоседливой частички, которая бессовестно топчется на моих нервах. А я и рад. Осел.

Я свернул Хаос, являя миру семьдесят эсминцев, на которых система заканчивала заряжать орудия. Заново активируя все системы на своем корабле, я приготовился к гипер-прыжку. Корабль необходимо сохранить чего бы мне это ни стоило. Отправляя эсминец в сторону одной рыжей беглянки, я мысленно отсчитывал последние секунды до взрыва на вражеских звездолетах, который обязательно произойдет, едва они сделают выстрел. Потому что выходные отверстия их орудий запаяны силой Хаоса. И я бы с радостью повоевал с ними лично, но мне срочно надо улетать.

Потому что, кажется, у меня снова проблема.

Радар, насмешливо мигая красным, как одна сумасшедшая голова, маркером, сообщал, что моя пропажа активно движется. Очень активно. Но вот немного не туда, куда я ожидал. А очень даже в противоположную сторону.

* * *

Айдан улетел в погоню за невестой, и не видел, как вдалеке появился многотысячный флот странных кораблей, в авангарде которого летели те самые корабли, что пропадали на границе галактики в последнее время из разных государств. А тем временем взгляд существа, которому принадлежали эти корабли, был устремлен далеко-далеко. Туда, где пара землян спорила о том, кто первый пойдет в санблок умываться. Существо сидело в своей далекой темнице и безмолвно следило за тем, как шаг за шагом осуществляется его грандиозный план. И то, что адепты Хаоса не смогли получить в свое владение тело одного из монархов далекой галактики, так же входило в его план. А непризнанный гений мирового масштаба готовился выйти из тени, чтобы начать осуществлять последний этап своего плана.


Глава 16

— Для меня огромная честь, госпожа, что вы решили связаться со мной лично. — восторженно выдохнул Саня, которого я совсем ненадолго оставила в рубке управления под честное слово, что он не будет косячить.

Я как раз закончила смывать с лица потеки туши и уже шла обратно, когда услышала, что мой земляк с кем-то мило беседует. Очень надеюсь, что с собственным отражением, иначе ему крышка. Встав за дверью так, чтобы меня не было видно из рубки, я прислушалась к его голосу.

— Тебя ждет великая награда, Александр. — певуче ответил ему женский голос. И вот даже этот голос улыбался. Представляю, как улыбалась морда этого голоса.

— Вы знаете мое имя… — придушенно пискнула пятнадцатилетняя фанатка в теле взрослого мужика с разбитым носом. Он там с любимой актрисой разговаривает что ли? Зря, после фильма со мной в главной роли его теперь вся галактика знает по имени. Сероглазка по доброте душевной подписала всех действующих лиц в своем ролике. Коза.

И именно по этой причине мы летим покорять неизведанный космос вместо того, чтобы лететь домой в родную галактику. Рассказать Айдану о своем решении я не смогла. Думаю, он и так все поймет, когда я не появлюсь в указанное время в указанном месте. Ну мне так кажется. Мда. Неловкий момент. И вовсе я не трусиха, просто это такая стратегия. Чем что-то объяснять, просто взять и потеряться. Терялась я, к слову, в никому не известном направлении. Даже мне.

— Я многое знаю, мой мальчик. — ласково протянул женский голос, а у Саньки едва оргазм не случился. — Сделай так, как я сказала, и скоро ты получишь все, о чем мечтал. И даже больше. Ты мне веришь?

— Да, моя госпожа! — экзальтированно воскликнул парень, а меня аж перекосило. Я так же выглядела, когда в пятнадцать лет попала на концерт солиста группы "Чумовой понедельник"? Какой позор.

Но теперь мне интересно, что задумали эти двое. И я намерена это выяснить. Прекратив скрываться, я решительно вошла в помещение и встала за спиной Сашки.

— Мать честная, это что за монстра?! — громко возмутилась я, глядя на экран, где отображалась собеседница моего пленника. А там стояла баба, и у бабы не было глаз. Вот вообще. Даже век не было, просто затянутые кожей глазницы.

— Да как ты смеешь?! — пораженно выдохнул Саша и тут же отхватил подзатыльник.

— Я тебе говорила, чтоб без сюрпризов мне тут? — строго выговорила я. — На пару минут одного оставила, и ты уже снова плетешь интриги за моей спиной. Мне опять тебя магией накачать? М?

Алекс присел на корточки, закрывая голову руками, а я уперла руки в бока и обернулась к монитору.

— Ты еще что за покемон? — сурово сдвинула я брови, всей своей аурой давя собеседницу. Была б она здесь, тоже отхватила бы подзатыльник. Оказывается, я умею мастерски их раздавать. Не подозревала за собой такого таланта до сегодняшнего дня.

— Кто?! — обиженно воскликнула монстра.

— Вот и мне интересно "кто". - недобро ответила я. Все-таки я звезда галосети, а она достояние кунсткамеры. И вообще у меня настроение паршивое, потому что жизнь дала трещину.

— Я — прекрасная дева! Воплощенная мечта! Повелительница снов! Древняя, в конце концов! Немедленно склонись передо мной, жалкая смертная! — заверещала монстра.

— А. - понятливо кивнула я. — Хозяйка колечка. Учти, обратно не верну. Оно мое теперь. Ты чего вообще звонишь?

Честно говоря, мне все эти ее титулы ни о чем не сказали, так что важностью момента и знакомства я не прониклась совершенно. Это ей в пору кланяться. Я, между прочим, бывшая невеста самого императора. И вообще, у меня глаза есть. Ха.

— Ты..! Ты..! Да я..! — ярилась крайне не прекрасная дева. — Александр! Немедленно уничтожь эту тварь!!!

И вот у меня одна бровь нахмурилась, а вторая удивленно подпрыгнула. Я перевела взгляд на Александра этого, а он даже думать не стал.

— А не могу. Я ее боюсь. — неожиданно честно ответил парень, а я одобрительно хмыкнула. И кто теперь госпожа, детки?

— Значит так, монстра, на этом корабле я — Повелительница. — вперив в нее свой взгляд, стала доходчиво я объяснять. — А то вы уже достали, честно слово. То один приказывает меня убить, то другая. Никакой фантазии. Если тебе больше нечего сказать, то иди в пень.

Я высказалась, мне полегчало, а на корабле установилась полная тишина. Саня постарался незаметно воткнуть обратно в нос выскальзывающую ватку, которой мы останавливали ему кровотечение. Сейчас его лицо отекло, а под глазами намечались приличные синяки.

Одна минута, две минуты… Мы стояли и молчали, а я пыталась понять, какая кнопочка вырубает связь. А то даже трубку не бросить, чтоб разговор неприятный окончить. Да и о чем тут вообще говорить? Очередной заговор против прекрасной меня, который я ловко обломала. Виктория — подавительница восстаний и раскрывательница заговоров. Эх, я была бы чудесной императрицей, если бы не тот случай… А уж как бы мне пошла корона.

— Ладно. — внезапно что-то для себя решила эта Мечта. — Раз все так повернулось… Я хотела предложить вам убежище, раз вам двоим некуда лететь.

— И предложить ты его хотела в ультимативной форме, да так, чтобы я не узнала. — хмыкнула я, а монстра заскрежетала зубами, пытаясь вновь не разораться. Но по себе знаю, что долго женщина не может ходить непрооратой. — Еще и твой приказ убить меня никак не вяжется с основами гостеприимства. Или я пропустила тот момент, когда традиции слегка изменились? Теперь в гости приглашают угрозами? Короче, поговорили и хватит. Всего доброго.

Помахав монстрику ручкой, я пнула своего пленника и кивнула ему на приборную панель. Он без слов понял, что я от него хочу, и оборвал связь со странной теткой. А теперь самое время для серьезного разговора.

— Александр. — сделав глубокий вдох, серьезно начала я. — Какого хрена? Мы же договаривались.

— Ты не понимаешь. — огрызнулся Саша, отступая от меня подальше. — Ты даже не представляешь, кому перешла дорогу. Твоя жизнь теперь и гроша не стоит. И моя вместе с ней. Вот зачем ты так с ней разговаривала?

— Она меня убить приказала, а я с ней любезничать должна? — удивленно вскинула я брови, махнув рукой на монитор, где только что была та тетка.

— Она это приказала, потому что ты ей грубить начала, дурья твоя башка! — гаркнул сероглазый, сжимая кулаки.

— Я не виновата, что она такая страшная родилась. — безразлично пожала я плечами. — К тому же я перепугалась при виде этой монстры. А вот какого лешего ты с ней какие-то планы обсуждать начал, не подскажешь? М? Что ты должен был для нее сделать, колись.

— Вика, она убежище нам предлагала! Убежище! — взвился недокапитан. — Ты сама сказала, что мы не вернемся в нашу галактику, так? А о том, куда нам теперь лететь, ты не подумала! Моих сбережений не хватит, что бы мы вечно скитались в космосе, а своих денег у тебя нет. Скажешь не так?

Блин…

— Кто она такая, чтобы хотеть помогать нам? Слышал поговорку про бесплатный сыр? — сложила я руки на груди в защитном жесте.

— Она — мой босс, Вика! Эта женщина одна из тех, кто управляет галактической службой безопасности! Вполне логично, что она захотела помочь одному из своих сотрудников.

— Черта с два это логично, придурок! Где ГСБ, и где мы! Эта организация Пути Андромеды вообще-то. Где она предлагала тебе убежище?

— В галактике Лун. — хмуро ответил парень.

— Это что вообще такое? — развела я руки в стороны, вздернув брови. — Где такая галактика? М? Откуда у начальницы ГСБ убежище в неизвестной галактике? Тебе не кажется, что дело пахнет разводом?

Мой вопрос повис в воздухе, а Саша хватал ртом воздух, каждый раз силясь что-то сказать, и каждый раз передумывая. Видно было, что у него куча возражений, но в свете всего мной сказанного, эти возражения выглядят тупо. И он это тоже понимал, потому и не произносил их вслух. Если бы, например, полиция Китая предложила своему сотруднику, смывшемуся в Штаты, убежище на Юпитере, это было бы примерно так же, как у нас сейчас. странно и абсурдно. Как минимум. Саня думал. Я ждала.

— Не знаю. — в итоге ответил он, сдуваясь, как воздушный шарик. — Никогда не слышал раньше об этой галактике. Повелительница скинула мне координаты этого убежища, но я еще их не смотрел.

— Давай посмотрим? — сменила я тон на более дружелюбный. — Если так подумать, то вряд ли ей принадлежит вся галактика. Может, и нам там найдется местечко?

Почесав затылок и бросив на меня еще один хмурый взгляд, Саша поправил ватные тампоны в разбитом носу и пошел к приборной панели. Взяв с блестящей металлической поверхности свой планшет, он стал там что-то клацать. И пока он занимался этим благородным делом, я присела в кресло капитана, устало вздохнув. Подперев щеку ладошкой, я глубоко задумалась. Как все это могло со мной произойти? Еще несколько часов назад я была счастливой и богатой невестой, а сейчас я в грязном платье и без единой монетки лечу в полную неизвестность, где меня никто не ждет и нет никакого будущего. Отстой какой-то. О том, что у меня нет даже паспорта, я вообще молчу.

Никто летит в никуда.

Почти как Всезнайка на Луне.

— Готово. — нарушил мою задумчивость Алекс. — Загрузил координаты, осталось немного подождать.

Он отложил планшет в сторону и приготовился ждать. Но вдруг планшет ожил — поступил входящий вызов. И кто на этот раз хочет приказать меня убить? С ума сойти, еще месяц назад я бы в жизни не поверила, что буду спокойно рассуждать о таких вещах, а теперь это стало вполне привычным делом. Воистину человек ко всему приспосабливается.

— Опять он! — обличительно ткнул пальцем в сторону планшета Сашка и укоризненно посмотрел на меня. С тампонами в носу это выглядело забавно, и я даже слабо улыбнулась. — Довольная? Вот сама с ним и разговаривай!

И сунул мне в руки планшет. Эээмм… Не поняла. При чем здесь я? А Саша уже нажал кнопку принятия вызова. Спустя миг на меня смотрели крайне возмущенные желтые глаза. Привеееет, милый. Какими судьбами? Натянуто улыбнувшись, я пыталась найти кнопку сброса выз