Танец с демоном (fb2)


Настройки текста:



Татьяна Серганова Танец с демоном. Зимний бал в академии

Глава первая

– Лейла! Лейла, ты только посмотри на это! – потрясённо вскрикнула Элис, вставая рядом со мной.

Девушка и так большим ростом не отличалась, а теперь, когда я стояла на постаменте, балансируя на высоких каблуках, вообще была мне по плечо.

– Что случилось?

Вторая подруга и соседка по комнате в общежитии академии магии выглянула из-за бордовой ширмы, за которой переодевалась, и удивленно на меня посмотрела:

– Обалдеть!

– Выбирай выражения. Лейла Фаррингтон, – кисло отозвалась я. изучая собственное отражение в огромном зеркале.

Из нас троих я последняя, кто еще не выбрал себе платье на новогодний бал. И судя по всему, останусь не только последней, но и единственной, потому что вот в этом я точно никуда не пойду.

– У тебя есть грудь! И талия! И ты прятала всё это в академическом комбинезоне'' – придерживая сползающий корсет своего платья, возмущалась темноглазая Лейла.

– Я это не надену! – выдала в ответ, бросив еще один взгляд на собственное отражение в огромном зеркале.

– Уже надела, – отозвалась светловолосая Элис, поправляя пышные складки и воланы моего голубого платья, любуясь мягким блеском ткани. – Ты только взгляни, какая прелесть.

– Я в этом не выйду! Это… это, – у меня слова кончились.

Потому что особа с испуганными глазами, отражающаяся в зеркале магазина готовых платьев, где мы еще две недели назад арендовали отдельную кабинку, совершенно не имела ничего общего со мной.

– Красавица? – подсказала Лейла, продолжая меня изучать, склонив голову набок, стараясь при этом не уронить платье, под которым, кроме тонкой сорочки, ничего не было.

– Это пошло! Вы только посмотрите! – Я ткнула пальцем в корсет с довольно неприличным вырезом. – Видите?

– Грудь, – кивнула Элис, обходя постамент, на котором я стояла, и подошла поближе к зеркалу. – Причём очень красивая грудь, обзавидоеаться можно, – добавила она. указывая на свой скромный первый размер. – И гордиться, а не истерить.

– И ты все эти годы совершала самое настоящее преступление, пряча её под мешковатой одеждой, – добавила брюнетка, возвращаясь за ширму. Оттуда донеслось шуршание и пыхтение. – Дэнни, платье великолепно. Так что кончай вредничать, мы его берём!

Я вздохнула и снова принялась изучать своё отражение, пытаясь найти в нём хоть что-то хорошее. Нет, платье было невероятно красивым и так подходило по цвету к моей магии. Голубой шёлк с едва заметными белыми разводами, словно иней на застывшем льду. Пышная юбка, узкий корсет без рукавов, украшенный крохотными сверкающими камушками, длинные белые перчатки по локоть. Сюда так и просился мамин фамильный гарнитур из сапфиров. То единственное, что осталось от неё.

Но это была не я.

За четыре года учёбы все – да и я сама – привыкли к другому облику Даниэллы Теренс. Бесформенный серо-зелёный комбинезон, в котором я с таким азартом ползала всю осень по болотам, отпугивая нечисть, делал мою фигуру похожей на непорциональную такую кубышку. Большая грудь, крутые бёдра и ни намёка на талию – не до неё было трём студенткам выпускного курса боевого факультета академии Его Величества.

– Де-е-е-е-евочки, – протянула я несчастно, пытаясь хоть немного приподнять корсет и прикрыть выемку между грудей. Но нет, он сидел как влитой, эффектно обрисовывая все прелести. – Ну, девочки.

– Ты осталась последней, Дэни! – напомнила Элис, стоя у меня за спиной. – Мы себе платья уже выбрали.

– Я могу пойти в старом, – с надеждой предложила я.

– Мы его выкинули, – заявила Лейла, выходя из-за ширмы в привычном широком комбинезоне, быстро заплетая волосы в косу и закрепляя её на макушке с помощью шпилек.

– Врёте! Девочки, ну правда, этот наряд не для меня. В нём дышать трудно.

– Даже не думай, Даниэлла Теренс! Мы поклялись! – пригрозила мне зеленоглазая блондинка.

Вообще, Элис из нас троих меньше всего походила на боевичку. Хрупкая, маленькая, изящная, с зелёными глазищами на пол-лица и совершенной фарфоровой кожей. Ей бы магическим правом заниматься, ходить в шикарной мантии и томно вздыхать, поглядывая на преподавателей. Ведь все знали, что мечта каждой девы – как можно удачнее выйти замуж Но это только первое впечатление. Какие Элис создавала магические ловушки и как управлялась с даром земли! Весь курс завидовал.

– Я была пьяна, – пробормотала в ответ снова поворачиваясь к зеркалу.

– Ты не пьёшь. – заметила блондинка насмешливо.

– От счастья, – поправилась я. – А вы воспользовались.

– Мы дали слово. Что если продержимся до конца и сдадим нормативы на отлично, то пойдем на Зимний бал в академию. И не просто так, а чтобы все ахнули. Неужели ты решила пойти на попятную? – уперев руки в бока, спросила Лейла.

Подруга, в отличие от нас, была истинной южанкой – смуглой и высокой. Тёмно- карие миндалевидные глаза, непокорные густые тёмно-каштановые волосы и огненный темперамент, который идеально соответствовал её магии.

– Я выгляжу глупо, – разведя руки в стороны, заявила я и осторожно крутанулась на месте, едва не падая на каблуках. – Как одна из этих дурочек с факультета магического права.

Среди своих эффектных подруг я ничем не выделялась. Прямые русые волосы, обычные серо-голубые глаза и непонятное телосложение, скрытое под комбинезоном. Меня это никогда не напрягало, девчонок тоже. Нашей целью было стать лучшими на факультете, и мы шли к ней вот уже четыре года. И теперь вдруг оказалось, что у меня есть фигура.

– Так это нам и надо. Ты помнишь, как они издевались над нами? – напомнила Лейла. – Мы заслужили праздник. И сделаем всё. чтобы его запомнили не только мы. но и все остальные.

– Звучит угрожающе.

– Дэнни, – терпеливо произнесла Элис. – Платье красивое, идеально подходит под твою магию, и мало того, оно вписывается в наш бюджет. Это судьба.

– Да, полгода мучений, недоедания и работы, чтобы потратить на это. – заявила я. приподнимая и опуская юбку. – Вам не кажется, что это глупо?

– Не кажется. Переодевайся и пошли оплачивать, времени совсем нет. – решительно заявила Лейла. – А то еще немного – и опоздаем на вечернюю тренировку.

– Может, еще что посмотрим? – с надеждой предложила я. – Есть же другие платья. Не обязательно же это брать.

– Предлагаю голосовать. – предложила блондинка. – Кто за это платье?

И подняла руку вверх. Лейла тоже.

– Кто против?

– Так нечестно! – возмутилась я. оставшись в меньшинстве.

– Зато действенно, – рассмеялась смуглянка. – Спускайся, я помогу тебе со шнуровкой.

Переоделась я быстро.

Небольшая помощь Лейлы, и я шагнула за ширму, где аккуратной стопочкой лежали мои вещи – серо-зелёный комбинезон и тёплые носки. На крючках висело старое тёмное пальто в бурую крапинку, с которого я еще на первом курсе содрала облезлый воротник, и белый, в крупную вязку, шарф. Его и носки связала бабушка, которая хоть как-то пыталась облегчить мою жизнь.

Платье я снимала аккуратно, боясь неловким движением сорвать какой-нибудь камушек или порвать мягкую переливающуюся ткань. Права Элис, красивое оно и будто для меня созданное – Давай сюда, мы отнесём сразу на кассу, – заявила Лейла, просовывая руку за ширму.

– Сейчас.

Я быстро натянула на плечи лямки хлопковой комбинации, которые спустила, когда мерила наряд, и вручила подруге платье. После чего надела комбинезон и тёплые носки. Затем поспешно сунула ноги в старые башмаки, на ходу поправляя пояс- резинку.

Пригладила волосы и заново собрала их в низкий хвост, пряча выбившиеся пряди.

– Дени, мы ждём тебя на выходе, – крикнула Элис.

– Хорошо, – отозвалась я, наматывая шарф и хватая пальто. Надо было спешить. А то увидит кто – и конец всей конспирации.

У самой двери я вдруг застыла и обернулась, поймав в зеркале своё отражение. Действительно кубышка. Большая и толстая, без намёка на талию. И прямой пробор делал моё лицо еще более круглым. Сколько раз говорила мне Элис, что надо причёсываться иначе, но я лишь качала головой. Может, и правы подруги, давно пора выйти из тени.

В магазине было шумно и душно. Первокурсницы, что-то громко обсуждая, столпились у вешалки с недорогими готовыми нарядами, оставшимися с прошлого года, которые сейчас продавались с большой скидкой. У витрины с кружевом и лентами стояли те, что побогаче, стараясь с помощью мелких деталей сделать свой наряд особенным. Среди них я заметила пару знакомых девушек.

Я спрятала лицо в шарфе, опустила взгляд и поспешила к выходу, надеясь, что меня не заметят.

Девчонки уже всё оплатили и стояли в дверях, держа в руках большие свертки, перевязанные бечёвкой.

– Заходите к нам еще, – доброжелательно бросила нам вдогонку продавщица.

Я кивнула и выскользнула последней, едва не столкнувшись с очередной стайкой девушек, спешащих прикупить что-нибудь к снежному балу. Слава силе, они меня не заметили.

Погода была зимней, а настроение и окружение праздничными. Пушистый снежок, яркое солнце на голубом небе. Дома, вывески и улицы были украшены яркими гирляндами, ароматными сосновыми ветками и разноцветными флажками. Связки крохотных колокольчиков звенели от лёгких порывов ветра.

– Хорошо-то как, – разулыбалась Элис, поправляя красную шапку с белым бумбоном на макушке.

– Ага. только холодно, – проворчала Лейла, поспешно надевая тёплые перчатки.

– Эх ты, южная душа. Да где ж холодно? Десять градусов всего, – рассмеялась подруга, шагая по очищенному от снега тротуару. – Слушайте, а ведь успели всё. Я уж боялась, что не купим.

– Мы слово дали, значит, обязаны были успеть. – отозвалась смуглянка и принюхалась. – Ой, девчонки, пахнет-то как.

– Это же сбитень. Имбирный! – простонала Элис, поворачиваясь в сторону небольшой площади.

В самом её центре возвышался ледяной замок с горкой, с которой со смехом и гиканьем слетала детвора, а по краю стояли небольшие домики-лотки со всякими сладостями, вкусностями и безделушками.

– И мятные пряники, – рассмеялась я, поведя носом.

Действительно, пахло очень вкусно, по-новогоднему. Мы со смехом переглянулись, понимая друг друга без слов.

– Перекусим? – предложила я.

– Есть минут десять в запасе.

– Побежали? – хитро прищурилась Лейла и первая бросилась по тротуару.

Элис за ней, громко хохоча и маневрируя между спешащими по своим делам горожанами.

– Простите, извините, – бормотала я. скользя по снегу в осенних ботинках. И ведь почти добежала.

До площадки с яркими лотками оставалось всего десять метров, не больше, когда я не успела разминуться с одним из прохожих. Ведь почти смогла. Но вместо того, чтобы отступить в сторону, мужчина вдруг дёрнулся и резко повернулся, перегораживая мне путь. Ноги заскользили по снегу, а я, нелепо взмахнув руками и громко охнув, со всего размаха влетела в незнакомца.

Не знаю, кому было больнее. Мне – удариться об него – или ему – поймать меня.

Но надо отдать должное, на ногах мужчина удержался. Лишь качнулся, хватая за плечи и не давая упасть.

– Простите! – улыбнулась я виновато, поправляя сбившийся капюшон и поднимая глаза.

Правда, моя улыбка сразу же исчезла, стоило встретиться взглядом со своей невольной жертвой.

Высокий, на целую голову выше меня, хотя я не маленькая. Широкоплечий, но не огромный. С непокрытой головой, и на тёмно-каштановых волосах, зачесанных назад, серебрился снег. Худощавый, но не тощий. С лёгкой щетиной на щеках. Волевой подбородок и ледяной взгляд светло-серых, с желтым ободком, глаз, от которого мне стало немного не по себе.

Такой злой, словно я не просто на него налетела, а сбила с ног, повалила на землю, потопталась сверху, еще и плюнула на начищенные до блеска ботинки.

Руки на моих плечах сжались сильнее. И даже через ткань пальто я чувствовала исходящий от него холод. Он ледяной дрожью пробирался вверх по руке, оставляя мурашки на коже.

Не человек, но и не маг. Тогда кто же?

– П-простите. – еще раз извинилась я, передёрнула плечами, освобождаясь от болезненной хватки, и стала медленно отступать под непонятным человеческим взглядом незнакомца.

Наверное, так тревожно мне не было никогда в жизни. Но самое страшное состояло в том, что я не могла понять причины своих эмоций. Не кричит, не ругается, магией не сверкает, а только смотрит.

– Я… я пойду…

И бочком, бочком стала обходить его, стремясь как можно быстрее оказаться подальше.

До чего неприятный тип.

– Дэнни, ты идёшь? – помахала мне рукой Лейла, стоя через дорогу у одного из ларьков.

– Иду, иду, – крикнула в ответ и вдруг неловко обернулась.

Не знаю, зачем я это сделала. Словно заставило что-то Незнакомец продолжал стоять на месте и смотреть мне вслед. Увидев, что я обернулась, дёрнулся, словно хотел догнать. Но я испуганно качнула головой и тут же убежала. Так волновалась, что по сторонам не посмотрела, едва не попав под колёса магмобиля.

Резкий гудок, и я от неожиданности зажмурилась, понимая, что не успеваю. Не знаю, каким чудом мне удалось вывернуться, но снег и лёд под ногами словно ожили, выталкивая прочь и доставляя прямо к подругам.

– Ах! – выдохнула я. приземляясь на пятую точку в огромную кучу снега, которую дворники сложили у дороги. Как раз напротив лотков со сладостями.

– Ого! – восхищенно выдохнула Лейла, отследив мой полёт. – Вот это пируэт. Не знала, что ты так умеешь.

– Я и не умею. – буркнула в ответ, пытаясь выбраться из кучи и стряхивая хлопья снега с комбинезона и пальто, пока они не впитались в ткань.

В ушах до сих пор свистел ветер, а сердце испуганно стучало.

Неужели маг? Да, маг, но какой-то странный. Я не почувствовала всплеска силы, хотя должна была. Нет эти ощущения были совсем иного рода.

– А кто? – вручая мне стаканчик с горячим сбитнем, спросила Лейла.

Сделав небольшой глоток, я едва не сожгла себе язык и шумно задышала. Но зато в чувство привело отлично.

– Он там? – шепнула я, скосив глаза в сторону.

– Кто?

– А в чём дело? – повернулась к нам Элис с небольшим кульком мятных пряников. – Дэнни, ты чего такая взъерошенная?

– Она тут чудеса магии показывала. Едва под колеса магмобиля не попала, – пояснила Лейла. – Напугала меня. Зато как вывернулась красиво.

– Ой, ты в порядке? – сразу забеспокоилась подруга.

– Нормально. Он там? – снова поинтересовалась я.

– Кто? – одновременно спросили девчонки.

– Тот тип, – пояснила я. – Злой, с колючим взглядом. В тёмном пальто. Темноволосый такой, без шапки.

Это всё, что я могла вспомнить сейчас. Меня больше зацепили его глаза. Нечеловеческие, холодные, словно кусочки льда. Никогда не видела такого сочетания – серебро и золото одновременно.

Девчонки глянули мне за спину и синхронно покачали головами.

– Нет никого, – произнесла Элис. – А он что. тебя обидел? Накричал?

– Нет Так, просто. – отозвалась я и рискнула обернуться. И точно. Никого нет.

Ушел. Ну и хорошо. Хотя за спасение надо бы поблагодарить. – Держи свой пряник, – протягивая мне кулёк, произнесла блондинка.

– Спасибо.

– И давай поподробнее, что за тип.

– И что за новые способности. – вставила Лейла. – Ты нам про них не говорила. – Это не я. А тот… тип, – отозвалась я с досадой. – Его сила.

– Да? – удивилась смуглянка. – А я ничего не заметила. Интересно.

Не успела я съесть и половины, как сбоку раздался противный девичий голосок:

– А кто это тут у нас?

Аппетит сразу пропал, и кусок мятного пряника застрял в горле. Да что за невезение такое!

– Что тебе надо, Джейн? – резко спросила Лейла, которая никогда с ней не церемонилась.

– Ничего, – рассмеялась та, поправляя шапку из белого меха. – Что, мне и поздороваться нельзя?

Выглядела девушка шикарно. Короткое приталенное пальто голубого цвета, с белой опушкой и широким поясом. Длинная, по щиколотку, юбка, вышитая по подолу красивым узором. Дорогие сапожки из коричневой кожи, на невысоком каблуке. В руках муфточка. Ярко-рыжие волосы собраны в косу и украшены лентой.

– Поздоровалась? Ну так иди.

– Тебе стоит поучиться хорошим манерам, Фаррингтон, – фыркнула Джейн. – На нормальных людей бросаешься.

– Шла бы ты. пока тебя саму не поучили.

– Да. – вмешалась Элис. – Пора, подружки вон заждались.

И точно, верная свита студенток магического права стояла в сторонке и тихо посмеивалась, глядя на нас. Но Джейн уходить не спешила. О нет, она еще не сделала то. ради чего подошла.

– Теренс, – ядовито улыбнулась девушка, обратив внимание на меня. – Ты бы поменьше налегала на мучное. Так и в платье бальное не влезешь. Хотя о чём это я? У тебя нет платья, и на бал ты не идёшь. Не так ли?

– Какая забота. – отозвалась я. – С чего вдруг тебя так начала волновать моя жизнь?

– Обычная жалость. Ведь другого ты не достойна, Теренс. – самодовольно заявила магичка, сверкая золотистыми глазами. – Удивительно, как тебя еще не выгнали с факультета. Из тебя такая же боевичка, как из меня танцовщица.

Это тоже была больная тема. Даже гораздо более серьёзная, чем лишний вес. Все знали, что она права. Ведь поступала я на факультет стихийной магии и даже отучилась там три месяца. Вплоть до гибели родителей. На следующий день я пришла в деканат с заявлением о переходе на другой факультет. В эту затею никто не верил, даже я. Способности у меня были, и теорию я знала отлично, но вот со злостью, темпераментом и характером вышла неувязка. Держали меня лишь потому, что я тянула теорию всему курсу, спасая от завалов.

У девчонок этих проблем не было.

Лейла, как исконная жительница южной провинции, чуть ли не с рождения обучалась боевому мастерству. Подруга очень гордилась магическими клинками, которые получила на свой десятый день рождения от отца.

Элис, как альва. была скорее исключением из правил. Она три месяца проучилась на факультете целительства, когда слишком резкий выброс силы устроил небольшую аварию, после чего её поспешно перевели на боевой факультет.

– Слушай, ты! – рявкнула Лейла, делая шаг вперёд, но я вовремя успела её остановить, перегородив дорогу.

Жаром от неё полыхало хорошо. Того и гляди вспыхнет – Не стоит – покачала головой, схватив подругу за локоть. За руку не рискнула, могут остаться ожоги. – А ты, Джейн, шла бы отсюда, долго держать Лейлу у меня не выйдет. А она не такая добрая, как я.

– Просто не хочу связываться, – отозвалась она, скривив губы. – Пошли, девочки.

– Вот стерва. – выдала Элис, глядя им вслед. – Даже не верится, что вы сестры.

– Двоюродные, – поправила её я. выбрасывая недоеденный пряник.

Аппетит пропал окончательно. В этом вся Джейн, она отлично умела вывести меня из себя и испортить настроение.

– Я бы подкорректировала ей внешность, – зло выдала Лейла, наклоняясь и поднимая с земли снег, который буквально на глазах растаял у неё в руках. – Зря остановила.

– Еще одна жалоба тебе не нужна. Ты еще два замечания не погасила, – заметила я. – Ладно, пошли, девочки, нам пора.

Прежде чем уйти, я снова обернулась, пристально вглядываясь в прохожих. Почему никак не покидает ощущение, что за мной наблюдают?

Но нет. мне так ничего и не удалось рассмотреть. Наверное, нервы.

Глава вторая

На тренировку мы всё-таки успели. Бегом влетели в комнату, побросали шуршащие пакеты на кровати, скинули тёплую одежду, переобулись и поспешили в тренировочный зал, едва не сбив по пути парочку зазевавшихся студентов.

– Опаздываете, – недовольно зыркнул на нас профессор Коуф.

– Никак нет, – звонко отозвалась Лейла. – Мы вовремя. На часах без трёх минут шесть. Выходит, и не опоздали вовсе.

– Поуказывай мне еще. Становись в строй.

Мы привычно встали на задворки, пытаясь перевести дыхание.

– Чего это старик злой такой? – тихо поинтересовалась Элис у стоящего впереди Майка.

– Говорят, проверка приехала, – не поворачивая головы, отозвался парень.

– К нему? – удивилась я.

За четыре года учёбы нас никто не проверял, хотя остальные учебные заведения более низкого статуса ежеквартально принимали различных ревизоров. Академия Его Величества не требовала этого. Все и так знали, что она лучшая и даже неприкосновенная.

Если честно, я никогда не задумывалась, а была ли за столетнюю историю существования в нашей академии хоть одна проверка. Надо будет как-нибудь изучить данный вопрос. Хотя бы из любопытства.

– Всю академию проверять будут, – вмешался стоящий рядом с Майком Олаф. – А начнут, как всегда, с нас.

– Вот же не было печали. – покачала головой Лейла и тут же прикусила губу.

– Отставить разговоры! – рявкнул Коуф, от которого наши переговоры не укрылись.

Эхо его громового голоса, недаром в его предках значился горный тролль, пронеслось по залу, чуть оглушая.

– Десять кругов вокруг зала. Для особо болтливых будет двадцать. Всем всё понятно? – резко произнёс профессор, прошагав мимо нас.

– Так точно, – хором отозвались мы.

– Тогда чего встали? Марш!

И тренировка началась. За пробежкой пошли отжимания, бег по брусьям, канатные дорожки, снова отжимания и так далее.

Коуф нас не жалел, усилив обычную нагрузку в два раза.

– Перерыв пять минут. – рявкнул он, и мы попадали на пол, обливаясь потом и едва дыша.

– Чтоб мне провалиться, – простонал Тим. прижимая руку к боку. – Совсем озверел старик.

– Тише, – посоветовала Элис, стирая пот ладонью. – Услышит и заставит всё заново проходить. И хорошо, если только тебя, а не всех нас.

Меня от этой мысли даже передёрнуло. Вечерние тренировки никогда не были такими выматывающими. Да, на месте мы не сидели, но и так не мучились. Особенно я. Мне тренировки, как и магические дуэли, давались плохо. И чаще всего профессор и ребята меня жалели, зная, что я к теоретическим экзаменам подтяну весь курс. В дуэлях я никогда не побеждала, но били не сильно и не больно. По крайней мере, в лазарет я ни разу не обращалась.

Сейчас, сидя на полу и тяжело дыша, я уже в тысячный раз пожалела о том, что перешла на боевой факультет. Но что поделаешь, мне очень нужны были деньги. А самая лучшая зарплата у боевиков. Им же государство обеспечивало работу, жилье, одежду и еду на целых пять лет.

– Не услышит, – отозвался Майк, глянув мне за спину. – Занят он. Лейла тут же вскинула голову и тоже посмотрела в сторону выхода.

– Ого. Это кто такой?

– Проверяющий, наверное, – отозвался Тим. со стоном приподнимаясь Заинтересовавшись, я кое-как повернулась, чтобы взглянуть на человека, который устроил такой переполох в академии, и застыла.

Не представляю, как я его узнала. Узнала, и всё тут. Может по движению или ширине плеч, а может, по ощущению холода, который иголками прошелся по сердцу. Тот самый тип, который вытащил меня из-под колес магмобиля.

– Интересный какой. – промурлыкала Лейла заинтересованно.

– С ума сошла, – тут же осадила её Элис. – Нашла с кем играть. Не видишь, кто это?

– Кто? – осторожно спросила я.

Являясь альвой, девушка видела то, что другим было не по силам.

– Демон, – едва слышно ответила подруга.

И тут же сжалась, как и все мы, когда взгляд холодных голубых глаз с желтым ободком скользнул по нашей компании и так на ней и остановился.

Демоны как единороги. О них все слышали, но мало кто видел. Но если с рогатыми пони с крылышками все мечтали встретиться и узнать секреты вечной жизни, красоты, мудрости или великого дара, то демоны…

Я не знала ни одного человека или мага, кто мечтал бы встретиться с ними. И уж точно к этим людям нельзя было отнести меня.

Не зря их королевство Сантор на севере называли проклятым. Ледяные чертоги, острые скалы, бескрайние снежные просторы и жуткие создания, поклоняющиеся подземному богу Эрсу.

О силе и способностях демонов слагали легенды. Им не требовалось учить заклинания, готовить зелья и практиковаться в магии, осваивая всё новые и новые азы. сила была у них в крови. Для них магичить было так же легко и естественно, как нам дышать. Говорят, сам Эре одарил их за верность и преданность.

Демонов боялись и ненавидели. А маленьких девочек в детстве пугали страшными сказками о том. что если они не будут слушаться, то явится крылатый ужас с рогами (к слову, ни того, ни другого я пока не заметила) и утащит навек в свои чертоги.

Я хорошо помнила, как лежала в своей кровати, обнимая маму, и слушала сказки о древней расе, могущественных воинах и великих дворцах, сотканных из снега и льда.

И если какая девица приглянулась ему, то поменять ничего было нельзя. Даже Его Величество не может приструнить демонов. Свежо предание о том, как столетия назад один демон утащил сестру короля и так и не вернул, несмотря на все попытки её освободить. Дело чуть не закончилось войной, но потом все стихло.

В груди у сердца что-то кольнуло. Страх? Не знаю, сложно разобраться, когда всё тело ломит от тренировки и больше всего хочется упасть, вытянуться и не двигаться минут тридцать.

А если… вдруг… Мысли – суматошные, страшные, неловкие и пугающие – закружились в голове. Вдруг он за мной пришел?

Я дёрнулась, отводя взгляд и мысленно ругая себя:

«Надо же, что придумала. Где ты и где он? Давно в зеркало смотрелась? Таких не крадут… Да и не стал бы он ждать, сразу схватил бы и утащил».

И внутри еще холоднее стало. А мне казалось, что всё давно умерло и сильных эмоций не испытать. Оказывается, еще что-то чувствую.

Не знаю, что заставило меня повернуть голову и снова поднять взгляд на демона. Наверное, упрямство, благодаря которому я еще училась на боевом факультете.

– Перерыв закончен! – скомандовал Коуф. – Всем встать.

– Ну вот. опять, – простонал Тим, первым поднимаясь и подавая мне руку, которую с благодарностью приняла.

– Спасибо, – улыбнулась я Парень подмигнул, но тут же сморщился, отдергивая руку и со странным изумлением изучая собственную ладонь.

– Ты чего? – встревожилась я.

– Да так… кольнуло вроде что-то. Показалось, наверное, – отозвался он и потёр ладонь.

– Протер, тебе что. особое приглашение надо? – прикрикнул на него Коуф. – Живо в строй. Теренс, это и тебя касается тоже.

Мы привычно встали на места и настороженно наблюдали за медленно приближающимся к нам демоном.

– Прошу приветствовать, тэар Нирайс РэДиар, лорд королевства Сантор и проверяющий Его Величества, – представил нам гостя Коуф и даже почти не скривился.

– И что он проверяет? – подал голос Стай.

У нас с этим красивым черноволосым парнем всегда были натянутые отношения. И не только у меня. Стай – сын тэара Коллдея, приближенного Его Величества, и наследник большого состояния. Об этом парень не забывал сообщать нам чуть ли не ежедневно, еще больше задирая нос.

– Начну с вас, – отозвался РэДиар.

Голос у него был спокойный и даже равнодушный. И я внезапно поняла, что впервые его слышу. Но всё равно было в нём что-то такое, что заставляло поёжиться.

– Магические дуэли, – произнёс демон, скользя равнодушным взглядом по нам. – Сейчас. Если профессор Коуф не возражает.

– Не возражаю.

И это было только начало неприятностей сегодняшнего дня. Всю катастрофу я осознала, когда получила в пару Стая. От него пощады и тем более жалости ждать не стоило.

– Ну что. Теренс. момент истины? – издевательски протянул он. когда мы стояли в общей очереди, наблюдая, как наши сокурсники попарно проводят дуэли.

Так уж вышло, что встали мы одними из последних, поэтому я могла посмотреть, как выступают другие, и подготовиться морально к неприятностям.

– Надеюсь, ты не думаешь, что я стану тебя жалеть? – не унимался Стай, которому доставляло удовольствие доводить меня.

– Ну что ты, ни секунды, – пробормотала я. наблюдая, как Лейла всего за три минуты уложила на лопатки Тима.

Парень смущенно хмыкнул и пожал плечами, признавая своё поражение. Мы с ни были во многом похожи, и он тоже не очень любил физподготовку.

– Вот и правильно. Я с самого начала говорил, что тебе здесь не рады, Теренс. Шла бы ты назад к стихийникам и не занимала чужое место.

За эти годы я столько раз слушала его великое мнение, что сейчас привычно пропустила всё мимо ушей, сосредоточившись на собственных ощущениях.

Надо разбудить злость! Ярость! Они должны гореть в крови, и только тогда я смогу… нет не выиграть, хотя бы позорно не проиграть.

Вот только с этими эмоциями у меня были большие проблемы.

Не зря же Джейн еще в детстве называла меня овощем. Я всегда умело скрывала свои эмоции. Радость, боль, горечь, ярость, любовь, счастье – всё это я испытывала, но не находила нужным показывать. Особенно после гибели родителей.

– Я слышал о нём. – продолжал хвастаться Стай. – Тэар РэДиар. Хладнокровный демон, идеальная ищейка в руках Его Величества. Он легко справляется с самыми сложными и опасными заданиями. И если его прислали сюда, то это не просто так.

Я прислушалась и даже смогла выказать некоторый интерес.

– И что такому ищейке делать у нас? – спросила тихо, бросив в сторону демона настороженный взгляд.

– Что-то интересное грядет Вот только ты, Теренс. этого не увидишь. Выгонят тебя с факультета.

– Мечтать не вредно, – пробурчала я, вновь взглянув в центр зала, где сражалась очередная пара студентов.

Время шло, и наша очередь медленно двигалась вперёд.

Стай, как бы сильно он меня ни бесил, был сильным магом и отлично управлялся с магией огня. Я бы даже сказала, великолепно, и он считался одним из лучших студентов. И значит, мне очень сильно не повезло.

Не думаю, что мой проигрыш станет билетом на выход, за это не выгоняют, но неприятностей доставит Вот уже и Элис прошла. Подруга всё-таки уступила Гарсу, лучшему другу Стая, но боролась до последнего и нервы парню потрепала хорошо.

– Держись, Дэнни, – успела шепнуть подруга, проходя мимо меня. Я лишь кивнула благодарно и глубоко вздохнула.

До нас оставалось еще две пары. А надежды на спасение не было. Время, которое обычно текло медленно на период занятий Коуфа, сейчас, казалось, ускорило свой бег раза в три.

Не успела я и глазом моргнуть, как подошла наша очередь.

– Коллдей. Теренс – по местам. – велел Коуф. стоя рядом с демоном. «Минута позора, и всё закончится». - мрачно подумала я, выходя вперёд.

– Правила все помним?

– Да. – хищно улыбнувшись, отозвался Стай.

А я лишь кивнула, вставая в стойку.

Пол под нами состоял из мелких решеток, под которыми находились открытые ёмкости с водой, горелки и горсти земли. Все необходимое для дуэли. Я уже чувствовала, как вода лениво отзывалась на мой призыв, готовая прийти на помощь.

– Три, два… один, – скомандовал Коуф.

И я только и успела, что соорудить перед собой небольшой водный щит, который разлетелся вдребезги, когда в него со всего размаха влетел огненный шар размером с мой кулак. Горячие капли попали на одежду и кожу на щеке, заставив болезненно поёжиться.

Но на это времени не было.

Еще один щит, чуть посильнее предыдущего. Но и он не смог выдержать удара Стая, разлетевшись на части. Да, сокурсник не собирался меня щадить и намеревался поставить рекорд в уничтожении соперника.

Кажется, на заднем плане раздалось моё имя. Девчонки, скорее всего, поддерживали, но отвлекаться я не могла.

Третий щит постигла та же участь, но именно этого я и ожидала. Не успели капли упасть вниз, а я уже подтягивала воду к себе, наматывая её на запястья в виде полупрозрачных лент.

Глупо надеяться, что из этого выйдет что-то стоящее, но и проигрывать в защите я не хотела. Это было бы совсем позорно.

А Стай уже заготавливал новые шары. Издевается, гад, целых три сразу создал. Знает, что щит я сделать не успею, полностью сосредоточившись на атаке. И увернуться только от одного смогу, максимум от двух.

Ну и ладно. Мне бы хоть чуть-чуть дотянуться, хлестнуть его своими плетьми. Чтобы не так обидно было.

Огненные шары уже летели в меня, петляя и кружась. Одновременно с этим я запустила плети, пытаясь увернуться.

Решетка у меня под ногами внезапно стала гладкой и скользкой, словно лёд на катке. И удержаться на ней было просто невозможно. Охнув, я завалилась назад, плюхаясь на пятую точку (уже второй раз за сегодня) и огромными от удивления глазами смотря, как под воздействием моих плетей, которые каким-то чудом на концах стали твёрдыми, Стай летел прочь из тренировочного круга, нелепо задрав ноги. А три его шара пролетели надо мной, не доставив никакого вреда, и врезались в защитное поле.

– Победа за Теренс, – произнёс Коуф в тишине, словно сам не верил в то, что говорил.

Я опустила глаза вниз и коснулась решетки подо мной. Ничего. Ни кусочка, даже осколочка льда. Но я ведь точно знала, что раньше он был. Не могла же я просто так упасть. И никакого магического воздействия не было, это бы заметили. Не я – так другие.

А ведь это уже сегодня было. И опять в присутствии демона. Совпадение? Ну уж нет Я тут же перевела взгляд на проверяющего. Мужчина скучающе изучал поверженного Стая, который продолжал лежать неподвижно. Кажется, ему потребуется помощь целителей.

– Следующие.

Ко мне подбежали девчонки, помогая подняться.

– Дэнни, какая ты умница, – тараторила Элис. – Невероятный кульбит.

– Угу, – отозвалась я, решив о своих подозрениях сказать позже.

– Классно ты его уделала. Горжусь тобой! – довольно улыбнулась Лейла.

Я неловко пожала плечами, возвращаясь на место и кивая парням, которые спешили меня поздравить с первой победой, столь неожиданной для всех.

А я шла и чувствовала спиной взгляд холодных серых глаз. Но знала: стоит мне обернуться – он тут же отвернётся, и от этого становилось еще более тревожно.

Что ему нужно от меня? Зачем тэар РэДиар решил мне помочь?

Ответа не было. И я не уверена, что хотела его знать.

– Всем строиться. – произнёс Коуф, как только последние две пары закончили свои состязания.

Я. если честно, не смотрела на их бои и, кто вышел победителем, внимания не обратила, слишком была сосредоточена на своих мыслях.

После эйфории победы в голове начали клубиться не очень приятные мысли о том. как будет мне мстить за произошедшее Стай, когда придёт в себя. А ведь он точно будет. Такого унижения звездный мальчик не простит. И про отправку в лазарет напомнит. И не один раз.

– Завтра утром вас всех ждёт небольшой устный опрос, – продолжил Коуф, всецело завладев нашим вниманием.

– Но завтра же Зимний бал, – напомнил Питер, забыв про субординацию и присутствие демона.

– Так в ваших же интересах пройти тест на отлично, – сухо отозвался проверяющий. – Опрос буду проводить я лично. Вы являетесь выпускным курсом, и значит тем для разговора у нас с вами будет много. Заодно и проверим ваши знания. Так что жду вас всех завтра утром в аудитории. Спасибо за помощь, профессор Коуф.

И ушел.

Просто взял, развернулся и ушел, оставив нас одних переваривать новые неприятности.

Мы молчали секунды три после того, как РэДиар скрылся за дверью. А потом набросились на профессора с расспросами.

– Что за экзамен?

– Почему устно? – выкрикнул Тим.

Я понимала его тревогу. Письменная сдача давала хоть какой-то шанс на списание и получение от меня помощи. А личная беседа была проблемой для большинства боевиков, которые, в отличие от меня, больше любили практику, нежели теорию.

– Экзамены же должны начаться через неделю!

– Это несправедливо!

– Зачем всё это?

– Ну-ка, тихо! – рявкнул профессор. – Замолчали, я сказал! В академии проходит большая проверка, и вы под неё попали. Тэар всё вам сказал, завтра утром будет устный опрос. И те, кто его не сдаст, к экзаменам допущены не будут – Как? – ахнули мы хором.

Если честно, то я не сильно боялась этого опроса, так как теория была моим коньком и знала я её отлично. Но даже мне стало тревожно. Всё, что могло встать на пути к цели, вызывало беспокойство.

– А вот так, – с досадой отозвался мужчина. – Новый приказ ректора. Так что я советовал бы вам сейчас отправиться по комнатам, сходить в душ и сесть за учебники. Выучить всё не сможете, но хоть что-то в памяти останется. Всем разойтись.

– Вот же гадство. – ворчала Лейла. Мы уходили из зала одними из последних. – Вместо того чтобы готовиться к балу, придется полночи сидеть над учебниками. И знаешь, чем это грозит?

– Чем? – спросила я, потирая руку, которая болела после отдачи щитов, рассыпающихся в моих руках.

– Мешками и синяками под глазами, отвратительным цветом кожи и сонливостью! Вот почему так не везёт? Только мы решили что-то изменить в своей жизни, как нам тут же палки в колёса вставляют! Будто сам Эре над нами смеётся.

– Да ладно тебе, Лейла, – вмешалась Элис. – Всё не так плохо. Пусть теорию мы знаем не так хорошо, как Дэнни, но в последних рядах точно не останемся. Так что нос кверху. Почитаем немного перед сном. Дэнни нас прогонит по важным вопросам, и всё будет отлично. Кстати, ты сегодня просто звезда! – повернулась ко мне подруга.

– Спасибо, – отозвалась я. неловко улыбаясь и первой поднимаясь по ступеням. – Это случайность.

– Не прибедняйся, – вмешалась южанка. – Ты молодец. Где ты научилась делать такие плети? И Стая уделала.

– Теперь придётся ходить и оглядываться. Такого он мне точно не простит. – ответила я, переводя тему.

Говорить подругам о своих подозрениях я пока не стала. Надо сначала самой во всем разобраться, потом устраивать панику.

– Ничего, мы рядом, – похлопала меня по плечу Лейла, когда мы вышли в центральный холл и направились в сторону наземного перехода, который вёл в общежитие для девочек. – И в обиду тебя не дадим.

– Да и не до мести ему будет, – заметила Элис. – Если тут такое творится.

Приняв душ в общей душевой на нашем этаже и переодевшись в домашние костюмы, мы вернулись в комнату.

Девчонки тут же начали распаковывать наряды, вздыхая и хихикая. Я смотрела на них и не узнавала. Куда делась боевая южанка, которая сегодня легко уложила Тима на лопатки? Разве эта красивая темноволосая девушка, прижимающая к себе алое платье с воланами, она и есть?

– Дэнни, ну же, хватит лежать, – бросила в меня подушку Элис, которая тоже кружилась по комнате, обнимаясь со своим платьем.

– А что мне делать? – спросила у неё, закидывая руки за голову и выразительно приподняв брови.

– Ты так и не распаковала платье. – отозвалась альва. поглаживая изумрудного цвета подол, украшенный крохотными кристалликами в тон.

– Вы бы лучше подумали о завтрашнем опросе. – заметила я. – Если мы не сдадим его, то никакого для нас бала не будет. Так что вместо того, чтобы разглядывать платья, которые мы уже видели, покупая, может, стоит заняться повторением пройденного материала?

И выразительно потрясла учебником, который схватила со своей прикроватной тумбочки.

– Дэнни, иногда мне хочется тебя стукнуть, – оборачиваясь, заметила Лейла.

Подруга распустила волосы, и они красивыми каштановыми кудрями упали на спину, придавая ей экзотический вид. Еще девушка успела вдеть в уши длинные серьги с красными камнями, которые доставали до самых плеч.

– Давай, – вяло согласилась я. – Одна уже подушками кидается. Можешь бить, разрешаю.

– Не стану, а вот с кровати тебя подниму! – заявила южанка и сделала пасс рукой.

Магическая люстра над головой вспыхнула десятком ярких огней, которые сорвались с места и полетели прямо на меня, шипя и переливаясь разными цветами от белого до желтого.

– Лейла! – возмущенно крикнула я, вскакивая. – Прекрати! Ты же знаешь, что с этим играть нельзя. Когда ты в последний раз возвращала их все на место? Или забыла, как мы буквально пару недель назад гонялись за ними по всему этажу? Едва не спалили общий зал, чуть не сожгли кладовую и с трудом спаслись от гнева комендантши. Потеряешь – будешь сама искать, я пас, – пригрозила я, продолжая медленно отступать в сторону.

– Зануда, – беззлобно усмехнулась Лейла и подмигнула мне. – За это я тебя и люблю. Ты, как здравый смысл, не даешь мне пуститься во все тяжкие.

Я фыркнула, наблюдая, как огоньки, медленно кружась, поднимались всё выше и выше, возвращаясь на своё место. На этот раз ни один не потерялся.

– Ну раз ты встала, то доставай платье, – рассмеялась Элис, бросая мне шуршащий пакет.

Поймав его, я скорчила рожицу и со вздохом принялась развязывать бечёвку свёртка. Сначала одного, потом другого. Дыхание невольно сбилось, стоило мне увидеть переливающиеся камни на корсете, коснуться витиеватой вышивки.

Какое оно всё-таки красивое.

– Примерить не хочешь? – осторожно спросила Элис, наблюдая за мной. Я мотнула головой, прогоняя наваждение.

– Нет. не хочу. Мерила уже сегодня.

– Платье стоит повесить в шкаф, а то завтра замучаешься и изведешь полрезерва, расправляя складки, – вставила Лейла.

– Да, ты права, – согласилась я, доставая платье и аккуратно поправляя каждый волан и оборку.

Но выглаживать всё равно придётся, измялось в нескольких местах, ломаными линиями уродуя низ. Вот завтра после зачёта этим и займусь.

Девчонки еще повздыхали над своими нарядами и тоже убрали всё шкаф, не забыв обновить защитное заклинание.

Забравшись в кровать, они схватили учебники и конспекты и выжидательно глянули на меня.

– Давай, – дала отмашку Лейла. – Гоняй нас, Дэнни. Задавай свои вопросы.

Мы просидели так до глубокой ночи и успокоились, только когда все три стали уверены, что сдадим всё легко.

Уже переодевшись в обычную сорочку и распустив волосы, я подошла к окну и отворила створку, впуская холодный воздух.

– Эй, – возмущенно пискнула Лейла, укутываясь одеялом, так что одни тёмные глаза были видны. – Холодно.

– Здесь не мешает проветрить, – отозвалась я и подставила лицо прохладному ветерку, чувствуя, как загораются щеки.

– Хладнокровное. – пробурчала южанка и завозилась в своей кровати, пытаясь принять удобное положение и не замёрзнуть при этом.

Я не смогла сдержать тихого смеха.

– Лейла, ты посмотри, как хорошо. Какое небо ясное, звездное! Словно на ладошке.

И распахнула окно еще шире. Крохотные снежинки влетели в комнату и тут же растаяли, стоило им упасть на пол.

– Сумасшедшая, закрой окно, – ахнула Элис, неодобрительно покачав головой, а в глубине зелёных глаз плясали смешинки.

– Ничего вы не понимаете, – улыбнулась я и снова глубоко вдохнула морозный воздух, чувствуя, как мурашками покрылось всё тело и начало дрожать.

Но это была приятная дрожь.

Я всегда любила зиму больше остальных времен года. И никогда не боялась мороза, проводя в детстве всё время на улице, катаясь с горок или рассекая лёд на коньках. Мама всегда называла меня ледяной принцессой, а бабушка ежедневно раз по пять пыталась напоить горячим молоком с мёдом и переживала, что простыну. Но за всю жизнь я не разу не болела. По крайней мере, если и подхватывала простуду, то точно не от холода.

– Дэнни. пожалей бедную южанку, закрой окно, – взмолилась Лейла и картинно чихнула.

– Уже, уже, – отозвалась я и внезапно дёрнулась.

Холод сменился жаром. Не знаю, как это было возможно, но факт оставался фактом. Только кожу пощипывало от мороза, а через секунду появилось тепло, такое мягкое, даже нежное. Оно осторожно касалось лица, шеи, рук, пробиралось к телу, которое было скрыто тканью сорочки.

– Что это? – пробормотала я. продолжая держаться за ручку и вглядываться в темноту ночи и пытаясь понять, что стало причиной таких перемен.

– Ты чего? – встревожились девчонки и быстро переглянулись. – Дэнни, что с тобой?

– Ничего, – ответила я, нахмурившись, и принялась медленно закрывать окно. – Показалось, наверное.

– Что показалось? – быстро спросила Элис, привставая со своего места.

– Не знаю. – ответила я, поворачивая голову к ней, и тут же дёрнулась назад, вновь всматриваясь в ночь.

Уверена, что краем глаза я видела какое-то движение. Словно огромная крылатая тень промелькнула.

Ох, нет, у меня слишком большое воображение, и оно снова разыгралось не на шутку.

– Всё хорошо, – закрывая окно, ответила я и улыбнулась. – Это просто усталость.

Но, возвращаясь к себе в кровать, я всё никак не могла отделаться от мысли, что за мной наблюдают Жуткое и весьма неприятное ощущение.

– Лейла, выключай, – забираясь в кровать, попросила я и укрылась одеялом.

– Точно всё нормально? – поинтересовалась брюнетка.

– Да. всё хорошо.

Девушка щелкнула пальцами. Магические огни медленно стали гаснуть, пока не потухли, и комната медленно погрузилась в темноту.

– Спокойно ночи, – поворачиваясь на бок, произнесла я, обнимая подушку и закрывая глаза.

– Спокойной ночи, Дэнни, – нестройным хором ответили они.

Этот день был очень насыщенным, поэтому я не заметила, как уснула, сразу же провалившись в темноту до самого утра.

Глава третья

Мы всем потоком нетерпеливо переступали с ноги на ногу и посматривали по сторонам в ожидании демона, собравшись у большой аудитории, которая располагалась на втором этаже. Кто-то лихорадочно перечитывал конспект, пытаясь за оставшиеся минуты выучить то. что игнорировал все годы обучения.

Другие же мысленно проговаривали тексты, шевеля губами и глядя перед собой застывшим взглядом.

Я же просто стояла, прижимая к груди учебник и прикрыв глаза, опираясь плечом на стену, и старалась не зевать. Как же хотелось спать. Вроде легла не слишком поздно и встала в обычное время, а состояние всё равно было не очень.

Временами я ловила на себе злобные взгляды Коллдея, всё больше убеждаясь, что ответной пакости от него стоит ждать совсем скоро. Оставалось надеяться, что он займётся осуществлением плана мести после бала.

– В голове каша, – простонала Лейла, – ничего не помню. Совсем.

– Вспомнишь, – не открывая глаз, отозвалась я. – Как услышишь вопрос, так сразу всё и вспомнишь. Не грузи мозг, дай ему небольшой отдых.

– Поскорее бы, – вздохнула Элис. – Чем быстрее начнёшь, тем быстрее закончим.

В аудиторию нас запустил Коуф. Профессор хмуро осмотрел нашу сонную толпу и открыл двери.

– Занимайте места и ждите. Тэар РэДиар сейчас подойдёт.

– Уже здесь, – сообщил демон, входя следом за нами и шагая прямо к учительскому столу. – Доброе утро, студенты.

Мужчина выглядел немного иначе. Чёрный костюм, состоящий из штанов и камзола, тёмно-синяя с легким отливом рубашка, тёмный галстук, украшенный зажимом с сапфиром, от которого фонило магией. На ногах чёрные ботинки. Тёмно- каштановые волосы всё также зачёсаны назад.

– Доброе. – отозвались мы, усаживаясь на места и настороженно за ним наблюдая.

За прошедшие годы мы хорошо узнали своих преподавателей и примерно представляли, как себя вести и чего ожидать. Этот же демон больше пугал неизвестностью.

– Начнём по списку? – поинтересовался мужчина, и перед ним тут же оказался лист с фамилиями студентов. – Клеренс Аимат.

Темноволосый парень тут же вскочил и нервно сглотнул.

– Я здесь.

– Прошу сюда, – указывая на соседний стул, произнёс демон и перевёл взгляд на Коуфа. – Вы будете присутствовать при опросе?

– Насколько мне известно, это не запрещено. Если вы, конечно, не против? – отозвался пожилой мужчина.

– Не возражаю. Присаживайтесь. Аймат, не стесняйтесь. И приступим.

Мы все жадно слушали первые два-три выступления наших сокурсников, чтобы понять, как именно проходит опрос.

Ничего сложного. Вопросы хоть и разнообразные, охватывающие несколько лет обучения, но не очень сложные. Спустя каких-то полчаса я уже смогла вздохнуть с облегчением и расслабиться, уверившись в скорой сдаче. Если все остальные сдают, то мне точно бояться было нечего.

Первой из нашей тройки сдала Элис. Подруга отвечала чётко и верно. И её опрос не занял много времени.

Подмигнув нам. она с улыбкой вышла из аудитории, сделав знак рукой, что будет ждать нас в коридоре.

– Теренс. Даниэлла Теренс, – произнёс демон, прочитав моё имя на листке и пристально наблюдая, как я спускаюсь по ступенькам.

Мне кажется, слишком пристально. И я только чудом не споткнулась. Вот было бы весело, если бы я растянулась перед всеми.

– Итак, это и есть та самая Теренс. – неожиданно произнёс мужчина.

Что-то мне это нравилось всё меньше и меньше. Что ответить ему, я не знала, поэтому лишь кивнула, присаживаясь на стул и бросая тревожный взгляд в сторону Лейлы. Подруга ободряюще приподняла кулаки, поддерживая.

– Мне сказали, что у вас отменные теоретические знания, – продолжил мужчина.

Я снова неуверенно кивнула, изучая пуговицу на его пиджаке, выше взгляд поднять не могла.

– Тогда для вас у меня будет другая проверка. «Ой-ой! Это нехорошо!»

– Быстрый опрос. Я задаю короткий вопрос, вы отвечаете. Односложно. Никаких развёрнутых ответов. Вам ясно?

– Д- Да.

– Количество запретных учений?

– Четыре.

– Уровень заклинания «Сепция»?

– Двенадцатый.

– С чем соединяются бутоны арской цинии при создании зелья «Бодрости»?

– С ягодами бордины.

И так далее, а вопросы всё не кончались.

В какой-то момент этот опрос так захватил меня, что я забыла обо всём. Об экзамене, студентах, что пристально за нами наблюдали, о своих страхах и демоне, который сидел напротив.

Если честно, то я никогда такого не испытывала. Азарт, желание доказать ему и всем, на что именно я способна.

И чем дальше, тем всё сильнее это чувство завлекало меня. Я даже смогла смотреть ему в глаза, не смущаясь и не боясь.

И вдруг…

– Неверно.

Я отшатнулась и недоумённо замерла, моргая – Ч-что?

– Вы ошиблись. Теренс. Октенция не входит в состав запрещённых растений. А лишь в ограничительный. Это серьёзный просчет. Жаль, но вы не сдали, – сообщил мужчина совершенно равнодушно.

– К-как? – пробормотала я. всё еще отказываясь верить в происходящее.

Оказалось, что в пылу опроса мы забылись настолько, что оба встали со своих мест, оперлись ладонями на стол и смотрели друг другу в глаза, забыв обо всём и испепеляя взглядом.

А в аудитории стояла мёртвая тишина. Такая, что можно было оглохнуть.

– Завтра вам будет сообщено о времени и месте пересдачи. – возвращаясь на своё место, ответил демон. – Всего доброго.

– Но послушайте, – попытался вмешаться Коуф. для которого происходящее тоже стало настоящим шоком.

– Я всё сказал. – перебил его РэДиар. – До свидания, Теренс. Не смею вас больше задерживать.

Не помню, как в полной тишине я вышла из аудитории, как закрыла за собой тяжелую дверь.

– Дэнни, ты чего? – бросилась ко мне Элис с испуганными глазами.

– Не сдала, – одними губами прошептала я, и меня затрясло. – Провалилась.

– Неправда, – покачала головой подруга. – Может, ты что-то не так поняла? Ошиблась?

– Да, ошиблась, – горько отозвалась я, обходя её и направляясь быстрым шагом лестнице, а оттуда к коридору, который вёл к общежитию. – Когда решила, что все испытания позади и мне дадут доучиться оставшиеся полгода.

– Дэнни, Дэнни. подожди.

Элис быстро нагнала меня, подстраиваясь под шаг.

– Не спеши, надо… надо что-то делать!

– Что? Что ты собралась делать? Идти жаловаться на проверяющего Его Величества? Что он специально меня завалил? Так, да?

Подруга запнулась на мгновение и закивала:

– Да. именно так. Дэнни, да подожди, я за тобой не успеваю.

– Не хочу, – упрямо заявила я и побежала.

– Даниэлла!

Я влетела в комнату, упала на кровать и зарылась лицом в подушку.

Захотелось зареветь. В голос просто. Наверное, это было бы правильно. Проплакаться, выпустить пар, отвести душу, но не получалось. Вместо этого я словно окаменела изнутри, с трудом дыша. Моя распланированная жизнь рушилась на глазах, и я ничего не могла с этим сделать. А ведь эта стабильность и упорядоченность помогала мне выстоять после смерти родителей.

– Дэнни! – Элис вбежала буквально через минуту, хлопнула дверью и села рядом, осторожно касаясь плеча. – Расскажи толком, что произошло? Он тебя завалил, да? Специально?

– Это конец, – глухо отозвалась я, продолжая лежать лицом в подушку.

– Подожди. Из-за заваленного зачёта с факультета не выгоняют.

– Это начало конца, – тут же поправилась я.

– Дэнни, прекрати панику. Не всё потеряно – Как ты не понимаешь, – заявила я, переворачиваясь. – Он же не просто так меня сегодня завалил. А сделал это намеренно. Все это видели. Коуф попытался вмешаться, но ему не дали. А если это сделано намеренно, то он преследовал какие-то цели. Значит, хочет выжить меня с факультета. И он это сделает.

Сегодняшний зачет лишь первая ступенька к моему отчислению!

Элис не стала спорить со сделанными выводами, задав один из самых главных вопросов, который мучил и меня:

– Но зачем ему это?

Действительно, зачем? Зачем было мне помогать во время дуэли – а я точно знаю, что это он мне помог, – чтобы завалить потом на устном зачёте? Какая в этом логика? Лично я видела лишь полное её отсутствие!

– Если бы я знала, – выдала в ответ, поправляя подушку и опираясь на неё спиной.

– Может, Стай постарался?

Элис пренебрежительно фыркнула:

– Не такие у него большие связи, чтобы демоном командовать. И у его отца тоже. Коллдей больше языком трепет и хвастается. Демонам даже король не указ. не то что какой-то зарвавшийся мальчишка.

– Предложи свои варианты.

Элис взглянула на меня, вздохнула, потом еще раз и выдала:

– Не знаю. Вот правда. В тебе нет ничего такого, что могло бы вызвать такую неприязнь. Твоя семья нигде дорогу демонам не перешла?

– Очень смешно. Если бы кто-то из моих родственников связался с демонами, то пришли бы не ко мне, а к Джейн. Это её отца можно заподозрить в каких-то незаконных махинациях.

– Предложи свои варианты, – передразнила меня подруга, вызвав подобие улыбки на губах.

– Может, я ему просто не нравлюсь? Ведь бывает же любовь с первого взгляда? Почему бы не быть ненависти. Может, во мне есть что-то отторгающее в демоническом понимании.

– Не наговаривай на себя.

– А что делать? – поднимаясь с кровати, ответила я и направилась к окну.

Душно и тяжело дышать. Мне срочно был необходим свежий воздух. И пока Лейлы нет. я могла широко открыть окно.

– О пересдаче что-нибудь известно? – спросила Элис, продолжая сидеть на моей кровати.

– Сказал, что сообщит завтра. – обнимая себя за плечи, ответила я, жадно вдыхая прохладный воздух.

– Ну вот. завтра и пересдашь.

– Ага. как сегодня, например. Одна крохотная ошибка и неточность – и всё. – Дэнни, мы всегда можем пожаловаться ректору.

– Ты сама-то в это веришь? – усмехнулась я, повернув к ней голову.

– Я. между прочим, пытаюсь тебя приободрить.

– Спасибо. – ответила я и вздрогнула, когда в комнату буквально влетела Лейла, громко хлопнув дверью.

– Ты здесь!

– А где еще мне быть? – пожала плечами я – И опять окно открыла, – нахмурилась Лейла, уперев руки в бока.

– У меня стресс. Дай хоть пару минут.

– Ну что там? – спросила Элис. – Сдала?

– Да. Пока вроде все сдали. Там еще человек пятнадцать осталось. Пока сдали все. кроме Дэнни, – присаживаясь на стул, ответила южанка. – И всем сразу понятно, что завалил он тебя специально. Коуф сказал, что так просто это не оставит. Стай, конечно, улыбался и издевался, но. кажется, планы мести отложил.

– Хоть какая-то радостная новость, – кисло заметила я.

– Мы не можем оставлять всё это так! – вскакивая, нетерпеливо заявила Лейла и зашагала по комнате. – Надо сходить к декану. А лучше к ректору. Написать жалобу.

Или две. Это незаконно. И знаешь что?

– Что? – устало спросила у неё – Надо потребовать созвать комиссию. Пусть тебя оценивают они, а не только этот демон! – торжественно заявила южанка.

И Элис согласно закивала, поддерживая подругу:

– Это выход. Комиссия не позволит ему издеваться над тобой.

– Слушай, за что он на тебя так взьелся? Второй раз в жизни видит? – вдруг спросила Лейла.

– Третий, – поправила её я.

– Это как? – удивилась альва – Это на него я вчера налетела в городе. – ответила им. прикрывая окошко.

– Так он из-за этого! – ахнула Элис. – Из-за этой мелочи на тебя взъелся? Вот же гад! Это непрофессионально и несправедливо!

– Пошли к ректору!

Глядя на решительное лицо южанки, я поняла, что дай подруге волю, она и до короля дойдет, пытаясь восстановить справедливость.

– Девочки, успокойтесь. Никуда я не пойду, по крайней мере сегодня. Вот если он снова завалит меня на пересдаче, тогда и буду решать.

– Лучше предупредить новый удар, – заметила Лейла.

– Лучше успокоиться и всё взвесить, – парировала я, возвращаясь к своей кровати и беря с тумбочки увесистый том.

– Мне надо было просто лучше заниматься. И больше учить. Ничего, у меня есть целый день, чтобы восполнить пробелы и освежить память.

Подруги тут же переглянулись.

– Ты что. собралась учить? – спросила осторожно Элис.

– А что ты мне предлагаешь? – спросила я, забираясь на кровать и открывая учебник где-то посередине.

– Но сегодня же бал. – ответила Лейла.

– Я никуда не пойду.

Тишина, возникшая после моих слов, длилась секунд пять- Десять.

– Что значит ты не пойдешь? – осторожно спросила Элис.

– То и значит. – уткнувшись в книгу и задрав её повыше, чтобы спрятать лицо, ответила я как можно равнодушнее – Ты что, позволишь этому демону испортить праздник, к которому мы столько готовились? – взвилась Лейла, с трудом сдерживаясь, чтобы не закричать.

Самообладанием подруга никогда не отличалась и сейчас готова была взорваться от возмущения. Но за эти годы я привыкла к таким вспышкам, поэтому никак не отреагировала.

– Мне надо готовиться к пересдаче.

Южанка что-то прорычала и снова заходила по комнате.

– Элис, ну хоть ты скажи ей? – воскликнула подруга, когда более-менее смогла успокоиться.

– Лейла права. Это происшествие не повод от всего отказываться.

– Девочки, спасибо за поддержку, но я приняла решение.

– Ну знаешь! – выдала Лейла, застыв рядом с моей кроватью.

– Успокойся, – тут же решила вмешаться Элис, попытавшись схватить её за руку.

– Нет. я всё-таки скажу! Создаётся ощущение, что ты даже рада тому, что тебя завалили!

Я опустила книгу и уставилась на неё.

– С чего такие выводы?

– Ты не хотела идти на бал, не хотела покупать платье. Всё время искала повод отказаться. И нашла!

– Лейла…

– Ты серьёзно думаешь, что я рада тому, что этот демон решил меня завалить и выгнать с факультета? – переспросила у неё, откладывая учебник в сторону и опуская ноги на пол. – Серьёзно думаешь, что из-за такой мелочи я готова рискнуть своим будущим?

– Тогда докажи! Не мне, не Элис и даже не этому РэДиару. чтобы его корханы сожрали! А себе! Даниэлла, ты боевик! Покажи характер! Себе покажи, на что ты способна.

Ну вот опять!

– Мне нечего себе показывать и доказывать. Я знаю, кто я есть.

– Нет! С ней просто невозможно разговаривать!

– Девочки, – примирительно заявила Элис, вставая между нами. – Сейчас не время выяснять отношения. И уж точно не надо ссориться.

– Мы не ссоримся, – произнесли мы одновременно с Лейлой, и я поджала губы.

– Давайте придём к компромиссу, – продолжила альва.

– Интересно, к какому? – спросила подруга, возвращаясь к своей кровати и буквально падая на неё. вытягивая ноги и закидывая руки за голову.

– Я тоже считаю, что глупо отказываться от бала из-за этой неприятности.

– Но… – попыталась вставить я и тут же была перебита.

– Я не закончила. Подожди немного, дай закончить мысль. Дэнни. мы купили такое красивое платье, ты в нём как принцесса. И я знаю, что ты тоже ждала этого дня.

Это волнительно, даже немного страшно, но так желанно. Лейла права, ты в первую очередь должна доказать сама себе, на что способна. Мы любим тебя и знаем, какая ты есть.

– Точно! – вставила южанка и тут же подняла руки вверх, признавая поражение. – Всё. молчу.

– Почему бы тебе не показать это всем остальным. И себе в том числе?

– У меня проваленный зачёт. Элис. О чём мы говорим?

– О компромиссе. Ты немного уступаешь нам, а мы тебе. Я подозрительно на неё уставилась.

– Ив чём же состоит ваша уступка?

Элис на секунду задумалась. Её зелёные глаза горели от посетившего вдохновения. Всё ясно, она что-то придумала и сама была в восторге от этой идеи.

– Всего полчаса. Ты пробудешь на балу всего полчаса.

– Что? – снова одновременно воскликнули с Лейлой, подруга еще спросила обиженно:

– А чего так мало?

– Достаточно, – отозвалась альва. – Всего полчаса. Дэнни. Это не так много, не так ли?

– Я бы даже сказала, что катастрофически мало. – буркнула подруга.

– Лейла! Не мешай. Полчаса, Дэнни. и всего один танец. Как тебе?

– И с кем должна танцевать? – усмехнулась я. – Это ты уже решила?

– Нет Пусть всё определит случай.

– Она издевается. – фыркнула южанка, закатив глаза к потолку, и повторила: – Вот честно. Она над нами просто издевается.

Но Элис уже было не остановить.

– В восемь часов вечера будет традиционный снежный вальс!

– Мы в курсе.

– Лейла! Да помолчи ты! Так вот Ты явишься на бал в семь тридцать. В восемь часов, когда объявят снежный вальс, ты пригласишь… пригласишь… – Подруга скользнула взглядом по комнате, пытаясь поймать ускользающую мысль. – Ты пригласишь первого встречного!

– Это как? – удивилась я.

У девушки всё-таки получилось заинтересовать меня.

– Первого, кто войдет в дверь во время объявления вальса, – тожественно улыбнулась Элис и поочередно взглянула на нас. – Ну как вам идея?

– Ерунда! – в третий раз хором ответили мы и. не выдержав, расхохотались.

– Ну почему сразу ерунда? По-моему, это отличный выход.

– Это глупость, – отсмеявшись, ответила Лейла. – Полчаса – это невероятно мало.

– А по мне, так много, – вставила я.

– Ну вот и отлично. Насчет времени определились, – съязвила альва.

– И какую дверь ты имеешь в виду? Там их пять. Или шесть, – заметила я, скрестив руки на груди.

Элис задумалась:

– Ту, которая ведёт с террасы. Так ты согласна?

Вот еще!

– Танцевать неизвестно с кем? Ну уж нет. А если попадётся Стай? – спросила у неё и поёжилась от этой мысли.

Бр-р. Танцевать с этим высокомерным снобом. Никогда!

– Он тебя не узнает в новом облике. Особенно если ты наденешь маску, – довольно улыбнулась Элис. – Зато представь, какое у него будет лицо, когда выяснится, что это ты.

– Я продолжаю настаивать на том, чтобы Дэнни пошла с нами. Не на полчаса, а до утра. – заметила Лейла. – Это было бы справедливо.

– Ну, может, ей так понравится, что она останется до утра.

– Не понравится. – ответила я.

– Компромисс, Даниэлла Теренс, – напомнила Элис и тут же перешла в наступление: – Ну же. Потому что если ты не пойдешь, то и я тоже.

– Я одна точно не пойду, – вставила Лейла. – Так что-либо все трое идём, либо сидим здесь.

– Так нечестно! – выдала я возмущенно.

– А кто говорил о честности? Ну так что? Согласна? – спросила альва.

Я взглянула на подруг тяжело вздохнула и обречённо кивнула.

– Хорошо. Полчаса и снежный танец с первым встречным. Если он согласится, конечно. И потом я могу быть свободна?

– Да. Если ты сама не захочешь остаться, – кивнула Лейла.

– А если этот неизвестный откажется, то я могу быть свободна? – продолжала допытываться я. решив сразу обговорить все пункты соглашения.

– Да.

– Хорошо. Уговорили.

Пока девчонки прихорашивались и наводили красоту, я упорно продолжала лежать на кровати, демонстративно уткнувшись в учебник. Ведь прекрасно понимала, что это напрасная трата времени и ничего нового я там точно не узнаю, но всё равно продолжала читать и делать вид, что мне ужасно интересно.

– Дэнни. может, хватит себя истязать? – царственно проплывая мимо с полотенцем на голове в виде тюрбана, спросила Элис.

– Еще нем… – подняв глаза на подругу, начала я и осеклась, чтобы тут же выпалить испуганно: – Что с твоим лицом?!

– Специальная маска, – легко касаясь подушечками пальцев зелёной жижи на лице с непонятными бурыми крапинками, заявила подруга. – Хочешь?

– Нет!

– Она отлично выравнивает тон лица, придаёт свежесть и отдохнувший вид. снимает признаки усталости, – принялась перечислять подруга.

– Верю на слово, – ответила ей, и меня слегка передёрнуло от отвращения. – Но сейчас ты больше похожа на лягушку. Нет. Словно лягушку на тебя стошнило, – поправилась я и прыснула от смеха.

– Очень смешно, – бросив на меня высокомерный взгляд, отозвалась Элис.

– Лучше попробуй мою, – возвращаясь из душевой, заявила Лейла. – Сама делала.

По специальному семейному рецепту моей прабабушки. После неё твоя кожа будет сиять.

– Ты красная, – сообщила я, изучая её лицо, покрытое бурыми пятнами.

Такое ощущение, что южанка упала лицом в грязь. Нет. грязь чёрная, а это что-то красно-коричневое… больше похоже на навоз.

– Это специальная глина, – пояснила Лейла.

Я кивнула и еще раз оглядела застывших подруг. А потом вдруг не выдержала и громко рассмеялась, прижимая руки к животу.

– Что это с ней? – удивилась девушка, убирая тёмные локоны назад.

– Может, перетрудилась?

– Ой, не могу. – простонала я между приступами хохота, не в силах успокоиться и остановиться. Кровать задрожала, и учебник медленно начал сползать вниз, пока не упал на пол с тихим стуком. – Голубая… ик… голубая…

– Чего это она бормочет? – подозрительно произнесла южанка, подходя ближе.

– По-моему, это нервный срыв, – мрачно заявила блондинка. – Может, напоить её успокоительным? У нас там вроде оставалось что-то.

– Не смей. Чуть увеличишь дозировку – и её вырубит. А если с алкоголем смешать, то вообще последствия непредсказуемы. А Дэнни еще на бал идти и танец этот танцевать.

Я еще сильнее захохотала, и смех как-то незаметно перешел в едва различимые стоны. У меня даже живот заболел от натуги.

– Вы что, не видите? Маски! Прям под цвет магии, – выдала я, стирая подступившие слёзы.

Они снова переглянулись, но смеяться не спешили.

– И что из этого? – уперев руки в бока, спросила Лейла.

– Ну смешно же.

– Точно нервный срыв. – снова закивала Элис, придержав рукой тюрбан, чтобы не соскочил. – Это немудрено, после всего случившегося кто угодно запаникует.

Главное, чтобы смех в слёзы не перешел. Глаза покраснеют, веки опухнут, тут даже маска не поможет. А с бытовой магией у меня не очень.

– И у меня. В прошлый раз я себе брови зелёными сделала. Эй, Дэнни, хочешь зелёные брови? Или тебя только голубые так веселят?

Смех тут же попал. Я отлично помнила подругу, которая неделю ходила с разноцветными бровями на радость всему курсу. И не только.

– Да ладно. Ну вас. Я уже успокоилась. Так что отбой.

– Ну раз ты успокоилась, то у меня к тебе вопрос. – заявила Лейла. – Ты так и будешь лежать?

– Станцевать надо? – наклоняясь за учебником, спросила я.

– Не здесь и не сейчас. Дэнни. надо же наводить красоту, – поддержала подругу Элис.

– Вам надо, вы и делайте.

– По-моему, она нарывается на неприятности, – заметила южанка, но с покрытым глиной лицом грозный вид у неё не получался.

Скорее, комический.

– Девочки, это вы будете танцевать до самого утра. А я приду всего на полчасика.

Так зачем стараться? Надену платье, маску, распущу волосы… может, даже губы накрашу. И всё.

– Нет, так не пойдет! – решительно заявила Лейла. – Даже если бы ты пришла на бал всего на пять минут, надо сделать так. чтобы они запомнились всем! Парни попадали, а студентки от зависти лопнули!

– Им и вас вполне хватит.

– Даниэлла Теренс! Поднимай с кровати свою задницу и давай собираться!

Времени и так осталось мало!

Слышать подобное от Элис было по меньшей мере странно. Она никогда не ругалась. Именно поэтому я вскочила и удивленно на неё уставилась.

– Мы не можем отпустить тебя просто так, Дэнни. Даже если тебе не хочется, то сделай это хотя бы ради нас! Мы же волнуемся, переживаем за тебя.

– Иногда даже больше, чем за себя. – поддержала подругу Лейла.

– Запрещённый приём. Давление на совесть. – заметила я.

– А что. если ты по- Другому не понимаешь? – показала мне язык южанка.

– Хорошо. И что теперь? Мне тоже надо намазывать на лицо какую-нибудь гадость?

– У меня, кстати, есть голубая, – вдруг произнесла Элис, подходя к шкафчику и доставая оттуда небольшую стеклянную баночку. – Если ты так неравнодушна к этому цвету.

– Ладно-ладно, – сдалась я. – Приступаем. Всё равно ведь не отстанете.

Не знаю, сколько они меня мучили. Сначала скраб, потом маска, затем какой-то тоник и в конце крем.

– Лежи и не двигайся, – заявила Лейла, укладывая меня на кровать и прикладывая какие-то прохладные кружочки на веки.

– Дышать-то можно? – не выдержала я.

– Да. только через раз. Так что смотри не сбейся.

– Ха-ха! Очень смешно!

Макияж, причёска. Девчонки не успокоились, пока мои локоны не заблестели и не легли красивыми волнами.

– Мы поможем тебе затянуть корсет, – заявила Лейла. – С остальным разберёшься сама.

– Хорошо, – кивнула я.

Подруги, нервно смеясь, ушли в районе шести часов.

– Какие вы красивые, – восхищенно произнесла я, изучая их. – Уверена, сегодня всех поразите.

Я смотрела на них и не узнавала. И дело было не только в полумасках, которые скрывали часть лица. Девчонки выглядели как самые настоящие принцессы. Яркие, красивые и счастливые. Улыбки не сходили с их лиц, а глаза сияли, словно тысячи звёзд. Внешне такие разные, они всё равно были чем-то неуловимо схожи. Может быть, тайной и ощущением чего-то волшебного и невероятного.

Они как никто заслуживали этого праздника и признания. И я от всего сердца желала им этого.

– Мы, Дэнни, – поправила меня Элис. – Мы втроём всех поразим. – И помни о нашем соглашении.

– Да. через полтора часа я буду. Обещаю.

Закрыв за ними дверь, я тяжело вздохнула и направилась к окну, распахнув створки, впустила прохладный воздух. Он должен был вернуть мне спокойствие.

– Пусть всё будет хорошо. – прошептала я в темноту. – Один танец. Только один снежный танец в восемь часов. С тем, кто выйдет из дверей на террасу. Это же не так страшно. Может, никто не выйдет. Или откажется. Всего один танец…

Глава четвёртая

– Всего один танец… один танец, – бормотала я, быстро шагая по пустынным коридорам.

В общежитии никого не осталось. Или почти никого. Тот. кто предпочёл этим вечером сидеть у себя в комнате, вместо того чтобы веселиться на балу, точно не должен был бродить по тёмным этажам, пугая несчастную меня.

Придерживая подол платья, я осторожно спустилась по лестнице, стараясь не поскользнуться на высоких каблуках. Всё-таки не привыкла я в таком ходить, плюс еще корсет за эти два часа страшно стянул грудь и любое слишком неловкое движение причиняло дискомфорт Выйдя из общежития в коридор, который соединял его со зданием академии, я невольно передёрнула плечами. Тут было значительно прохладнее. И кожа тут же покрылась гусиными мурашками. Но не от холода, а от волнения и страха.

Надо было накинуть что-нибудь на плечи. Я об этом думала, но ничего подходящего в моём скудном гардеробе не наблюдалось, а таскать шаль у Лейлы я не стала.

Нет, уверена, подруга бы точно не обиделась. Но, во-первых, шаль была ярко-красного цвета с золотым орнаментом, что совершенно не подходило к моему платью, во-вторых, трястись от этого я точно не перестану, ну а в-третьих – куда мне её потом девать? Мять в руках, маясь от неловкости? Я и так чувствовала себя глупой куклой. Так зачем усугублять и без того сложное положение?

Ничего, сейчас успокоюсь и перестану дрожать.

И точно, стоило так подумать, как всё прошло.

– Хорошо, всё будет хорошо. – улыбнулась я своим мыслям, поправила маску и снова бодро зашагала, с удовольствием слушая, как громко стучали каблучки по каменному полу и эхом отзывались от голых стен.

Если закрыть глаза и включить на секундочку воображение, то можно представить себя принцессой, которая спешит на бал, устроенный в её честь.

В детстве я часто так делала. Забиралась в мамин шкаф, доставала оттуда белую кружевную шаль и, надев её на голову в виде фаты, играла роль невесты. А в конце меня обязательно ждал принц. Красивый, очаровательный и улыбчивый. Он унёс бы меня в свой замок, и мы бы жили долго и счастливо.

Я давно перестала мечтать.

Сама не понимаю, почему эти воспоминания сейчас вдруг всплыли перед глазами.

Мне казалось, что я давно запихнула их как можно дальше.

Наверное, виновато это ощущение праздника, которое мне не удалось подавить, как ни старалась. И едва слышная музыка, пробравшаяся сквозь толстые стены, с каждым шагом звучала всё громче. Как и смех и разговоры.

Я больше не была одна. Здесь вовсю кипела жизнь, бал был в самом разгаре, и мне предстояло в него влиться, сделав всего пару десятков шагов. Пусть всего на полчаса.

Оказавшись в просторном холле, я замерла на мгновение, переводя дыхание, и поспешила дальше. Бальный зал находился недалеко, и уже можно было разобрать слова песен, которые звучали сейчас.

Внезапно что-то заставило меня обернуться. Странное ощущение. Резко повернувшись, я вгляделась в тёмный холл, скользнула взглядом по лестнице, которая была тускло освещена магическими светильниками.

Кажется, я видела тёмную тень в углу. Или это игра моего воображения?

– Здесь кто-нибудь есть? – осторожно спросила я, продолжая рассматривать помещение.

Глупость. Даже если тут кто-то и есть, то мне никто не отзовётся. Это и не надо.

Наверное, влюбленные парочки зажимаются по углам, наслаждаясь уединением. А тут я хожу, шумлю и вопросы глупые задаю. А академии мне точно ничего не угрожает, так что пугаться не имеет смысла.

В общем, я была так занята, что не заметила, как ко мне подкрались.

– Bay, а что это за крошка скучает тут одна? Меня ждешь, детка?

Я повернулась очень и очень медленно. Со стороны могло показаться, что красуюсь, но нет. Мне казалось, что одно резкое движение – и пружинка внутри меня взорвётся, и тогда… Нет. я мало походила на боевичку как внешне, так и по характеру, но кое-чему успела научиться и слабые места у мужчин знала.

– Bay! – пробормотал он. и его взгляд, упав на мою грудь, так на ней и остался.

Можно было и маску не надевать. Какой смысл, если первый же молодой человек таращится в вырез корсета и едва слюни не пускает?

– Я – Пак, – выпрямившись и приосанившись, заявил парень с факультета зельеваренья.

Ага. мы пересекались на смежных лекциях, и в те времена симпатичный молодой мужчина нас игнорировал, строя глазки своим сокурсницам. Нет, мне совершенно не хотелось его внимания, но, когда тебя все игнорируют, невольно начинаешь составлять список местных идиотов и бабников, дабы избегать встречи с ними и не становиться объектом шуток и насмешек. Так вот, этот Пак занимал где-то третье или четвёртое место в моем антирейтинге.

– Свободен, Пак, – отмахнулась от него я. сдержанно улыбнувшись.

– Эй, малышка, зачем так грубо? – фыркнул тот и схватил меня за локоть, как раз там, где заканчивалась длинная перчатка и начиналась обнаженная кожа.

– Руку убери, – произнесла я. взглянув на него, и сморщилась, заметив, что взгляд Пака опять упал мне в вырез.

Интересно, у всех мужчин отшибает мозг и остатки разума, когда они видят перед собой большую грудь? Или это только мне повезло?

– Ладно-ладно, – широко улыбнулся он. Руку всё-таки убрал, но в то же время извернулся так, что встал на пути. – Такая грозная… просто класс. И как я тебя пропустил?

Сейчас маску снять или не стоит? Интересно, как запоёт этот щеголь, когда узнает, кому сейчас глазки строит?

– Отойди. – вежливо попросила я.

– Нет, так не пойдет Сегодня праздник, бал. а я тебя первым нашел и должен как-то заявить свои права. – продолжал разглагольствовать Пак и самодовольно надулся.

– С тебя один танец, красотка. А лучше два или три. Ты, кстати, забыла сказать своё имя.

– Не забыла, а не стала. Разные вещи, понимаешь?

– М-м-м-м, таинственность. Мне нравится. – глуповато улыбнулся он и ручки потянул к моему лицу, явно пытаясь дотянуться до маски.

Одно радует: от бюста глазки оторвал.

– Сломаю, – тихо произнесла я. отступив на шаг – Чего? – от неожиданности захлопал тот ресницами.

– Пальцы.

Хотелось бы руки, но не смогу, сил не хватит. А вот пару пальцев я бы точно ему сломала. Никогда подобным не занималась и вообще до этого момента всячески избегала конфликтов, но тут вот желание проснулось… и вроде причина пустяковая и не заслуживающая такой кровожадности, а покалечить его хотелось.

Я ведь прекрасно помнила, как он травил мне жизнь эти годы, как выбирал объектом для насмешек. Я не могла дать сдачи, как Лейла, и не была так красива и утончённа, как Элис, за спиной которой стояли альвы. Я – это просто я. Жалкая, нищая магичка. которая вдруг решила, что сможет стать боевиком, хотя все кругом знали, что это глупость.

Не забыла, как они шептались с Джейн и показывали на меня пальцем. Кузина делилась со всеми подробностями о моём детстве и приплела еще кое-что от себя.

А я потом месяц не могла поднять головы от стыда, проходя по коридорам академии.

И вот теперь Пак пытается со мной флиртовать и строить глазки. Вот только счастья и какого-то чувства удовлетворения это не приносило.

Просто мерзко.

Парень еще поморгал, пытаясь осознать смысл сказанного, а потом одобрительно расхохотался, дыхнув на меня перегаром:

– Дикая кошечка. Мне это нравится.

И полез обниматься.

Ая ведь предупреждала… поэтому совершенно не виновата в произошедшем.

Колено само поднялось и между ног ему попало… случайно. Он сам дёрнулся… можно сказать, насадился.

– Уи-и-и-и! А-а-а-а! – выдал Пак, сгибаясь пополам и прижимая руки к промежности. – Ду-у-у-у-ура!

Ну вот а только недавно кошечкой называл, и уже дура.

– Сам такой! – усмехнулась я, обходя его по дуге и направляясь в бальный зал.

И так опаздывала из-за этого идиота. Девчонки еще решат, что я струсила.

Чем ближе я подходила к бальному залу, тем громче становилась музыка и тем больше народу мне встречалось.

И… на меня глазели. Вот все. кто попадался на пути, меня пристально рассматривали.

Может, со мной что-то не так? Платье помялось или корсет сполз ниже приличного, прическа растрепалась или помада размазалась? Вариантов было не так много, но ни один не подходил.

Я даже притормозила у одного из зеркал, быстро разглядывая свое отражение.

Первые пару секунд было легкое недоумение. Я всё никак не могла привыкнуть к новому облику. Потом раздражение – это не я и становиться такой точно не хочу! Затем легкий интерес и поиски изьяна.

Но нет. отражающаяся в зеркале девушка в бальном платье была близка к совершенству… грудь бы уменьшить и вырез сделать скромнее.

Но чего тогда они все смотрят? Причем и парни, и девушки.

Поправив локон, я еще раз себя осмотрела и поспешила в зал. Надо было быстрее всё заканчивать и возвращаться в комнату.

Первая мысль – хорошо, что я выбрала именно этот вход. Двери выходили на небольшой балкончик, который возвышался над танцующей и веселящейся толпой студентов. Это давало мне возможность оглядеться. Не уверена, что в любом другом случае смогла бы так легко и быстро найти подруг.

Так, вот в центре Элис, а вон там. недалеко от противоположного балкончика, Лейла. Подруги явно радовались жизни и веселились, кружась в танце со своими партнёрами. С моего места не рассмотреть, с кем именно, да это и неважно.

Я их нашла, и теперь пришла пора напомнить о себе. Сами же захотели это глупое пари.

Так, на больших часах, что висели над постаментом, где играли музыканты, было тридцать пять минут восьмого. Всё-таки немного опоздала. Ну и ладно.

С балкончика вниз вела небольшая лестница с каменными перилами, украшенными мишурой и гирляндами.

Быстро спустившись, я было направилась к подругам, как тут же была остановлена.

– Привет, потанцуем? – выскочил мне наперерез светловолосый юноша в чёрной полумаске.

Понятия не имею, кто это, и узнавать не хотелось.

– Извини, я спешу, – обходя его, быстро ответила я, стараясь не потерять направление.

– А потом? – не хотел сдаваться тот. – Я Кирт.

Мне это имя совершенно ничего не говорило. Да и не обязана я была знать всех студентов академии. Вполне возможно, это вообще один из первокурсников. Вот смеху-то будет.

– Очень приятно. – пробормотала я, снова пытаясь продолжить путь.

– А ты?

– Джейн. – раздраженно буркнула в ответ, представившись именем кузины и угрызений совести по этому поводу не испытывая. – Джейн Альгери.

– Альгери? – переспросил тот.

Ну еще бы. Фамилия тётиного мужа была хорошо известна в стране.

– Так точно, – отозвалась я, сбежав, пока он переваривал информацию.

Но, не пройдя еще пяти метров, я была вновь остановлена.

– Привет я Карай, потанцуем?

Да что же это такое! Они что. все сговорились сегодня?

Тоже светленький, без маски и смутно знакомый. Кажется, пару раз мы сталкивались в коридоре. Довольно симпатичный, и улыбка хорошая, только вот взгляд всё никак не мог подняться с выреза корсета.

Надо было всё-таки взять шаль Лейлы. И пусть она красная, но вырез бы прикрыла хорошо. И тогда бы никто на меня не таращился и не отвлекал, пытаясь вытащить танцевать. Хотя думаю, они мечтали о чем-то большем, чем просто танец.

– Привет, нет. пока, – быстро выдала я, протискиваясь мимо и стараясь затеряться в толпе студентов.

– Эй! – только успел выдать он, а я уже убежала дальше. Где же девчонки? Где же они?

Один танец сменился на другой, став более ритмичным и озорным. Парочки отклеились друг от друга и запрыгали, словно мячики, размахивая руками и радостно воля. Либо в пунш добавили спиртное, либо это праздник так на всех действовал.

Хмыкнув, я замерла и завертела головой, пытаясь понять, куда идти дальше. Кажется, слева видела край яркого платья Лейлы. Туда и пойду.

– Приве-е-е-ет. – широко улыбаясь, передо мной возник Тим.

От него я такого точно не ожидала и всегда считала здравомыслящим и приятным парнем, даже другом.

– И ты туда же, Тим! – выдала я.

Улыбка медленно сползла с лица. Он заморгал, вглядываясь в моё лицо (хорошо хоть. лицо, а не грудь), и всё никак не мог узнать.

– Э-э-э…

– Неужели не узнаешь? – усмехнулась я, но маску снимать не спешила.

– Д- Дэнни?!

А у самого вид такой, словно увидел привидение, которое разделось догола и решило станцевать на столе.

– Ну наконец-то, узнал!

Взгляд карих глаз пробежался по мне сверху вниз, задержавшись на вырезе корсета, и обратно.

– Т-ты… отлично в-выглядишь, – ошарашенно заявил Тим и тяжело сглотнул. – Очень… крут-то.

Кажется, в голове у него всё перемкнуло, потому что слова парень произносил с трудом, путался и всё еще заикался.

– Спасибо. Ты девочек не видел?

– Что? – встрепенулся он и махнул куда-то в сторону. – Д- Да. там.

– Отлично, – кивнула я, подхватила юбку и собралась идти, как Тим внезапно меня остановил.

– Дэнни… э-э-э, ты это… не согласилась бы… потанцевать со мной?

Честно говоря, танцевать я сегодня не особо хотела. Но один раз должна была. И ведь это мысль! Почему бы не совместить приятное с полезным и не облегчить себе жизнь? Ведь договоренности об этом не было. И это не жульничество совсем, а небольшая хитрость.

– Хорошо. В восемь часов у дверей террасы. И не опаздывай! – заявила я и поспешила прочь, маневрируя между танцующими.

А вот и Лейла с Элис. Стоят в стороне с бокалами пунша и о чём-то разговаривают с каким-то парнем, который расположился ко мне спиной.

Не понимаю, как я его узнала. Но сердце тревожно заныло. Это же Стай!

Появление этого блондина всегда означало неприятности. Поэтому я тут же затормозила. И сделала это слишком резко, потому что на меня тут же налетели три или четыре человека.

– Ох! – выдохнула я, болезненно скривившись и потирая локоть.

– Осторожнее!

Пробормотав извинения, я начала приближаться к подругам, чувствуя, как тревожно замирает сердце в груди. Стало страшно интересно, о чём же они там говорят

– …здесь не место, – донесся издевательский голос молодого человека.

И почему у меня стойкая уверенность, что Стай сейчас обсуждал мою скромную персону?

Я сделала еще два шага и осторожно выглянула из-за группы веселящихся студентов, которые отделяли меня от них.

Первой меня увидела Элис. Подруга вздрогнула и приоткрыла рот, собираясь поздороваться, но я быстро покачала головой и приложила палец к губам. Она поняла и едва заметно кивнула в ответ. И даже слегка толкнула Лейлу в бок, когда та. заметив меня, собиралась помахать рукой, приветствуя. Хорошо. Стай был так поглощен своей речью, что не заметил их странного поведения.

– Не понимаю я sac. Умные, красивые представительницы высшей аристократии, а водитесь с таким… ничтожеством.

Точно обо мне. Надо же, и не обидно почти. Я всегда знала, что Стай обо мне не слишком высокого мнения, так что его слова сильно не ранили. Хотя осадочек остался.

– И не поймешь, – процедила Лейла. – Не для таких умов.

– Благородство или жалость? А может быть, вы держите её рядом с собой, чтобы на фоне простушки Теренс выглядеть лучше?

Я знала, что это неправда, но сердце всё равно кольнуло. Так вот как Стай со своей компанией воспринимают нашу дружбу?

– По себе не равняй. – рыкнула Лейла, заметив мою реакцию. – Это ты вокруг себя собачонок собираешь, которые тебе в рот заглядывают и возразить не смеют.

– Ну да, конечно. И где же сейчас ваша подружка? – противно рассмеялся Стай. – Дай угадаю. Рыдает в подушку, осознавая свою никчёмность? Или, возможно, собирает чемоданы?

– Слушай, ты!

Элис в последний момент смогла удержать подругу от необдуманных поступков.

– Лейла, не надо. Он того не стоит.

Я тоже так думала, хотя у самой руки чесались подойти и врезать ему. Нет, не магически, а физически. От магии Коллдей мог увернуться или выставить защиту, а от пощечины защиты не было.

Но вместо этого я продолжала стоять и прожигать взглядом его спину, впервые радуясь этому спору и тому, что пришла сюда. А ведь моё отсутствие действительно сделало только хуже. Они решили, что я сдалась, и праздновали победу.

– Вы же отлично знаете, что Теренс не место на боевом факультете. Пусть дуэль она каким-то чудом выиграла, но РэДиар восстановил справедливость. Все знают, что он завалил её специально. И причина может быть только одна.

– Это мы еще посмотрим, – заявила Элис.

– Обязательно, – отозвался Коллдей и начал поворачиваться.

У меня не было никакого плана. Я даже не придумала, что ему скажу, какие доводы приведу. Вариант с пощечиной всё еще казался самым оптимальным и удачным.

Точно, сначала пощечина, а потом всё выскажу.

Я решительно шагнула к парню, а он…

…Он меня не узнал.

Взгляд голубых глаз скользнул по мне и тут же вернулся, опустившись ниже, к вырезу корсета. Да там и остался. Всё-таки большая грудь отрицательно влияет на мужчин всех возрастов. У них просто отключается мозг.

И план мести сам собой возник в голове. Я всегда была миролюбива и спокойна и никогда не стремилась влезать в опасные авантюры. Наоборот, старалась их обойти. Но сейчас душа и чувство собственного достоинства требовали отмщения.

Я уверенно улыбнулась и выпрямила спину, отчего грудь выдалась вперёд и стала еще больше. Взгляд Стая стал более красноречивым. А я почувствовала себя этакой охотницей, которая расставила силки, и в них попалась большая такая добыча.

Надо было закрепить результат Я часто задышала, отчего грудь под корсетом заходила ходуном. Даже думать не хочется о том, как это выглядело со стороны.

Краем глаза я видела удивление на лицах подруг, которые отказывались понимать мои манипуляции, но не вмешивались.

– Привет, – плотоядно улыбнулся Стай.

– Привет. – промямлила я. стараясь максимально изменить голос, и кокетливо стрельнула в его сторону глазами.

Оставалось надеяться, что это вышло кокетливо. Практики у меня не было. А то вдруг решит, что у меня косоглазие.

– Мы. кажется, не знакомы. Я Стай Коллдей.

Так. надо срочно сыграть на самолюбии.

– О-о-о-о. – округлила я рот, в который он тут же впился голодным взглядом. – Коллдей. тот самый?

– Да. – тут же самодовольно надулся парень.

– Ах, какая честь, – залепетала я и присела перед ним в лёгком реверансе.

И да, обзор груди стал еще более завлекающим. Но именно этого я сейчас и добивалась.

– А можно узнать, как зовут столь прелестное создание? – изменившимся голосом спросил Стай.

Оказывается, я умею хихикать. Противно, конечно, но боевику вроде понравилось.

За его спиной Лейла едва не подавилась от смеха, но успела вовремя прикрыть рот рукой. А Элис широко улыбнулась, одобрительно закивав.

– Терри, – отозвалась я и протянула ему руку, которую Стай тут же поцеловал.

Хорошо, что перчатки надела, а то гримасу удержать было бы трудно. До чего мерзкий тип.

– Терри, какое очаровательное имя у очаровательной девушки.

– Вы так любезны, тэар Коллдей, – отозвалась я и усиленно заморгала.

– Зачем так официально? Стай, для тебя просто Стай. Потанцуем?

Танцевать с ним не хотелось. Нет. на такие жертвы я не готова была пойти. Одна мысль, что этот тип будет меня лапать и прижиматься всем телом, вызывала тошноту.

– Ох, здесь та-а-а-ак душно. – пропела в ответ и принялась обмахиваться ладошкой, после чего добавила многозначительно: – И пить хочется.

– Позволишь угостить тебя пуншем? – проявил чудеса сообразительности Стай.

– Ну конечно, ты так любезен.

Интересно, ему не противно слышать такое? Казалось, что от меня фальшью и неискренностью веяло за километр. Но нет, парень мне верил. Наверное, слишком полагался на свою неотразимость и исключительность, не замечая очевидных вещей.

Я положила ему руку на локоть и позволила сопроводить до стола с закусками.

И чем дальше мы шли, тем тревожнее мне становилось.

Что же я творю? Зачем ввязалась в это? Кому решила доказать и, главное, что?

И что теперь делать дальше? Развернуться, сдернуть маску и назвать Стая идиотом? Если проигрыш в дуэли он мне простил, то это точно не забудет.

Шутка затянулась и грозила превратиться в большую проблему.

– Странно, что мы не встречались раньше. – протягивая мне стакан с розовым пуншем, произнёс молодой мужчина.

– Может, и встречались. – отозвалась я и. сделав глоток, добавила: – А ты меня просто не замечал.

Или просто не рассматривал в качестве объекта для симпатии и всячески издевался!

– Такую девушку невозможно не заметить, взглядом снова в корсет уткнулся.

Гад! – отозвался тот с противной улыбочкой И – Терри, ты знаешь, – вдруг с придыханием произнёс Стай и начал на меня напирать, всё ближе и ближе. Я даже икнула от неожиданности. – Этот бал был таким скучным и безрадостным, пока не появилась ты.

– Д- Да? – промямлила в ответ, не зная, какой бы повод придумать, чтобы отодвинуться от него. ьще одеколон слишком резкий. 1ак и хочется чихнуть.

– Ты просто раскрасила его яркими красками, – продолжал рассыпаться в комплиментах Стай.

Не придумав, что бы ответить, я снова глупо захихикала и сделала пару глотков пунша под пристальным взглядом молодого человека.

До чего неприятно. Такое ощущение, что он меня съесть хочет.

– А на каком курсе ты учишься, Терри?

Ой, про это я не подумала.

– На первом. – выдала я, пытаясь придумать, как быть дальше.

– А факультет?

Надо выбрать что-то нейтральное.

– Целительства.

– Правда? Значит, ты целитель. Это хорошо, а я боевик. Какой интересный тандем получается.

Просто обхохочешься.

– Знаешь. Терри, здесь так шумно.

Его пальцы коснулись моего обнаженного плеча, рисуя на нём какие-то закорючки. Я покрылась мурашками. Стай решил, что от возбуждения, на самом деле чувства были совершенно противоположные.

– Может, выйдем на балкон?

Я едва не подавилась.

Ого, как быстро. Неужели я произвожу впечатление легкодоступной дурочки, которая позволит задрать себе юбку прямо во время бала после пяти минут знакомства? Неужели все первокурсницы такие?

– Кхм.

Я быстро глянула на часы за его спиной. Так, уже без восьми минут восемь, надо спешить к балкону.

– Непременно. Мне надо… в дамскую комнату припудрить носик, – выдала я и натянуто улыбнулась.

И тут…

– Теренс!

Я вздрогнула и резко обернулась, увидев перед собой взбешенную родственницу. Но как она меня узнала?

Ответ нашелся почти сразу. Джейн не сводила злобного взгляда с моей шеи. А точнее, с маминого колье, которое эту самую шею и украшало.

Она и тетка из кожи вон лезли, пытаясь заполучить этот гарнитур после гибели родителей. Предлагали огромные суммы и даже скатились до угроз и шантажа, но я так и не уступила. Неудивительно, что Джейн его сразу узнала. И меня вместе с ним.

– Привет" – улыбнулась я, поприветствовав её нормальным голосом, и вручила бокал с пуншем застывшему Стаю.

Он или ничего не понял, или отказывался верить в услышанное. Скорее, второй пункт. И пока мужчина не пришел в себя, мне лучше сбежать.

– Теренс? – выдохнул он неверяще и снова меня осмотрел.

На этот раз более пристально.

– Извини, Коллдей, не удержалась. Теперь сам понимаешь, что на балкон дышать воздухом я с тобой не пойду. – И неожиданно рассмеялась, обратившись к обоим: – Приятного вам вечера.

После чего подхватила юбки и поспешила прочь, пока они меня не придушили.

Маневрируя между танцующими, я подбежала к широкой каменной лестнице и решила пару секунд передохнуть. До чего неудобное платье и туфли. Ну ничего, недолго осталось мучиться.

Минутная стрелка неуловимо приближалась к двенадцати. Надо спешить. Вверх по ступенькам на небольшую площадку.

Оказавшись там, я принялась быстро оглядываться. Так, там внизу девочки – машут мне руками. Рядом с ними пылающие гневом Стай и Джейн, которые, протискиваясь между студентами, двигались в мою сторону. А это уже плохо.

А где Тим?

Часы начали отбивать восемь ударов.

Ну же? Где же он? Мы же договорились! Что за невезение! Так, ладно, ждать больше нельзя.

Я завертелась и поспешила к дверям, которые вели на террасу. А вот и восьмой удар.

– Снежный танец! – раздался громкий голос, который пронесся над залом.

В ту же секунду я выдохнула, развернулась к дверям, из которых как раз кто-то выходил, и выпалила на одном дыхании:

– Потанцуй со мной!

И только тогда я поняла, кого именно пригласила. Лучше бы это был Стай, вот честно. Потому что передо мной стоял демон.

И я только что пригласила его на танец!

Проклятье!

Глава пятая

Удивление и шок были такими сильными, что я не сразу сообразила, что мужчина шагнул ко мне и протянул руку.

«Задушить хочет или пристукнуть… или молнией шарахнуть. Ох, Дэнни, ну ты и дура, какой молнией, скорее сосулькой».

Картинка, в которой грозный проверяющий гонялся за мной с огромной сосулькой, вызвала истерический смешок.

– Простите. – промямлила я, прикрыв рот рукой, и начала медленно пятиться назад.

– Куда же вы. Теренс? – насмешливо поинтересовался мужчина, изучая меня холодным взглядом ледяных глаз.

Вот гадство! Он меня узнал! Понятия не имею, как и каким образом, раз остальные не смогли, но факт оставался фактом. Этот демон меня узнал и теперь точно поиздевается.

Надо сказать, мужчина выглядел довольно симпатично. Тёмно-синий сюртук, белоснежная рубашка и крупная брошь у горла. Другим это придавало смешной и какой-то щегольской вид, но не РэДиару. Никому и в голову не пришло посмеяться над ним. Тёмные волосы зачесаны назад, но одна небольшая прядка всё-таки упала на лоб, на подбородке лёгкая щетина, которая немного выбивалась из образа, но придавала мужчине какой-то необычный шарм.

– Я… пойду, – прошептала я.

Но не успела.

Еще один быстрый шаг вперёд, и его ладонь накрыла мою руку.

Это было похоже на разряд, который возникал, когда передержишь энергетический шарик и мягкое покалывание пронесётся по всему телу, становясь с каждой секундой всё острее и болезненнее.

Здесь было примерно так же, только к дрожи добавился жар. волной прокатившийся по телу. Да так, что во рту пересохло.

Я чувствовала исходившее от его руки тепло даже через тонкую ткань перчаток.

Глупость, конечно, ледяной демон и жар. Так не бывает. Все знали, что демоны удивительного королевства Сантор отличались хладнокровием и невозмутимостью.

В этот момент я проклинала всё на свете, но продолжала стоять, чувствуя спиной взгляды студентов, от которых происходящее не укрылось.

И только сейчас я поняла, что не могу уйти. Условия соглашения не выполнены, еще не выполнены до конца, ответ не получен.

– Прошу прощения… я ошиблась, – произнесла я и мотнула головой.

И руку бы с радостью выдернула из его захвата, если бы демон не держал так крепко.

– Вы пригласили меня на танец? – переспросил мужчина, пристально изучая, словно хотел пробраться под маску, что закрывала пол-лица.

– Д- Да.

Я уже была совсем не рада, что взялась за это, и с досадой прикусила нижнюю губу.

Взгляд льдин исто-голубых глаз тут же скользнул вниз и задержался на губах дольше приличного. И меня полыхнуло еще одной порцией жара.

– Кхм, тэар? – пропищала я. не зная, что делать.

Вся ситуация явно выходила из-под контроля.

– Сейчас объявили снежный танец, не так ли? – вдруг тихо спросил мужчина, поднимая взгляд, пока наши глаза не встретились.

– Д- Да, – закивала я, ненавидя себя за жалкий голосок и нервную дрожь, которую демон, несомненно, чувствовал.

Пусть он откажет. Он должен это сделать! Все знали. И это была всего лишь шутка, розыгрыш, который всё никак не заканчивался. И я всё никак не могла понять почему.

– Что ж, тогда я не смею отказать, – кивнул тот, оглядев меня хищным взглядом. – И с радостью приму ваше приглашение.

– Что? – ахнула я и тяжело сглотнула.

Нет, этого не может быть! Мне это снится.

– Звучит музыка, нам пора. – сообщил тот положив мою ладонь себе на локоть, и повёл к ступенькам, а оттуда к танцевальной площадке.

Весь этот путь, а шли мы долго, я пыталась понять, как оказалась в этой ситуации и что теперь делать.

Вырваться и сбежать? Но нет, такого унижения демон мне точно не простит А я и так нахожусь у него в чёрном списке. Иначе он не стал бы меня заваливать. Может в этом и был какой-то извращенный смысл. Откажи я ему сейчас, и сразу получила бы билет на вылет из академии.

Никогда. Ничего страшного, потерплю немного. Подумаешь, один танец, ничего особенного… Наверное.

Сказать, что мы оказались в центре внимания, – ничего не сказать. На нас глазели буквально всё. Удивление, шок. сомнения и снова шок.

Где это видано, чтобы демон, да еще обладающий таким высоким статусом, начал танцевать в академии. Да еще снежный танец. И с кем? С обычной студенткой, которую сам же и завалил на зачете всего несколько часов назад.

До чего абсурдная и невероятная ситуация. Я бы, может, и посмеялась, если бы могла выдать из себя хоть звук.

На балу не было студента, который не глазел бы на нас сейчас. Даже музыканты на небольшом балкончике отложили в стороны инструменты и привстали со своих мест, пытаясь разглядеть нашу странную и невероятную пару.

От шепотка, который пронесся по залу, с каждой секундой становясь всё громче, мне хотелось вжать голову в плечи и куда-нибудь спрятаться.

Несомненно. РэДиара все узнали. Я чётко могла услышать его имя. Но вот моя персона пока оставалась неизвестной.

– Кто это?

– Кто она?

– Ты её знаешь?

– Кто?.. Кто?..

Меня не узнали. Пока. Уверена, Джейн и Стай скоро всех просветят о личности таинственной девицы в откровенном голубом платье. Так что это вопрос времени.

Выйдя на середину танцевальной площадки, мы развернулись, встав друг напротив друга. Демон изучал меня, а я его брошку у горла. Красивая такая, и сапфир большой. Дорогой, наверное. И мужчине идёт.

– Расслабьтесь, Теренс, я вас не съем, – насмешливо произнёс РэДиар.

От неожиданности я настолько забылась, что подняла на мужчину взгляд и ответила:

– Я в этом не уверена.

Не надо спрашивать, о чём я думала в этот момент. Вот ни о чем. И поэтому за языком не следила. А когда поняла, что натворила, было уже поздно.

– Ой, – выдохнула я, прикусив губу.

Наверное, надо извиниться.

Хотя, с другой стороны, за что? За правду?

В общем, лучше просто помолчать, оттанцевать с мучительным видом и сбежать.

Желательно на край света и там спрятаться, но по факту – к себе в комнату, забраться под одеяло и делать вид. что ничего не произошло. Если бы это могло помочь.

Демон ничего не сказал, опять странно на меня глянул, хмыкнул и только потом перевёл взгляд на замерших музыкантов, которые свесились с перил, пытаясь нас рассмотреть.

– Музыку, пожалуйста.

Вроде попросил и довольно вежливо сказал, а холодком потянуло. Музыканты дёрнулись, немного побились друг об друга, сумев каким-то чудом не поломать инструменты. Пару раз до меня долетало несколько крепких словец и не очень приличных словосочетаний. Заскрипели отодвигаемые стулья, заныли настраиваемые инструменты.

Первые несколько секунд раздававшиеся звуки сложно было назвать музыкой, скорее какофония. Но вскоре всё поменялось и над залом зазвучал снежный танец.

Очень красивая мелодия и одна из самых любимых не только у меня – у многих других. Даже теплолюбивая Лейла не смогла устоять пред очарованием снежной музыки и магии льда, которая всегда просыпалась с первых же нот.

Я чуть отступила назад, придерживая подол юбки, и выставила правую ножку вперёд, мысленно отсчитывая такт.

Раз- Два-три. Я притопнула ножкой в такт ударным, постепенно успокаиваясь.

А под нашими ногами на прозрачной светящейся площадке начали расцветать ледяные цветы.

В следующую секунду мужчина взял меня за руку и слегка дёрнул на себя. Я крутанулась, прижимаясь спиной к его груди, и часто задышала. Правда, в следующую секунду едва не подавилась воздухом, ощутив у себя на животе горячую ладонь. Не знаю, каких сил мне стоило не дёрнуться и продолжить танец.

Мы синхронно ступили назад, круг, два шага вперёд, не переставая тесно прижиматься друг к другу.

На площадке мы были не одни, под каждой парой расцветал свой собственный цветок. Но я ничего не видела. Перед глазами словно пелена возникла. Да и музыку было сложно расслышать сквозь грохот собственного пульса.

– Спокойнее, не надо так волноваться. – шепнул демон мне на ушко.

Зря он это сделал. Та капля выдержки, что оставалась, исчезла. Охнув, я дёрнулась, наступив ему на ногу каблучком. Но мужчина удержался и даже не вздрогнул от боли. А ведь надавила я ему сильно.

Вновь сменилась мелодия, появились струнные, и, вновь крутанувшись в его руках, я отступила, глядя демону прямо в глаза, которые сейчас не казались осколками льда. Мне показалось или жёлтый ободок стал больше, занимая практически всю радужку?

Рассмотреть я не успела.

Демон внезапно оказался рядом, положив руки мне на талию.

Раз – и я взмыла вверх, откинув руки назад и высоко задрав голову. Подставляя лицо крупным снежинкам, падающим с потолка.

Щекотно.

Я не смогла сдержать тихого смеха, который тут же погас, стоило демону опустить меня вниз. Снова притоп. И мы закружились на одном месте, образуя небольшой снежный вихрь.

Несмотря на антураж, холодно не было. Наоборот, жарко, щеки раскраснелись, и улыбку было сдержать всё сложнее.

Он снова развернул меня к себе, прижимая спиной к груди. И я чувствовала, как ровно и сильно билось его сердце, и моё тоже начало успокаиваться.

Цветок под нами раскрылся полностью, но у меня не было возможности остановиться и рассмотреть его. Наверное, со стороны это выглядело очень красиво и эффектно.

Танец подходил к своему логическому завершению, когда внезапно снежинки, окружавшие нас, вдруг затвердели, превращаясь в кусочки льда, всё быстрее кружащиеся вокруг нас.

Один из них больно царапнул по коже предплечья, оставляя капельки крови.

Вскрикнув, я шарахнулась, попадая прямо в объятья мужчины. – Держись, – вдруг шепнул РэДиар.

Времени спорить не было, как и выяснять, что происходит. Что бы это ни было, ничем хорошим это закончиться не могло. Никогда не слышала, чтобы магия танца была агрессивной и пыталась причинить боль.

Я послушно обняла его за талию, но не обернуться не могла.

Острые осколки окружали нас, соединяясь между собой, словно собираясь заключить в ледяной плен.

А демон начал меняться. Тело стало шире и мощнее. Раздался хруст ткани, и из плеч выросли два огромных крыла, которые бережно укрыли меня, словно кокон.

Стало темно.

– Не бойся, – раздался над головой его голос.

Я даже не успела сказать, что не боюсь, когда его руки сомкнулись у меня на талии и, сделав рывок, мужчина взлетел над залом, разбрасывая осколки в разные стороны. По крайней мере, звон я услышала прежде, чем демон вынес меня прочь из академии.

Шок был таким сильным, что я даже не думала сопротивляться, лишь сильнее вцепилась в него руками, прижимаясь всем телом. Можно было и ногами обвить со страха, но платье не позволяло. Ну а когда шок прошел, сопротивляться было совсем глупо: свалиться можно.

Поэтому я набралась терпения и позволила себя… тащить? Другого слова мне в голову не приходило.

Еще бы знать, куда именно меня тащили. Летели мы не так долго, поэтому разобрать было сложно. Попытки повернуть голову и осмотреться тоже успехом не увенчались. Ветер вперемешку со снегом бил в лицо, да и летели мы слишком высоко, чтобы что-то разобрать.

В конце концов, моим единственным важным занятием было не замёрзнуть. От мужчины, конечно, шло тепло, но мороз и легкость платья никто не отменял.

– Потерпи. – прошептал голос у самого уха. заставив меня вздрогнуть, на этот раз от испуга. – Немного осталось.

Еще один толчок, и мы приземлились. Сначала он, а потом уже и я почувствовала твердую землю под ногами.

В ту же секунду я отцепилась от него и отшатнулась, обхватывая плечи руками. После чего быстро осмотрелась.

– Где мы?

Балкон.

Красивый такой, с белыми перилами в виде небольших пузатых колонн и широкими бордюрами. И совершенно незнакомый. Внизу что-то разглядеть сложно, балкончик выходил во внутренний дворик, и кроме соседних стен и снега увидеть что-то было трудно.

– Зайди внутрь, – велел демон.

Я бросила короткий взгляд на его мощную крылатую тень и, тяжело сглотнув, повернулась.

За моей спиной был широкий вход в комнату в насыщенных тёмных тонах. И даже отсюда я видела, как ярко горел огонь в камине, напоминая о том. как холодно было на улице. Поэтому снова обошлось без споров и расспросов.

Войдя внутрь, первым делом подбежала к камину, протягивая к нему дрожащие руки и блаженно вдыхая, чувствуя, как тепло начинает медленно согревать. Демон последовал за мной, плотно закрыв балконную дверь.

Я была так занята, что даже не отреагировала, когда за моей спиной заскрипело пододвигаемое кресло.

– Присядь, – велел демон.

Я так же беспрекословно села, продолжая протягивать руки к огню. Буквально через пару секунд на мои плечи лёг мягкий светлый плед.

– Спасибо. – поблагодарила я. решив всё-таки взглянуть на мужчину.

Он снял камзол и теперь стоял в одной рубахе, повернувшись спиной ко мне. Я видела рваные следы на белой ткани, в том месте, где прорезались крылья. А ведь я так толком и не рассмотрела его вторую ипостась. Слишком темно было на улице, и лицо скрыто в тени. Зато глаза разглядеть смогла. Все серое из них словно исчезло, и радужка стала полностью золотистой.

Изучала я его недолго, демон повернулся и направился ко мне. неся в руках два стакана с коричневой жидкостью.

– Выпей, – приказал демон, вручая мне один из них.

Мне даже не надо было принюхиваться, чтобы понять, что там алкоголь.

– Спасибо, но я не пью спиртное.

– Сказал, выпей. – заявил тот. усаживаясь в соседнее кресло и тоже пододвигаясь к камину. – Ты замёрзла и можешь заболеть.

– Спасибо, но…

Договорить не смогла, потому что весьма громко и очень некультурно чихнула, едва не расплескав жидкость на себя.

– Ну что я говорил, – самодовольно заявил демон.

Так, ладно, спорить с ним не стала. Всё равно не поможет. Такие, как РэДиар, не воспринимают отказ в любом виде. Но и напиваться не собиралась. А то мало ли что случиться может. Выкрал с бала, притащил меня неизвестно куда, теперь еще и напоить хочет. Всё как по сценарию, которым меня пугала бабушка при каждой встрече.

Я сделала один-единственный крохотный глоток. И тут же закашлялась, захрипела, ловя ртом воздух.

Что за мерзость? Я словно жидкий огонь проглотила, и он теперь медленно пожирал меня изнутри.

– Какая гадость, – выдала я. как только смогла говорить.

– Зато хорошо согревает, – невозмутимо заявил демон.

Так, я вроде бы согрелась, пришла в себя, пора уже прояснить некоторые моменты.

– Зачем вы забрали меня с бала? – задала я первый вопрос, решительно вздёрнув подбородок и смотря ему прямо в глаза.

– Магия танца очень странно среагировала на тебя.

– На меня или на вас? Я танцевала этот танец, и ничего подобного не было.

– Я тоже, – неожиданно усмехнулся демон, откидываясь на спинку кресла и как-то странно меня изучая, вертя в руке стакан со спиртным. – Тогда, выходит, магия среагировала не на тебя и не на меня, а на нас.

Ох, что-то мне совсем не нравилось, как это «нас» прозвучало в его исполнении. И взгляд его не нравился. Было в нём что-то такое… странное и непонятное. Я никак не могла сообразить, что. На меня никто никогда так не смотрел, и это пугало, потому что я не знала, что делать. И что еще страшнее, я не знала, что он будет делать.

– А почему она так отреагировала? – осторожно спросила у него, поставив стакан на подлокотник и кутаясь в покрывало.

Заодно и вырез прикрыла. Демон хоть и не смотрел на него, но всё равно было неловко.

– Не знаю.

По глазам видела, что врёт. Всё он знает, но говорить мне отказывается. Ну и ладно. Проглотим пока и это.

– Но вы могли перенести меня на балкон академии, зачем же было уносить прочь?

– Не мог. Магия достала бы и там.

Кхм, до чего же беспринципный тип.

– Тогда доставили бы в общежитие. Тут недалеко.

– Там нет нормального балкона и приземлиться негде. Здесь удобнее всего.

– А где это здесь? – осторожно уточнила у него, снова осматриваясь.

Обычная комната, темные тона, много дерева, стеллажи с книгами, в углу массивный стол с креслом, обтянутым красным бархатом. На полу пушистый ковёр с красивым орнаментом, на окнах темно-бордовые шторы с золотыми кисточками.

– Это мой дом.

Вспомнив, что на мне маска, я как раз стащила её с лица и так и застыла с ней в руке, ошарашенно хлопая ресницами.

– К-как дом?

И главное, где? В Санторе? Так мы бы не успели туда долететь так быстро. Это я точно знала. До столицы тоже далеко. Так куда он меня потащил и как теперь отсюда выбираться?

– А вот так, – делая еще один глоток, отозвался демон и даже не сморщился. – Он находится на территории академии. Крайний на улице преподавателей. Ректор как раз по соседству живёт.

– Наш ректор? – упавшим голосом уточнила у него.

– Ваш.

Ну то, что на территории академии, – это хорошо. А вот что до общежития мне надо пройти мимо всех учительских домов по главной площади, свернуть на аллею и только потом попасть к нужному зданию – не очень. Да еще зимой и в таком виде.

– И что мне теперь делать? – упавшим голосом спросила я.

Скорее даже у самой себя, чем у него. Демона-то точно мои проблемы мало волновали.

– Греться. – невозмутимо отозвался РэДиар.

Я даже немного разозлилась. Ему-то всё равно, а я и так была в подвешенном состоянии после проваленного зачета.

– Вы хоть представляете, как это выглядит со стороны? – с досадой спросила у него, глядя прямо в серые глаза с золотистым ободком.

– Что именно?

– Моё нахождение здесь!

– И как? – проявил интерес мужчина.

– Будто я пришла отрабатывать проваленный зачет!

Всему виной нервы и шок, а еще страх и потрясение. Ничем иным я свои слова и намёки объяснить не могла. Но сказанного не воротишь, и я… я готова была опровергнуть его низменные желания, если такие имелись.

– Даже так? – спросил он и даже улыбнулся.

Чуть заметно, слегка приподняв уголки губ, но глаза внезапно потеплели, и мне стало еще страшнее. А вдруг я ему сейчас подала идею, как стоит поступить?

– Зачем вы завалили меня на зачете? – прямо в лоб спросила у него и замерла, ожидая ответа.

– С чего ты решила, что я специально завалил тебя на зачете? – поинтересовался мужчина, устраиваясь поудобнее и делая еще один глоток из своего бокала.

– Потому что завалили. И это заметили все.

– Ты не выдержала блиц опрос и не ответила на мой вопрос. Формально он был прав. Но только формально.

– Но остальным вы поставили, хотя их знания и ответы намного хуже моих, – заметила я.

– Они же не претендуют на звание лучшей ученицы своего курса.

– Я тоже на это звание не претендую, – произнесла я совершенно искренне. – Для того чтобы стать лучшей, мне необходимо быть отличницей по всем предметам.

– Ас боевой подготовкой не получается, – вставил демон. – И ты компенсируешь всё теоретическими знаниями. Боевик-теоретик. Неожиданное сочетание.

Я замерла, не зная, что сказать на это. Всё он понял и точно определил моё шаткое положение на курсе.

– Это не запрещено нормами и правилами академии. Я все экзамены и зачеты сдаю вовремя, у меня нет хвостов.

– Но ты не боевик, Теренс. И это знают всё.

Неужели выгонит? Вот так возьмёт и отчислит с курса? Полномочия-то позволяют, и ответить мне ему нечем.

Или… а если это всего лишь прелюдия? И сейчас начнется шантаж. Вот только предложить демону мне нечего.

– Если вы это знали с самого начала. – осторожно произнесла я. – то почему помогли во время дуэли?

– Помог? – Тёмные брови влетели вверх, и взгляд был такой насмешливо- удивленный, что я ни на секунду ему не поверила.

– Магия льда. Я заметила.

– Тогда почему не сообщила об этом сразу после дуэли? Не захотела? А вот это нечестно – сваливать на меня такое.

– Мне бы никто не поверил и…

– Хотела отомстить Коллдею, – понимающе хмыкнул демон, склонив голову набок. Вот эта его проницательность раздражала больше всего.

– Знаете что? – вставая и поддерживая руками плед, решительно заявила я. – Что?

– У меня создаётся такое впечатление, что вы делаете это специально! Мстите мне за то, что я налетела на вас в городе. – закончила я.

– Теренс. скажи мне честно, ты серьёзно думаешь, что я, Нирай РэДиар. высший демон королевства Сантор и проверяющий короля, так заскучал, что решил поиграть со студенткой, которая случайно налетела на меня? – уточнил тот насмешливо.

В его интерпретации это звучало глупо.

Я прикусила губу, села на место и со вздохом спросила:

– Тогда что же вам нужно от меня?

– Значит, в мою искренность и бескорыстность ты не веришь? – уточнил мужчина, и в глубине светло-серых глаз загорелся опасный золотистый огонёк.

На подумать я оставила секунды три. Но нет, мой ответ от этого нисколько не изменился:

– Нет – Хорошо. Давай так: у нас с тобой завтра утром пересдача, не так ли?

– Да, – подозрительно сощурившись, протянула я, продолжая мять в руках уголки пледа.

– Вот тогда всё и обсудим. Ты права, сейчас не место и не время, – закончил демон и. допив, со стуком поставил стакан на подлокотник.

Тишина. Лишь поленья потрескивали в камине.

Я молчала, и он молчал. И так длилось минуты две.

– Что-то еще? – вдруг спросил мужчина насмешливо, поднимаясь с кресла и подходя к столу.

Я проследила за ним взглядом, наблюдая, как РэДиар взял пачку бумаг и принялся её изучать.

И это что, всё? Вот так просто?

– Я могу идти? – уточнила у него, тоже поднимаясь.

– Конечно, – не отвлекаясь, произнёс демон, совершенно утратив ко мне интерес.

– Кхм, – прокашлялась я. неловко потоптавшись на месте.

Перспектива вырисовывалась не слишком приятная.

– Что-то еще, Теренс? – уточнил мужчина, заметив моё замешательство, но от бумаг не оторвался.

– Нет, то есть да… мне очень неудобно, но вы… не могли бы…

– Увереннее. Теренс, увереннее. – поворачиваясь ко мне, неожиданно резко произнёс демон, заставив меня вздрогнуть и замолчать. – Ты же будущий боевик, поэтому будь так любезна говорить чётко и ясно.

Ах так? Хорошо. Будет ему и четко, и ясно, и членораздельно.

– Вы не могли бы одолжить мне ваш плащ? – произнесла я и добавила: – Тёплый. Мужчина медленно осмотрел меня с головы до ног.

– Да, действительно, если ты выйдешь в пледе из моего дома – это будет… прискорбно для моей репутации.

А о моей репутации он не думает?

– Хорошо. – Мужчина щелкнул пальцами, и в воздухе из облака чёрного дыма тут же материализовался небольшого роста человечек с серой кожей и совершенно белыми волосами.

Его лицо было сморщенным, как урюк, глаза маленькие, чёрные и недоброжелательные, длинные острые ушки. Губы тонкие, но я отчетливо видела выглядывающие белые клыки.

– Пикси? – ахнула я недоверчиво, изучая существо.

Я про них только в учебниках читала. Вредный волшебный народец, который обитал в болотах Западных земель, обожал пакостничать и устраивать разные зловредные забавы. Получить его в слуги было большой удачей и редкостью.

– Для вас господин Пинкрайтонспик, – раздраженно отозвался тот и повернулся к демону. – Вызывали, тэар?

– Крайтон. принеси студентке Теренс мой плащ с меховой опушкой, – велел тот.

Пикси снова уставился на меня своими крохотными черными глазками и недовольно сморщился, став еще более морщинистым.

– Студентка. Тьфу!

И исчез в облаке пара.

– У вас пикси? – быстро спросила я.

Ответить он не успел, снова чёрное облачко, и мне в лицо полетел плащ, который я с трудом поймала.

– Выполнено, – пробурчал тот и опять исчез.

– Повежливее, Крайтон, – запоздало заметил демон. – Где твои манеры?

– Ничего… – начала я и, охнув, отшатнулась, когда передо мной у самого лица возникло небольшое чёрное облачко, из которого вылезла голова пикси.

– Пожалуйста. Спасибо. Всего доброго! – процедил тот и снова исчез.

Мне оставалось только хлопать глазами от удивления.

Вот это да! Действительно своеобразный народец.

– Прошу прощения. Крайтон не любит гостей, особенно женского пола, – извинился мужчина, подходя ближе и протягивая мне маску.

Я что, её уронила? Ведь только недавно в руках держала.

– Ой, спасибо.

– Она зачарована. Никто тебя не узнает и не сможет описать, – пояснил РэДиар. – Так что не волнуйся, твоя тайна останется нераскрытой.

– Спасибо, – еще раз поблагодарила я. отлично понимая, что всё скрыть не удастся.

Наверняка все уже знают, что за маской скрывалась я. Джейн и Стай точно не станут молчать. Но хотя бы моё путешествие из дома демона останется секретом.

– Идём, провожу, – предложил демон, когда я накинула на плечи его тёмный плащ с белой окантовкой и надела маску.

Выйдя в коридор, мы спустились по лестнице в холл, а оттуда было совсем недалеко до двери.

– До завтра, Теренс, – произнёс демон напоследок.

Я даже не остановилась, осторожно спустившись по ступенькам.

Ходить по льду на шпильках было то еще удовольствие. Надо было, наверное, у него еще и ботинки попросить. Вдруг нашелся бы мой размер.

Но дверь за спиной захлопнулась, а меня ждало путешествие к общежитию.

Глава шестая

Путь до общежития занял около пятнадцати минут.

Из минусов: было холодно, неудобно и хотелось быстрее вернуться в комнату, упасть на кровать и не двигаться до утра. Корсет страшно давил, широкая тяжелая юбка путалась, туфли скользили, каблуки мешали удержать равновесие, а плащ согревал мало. И любой порыв ветра заставлял ёжиться и дрожать.

Из плюсов… В данный момент я могла придумать лишь один. Меня не узнали. Мало того, меня просто проигнорировали. Все. кого я встречала на своём пути.

Сначала у самого общежития я случайно наткнулась на влюбленную парочку, которая зажималась по углам и глупо хихикала.

Моё появление их нисколько не заинтересовало. То ли действительно маска сработала, то ли они были слишком заняты друг другом.

Следующими были два студента, которые пронеслись мимо меня, едва не сбив по пути, когда я открывала дверь общежития. То ли сбегали от кого-то, то ли просто спешили, но на меня внимания снова не обратили, продолжая пересмеиваться между собой.

Но больше всего меня впечатлила комендант нашего общежития. Мисс Помпри была огромной зеленой кожей трольчихой с выпученными глазами и острыми клыками, торчащими из-под нижней губы выпирающей челюсти. Её тёмно-зелёные волосы были собраны на макушке в короткий хвостик, напоминающий пальму. Из-за этого голова казалась еще более приплюснутой, а уши больше.

Её все боялись и старались не попадать под горячую руку. Уверена, моё появление её бы точно заинтересовало, но она лишь скользнула скучающим взглядом и продолжила изучать старый потрёпанный журнал, на первой странице которого было написано: «Магическое вязание для начинающих, как приВЯЗАТЬ к себе избранного».

Надо же. в это кто-то еще верит? Чистой воды шарлатанство. Но сказать подобное мисс Помпри в лицо мог только самоубийца.

Поняв, что моя персона коменданта совершенно не заинтересовала, я начала медленно красться к входу на лестницу, стараясь не цокать каблуками и готовая в любой момент броситься бежать. Но этого не потребовалось.

То ли чтение журнала по магическому вязанию было таким интересным, то ли это магия демона постаралась, но мне позволили удалиться. Переспрашивать и привлекать к себе лишнее внимание я точно не собиралась, поэтому, приоткрыв дверь, незаметно проскользнула на лестницу, оттуда по ступенькам на нужный этаж Пробежала по коридору, вздрагивая от каждого шороха и шарахаясь от любой тени.

А вот и наша комната.

Распахнув дверь, я влетела внутрь, закрыла её за собой и с облегчением вздохнула.

Ура, я всё-таки добралась.

Как оказалась, зря расслабилась.

– Вот она! – раздался гневный крик за спиной, и над головой вспыхнул яркий свет ослепляя на мгновение.

– Явилась!

Вот проклятье!

– Привет – натянуто улыбнувшись, произнесла я и медленно повернулась. – Вы рано.

– Даниэлла Теренс! Мы требуем объяснений! – решительно заявила Элис, вскакивая с кровати, на которой сидела до моего прихода.

– И пока вежливо и без применения силы. – вставила Лейла.

Южанка стояла, прислонившись к стене спиной и воинственно скрестив руки на груди. Вид у неё был очень решительный.

Что за наказание! А счастье было так близко.

– И каких объяснений вы от меня ждете? – спросила я, снимая сначала маску, а потом уже чужой плащ.

Его для удобства я повесила на сгиб локтя. А маску продолжала держать в руке.

Спрятать в карман её я не могла, бросить на кровать… мне это показалось неправильным. А вдруг демон потом потребует её назад? И все равно, что маска моя, чары-то на ней демонические.

– Она еще спрашивает. – фыркнула Лейла. – Ты танцевала снежный танец с демоном!

– Это Элис виновата, – тут же выдала я. бросив взгляд на блондинку. Посмотрела на неё и южанка. Подозрительно так.

– А я-то тут при чем? – возмутилась альва. – Даниэлла, не переводи разговор!

– А кто всё это затеял? – обиделась я. – Не ты ли говорила, что будет весело станцевать один-единственный танец с первым встречным? Ну вот! Я станцевала! Правда весело?

– Не очень. – заметила Лейла. – Если честно, то я от тебя такого не ожидала, Дэнни.

– Я сама от себя такого не ожидала. – мрачно заметила я, подходя к своей кровати, продолжая при этом удерживать плащ.

И не холодно совсем, а всё равно опустить не могла.

– Мы думали, что ты поймаешь кого-нибудь из знакомых, уговоришь потанцевать один танец и сбежишь, – заметила Элис.

Хорошо же они меня изучили. Ведь именно так я и собиралась поступить. Станцевать с Тимом и уйти. Вот если бы он не подвел меня в последний момент и вовремя явился к выходу на террасу, то все было бы хорошо.

– Хотели первого встречного – вот и получилось. – повторила я.

– А ты что, не видела, кого приглашала? – с любопытством спросила Лейла, наблюдая за мной.

Ещё один промах.

– Нет – И как ты только так умудрилась? – продолжала допытываться смуглянка.

– Если бы я только знала. – с тоской произнесла я. – Просто не посмотрела, оттарабанила половину заготовленной речи и только тогда поняла, что натворила.

– М- Да. ситуация, – проговорила Лейла, сочувственно на меня глянув.

– А знаете, что удивляет меня? – неожиданно спросила Элис, которая до этого просто наблюдала за нами.

– Что? – повернулась я к ней.

А плащ всё еще был у меня на локте, а маска в руке.

– Почему РэДиар согласился! – торжественно произнесла альва. подняв указательный палец вверх.

Подруга всегда умела зрить прямо в корень, отсеивая самое главное.

– Он тебе сказал? – тут же спросила Лейла. – Объяснил свой поступок?

– Когда демон что-то кому-то объяснял? – кисло улыбнулась я. – Сказал о том, что не смеет отказывать, когда приглашают на снежный танец. Обычная отговорка.

– Интересно. – задумчиво произнесла Элис. – А плащик его ты сейчас держишь?

– Что? – ахнула я. отшатнувшись, отчего плащ выскользнул из рук и начал подать вниз.

Мне только чудом удалось поймать его у самого пола.

– Это плащ РэДиара? – быстро спросила Лейла, и глаза её загорелись. – Невероятно!

– Ничего невероятного. Обычная любезность. На улице холодно, идти далеко, вот он и одолжил один из своих плащей, – как можно равнодушнее ответила я.

Как будто мне каждый день демоны плащи одалживают – А откуда ты шла? – невинно уточнила Элис.

– Неважно.

– Очень даже важно, – вмешалась Лейла. – Дэнни, это же просто невероятное приключение. Ты случайно пригласила на танец высшего демона. Он ответил согласием. Вы танцевали снежный танец, и тут вдруг что-то случилось… Кстати, что произошло? Почему магия танца на вас ополчилась?

– Не знаю. РэДиар ничего толком не объяснил. А вы что-нибудь заметили? – спросила я, поочередно взглянув на подруг.

Те синхронно покачали головами.

– Разве только то, что вы весьма гармонично смотрелись с демоном. – многозначительно протянула альва.

Лайла тоже усмехнулась.

– А как он бросился тебя спасать от ледяной магии.

– Девочки, прекратите издеваться, – обиженно произнесла я, присаживаясь на кровать Маска и плащик рядом. – Я и так не знаю, что делать. Вы хоть представляете, что будет завтра?

– А что будет завтра? – спросила Элис.

– Как что? Все и каждый будут считать своим правом обсудить меня и демона. Особенно после заваленного зачета.

– Ас чего ты решила, что тебя будут обсуждать? – поинтересовалась Лейла. – Насколько мне известно, тебя не узнали.

– Точно, – кивнула альва. – Все обсуждают демона и его таинственную спутницу. Про тебя никто не подумал. Согласно официальной версии, ты рыдаешь у себя в комнате и проклинаешь свою жизнь.

– Какие только варианты не предлагают, – рассмеялась южанка. – Мне больше всего понравилось предположение о беглой принцессе демонов, которая пересекла границу, пошла на такие риски – и все ради того, чтобы станцевать всего один танец с возлюбленным.

– У демонов нет принцесс, – заметила я – Зато так романтично. Разлученные возлюбленные, которые совершили невозможное, но встретились и закружились в волшебном танце.

– Лейла, ну хватит уже! – возмутилась я, не в силах больше терпеть её шуточки. – Поверь мне, даже если сейчас никто не знает, что под маской скрывалась я. то очень скоро узнают Джейн и Стай точно молчать не будут.

– А при чем тут эти двое? – быстро спросила Элис.

– Стай понял? Не может быть, – переспросила Лейла. – По-моему, вырез твоего платья отбил у него последние мозги.

– Джейн узнала меня по маминому колье. – пояснила я. – А Стай в этот момент оказался рядом. И этого он мне точно не простит.

– Ого. Ладно, самое главное, Дэнни, не надо отчаиваться. Мы обязательно что-нибудь придумаем, да, Элис?

– Конечно, – согласилась подруга. – Вот только…

– Что? – сразу напряглась я. ожидая новых неприятностей.

– Вот только ты нам так и не сказала, куда тебя так эффектно отнес РэДиар, – задумчиво произнесла блондинка.

– Почему тебя это так интересует? – осторожно спросила я.

Уж слишком пристальное внимание подруга уделяла моим взаимоотношениям с демоном.

– Хотя бы потому, что ты так принципиально это скрываешь. Ну так что? Что это за такое таинственное место, о котором ты боишься нам сказать?

Промотать точно не удастся.

– К себе домой. – со вздохом призналась я.

– Я так и знала! – победно усмехнулась Элис.

– Ох, неспроста see это. – заметила Лейла. – Сдается мне. мы чего-то не знаем. И что теперь делать?

– Ничего, завтра пересдача, где он обещал ответить на некоторые мои вопросы.

– Думаешь, ответит? – не поверила альва.

– Не знаю, но на пересдачу мне в любом случае надо идти.

– Мы поможем. – решительно заявила Лейла.

– Спасибо, девочки. Помощь мне точно понадобится.

Следующим утром я шла в общую столовую как на казнь. Медленную, мучительную и неотвратимую.

– Уверена? – спросила Элис, наблюдая за тем, как я уже в третий раз подошла к двери, ведущей коридор.

Я вновь постояла возле неё, посмотрела, развернулась и отошла к окну.

– Что? – нервно просила у неё.

– Может, не пойдешь? Мы принесем что-нибудь. Пирожки, пару бутербродов, фрукты, – предложила подруга, продолжая за мной наблюдать. – Что скажешь?

– Элис права. – заметила Лейла. – Тебе совсем не обязательно идти.

– Конечно, – фыркнула я. – И дать им всем еще одну причину поиздеваться надо мной. Нет уж. Пойду и встречусь со своими страхами лицом к лицу. Все равно отсидеться не получится.

– Самое главное – сохранять лицо, – посоветовала южанка, убирая волосы в узелок на макушке. – Равнодушное и спокойное. Сама знаешь, как это раздражает сплетников.

– Знаю, – вздохнула я, теребя верхнюю пуговичку комбинезона. – Но так будет лучше. Я и так столько лет пряталась.

– РэДиар хорошо на тебя повлиял, – заметила вдруг Элис, заставив меня вздрогнуть и резко обернуться.

– Не смешно, – прошипела я.

– Какая нервная. – хмыкнула та Комментировать я не стала и вновь направилась к двери. Уже в четвёртый раз за утро.

– Пошли? – спросила Лейла, подходя ближе и становясь рядом.

– Пошли.

Путь до столовой, которая находилась в соседнем здании, занял около десяти минут. То тут, по том сновали студенты, возбужденно переговариваясь.

До нас то и дело доносились слова "вчерашний бал", "демон", " незнакомка в маске", " снежный танец". Но мое имя не упоминалось. Ни разу. Я старательно прислушивалась.

Мало того, на нас никто не обращал внимания. Кто-то здоровался, другие просто кивали, а кто-то показательно игнорировал. Как всегда.

– Странно, – пробормотала я. смотря, как нам навстречу прошла одна из самых ярких сплетниц нашего курса.

Худощавая брюнетка в окружении подруг пробежала мимо нас. жадно обсуждая произошедшееее на балу, и… меня снова проигнорировали.

– Ничего не понимаю.

– А по-моему, всё понятно, – заметила Лейла. – Тебя не сдали. – Но почему?

– Можешь спросить сама. – сказала Элис, когда мы зашли в просторное помещение столовой.

Она находилась на первом этаже и была очень большой и светлой. Высокие потолки, круглые колонны по всему периметру. На противоположной от широкой двухстворчатой двери стороне располагались раздаточные столы и вход в кухню.

Все остальное помещение занимали небольшие круглые столики в окружении простеньких деревянных стульев с ажурными спинками.

Взяв поднос из общей пачки, мы встали в очередь.

– Сегодня тетя Далин дежурит, – принюхиваясь, заметила южанка. – Значит, можно всё брать и не бояться потом сутки мучиться от боли в животе.

Тетей Далин мы звали полную гномиху со сварливым характером и отличными кулинарными навыками.

– Кто что будет брать? Жаркое пахнет бесподобно.

– Я возьму овощной салат с вареной индейкой, – отозвалась Элис, – и мусс из ягод.

Дэнни, а ты?

– Что? – спросила я рассеянно.

Пока мы стояли в очереди, я успела найти за одним из столиков Джейн.

Рыжая кузина сидела в окружении подруг, раздраженно мешая воздушный десерт маленькой ложкой. Увидев меня, она словно окаменела, презрительно скривила пухлые губы и отвернулась. Интересная реакция.

– Дэнни! – снова позвала меня Элис. – Ты меня слышишь?

– Слышу. Чего кричишь?

– Что будешь брать?

Я перевела взгляд на полки. Денег у меня было не так много. Значит, надо было брать что-то сытное и не очень дорогое.

– Пирог с овощами и фаршем. И компот.

Через пару минут, оплатив заказ, мы сели за ближайший свободный столик.

– Кажется, о тебе никто не знает. – заметила Лейла, отрезая кусок мяса.

Только южанка могла есть такое на завтрак. Но подруга была известной мясоедкой и могла есть его в любое время суток в больших количествах.

– Я могу понять, почему Тим промолчал, но у Джейн какие причины? – пробормотала я, найдя взглядом мрачную кузину.

– Ошибаешься, всё очень даже понятно, – произнесла Элис, нацепив лист салата на вилку и пристально его разглядывая.

– Поясни, – попросила я – Посмотри вокруг. Произошедшее на балу и ваш феерический полёт стали главной новостью и останутся ею еще надолго. Ты. сама того не подозревая, стала звездой.

– И что?

– Джейн никогда не сделает тебя звездой. – заметила Лейла. – А это точно придаст тебе популярности.

– Да какая популярность? Расстройство одно, – заметила я. – Мне это не нужно.

– Мы знаем. Но твоя кузина думает иначе.

Я отломила небольшой кусочек от пирога, не спеша отправить его в рот Просто чуть сжимала упругое тесто и разжимала.

– А Стай?

– Думаю, ты можешь сама его об этом спросить. Причем прямо сейчас. – заметила Элис, кивнув мне за спину.

Обернувшись, я увидела парня, который с решительным выражением на лице пробирался к нашему столику.

– О нет – простонала я.

Этот молчать не будет и точно убьет. И наличие свидетелей точно не остановит Помощь пришла оттуда, откуда не ждали.

– Теренс?

Возле нашего столика появился первокурсник.

– Что? – вздрогнув, выдала я.

– Тебя РэДиар вызывает Прямо сейчас.

– Бегу! – бросив кусочек пирожка на тарелку, крикнула я и бросилась прочь из столовой.

Радость была такой сильной, а облегчение настолько огромным, что мозг сработал не сразу. Я успела выбежать из столовой, подняться на один этаж по широкой лестнице, оттуда к коридору, который соединял между собой два здания. Всё это заняло у меня около пяти минут. И только оказавшись в учебном корпусе, я поняла, что понятия не имею, куда идти дальше.

– Вот дура, – мрачно охарактеризовала себя я. стоя посреди небольшого холла.

И что теперь делать? Возвращаться назад в столовую? Туда, где меня ждал пышущий гневом Стай? Не самая лучшая идея. Тогда что? Стоять и ждать, когда взбешённый от долгого ожидания демон сам бросится на мои поиски? Или лучше самой ходить по аудиториям?

– Точно дура. – вздохнула я, рассеянно потирая ноющий затылок, не зная, что делать дальше.

– Ну хоть какой-то от тебя толк. – раздался противный писк, заставивший меня вздрогнуть. – Ошибки свои признаешь. Значит, не так безнадёжна, как казалось на первый взгляд.

Не может быть!

Подняв взгляд выше, я увидела под потолком пикси, который сидел на огромной люстре и раскачивался туда-сюда.

– Здравствуйте, – пролепетала я.

– Здрасте, – ответил тот совершенно невозмутимо.

В его когтистой руке была гроздь зеленого винограда, которую он меланхолично жевал.

– А вы здесь по какому поводу? – осторожно спросила у него.

Удивительно, но в холле мы были одни. И куда делись все студенты? Спят гуляют едят?

– Тебя жду.

– Зачем?

– РэДиар требует тебя к себе.

– Где? – с надеждой спросила у него.

– Аудитория сто семнадцать. Знаешь, где это?

– Знаю, – с облегчением произнесла я и, прежде чем броситься бежать, поблагодарила: – Спасибо.

Тот снова хмыкнул и, не попрощавшись, исчез в облачке черного дыма.

До нужной аудитории я добралась через пару минут. Несколько секунд ушло на то. чтобы пригладить волосы и поправить комбинезон.

– Разрешите? – спросила я, постучав и сразу открыв дверь.

– Опаздываешь. Теренс. – произнес демон, который сидел за столом.

Тёмные волосы зачесаны назад. Одет во всё черное, только булавка у горла из чистого серебра.

– Прошу прощения за что, что заставила вас ждать, – произнесла я. подходя ближе.

– Присаживайся, – указав на соседний стул, предложил мужчина и забарабанил пальцами по столешнице.

В окружающей тишине это прозвучало неожиданно жутко.

– Спасибо.

Я присела на самый краешек стула, сложила руки на коленях и принялась ждать. И так целую минуту. Сложно думать, когда на тебя так смотрят А демон смотрел.

Пристально, оценивающе и очень странно. Кожа на щеках начала пощипывать и гореть, добавляя не слишком приятных ощущений к уже имеющимся.

– Вы хотели провести опрос. – заметила я. когда молчать больше не было сил.

– Я передумал.

– Почему?

РэДиар откинулся на спинку стула и предельно честно ответил:

– Потому что считаю, что тебе с таким уровнем навыков не место на боевом факультете.

Я вздрогнула и тяжело сглотнула. Неужели это конец?

– Вы не можете… не можете меня отчислить.

– Теренс, ты же отлично знаешь, что могу.

Я зажмурилась, чувствуя, как все холодеет в груди. Действительно может. И я противостоять ему не смогу. Никто не сможет Что ж мне так не повезло? Ведь до выпуска осталось всего несколько месяцев.

– Тогда мне лучше уйти, – произнесла чуть слышно, собираясь встать.

– Сидеть! – резко приказал тот – Я не закончил, Теренс.

– Что вы еще хотите?

"Как вы еще хотите меня унизить?' – У тебя есть одна возможность остаться на факультете. Если ты захочешь, естественно.

– Что я должна сделать? – осторожно поинтересовалась у него.

Я слышала о том, что некоторые преподаватели делали весьма неприличные предложения своим студенткам, но никак не думала, что подобное коснётся и меня. Где я и где демон?

– Помочь мне, – отозвался РэДиар спокойно.

Помочь?

Мне хотелось громко рассмеяться, показать ему не слишком приличный жест и. гордо развернувшись, уйти, не забыв при этом хлопнуть дверью. Я могла бы это сделать, но тогда бы шанса удержаться в академии не осталось. И что мне делать с гордостью, когда будущее рушится, подгребая под собой все мечты и надежцы?

Поэтому я осталась стоять, смотреть в насмешливые серые глаза демона и мысленно проклинать его. Я даже на Стая так не злилась, хотя он упорно доводил меня столько лет.

– Что вам нужно?

– Твой отец Колин Теренс.

Ну вот ему опять удалось меня удивить. Брови против воли поползли вверх, выдавая степень недоумения. Чем больше я с ним общалась, тем сильнее не понимала.

– А при чём тут мои отец? Он погиб несколько лет назад Гений до мозга костей, работяга и энтузиаст, о еде и делах насущных он думал в последнюю очередь, не оставив мне после гибели ничего, кроме долгов. Отец считал, что будет жить вечно и о будущем подумает когда-нибудь потом. Да и какое будущее, когда его так влекло прошлое.

– Твой отец был известным лингвистом, специализирующимся на древних языках.

Его труду принадлежат несколько учебников по изучению мёртвых языков. – продолжил перечислять демон. – Например. «Пособие по дианрскому миру. Тайны рисунков гробницы Данари».

Мы тогда провели несколько месяцев в болотах, которые сейчас находились на месте древней цивилизации. Комары, ядовитые змеи, отсутствие пресной воды и жуткая духота, от которой даже работники падали в обмороки, что говорить о нас.

Неизвестно, сколько бы я еще там провела, но в один ужасный или прекрасный день я подхватила какую-то лихорадку, и меня срочно отправили к бабушке на лечение и восстановление. Мама же так и осталась с отцом, поддерживая его во всём. Как всегда. Его вечная тень и верная помощница. Наверное, она знала, что без неё он совсем пропадет. Некому будет напомнить о еде. уложить спать и так далее.

– И что?

– Твой табель за первый курс. – РэДиар показал листок бумаги с моими оценками. – Пять с плюсом по языковедению. Высший балл и хвалебная характеристика.

Профессор Нептан хорошо отзывался о твоих способностях и сетовал, что ты отказалась продолжить обучение в этой тематике.

Отказалась. Я видела, к чему приводит работа с языками, и не хотела такой же жизни, которая была у моих родителях. Честно говоря, одна мысль о том, чтобы продолжить дело отца, вызывала у меня приступ паники.

Мама отказалась от сытой и богатой жизни, перспективного жениха, который был вынужден сделать предложение её младшей сестре, и сбежала с бедным студентом, оставив родных и поставив крест на собственном будущем. Отца все считали чокнутым. Ну какой нормальный студент откажется использовать свой магический потенциал, занявшись изучением мёртвых языков? А ведь ему прочили хорошее будущее, предлагали работу, но папа был выше денег и прочих благ.

– Профессор Нептан преувеличивает мои возможности, – сухо отозвалась я.

Мужчина чуть сощурился и недовольно произнёс:

– Давай перейдем сразу к делу, Теренс. Отец учил тебя древнему языку?

– Учил. До него мне далеко, но кое-что я помнила. Мы часто путешествовали, и не вникать в работу отца я не могла. Поэтому да, я кое-что помню.

Иногда даже больше, чем мне хотелось. В детстве я обожала его истории и с азартом изучала всё новые и новые иероглифы. Но потом это прошло. В отличие от отца, я была реалисткой.

– Отлично. Поможешь, и я гарантирую тебе не только успешное окончание академии, но и хорошую должность у меня. Конечно, при условии, что ты будешь работать на пределе своих возможностей и не станешь никому распространяться о роде деятельности, который я на тебя возложил.

– Работу? у вас? – не поверила я. пропустив всё остальное.

И кто бы поверил? Зачем демону брать на работу неудачницу-боевичку, которая, кроме теории, ни на что не способна.

– Да. Поступишь в штат в качестве лингвиста по древним языкам.

Как-то всё это звучало странно и подозрительно. Мне никогда не везло. Совсем. И в удачу, которая вдруг обратила на меня свой лик, я не верила. Слишком невероятно это звучало.

– Есть более уважаемые профессора. Зачем вам я?

– Ты дочь Колина Теренса. а он единственный, кто хоть как-то пробился в расшифровке дианрских рисунков. Другого такого специалиста больше нет.

– То, что я его дочь, не делает меня таким же специалистом. – заметила я.

Вот глупая. Надо было хвататься за это предложение. Работа в подчинении демона, пусть даже такого гадкого, как РэДиар, была пределом мечтаний. Это стабильная зарплата, жилье, столица и опыт. Даже если он уволит за профнепригодность после окончания обязательных пяти лет работы, я всё равно смогу хорошо устроиться.

– У тебя есть начальные знания, потенциал и желание.

– Желание? – переспросила я.

– Да. Ты же хочешь вырваться из привычной жизни и стать кем-то большим? – насмешливо поинтересовался демон.

– Д- Да. Хочу. – кивнула в ответ. – А когда приступать?

– Сегодня. – отозвался мужчина, складывая бумаги в папку. – Придёшь ко мне сегодня после обеда.

– К вам? – не поняла я. – В кабинет?

Надо будет узнать, где его кабинет Он ведь должен быть.

– Ко мне домой, – припечатал РэДиар, поднимая на меня глаза. И я вздрогнула, невольно попятившись назад.

– К вам домой?

Мне даже думать было страшно, что обо мне подумают все. А ведь скрыть это не получится. Все студенты будут знать о моих вылазках в дом демона. А так как рассказать правду я никому не смогу, то они точно придумают разные варианты, причём не самые приличные.

– Да. Там удобнее работать. Ты против?

Очень против, но как сказать помягче и так, чтобы он не обиделся и не взял своё предложение обратно?

– Студенты, – начала я не очень уверенно. – и преподаватели… они будут искать причины нашего общения. Это может плохо сказаться на вашей репутации.

О своей я молчала. От неё не останется и следа. И пусть обо мне никогда ничего хорошего не говорили, но всё равно было обидно. Клеймо шлюхи никому не нравилось.

– Ты беспокоишься о моей репутации? – усмехнулся тот. оставив бумаги в покое и соединив руки, палец к пальцу.

– А вас она не волнует? – нервно спросила я, чувствуя, как вновь загорелись щеки.

– Слухи о том. что я кручу роман с молоденькой выпускницей, заставив её таким образом отрабатывать заваленный зачет, так? – продолжал спрашивать демон, и чем больше он говорил, тем сильнее я краснела, чувствуя себя еще большей дурой.

– Теренс. ты же отлично знаешь, что в это мало кто поверит. Ты не тот типаж который обычно привлекает мужчин. Даже ради зачета и от скуки.

Обидно. Так, что слёзы встали у горла и стоило больших трудов удержать их. Я лишь сильнее задержала дыхание, надеясь, что это поможет.

– Да. кстати, у тебя есть другая одежда?

– Ч-что? – прохрипела я. с трудом шевеля губами.

Так меня еще никто не унижал.

Ох, как я ненавидела его в этот момент. Словами не передать. Да. я не красавица и далека от идеала, но при этом была девушкой, а он мужчиной, который наивно считал себя деликатным аристократом с идеальными манерами. Должен же РэДиар был проявить хоть немного уважения! Солгал бы, в конце концов. И то было бы не так обидно.

– Этот комбинезон тебе не идёт. Есть другая одежда? Юбки, блузки, платья?

И снова это безумное желание показать непристойный жест, крикнуть и гордо удалиться. Я подавила и его. Ничего, потерплю. Конечная цель стоит и не таких жертв.

– Есть. – процедила я.

Ну хоть один плюс был. Плакать мне больше не хотелось.

– Отлично. Раз вопросов больше нет, то можешь быть свободна, – отозвался демон и снова уткнулся в бумаги.

Прощаться я не стала. И не сказала ничего, лишь развернулась и направилась к выходу, стараясь не делать резких движений. Впервые в жизни я была так близка к истерике. Куда делось моё равнодушие и спокойствие? Где хладнокровие? Мне хотелось рвать и метать.

Кошмар. Я не узнавала себя. Не понимала. И от этого еще больше злилась.

Ничего, справлюсь, полностью погружусь в работу, и там времени думать о гадском демоне не будет. Работа и только работа.

Открыв дверь, я вышла в коридор и принялась закрывать её. И надо было мне в этот момент взглянуть на демона.

Я была совершенно уверена, что он так занят своими бумажками, что уже забыл о моём существовании. Но как бы не так. Оказывается, демон смотрел мне вслед. И этот взгляд… не знаю, как его описать.

На меня никто никогда так не смотрел. Жадно, предвкушающе, словно обещая что-то. Не только мне, но и себе.

Поняв, что я его заметила, демон едва заметно вздрогнул, и взгляд тут же стал ра вн одуш но-скучающи м.

А я… я хлопнула дверью и отшатнулась.

Проклятье, что происходит?

Глава седьмая

Не помню, как вернулась в комнату. Просто шла и пришла. А там меня ждал новый сюрприз. Вся наша комната была заставлена цветами. Крохотные букетики самых разных цветов (розы, гортензии, ромашки, флоксы и другие) были везде: на столе, тумбочках, подоконнике. Парочка лежала на кровати Элис, которая трогала их пальчиками и периодически утирала слезы. Рядом с ней стояла хмурая Лейла, держа в руке стакан с водой.

Все мои сомнения и страхи сразу ушли на второй план.

– Что случилось? – закрывая за собой дверь, спросила я.

Видимо, что-то совсем ужасное, потому что плачущей я не видела Элис никогда.

Даже в прошлом году, когда она на практике подвернула ногу, которая сильно распухла, потому что не была оказана вовремя медицинская помощь (её напарники истратили все накопители и были вынуждены ждать прибытия куратора), альва не проронила ни слезинки. И когда на первом курсе угодила в яму со змеями, тоже сохранила выдержку. Элис, несмотря на свою хрупкость, была стойкой девушкой и очень смелой. А тут вдруг слёзы.

– Ревет – сообщила Лейла, вручая подруге стакан с водой.

– Я вижу, – подходя ближе и присаживаясь рядом с Элис, ответила ей. – Но почему? Что случилось? Откуда цветы?

– От поклонников. – кисло ответила южанка, возвращаясь к своей кровати и падая на неё.

А Элис снова всхлипнула и громко высморкалась в белый платок.

– От кого? – не поверила я. – От каких поклонников?

– Наших. Кто же знал, что после бала они решат приударить за нами, – ответила Лейла и достала из ближайшего пёстрого букета крохотную открытку. – Еще и стихи пишут. Ты только послушай. «Твои глаза как два агата, манят меня своей красой. Я буду верить, что когда-то ты позовешь меня порой!» Что за ерунда?

– А по-моему, очень мило. – стараясь сдержать улыбку, заметила я. – Вы явно смогли впечатлить их.

– Очень глупо! Полный бред! – отбрасывая карточку в сторону, заявила та.

– Изверги! – прокомментировала Элис глухим от слез голосом. – Столько цветов загубили!

Кажется, я начала кое-что понимать.

– Ты из-за цветов так расстроилась? – осторожно уточнила у неё.

– Они же живые! Были… – заявила Элис и снова всхлипнула.

– Теперь ты меня понимаешь? – страдальчески закатив глаза, простонала Лейла. – Это я еще сумела её остановить, когда она хотела этих кавалеров придушить.

– Убила бы! – произнесла альва, и зеленые глаза загорелись кровожадным огнем. Я даже поёжилась немного.

– Это было очень неразумно с их стороны.

Элис снова высморкалась и взглянула на меня.

– Как сходила к РэДиару?

– Точно! – поддержала её Лейла, привставая. – Получилось? Он поставил тебе зачёт?

– Нет, – отводя взгляд, произнесла я и, встав с кровати, прошлась по комнате. – Не поставил. И назначил отработку.

– Какую отработку? – переспросила Элис.

– Пока не знаю. Сегодня сообщит… у себя дома, – ответила я, подходя к шкафу и начиная в нем копаться.

Надо было найти платья. Демону же не понравился мой комбинезон. Гад крылатый!

Девочки некоторое время молчали, а потом Лейла произнесла, осторожно подбирая слова:

– Дэнни, а почему у него дома?

– Там удобнее работать. – не поворачивая головы, сказала я.

– И всё? В кабинете тоже можно хорошо поработать. Ты же понимаешь, что это. – Элис запнулась на мгновение и продолжила: – Неприлично.

– Понимаю и сказала ему об этом.

– И что? – спросила альва.

– Ничего, сказал, что такие, как я, его не интересуют, – ответила я, поворачиваясь к ним с ворохом одежды. – И мне опасаться за свою честь не стоит. Никто в здравом уме не подумает, что у великого РэДиара может быть интрижка с неказистой студенткой.

– Так и сказал? – не поверила Лейла.

– Дословно.

– Козел!

В этом я с подругой была полностью солидарна. Самый настоящий высокомерный, чванливый козел с полным отсутствием такта. Но от него сейчас зависело моё Первая проблема обнаружилась почти сразу, стоило только примерить пару своих старых платьев. Я не надевала их очень давно. Когда обучаешься на боевом факультете и находишься на полном попечении академии, то почти не вылезаешь из специального комбинезона. Разве что постирать и почистить.

Небольшое послабление было у студентов во время каникул, но я никуда не выезжала, а с бабушкой мы только переписывались.

Именно поэтому дискомфорт и треск старой ткани стал для меня полной неожиданностью. Я ведь точно помню, что после смерти родителей сильно похудела и все вещи висели на мне, как на палке. Это что получается? Я толстая?

– Это что? – ахнула я, пытаясь поднять руки. – Это как? Получается, я поправилась?!

Но ткань еще сильнее натянулась и снова затрещала. Я тут же прекратила попытки и застыла изваянием.

– Нет. – широко улыбнулась Лейла. – Ты просто выросла. Округлилась в нужных местах.

И ручками так показала, в каких именно.

– Очень смешно, – фыркнула я, опустив взгляд на грудь. Опять она виновата! Выросла на мою голову!

– Лейла, – укоризненно произнесла Элис, подходя ближе. – Прекрати! Сама же видишь, ситуация сложная, надо помочь. Но кое в чем ты права: платье Дэнни мало. И сильно.

– Когда она успела так вырасти? – пробурчала я и попробовала хоть немного ослабить давление на грудь, оттянув ткань.

И как результат – разошедшиеся по шву рукава. Зато легче стало.

– О нет…

– Не расстраивайся, оно всё равно тебе мало. И дело не только в груди, ты нарастила мышечную массу. – заметила Лейла и подняла с кровати другое моё платье, быстро осматривая. – Думаю, с этим случится то же самое.

– Отлично. И что мне теперь делать? – спросила я, плюхаясь на кровать. И снова треск ткани, на которую никто уже не обратил внимания. – Где мне найти новую одежду за несколько часов? Единственное, что мне впору, – это бальное платье. А его я точно не надену снова.

Плюс ко всему у меня не было денег.

– Это конец, – откидываясь назад и устремив взгляд в потолок, подытожила я.

– Подожди паниковать, – заметила Элис. – Мы можем одолжить тебе свою одежду.

– У нас совершенно разные фигуры.

– Но попробовать можно. Юбка у тебя есть, и ты в неё помещаешься. А блузку не так сложно подобрать.

– Ну конечно, – глядя на худенькую, стройную и хрупкую альеу. пробормотала я. В её кофточку поместится только часть меня.

– А ведь ты права. – заметила Лейла, быстро подходя к шкафу. – Была у меня одна вещь. Должна подойти.

– Какая вещь? – поворачиваясь на живот, спросила я.

– Вот эта! – торжественно сообщила подруга, демонстрируя красивую белую блузку с запахом, вырез которой был украшен рюшами. Пышные рукава с узкими манжетами и прозрачными пуговицами. Еще одна пуговичка, только потайная, на груди. Образ завершал широкий пояс, который делал талию еще тоньше.

– Отличная идея! – вскрикнула Элис. – Запах поможет отрегулировать размер. Дэнни, примерь.

Только сначала мне надо было снять старое платье. А это заняло еще минут пять.

Оно совершенно отказывалось стаскиваться и в конце концов превратилось в лохмотья.

Юбка действительно оказалась как раз. Видно, бёдра у меня не сильно увеличились. А вот по поводу блузки были кое-какие вопросы.

– По-моему, отлично, – заметила смуглянка, чуть отступая и пристально меня разглядывая. – И сидит хорошо.

– Вырез слишком откровенный, – сказала я, пытаясь прикрыть кружевом грудь.

– Прикрой шалью, – предложила Элис. – У меня есть, из невесомого альвийского кружева. Оно сюда подойдет просто отлично. Ох, Дэнни, как тебе идет белый цвет. Так освежает.

– Спасибо, – искренне поблагодарила я девочек. – Не знаю, что бы я без вас делала.

Проблема номер два жцзла меня прямо за дверью и уходить не собиралась.

Когда раздался стук, я уже успела переодеться снова в комбинезон и теперь переплетала носу.

– Кто там? – крикнула Лейла.

– Надеюсь, это не очередные кавалеры с мёртвыми цветами, – мрачно заметила Элис.

Я тихо рассмеялась. Уж слишком грозной выглядела обычно спокойная подруга. Вот только смех застрял в горле, когда я услышала отрывистое:

– Это Коллдей. Мне надо поговорить с Теренс.

– Ой! – испуганно выдала я и тут же закрыла рот двумя руками, округлив глаза.

Надеюсь, Стай меня не услышал. Это было бы совсем не весело.

Продолжая прижимать ладони к лицу, я быстро осмотрелась.

Куда же спрятаться? В шкаф? Под кровать или стол? Был вариант еще выпрыгнуть в окно. Только не уверена, что это хорошо закончится. Летать, как демон, я не умела. А шею свернуть могла легко.

– Успокойся, всё будет хорошо, – шепнула Элис, ободряющее похлопав меня по плечу. – Мы тебя в обиду не дадим.

Тем временем Лейла подошла к двери и рывком открыла её, встав в проёме.

Огромный плюс в комнатах общежития состоял в том. что проникнуть в них, кроме жильцов, никто не мог. Поэтому замки были условными. Зачем ключи, когда охранная магия работает выше всяких похвал? И кроме того, без приглашения к нам тоже зайти никто не мог. Очень удобная функция, особенно когда не ждешь гостей.

Поэтому я не боялась того, что Стай вдруг отпихнет подругу в сторону и ворвётся внутрь. А вот длительную осаду устроить мог.

– Чего тебе? – резко спросила Лейла, уперев руки в бока.

– Расслабься, Фарринтон, я не к тебе. Мне нужна Теренс.

– А зачем?

– А твоя это не касается, – в тон ей ответил парень. – Даниэллу позови!

Я чуть не поперхнулась. Он назвал меня по имени? Я была совершенно уверена, что Стай его не знает.

– Она не хочет с тобой разговаривать.

Несколько секунд тишины, и вдруг вопль, заставивший меня подскочить на месте:

– Теренс. если хочешь, чтобы твоя тайна осталась нераскрытой, то советую поговорить со мной!

О нет!

Я повернулась к Элис, одними губами прошептав:

«Что делать?»

Альва лишь пожала плечами.

– Решай сама.

Легко ей сказать. Решай сама. Тут какой вариант ни выбери – всё плохо. Значит надо выбрать меньшее из двух зол.

– Хорошо, – сдалась я и направилась к выходу.

Справимся. Не будет же он меня убивать прямо в коридоре, у всех на глазах. Поорёт немного, поугрожает, и разойдёмся. Ничего нового.

– Обидишь мою подругу – оторву тебе что-нибудь. И не обещаю, что голову. – предупредила его Лейла.

Я обошла её и выглянула наружу. Лейла отступила, но не ушла. Явно давая понять, что готова защищать меня до последнего.

Стай стоял, широко расставив ноги и скрестив руки на груди. Красивый черноволосый парень с прекрасной родословной, блестящим будущим и кошмарным характером.

– Что тебе от меня нужно? – настороженно спросила у него.

– Поговорить, – отозвался парень, пристально осматривая меня с головы до ног Явно пытался что-то найти и не находил. И я даже догадывалась, что именно, особенно когда его взгляд замер у меня на груди, скрытой мешковатой тканью комбинезона.

– Ну? – скрестив руки на груди, подтолкнула его.

– Не здесь. – спокойно отозвался Стай.

Неужели он серьезно думает, что я буду разговаривать с ним наедине? Да у меня уже сейчас ноги дрожат, а без помощи подруг вообще могу наделать глупостей. Кто знает, что ему в голову придёт.

– Нет!

Взгляд светлых глаз не предвещал ничего хорошего, губы скривились, а черты лица будто заострились, став хищными и острыми. Вот теперь я его узнавала. А то стоит тут, изображает из себя невинность.

– Я же предупредил о последствиях.

– Ты не предупредил, а угрожал, – поправила его я.

– Как скажешь. Тебе нужны эти проблемы, Теренс?

– А я ничего другого от тебя не ожидала, – парировала в ответ готовясь к новой колкости или еще чего похуже.

Но тот промолчал, чуть прищурился и кивнул сам себе.

– Хорошо. Даю слово, что не трону тебя. Не причиню вреда.

Это что-то новенькое. С чего вдруг он начал разбрасываться своим словом? В чём причина?

– А почему я должна тебе верить? – насупилась я.

Зря, наверное. Всему есть предел, и сейчас я к нему была как никогда близка. Выказав недоверие, я дала понять, что ни во что его не ставлю и слову не верю. Для высшей аристократии это как плевок в душу.

Да. Теренс. с тактом у тебя всегда было не очень хорошо.

– Слово Коллдея, – с трудом сдерживаясь, процедил Стай. – Этого достаточно? – Да. – нехотя согласилась я.

– Отлично. Жду тебя сегодня в шесть вечера в" У академии".

" У академии" – небольшое уютное кафе, которое располагалось недалеко от центрального входа. Оно поэтому так и называлось.

– А почему там?

– Ты же боишься оставаться со мной наедине. А там свидетелей будет достаточно. Какая-то логика в этом была. Но всё равно мне казалось, что я что-то упустила.

– Договорились? – с нажимом спросил Стай.

– Д- Да, – не очень уверенно произнесла я.

– Хорошо, – ответил он. – Тогда до вечера. А потом просто взял и ушел.

И что это было?

– Ты знаешь. – задумчиво произнесла Элис, когда я закрыла дверь и повернулась к ним. – У меня есть кое-какие подозрения, но я оставлю их при себе. Они требуют обдумывания и времени.

– Ага. У меня тоже, – пробормотала Лейла. – Уж очень невероятными они кажутся.

– А поделиться этой мыслью не хотите? – несчастным голосом спросила у них. – Потому что у меня, если честно, ни одной идеи в голове, даже самой невероятной.

– Правда? – заинтересованно переспросила альва.

– Да, – присаживаясь на кровать, ответила я. – Такое ощущение, что все сошли с ума. У меня была спокойная, скучная, ничем не примечательная жизнь. О моём существовании помнили единицы, и если обращали внимание, то лишь для того, чтобы поглумиться или поиздеваться. Что изменилось, а? И главное, когда?

Можно было списать всё на бал. Но ведь странности с демоном начались до этого, значит, причина была в чём-то другом.

– Мы тебе не раз говорили, что надо выбираться из того закутка, куда ты себя посадила, – заметила Лейла. – И вот этот момент пришел. Я даже рада.

– А я нет. Мне отлично жилось в своём закутке.

– Перемены всегда к лучшему, – философски произнесла Элис, обходя вазы с букетами стороной. – Будет весело.

– Ну да. – фыркнула я в ответ.

После обеда девочки помогли мне переодеться и причесаться. Я об этом их не просила, но и остановить не получилось. Когда я переоделась и повернулась к ним. подруги остались недовольны.

– Блузку так не носят, – заметила Лейла и принялась перевязывать пояс и убирать рюши, которые я подняла вверх.

– Эй!

– Не спорь. Выглядит некрасиво и неряшливо. Вот так надо.

– Но вырез слишком откровенный! – возмутилась я, взглянув на себя в зеркало. – Это неприлично.

– Не выдумывай, вырез приличный, да и показать тебе есть что, так чего стесняться? Элис, как ты думаешь? – довольно улыбаясь, спросила подруга.

– Полностью с тобой согласна. И причёску тоже надо изменить!

– Не надо! – вскрикнула, хватаясь за голову. – Прекратите! Зачем всё это? Зачем стараться делать из меня ту. которой я не являюсь?

– Ой, не ври, – покачала головой альва, подходя ближе. – Являешься! Просто ты себя такую спрятала и попыталась уничтожить.

– Значит, для этого были причины, – многозначительно отозвалась я.

Но подруги намёки понимать отказывались совершенно.

– Столько лет прошло, пора уже начать жить заново, – осторожно заметила Лейла.

– А я и начала.

Похоронила с родителями часть себя и открыла совершенную Даниэллу Теренс, которая меня более чем устраивала.

– Садись сюда. – потянула меня к стулу альва. – Надо тебя причесать. Сколько раз говорила, что прямой пробор тебе не идёт и делает лицо больше.

– Надо же, – нехотя подчиняясь, ответила ей. – А я думала, это пирожки тёти Далин виноваты. Ой! Осторожнее! Больно! Все волосы вырвала!

– Шутишь – это хорошо, – усмехнулась Лейла, которая стояла чуть в стороне, наблюдая за манипуляциями подруги.

– Это сарказм. – парировала и сморщилась, когда Элис снова слишком сильно провела щеткой по голове.

– Какие пирожки, Дэнни? Не с твоей диетой. Ходишь вечно голодная, деньги экономишь, – заметила блондинка.

Нельзя экономить то, чего почти нет.

Разумеется, я это вслух не сказала. Не люблю обсуждать своё финансовое положение. Даже с девочками. Особенно с ними. Они тут же предложат помощь, а для меня это было неприемлемо.

Вместо этого я заметила:

– Элис, это глупо! Такое ощущение, что вы готовите меня на свидание. А это бессмысленно и странно! РэДиар же четко и ясно сказал, что я его как девушка не интересую. А это всё… – Я взмахнула рукой и тут же ойкнула, когда Элис чуть сильнее потянула за прядь. – Осторожнее!

– А ты глупости не говори! – парировала подруга. – Мало ли что он сказал. И вообще, если уж демон так категорически выразился, то бояться и волноваться тебе точно нечего Не так ли?

Я промолчала, лишь надулась и скрестила руки на груди.

Ни слова больше не скажу!

Элис не стала строить на моей голове какие-то странные кренделя и башни, а лишь сделала боковой пробор и заплела волосы в красивую косу. Точнее, кос было несколько. Две небольшие начинались от пробора и соединялись в одну большую, толстую, которую подруга украсила бирюзовой ленточкой. Несколько прядей красиво выбивались, обрисовывая лицо и чуть вытягивая его.

Да. так действительно было лучше. Исчезли щёки, появились скулы, и даже глаза стали чуть выразительнее.

– Просто и красиво, – подытожила Лейла, довольно улыбнувшись. Я радоваться не спешила. Да, красиво, но бессмысленно.

– Значит, сначала к демону на отработку, потом в кафе на разборки со Стаем. Надеюсь, он меня не собирается травить, – поднимаясь, перечислила я.

– Мы с Элис будем рядом. Так что успеем прийти на помощь. Не переживай.

– Спасибо.

Одевшись, я вышла из общежития и уже знакомой дорогой отправилась к дому демона.

Погода была прекрасной. Легкий морозец, небольшой ветерок, от которого пощипывало щеки, скрипучий снег под ногами, ярко сверкающий в солнечных лучах. А над головой светло-голубое безоблачное небо.

Настроение сразу приподнялось, а на губах заиграла легкая улыбка.

– Ну и чего такая счастливая? – разделся над головой скрипучий голос.

Я уже подошла к дому и застыла у ступенек. А тут этот неожиданный оклик. Улыбка тут же сползла с лица.

Подняв голову, я видела пикси, который сидел на крыше и с аппетитом ел яблоко. Он что, голодный? Всё ест и ест.

– Здравствуйте, – поздоровалась я.

Имя пикси я не запомнила. Оно было такое длинное и мудреное, что попробуй я его произнести, и обязательно ошиблась бы. А он мог воспринять это как личное оскорбление и отомстить. Пикси – существа злопамятные, а еще очень оригинальные, так что мстил бы он мне долго и изощренно.

– Заходи. Тэар давно ждет.

Я кивнула и взбежала по ступенькам, хватаясь за ручку двери, которая оказалась открытой.

Войдя в коридор, немного потопала, стряхивая снег с ботинок, потом сняла шапку, шарф, пальто и повесила всё на крючок.

– Ботинки сними, – велел пикси. который возник на лестнице, усевшись на перила. – Что?

– И тапочки надень.

Розовые домашние тапочки с большими пушистыми помпончиками нашлись довольно быстро. Присыпанные блёстками, они выглядели странно в этом доме. Да и в любом другом доме тоже. Уж слишком нелепыми были. Такие только девочки- подростки носили.

– Эти? – упавшим голосом уточнила я.

– Эти. Шустрее.

Я послушно переобулась и даже не сильно удивилась, когда они оказались мне впору.

– Пошли за мной.

РэДиар ждал меня в кабинете на первом этаже. Мужчина сидел за столом и что-то внимательно изучал, когда я, постучав, вошла.

– Теренс, ну наконец-то, – произнес он.

Дверь за моей спиной тихо закрылась.

– Разве я опоздала? – поинтересовалась я и взглянула на часы, которые стояли на полке за спиной моего мучителя.

Если честно, то. насколько я помнила из нашего утреннего разговора, точного времени установлено не было. Демон сказал, что ждет меня после обеда, я и пришла после обеда. Если ему нужно было определенное время, то сразу бы так и сказал.

Так что претензия не обоснована и переживать нечего. Вслух я этого не сказала, но всё равно немного успокоилась.

– Задержалась, не опоздала. Но, как я вижу, ты провела это время с пользой, – заметил РэДиар. – Выглядишь лучше.

И непонятно, то ли комплимент, то ли издевка. Я больше склонялась ко второму варианту. Но вежливость никто не отменял.

– Спасибо. – ответила ему, старательно контролируя интонацию.

А сама мысленно обещала себе, что больше никогда в жизни не позволю девочкам собирать меня. Пойду в старом платье, и пусть оно трещит по швам!

Обещала, а сама знала, что этого не будет – Не стой в дверях, занимай своё место, – велел мужчина.

– Место? – переспросила я и осмотрелась более внимательно.

В углу обнаружился небольшой столик из темного дерева, на котором лежали какие-то бумаги, книги и письменные принадлежности. Рядом со столом стул.

Обычный такой, с высокой спинкой и обитый зелёным бархатом.

Рядом на небольшой тумбочке стоял поднос, на котором расположились графин с водой, два высоких стеклянных стакана и небольшая ваза с фруктами.

– Да. этот стол теперь твой.

– Спасибо, – снова поблагодарила я.

Собственное рабочее место – это хорошо. И то, что от демона оно находится на расстоянии нескольких метров, еще лучше. Сидеть с ним рядом – то еще удовольствие. Папками и книгами можно забаррикадироваться от его взгляда и вздохнуть спокойно.

– Теренс. – насмешливо поинтересовался РэДиар. и ледяные глаза полыхнули пламенем, – ты так и будешь там стоять?

– Ой, – пробормотала я смущенно и поспешила к своему рабочему месту.

– И ради ЭТОГО ты отказал принцессе? – страдальчески произнёс пикси, который, как оказалось, следил за нами всё это время.

– Крайтон! Исчезни! – неожиданно грозно рыкнул демон.

Пикси тут же пропал, растворившись в чёрном облаке. Обстановка в комнате как-то неуловимо изменилась. Вроде солнце за окном никуда не делось, а такое ощущение, что стало темнее. И еще неуловимо запахло снегом и морозом.

Кажется, великий тэар изволит гневаться. И самое главное в этой ситуации, чтобы мне не досталось в порыве гнева.

Я бесшумно села на стул и потянула к себе чистые листы. А у самой мысли были далеки от работы.

Пикси сказал, что РэДиар отказал принцессе. Насколько я помнила, у нас в стране была только одна подходящая принцесса – любимая племянница Его Величества.

Единственная дочь его младшей сестры, которая рано ушла из жизни, поэтому Император воспитывал племянницу сам. наравне со своими собственными детьми.

Принцесса Айлисс была красива, умна, хорошо образованна. Возможно, немного капризна и деспотична, но ей по статусу полагалось. Я помнила официальные фотографии, которые напечатали в честь её совершеннолетия. Черноволосая, яркая, с бледной кожей, алыми губами, бездонными темными глазами и нежным румянцем на щеках.

Таким не отказывают Кажется, картинка в голове начала складываться. Демон приехал сюда не ради проверки. Это всего лишь предлог. Его сослали!

Поскорее бы девчонкам рассказать!

– Теренс. ты так и будешь таращиться на пустой лист или всё-таки получишь задание?

Ой!

– Прошу прощения. – продолжая смотреть на всё тот же чистый лист бумаги, пробормотала я.

Потому что взглянуть на демона у меня не хватило смелости. Достаточно того, что он сам на меня смотрит. Да так пристально, что щека загорелась. Или дело в смущении?

– Успокойся, Теренс, – неожиданно мягко произнёс мужчина, поднимаясь со своего места и двигаясь в мою сторону. Те несколько метров, что нас разделяли, таяли с катастрофической скоростью. – Я же сказал, что не кусаюсь. Так?

Кажется, он ждал от меня ответа.

Я сглотнула подступивший к горлу ком и на всякий случай кивнула, продолжая смотреть, как РэДиар подходит всё ближе.

– И на маленьких девочек по ночам не охочусь, как в ваших сказках. Мужчина встал у меня за спиной, прямо за стулом, и снова спросил:

– Это понятно, Теренс?

– Да. – нашла в себе силы пробормотать я.

Он слишком близко! Просто непозволительно близко!

Аромат туалетной воды с нотками свежести щекотал ноздри. От исходящей от мужчины прохлады по телу бежали мурашки и пересохло во рту.

РэДиар чуть наклонился вперёд и через меня дотянулся до лежащей на самом углу книжки. При этом край его рубашки чуть задел выбившиеся из косы прядки. И щека вспыхнула с новой силой.

– Текст на странице сто двенадцать, – медленно произнёс мужчина.

– Что? – добела сжав кулаки, переспросила я.

– Текст на странице сто двенадцать переведи, – повторил демон и выпрямился, отступая в сторону. – Ясно?

– Да, – пробормотала я. схватив книжку и лихорадочно пытаясь найти нужную страницу.

Ох, что со мной? Нельзя так реагировать на него! Совсем нельзя!

– У тебя час, Даниэлла.

Я едва не выронила книгу, услышав своё имя, и закивала:

– Поняла. Сделаю.

Дианрский язык был очень сложным и, что самое главное, мёртвым. То есть на нем много столетий никто не разговаривал и сама память об этом языке стёрта из нашего мира, остались лишь крохотные частички тех знаний, которыми славились наши предки.

Каждая картинка имела два или три значения, которые в сочетании с еще одной картинкой давали еще десять вариантов. Три картинки – двадцать вариантов прочтения. И так далее. Хорошо, что письменность дианрцев ограничивалась шестью изображениями в строке.

Только специалистов это утешало мало. Просидеть над одной строчкой можно было целый месяц и так и не понять, что там такое зашифровано. Но иногда встречались настоящие самородки, у которых способность к трактованию знаков была в крови.

Отец называл свой дар чутьем, коллеги – интуицией, враги – проклятьем. Он всегда точно знал, какое именно значение надо использовать при расшифровке. И почти никогда не ошибался.

Я хорошо помнила, как отец радовался моим успехам, когда оказалось, что его чутье передалось и мне. Я тоже радовалась, гордилась им и собой. Первое время.

Пока не поняла, что ничего, кроме неприятностей, этот дар мне не принесёт И я солгала отцу.

Когда он давал мне таблички с заданиями, я специально переводила неверно, путалась, ошибалась в самых элементарных вещах. Лгала и видела разочарование в его взгляде, которое он так и не сумел скрыть.

Потом папа еще какое-то время пытался проверить меня, но затем перестал.

Смирился с тем, что единственная дочь не пойдет по его стопам.

Жалела ли я о том, что сделала? Не знаю. Скорее я жалела о том. что солгала.

Надо была сказать отцу правду, какой бы горькой она ни была. Но теперь уже поздно.

Погружаясь в давно забытый мир древнего языка, я даже и не представляла, что могу так по всему этому скучать. Обычный древний текст, совсем не трудный для перевода, а я вдруг почувствовала себя как дома. И даже ощутила присутствие отца, как бы странно это ни звучало. Эти ощущения были такими сильными, что на глаза набежали слезы и мне понадобилось несколько минут, чтобы успокоиться.

Но потом я так погрузилась в перевод, что не заметила, как прошло несколько часов. Я забыла о том, где нахожусь и с кем. Меня не беспокоило периодическое ворчание пикси, который то и дело напоминал о своём существовании многозначительным хмыканьем и колкими шуточками. Не волновали задумчивые взгляды демона. А ведь РэДиар иногда очень долго и пристально меня изучал. Даже тревога о возможном отчислении ушла второй план.

– Вот! – торжественно произнесла я. вручая лист с текстом демону.

От длительного сидения на одном месте затекла спина и шея. И любое резкое движение причиняло дискомфорт – Закончила? – поинтересовался тот бегло просматривая мои каракули.

– Да! – кивнула я, продолжая стоять перед его столом, расправив плечи и спрятав руки за спиной.

– Что ж, молодец. Всё верно, – отозвался мужчина, откладывая листок в сторону.

Не знаю, какой именно реакции я ждала от демона, но это равнодушие и безразличие задело. Уверена, что никто не смог бы сделать это быстрее меня, разве что отец. Но его не было в живых.

– Что-то еще? – холодно поинтересовалась у него, проглотив обиду.

– Поужинаешь со мной?

– Ч-что?

От равнодушия не осталось и следа.

– Уже почти пять часов вечера. Время позднее. Ты устала. Поэтому я и предлагаю поужинать со мной. Крайтон запёк мясо с картофелем по старинному рецепту. Уверен, такого ты никогда не пробовала. Он будет рад. если ты оценишь его работу.

– Вот еще! – раздался недовольный голос пикси.

Сам он показываться не стал.

– Крайтон шутит, – произнес демон, – и будет рад твоей компании. Я тоже.

И замер, ожидая ответа, изучая внимательно серыми глазами, в глубине которых теплел золотистый огонёк.

А у меня в голове полный кавардак.

Как отказать демону и остаться при этом в живых?

– Спасибо за ваше предложение. Оно очень лестное и неожиданное. Но понимаете… я уже… то есть… тут такое дело…

– Теренс. прекрати мямлить! – приказал РэДиар.

Тут мне неожиданно пришел на помощь пикси. Темнокожий пакостник появился в клубах дыма и уселся на краю стала, едва не свалив бумаги.

– Девушка пытается сообщить, что у неё другие планы на этот вечер, в которые ты совершенно не вписываешься, тэар. Я прав?

Я кивнула и чуть отступила назад, уж очень красноречивым был взгляд демона, из которого исчезли последние крохи тепла.

– Извините…

Конечно, моей вины в этом нет. Но я решила извиниться. На всякий случай.

– Свободна!

– Что? – переспросила я.

А вдруг послышалось?

– Свободна! Завтра в двенадцать жду здесь!

Я кивнула и бросилась прочь из кабинета, скользя в неудобных тапочках. Быстро переобувшись и одевшись, я поспешила на улицу.

Быстрым шагом дошла до площади и свернула в противоположную от общежития сторону. Теперь осталось пережить разговор со Стаем.

Глава восьмая

В кафе было многолюдно. Кто-то расположился за круглыми столиками, кто-то тёрся у низкой барной стойки, стульев на всех не хватало, поэтому большинство просто стояло. Часть кружилась под незатейливую мелодию местной группы, которая состояла из трёх гномов, скучающего альва на клавишах и симпатичной троллерши с низким голосом. Пели они не идеально, но довольно сносно.

Войдя внутрь, я принялась разматывать шарф и быстро осматриваться. Первыми я увидела девчонок, они сидели с правой стороны у окна с пёстрыми занавесками, за небольшим столиком в компании аж пяти студентов. Имён я их не знала или не помнила, но это были старшекурсники. Видимо, одни из тех несчастных, которые присылали цветы. Судя по ледяному взгляду Элис, ей такое внимание не нравилось. Лейла сидела ко мне спиной, и её лица видно не было, но. судя по напряженным плечам, подруга с трудом сдерживалась, чтобы не запустить в ретивого кавалера, который слишком близко подсел к ней. кружку с ароматным мятным элем.

Я им помахала и снова принялась оглядываться, пытаясь найти Стая.

– Ты Даниэлла Теренс? – резко спросила одна из подавальщиц, которая внезапно оказалась передо мной.

Пухленькая, фигуристая, с крупными веснушками на курносом носу. Я на всякий случай кивнула:

– Да. это я.

– Пошли за мной, тебя ждут, – сквозь зубы процедила девушка в сером переднике и рванула вперёд, юркнув между двумя студентами-троллями.

Проделав это легко и просто, несмотря на свои габариты.

Я за ней. стараясь никого при этом не задеть.

– Второй этаж, третья кабинка, – произнесла та. замерев у деревянной лестницы и кивнув наверх.

– Что? Подожди! Ты уверена, что именно там меня жцут? – крикнула я, не спеша подниматься.

– Ты же пришла к Стаю. Так вот он тебя там ждёт, – буркнула та и ушла.

Никогда не была на втором этаже. Он для привилегированных особ, к которым я себя точно не относила. Но о наличии уютных кабинок слышала. И от этого стало еще более тревожно.

А с другой стороны, не убьёт же Коллдей меня.

Я осторожно поднялась, держась за гладкие перила, и не спеша пошла вперёд.

– Даниэлла, – вскакивая со своего места, произнёс Стай.

А я от неожиданности едва не бросилась назад.

Кабинки были небольшими и не закрытыми. Невысокие бортики около полутора метров создавали уют, но не отрезали от окружающего мира. Да это и не требовалось. В отличие от первого этажа, здесь было тихо и уютно. Светлые тона, бежевая мебель, симпатичные полукруглые диванчики.

– Здравствуй, – комкая в руке шарф, произнесла я, подходя ближе.

– Раздевайся.

Парень был сама любезность, и это настораживало еще больше. Ладно, не будем его злить, послушаемся.

Я осторожно сняла верхнюю одежду, складывая на диванчик рядом с собой.

– Присаживайся, – быстро оглядев меня с ног до головы, предложил Стай каким-то странным тоном.

Коллдей явно нервничал. А вместе с ним и я. Что он такого задумал страшного, отчего сам переживает?

– Ты отлично выглядишь, – заметил Стай, присаживаясь напротив Теперь нас разделял лишь стол.

– Спасибо, – настороженно отозвалась я. продолжая за ним наблюдать.

– Вина?

Что? Нет!!!

– Спасибо, не хочется, – покачала я головой, сложив руки на коленях.

– Я заказал нам ужин. Ты же голодная.

Там яд! Или снотворное! Или еще что-нибудь. Может, зелье какое, от которого я буду творить глупости, или говорить на незнакомом языке, или… Тут моя фантазия кончилась.

– Не знаю, что ты любишь. Поэтому заказал мясо на углях, запечённые овощи и десерт. Ты же любишь сладкое?

Я на всякий случай кивнула. Какая девушка не любит сладкого?

В этот момент к нам подошла девушка, неся поднос, полный ароматной еды.

Желудок тут же болезненно скрутило. Как же вкусно всё выглядело и пахло. А я толком сегодня не ела. слишком нервничала.

Подавальщица поставила перед нами тарелки и ушла.

– Приятного аппетита, – пожелал мне Стай, беря в руки столовые приборы.

– Спасибо.

Я следовать его примеру не спешила. Как-то страшно было.

– Послушай, – пробормотала я, набравшись решимости. – Мне нужно извиниться перед тобой за неудачную шутку. Понимаю, что это мало поможет и ты имеешь полное право злиться на меня и даже мстить…

– Мстить? – перебил меня Стай, потом взглянул на мою тарелку, снова на меня и опять на тарелку. В глазах промелькнуло понимание. – Ты решила, что я хочу тебя отравить?

– Нет. Что ты, – поспешно заявила я. краснея. – Не отравить!

– Не отравить, но что-то подсыпать, – заметил Стай, и на его скулах заходили желваки.

Кажется, примирения не будет!

– Ты имеешь право злиться на меня! – быстро повторила я заученную фразу. – Я всё понимаю и не стану жаловаться и доносить на тебя.

Вышло еще хуже.

Стай медленно поднялся со своего места, а я, наоборот, вжалась в диванчик, испуганно смотря на него снизу вверх. Парень, продолжая держать вилку в руке, потянулся ко мне и… подцепив кусок мяса и тушеной морковки с моей тарелки, отправил в рот.

– Теперь можешь есть спокойно, – мрачно заявил Коллдей, возвращаясь на своё место. – Отравы там нет.

– С-спасибо, – пробормотала я. округлив глаза от удивления. Такого я от него точно не ожидала.

– Пробуй, вкусно, – отрезая кусок мяса, произнёс молодой человек.

Я кивнула и попробовала что-то из овощей. Кажется, это была картошка. – Действительно вкусно.

Тщательно прожевав, съела кусочек мяса, который буквально таял во рту. Давно я не ела такой вкуснятины.

– Значит, ты хочешь заключить мирное соглашение, – произнёс неожиданно Стай, разливая ярко-оранжевый сок по стаканам и протягивая мне один из них.

– Спасибо. Да, хочу.

– Отлично. Тогда у меня к тебе есть предложение. – продолжил парень, продолжая пристально меня изучать.

– Внимательно слушаю, – с готовностью закивала я. отложив столовые приборы.

– Через три недели, после окончания экзаменов и перед началом каникул, в академии будет новогодний бал.

– Так. – произнесла я, совершенно не понимая, к чему он ведёт.

– Ты пойдёшь вместе со мной.

– Куда?

Просто у меня в голове такие слова, как бал, я и Коллдей, вместе ну никак не сочетались.

– На новогодний бал. Со мной. Как моя девушка.

Наверное, на это надо было как-то среагировать и что-то сказать. Но не получалось. Я просто сидела, хлопала ресницами и пыталась понять, как докатилась до такой жизни.

Молчал и Коллдей, ожидая моего ответа.

– Зачем? – наконец смогла выдавить из себя я. – Это какой-то новый вид мести? Парень помрачнел еще больше.

– Это шанс изменить наши отношения. Ты же хотела этого?

– Да. – не очень уверенно произнесла я. – Хотела.

Но при чем тут наши отношения? Я перемирия хотела!

– Так что ты скажешь?

Ответить у меня не получилось.

– Вот. значит, что это за важное дело. Теренс. – раздался над головой ледяной голос, и я крепко зажмурилась.

РэДиар! Только его тут не хватало!

– Тэар! – воскликнул Стай и, судя по звукам, вскочил со своего места и застыл, не зная, что делать дальше.

Я его прекрасно понимала, потому что находилась примерно в том же самом положении. Больше всего мне хотелось провалиться на первый этаж и броситься бежать, чтобы оказаться как можно дальше от демона. Но вместо этого я продолжала сидеть, закрыв глаза и мысленно молясь всем богам, которых только могла вспомнить.

Проклятье! Что РэДиар здесь вообще забыл? Мужчина же сказал, что его ждёт вкусный ужин, приготовленный пикси. Так зачем демон пришёл сюда?

«Может тебя искал», – противно пискнул внутренний голос, подсовывая совершенно невероятную идею, которую я тут же отвергла.

Быть такого не может Наверное, у него здесь просто важная встреча. А меня демон увидел чисто случайно и просто подошёл… поздороваться?

– Коллдей. если не ошибаюсь? – ледяным тоном произнёс демон, и я невольно поёжилась.

– Да. Стай Коллдей, студент…

– Знаю! – резко перебил его РэДиар и, судя по жару на щеках, в упор посмотрел на меня. – Теренс, я, кажется, задал вопрос.

Провалиться не получилось, притвориться мебелью тоже.

И почему я чувствую себя виноватой? Ведь ничего особенного не произошло. То. что я сижу и ужинаю тут с сокурсником, не является преступлением, и оправдываться не имеет смысла. Наверное… У демона, видимо, на этот счёт другое мнение.

– Какой? – несчастным голосом поинтересовалась я, открывая глаза и взглянув на демона.

Лучше бы я этого не делала.

Выглядел мужчина устрашающе. Бледная кожа, острые скулы, упрямо поджатые губы и сама ночь в глубине когда-то светлых глаз. Его зрачок увеличился до такой степени, что радужка совсем исчезла.

– Это и есть то важное дело, ради которого ты… так быстро ушла?

И отказалась с ним поужинать. Неужели в этом весь смысл? Я задела чьё-то самолюбие. Нехорошо получилось. И ведь не объяснишь, что сделала я всё это без злого умысла.

– А что происходит? – попытался вмешаться Стай.

– Сядь! – продолжая в упор смотреть на меня, рявкнул РэДиар.

Парню хватило ума сесть. Сдаётся мне, сделал он это рефлекторно, сам того не понимая. И теперь сидел, злился, сверкая глазами.

– Да. Это то самое важное дело! – произнесла я и даже подбородок вздёрнула, давая понять, что совершенно его не боюсь, хотя сердце билось в груди как сумасшедшее.

А ведь действительно не боялась.

Каким-то непонятным образом чувствовала, что мне вреда демон не причинит никогда и волноваться не стоит. Странные мысли, но они вселили уверенность, позволили расправить плечи и не отвести взгляд, когда глаза мужчины полыхнули огнём.

РэДиар изучал меня еще секунд десять, а потом глухо произнёс:

– Встань.

И ведь не приказал, а даже почти попросил.

– Зачем?

Ох, и почему мне было не подчиниться? Где моя голова и чувство самосохранения? Зачем провоцировать демона, когда он начал успокаиваться? С чего вдруг такое непонятное ощущение власти над ним?

Прищурился, но ответил:

– Нам надо поговорить. Наедине.

Была мысль еще немного повредничать, но я не стала. Не зря же говорят, что не стоит тянуть демона за рога, особенно высшего.

Я кивнула и перевела взгляд на мрачного Стая.

– Мы завтра всё обсудим, – пообещала ему. схватила вещи и встала.

Может, это даже и к лучшему – успею всё обдумать, с девочками обговорить. Ведь не просто так Коллдей решил вывести меня на бал в качестве своей девушки, точно какую-то гадость задумал.

– Поговорим на улице, – сообщил демон, подталкивая меня к лестнице.

Я и тут возражать не стала и принялась одеваться на ходу.

Спустившись на первый этаж, едва заметно кивнула подругам, которых мой сопровождающий более чем удивил. Лейла даже рот приоткрыла от удивления. Зато Элис как-то странно хмыкнула и подмигнула.

Надо будет обязательно её попытать перед сном. Уж слишком странно альва себя вела.

Выйдя на улицу, я на секунду замерла, вдыхая чистый морозный воздух. Снег заскрипел под ногами, а под ногами темнело чистое небо, усыпанное сотней тысяч звёзд.

– Красиво. – пробормотала я, поправляя шарф на шее.

Сама не знаю, зачем так сказала, просто захотелось или настроение было такое.

– Очень, – неожиданно согласился демон, который вышел вслед за мной. Только на небо он не глядел, а лишь на меня.

И сердце от этого непонятного, чисто мужского взгляда неожиданно забилось сильнее, и внутри словно стало чуть теплее.

– Вы хотели со мной поговорить, – заметила я смущенно, прогоняя непонятные ощущения.

– Давай отойдём в сторону. – предложил демон, указав на припорошенные снегом скамейки, которые стояли у небольшого сквера, расположенного чуть дальше. – Там будет удобнее.

– Хорошо, – кивнула я и бодро зашагала вперёд, не оглядываясь.

Суя по тому, как захрустел снег под ногами, РэДиар отправился за мной.

– Даниэлла, то, что я сейчас тебе скажу, может шокировать. – произнёс мужчина, когда я села на скамейку и взглянула на него.

Начало не очень хорошее. Даже, я бы сказала, удручающее.

– Тогда, может, не надо? – кисло поинтересовалась я.

– Надо. – тут же посерьёзнев, произнёс мужчина. – Я думал, что получится иначе, но не выходит… Осторожнее!

В следующую секунду демон вдруг налетел на меня, схватил в охапку и повалил в сугроб, накрыв собой. Следом появились и крылья, защищающие нас от невидимой опасности.

– Что?.. Что вы?..

Демон вздрогнул всем телом, что-то прошипев, и тяжело задышал мне на ухо.

– РэДиар? – пробормотала я и зашевелилась, пытаясь найти более удобное положение.

– Даниэлла. замри, – выдохнул тот болезненно и сдавленно застонал.

Я тут же застыла, задержав дыхание. Сейчас, укрытые крыльями, мы были так близко, что я слышала биение его сердца так же чётко, как своё. Аромат холода и мороза щекотал нос. но отторжения не вызывал. Наоборот, мне захотелось сильнее вдохнуть, приподнять руки, коснуться сильных плеч, дотронуться до оснований крыльев.

Но вместо этого я зажмурилась, сжав кулаки, и вновь спросила:

– Но что происходит?

Мужчина не ответил, крылья исчезли. РэДиар, чуть пошатнувшись, медленно поднялся и протянул мне руку, помогая встать.

– Что случилось? – уже в третий раз переспросила я, поправляя сьехавшую на макушку шапку и стряхивая налипший снег.

Самое противное, что часть еще засыпалась в ботинки и ноги теперь промокнут.

– Покушение, – сдавленно произнёс РэДиар и чуть сморщился, прижимая руку к боку.

– Вы ранены! – вскрикнула я, увидев, как его ладонь окрасилась алым.

– Тихо! – буркнул тот. – Никому ни слова! Понятно?

– Но вам нужна помощь.

– Справлюсь! – отозвался демон, подходя ко мне и крепко обнимая за талию. – Я отнесу тебя к общежитию.

– Но…

Продолжить я не смогла, пришлось схватиться за демона крепче, когда он внезапно поднялся вверх и мы полетели. Поджав губы, я смотрела только в светло-серые глаза с оранжевым ободком и видела в них своё отражение так чётко, будто смотрелась в зеркало.

Всё это заняло не больше минуты. Демон опустил меня за углом общежития и снова приказал:

– Никому о происшествии не говорить!

И улетел, оставив меня одну.

Я вздохнула, рассматривая собственную ладонь, которую умудрилась испачкать в его крови. Совсем немного, но красные разводы можно было заметить.

Зачем же на самом деле РэДиар прибыл в академию? И кто мог в трезвом уме решиться напасть на демона?

К сожалению, ответа на это не было.

Поправив шарф, я вышла из-за угла и направилась в общежитие.

Первой, кого я увидела, войдя внутрь здания, была мисс Помпри. Огромная трольчиха с хмурым видом сидела за своим столом и изучала очередной журнал о магическом вязании. Пачка таких же потрёпанных периодических изданий в мягких обложках лежала в стороне.

– Теренс, – пробасила комендантша, взглянув на меня исподлобья. – Докатилась!

– Куда? – рассеянно поинтересовалась я, застыв от удивления.

Произошедшие за последние десять минут события окончательно выбили меня из колеи. Да кого бы они не выбили? Сначала Стай с его странным обхождением и непонятным предложением. Потом неожиданное появление демона. Еще более неожиданное покушение на него и быстрый полет.

Да за эти минуты я пережила больше потрясений, чем за последние четыре года!

– До разгульной жизни! – обвиняюще заявила трольчиха. – Не ожидала от тебя такого! Всегда была такой умницей. И вот на тебе! – Комендант ткнула в мою сторону большим зеленым пальцем. – Загуляла! Шатается допоздна.

– Сейчас всего шесть вечера, – слабо возразила я.

– На улице темно!

Видимо, объяснять, что зимой солнце заходит рано, бесполезно. Если мисс Помпри решила провести лекцию, надо было смириться и просто выслушать.

– Нарядилась еще. – продолжала высказывать трольчиха. – Прическу накрутила, – добавила она. поправляя свою пальму на макушке. – Вот доложу о тебе в деканат – узнаешь.

– Я так больше не буду, – пообещала я, решив совсем соглашаться и каяться.

– Ну ладно, прощаю на первый раз. И помни, Теренс, о том, кто ты. Выше головы не прыгнешь.

– И не пыталась, – глухо отозвалась я.

В этот момент в общежитие прибежали запыхавшиеся девчонки.

– Дэнни! – тяжело дыша, вскрикнула Лейла. – Ты здесь?

– Здесь.

Подруга открыла рот. собираясь спросить еще что-то, но, покосившись на коменданта, передумала.

– Ну, мы пошли, – вежливо улыбнулась Элис, хватая меня за руку. – Хорошего вечера, мисс Помпри! Вы сегодня отлично выглядите. Такой насыщенный зелёный цвет! Новая маска для лица?

Спрашивает, а сама тянет меня к лестнице.

Комендантша тут же расплылась в улыбке, похлопывая себя по мясистым щекам.

– Да. экстракт водорослей с пиявками.

Бедные пиявки.

– Вам очень идет, – заявила Лейла, которая замыкала наше шествие. – Сбросили лет двадцать.

– Спасибо. – растрогалась трольчиха и, забыв о нашем существовании, принялась изучать себя в небольшом зеркальце.

Мы взбежали по лестнице на этаж и переглянулись.

– Что на неё нашло? – спросила я тихо.

– Говорят, её свидание с завхозом прошло не очень удачно, – ответила Лейла.

– У неё было свидание с завхозом?! – вскрикнула я и тут же зажала рот руками.

– Быстрее, пока она не услышала. – пытаясь сдержать смех, выдохнула Элис. И мы быстро побежали по ступеням вверх.

Только оказавшись на своём этаже, чуть притормозили.

– Мисс Помпри ходила на свидание с нашим совхозом? – снова спросила я.

Представить огромную зеленую комендантшу рядом с седовласым длиннобородым завхозом, который ходил в смешных остроконечных ботинках, носы которых были задраны вверх и украшены золотистыми бубенчиками, сложно. Он же с трудом доходил ей до подмышки.

– Ага. Говорят, это была катастрофа, – хихикнула Лейла. – Господин Тумс пришел с букетом цветов, на которые у мисс Помпри началась жуткая аллергия.

– Она позеленела еще больше? – прыснула я.

– Хуже, – вмешалась альва. открывая дверь в нашу комнату. – Посинела, представив эту картину, я расхохоталась, подруги следом за мной.

– Так, ладно. – произнесла Лейла, когда мы повесили верхнюю одежду на вешалку и переобулись. – Дэнни, мы жаждем подробностей! Что хотел от тебя Стай?

– И демон? – вставила Элис. – Как прошел первый день отработки у РэДиара? И зачем он явился в таверну?

Хорошее настроение тут же испарилось.

– Я совсем запуталась, – призналась я. присаживаясь на стул.

– Так расскажи, мы поможем распутать. – заметила Элис. – Давай по порядку. – предложила Лейла.

– Хорошо. Первый день прошел нормально. РэДиар дал для перевода небольшой тест из учебника. Стандартный перевод. И довольно лёгкий.

О приглашении на ужин я говорить не стала. У меня никогда не было тайн от подруг мы всегда делились всем, но сейчас неожиданно захотелось промолчать. Уж слишком личной была эта информация.

– Потом встреча со Стаем. Он вёл себя странно.

– Ив чём это выражается? – поинтересовалась южанка, переставляя вазу с цветами с одного места на другое.

Элис зыркнула на неё, чуть скривилась, но комментировать не стала.

– Угостил меня ужином, не отравил и предложил пойти на новогодний бал в качестве его девушки.

Девчонки замолчали и как-то странно переглянулись. Я расценила это по-своему.

– Вот и мне кажется, что он что-то задумал. Наверняка унизит меня на балу каким-нибудь изощрённым способом. Посмеётся, обидит Не знаю, но это точно неспроста.

– Ну а вдруг всё не так. – осторожно заметила альва.

– А как? – не поняла я – Если ты ему… действительно нравишься? – предположила Лейла. Я засмеялась так, что едва со стула не свалилась.

– Я? Ха-ха! Нравлюсь!.. Ой, не могу!.. Коллдею?! А-ха-ха!

– Если честно, то я согласна с Лейлой и тоже так думаю, – неожиданно заметила Элис, присаживаясь на свою кровать, разглаживая складки на покрывале.

– Да бросьте, девочки, быть такого не может. Он меня терпеть не может – От ненависти до любви, – философски заметила южанка. – Кажется, твоё появление на балу во всей красе не оставило его равнодушным.

– Нет. Он просто решил мне отомстить, – покачала я головой, отказываясь принимать иной вариант.

– Хорошо, – не стала спорить блондинка. – А РэДиар что там делал?

– Наверное, зашёл поужинать, – предположила я, стараясь, чтобы мой голос звучал убедительно. – А тут увидел меня, решил обговорить вопросы моей отработки.

– Вид у него был очень свирепый, когда вы выходили на улицу, – заметила Лейла.

– Он демон. Он всегда свирепый.

– И как? – спросила альва. – Поговорили?

– Его… срочно вызвали. Поэтому РэДиар донёс меня сюда и улетел.

Ох, как же противно врать! И как бы не выдать себя – жестом, взглядом, покрасневшими щеками.

– И всё? – продолжала допытываться Элис.

– Да, – произнесла я, поднимаясь со стула, и принялась распускать косу. – И наряжаться для него я больше не стану. Чувствовала себя как дурочка.

– Как скажешь.

Приняв душ, мы забрались в кровати, притушив свет Немного поговорили на отвлечённые темы. Так девчонки рассказали о своих кавалерах, которые забросали их не только цветами, но и записками. А в таверне чуть ли не подрались, решая, кто именно угостит их ужином.

Около одиннадцати мы уснули.

Проснулась я от странного давления на грудь.

Вздрогнув, открыла глаза и едва не заорала. Нет, я заорала, но не смогла произнести ни звука, просто лежала с открытым ртом и с ужасом смотрела на темнокожего пикси, лицо которого возникло перед моим. В темноте он выглядел особенно устрашающе.

– Не ори. – шикнул он и приказал: – Собирайся быстрее Тэару нужна твоя помощь.

Глава девятая

– Ну, долго лежать собралась? Я что, непонятно сказал? Нужна твоя помощь! – раздраженно повторил пикси, продолжая надо мной нависать. – Прямо сейчас.

– Моя? – удивленно переспросила я и покосилась в сторону подруг, которые продолжали мирно спать в своих постелях.

– Сонные чары. – равнодушно пояснил пикси. – Безвредные, до самого утра проспят. А ты вставай, времени почти нет И так тэара одного оставил.

– Хорошо, – пробормотала я. откидывая одеяло в сторону и свешивая ноги на холодный пол. – Только переоденусь.

– Сказал же, времени нет, – плавая вокруг меня, бескомпромиссно заявил тот – Халатик какой-нибудь накинь, и хватит – Какой халатик? – возмутилась я. – Это неприлично!

Пикси что-то раздраженно пробурчал себе под нос и внезапно оказался рядом. Не успела я вернуться, как почуяла у себя на запястье чужое прикосновение. Еще доля секунды – и мир вокруг вдруг мигнул, сьежился в крохотный шарик, окутанный черным дымом. А потом и вовсе исчез. С ним пропал и пол под ногами. Я падала вниз и не могла остановиться.

А потом раз – и снова пол под босыми ногами и чужой коридор, едва освещаемый тусклыми светильниками.

Судя по всему, он притащил меня в дом демона. Среди ночи, сонную, лохматую, в одной строчке!

– А халат! – возмущенно вскрикнула я. поворачиваясь к пикси.

И тут же получила вышеуказанным предметом по лицу. Этот мелкий паразит просто швырнул мне его из открытого портала.

– Пойдет?

Да он издевается!

– Слушайте! Вы что себе позволяете? Явились среди ночи, перенесли без разрешения, да еще вещами кидаетесь!

– Не зуди, дело серьезное. Ранен он.

Все свои претензии я тут же отложила на время. Не забыла, а именно отложила, потом я ему всё припомню Не знаю как, но точно отомщу.

– Надо лекаря вызвать, – надевая халат, заявила я.

– Нельзя. Демона не так просто ранить, у них регенерация быстрая.

Да. что-то я такое читала. Обласканные подземным богом Эрсом, демоны получили не только крылья, но и невосприимчивость к большинству ран и ядов. Поэтому убить их было крайне сложно.

– Тогда в чем проблема?

– В том, что отравили его.

– Как отравили? – испуганно прошептала я, застывая с поясом в руке, который не успела завязывать на талии. – Разве такое возможно? Демоны же невосприимчивы к большинству ядов.

– Так и есть, но существует одна штука. Она не всех демонов берет и не всегда. А лишь в строго определенных случаях, – туманно начал рассказывать пикси, еще больше меня запутав. – А он забыл или не рассчитывал. В общем, я за противоядием, а ты тут сиди. Он в своей спальне, вторая дверь слева.

– Эй! Подождите! – крикнула я. – Что значит сиди?

– То и значит Тэару присмотр нужен.

– Я не умею ухаживать за ранеными, тем более отравленными! – привела я следующий довод.

– Меняй компрессы, стирай пот. давай воды, когда попросит, и смотри, чтобы рана не открылась. Для этого не позволяй РэДиару двигаться. Поняла?

– Но почему я?

– Потому что ты единственная, кому он здесь доверяет. И кроме того, здесь безопасно!

– А мне-то чего бояться? – возмутилась я.

– А я знаю? У него потом и спросишь!

Сказал и исчез, оставив меня одну в коридоре.

Получается, вариантов больше нет. придётся подчиниться. Потом потребую поставить мне зачет и допустить к экзаменам в виде благодарности за оказанные услуги.

Поправив халат и потуже затянув пояс, я подошла к двери и подняла руку, чтобы постучать, но так этого и не сделала. Если ему плохо, то какой смысл стучать. Он. скорее всего, спит или без сознания.

Именно поэтому я бесшумно приоткрыла дверь и заглянула внутрь.

– Тэар? – позвала осторожно.

Его спальня была чисто мужской. Темные тона, массивная мебель, тяжелые гардины с золотыми кисточками, пушистый ковёр на полу и огромная кровать с толстыми ножками, на которой, в окружении подушек, лежал демон. Мужчина был обнажен по пояс, все грудь замотана бинтами. И внешний вид у него, если честно, был не очень хороший. Бледный, разом исхудавший, с тёмными синяками под глазами и капельками пота, которые блестели в свете светильника, слабо горевшего в углу.

– РэДиар? – снова позвала я, делая два шага вперёд. Тот тяжело вздохнул, дернулся и снова затих.

Да. ситуация действительно была не очень хорошей.

Я подошла к кровати, заметив низкий столик, на котором стоял небольшой тазик с водой, чуть в стороне графин и стакан с водой.

Взяв один из стульев, я поднесла его к кровати и осторожно поставила, стараясь лишний раз не шуметь. Прежде чем сесть, склонилась к демону, осторожно касаясь влажного от пота лба.

Горячий!

Мужчина тяжело вздохнул и приоткрыл глаза.

– Дэнни, – произнёс он и даже попытался улыбнуться. – Ты мне опять снишься.

И отключился.

Ничего не поняла. Что значит опять? Судя по всему, у демона начался бред. Намочив платок в тазу, я положила его на лоб мужчине и села на стул.

Моё дежурство началось.

Собственно, всё было не так страшно, как я думала. Единственным большим минусом я называла бы стул. Он хоть и был с мягким сиденьем, но всё равно не очень удобным. И через каких-то полчаса у меня затекла спина, заболела поясница.

Хотелось сменить позу, но как это сделать, не сорвавшись вниз? Вот и я не знала, поэтому терпеливо сидела, изредка поднимаясь, чтобы поменять компресс, и снова присаживалась, то и дело поглядывая на часы.

И где этого пикси носит?

Демон почти всё время пребывал без сознания. Иногда он бормотал что-то неразборчивое, ворочался, тогда я вскакивала со своего стула и пыталась удержать, тихо прося успокоиться. Удивительно, РэДиар слушался. Заслышав мой голос, мужчина замирал, тяжело вздыхал и снова засыпал, не произнося ни слова.

Правда, иногда казалось, что он беззвучно зовёт меня по имени. Но. возможно, просто показалось. Или ночь и усталость сыграли со мной злую шутку.

Пикси явился через полтора часа. Просто материализовался над кроватью, пристально вглядываясь в лицо спящего мужчины и прислушиваясь к его дыханию.

– Живой? – деловито спросил, касаясь когтистой ручкой лба демона.

– Да. – закивала я.

– Пил?

– Нет. Компресс я три раза поменяла.

– Просыпался? – продолжал допытываться пикси.

– Нет. То есть бормотал иногда что-то непонятное, дёргался, но я его укладывала, – отчиталась ему и с надеждой поинтересовалась: – А вы нашли?

– Противоядие? Не совсем. Оно состоит из трёх частей. У меня только первая, – отозвался тот, показывая мне небольшой зелёный флакончик.

– И что теперь делать?

– Для начала тебе стоит переодеться, – сообщил пикси и швырнул мне какой-то хрустящий свёрток.

На этот раз я поймала.

– Это что?

– Одежда. Сама же сказала, что неприлично сидеть в комнате неженатого мужчины в одной сорочке и халате, даже в таком жутком, – издевательски произнёс он. бросив взгляд на моё одеяние.

Ну да. не шелк и не кружева. Зато тепло и уютно.

– Не надо никакой одежды. У меня есть, – возмутилась я, собираясь вернуть ему свёрток.

– Не ври. Кроме того уродского комбинезона у тебя почти ничего нет Ах да, есть еще то голубое бальное платье, но в нём не походишь. Так что прекрати вредничать и переодевайся.

Вот раскомандовался!

– Ничего я у вас не возьму.

– Считай это платой за ночное приключение. Давай шустрее, переоденься в соседней комнате, – помахал он мне рукой и переключил всё внимание на демона, который снова застонал. – Вещь новая и удобная. И вообще, девочка, гордость – это хорошо, только когда она не граничит с глупостью.

У меня еще было много возражений, но озвучивать я не стала. Не буду же ему говорить, что хотела получить вознаграждение совсем иного рода и не от него, а от РэДиара.

Фыркнув себе под нос, я вышла из спальни демона и направилась в соседнюю комнату. Это тоже была спальня, только женская. То есть полная противоположность другой. Светлые тона, рюши, цветочный орнамент, много оборок и органзы. Тетя обожала такой интерьер.

Немного походив по спальне, я вспомнила о времени и принялась разбирать свёрток.

Там оказалось платье. Довольно простое, из мягкого муслина, нежно-голубого цвета, с белой тесёмкой на груди, рукавами-воланчиками и длинной юбкой, которая изящно облегала бёдра и небольшими складками падала вниз. Покрутившись у зеркала, которое я нашла в гардеробной, я довольно улыбнулась. А этот вредина умеет выбирать одежду. Несмотря на всю простоту, платье с помощью пояса в тон подчеркивало тонкую талию, а грудь при этом не сильно выпирала. И вообще, всё смотрелось очень гармонично.

Не хватало только туфелек. Ну ничего, похожу босиком, здесь не так холодно и ковры кругом.

Переплетя косу, я поспешила назад к демону.

– Наконец-то. – пробурчал пикси, бросив на меня раздраженный взгляд. – Долго тебя ждать.

Проигнорировав его замечание, я подошла ближе.

– Как тэар?

Если смотреть на внешний вид, то демон как-то не очень. Мужчина был всё такой же бледный, измождённый и болезненный. То ли действительно требовалось именно три ингредиента, то ли флакончик мало помог.

– Нормально. Сиди здесь, а я пошёл за вторым.

– Еще поручения будут? – поинтересовалась у него, с тоской глядя на стул.

– Просто следи. Выполняй требования, если очнётся.

Я вздрогнула – Что значит если?

Звучало жутко.

– Да не умрёт он… теперь так точно. Просто не знаю, как на него подействует лекарство и твоё присутствие, – бросив на меня странный взгляд, заявил пикси.

– В каком смысле?

– В никакой. Сиди и наблюдай. Может сразу очнётся, а может, до утра проспит.

– А вы когда вернётесь?

– Когда найду второй флакончик. Не скучай! – усмехнулся он. показав мне острые белые зубки, и исчез, растворившись в чёрном облаке.

Тоже мне шутник.

Соскучишься тут.

Я бросила взгляд на демона и села на стул.

Минуты текли медленно и мучительно. Сменив компресс пару раз, я заметила, что постепенно состояние мужчины действительно улучшилось. Дыхание стало чаще и спокойнее, и спать он стал лучше.

А вот мне усидеть было всё сложнее. Дело было не только в неудобном стуле. Постепенно меня стало клонить в сон. Я уже и вставала, и тихо бродила по комнате, и воду пила, потом уже и побрызгала ей в лицо, но это помогало мало.

Глаза закрывались сами собой, и поднять веки становилось всё сложнее.

Часы показывали три часа утра.

Закинув ноги на самый край кровати, куда демону не достать, я сложила руки на груди, чуть откинулась назад, закрыла глаза и задремала. И даже неудобный стул перестал быть помехой.

Сколько я так проспала, сказать сложно.

Мне снился сон. Запах солёного моря, белый песок и ракушки. Одна из них лежала у моих ног. Красивая, нежно-розового цвета, с небольшими шипами и фиолетовыми крапинками. Я брала её в руки и подносила к уху. Смешно. Лазурное море – вот оно, в двух метрах, а я пыталась услышать его в раковине.

– Никогда не была на море, – вздохнула я. вновь положив ракушку рядом и с наслаждением зарываясь пальцами в горячий песок.

– Я обязательно тебя отвезу, – раздался откуда-то сбоку тихий голос. Я улыбнулась, подставляя лицо солнцу и солёным брызгам.

– Обещаешь?

– Да. У меня есть дом на берегу Великого океана.

– Правда? А я думала, ты не любишь тепло, только холод.

– Я люблю тебя… Дэнни…

Сильные руки на плечах, они скользят по обнаженным плечам, чуть сжимая. И крохотные песчинки едва ощутимо царапают кожу.

– Дэнни…

Едва слышный шепот потревожил волоски у ушка, заставив меня чуть откинуть голову в сторону, открывая шею для поцелуев.

– Дэнни… моя Дэнни…

Я вздрогнула, открывая глаза, и от неловкого движения едва не упала со стула. В комнате еще было темно, но это скорее из-за задёрнутых штор. Часы показывали шесть утра. Так рано.

Прикрыв зевок рукой, я повернулась к демону и в который раз чуть не свалилась со стула.

РэДиар проснулся, сменил положение и теперь сидел в окружении подушек и смотрел на меня.

– Доброе утро. Даниэлла.

– Здравствуйте, – пробормотала я, выпрямляясь и бросая взгляд на свои ноги.

Ой, мамочки! Оказывается, пока я спала, подол платья задрался вверх, обнажая не только лодыжки, но и колени. Позор-то какой! Мало того, что уснула, так еще и части тела свои обнажила. А если РэДиар подумает, что я его вдруг соблазнить решила?

Покраснев, как переспелый томат, я принялась медленно убирать ноги с кровати. А демон молча за этим наблюдал. Опустив их на пол, я тут же поправила юбку и вымученно улыбнулась.

– Как вы себя чувствуете? – прокашлявшись, спросила у него и даже рискнула поднять глаза.

– Уже лучше, спасибо. – чинно отозвался РэДиар. словно мы сейчас находились на каком-то светском рауте, а не в его комнате ранним утром.

– Может, воды? – вспомнив про работу сиделки, спросила я.

– Не надо, благодарю.

Я кивнула, не зная, что делать. Как-то не очень удобно получилось.

– Что ты здесь делаешь. Даниэлла? – поинтересовался демон.

– За вами сижу, – смущенно отозвалась я, поняв, что со своими обязанностями справилась не очень хорошо.

Мужчина хмыкнул и склонил голову набок, отчего темный локон упал ему на лоб. делая демона моложе на несколько лет и даже немного добрее. В любом случае страшным и грозным демон теперь точно не выглядел.

– Даниэлла. как ты оказалась посреди ночи в моей спальне?

– Сейчас утро, – поправила его я.

– Хорошо. Как вы пробрались сюда этим ранним утром?

– На что вы намекаете? – вспыхнула я, неожиданно решив оскорбиться.

– Я спрашиваю.

– Пикси ваш принес. Явился ко мне среди ночи и сюда притащил. Против воли, между прочим!

– Крайтон? И где же он сейчас?

– Отправился за второй и третей частями противоядия. Обещал появиться к утру.

Может, всё-таки воды?

Демон странно на меня глянул и неожиданно кивнул.

Я тут же вскочила со стула и схватила графин, наливая воду в стакан, который тут же передала мужчине. Самым сложным оказалось не подать ему воду, а не расплескать её, когда наши руки соприкоснулись.

Искр и какого-то разряда не было, от которого замерло сердце. Просто стало как-то неловко. Рука мужчины оказалась неожиданно горячей. Возникла мысль попробовать температуру. Но, представив, как буду склоняться над ним и касаться лба, неожиданно смутилась.

– Спасибо, – произнес мужчина, сделав пару глотков.

– Мне несложно, – возвращаясь на неудобный стул, ответила я.

– И за то, что осталась со мной этой ночью, тоже спасибо.

– Ваш слуга был очень убедителен и настойчив.

Демон усмехнулся:

– Да. этого у него не отнять.

И снова тишина. Мужчина продолжал меня изучать, а я не знала, куда себя деть от смущения.

– Красивое платье, – вдруг произнес РэДиар.

– Спасибо. – расправляя складки юбки, отозвалась я. – Это тоже Крайтон постарался.

– Везде успел.

– Так и знал, что меня обсуждаете, – произнёс пикси, возникая над кроватью. – А для вас. девушка, я – Пинкрайтонспик!

Я вздрогнула, но на месте удержалась. Наверное, начала привыкать.

Но даже если очень сильно захочу, всё равно не смогу это сразу повторить. Возможно, после часа зубрёжки и получится, но не сейчас.

– Извините, – на всякий случай пробормотала я.

– Явился, – нахмурился демон, смерив слугу недовольным взглядом.

– И не один, – оскалился тот, продемонстрировав фиолетовый флакончик. – Второй ингредиент найден. Осталось только третий отыскать.

– Даниэлла, – РэДиар повернулся ко мне. – ты, наверное, голодна? – Я? – искренне удивилась в ответ.

До этого самого момента я о еде не думала, скорее о нормальном и здоровом сне на мягкой перинке или не очень мягкой, главное – принять горизонтальное положение. Но намек я поняла.

– Да, позавтракать не помешало бы, – с энтузиазмом произнесла я, вскакивая со стула. – А кухня у вас где?

– На первом этаже, как спустишься с лестницы, поверни налево. – сообщил Крайтон. – Поищи там что-нибудь, не стесняйся.

– Хорошо, благодарю. Я вас оставлю, – кивнула я и поспешила прочь из комнаты.

Я дошла до половины лестницы, когда внезапно вспомнила, что так и не обулась. А ходить босиком как-то не очень приятно. Надо узнать, где те самые розовые тапочки.

Именно поэтому я вернулась назад. Осторожно, на цыпочках, кончиками пальцев придерживая подол платья, поднялась по лестнице и застыла на верхней ступеньке.

– …не стоило переносить ее сюда, – раздался приглашенный голос демона. Я тут же замерла, затаив дыхание и прислушиваясь.

– …в твоих интересах… может… не очнулся бы. – еще тише отозвался пикси. –..безопаснее… покушение на неё.

Меня?! А я-то тут при чем?

От неожиданности я тихо охнула и тут же поспешила вниз. Вся конспирация провалилась. Сама себя чуть не выдала. Нельзя, чтобы меня застали за подслушиванием. Обойдусь и без тапочек.

Кухню я нашла быстро. Включив свет осмотрелась. Кухня была большой и плавно переходила в столовую. Магический очаг в углу, с другой стороны большой холодильник шкаф. Много шкафчиков, посреди небольшой рабочий остров. Кругом идеальная чистота и порядок, всё на своих местах и начищено так, что сверкает.

Такое ощущение, что здесь вообще никто никогда не готовил.

Единственный минус – полы были выложены плиткой и холодными. Поэтому ноги сразу озябли.

Нет. так не пойдет Надо найти что-нибудь.

Вернувшись в холл, я увидела на том же самом месте уже знакомые розовые тапочки. Обувшись, я вернулась на кухню и принялась искать, чем перекусить.

– М- Да. – пробормотала я спустя минут десять.

Продуктов много, но готовой еды нет совсем. Можно было перекусить молоком и куском сыра, но так не хватало булки. Да и демону тоже надо будет что-то есть. И куском сыра тут не обойдешься.

Значит, надо готовить.

Хорошо, жизнь и матушка, в частности, научили меня и этому.

Сначала я замесила и поставила в теплое место опару на хлеб. Затем достала кусок постного мяса и решила сделать похлебку с овощами. Параллельно с этим поставила кастрюлю с водой, решив сделать лёгкий суп.

Когда живёшь в общежитии четыре года, готовить не приходится. Для этого есть академическая столовая и кафе. если, конечно, деньги водятся. Но. как оказалось, руки помнили.

Опара быстро и хорошо поднялась. Замесив тесто, я поставила хлеб в тёплый шкафчик и продолжила готовить дальше. В какой-то момент пришла мысль сделать и кашу. Конечно, я сомневалась, что демон будет её есть. Как истинный мужчина, он наверняка обожал только мясо, которое заедал еще одним куском мяса, но всё-таки решила рискнуть. Если что. сама съем.

Процесс готовки меня захватил. И не думала, что так скучала по кухне. Но улыбка сама собой возникла на лице, дело спорилось, и я даже начала что-то напевать себе под нос. делая сразу пять дел одновременно. То похлёбку перемешать, то овощи порезать и в суп бросить, то хлеб проверить.

– Поёт он всё о том, бом-бом, что любит вас, миле-е-е-еди, – пропела я. притоптывая ногой, и поднесла деревянную ложку ко рту, чтобы попробовать на соль и специи.

Именно тогда я его и увидела.

Демон, в брюках и полурасстёгнутой рубахе с закатанными рукавами, стоял в дверном проёме и наблюдал за мной.

Но не это заставило меня замереть испуганной птицей.

Его глаза. Они почти полностью стали золотистыми от огня, который бушевал внутри ледяного демона, как бы странно это ни звучало.

Поняв, что я его заметила, РэДиар медленно направился вперёд. И чем ближе он был, тем тревожнее билось моё сердце, ожидая чего-то невероятного и волшебного. Возможно, чуда?

Демон всё ближе. А я даже дернуться не могла, смотря на него, как загнанный в угол кролик, которому только и оставалось, что наблюдать за приближением огромного и страшного хищника. РэДиар сейчас, кстати, очень сильно напоминал огромную хищную кошку, опасную и безжалостную. Но при всём при этом страха он не вызывал.

Расстояние между нами неумолимо сокращалось. И вот он уже всего в полуметре.

Замер на мгновение и протянул руку. Неужели коснется? Вот прям сейчас?

Сердце в груди билось как сумасшедшее. Еще немного, и выпрыгнет А пульс в ушах стучал так громко, что казалось, что слышу его не только я, но и вся академия.

– Тэар? – спросила жалобно, сама, не зная, чего хочу сейчас.

А рука всё ближе. Я уже чувствовала исходящее от нее тепло. Осторожное, едва уловимое прикосновение к щеке, от которого она запылала еще больше.

Мимолетная ласка – и хриплый голос, от которого тело покрылось мурашками.

– Испачкалась, – произнес тихо мужчина, снова осторожно проведя пальцами по щеке.

– Что?

Не знаю, как так можно было поглупеть за несколько секунд, но у меня получилось. Я слышала слова, но совершенно не понимала их значения. Единственное, о чем я могла думать сейчас, это только о том, что демон находится ко мне непозволительно близко, смотрит своими удивительными глазами, от которых внутри всё переворачивается, и, собственно, всё.

– Ты испачкалась. – странно довольным тоном повторил мужчина, продемонстрировав мне свои пальцы, подушечки которых были покрыты чем-то белым, похожим на порошок… или…

И только после этого я очнулась. Ложка, которую всё это время сжимала в руках, выскользнула из ослабевших пальцев и упала на пол, расплескав всё вокруг себя.

Но я даже не заметила этого.

– Ох! – прошептала в ответ, отступая на шаг и прижимая ладони к щекам, которые тут же принялась тереть, пытаясь навести чистоту и не переставая при этом тараторить: – Извините! Это мука! У вас тут ничего готового нет. вот я и… Вы же не злитесь? Сами сказали, что я могу что-нибудь приготовить или…

– Успокойся и не нервничай, – неожиданно рассмеялся РэДиар. – Конечно, ты можешь делать всё, что захочешь. И спасибо тебе за это. Ароматы стоят просто волшебные. Я даже не смог удержаться и спустился вниз.

А ведь точно!

Убрав руки от лица, я подозрительно на него уставилась. Ведь всего несколько часов назад демон лежал без сознания в окружении подушек, а теперь сам ходит и даже шутит и улыбается. Неужели противоядие так хорошо на него подействовало вместе с демонической ускоренной регенерацией?

– Вам разве можно вставать?

– А почему нет? – искренне удивился демон.

– Вы же только недавно были серьезно отравлены и почти умирали.

– Крайтон несколько преувеличил опасность ранения, – отозвался мужчина, совершенно не смутившись.

– Или вы преуменьшаете. – заметила я. – Меня так просто не обманешь. Сама же вас видела. Состояние было далеко от обычного.

– Волновалась? – неожиданно спросил мужчина.

– Конечно, – кивнула в ответ и, не удержавшись, ехидно добавила: – Вы же так и не поставили мне зачет.

РэДиар внезапно посерьезнел.

– Это хорошо, что ты мне напомнила про зачет Даниэлла. Наше соглашение аннулируется.

– Как? – прошептала едва слышно, чувствуя, как от слабости начали подгибаться колени.

– Не все. – тут же поправился демон, заметив моё состояние. – Зачет я тебе поставлю и без всяких отработок. Еще и от прохождения экзаменов освобожу.

– Не понимаю.

– Всё очень просто. Тебе поставят всё автоматом, – продолжил он. – Кроме того, за тобой сохраняется должность в моём подразделении, где ты будешь проходить практику.

Как-то всё это звучало слишком идеально и неправдоподобно. С чего вдруг такие бонусы?

– А что взамен? – спросила я. решив сразу всё прояснить.

– Ничего. Считай это моей благодарностью за твою помощь.

– Но я ничего особенного не сделала.

Подумаешь, полночи просидела у постели и компресс меняла. Правда, потом заснула, ну да ладно. Еду вот приготовила. Но это же такой пустяк.

– Ошибаешься, Даниэлла, ты сделала очень много. – загадочно сообщил РэДиар и добавил: – Так что насильно тебя здесь никто не удерживает.

Сказал и замолчал, продолжая меня изучать.

А я не знала, как на это реагировать, поэтому не придумала ничего лучше, как повернуться к плите, достать новую ложку и вновь размешать похлебку. Не буду же я бросать всё и с криком: «Ура! Свобода!» – бежать в сторону общежития.

Тем более что история повторяется. У меня опять нет с собой верхней одежды и обуви.

Так прошло около минуты.

Проверив хлеб, я повернулась к мужчине и настороженно поинтересовалась:

– То есть вы меня отпускаете?

– Да.

Демон сел на ближайший стул, прижав руку к боку. Всё-таки до полного восстановления ему было еще далеко, как бы мужчина ни старался выглядеть безмятежным и уверенным.

– Я могу уйти и не возвращаться, не боясь, что это как-то отразится на моей учебе? – продолжала допытываться я.

Надо же было всё выяснить до конца. А вдруг есть какой-то скрытый пункт, о котором я не знаю.

– Совершенно верно, – нахмурившись, ответил РэДиар.

– Ясно. – кивнула я. вновь поворачиваясь к плите. попробовала похлебку. Вкусная и уже готова. Следом помешала суп. Немного подумав, подошла к холодильному шкафу и достала пять яиц, бекон и масло.

Яичница с беконом и домашним хлебом на завтрак будет отличным решением. А суп и мясную похлебку демон может съесть и на обед.

Так прошло еще около минуты.

– Ты не уйдешь? – осторожно поинтересовался демон.

– Даже не мечтайте, – фыркнула в ответ. Пока сковорода грелась, я достала хлеб из теплового шкао>чика и накрыла его влажным полотенцем. – Крайтан же отправился за третьей частью противоядия?

– Да.

– Ясно. Ваш пикси строго приказал оставаться здесь и следить за вами, пока он не вернется, – обжаривая бекон, сообщила я демону.

– Ты будешь его слушать?

– Да.

– А если я отменю приказ?

– Не поможет В сковороду по одному упали яйца.

– Почему?

Я всё-таки повернулась к тэару и совершенно серьезно ответила:

– Не хочу, чтобы чернолицый зубастый пикси с отвратительно деспотичным характером приходил ко мне по ночам.

– А если демоны будут приходить крылатые? – неожиданно мягко поинтересовался демон.

Думала я секунды три.

– Нет. пикси страшнее. Только не говорите ему об этом.

– Клянусь, – рассмеялся РэДиар. – Это будет наш маленький секрет, согласна?

– Да.

Я выключила плиту и полезла в шкафчик за посудой.

– Значит, ты больше не боишься меня, Даниэлла? – вдруг спросил мужчина.

– Нет. – замерев на мгновение и не оборачиваясь, ответила ему.

– Я не могу тебя заставить прийти ко мне еще раз. Не могу и не стану. Но я хотел бы тебя попросить. Ты не могла бы сама заходить сюда, по собственному желанию? Приходить и помогать мне? Я бы был тебе благодарен.

Хорошо, что я стояла к нему спиной и мужчина не увидел улыбки, промелькнувшей на моих губах на долю секунды.

– Буду рада помочь, – сообщила ему. разворачиваясь, – по собственному желанию.

А сейчас, уважаемый тэар, я буду вас кормить!

Глава десятая

После завтрака – мне всё-таки удалось впихнуть в мужчину еду несмотря на его вялое сопротивление – стало еще более неловко. Хотя бы потому, что мы не знали, как вести себя дальше.

Так и сидели по разные стороны стола, косясь друг на друга. Косилась я. а демон, откинувшись на спинку стула, просто смотрел, не таясь и не прячась.

– Что? – смутившись, спросила у него, поднимаясь из-за стола и собирая тарелки, чтобы помыть. – Опять испачкалась?

– Нет. – покачал головой мужчина. – Не думал, что ты умеешь готовить.

– Я опять попала впросак? – грустно усмехнулась в ответ, ставя посуду в раковину.

– Боевики такой ерундой не занимаются?

– Оставь. Крайтон все сделает. – поспешно велел демон, заметив, что я собралась включать воду. – Даниэлла, почему ты всё воспринимаешь в штыки? Любую мою фразу считаешь обидной и сразу же принимаешь на свой счет.

– Может, потому, что вы сами дали мне для этого повод? – заметила я. поворачиваясь к РэДиару и опираясь бедрами о столешницу. – С самого первого дня.

Хмыкнул, кивнул, признавая мою правоту.

– Виноват Так где так научилась готовить?

– Это всё мама. – Раз посуду мыть не надо, я взяла тряпку и начала протирать и так чистую поверхность. Хотя бы для того, чтобы занять руки. – Она научила.

– Ей пришлось трудно, – вдруг произнёс демон, продолжая меня изучать. – Аристократка, дочь обеспеченных родителей, сбежавшая с бедным аспирантом, который обожал тайны древности и горел желанием все их разгадать.

Я не смогла сдержать улыбки, взглянув на демона из-за плеча.

– Вы очень точно описали моего отца. Он действительно был таким – немного сумасшедшим, безумным, увлекающимся и умеющим заразить своей энергией всех остальных. Мама никогда не жаловалась. Мало того, она была счастлива. По- настоящему, без притворств. Ей было достаточно любить и быть любимой. Ради этого она оставила сытую жизнь, пышные платья, драгоценности, светские рауты, перспективного жениха.

– А ты веришь в любовь, Даниэлла?

Этот вопрос застал меня врасплох, заставил смутиться и снова отвернуться, пряча покрасневшие щеки.

– Странный вопрос. Я сама результат такой любви. Конечно, я в неё верю, просто… – произнесла я и замолчала.

– Просто? – поинтересовался демон, когда тишина затянулась.

– Наверное, не смогла бы так. Как это ни прискорбно, но я пошла в мамину родню.

Я более холодная, расчетливая и прагматичная. Не такой сумасшедший романтик и мечтатель, как мой отец, не готова бросить все и поселиться в дебрях, разгадывая сутками напролёт древние письмена. Хотя дар у меня есть и можно было бы продолжить его дело. Только не могу. Я не такая жертвенная, как моя мать. И хочу иметь крепкий дом. крышу над головой и стабильный заработок. Хочу быть уверенной в своём будущем.

– Может, ты просто не встретила того, ради которого готова пойти на безумства, – вдруг произнёс РэДиар.

И я будто очнулась.

Ох, что я говорю? Почему так разоткровенничалась с совершенно чужим мужчиной? Открыла ему то, в чём боялась признаться самой себе.

– Простите, – забормотала смущенно, убирая косу назад и продолжая стоять к нему спиной. – Мне не стоило это говорить.

– Почему? Я вот не считаю тебя холодной и расчетливой, – вдруг заметил демон.

Я повернулась, встречаясь взглядом с серо-голубыми глазами.

– Вы меня совсем не знаете. Я бросила учёбу на любимом факультете и перешла на ненавистный боевой. И всё потому, что это давало мне стабильное будущее.

Работу, кров, зарплату.

– Сколько тебе было, когда не стало твоих родителей? Восемнадцать?

– Почти.

– Это не расчёт. Даниэлла, это шанс на выживание. Хочешь, я предоставлю тебе пример настоящей холодной и алчной стервы? – заметил РэДиар и. не дожидаясь ответа, продолжил: – Когда Крайтон ушел за лекарством, ты могла остаться в той сорочке, которая была на тебе ночью. Можно было даже немного разорвать её.

Покрасневшая щека, как от удара, слёзы в глазах. Соседние дома заняты преподавателями, тут недалеко бежать. И история ведь так похожа на правду.

Похитили среди ночи, насильно вытащив из постели, притащили, обесчестили…

– Я бы никогда! – поспешно заявила я.

– Знаю. Жениться бы меня на тебе не заставили, но пожизненное содержание бы ты себе заработала, как и стабильное будущее.

В его словах был резон, вот только…

– Не такой ценой.

– Что и требовалось доказать, – усмехнулся мужчина. – Оказывается, я знаю тебя лучше тебя самой.

Я не знала, что ответить на такое заявление.

А демон тяжело поднялся и схватился за бок, сморщившись.

– Больно?

Я тут же оказалась рядом, поддерживая за плечо, заглядывая в глаза.

– Уже лучше. – выпрямляясь, ответил тот, и холодные глаза внезапно потеплели – Давайте я всё-таки помогу вам подняться по лестнице. Вам не стоило вставать. А если раны открылись?

– Всё нормально, – заметил демон, но позволил себе помочь. – Мне правда лучше.

Вот вернётся Крайтон с последним ингредиентом, и станет совсем хорошо.

– Вам повезло иметь такого друга.

– А я вообще везучий, – самодовольно заявил тот.

– Ну конечно, – фыркнула я.

Лестницу мы прошли минут за пять.

Проводив его в комнату, я помогла мужчине лечь на кровать, прямо поверх покрывала.

– Воды?

Тот покачал головой и неожиданно попросил:

– Посиди со мной.

– Хорошо, – пожав плечами, я подтащила стул к кровати и села на него. – Может, вам почитать?

– Нет. лучше расскажи что-нибудь.

– Рассказчик из меня не очень хороший, тэар. – призналась ему и вздрогнула.

– Нет. так не пойдет, – вдруг резко заявил демон, потирая подбородок с легкой щетиной. – Слишком официально.

– Простите?

– Так как мы столько пережили вместе за эти пару дней, провели ночь в одной комнате, а впереди долгое и плодотворное сотрудничество, ты должна называть меня по имени.

– Нет! – поспешно заявила я. – Это невозможно.

– Но я же тебя зову.

– Но вы же преподаватель.

– Я не преподаватель, – возразил тот.

– Вы проверяющий, что еще страшнее.

– Я такой страшный?

Ой, куда-то разговор зашел не туда. И вместо того, чтобы отказаться, я стала еще больше запутываться.

– Вы меня старше! – выпалила я следующий довод.

– Тебя смущает наша разница в возрасте?

– Что? Нет! То есть да!.. То есть!.. Я даже имени вашего не знаю!

– Нирайс, – усмехнувшись, представился демон. – Можно просто Райе.

– Вы смеётесь надо мной! – догадалась я.

– Если только совсем чуть-чуть, – признался РэДиар. – Ну же, Даниэлла, это же совсем не страшно. Ра-а-айс. Скажи же.

– Нет. – фыркнула я, чопорно вздёрнув подбородок. – Это неприлично.

– Нам можно.

Как-то это странно и двусмысленно звучало.

– А почему нам можно?

– Я тебе потом расскажу, – пообещал демон и добавил неожиданно мягким голосом: – И покажу.

Вот спроси меня, и я не скажу, отчего вдруг покраснела и смутилась.

– Знаете, – вскочив со стула, заявила я, – вижу, вам стало гораздо лучше. Поэтому я не стану дожидаться Крайтона и пойду назад в общежитие. А то девчонки проснутся, а меня нет. Если они уже не проснулись.

Оставалось надеяться, что они не поднимут тревогу и не организуют мои поиски. А то сценарий демона может воплотиться против нашего желания.

– Не выйдет. У тебя нет тёплой одежды. И ботинок. Об этом я как-то не подумала.

– Но…

– Одолжить мне тебе нечего. Так что придётся ждать Крайтона. Он лично вернёт туда, откуда взял. Если ты, конечно, захочешь.

– А почему я должна отказаться? – удивилась я. пытаясь придумать, как всё-таки выкрутиться из сложившейся ситуации.

Но на ум так ничего и не пришло.

– Дело в том, что покушались не на меня, а на тебя. – вдруг заявил демон. – Я пострадал лишь потому, что бросился тебя защищать.

– Что?!

Новость, скажем так, была невероятной и требовала осмысления.

Я села назад на стул и задумалась, как бы странно это ни звучало. Истерику и обморок можно было отложить на потом. Тут самое главное другое. Кто именно хотел меня убить?

Дорогая кузина? Её желание завладеть маминым гарнитуром, конечно, было очень похоже на маниакальную идею, но не до такой же степени!

Стай Коллдей? Сначала заманил меня в кафе, угостил ужином, вёл странные речи, а потом, усыпив бдительность, решил убить? И всё это лишь для того, чтобы отомстить мне за его якобы поруганную честь? Нет. даже для него это звучало слишком глупо и странно.

Тогда кто?

Да. моя учеба на боевом факультете мало кому нравилась. Я раздражала, злила и даже выводила из себя и студентов, и преподавателей. Но они же как-то терпели меня четыре года, зачем срываться сейчас и пытаться меня убить? В чём вообще смысл покушаться на мою жизнь, когда до практики и выпуска оставалось менее полугода?

И вообще, тут что-то явно не сходилось.

– Подождите, – пробормотала я, поднимая взгляд на демона. – Это не может быть правдой.

– Почему?

– Потому что если, как вы говорите, покушались на меня, то зачем использовали яд для демонов? Нет. – Я мотнула головой и облегченно улыбнулась. – Вы ошиблись, покушались именно на вас.

– Нет, Даниэлла. я не ошибся. Ранить хотели именно тебя и именно с помощью этого яда, – возразил мужчина.

Что-то я совсем запуталась.

– Но зачем? Какой в этом смысл?

РэДиар как-то странно вздохнул и пробормотал себе под нос:

– Никогда не думал, что это будет так трудно…

– Что вы сказали? – подалась я вперёд, пытаясь понять, что же он там шепчет.

– Даниэлла. ты только не пугайся.

Не очень хорошее начало для разговора. Нет. мне это совершенно не нравилось. Вот совсем!

– А почему я должна пугаться? – отстраняясь, спросила у него.

– Честно говоря, я хотел сделать всё по- Другому, дать тебе время привыкнуть ко мне и так далее. Чтобы всё было не как у других.

Сейчас точно что-то страшное скажет А я и так натерпелась за последние сутки такого, чего за всю жизнь не испытывала.

– Знаете, а давайте потом поговорим, – вскакивая со стула, торопливо произнесла я. – Вы устали, должны отдохнуть… А я пойду, на кухню… посуду там помою или еще чего сделаю…

Демон вскочил следом, и от былой весёлости не осталось и следа. Взгляд серьёзный, пронзительный и даже немного страшный.

– Дело идёт о твоей безопасности, так что в неведении тебя держать больше нельзя.

Я тяжело сглотнула и застыла, испуганно глядя на него.

– Вы меня пугаете, тэар.

Мужчина шагнул ко мне и остановился только тогда, когда расстояние сократилось до полуметра.

– Райе. Дэнни. тебе стоит называть меня Райе.

– Почему?

– Потому что было бы странно, если бы невеста обращалась к жениху по титулу.

Я не мигая смотрела на него секунд десять. Потом хмыкнула, а через мгновение и вовсе тихо рассмеялась.

– Ой, как вы меня напугали, – произнесла облегченно. – А то я уже решила, будто случилось нечто страшное. А вы шутите. Знаете, у вас почти получилось меня убедить!

Демон моргнул, странно хмыкнул, будто подавился чем-то, и снова на меня уставился.

– Как придумали – жених и невеста, – продолжала улыбаться я, чувствуя странную тревогу внутри. – Но из-за ночи, проведённой у постели больного, не женят, так что можете не переживать, уважаемый тэар, в брачные узы вас никто ловить не собирается.

– А я и не переживаю, – сухо отозвался РэДиар, словно обиделся. – Только дело не в ночи у моей кровати. Ты моя пара, Даниэлла. Истинная и единственная.

Я зажмурилась и затаила дыхание, мысленно считая от одного до бесконечности.

Потому что для того, чтобы успокоиться, одного или двух десятков будет мало.

– Дэнни, – тихий шёпот и осторожное прикосновение сильных рук к моим плечам, заставившее сердце в груди подпрыгнуть куда-то к горлу и упасть назад к пяткам.

– Не надо, – пробормотала я. отшатываясь, и мотнула головой, всё еще боясь открыть глаза. – Пожалуйста… это не может быть правдой.

Я много слышала о демонах и их парах, о том, как они воровали юных дев и уносили в свои ледяные чертоги, но никогда не могла подумать, что нечто подобное случится со мной.

– Почему? – отступив, поинтересовался мужчина.

И тогда я смогла поднять голову и взглянуть на него.

– Потому что это невозможно. Вы… вы посмотрите на себя и на меня.

– Я смотрю. Даниэлла, очень внимательно смотрю.

Еще бы! Я чувствовала его взгляд каждой частичкой своего тела. – Мы… мы разные! И по положению, и по внешности.

– Прекрати недооценивать себя, – перебил меня демон и снова шагнул вперёд.

– Нет! – Я выставила руки в защитном жесте. – Не надо. Не знаю, с чего вы решили, что я ваша пара, но это неправда!

– Правда, можешь мне поверить. Я чувствую это с самого первого дня. с того самого момента, как ты налетела на меня в городе, когда я впервые почувствовал тебя…

– Хватит! – вскрикнула я, отступая назад. – Пожалуйста… скажите, что это шутка.

Взгляд демона будто заледенел, заставив меня вздрогнуть.

– Я слишком долго ждал и искал тебя. Даниэлла, чтобы шутить.

Именно в этот момент между нами возник взъерошенный пикси.

– А вот и я! – повиснув в воздухе, заявил Крайтон. размахивая небольшим желтым флакончиком. – Нашёл! Представляете, нашёл! Если бы знали, каких сил и средств мне это стоило. Твой счет тэар. кстати, опустел на круглую сумму. Но ты же не в обиде?.. А чего это вы застыли? – заметив напряжение, возникшее между нами, поинтересовался пикси.

– Доставьте меня, пожалуйста, назад в общежитие. – сглотнув, попросила я, обнимая себя руками.

Демон заметил моё движение и дёрнулся, будто хотел коснуться и утешить, но устоял на месте, лишь поджал губы.

Крайтон глянул на меня, потом на демона и подытожил:

– Сказал-таки. И, я так понимаю, не очень удачно выразился.

РэДиар вздрогнул, продолжая буравить меня взглядом, и через силу произнёс:

– Доставь её в общежитие и следи, чтобы никуда из комнаты не выходила.

– Но… – попыталась вмешаться я.

– Иначе я поступлю так, как поступали все демоны до меня. Схвачу в охапку, унесу в свой ледяной дворец и сделаю тебя своей женой.

Перспектива не очень радостная.

– Я поняла.

– Ой, дурак, – прокомментировал пикси. бросая мужчине флакончик и хватая меня за руку. – Держись.

Пикси доставил меня прямо в комнату общежития.

– Не принимай всё близко к сердцу, – заявил Крайтон на прощание. – Не ты первая, не ты последняя. В конце концов, РэДиар – не самый плохой вариант.

После этого чернолицый мошенник подмигнул мне и исчез в привычном темном облаке.

В ту же секунду ко мне бросились встревоженные подруги, окружая и вываливая целый ворох вопросов.

– Дэнни! Где ты была? – первым делом требовательно спросила Лейла.

– Ты в порядке? Мы волновались, – кивнула альва.

– Это демон? Он тебя украл?

– Он тебя обидел?!

– Пусть только попробует! – воинственно прорычала южанка. – Ему такое устроим.

И не побоимся рогов и крыльев!

– Дэнни, – обеспокоенно позвала меня Элис. – ты чего молчишь? Что-то случилось?

Лейла тут же изменилась в лице, предположив самое страшное:

– Он на тебя напал? Принудил к чему-то? И почему ты в этом платье?!

– Лейла, не шуми, – тут же осадила её подруга и мягким тоном вновь обратилась ко мне: – Даниэлла, ты же знаешь, что можешь всё нам рассказать. Мы поддержим и никогда не осудим.

– Точно! Элис дело говорит.

– Так что успокойся и расскажи нам. Он… он шантажировал тебя?

И только в этот момент я пришла в себя и более осмысленно взглянула на подруг.

– Что? Кто шантажировал?

– РэДиар. – ответила Лейла.

– Нет! Ничего такого! – замотала я головой, теребя рукава платья. – Он ничего не сделал. Клянусь.

Девчонки переглянулись.

– Дэнни, послушай, просто так среди ночи студенток из постели не похищают! Может, он опоил тебя чем-нибудь.

– Он меня не крал. РэДиар вообще ничего не знал об этом. Это всё Крайтон. Его пикси, – заявила я.

Снова обмен взглядами.

– Знаете, что-то я совсем запуталась. – заметила южанка. – Это что получается? Белобрысый пикси крадет девушек для своего хозяина и тайком доставляет в дом демона, когда тот не видит? А в чём логика?

– Да погоди ты, – опять шикнула Элис. – Дэнни, объясни толком, что случилось? Мы же все извелись от неизвестности и страха за тебя.

– Уже хотели коменданту сообщить.

Я вздрогнула – Не надо коменданта – Тогда рассказывай, – потребовала темпераментная подруга. – На тебе же лица нет РэДиар отказал в зачете и велел уходить с факультета? – выдвинула она новое предположение.

– Нет. – покачала я головой. – Он просто сказал, что я его пара.

В комнате наступила тишина. Девчонки застыли, не сводя с меня удивленных взглядов, а Лейла еще и рот приоткрыла.

И тут…

– Я так и знала! – торжествующе воскликнула альва и широко улыбнулась. Такой довольной я давно её не видела.

Теперь пришла наша очередь удивленно смотреть на неё.

– Что ты знала? – поинтересовалась я.

– Что это всё не просто так. Твой завал на зачете, танец, непонятная отработка и вчерашняя вспышка ревности в закусочной. – быстро перечислила она, едва не пританцовывая от восторга.

– Вспышка чего? – не поняла я.

– Ревности! – охотно повторила Элис. – Демон приревновал тебя к Стаю.

– Ничего себе, – присвистнула Лейла. – Но подождите! Мы же что-то изучали такое о демонах. Они долго ищут по миру свою пару. А как найдут, то сразу в охапку – и всё. Разве не так?

– Так. – со вздохом согласилась я.

– Тогда почему ты еще здесь? Нет, ты не подумай, я очень рада, что здесь. Но почему?

– РэДиар сказал, что хотел дать мне время привыкнуть к нему, узнать друг друга лучше, но в свете последних событий пришлось немного пересмотреть план.

– Как романтично, – мечтательно улыбнулась Элис.

Лейла же была настроена более настороженно.

– В свете каких событий? Что-то случилось?

– Поэтому Крайтон меня и забрал среди ночи. Демона ранили вчера вечером.

Точнее, по его словам, ранить хотели меня, но РэДиар закрыл собой и сам оказался ранен.

– Тогда поступок пикси логичен. Пара демона одним своим присутствием может улучшить его самочувствие, – заявила альва.

– Правда? – удивилась я. – Не слышала о таком.

– Так! Стоп! – вмешалась Лейла, еще сильнее нахмурившись. – Я что, единственная, кого смущает сам факт покушения на Дэнни?!

Элис покраснела.

– Прости. Так кто на тебя покушался?

– Не знаю. Не успела спросить. Была слишком занята осмыслением факта, что являюсь чей-то парой. – ответила я, направляясь к своей кровати. Упав на неё. накрылась подушкой и тяжело вздохнула: – Что же теперь делать?

Несколько секунд тишины, а потом кровать прогнулась с двух сторон, когда девчонки сели рядом.

– Дэнни, – погладив меня по плечу, произнесла Элис. – Что ты ему сказала? Я снова горестно вздохнула и промолчала.

– Дэнни, вот тэар рассказал тебе правду, а ты что сделала?

– Надеюсь, не впала в истерику? – предположила Лейла.

Я убрала подушку и перевернулась на спину, уставившись в потолок.

– Хуже, – признала им. – Сначала я рассмеялась, решив, что это шутка.

– А потом? – подтолкнула меня альва.

– Потом сказала, что это невозможно! Что мы совершенно не подходим друг другу. И что-то еще…

– Опять себя принижаешь. – укоризненно показала головой Лейла. Я резко села в постели.

– Ну а что мне надо было говорить? И не принижаю я себя. Просто… как поверить в такое?

– Я же поверила, – заметила Элис.

– Это ты. Как вообще надо реагировать, когда тебя считают парой?

– Наверное, падать в обморок от счастья? – предположила южанка.

– Ты? – скептически произнесла я. – Никогда не поверю.

– Хотелось бы, чтобы кандидат в истинные пары мне хотя бы нравился, – заявила подруга и тут же получила локтем в бок от альвы. – Эй! Что я такого сказала?

– Вот и мне хотелось бы, – вздохнула я. – Как можно любить того, кого совершенно не знаешь? Просто потому, что так решили за нас?

– А ты что-то испытываешь к демону? – поинтересовалась Элис. – Я имею в виду положительные эмоции, а не страх, ужас и панику.

– Страха нет А все остальное… Не знаю. Мы знакомы совсем немного.

– Иногда достаточно мгновения.

– Это не наш случай. – покачала головной Лейла. – Но раз отвращение РэДиар у тебя не вызывает то не всё потеряно. Ты сама чего хочешь? Если подумать, то этот пикси прав: демон – не такой плохой вариант Я чуть отодвинулась в сторону и встала с кровати.

– В этом и проблема. "Не самый плохой вариант" – это не то, о чем я мечтала.

– Ты пойми и его, Дэнни, – вмешалась Элис. – Посмотри, на какие жертвы он решился ради тебя. Пошел против своей природы, чтобы дать тебе возможность привыкнуть к нему, полюбить.

– И для этого завалил на зачете, – весьма непочтительно фыркнула Лейла. – Невероятная логика. Он едва не выгнал её с факультета, а она его полюбила! Фарс!

– Ошибки бывают у всех. РэДиар в первый раз в жизни решил поухаживать за девушкой, которая к тому же оказалась его парой. Ничего, научится.

– А мне что делать? – спросила я, застыв посреди комнаты.

– Для начала поговори, обсудите всё.

– Выстави ему свои требования, – посоветовала Лейла.

– Узнай о дальнейших планах. И главное, перестань считать себя недостойной! Некоторое время я молчала, переводя взгляд с одной на другую, а потом кивнула:

– Да. наверное, так я и сделаю!

Глава одиннадцатая

Оставшийся день прошёл относительно спокойно. Единственное, немного досаждали поклонники девчонок. Цветы они больше не приносили, но конвертики с любовными записками регулярно под дверь подбрасывали. А стихотворцы из боевиков и остальных магов вышли не очень хорошие.

Если первое время мы просто хихикали над перлами и невероятными рифмами, то потом происходящее стало доставать и раздражать.

– Я жалею уже о том времени, когда на нас не обращали внимания, – сказала Лейла, расположившись на своей кровати, закинув руки за голову и уставившись в потолок.

– Это когда такое было? – усмехнулась я. расставляя книги на стеллаже по порядку.

– На вас всегда обращали внимание, просто боялись подойти. А бал дал понять, что вы не против романтических отношений.

Южанка фыркнула:

– Никогда не думала, что буду так ждать зимней сессии. Надеюсь, она заставит их заняться учебой, а не поэтическими экспериментами.

– Хотела бы я на это надеяться, – заметила Элис.

Голос подруги звучал приглушенно из-за того, что она почти по пояс забралась в шкаф, что-то ища на полках.

– Что потеряла? – поинтересовалась Лейла, чуть приподнимаясь, чтобы разглядеть альву.

– Ничего, – выпрямляясь, отозвалась девушка, держа в руках большое полотенце и деревянную коробочку с мыльными принадлежностями. – Собираюсь идти в душевую. Кто со мной?

– Позже, – подавив зевок, сказала южанка, откидываясь на подушку.

– Дэнни?

– А я, пожалуй, пойду с тобой, – ответила я и поспешила достать свои вещи.

– Лейла, не передумаешь?

– Не-а, – покачала та головой. – Сейчас я ленюсь.

– Ну как знаешь.

Выйдя из комнаты, мы направились в душевую, которая располагалась в левом крыле. У каждого этажа была своя, поэтому столпотворения никогда не было.

Мы уже почти дошли, когда из-за угла неожиданно выскочил Коллдей.

– Теренс!

От неожиданности я застыла и с трудом подавила желание спрятаться за Элис. Так не хотелось ни с кем разговаривать, особенно с ним.

– Привет, – поздоровалась я, наблюдая, как молодой боевик спешил к нам.

– Мне уйти? – шепотом поинтересовалась альва.

– Только попробуй. – буркнула в ответ.

– Здравствуй, – поздоровался Стай, останавливаясь рядом. – А я как раз шёл к тебе. Мы же вчера не договорили.

– А мы в душевую. – сказала я, радуясь тому, что решила пойти с подругой.

– Ясно, – кивнул парень и выразительно взглянул на Элис.

Я тоже не менее выразительно глянула на альву. Хорошо, что она умела в любой ситуации держать лицо. Вот и теперь по равнодушному выражению сложно было что-то понять. Но в любом случае уходить альва точно никуда не собиралась.

– Мун. – прокашлялся Стай. – ты же вроде куда-то шла.

– Шла, и Даниэлла тоже, – сухо отозвалась она, задрав подбородок. Таким пренебрежительным взглядом мог смотреть только представитель древней расы.

Посмотрит-и сразу ощущаешь себя жалкой букашкой. – Раз у тебя всё, мы пошли.

Попытка обойти Коллдея успехом не увенчалась. Он тут же дёрнулся в сторону, опять перегородив путь.

– Теренс, можно тебя на секундочку? – проигнорировав взгляд Элис, спросил Стай.

Надеюсь, он не станет требовать ответа на своё предложение? Если честно, то я уже о нём забыла. Не до этого было. А сейчас… сейчас я лихорадочно пыталась включить голову и понять, что делать дальше.

– Сейчас?

– Сейчас. – кивнул Коллдей, пристально и даже как-то хищно смотря на меня. Я перевела взгляд на Элис, словно ища поддержки.

– Давай, только побыстрее. – отозвалась девушка, давая понять, что выбор только за мной, а она в любом случае поддержит Кивнула и отступила в сторону, подходя к высокому и узкому арочному окну.

– Что ты хотел? – изучая морозные узоры на стекле, спросила у него.

– Ты подумала над моим предложением? Подумала, целых три секунды!

– Да. – не очень уверенно ответила я.

– И что скажешь? – продолжал допытываться парень. Вариант «ты сошёл с ума» явно не подойдет.

– Зачем тебе это? – снова спросила у него, продолжая смотреть в окно и прижимать полотенце к груди.

– Я уже отвечал. Это шанс заключить мирное соглашение между нами.

– Раньше тебя это не волновало.

– Всё меняется. Новый день, новые обстоятельства, новая страница в жизни. Тебе так не кажется?

– Не знаю, – пробормотала я. – Никогда об этом не думала.

– И вообще, скоро же Новый год. Отличный способ начать всё с чистого листа. Разве не так?

– Так. – нехотя пробормотала в ответ.

– Так что ты ответишь? – настойчиво спросил Стай, пододвигаясь ближе и нависая надо мной.

Сразу стало трудно дышать.

Сказать ему, что демон считает меня парой, или не стоит?

– Хорошо, – тихо ответила я, сама не веря, что решилась на подобное.

– Так ты согласна? – продолжал допытываться мужчина.

– Угу. Если ты хочешь, то я пойду с тобой на Новогодний бал. А теперь, если у тебя всё, я могу идти?

– Идти? – переспросил Коллдей, не сводя взгляда с моих губ.

– Да. в душевую. Еще и Элис ждёт, – пояснила я, отступая. – Мы же всё выяснили.

По его лицу было видно, что нет, что боевик хотел сказать еще что-то. Но в последний момент Стай передумал и кивнул, позволяя мне уйти.

– Пока, – махнула я ему рукой и поспешила к подруге, спиной чувствуя пронзительный взгляд.

– Ну что? – спросила альва. когда мы свернули в коридор и направились к душевой комнате.

– Я согласилась пойти с ним на бал.

– О-о-о-о.

– Весьма красноречиво, – хмыкнула я.

– Просто не ожидала от тебя такого. Не хочешь объяснить причины своего решения? Неужели поверила в чувства? Или, может, он самой тебе нравится?

– О нет, – поспешно возразила в ответ, – я не настолько забита и несчастна, чтобы влюбляться в недруга, который изводил меня долгие годы. Нет, я не злюсь на него и даже готова простить и поверить в то, что он вдруг решил, что испытывает ко мне симпатию.

– Ты не веришь в его чувства?

Мы застыли у створчатых дверей с затемнённым стеклом, из которых вышла второкурсница. Бросив на нас взгляд, девушка поспешила в свою комнату.

– Давай без сеанса психоанализа. То, что вы с Лейлой считаете меня… серой мышью с низкой самооценкой, не значит, что так и есть.

– Мы не хотели…

– Я не злюсь, – тут же перебила я подругу. – Да, я допускаю, что после бала Стай Коллдей. увидев меня другой, пересмотрел своё отношение, но… Нельзя просто так любить. Понимаешь?

– А РэДиар?

Я вздохнула:

– А он демон. У его расы, в отличие от нас, есть понятие истинной пары. И притяжение может возникнуть против желания с одного прикосновения.

– Думаешь, он обрадуется, узнав, что ты дала согласие пойти со Стаем на бал? – осторожно уточнила Элис.

– Не обрадуется. Но несмотря ни на что я ему пока не принадлежу. А там… посмотрим.

– Бунт? – открывая дверь, с улыбкой спросила подруга.

– Попытка, – сказала я. входя вслед за ней. – Да. сомневаться в словах демона нет смысла. Я действительно его пара, но это не значит, что надо смириться и сложить руки.

– И что ты будешь делать?

– Хочу поговорить с РэДиаром и всё выяснить. А заодно надо бы изучить как можно больше литературы на эту тему. Должно же быть хоть что-то.

– То есть мириться с происходящим ты не хочешь? – уточнила Элис, застывая у кабинок для одежды.

– Для начала нужна информация, а потом буду решать, как быть дальше.

То оцепенение, которое сковывало меня долгих четыре года, начало трескаться и спадать. Впервые я хотела что-то делать не потому, что так надо, а просто потому, что хотела. И эти позабытые чувства мне нравились.

Приняв душ и тщательно вымыв волосы, я обмоталась широким полотенцем и вышла из своей кабинки.

– Элис, – позвала я подругу, расчёсывая влажные пряди пальцами, разбирая мелкие узелки. – я пошла одеваться.

– Хорошо, – раздался приглушенный голос подруги, который сложно было различить из-за шума льющейся воды.

– Я тебя подожду.

Босыми ногами прошла по мокрой плитке с чуть шершавой поверхностью, которая создана специально, чтобы не поскользнуться и не сломать себе что-нибудь.

Холодно. Горячий пар сверху и лёгкий сквозняк по полу, от которого тут же покрылись мурашками ноги.

Народу в душевой всегда было не очень много, но сейчас вдруг наступила тишина, словно мы с Элис остались одни.

Поёжившись от неприятного холодка, подошла к шкафчику и схватилась за ручку. Но не открыла.

Я считала себя безнадёжным боевиком. Нормативы сдавала, но всегда была на грани и даже не пыталась хоть немного улучшить результат. Но, как оказалось, эти четыре года не прошли зря.

Почувствовав сзади какое-то движение, я действовала рефлекторно. совершенно не думая, просто резко нагнулась и отскочила в сторону, одновременно с этим оборачиваясь и пытаясь понять, что так сильно меня встревожило.

С губ не сорвалось ни звука, когда я увидела на полу её…

Блестящее тело с зелено-черными чешуйками и длинным хвостом с заострённым кончиком. Застыв изваянием, я молча наблюдала, как она поднималась над полом, мягко раскачиваясь и смотря на меня всеми шестью глазами. Трёхглавая гидра, судя по размерам и цвету – кайракская. Мало того, что ядовитая, так еще и сама по себе страшно опасная. Легко могла задушить своими толстыми и крепкими кольцами или разорвать на части всеми зубами. – ш-ш-ш-ш, – прошелестела она, приоткрыв рты по очереди и создавая единый звук. При этом не сводя с меня ярко-красных глаз с ярко-желтыми вертикальными зрачками.

Мы же проходили гидр, курсе на третьем. Страницы учебника встали перед глазами. Всё-таки большой плюс в зазубривании материала был. Я моментально вспомнила всё то, что говорили о гидрах.

Убить сложно. И единственное, что делать точно нельзя, так это рубить головы. Не поможет. Взамен одной тут же вырастет две или три. Хорошим средством уничтожения было пламя. Вот только где его взять, когда стоишь в душевой, а на тебе всего полотенце и больше ничего?

Кольца заклубились, поднимая гидру еще выше, так что её головы встали почти в один уровень с моей.

– Ш-ш-ш-ш-ш…

От раздвоенных языков, протиснувшихся меж острых зубов, сердце замерло. Но я не позволила себе бояться. Потом испугаюсь, а сейчас надо попробовать выбить себе время.

Крохотное движение в сторону, едва заметное, чтобы не вызвать агрессию и резкую реакцию. Я качнулась всего на миллиметр. А потом в другую сторону. Смотря ей в глаза, я принялась повторять её колебания.

Туда-сюда.

Из стороны в сторону. Медленно и очень плавно. Я ведь помнила, что их гипнотизировало такое движение.

– Интэрэш-ш-ш-ш-шно, – прошипела она нечто неразборчивое.

И сменила ритм. Я мгновенно перестроилась, не сводя с неё глаз. Эти гидры, кстати, тоже любили, когда им смотрели в глаз. А вот побег закончился бы смертью.

Болезненной и мучительной.

Вдалеке лилась вода, капельки жидкости собирались у горлышка крана и с тихим хлопком падали в раковину. Пар, влага и страх, который я всеми силами старалась побороть.

В следующее мгновение гидра перешла в движение, размотала кольца и бросилась на меня.

Вот и всё.

– Вкуш-ш-ш-ш-шнэйа. – сообщила гидра, – ш-ш-ш-шнэг…

Ничего не поняла, да это и неважно. Надо было как-то остановить её, но как?

Гидра ползла медленно, явно наслаждаясь моим страхом, который чувствовала.

Глаза загорелись кровавым цветом, предвкушая безумное пиршество.

Я не знаю, как следующая мысль промелькнула в голове, но чужое, непривычное имя само сорвалось с губ, застыв в воздухе ледяной снежинкой между нами.

– Райе…

Гидра застыла на мгновение и отшатнулась, когда в белоснежном вихре рядом с ней появился демон.

Его появление стало полной неожиданностью не только для меня, но и для гидры.

Она сразу отшатнулась, ринулась в угол, резко дёргая остроконечным хвостом туда-сюда и оскалившись сразу тремя мордами.

– Дэмонш-ш-ш-ш-ш.

О да, действительно демон. Хотя бы потому, что застыл между двумя своими ипостасями. Частично человек, частично ледяной монстр. Крыльев не было, он бы с ними просто не поместился в этом закутке. Зато рога на месте – красивые, насыщенного белого цвета с тёмно-синими прожилками, изогнутые назад, с острыми кончиками. Кожа на лице намного светлее привычного, побелели и губы. А вот глаза, наоборот, стали глубокого золотистого цвета.

Но больше всего меня впечатлили необычные мечи в его руках. Короткие, странно изогнутые, с полупрозрачным остриём, на котором сверкали снежинки и красивой лентой вилась изморозь.

Сделав судорожный, болезненный вдох, я внезапно поняла, что всё это время от страха боялась даже дышать. И теперь так страшно было поверить в спасение, но. с другой стороны, он здесь! Райе здесь! Сейчас я готова была обращаться к нему только так! Когда скажет и сколько скажет!

Спасение было так быстро.

– Жива? – повернув на мгновение голову, спросил демон, быстро осматривая меня с ног до головы.

Я хотела кивнуть, но вместо этого вскрикнула, когда, пользуясь моментом, гидра бросилась вперёд, стремясь вонзиться в шею, перегрызть сонную артерию.

Нет, хорошего боевика из меня не получится. В бездну все практические занятия, походы и так далее. Увидев монстра, который нацелился на демона, я испугалась.

Но не за себя, за него.

Ведь и знакомы всего нечего, и знакомством это сложно было назвать. Недомолвки, странные отношения – и вот последний сюрприз с истинной парой. Но при мысли, что он может погибнуть, внутри меня что-то оборвалось.

Сама не понимая зачем, я сделала два шага к нему, выставив руку вперёд, словно хотела защитить, спасти, закрыть собой.

Но в ту же секунду за эту самую руку меня схватили и потянули в сторону.

– Ты что творишь? – зашипела Элис. – Голыми руками против гидры. Не сходи с ума. И вообще, нужно доверять своему мужчине!

Я даже не стала возражать, приводить доводы, отнекиваться. Сжимая ткань полотенца, чтобы она не свалилась на пол. оставив меня полностью обнаженной, просто стояла в стороне и смотрела, как демон сражался с гидрой.

Сражением это назвать было сложно.

Я читала, что огонь убивает гидр, но никогда не думала, что истинный холод тоже.

Не зря клинки привлекли моё внимание. Не просто мечи, а настоящие артефакты, впитавшие в себя силы мороза, ветра и стужи, которые подчинялись РэДиару.

Он не стал рубить головы, а принялся замораживать гидру изнутри, нанося всё новые и новые удары по длинному скользкому телу.

И холод был такой силы, что пар тут же пропал, на потолке появились длинные изогнутые сосульки, стены покрылись изморозью и пол под нашими ногами засиял тонкой коркой.

– Уф. вот это холод, – прошептала альва. пытаясь удержать равновесие. С её губ сорвалось облачко и растворилось в студёном воздухе.

Мы схватились за стену и замерли, боясь даже дышать.

А демон всё наступал. Постепенно нападки гидры стали всё реже, она больше оборонялась, пятясь к выходу и отчаянно шипя.

– Кто послал тебя? – занося меч для очередного удара, требовательно спросил демон.

– Не усссснаешшшшшь…

– Как скажешь.

В конце я всё-таки отвернулась, не в силах видеть, как огромное тело, покрытое изумрудными чешуйками, извивается в последних конвульсиях.

Буквально через пару секунд демон оказался рядом. Спрятав мечи в ножны за спиной, принялся лихорадочно ощупывать меня, пытаясь найти раны, царапины или синяки.

– Ты как?

От хриплого взволнованного голоса, у меня внутри что-то перевернулось. Всё-таки реальная угроза жизни резко меняет приоритеты и осмысление мира и жизни в целом.

– Х-хорошо, – запинаясь, ответила я, продолжая сжимать ткань полотенца. – А вы… ты не ранен?

– Нет. – ответил РэДиар. пристально вглядываясь в глаза.

И увиденное ему не очень нравилось. Мужчина перевёл взгляд на Элис.

– Возвращайтесь к себе в комнату, сюда никого не пускать. Я вызову специалистов.

– А… – пробормотала Элис.

– Дэнни со мной. – безапелляционно заявил Раис, подхватывая меня на руки.

После чего поднял голову вверх и резко приказал: – Крайтон, домой.

Пикси снова появился из ниоткуда, подмигнул и утянул нас в чёрный водоворот. Я лишь вздохнула, сильнее цепляясь за мужчину и пряча лицо у него на груди.

Щелчок, приглушенный свет и скрип кровати под нашими телами, когда мужчина сел, продолжая бережно обнимать меня.

– Дэнни, – тихий шёпот, осторожное прикосновение рук к моим волосам, которые мужчина медленно убрал с моего лица. – Дэнни?

– Гидра, – выдохнула я. чуть отодвигаясь, но продолжая держаться за ткань его рубашки, сжимая так сильно, что пальцы заболели. – Меня хотели убить. Ты был прав.

– Всё хорошо. Я успел. Ты умница. Моя маленькая, храбрая умница. Позвала меня по имени.

– Ты услышал? – поднимая голову, пытливо спросила у него. – Ты правда меня слышал?

– Ну конечно. – слабо улыбнулся Райе, проводя пальцами по моему лицу, бережно касаясь подбородка. – Я всегда услышу и приду. Только позови.

И это обещание согрело и успокоило. У меня даже получилось немного улыбнуться в ответ.

– Спасибо.

– За это не надо благодарить, Дэнни, – серьёзно отозвался демон. – Я просто не могу иначе. Прости, что подверг твою жизнь опасности. Мне стоило понять, что попытки убить тебя будут снова предприниматься. Но я надеялся, что в общежитии тебя не тронут Там очень сильная охрана.

– Но кто это сделал? Кому нужна моя смерть?

– Тш-ш-ш, – снова прижал меня к себе, пытаясь успокоить и утешить. – Не думай об этом. Не надо. Теперь я рядом. И так будет всегда.

Я закивала, не в силах сдержать слёзы, которые горячими дорожками побежали по щекам.

– Дэнни, только не плачь, – взволнованно прошептал Райе, быстро стирая слезинки пальцами. – Не могу вынести, когда ты плачешь.

Я снова подняла взгляд, встречаясь с серо-голубыми глазами с золотистым ободком. И он был так непозволительно близко. И еще шок и стресс. Ужас и благодарность за своё спасение. И куча всего навалилось сразу.

В общем, не знаю, что на меня нашло в эту секунду, я подалась вперёд и сама поцеловала демона.

Так уж вышло, что. достигнув возраста двадцать два года, я ни разу по-настоящему не целовалась. До гибели родителей были две жалкие попытки стать немного взрослой.

Один раз с молодым разнорабочим, которого наняли на раскопки для выполнения трудных работ. Он был всего на пару лет старше меня, высок, мускулист и темноволос, с загорелой кожей и карими глазами. Я тогда впервые влюбилась – или решила, что влюбилась. Когда тебе шестнадцать, ты живёшь на раскопках и почти нигде не бываешь, так хочется чуда. Я его и выдумала, это чудо. Правильнее сказать, что я полюбила не самого парня, а тот образ, который сама же и создала.

Я запоминала каждую встречу, каждую улыбку и пересечение взглядов, сочиняла себе тайные знаки и смыслы. Потом осмелела до такого, что решилась остаться с ним наедине. Раз. второй, третий. Прошло несколько дней, прежде чем он рискнул поцеловать меня. И тогда я столкнулась с жестокой реальностью.

Оказалось, что поцелуй – это далеко не романтично, слюняво и противно, особенно когда изо рта возлюбленного пахнет не очень хорошо, а он тянет руки, болезненно хватая грудь. Я замычала, отталкивая парня и мотая головой, с трудом сдерживая слёзы разочарования.

– Ты чё?

Ни слова не говоря, я убежала к себе в палатку, где сутки прорыдала, уткнувшись в подушку. Так и закончилась моя первая влюбленность.

Второй раз мой поцелуй украли против желания. Это было за пару месяцев до гибели родителей, какой-то праздник, где мы танцевали у костра и пили ароматный травяной напиток. Именно набравшись этого самого напитка, один из парней решился меня поцеловать. И это ему почти удалось, вот только он никак не ожидал яростного сопротивления с моей стороны. Не удержав равновесия, он упал, нелепо взмахнув руками и приземляясь на пятую точку, бросив при этом не слишком приятные эпитеты в мой адрес.

А потом мне стало не до поцелуев.

Но с РэДиаром всё было иначе.

Во-первых, пахло от него очень хорошо и вкусно, холодом, свежестью и какой-то пряной травкой. Во-вторых, его губы были и мягкими, и твёрдыми одновременно.

Их было приятно касаться и совсем не противно. Ну а в-третьих, не знаю, что послужило причиной, но у меня почти сразу закружилась голова и сердце ухнуло куда-то вниз.

Прекратив поцелуй, я чуть отстранилась, смотря прямо в пожелтевшие глаза демона и ожидая его реакции.

А он глядел на меня, но зато КАК!

Да на меня никто и никогда так не смотрел. Нельзя описать в двух или в трёх словах те эмоции, что горели в его взгляде, и свои описать тоже не получится.

Безумие и шок, надежда и страх, страсть и нежность.

Все тревоги и ужасы пережитого ушли на второй план. Я смотрела в его глаза и видела в них пламя, которое эхом начинало разгораться внутри.

– Дэнни, – хрипло прошептал мужчина, медленно наклоняясь к моим губам, словно боясь, что я отступлю, оттолкну, испугаюсь.

Но нет. я и так слишком далеко зашла. Слишком долго жила в своей раковине. Хочу по- Другому! Хочу жить!

Мне только оставалось, что закрыть глаза и ждать.

Горячее дыхание, осторожное прикосновение чужих губ, которые касались моих в мимолетной, легкой, невесомой ласке. Это и поцелуем назвать было сложно, слишком осторожными были прикосновения и слишком нетерпеливой моя реакция.

Я хотела больше.

Застонав чуть слышно, я приоткрыла губы, пытаясь поймать его поцелуй, удержать хоть на мгновение, и едва не задохнулась от нового, совершенно другого поцелуя. Немного сумасшедшего, немного болезненного, но, несомненно, головокружительного.

Нежность никуда не исчезла, но отошла на задний план, уступив место иным эмоциям. Безумным, запретным, щекочущим нервы, как пузырьки игристого напитка. Ох, я же сама будто опьянела от этих ласк.

Не прекращая поцелуя, заёрзала на его коленях, цепляясь за сильные плечи в попытке удержать его. вызвав у демона тихий стон. Горячая ладонь коснулась обнаженного плеча, погладила руку, опустилась на узел полотенца, медленно развязывая.

Надо было остановить мужчину, отодвинуться и сказать решительное нет Но это означало прекратить поцелуй, а на такие жертвы я не была готова.

– Кхе-кхе! – раздалось над головой, заставив нас отстраниться друг от друга. – Извините, если помешал, но… Тэар, ты хоть соображаешь, что творишь?!

Это подействовало, заставило более осмысленным взглядом посмотреть по сторонам. Итак, я сидела на коленях демона, из одежды на мне только полотенце.

Кроме того, мы расположились на кровати одной из спален РэДиара. То есть скомпрометировала я себя сейчас дальше некуда.

– Ой, – прошептала сдавленно и закрыла лицо руками.

Что он обо мне подумает? Что я сама о себе должна думать?!

– Прости, – сдержанно произнёс Райе, пересаживая меня на кровать. – Это моя вина. Я не должен был допускать этого. Ты сейчас не в том состоянии, плюс шок.

Прости, Даниэлла, этого больше не повторится.

– Как? – выдала я, убирая руки от лица.

Хотела еще добавить: «Совсем?» – но вовремя прикусила язык.

Райе застыл и пристально в меня вгляделся, отчего щеки опять заалели.

– Иди уже, – поторопил его пикси. – А то совсем засмущал девушку. Не переживай, я о ней позабочусь.

– Головой отвечаешь за Даниэллу.

– Да понял уже.

– Если что, зови. – сообщил мне мужчина, прежде чем уйти.

Я кивнула, продолжая прижимать к груди руку, что удерживала полотенце.

– Знаешь, а всё не так безнадёжно, как я думал, – заявил пакостник, сделав кульбит в воздухе.

В ответ я ничего ему не сказала, лишь осмотрелась, пытаясь найти, чем бы прикрыться. Кажется, там углу лежал халат. Или мне показалось?

– Мне бы что-нибудь из одежды, – произнесла я, бросая на пикси взгляд, полный надежды.

В конце концов, это именно он притащил мне платье среди ночи. Может, у него там еще одно припасено?

– Извини. – развёл тот руками. – нового наряда нет. Отправиться за ним не смогу, уж не проси. РэДиар приказал стеречь тебя, этим и займусь. Но я могу принести тебе что-нибудь из его вещей.

– Это будет удобно? – неуверенно поинтересовалась я у него.

– Тебе всё удобно и можно. Сейчас.

Исчез и через пару секунд появился, протягивая мне тяжелый парчовый халат насыщенного темно-синего цвета, украшенный серебряными нитями.

– Переодевайся.

Я взяла халат и перевела взгляд на пикси.

– Надеюсь, я могу сделать это в одиночестве?

– Конечно, у тебя две минуты. Потом вхожу без предупреждения, – заявил тот, исчезая в облаке чёрного дыма.

И на этом спасибо.

Стоило мне накинуть халат и туго подпоясать его на талии, как вредный пикси с легким хлопком тут же появился в спальне.

– Готова?

– Можно было и постучать, – пробурчала я, забираясь на кровать и прикрывая мелькнувшие в разрезе коленки подолом халата.

– Сказал же. что без предупреждения, – усмехнулся Крайтон. продолжая висеть надо мной в воздухе и скалясь. – Что будем делать?

И он меня об этом спрашивает? В конце концов, это я гостья, значит, это меня надо развлекать, предлагать что-нибудь, а не наоборот.

– Не знаю.

В комнате наступила тишина. Пикси смотрел на меня, я на него.

– Кхм, – пробормотала я, первой не выдержав молчанки, и тяжело вздохнула: – Значит, меня действительно хотят убить?

– Ага.

– И кто?

– Кто-то, – туманно отозвался он. продолжая лежать в воздухе, закинув руки за голову.

– И вы не знаете, кто это может быть? – недоверчиво поинтересовалась я.

Верилось в это с трудом.

– У РэДиара очень много врагов. А сейчас он уязвим, как никогда.

– Из-за меня?

– Да, ваша связь хоть и образовалась, но вместо того, чтобы сделать вас сильнее, ослабила. А ведь я его предупреждал, просил не экспериментировать, – недовольно буркнул Крайтон и передразнил демона. – А он заладил: «Хочу по-другому, хочу, чтобы полюбила сама».

Я скромно опустила глазки и продолжила расспросы:

– Но почему так произошло? Почему в нашем случае получилось именно так?

Пикси медленно опустился и сел на один из столбиков кровати.

– Тебе ведь рассказывали истории о демонах, пугали в детстве страшными сказками?

Я кивнула, а он продолжил:

– О том, что демоны, почуяв в девушке свою пару, тут же хватали её и уносили в свои ледяные чертоги, совершая свои грязные делишки.

Я снова кивнула, заметно напрягаясь. Сказки были, одна страшнее другой, но я надеялась, что это неправда. Судя по всему, надеялась я зря.

– Так вот, демоны похищают девиц не просто так. а для всеобщей безопасности.

– В каком смысле? – не поняла я, заправляя влажные пряди за ушко.

Надо было бы высушить волосы, но сил и желания не было.

– Пока ваша связь не окрепла и не закрепилась, вы оба находитесь в большой опасности.

– Погибну я – погибнет и он, – кивнула я. – А что даёт закрепление?

– Лично тебе – защиту рода РэДиара. Ты хоть и магичка, но довольно слабая. – охарактеризовал меня пикси. – Защитить себя не сможешь. А как только связь окрепнет, ты приобретешь силу, могущество и станешь достойной герцога.

А вот сейчас, выходит, я его совсем недостойна? Спрашивать пикси об этом не стала. Знала, что жалеть мою самооценку он не станет. Поэтому спросила о другом:

– А как же закрепляется эта связь?

Крайтон некоторое время молчал, а потом весьма красноречиво посмотрел на кровать, на которой я сидела. Для того чтобы понять, на что именно он намекает, мне понадобилось секунд пять.

– Что?! – спрыгивая на пол, вскрикнула я.

От переизбытка эмоций у меня перехватило дыхание, закружилась голова и сердце забилось раза в три быстрее. Защита через постель?! Если подумать, не такая большая плата за безопасность. Но для меня она была слишком высокой.

– А что такого? – невозмутимо поинтересовался пикси. – Всё по правилам. Всё законно и скреплено кровью.

От мысли, чьей именно кровью всё будет закрепляться и каким образом, меня еще и затошнило. Нет не от отвращения, а скорее от страха.

– Законно? – срывающимся шепотом прорычала я. – С каких это пор изнасилование является законным?!

– Почему изнасилование? – обиделся Крайтон. – Тэар красивый, умный и обходительный мужчина, который умеет очаровывать и соблазнять. Ты знаешь, сколько женщин добивалось его внимания? Принцесса даже дипломатический скандал устроила.

– Вот пусть и женится на своей принцессе. – в сердцах буркнула я.

– Так его и пытались на ней женить. Отказался, впал в немилость и был сослан сюда.

– И почему же он отказался?

– Да потому что тебя ждал! – огрызнулся пикси. – Ты вот сейчас о любви, о свободе думаешь, а для любого демона поиски пары являются самым главным смыслом жизни. Ведь без пары ничего нет, всего лишь существование. Без семьи, детей, любимой.

Весь мой гнев и обида разом исчезли, остались лишь растерянность и страх перед неизвестным.

– Но он же совсем меня не знает. Как и я его, – произнесла беспомощно.

– Тэар за тебя умрет, выполнит любое твое желание, просьбу или приказ. Разве этого мало для того, чтобы дать ему шанс?

– Не знаю, – честно призналась я пикси, возвращаясь на кровать. – А как давно вы знакомы с РэДиаром?

– Уже много лет.

Я обрадовалась:

– Тогда ты можешь рассказать мне о нём – Что рассказать? – подозрительно сощурился тот.

– Да что хочешь, – укрывая колени тонким покрывалом, ответила ему и приготовилась слушать. – Что посчитаешь нужным. О его родине, семье, увлечениях… мне всё интересно.

Пикси некоторое время смотрел на меня, а потом кивнул:

– Хорошо. Может, это действительно поможет.

Глава двенадцатая

Крайтон уселся на краешек кровати и задумчиво забарабанил пальцами по коленке, собираясь с мыслями.

– С чего бы начать?

– Не знаю, – пожала я плечами.

Для меня это тоже было в первый раз, так что помочь ему я не могла.

В какой-то момент в голове возникла мысль, что зря я всё это затеяла и надо бы отказаться, пойти на попятную. Но я тут же мысленно себя одёрнула.

Нашу связь никто не отменял, хочу я этого или нет. Поэтому надо узнать о потенциальном муже как можно больше. Вдруг у него скелет в шкафу? И даже может быть не один, а десяток. Всё-таки доверенное лицо Его Величества, лучший ищейка и так далее. Такие белыми и пушистыми быть не могут, особенно являясь демонами по праву рождения.

– Нирей РэДиар происходит из очень древнего рода, который восходит к первому правителю королевства Сантор, – занудным тоном начал Крайтон.

Я икнула от неожиданности и громким шепотом переспросила:

– РэДиар – родственник короля Сантора?

– Да. Один из ближайших. Насколько я помню, пятый или шестой претендент на трон, – равнодушно отмахнулся пикси.

У меня внутри все похолодело. Одно дело – быть парой демона, пусть и такого грозного, а совсем другое – стать невестой почти правителя маленького, но мятежного королевства.

– Или седьмой. – задумчиво почесал затылок тот – Не помню. Там же принц недавно пару нашел, у них уже сын родился или два. В любом случае до трона ему далеко, да тэар особо туда не стремится. Он уже лет двадцать служит семье императора и в Сантор переносится редко. – Странный и проницательный взгляд в мою сторону и ехидное: – Теперь, я думаю, придётся чаще.

– Почему? – тут же спросила я.

– Ну как почему? Первые пару лет демон обязан прожить с избранницей в королевстве. Надо, чтобы её новые способности и сила прижились. Да и для деток так лучше.

– Деток? – упавшим голосом переспросила я.

Понятно, про чьих деток сейчас говорил пикси.

Я мамой становиться никак не желала. Я же сама еще почти ребёнок. Подумаешь, двадцать два года. И что? Мне бы еще погулять, жизнь узнать.

– Ага. Все демоны рождаются только в ледяных чертогах. Ну ты не переживай, до этого тебе еще месяцев девять… Нет, больше. Если уж тэар решил играть в благородство, то десять.

– Что десять? – вспыхнула я.

– Месяцев, – расхохотался тот Обидно. Всего месяц на ухаживания добавил. Неужели думает, что этого хватит, чтобы я приняла свою судьбу и растаяла? Но вместо этого спросила другое:

– Ты сказал, что РэДиар уже двадцать лет служит императору. А сколько ему вообще лет?

Внешне не дашь больше тридцати пяти. Ну. может быть, сорока. И то с натяжкой. Насколько я помнила, демоны живут очень долго. Гораздо дольше не только людей, но и магов.

– В этом году юбилей. Сто пятьдесят лет, – гордо сообщил Крайтон. И я снова икнула, пряча лицо в ладонях.

Вот угораздило-то. Мало того, что парой стал демон, так еще такой древний. Сто пятьдесят лет! Невероятно!

– Я же говорю, он тебя долго искал. Обычно парой демоны обзаводятся лет в сто. в крайнем случае сто двадцать. Может, поэтому принцесса и решила, что сможет приручить его.

– Решила, что шансов на пару не осталось? – догадалась я. выпрямляясь.

– Ага. Он ведь, когда тебя почуял, не сразу поверил. Решил, что нюх сбился. Поэтому и злился, глупости совершал. Да и сейчас совершает.

– А его родители живы? – поинтересовалась я. быстро сменяя тему.

– Да. Почтенные демоны, с наставлениями не лезут и большую часть времени проводят с внуками.

– К-какими внуками? – опешила я.

– Обыкновенными. Э, не-е-е-е, ты не думай, у тэара нет детей. Без пары это практически невозможно. Это дети его сестёр.

– Сестёр? – зацепилась я.

Оказывается, у демона большая семья. Интересно-то как.

– Да. младших сестёр. У него их четыре.

– О-о-о-о.

– Все они быстро нашли свою пару и счастливы в браках.

Это интересно.

– А что, женщины- Демоны так же ищут пару, как и мужчины? И крадут молодых парней?

Я на секунду представила, как тот же Стай бегает от крылатой демоницы, которая его ловит и уносит в свой дворец. Интересно, а там чья кровь используется?

Ой! Что-то не о том я думаю! Совсем не о том!

– Почему парней? Мужчин Я всё-таки хихикнула. Уж очень странно это было.

– Значит, у РэДиара есть племянники? – продолжала расспрашивать я.

– Да. Пять мальчиков и четыре девочки. Тэар всегда привозит им подарки, когда приезжает в Сантор.

Я попыталась представить демона в качестве заботливого дядюшки, который балует дарами маленьких и не очень маленьких племянников, и не смогла. Я ведь улыбающимся его видела от силы пару раз.

Насколько я помнила из учебников, с деторождением у демонов всё тоже было сложно. Для того чтобы родился полноценный и сильный демон, нужно очень много времени и сил, поэтому бог подземного мира Эре и сделал так, что разница между рождением детей около двадцати лет. Этого времени достаточно, чтобы прийти в себя после родов, накопить сил и воспитать демонёнка.

– Поверь, их тебе бояться нечего. – вдруг заявил Крайтон.

– Ас чего ты решил, что я их боюсь? – удивилась я, убирая прядь за ушко.

– Ну как же. Свекровь и свёкор, золовки. Сразу видно, что ты нервничаешь, боишься, что не понравишься. Так ведь?

Я пожала плечами. Честно говоря, это было последнее, о чём я сейчас думала.

– Так вот, не переживай. Они так долго ждали пару у старшего сына и наследника, что будут рады даже тебе. – ехидно произнёс пикси.

– Ну спасибо за комплимент, – фыркнула я в ответ Надо же, но на его замечание я отреагировала нормально и даже не обиделась.

Вообще, я поняла, что пикси просто так разговаривает и обожает подкалывать и провоцировать всех и каждого, находя в этом какое-то извращённое удовольствие.

– Пожалуйста. Но тебе действительно не стоит волноваться. Пара демона священна и не зависит от выбора и желания. Это знают все…

– И примут даже меня. Неудачницу с боевого факультета…

– Ну почему неудачницу? – вдруг переспросил пикси. – Ты вот против гидры долго продержалась. Удивила, вот честно. Не ожидал от тебя такого. Щупленькая, а умная.

Я отмахнулась, не зная, как на это реагировать. Вдруг опять шутит?

– Ну и что? Победить я бы её всё равно не смогла.

– Не смогла бы, мало у кого получилось бы одолеть гидру, тем более без подручных средств. Но и РэДиара бы не дождалась. А ты время потянула и сбила тварь с толку. Молодец.

– Надо же, хвалишь, – протянула я, склонив голову набок. – С чего такие изменения? Не просто же так, по доброте душевной.

– А как же, – оскалился тот. Ему явно нравился наш разговор и то, как я реагировала на его замечания. – Ты ж будущая жена тэара. вот и стараюсь. Не хочу терять тёплое местечко.

– Сомневаюсь, что из-за меня РэДиар будет избавляться от такого важного и полезного помощника, как ты, – фыркнула я.

Но Крайтон не спешил смеяться. Его мордочка внезапно стала очень серьёзной.

– Зря ты сомневаешься в своих способностях и той власти, которую имеешь над демоном. Ты еще не понимаешь, но ради тебя он будет готов пойти на многое.

Даже на невозможное.

– Мне ничего ненужно. – призналась я. – И просить избавиться от тебя я в любом случае не стану. Это неправильно.

Пикси кивнул, изучая меня крохотными глазками, а потом произнёс:

– Может, ты и не такой плохой вариант для него.

– А он для меня?

– Самый лучший. Ты видишь ваш союз в чёрном свете, выискиваешь отрицательные моменты, но забываешь, что у всего есть две стороны.

– Ив чём же заключается положительная сторона? – спросила я.

– Абсолютная верность. Для него сейчас и до самого конца существуешь только ты.

РэДиар чувствует тебя практически также сильно, как себя. Твои страхи, сомнения, терзания. Представляешь, каково ему сейчас? Любить тебя, именно тебя, и знать, что ты не чувствуешь того же. Что боишься его и мечтаешь сбежать.

– Это не любовь. – слабо возразила я.

И это прозвучало так жалко и неубедительно, что всем сразу было понятно, что я сама не верю в сказанное – Не могу тебе точно сказать. Я пикси. Но поверь мне. это любовь. Иначе бы он не волновался так за тебя, не проводил ночи у твоих окон и не рисковал собственной жизнью, оставаясь здесь, в академии. Гораздо лучше и проще забрать тебя и унести отсюда.

Да. наверное, так и было бы.

– Думаешь, он теперь так и поступит? – упавшим голосом поинтересовалась у него.

– Унесёт меня в ледяной замок и запрёт там?

Уезжать страшно не хотелось.

Впереди экзамены, новогодний бал и долгожданная практика. А там и получение диплома. Что я. зря столько лет мучилась, чтобы за несколько месяцев до окончания всё бросить?

И девочки… Как же я буду без своих подружек? Они же больше, чем просто соседки по общежитию. И Элис, и Лейла стали моей семьёй, той самой, что я потеряла четыре года назад. Это ведь не просто слова, я ведь действительно относилась к ним как к сестрам.

– Не знаю, – пожал плечами пикси и прислушался. – Это лучше узнать у него. Только он это произнёс, как дверь распахнулась и на пороге возник РэДиар. Крайтону хватило одного взгляда, чтобы обо всём догадаться.

– Не нашел, – констатировал он, взмывая в воздух, и добавил, прежде чем исчезнуть: – Ну, держись.

Хорошее пожелание, ничего не скажешь.

Откинув покрывало в сторону, я медленно поднялась, схватившись за ворот халата и не давая ему распахнуться.

– Удалось найти след? – осторожно спросила у него, теряясь от золотистого взгляда нечеловеческих глаз.

Демон ответил не сразу. Медленно скользнул пылающим взором по моей фигуре, которую тонкая ткань халата подчёркивала во всех подробностях.

– Пока нет, – глухо отозвался РэДиар и мотнул головой, словно пытаясь прийти в себя. – Очень сильный маг. Но идеально замести следы не может никто, и я всё равно его найду, надо только немного времени…

Я кивнула.

Ну конечно, лучший ищейка королевства непременно отыщет виновного, особенно сейчас, когда на кону стоят наши жизни. Вот только обрадовалась я рано.

– Времени, которого у тебя нет, – мрачно закончил демон.

– Что это значит? – осторожно уточнила у него.

Мужчина отвёл взгляд, прежде чем ответить:

– Я и так подверг тебя неоправданному риску. Даниэлла. Больше этого не повторится. Мне жаль, но…

– Нет! – вскрикнула я, бросаясь к нему, касаясь дрожащей рукой сильной груди и ловя взглядом его глаза, мешая скрыться и спрятаться. – Пожалуйста, нет!

В этот момент я забыла о своих страхах и сомнениях. О том. что он высший демон, а я просто студентка, которая волей судьбы или игр Эрса стала его парой. Крайтон сказал, что я многое могу, надо лишь правильно попросить. Что у меня есть власть над демоном. Что ж пора проверить.

РэДиар от моего прикосновения вздрогнул всем телом и пристально, даже как-то оценивающе посмотрел. Но я выдержала его взгляд.

– Ты хоть понимаешь, о чём просишь?

Ох, мамочки, какие же у него глаза. Просто невероятные. В них причудливым, волшебным образом смешивались холод стужи и пламя подземного мира.

Я скользнула зачарованным взглядом по его лицу, отмечая то. что раньше как-то ускользало от моего внимания. Упрямый подбородок, прямой нос, прядь тёмно-каштановых волос, упавшая на лоб. которая делала мужчину значительно моложе, щетина на подбородке. Интересно, она жёсткая или всё-таки мягкая?

– Дэнни? – мягко позвал меня Райе, привлекая внимание.

Я пару раз моргнула и прокашлялась, пытаясь скрыть смущение.

Тут вопрос важный решается, а я стою, как дура таращусь на него, растеряв все доводы.

– Понимаю. – произнесла в ответ, с трудом вспомнив, что именно демон у меня спрашивал.

– А мне кажется, что не до конца, – возразил мужчина. – Дэнни. тебя хотят убить. И не просто какой-то студент-недоучка, а сильный маг, который смог запутать следы так, что даже я вынужден был отступить. Он не остановится, Дэнни. И сделает всё. чтобы добраться до тебя. Из-за меня.

– Но… – попыталась возразить я.

– Кто бы это ни был, но он сделает выводы после этих двух покушений и будет пытаться снова и снова. И меня в какой-то момент может не оказаться рядом.

Да. всё, что демон сейчас говорил, было правдой. Опасность никуда не делась, но я всё равно цеплялась за малейшую возможность остаться здесь. В академии, где всё так привычно, где мне не надо будет становиться женой того, кого я совсем не знаю.

Глупость? Несомненно.

Но мне бы еще несколько дней, чтобы всё принять и осознать. Чтобы попытаться стать другой.

– Райе. – тихо позвала я, скользнув ладошкой по его груди и застыв на том месте, где гулко и сильно билось его сердце. Худощавый, но не тощий, сильный. Я чувствовала литые мускулы сквозь ткань рубашки. – Всё, что ты говоришь, верно, но прошу, дай мне немного времени. Я верю, что ты сможешь защитить меня.

– Веришь? – переспросил мужчина, и обжигающе горячие ладони легли мне на талию, заставив на мгновение задержать дыхание.

– Да. – утопая в безумной игре холода и жара его взгляда, кивнула я. – Верю и знаю, что ты спасешь меня, не дашь причинить вред.

– Этого мало. Дэнни, – отозвался Райе, пододвигаясь еще на пару сантиметров ближе.

Ох, еще немного, и задохнусь.

А его руки тем временем собирали ткань халата, сжимая и отпуская, вызывая этим сладкую щекотку по телу, которая еще больше усиливалась от мысли, что там, под тоненьким халатом, ничего нет Только я.

Никогда в своей жизни я не была так близка к мужчине.

– Я буду выполнять всё, что ты скажешь. Любой приказ, просьбу.

– Любой? – вдруг хмыкнул демон, перестав мучить ткань. Рука поднялась выше, осторожно беря меня за подбородок. – Не боишься, что я могу потребовать слишком много, Дэнни? Больше, чем ты будешь в состоянии мне дать?

Я тяжело сглотнула, чувствуя, как в животе внутренности словно узлом свернулись.

– Нет Ты никогда не сделаешь мне больно, – уверенно произнесла в ответ – Никогда не пойдёшь против моего желания.

– Крайтон просветил? – поинтересовался Райе, пока его пальцы мягко касались моего лица.

– Нет Не совсем. Я просто это знаю. Чувствую.

– И что же ты еще чувствуешь? – севшим голосом вдруг спросил мужчина, наклоняясь так близко, что я ощущала на губах его дыхание.

Что еще немного – и просто свалюсь на пол. Ноги подкашивались, голова кружилась, дыхание сбилось, а во рту всё пересохло так. словно я бежала спринт на десяток километров.

– Тебя, – просто произнесла в ответ и тяжело сглотнула, увидев, как огонь в одно мгновение оттеснил лёд в его глазах, полностью заполнив радужку.

Всего за секунду до того, как демон склонился ниже, ласково касаясь губами моих губ.

Поцелуй был легкий, почти невесомый. И так быстро закончился, что я с трудом смогла подавить вздох разочарования.

Так и стояла, сложив губы дудочкой и закрыв глаза, вся превратившись в слух, с оголёнными нервами и чувствами, природу которых пока понять не могла.

– Уже не так страшно? – поинтересовался ласково демон, щекоча горячим дыханием кожу.

Я качнула головой и открыла глаза.

– Это очень опасно, Дэнни, – оставаться в академии, когда на тебя объявлена охота. И совершенно бессмысленно. Экзамены поставят автоматом, практика тебе не нужна, диплом и так получишь.

Я отшатнулась, резко отворачиваясь.

– Договорился, да? – сбивчиво спросила у него, обнимая себя за плечи.

Стало обидно. Вот как он воспринимает мою учёбу? Как ненужную бумажку с печатью академии, которая будет потом лежать где-нибудь в ящике как блеклое напоминание о том, что у меня когда-то была другая жизнь.

– Договорился, – согласился демон, еще не понимая, что своими словами разрушает то хрупкое, что возникло между нами. – Так будет лучше. Ректор готов выписать диплом уже завтра. Если это для тебя так важно.

Вот последнее он зря добавил, потому что обида, которую я старательно давила внутри, вспыхнула с новой силой.

– То есть для тебя это неважно, да? – поворачиваясь к нему, спросила я обманчиво спокойным тоном.

Видимо, чутье у демона всё-таки развито хорошо, потому что смену настроения он уловил и заподозрил неладное.

– Дэнни, – осторожно начал РэДиар. – Сейчас речь идёт о твоей жизни.

– И твоей тоже, но это не значит, что. став парой демона, я должна бросить всё, забыть о прошлой жизни и начать всё с чистого листа. Я ведь тоже личность! – выдала я и ткнула в него пальцем.

Мужчина попятился.

– Я не говорил, что ты не личность.

– Но дал понять, что тебя совершенно не интересует моя настоящая жизнь. Там, в своих фантазиях, ты уже заточил меня в ледяном замке и посадил воспитывать детей!

Демон такой пламенной речи от меня явно не ожидал. Да я и сама не думала, что способна на такое. Всегда тихая, незаметная, неконфликтная и даже апатичная, вдруг с такой яростью стала отстаивать свои права.

– Даниэлла. в академии небезопасно, – вновь попытался воззвать к логике демон.

– Так сделай так, чтобы было безопасно! – уперев руки в бока, заявила я. – Ты же самый лучший ищейка королевства. Неужели не сможешь обеспечить безопасность для своей пары?

Райе прищурился:

– Решила проверить меня, Дэнни?

– Решила получить доказательства того, что действительно нужна тебе. Именно я, а не потому, что мы пара, – задрав нос кверху, заявила я. – Кажется, это не такая большая цена.

– Как сказать, когда на кону стоит твоя безопасность, – отозвался демон.

– Сдаёшься?

Райе ответил не сразу.

– Три дня, Дэнни. Этого будет достаточно для проверки моих чувств? Или до следующего покушения. Потом я просто беру тебя в охапку и уношу в Сантор.

– Хорошо, – кивнула я, протягивая ему руку. – Только, пожалуйста, пусть информация о наших взаимоотношениях останется тайной, хотя бы для студентов.

– Ладно, но учителя уже в курсе, – пожимая мою руку в ответ, отозвался РэДиар. – И ты должна беспрекословно меня слушаться.

– Согласна! – тут же закивала я.

– Закрепим сделку поцелуем^ – вдруг произнёс мужчина и дёрнул меня на себя.

Ахнув, я влетела ему в грудь и застыла, подняв взгляд, даже не думая сопротивляться.

На этот раз поцелуй был более страстным. Его губы сминали мои, и я таяла под этим напором, ощущая, как под ладонями гулко стучит чужое сердце. Почувствовав прикосновение языка, не испугалась, а с готовностью приоткрыла губы, позволяя ему проникнуть внутрь. Эта новая ласка отозвалась жаром во всём теле и слабостью в коленках.

Мы всё еще целовались, когда Крайтон перенёс нас в мою комнату в общежитии.

Это я поняла, когда, открыв глаза, увидела Раиса, который исчезал в облаке чёрного дыма.

– Спокойной ночи, Дэнни, – сообщил мужчина и подмигнул, прежде чем пропасть окончательно.

Я прижала пальцы к покалывающим губам и взглянула на подруг, которые застыли у своих кроватей.

Элис широко улыбалась, а глаза Лейлы были огромными от удивления:

– Обалдеть! – прошептала южанка. – Это как? Это что?

– Мне кажется, что это любовь. – вздохнула подруга, сложив руки на груди.

Глава тринадцатая

– Говори, что хочешь, Дэнни, но это точно любовь, – снова повторила Элис на следующее утро.

Подруга в светло-зеленом халате стояла посреди комнаты и широко улыбалась.

Такой счастливой и довольной я очень давно её не видела. Альвы вообще очень редко показывают свои эмоции.

– Точно тебе говорю. Только влюбленный мужчина смог бы пойти на поводу у молоденькой магессы и позволил бы ей рисковать своей жизнью лишь потому, что она этого хочет.

– Я что-то не поняла, – заметила я, продолжая нежиться в постели, и подозрительно уставилась на блондинку. – Ты на чьей стороне?

– Уж и сказать ничего нельзя, – фыркнула альва. – Я просто высказываю своё мнение. И не виновата, если оно тебе не нравится. И вообще, с каких это пор тебе надо врать? Мне казалось, что ты правду любишь.

Вот же язва!

Я показала ей язык, вызвав смех у Лейлы, которая сидела на стуле и с интересом наблюдала за нами, расчёсывая тёмно-каштановые кудри.

– Знаешь, а я на стороне Элис. – вдруг произнесла Лейла. – Она дело говорит.

После нападения гидры в нашей душевой тебя надо было посадить под замок и не выпускать. По крайней мере, пока виновного не найдут – Ты говоришь, как Райе. – заметила я, откидываясь на подушку.

– О-о-о-о, – протянула южанка, обменявшись многозначительным взглядом с альвой. – Как у вас всё продвинулось. Ты слышишь, Элис, она его уже по имени зовет. По-моему, это серьезно.

– Девочки, ну хватит, – взмолилась я, не зная, куда деться от смущения. – Пошутили и хватит.

– Ты так нам и не объяснила, почему решила остаться в академии. Должны же для этого быть какие-то веские причины.

– Надеюсь, ты не собралась собственноручно искать своего убийцу? – предположила Лейла, сразу напрягшись.

– Нет. конечно, я не настолько сошла с ума. И если честно, то сейчас я думаю о другом. Не могу поверить, что вы хотите сплавить меня в ледяные чертоги Сантора. превратив в почтенную мать семейства.

– Мы волнуемся, – заметила Элис. – И небезосновательно.

– Я тоже. И поэтому мне нужно время, чтобы свыкнуться с будущим положением, – ответила я, убирая волосы с лица. – Вы знаете, что РэДиар мне заявил? Что ректор уже сегодня отдаст мне диплом и выпустит из академии. Это же такая незначительная мелочь.

– Так и сказал? – не поверила блондинка.

– Ну почти так.

– М- Да. ошибся мужчина, – заметила Лейла. – Не стоило ему такое говорить.

– Вот и мне обидно.

– А по-моему. – отозвалась Элис, – ты просто тянешь время. Дэнни. Причем не очень умело. Нет. я его не защищаю, но диплом – это всего лишь бумажка, а сейчас на кону твоя жизнь. Я ведь была там. Дэнни, и видела эту тварь.

– Знаю. Не переживай, он дал мне всего три дня на осмысление и игру в капризную невесту. – вздохнула я. – Всё будет хорошо. Я не стану рисковать. Общежитие – столовая Вот и весь мой путь.

– В прошлый раз и этого хватило, – пробормотала Лейла.

– Райе обещал дать мне защиту. – поднимаясь с кровати, заметила я.

– Мы все время будем рядом, – вставила южанка. – И в обиду тебя не дадим. – ипасиоо, девочки, вы самые лучшие.

Переодевшись в привычные комбинезоны, мы вышли из комнаты и направились в столовую. Я посередине, подруги по бокам.

На меня смотрели. Заинтересованно, странно, непонятно и большей частью насмешливо. Наверное, новость о нападении гидры скрыть не удалось, вот они и смотрят – Не нравится мне всё это, – заметила Лейла, когда мы подошли к проходу, ведущему в корпус столовой.

– И мне. Подозрительно как-то, – согласилась Элис, провожая взглядом первокурсниц, которые, отойдя от нас на пару метров, громко засмеялись, тыкая в нашу сторону пальцами. – Такое ощущение, что мы чего-то не знаем.

– Если это и так, то скоро узнаем. – отозвалась я и вздрогнула, увидев Стая.

Боевик застыл на мгновение и тут же поспешил к нам с самым решительным видом.

– Даниэлла, – выпалил он, быстро осматривая меня каким-то странным сумасшедшим взглядом. – Это правда? То, что они все говорят? Это правда?

– Э-э-э. – пробормотала я. не понимая его бурной реакции. – Ну да, правда.

Стай дёрнулся, став белее снега.

– Я этого так не оставлю. Он… за всё ответит Я обещаю!

После чего резко развернулся и бросился бежать.

– И что это было? – округлив глаза от удивления, спросила я и взглянула на подруг.

– Вы хоть что-нибудь поняли?

– Мне кажется, что тебе надо связаться с демоном и всё прояснить, – заметила Элис.

– Не буду я его по каждому пустяку звать, – возмутилась я, покачав головой. – То, что все ведут себя странно, не повод устраивать истерику и впадать в панику.

– Как знаешь, – пожала плечами Лейла.

Спустившись на первый этаж, мы вошли в столовую и замерли. Стоило только появиться, как всё стихло и сотни любопытных глаз тут же уставились на нас.

– Я говорила, как мне всё это не нравится? – шепотом спросила Лейла.

– Может, не поздно развернуться и уйти? – предложила я.

– Поздно, – мрачно отозвалась Элис.

В полной тишине, под прицелом насмешливых и даже злорадных взглядов, мы начали свой путь к раздаточной стойке. И ведь почти дошли, когда откуда-то сбоку раздался насмешливый голос кузины:

– И не стыдно тебе. Теренс. появляться здесь? Остановившись, я медленно обернулась.

– А почему мне должно быть стыдно? – спросила у неё.

С каких вообще пор покушение гидры является чем-то постыдным? Я не ждала восторгов, вопросов и прочего, но поведение студентов меня сильно настораживало.

– Я уже сообщила отцу, он едет в деканат требовать твоего отчисления! – задрав нос, злорадно сообщила Джейн.

– На каком основании? – выступила вперёд Лейла, пока я пыталась понять причины такого решения.

Безопасность учеников? Из-за этого меня хотят отчислить?

– Шлюхе не место в академии!

– Выбирай выражения! – вскрикнула Элис.

– Что? – просипела я, тяжело сглотнув. – Что ты сказала?

– Вся академия знает, что ты спишь с демоном! Что продалась ему за зачёт и обещание практики! Ты позоришь наш факультет. Теренс! Бросаешь пятно на всю академию! И папа сделает всё, чтобы тебя выгнали отсюда в течение суток. Есть законы, которые даже демону неподвластны! – заявила Джейн и рассмеялась.

– Дэнни, – позвала Лейла Подруги ничего не могли сказать, а защиту, потому что это была только моя тайна. И теперь стоял вопрос, стоит ли её раскрывать или нет Ситуация, как говорится, была патовая.

С одной стороны, я должна была обелить свою репутацию, которая сейчас упала ниже некуда. Но с другой – я совершенно не хотела рассказывать присутствующим о демоне и наших с ним отношениях.

В конце концов, почему я должна оправдываться? Ректор, которому известно истинное положение дел, из академии меня точно не выгонит А все эти люди… более четырёх лет они игнорировали меня, смеялись, издевались. Разве так важно их мнение сейчас? Разве оно что-то изменит? Я в этом сомневалась. Свой приговор они мне вынесли и теперь, как голодные псы перед охотой, ждали, когда меня распнут.

– Так что, Теренс. иди собирай свои вещи. Если тебе есть что собирать, кроме того ужаса, что на тебе сейчас.

– Есть, конечно, – ответила я и ехидно добавила: – Мамин гарнитур, который вы так стремитесь с тётушкой получить.

– Ничего. – оскалилась та. – Есть захочешь – продашь, заложишь.

– Как ты сразу за меня всё решила, – с улыбкой отозвалась я, заметив, как округлились глаза кузины.

Джейн явно ждала от меня сейчас другой реакции. Возможно, слёз, апатии или, наоборот истерики, жалких слов возражений, может быть даже мольбы. Но моя странная уверенность, спокойствие и даже снисходительность в столь щекотливой ситуации её явно нервировали, заставляли задуматься.

– Зря радуешься. Теренс.

– А я разве радуюсь? – удивилась я и взглянула на подруг, словно спрашивая их о своём состоянии.

Надо сказать. Лейла и Элис тоже странно на меня посматривали, хотя и знали правду. Это развеселило меня еще больше. Надо же, балансирую на грани исключения, а хочется смеяться. Удивительное чувство.

– Мне кажется, я сама серьёзность. А можно узнать причину этих слухов? Ну раз меня всё равно выгонят?

– Тебя видели несколько раз у него дома. Еще есть достоверная информация, что прошлую ночь вы провели вместе.

Интересно, от кого поступила такая достоверная информация? Ведь всё происходило в обстановке строгой секретности. Доставлял и возвращал меня пикси, а он точно трепаться не будет. Не в его интересах. В подругах я тоже была уверена. Тогда откуда?

Неужели происки недоброжелателя? Решил выгнать меня из защищенной академии, чтобы облегчить себе работу? Но ведь он должен был понимать, что Райе не позволит этому случиться.

– Даже так, – пробормотала я, думая о том, как побыстрее рассказать об этом демону.

Уверена, эта информация его заинтересует.

В этот момент раздался топот, грохот, словно что-то упало на пол, а потом в столовую стремительно вбежал Коллдей. Боевик быстро осмотрел столовую и ринулся ко мне.

«Ну вот сейчас будет что-то страшное. Стай точно не упустит возможности поиздеваться. Интересно, получится ли отразить его колкости?»

– Ты здесь! – запыхавшись, произнёс он, подходя ближе, и вдруг шепнул: – Я помогу, слушай и соглашайся.

– Что? – опешила я и захлопала ресницами.

А парень уже развернулся и громко произнёс:

– Я разговаривал с ректором. Все обвинения беспочвенны и бездоказательны. Теренс останется в академии, будет проведено внутреннее расследование.

– Что?! – взвизгнула Джейн. – Что ты несёшь?

– Кроме того, Даниэлла Теренс находится под защитой семьи Коллдей. И все обвинения, слухи и прочее будут расцениваться как личное оскорбление, за которое последует неминуемое наказание.

– На каком основании? – осторожно поинтересовалась Элис.

– На том, что Теренс – моя невеста. Ой, мамочки!

Я даже ничего сказать не могла в ответ Зато это получилось у Лейлы.

– Кажется, ты вляпалась. – пробормотала она.

И не согласиться с этим было невозможно. Точно вляпалась. Причем там, где никак не ждала.

Хорошо, что ответа никто от меня не ждал. Зато эо>фект от слов был колоссальный.

Брось посреди столовой магическую бомбу, и то такого бы не было. Удивленные крики, шепот, который казался громовым, скрип отодвигаемых стульев и Джейн, которая была вне себя от гнева.

– С ума сошел. Коллдей?! – вскрикнула она. опираясь руками на стол.

– Твоего мнения не спросил.

– Она же шлюха!

В следующее мгновение в руках Стая оказался энергетический шар, совсем небольшой, но крайне опасный. Я тут же встала перед ним, широко раскрыв руки, не давая сделать бросок.

– Не надо. – произнесла тихо и твёрдо.

Парень перевёл глаза с кузины на меня, и постепенно взгляд оттаял, в нём исчезла сумасшедшая, какая-то звериная злость.

– Она не должна такое говорить, – отозвался маг тихо, и шарик продолжал сверкать в руке.

А я не нашла ничего лучше, как подойти к парню и положить ладонь на него, за долю секунды до того, как Стай успел его погасить.

– Джейн этого не стоит, – чётко произнесла я и снова покачала головой.

Снова несколько секунд, глядя друг другу в глаза. В какой-то момент я поняла, что это слишком лично, слишком многозначительно, и отвернулась, чувствуя, как забилось сильнее сердце.

Ни на кого не глядя, направилась прочь. Девчонки за мной. И не только они.

– Ты хоть представляешь, что будет, если РэДиар узнает? – спросила Лейла, догнав меня в коридоре.

– Примерно. – отозвалась я.

– Скажи ему лучше сама. – предложила Элис, присоединяясь к нам.

– Не ожидала такого от Коллдея. – задумчиво произнесла южанка.

– Думаешь, я ожидала? – с досадой переспросила у неё, ускоряясь. – До сих пор не могу прийти в себя. Откуда Джейн обо всём узнала? Кто ей сказал о моей ночёвке?

– Даниэлла?! – раздался крик сзади.

Резко обернувшись, я увидела Стая, который спешил к нам. Сбежать не получится, да я и не стала бы. Парень и так слишком много сделал для меня сегодня, и уйти сейчас было бы подло.

– Подожди!

Девчонки, не сговариваясь, отступили на два шага назад, давая нам возможность поговорить.

– Тебе не надо было это делать, – заметила я, стоило парню подойти ближе.

– Они хотели тебя отчислить.

– Не отчислили бы. А сейчас ты себя запятнал.

– Я – Коллдей, меня это не затронет, – гордо ответил парень. – Но я не об этом. Мы должны сейчас же пойти к ректору.

– Зачем?

– Чтобы рассказать правду. Даниэлла, так не пойдет Надо обелить твоё имя. Официально. И для этого мы должны сходить к ректору.

– Стай, послушай, я благодарна тебе, правда, но никуда не пойду.

– Теренс, не дури, – вспылил парень. – Так не пойдет, нельзя сдаваться.

Я и не сдавалась, просто понимала, что это всё уже бесполезно. И у меня дорога только одна – в ледяной дворец РэДиара.

– Стай, послушай, – начала я и осеклась.

По коридорам раздался вой… и не просто собачий вой, а ВОЙ. Тот самый, от которого кровь стынет в жилах и страх без причины накатывает удушливой волной.

– Что это? – произнёс Стай, и девчонки шагнули к нам.

– Будь я проклята. – пробормотала Лейла, и в её руках загорелись огненные шары. – но это…

– …псы Эрса, – ответила Элис, призывая магию земли.

Повернувшись в сторону большого зала, мы увидели, как медленно трещал пол, как камешек за камешком разлеталась в разные стороны разноцветная плитка, пока не образовалась огромная, зияющая тьмой дыра, из которой выскочила огромная собака с потёками лавы по бокам и языками пламени по телу размером с небольшого бычка.

– Но… как? – прошептал парень.

Думать и удивляться времени не было. Следом за первой собачкой выпрыгнули еще три. Огромные зубастые твари, настроенные лично на меня. В этом я ни на секунду не усомнилась.

– Райе. – прошептала чуть слышно, создавая в руках водяные плети.

Если я что-то и помнила из курса академии, так это то. что эти собачки очень не любят воду. Значит, шанс задержать их был. Хоть и небольшой.

Демон появился секунды через две, до того как первая псина прыгнула на меня.

Щелкнув водяными плетями, которые Элис подпитала крепкими лозинами, я обвила толстые концы вокруг шеи монстра, блокируя и не давая добраться до меня.

Животное взвыло, огонь на шерсти задымил и зашипел, а лава потемнела и потрескалась. Запахло палёным.

Но это всего лишь одна тварь, что делать с другими? Стай уже собирался бросаться вперёд, когда перед нами возник РэДиар и встал на пути трёх оставшихся псин.

И снова я увидела ледяные кинжалы в действии. Демон действовал быстро и чётко.

Расправившись с первым монстром, который с жутким воем рассыпался в прах, мужчина повернулся к оставшимся.

Те рисковать не стали, зарычав и оскалившись, развернулись и нырнули назад в яму. Туда же ринулось и первое чудовище, которое я перестала удерживать.

Проследив за ними взглядом, Раис повернулся к нам.

– Живы?

Мы кивнули.

– Надо немедленно доложить ректору, – выступил вперёд Стай. – Псы Эрса на территории академии не появлялись никогда.

– Вот и сообщай. – отрезал мужчина и перевёл взгляд на меня, протягивая руку. – Даниэлла?

– Да. – тихо ответила ему, выступая вперёд.

Условия нашего соглашения я помнила и возражать не посмела.

Прежде чем вложить ладонь ему в руку, оглянулась, несмело улыбнувшись подругам на прощание:

– Не скучайте.

Глава четырнадцатая

Ледяной дворец оказался совсем не ледяным.

Стоило нам перенестись, как я тут же отступила в сторону, убирая руку из захвата и осматриваясь.

Огромный зал. высокие потолки, а наверху невероятно красивый рисунок. Или это не рисунок. Приглядевшись, я увидела, что потолка и нет совсем, а вместо него клубились белые и серо-голубые облака, которые двигались туда-сюда. Вместо светильников были огромные жёлтые шары, которые сами по себе плавали по потолоку.

Стены молочного цвета, с голубыми и серыми прожилками, делающими их похожими на мрамор, но это был не он. Структура другая, необычная. Лепнина, много серебра, красивые фрески на стенах в приятных пастельных тонах. Пол под ногами цвета холодного дуба сиял и сверкал, как самое настоящее зеркало, в котором отражались светильники.

Большие напольные вазы, в которых стояли сухостои. А точнее, тонкие прутики, веточки с серебряным пушком и крохотными разноцветными шариками белого, розового и голубого цветов.

В центре огромная парадная лестница с массивными перилами перламутрового цвета, ведущая на второй этаж. На ступеньках ковёр синего цвета с коричневым орнаментом. Напротив лестницы высокие и очень узкие окна, украшенные невесомым тюлем с серебряной вышивкой. С одного края пять штук и с другого, а посередине камин, в котором за защитным стеклом ярко горел огонь. Рядом с камином диванная группа на изысканных изогнутых ножках. Обивка дивана и кресел была красивого нежно-голубого цвета с синими разводами, которые сильно напоминали иней.

Здесь всё дышало богатством и кричало о высоком положении владельца замка.

И тут среди этого великолепия я. Взлохмаченная студентка в измятом комбинезоне болотного цвета.

– Это твой замок? – спросила осторожно, поворачиваясь к мужчине, который всё это время молчал, позволяя мне оглядеться.

– Да. Это Анди- Диар. Родовой замок моей семьи. Родители передали его мне лет тридцать назад, а сами переехали в усадьбу в долине.

– Ясно. – пробормотала я. снова скользнув взглядом по необычному потолку.

– Тебе нравится здесь? – осторожно поинтересовался мужчина, продолжая за мной наблюдать.

– Красиво. Никогда такого не видела, – отозвалась я и тут же услышала тихий вздох облегчения, заставивший меня прекратить осмотр и снова взглянуть на демона.

– Я рад. Это холл. Там парадная столовая и огромный бальный зал. – произнёс он. указывая на левую сторону от лестницы, потом на правую. – Там малая столовая и лестница для слуг. Они занимают нижний этаж. Ну а там второй этаж, где будут твои комнаты.

– А твои? – тут же спросила я.

Райе ответил не сразу.

– И моя тоже… не сейчас, потом. Я останусь в своей старой спальне, которую занимал все эти годы. Так что можешь не волноваться.

– Я и не волнуюсь, – пробормотала в ответ – Да неужели? – усмехнулся мужчина и многозначительно хмыкнул. – Надо представить тебя.

– Слугам? – быстро поинтересовалась я и сжалась.

Если он собирается представить меня как будущую хозяйку, то выбрал для этого не самый лучший момент. Наверняка они ждали нечто другое.

– Духам. – ответил мужчина и трижды хлопнул в ладоши, громко произнеся: – Ийс, Аис!

В ту же секунду из-под пола совсем недалеко от нас возникла непонятная полупрозрачная субстанция, которая начала вытягиваться, формируясь в человеческую фигуру. Не прошло и трёх секунд, как перед нами стояли два существа, очень похожие на людей, только будто созданные из снега и льда. Кожа у них даже слегка сияла на свету, на кончиках длинных белых волос клубился снег. А ярко-голубые глаза вообще наводили панику.

– Приветствуем вас дома, тэар РэДиар! – синхронно произнесли двое, почтительно склонив головы, и в зале тут же раздался мелодичный звон, словно сосульки зазвенели на ветру.

– Ийс. Айс, позвольте вам представить Даниэллу Теренс. мою пару. – торжественно произнёс демон.

– Здравствуйте. – пробормотала я. теряясь от непроницаемого взгляда жутких голубых глаз.

– Ийс, – представилось существо, которое стояло справа.

Из отличительных особенностей запомнился небольшой рваный шрам на правой щеке.

– Айс. – произнёс второй, волосы которого были собраны на макушке в хвост.

– Очень приятно.

– Позвольте поздравить вас со столь радостным событием! – произнёс Ийс. – Бал? Или у вас медовый месяц?

Я едва слюной не подавилась. Раскашлялась и на шаг отступила от жениха, бросив на него настороженный взгляд.

Не хочется мне медового месяца. Совсем не хочется.

– Максимальная охрана. На мою пару уже трижды покушались, – сухо ответил демон, от которого мои манипуляции не укрылись. – Пока я буду искать виновного, её безопасность ложится на ваши плечи.

– Да. тэар.

– Проводите Даниэллу в хозяйскую спальню. Во-первых, приставить охрану. Во-вторых, подобрать служанку. В-третьих, обновить гардероб.

– Но, – начала я, но тут над головами возник пикси и, как всегда, всё испортил:

– Пора. – произнёс он, перебивая меня. – А то упустим – Не переживай, здесь ты в безопасности, – произнёс демон, поворачиваясь ко мне.

Дело не в безопасности, хотя она тоже очень важна. Но одна только мысль о том, что я останусь в этом шикарном замке одна, если не считать двух странных существ изо льда, заставляла сердце сжаться.

– Раис, – испуганно произнесла я. выступая вперёд и хватая его за руку. – Не уходи.

– Я должен найти виновного. Дэнни. – мягко улыбнулся мужчина и поднёс мою руку к губам. – Всё будет хорошо. Я скоро вернусь.

Он исчез в облаке чёрного дыма, а я всё еще чувствовала его дыхание на своей руке, тепло губ, которое щекоткой прошлось по телу, застыв у сердца.

– Прошу за мной. – произнёс Ийс, отступая в сторону, или лучше сказать отплывая.

Потому что ног у него фактически не было. Их тела внизу становились всё более прозрачными, а потом и вовсе исчезали.

– Спасибо, – пробормотала я, направляясь к лестнице.

Прежде чем ступить на сверкающую ступеньку, осмотрела свои ботинки. Оставлять следы на таком великолепии не хотелось.

– Одежда и обувь будут у вас в течение пары часов. – по-своему истолковав мою заминку, отозвался Айс – с хвостиком на макушке.

– Так быстро?

Я не сомневалась в их способностях и желании угодить хозяину, но всё равно скорость поражала. Даже представить сложно, в какую сумму выйдет счет с графой «за скорость».

– В кладовых есть заготовки. Первые наряды будут сшиты из них. Но не переживайте, слуги снимут мерки, и весь основной гардероб будет сделан лично под вас, – заявил Ийс, плывя рядом, пока я медленно поднималась.

– Кладовые? Их много? – рассеянно спросила я, продолжая осматриваться.

Какое всё вокруг невероятное, воздушное и такое хрупкое на первый взгляд.

– Несколько этажей. – ответил тот.

Это немного привело в чувство и заставило застыть на верхней ступеньке, недоуменно оглядываясь.

– Сколько?

Несколько этажей? Здесь? Наверное, мне послышалось.

– Пять, если быть точными. – вставил Айс. – Первый с рулонами тканей, кружевом, тесьмой и прочими дамскими радостями. Такого великолепия нет даже в ваших магазинах. Второй этаж с продуктами, как и третий. Разница лишь в том, что на третьем есть большие холодильные шкафы разной температуры. Весь четвёртый этаж отведен под бочки с вином и иные спиртные напитки. Каждая семья славится своим личным вином, которое готовит по секретному рецепту. Ну а пятый для всего остального. Чаще всего там складируют хлам.

– Пять этажей вниз? – всё еще не веря, уточнила я. – Но замок… он кажется таким маленьким.

Духи переглянулись, а потом синхронно взглянули на меня. Такие одинаковые – и в то же время такие разные.

– Родовые замки демонов не совсем обычные, – начал Ийс, и его тут же поддержал друг… или брат Кто знает, кем они друг другу приходились.

– Они растут и могут изменяться по велению хозяина.

– Как растут? К-как грибы?

Никогда не слышала, чтобы здания и сооружения начали расти. Даже представить такое не могла.

– Почти, – сдержанно ответил Айс, хотя я уловила в голосе сожаление. – Хозяин годами здесь не появляется, поэтому замок и сократился до минимального размера, но столетия назад здесь всё было по- Другому. Три огромных верхних этажа, несколько бальных залов, множество гостевых комнат Детские апартаменты и комнаты для нянь, гувернёров, учителей. Но мы надеемся, что совсем скоро всё изменится, – закончил дух, когда мы остановились у широких двустворчатых дверей.

– Ваши апартаменты, – сообщил Ийс.

– Спасибо, – поблагодарила я, входя внутрь. Не просто мои, а хозяйские покои.

– В Санторе не принято, чтобы супруги занимали разные спальни. – сообщил Айс. – Они живут вместе.

Действительно, зачем такие сложности для идеальных пар. Демон точно не отпустит избранницу, которую искал так долго.

Огромная гостиная, посередине вход в общую спальню, по бокам личные комнаты для супругов – два кабинета. Рядом две ванные комнаты. Если левая сторона была чисто мужской, выполненной в тёмно-серых, белых и синих тонах, то правая женской – бежевые и молочные оттенки, розовые и нежно-голубые вкрапления. Но смотрелось всё это гармонично.

Спальня была нейтральной, и большую часть в ней занимала огромная кровать с балдахином. Уж слишком большая и массивная. Я в ней просто потеряюсь.

Я изучала её секунд десять, пока не заметила сбоку небольшой потёртый чемодан.

Это же мой чемоданчик!

Бросившись к нему, я поставила его прямо на покрывало и открыла, встав на колени. Внутри записка, написанная быстрым, неровным почерком:

«Собрали самое необходимое. Уверены, что одеждой демон тебя обеспечит поэтому вещей немного. Держись, подруга, и будь сильной. Элис и Лейла».

– Девочки. – всхлипнула я. прижимая листок к груди. – Спасибо.

– Всё в порядке? – поинтересовался один из духов.

– Да- Да, – быстро отозвалась я и принялась рыться в чемодане.

Пара сорочек, нижнее белье, любимые книги, то платье, что подарил мне пикси. Рука нащупала на дне бархатный мешочек.

Мамин гарнитур.

Осторожно развязав тесёмку, я выложила драгоценности на кровать, наблюдая, как они переливаются и играют на свету.

А дальше произошло нечто неожиданное.

Духи вдруг зашипели, отскакивая в сторону. Резко обернувшись, я увидела, как изменились их лица, залегли глубокие морщины, носы укоротились и заострились зубы.

– Что случилось? – прошептала сдавленно, вскакивая. Опасность? Здесь?

И прозевала тот момент, как совершенно неожиданно, сам по себе, гарнитур сполз с кровати и упал на пол.

Обернувшись на звук, я увидела, что часть ожерелья откололась.

– О нет – прошептала потрясённо, беря его в руки и пытаясь разглядеть поломку.

То, что это не просто скол, поняла почти сразу. Уж очень ровным и отполированным был срез. Коснувшись камушка, я заметила внутри небольшую полость, в которой лежал свёрнутый трубочкой клочок бумаги.

Подставив ладонь, я аккуратно вытряхнула его. Но вместе с клочком бумаги оттуда выпал еще крохотный желтый шарик размером с бусинку. Но какой горячий и яркий!

У меня аж глаза заслепило.

Духи снова протестующе зашипели:

– Ниян свет! Ниян свет!

Нияна – богиня света, жена и полная противоположность Эрса. бога подземного мира. Её сейчас почти не вспоминали, и храмы давно были разрушены и превратились в прах… как те, которые так скрупулёзно изучал отец перед смертью.

Дианрская цивилизация!

Сжав камешек в руке, я принялась рыскать по карманам комбинезона, пытаясь найти маглупу. На это ушло секунд десять.

Сев на кровать, аккуратно раскрыла бумагу, поднеся лупу к глазам. Дианрская письменность.

Папа. Ты оставил это специально для меня!

– Срочно! Бумагу и чернила! – крикнула я демонам, чувствуя, как от возбуждения и предвкушения внутри всё словно подпрыгивает. – Быстрее же!

Надо было срочно разгадать послание отца. Уверена, оно многое объяснит.

Время для меня словно остановилось.

Расположившись прямо на полу и прислонившись спиной к кровати, я всматривалась в рисунки на клочке бумаге и пыталась расшифровывать надпись.

Снова и снова. Пробовала разные варианты прочтения символов, с досадой зачёркивала, рвала на части куски исписанной бумаги и начинала всё заново.

От перенапряжения слезились глаза, но сил оторваться просто не было. Я должна была разгадать послание отца. Просто обязана. И так столько лет потеряно.

– Дэнни?

Вздрогнув, я подняла голову и увидела демона.

Когда он успел вернуться? Да и зачем? Неужели духи сообщили? Или… осмотревшись, я попыталась понять, сколько просидела на полу в окружении бумаг.

Наверное, долго, потому что от неловкого движения заныли спина и поясница, а ноги закололо иголками от длительного пребывания на одном месте.

Но об этом я сейчас думала в последнюю очередь.

– Райе! – вскрикнула возбужденно, привставая на коленях, и быстро затараторила, стремясь рассказать всё как можно быстрее: – Я нашла! Мамин гарнитур! Ты представляешь, он сам упал! Вот сам по себе! Упал, и кусочек откололся. А там послание от папы. Для меня. И еще вот!

Засунув руку в карман, я достала оттуда крохотный кусочек солнца. Духи за спиной мужчины снова зашипели и провалились под пол. бросая на меня грозные взгляды.

– Ниян свет, – спокойно произнёс демон, подходя ближе и присаживаясь рядом со мной.

Мне пришлось чуть посторониться, чтобы он мог вытянуть длинные ноги.

Испуганным и злым РэДиар не выглядел. Но я всё же успела отследить странную тревогу в глубине серых глаз с золотистым ободком.

– Значит, твой отец его всё-таки нашел.

– Ты знал? – спросила тихо, убирая кусочек назад в карман.

– Знал. Не забывай, что я вхожу в близкий круг Его Величества. Мне известны практически все его решения, все авантюры и проекты.

– Его Величества? – переспросила я, облизав пересохшие губы. – Папа работал на него?

В глубине глаз вспыхнул огонёк и тут же погас.

– Его Величество полностью спонсировал его последнюю экспедицию. От начала и до конца.

– Ради этого? Ради света Нияны?

– Мало кто верил, что ему удастся. Многие считали, что этот артефакт давно утерян. А большинство думало, что его вообще не существовало. Ты знаешь, что древние боги давно ушли из нашего мира.

– Не все. – поправила его, усаживаясь поудобнее. – Эре всё еще в почете на землях демонов.

– Он и останется. Мы умеем быть благодарными. Эре многое дал нам, и демоны этого никогда не забудут.

– Но с исчезновением дианрекой империи ушла богиня света.

– Но свои дары оставила, – заметил мужчина, продолжая наблюдать за мной.

Этот взгляд смущал, тревожил. Заправив прядку за ушко, я принялась собирать листки с пола. Медленно и тщательно.

– Скажи, – произнесла тихо, рискнув поднять на него взгляд, – а их гибель была случайностью или…

Договорить я не смогла, слишком тяжело было это произносить.

– Я расследовал их гибель, – вдруг произнёс Райе.

– Ты? – опешила я.

Такого поворота я вообще не ожидала. Хотя, если подумать, те дни практически полностью стёрлись из памяти. С того самого момента, как мне прямо на лекции сообщили о гибели родителей, до капель дождя, которые падали с небес на непокрытую голову, смешиваясь со слезами на щеках, когда я стояла на кладбище, сжимая мешочек с маминым гарнитуром, глядя, как предают земле самых дорогих мне людей.

– Исполнители найдены… мёртвыми.

– А заказчики? – спросила у него, подаваясь вперёд.

– Не вышло. Мы вышли на убийц исполнителей, тоже мёртвых, и так далее. Кто-то очень тщательно заметал следы.

– А я?

– Тебя проверяли. Дэнни. Не я лично, мои подчинённые, и ничего не нашли. Но под защиту взяли. Думаешь, почему тебе позволили учиться на боевом факультете с твоими знаниями и способностями?

От неожиданности я замерла, пытаясь понять, послышалось ли мне услышанное и правильно ли всё поняла.

– Это было… специально?

– В академии ты была в безопасности, – пояснил демон. – После выпуска тебе готовили непыльное место при короле. Младший помощник младшего сотрудника или что-то вроде того.

– Но пришёл ты, и всё изменилось, – произнесла я. взяв в руки ожерелье. Еще одна мысль не давала мне покоя, зацепилась за сознание и только сейчас сформировалась в определённую мысль. – Снежный бал… и тот танец. На мне же был этот гарнитур. Поэтому магия льда отреагировала и напала? Из-за света Нияны?

– Получается, что так.

– А эти покушения? Они точно связаны с тобой? Меня хотят убить, потому что я твоя пара или из-за тайны моего отца? – спросила у него, не сводя пытливого взгляда.

Демон ответил не сразу.

Помолчал несколько секунд, смотря на меня своими удивительными глазами, полными скрытой тревоги, и тихо произнёс:

– Не знаю. Теперь не знаю.

Раньше было жутко, но сейчас внезапно стало еще страшнее.

– И что теперь? Будешь вечно прятать меня здесь? – спросила у него, сжимая листки так сильно, что они заскрипели в моих руках.

– А что ты предлагаешь?

– Не знаю. Надо что-то делать.

– Что, например? Самой возглавить расследование событий четырёхлетней давности? Вернуться назад в академию и пытаться сделать то. что не смогли мои люди? Поверь мне, за этим всем стоят важные люди, которые умеют заметать следы так, что даже мне трудно найти их. Для этого требуется время, а его сейчас так мало.

Я кивнула, неожиданно вспомнив:

– Тетка. Моя тетка и Джейн, кузина! Они так настойчиво пытались выкупить у меня гарнитур, предлагали огромные деньги, даже шантажировать пытались. А если это они?

– Альгери? – переспросил Райе и покачал головой. – Не уверен, что ему хватит сил.

Твоей кузине так точно. Даниэлла, дело не только в смерти родителей, но и в покушении на тебя. Приручить гидру может не каждый. А гончие Эрса? Они не подчиняются никому, кроме..

– Демона. – прошептала я, чувствуя, как сжимается от предчувствия сердце.

Как же я об этом не подумала.

Демон осмотрел комнату и снова перевёл взгляд на меня.

– Ты расшифровала послание отца?

Я уже открыла рот, чтобы ответить, и неожиданно застыла.

А собственно, что я знаю о Нирайсе РэДиаре. кроме того, что он сам мне рассказал? Если вся эта история с парой выдумка, чтобы добраться до меня и выпытать правду об отце? Вдруг это он стоит за гибелью родителей?

Продолжая сжимать бумагу, я медленно поднялась с пола и отошла в сторону.

– Дэнни?

– А как определить, что мы действительно пара? – спросила у него, резко поворачиваясь.

Райе ответил не сразу. Сначала просто смотрел, а потом поднялся. В голубых глазах с желтым ободком промелькнул холод, заставивший меня поёжиться.

– Ты мне не веришь?

– Я сейчас никому не верю. Вся моя жизнь оказалась ложью.

– Ты думаешь, я лгал тебе, чтобы подобраться и выведать о свете Нияны?

Надо же, какой догадливый. Или озвучил вслух правду, поняв, что лгать бесполезно?

Ох, я совсем запуталась.

– Правда находится здесь. – достав из кармана клочок бумаги, произнесла в ответ.

– Это стоило жизни моим родным и едва не убило меня.

– Есть несколько способов доказать нашу связь. Первый и самый эффективный, – произнёс демон и многозначительно посмотрел в сторону огромной кровати.

Тут и говорить ничего не надо было. Я сразу поняла, что он имеет в виду, и тяжело сглотнула.

– Готова пойти на это? Развеять все свои страхи и сомнения, разделив со мной постель, Дэнни?

Действительно, готова ли я на это?

– Ты сказал, что есть другие способы, – произнесла я в ответ.

– Боишься и не доверяешь. – вздохнул мужчина, покачав головой. – Не думал, что это так неприятно. Да. есть другой способ. Только один. Болезненный и неприятный.

– Ив чём же он заключается?

– Демон и его избранница после установления связи получают одинаковую вязь на запястьях. Физическое доказательство принадлежности друг другу. Но есть способ получить эту вязь другим способом.

– Каким?

– Надо провести кровавый обряд.

И почему везде кровь фигурирует? Неужели нельзя было придумать что-то более спокойное и умиротворяющее? Цветочки, водичку и так далее. Почему жуткие обряды и кровь?

– Неприятная вещь, когда магия дома, признав нас парой, вживую отпечатает вязь на руках. Пойдешь ли ты на это. чтобы поверить мне?

– А ты? Готов ли ты на это? – положив смятые листы на стол, спросила у него, задрав подбородок.

Райе усмехнулся, обнажив белые зубы:

– Забыла, Дэнни? Тебе стоит попросить или приказать. Я не смогу тебе отказать. Принимай решение.

Думала я недолго.

– Мне нужны доказательства. – произнесла упрямо.

– Хорошо, – кивнул демон и трюкды хлопнул в ладоши. – Ийс, Айс, подготовьте всё для обряда.

Глава пятнадцатая

Подготовка заняла минут двадцать.

– Пора. – произнёс Райе, вставая с кресла, в котором молча сидел всё это время.

Просто сидел и смотрел на меня. Так. что от смущения и легкого чувства вины хотелось спрятаться куда-нибудь и не показываться, пока эмоции не погаснут.

Внутренний голос шептал, что я поступаю глупо. Демон так рискует из-за меня, спасает. Один раз даже закрыл собой, подставляясь под удар, а я ему не доверяю.

Некрасиво как-то.

Но разум при всём при этом утверждал, что это правильно. Осторожность сейчас не помешает. Ситуация такова, что нельзя слепо доверять кому попало, даже истинной паре, надо проверить. Чтоб уже наверняка.

Поэтому всё это время я маялась от неловкости, переходя из угла в другой, замирала у стола, на котором разложила свои каракули. Некоторое время вглядывалась в них, но от волнения не могла разобрать и строчки. Поэтому вновь всё складывала и бродила туда-сюда, чувствуя, как Райе наблюдает за мной.

В какой-то момент я подошла к окну, отодвинула в сторону вуалевую занавеску и выглянула наружу. Но и тут меня ждала разочарование. Ничего, кроме непроглядного сизого тумана с белыми вкраплениями, разглядеть не удалось.

Я знала, что замки демонов находятся на скалистых горах, которых бесконечно много в Санторе, но хотелось бы хоть что-нибудь увидеть. Например, соседние скалы или такие же неприступные дома. Или голубое небо над головой. Хоть что-нибудь.

Но кругом непроглядный туман, и всё.

– Ты готова? – спросил он, заметив, как я застыла на полпути, сжимая и разжимая кулаки.

– Да.

– Не передумала?

– Нет. – более уверенно произнесла я, решительно шагая к нему. – Куда идём' – В подвал.

– В который из? – деловито спросила у него, старательно изображая уверенность. Райе удивленно приподнял бровь:

– Смотрю, ты уже успела освоиться.

– Слуги сказали.

– Нижний, – коротко ответил мужчина.

– Пятый? Для всякого хлама.

Демон вдруг улыбнулся, пропуская меня вперёд.

– Я бы хламом это не назвал. Но да, это пятый этаж Там располагается лаборатория, кладовая с ингредиентами и душа замка.

– Душа? – переспросила недоверчиво, первой выходя в коридор.

– Да. Айс и Ийс должны были тебе рассказать о том, что родовой замок демона сильно отличается от людских.

– Он растёт. – кивнула я. застывая у лестницы и не зная, куда дальше идти.

– Да. растёт и изменяется согласно нуждам хозяина. Может становиться больше или меньше. А еще дом охраняет своего хозяина и его семью. Это неприступная крепость, в которую никому чужому не проникнуть.

– Идеальное место для защиты, – пробормотала я. схватившись за перила лестницы, и спросила, как можно беззаботнее, хотя саму всю трясло: – И как туда добраться?

– Легко, – становясь рядом, произнёс Райе.

Так близко, что я чувствовала тепло его тела. Смешно: ледяной демон, а такой тёплый, даже можно сказать горячий.

– Тебе только надо дать мне руку.

Я некоторое время смотрела на его протянутую ладонь и кивнула.

Наши руки соприкоснулись, а потом пол под ногами вдруг исчез. Опять. Подобное я уже проходила с пикси. Кстати, где он сейчас?

Ахнув, я схватилась за демона и закрыла глаза. Ощущения резкого полёта не было, но всё равно открывать глаза я не спешила. И сделала это, только когда почувствовала твёрдый пол под ногами.

– Мы на месте, – шепнул Райе, потревожив волоски у ушка и посылая мурашки по всему телу.

Кивнув, я отступила, высвободила ладошку из его рук и огляделась.

Это действительно была лаборатория. Очень старинная и необычная. Высокие потолки, огромные деревянные полки, доверху забитые какими-то составами, ингредиентами, бутылками, коробками и прочим. Посредине рабочий стол-остров с горелками, котелками и ровной поверхностью.

– Невероятно, – прошептала я. медленно кружась на месте.

Мне не терпелось подойти ближе, коснуться сосудов, забраться по лестнице на самый верх.

– Настоящая сокровищница.

– Некоторым экземплярам не одна тысяча лет, – заметил демон, продолжая стоять в центре круглой комнаты. – Мои предки регулярно пополняли коллекцию, как и я.

Да. богатая коллекция.

Интересно, почему же в такой не нашлось противоядия?

Эта мысль заставила сердце похолодеть и отступить в сторону. Неужели то ранение тоже было спектаклем, в который меня заставили поверить?

– И здесь нет лекарства против яда?

Демон совершенно не смутился.

– Есть. Крайтон как раз всё это время пытался его взять отсюда.

– То есть как?

– А ты подойди к полке и попробуй взять что-нибудь. – посоветовал Райе, и уголки губ приподнялись в легком подобии улыбки.

Пожав плечами, я подошла к шкафу, протянула руку, и…

Меня легонько, но весьма категорично оттолкнули назад.

– Это что? – прижимая руку к груди, спросила я.

– Защита замка. Эти ингредиенты может брать лишь член семьи РэДиар. Ты пока им не являешься. Крайтон тоже. Ему пришлось очень долго убалтывать дом.

– О-о-о-о, – произнесла я, по-новому осмотрев помещение. – Надо же.

– Пойдем.

– Куда?

– В отдельный зал. Церемонию здесь проводить нельзя, слишком много ценных ингредиентов. Нельзя, чтобы они пострадали.

Я не стала спрашивать, как эти самые ингредиенты могут пострадать, а просто пошла следом.

Мы вошли в неприметную дверь в углу и оказались в помещении, которое было прямой противоположностью прошлого. Низкие потолки, такие, что Райе был вынужден даже пригнуться. Серые обшарпанные стены, земляной пол. И огромная чаша в центре.

– Садись напротив меня, – велел демон, опускаясь на пол.

Я послушно выполнила приказ. Теперь между нами была лишь чаша.

– Ты, главное, не бойся, – мягко улыбнулся Райе.

– Я не боюсь.

– Молодец. – кивнул он и начал меняться Это было страшно и ужасно, но удивительно и необычно одновременно.

Черты лица искажались и становились другими. Увеличивались скулы, становясь такими острыми, что казалось, еще немного – и они прорвут кожу, которая тоже меняла цвет, превращаясь в бледно-голубую. Губы стали тоньше, и сквозь них прорезались острые клыки. Глаза желтели, практически полностью утратив серые оттенки. Заострились кончики ушей.

И самое главное – крылья.

Затрещала ткань, они возникли и расправились. Огромные, чёрные и перепончатые. Невероятная, завораживающая красота.

Я даже рот приоткрыла от восторга. Так захотелось подняться, подойти поближе, коснуться. Ведь в прошлый раз мне так и не удалось толком их рассмотреть.

– Страшно? – спросил Райе, когда молчание затянулось.

– Что? – непонимающе поинтересовалась я. переводя взгляд на его лицо, которое сейчас так отдаленно было похоже на привычное, но всё равно угадывались знакомые черты. – Нет! Это… потрясающе.

– Да?

Теперь демон выглядел удивлённым. На новом лице это смотрелось странно и немного комично.

– Да. – закивала я и неуверенно улыбнулась. – Что теперь?

– Дай мне руку, – попросил Райе, протягивая свою над огромной чашей. Я повиновалась, с интересом за всем наблюдая.

– Не передумала? – снова уточнил он.

– Нет – Хорошо.

Удлинившимся когтем демон сначала провёл по моей коже, потом по своей. Неприятно. Я дёрнулась, но он крепко держал руку, не давая вырваться.

– Всё? – сморщившись, переспросила я, наблюдая, как наша кровь капает в чашу, соединяясь. И теперь не разобрать, где моя, где его.

– Это только начало, – напряженно отозвался Райе.

И в следующую секунду чаша завибрировала. Сначала едва заметно, но потом дрожь всё усиливалась. А мы продолжали сидеть, держа окровавленные руки над ней.

– Анди- Диар!

Кажется, это название замка. Интересно, зачем он его произнёс? Это тоже часть ритуала?

Затрещала земля вокруг нас. То тут, то там возникли трещины, из которых начал подниматься сизый дымок.

– Райе. – пробормотала я нервно.

Что-то мне это нравилось всё меньше и меньше.

– Тише. – сдавленно произнёс мужчина, и черты его лица исказились от боли. Я послушно закрыла рот и вжала голову в плечи.

Треск усиливался, пара становилось всё больше. Потом мы вдруг оказались в центре светящегося круга. И не просто круга. Стоило мне приглядеться, как я поняла, что он образован из древних слов, которые соединены в неразрывную цепочку.

И чем больше проходило времени, тем ярче становились эти письмена, наливаясь кровавым цветом.

Чаша вдруг перестала вибрировать, вновь привлекая к себе внимание.

– Прости, – сжимая сильнее мою руку, вдруг произнёс Раис.

В следующую секунду из чаши вдруг вспыхнуло алое пламя, обжигающее наши руки.

Больно!

Настоящее пламя, настоящая боль, которая терзала наши руки.

– Пусти! – закричала я в слезах, пытаясь вырваться и призвать силу, но она не отвечала. – Пусти!

Впервые в жизни сила молчала, будто её и не было.

Знаки! Они блокировали нас. не давая вырваться.

Полными слёз глазами я смотрела, как покрываются волдырями наши запястья. Эре – бог огня, это его стихия.

Я очень старалась быть сильной, напоминала, что сама настояла на этом испытании, что меня предупреждали. Поэтому терпела, кусая до крови губы.

А потом в какой-то момент стало легче. Нет. боль никуда не ушла, но постепенно стала стихать, словно ледяная прохлада коснулась обожжённой кожи.

Но легче становилось только мне. Судя по тому, как тяжело дышал Райе и как горели его глаза, ему было хуже.

Последние мгновения боли, и вдруг всё разом стихло. Демон разжал пальцы, и я прижала руку к груди, баюкая её и заливая слезами. Ожога не было. Моё запястье украшала красивая татуировка со старинными витиеватыми надписями.

Теперь я была официальной парой и избранной лорда РэДиара.

– Жива? – с трудом просипел обескровленными губами Райе.

Его тело постепенно возвращалось в человеческую форму.

– Д- Да. – закивала я, изучая его запястье, на котором была такая же татуировка.

– Хорошо, – кивнул мужчина, а потом вдруг закрыл глаза и начал медленно заваливаться набок.

Упасть ему не дал возникший из ниоткуда Ийс.

Заботливо взяв демона на руки, дух молча растворился в воздухе, оставив меня одну.

– А я? – только и успела спросить в пустоту, как рядом оказался Аис. который перенёс меня в мою комнату.

– Вам стоит переодеться и принять душ, – произнёс он равнодушно.

Да, искупаться и переодеться не мешало бы. Мой комбинезон и так был далек от идеального, а после приключений в подвале стал еще грязнее. Появились чёрные разводы от копоти и пара прожженных дырок.

– Подождите! – вскрикнула я, делая шаг вперёд. – Что Раисой? Он в порядке?

– Скоро будет.

– Но…

– Тэар забрал на себя вашу боль. И это его едва не убило, – сухо произнёс дух и исчез, оставив меня одну переваривать полученную информацию.

Вот и узнала правду.

В ванной комнате меня ждал пушистый белый халат, пачка свежих полотенец и полная полка разных тюбиков, баночек, флакончиков.

Никогда столько красоты не видела. Даже у тетки с кузиной было меньше. В те времена, когда мы еще ездили к ним в гости, я кралась в хозяйские спальни, впитывая окружающую роскошь и мечтая когда-нибудь жить в подобном доме, а не в походной палатке.

Надо же, мечта сбылась, а я ничего не чувствовала, кроме усталости и опустошения.

Набрав в огромную ванну воды и добавив туда пену, я разделась, бросив комбинезон на пол, и забралась внутрь. Горячая вода приятно пощипывала кожу, расслабляя уставшие мышцы.

Взяв мочалку, я медленно и тщательно вымывалась, создавая вокруг себя крохотные водяные шарики, которые выпрыгивали из воды, зависая на несколько секунд в воздухе, и с тихим шлепком падали назад. Сила, которая оставила меня в подвале, снова вернулась.

А потом я просто лежала, создавая небольшие фонтанчики и рассматривая татуировку на своём запястье. Тонкий узор из непонятных символов. Может, потом, когда будет время, мне удастся их расшифровать. Хотя сомневаюсь, что я узнала бы что-то новое.

Интересно, это получается, что я почти жена Раиса? Или не почти, а самая настоящая жена?

От этих мыслей запылали щеки, и я быстро умылась, прогоняя смущение и волнение.

Нашла о чём переживать, демон вон опять чуть не умер из-за меня, а я вновь переживаю по поводу всяких глупостей.

Быстро ополоснувшись и смыв пену, я выбралась наружу, надела халат и направилась назад в комнату, пытаясь высушить волосы полотенцем.

Пройдя общую гостиную, пошла в спальню. И прямо в дверях с кем-то столкнулась.

– Ой! – вскрикнула я. отскакивая.

– Простите, простите, – взволнованно произнесла молоденькая девушка в темном платье и светлом переднике. – Я вас не заметила.

– Вы кто?

Понятно, что служанка. Человек, не демон, по возрасту даже младше меня. Но что она здесь делает. А вдруг?..

– Что-то с Райсом? Ему стало хуже?

– Тэар отдыхает – поспешно произнесла девушка. – А я пришла вам помочь. Меня зовут Клара. Я ваша новая личная горничная.

– Горничная?

У меня никогда не было горничной, я даже не представляла, что теперь делать.

– Да. И я принесла кое-что из одежды. Надо будет снять с вас мерки и отдать портным.

– Мерки? Ах да, духи говорили что-то.

– Духи? – прошептала Клара, округлив голубые глаза. – Вы видели духов замка?

– Да. а что. разве вы их не видите?

– Ой, слава богам, нет! – замотала та головой. – Они появляются только перед экономкой и старшими слугами, когда отдают приказы. А те уже сообщают нам. Но я пару раз видела их жуткие тени. Ой! – Клара прижала пальцы к губам. – Извините, я слишком много болтаю.

– Ничего, всё нормально, – улыбнулась я. – Где вещи? Переодеться мне бы не помешало.

– В спальне, – опять засуетилась горничная. – Пойдёмте, я помогу вам. А еще я чуть-чуть владею бытовой магией. Волосы вмиг высушу, и причёску сделаем. Меня учили.

– Хорошо.

Из всего предложенного я выбрала платье синего цвета с белым воротничком и рукавами-фонариками. Оно мне было чуть тесно в груди, но Клара действительно оказалась талантливой девушкой и немного растянула ткань и укоротила подол.

Волосы по моей просьбе она просто перевязала лентой.

– Я могу увидеть тэара?

– Не знаю. Он в своих старших покоях. Если духи вас пропустят…

– Пропустят, – решительно заявила я. вставая с пуфика у зеркала.

Выйдя в коридор, я уже собиралась свернуть направо, как услышала странный шум. Подойдя к перилам, посмотрела вниз и застыла.

Стена вдруг разошлась, появился проём, и из него вышел совершенно незнакомый демон.

Будто почувствовав мой взгляд, он поднял голову, и наши глаза встретились.

От неожиданности я отступила назад.

Кто это? Что он здесь делает? Пришел за мной? Хочет убить?

Все эти мысли пронеслись в голове за долю секунды, доводя меня до паники. Но следующая мысль заставила успокоиться и вздохнуть поглубже.

Райе сказал, что родовой замок – это неприступная крепость и враг никогда сюда не зайдет. Значит, это кто-то из родственников или друзей. И волноваться нечего.

Но знакомиться не хотелось. Совсем.

Что я ему скажу? Кем представлюсь, если сама еще не определилась со своим статусом и местом в жизни грозного демона?

Поэтому самым лучшим вариантом сейчас будет ретироваться назад в спальню, закрыться на замок и ждать, когда очнётся Райе. В конце концов, он тут хозяин.

Пока я думала и размышляла, незнакомец уже взбежал по ступенькам и начал появляться на площадке.

Надо срочно бежать.

– Подождите!

Ага. сейчас!

Схватившись за ручку двери, я чуть приоткрыла её и скользнула назад в спальню. Повернувшись, принялась искать замок и не нашла.

Это как? И что теперь делать?

Стоило мне подумать, а ручка засверкала и на глазах превратилась в огромный такой замок с позолотой, украшенный розовыми бриллиантами в форме сердечек.

– О-о-о-о, – пробормотала я, округлив глаза. – Кхм, спасибо.

Теперь я. кажется, начала понимать, что означает живой замок, у которого есть душа.

Сердечки мигнули и погасли, показывая, что меня услышали и благодарность оценили.

Но расслабляться было рано.

– Девушка! Девушка, подождите! – произнёс гость и забарабанил в дверь.

Правда, стучал он недолго.

Не знаю, что там произошло, но раздался лёгкий треск, похожий на разряд молнии, даже чуть-чуть озоном потянуло, а потом звук падающего тела.

– Да понял я, – раздалось приглушенно-раздраженное. – Руками не трогать. Девушка, послушайте, я не причиню вам зла!

Конечно, не причинит. За меня тут целый родовой замок.

– Меня зовут Тиайс РэКотрол, а вас? – сдавленно произнёс он и, судя по звукам, начал подниматься.

«Ну да. вот так я тебе и сказала». - продолжая стоять напротив двери, подумала я и едва заметно фыркнула.

– Я друг Раиса, ищу его.

Я снова промолчала, скрестив руки на груди.

Значит, угадала, друг, поэтому замок его и пропустил. Но выходить всё равно не спешила.

– У меня срочный приказ от Его Величества.

А вот это уже серьёзно.

– Райе сейчас занят! – крикнула я через дверь. – Можете оставить приказ на… где-нибудь. Я передам.

– Это сообщение.

– Тем более.

– Может, вы всё-таки выйдете? А то разговаривать через дверь не очень удобно, – заметил демон.

Открывать дверь не очень хотелось.

Я перевела взгляд на замок и тихо спросила:

– Как думаешь?

Наверное, это глупо – разговаривать с неживыми предметами и. мало того, спрашивать у них совета, но я надеялась, замок меня услышит. Ведь его основная задача – оберегать и защищать меня от любой угрозы. Значит, он должен знать, представляет гость опасность или нет.

Сердечки едва заметно мигнули.

– Стоит ему доверять и выйти?

И сначала ничего не произошло. Никаких знаков или подмигиваний. А потом замок начал исчезать – так же быстро, как и появился.

– Значит, стоит, – вздохнула я, берясь за ручку и толкая дверь.

Мужчина был симпатичным и выглядел гораздо моложе Раиса. Хотя я и понимала, что это только видимость. Точный возраст демона определить практически невозможно, если только напрямую не спросить. На самом деле гостю может быть под сотню лет.

Хотя нет. младше. Уж слишком молодо выглядел. Светловолосый, с правильными чертами лица. Нос с едва заметной горбинкой и упрямый подбородок. Глаза голубые, с тонким золотистым ободком по краю. Почти как у Раиса, вот только сердце не ёкало внутри.

– Тиайс РэКотрол, – церемонно представился он, убрав руки за спину и почтительно кивнув.

Но я видела, как сверкнули любопытством его глаза. Именно поэтому поглубже спрятала руку с вязью в складках платья. Не стоит пока показывать нашу связь с Райсом.

– Даниэлла Теренс. Так что у вас за послание?

– А кем вы приходитесь Раису? – выпрямляясь, спросил демон.

Какой прыткий. Обещал только сообщение сказать, а уже пытается допрашивать.

– А вы?

– Друг. Я же говорил, что являюсь другом Раиса. А о вас он ничего не говорил.

– О вас тоже.

Мужчина довольно рассмеялся и кивнул:

– Нирайсу приказано прибыть в королевский замок на праздник, который состоится через два дня.

– Хорошо, я передам. – отозвалась я. заметив, как по бокам демона засиял воздух.

Духи. Они здесь. Ну наконец-то. а то я всё гадала, куда же они делись и почему так долго не появлялись. И главное, что им нужно сейчас?

Их заметила не только я.

– Айс, Ийс, – повернувшись, произнес демон. – Где же вас носило?

– Были со мной, – произнес РэДиар. возникая в дверях своих покоев чуть дальше по коридору.

Мне стоило больших трудов устоять на месте и не броситься к мужчине, чтобы убедиться, что с ним всё в порядке. Выглядел демон неважно, хотя всячески старался это скрыть. Но я заметила, как тяжело РэДиар привалился плечом к проему, как на скулах заиграли желваки, а глаза на мгновение потемнели от боли.

Странно, но и мне самой стало труднее дышать, а грудь будто сдавило, словно на меня что-то навалилось.

Неужели это последствия нашей связи? И дальше будет только сложнее?

– А вот и грозный РэДиар, – рассмеялся молодой демон. – Прости, что явился без приглашения, но я по делу.

– Даниэлла, ты не могла бы подождать меня в комнате? – повернувшись ко мне, произнес мужчина.

– Конечно, – кивнула я и поспешно вернулась назад, прикрыв дверь. Мне было чем заняться.

Сев в кресло, я разложила на столе свои записи и снова принялась за работу, полностью отключившись от внешнего мира. И. конечно же. пропустила момент возвращения Раиса.

– Тиайс испугал тебя? – поинтересовался мужчина, тяжело присаживаясь на соседнее кресло.

Как он ни старался, я успела отследить гримасу боли, которая на секунду исказила лицо.

– Нет Если только немного, – призналась ему, откладывая бумаги в сторону. – Как ты?

– Отлично, – кивнул он и даже улыбнулся.

А я почти поверила.

– Тебе не стоило брать всю боль на себя.

– Я не мог поступить иначе. – отозвался Райе, и его взгляд сказал намного больше, чем просто слова.

Наверное, надо было что-то сказать, как-то прояснить ситуацию, но я боялась. Нет, не слов, а того, что последует за ними.

Но и промолчать тоже не могла. Замять произошедшее не получится, как ни старайся, и вязь на запястье никуда не денется.

– Я не знаю, что надо делать или сказать. Ты. наверное, ждешь от меня каких-то слов, но… я не знаю, что должна чувствовать.

– Не надо. – перебил меня мужчина, когда я совершенно запуталась в своих мыслях. – Моя мать была магом и когда-то собиралась выйти замуж за другого. Но на одном приёме встретила моего отца. Демоны не очень церемонятся с парой.

Дэнни. Почувствовал единственную и украл. Сразу же. И мнения возлюбленной или возлюбленного никто не спрашивает. Все знают: пройдет пара недель или месяцев, и избранница всё поймет. А уговоры – это просто трата времени.

– Тогда почему ты не сделал этого сразу? – спросила я. – Или потом, когда убедился, что это не обман и чувства тебя не подвели?

– Поверь мне, я очень хотел. И уже собирался это сделать, но не смог… В глубине души мать так и не простила отца. Она его любит, очень сильно, и не пожелала бы иной судьбы. Но эта обида осталась. Я родился ровно через девять месяцев после похищения и хорошо помню печаль, которую она так старалась скрыть. Тогда я и поклялся, что у меня будет иначе. Что я никогда не причиню боль своей избраннице.

– Спасибо.

– Не благодари. Потому что отпустить тебя я всё равно не смогу. Дэнни. Так далеко моё благородство не распространяется. Это просто отсрочка, – произнес демон, серьезно глянув на меня.

А его рука тем временем нашла мою на столе. Наши пальцы переплелись, посылая по коже лёгкие разряды.

– Но все равно спасибо.

Мы кивнули, словно пришли к взаимному соглашению.

Мне даже стало легче.

– Ты всё пытаешься прочитать записи? – спросил Раис, переводя разговор.

– Не пытаюсь. Уже прочитала. Это подсказка от папы. То, что мы ищем, находится под солнцем у домика на трех ветрах.

Райе нахмурился:

– И что это значит? Какая-то метафора?

– Почти. Дом на трех ветрах. Так папа называл старое поместье дедушки и бабушки. Там прошло мое детство. Самые лучшие воспоминания. Его продали за долги. 'То, что находится под солнцем" – это наш тайник, в котором мы прятали записки друг для друга.

– Что за тайник?

Я уже было открыла рот, чтобы ответить, а потом передумала:

– Возьми меня с собой – и я покажу.

Райе тут же отстранился, отпуская мою руку и откидываясь на спинку кресла.

– Даниэлла. мы же обсуждали это с тобой. Здесь ты в безопасности.

Я опёрлась локтем о столешницу и продемонстрировала демону вязь на запястье.

– Теперь это моя защита. А без меня ты тайник не найдешь. И даже если получится, то не откроешь. Я не стану стоять в стороне. Райе. Только не сейчас. И так слишком долго пряталась. Больше не хочу. Хочешь знать, боюсь ли я? Да, но знаю, что ты будешь рядом.

Райе некоторое время смотрел на меня, потом кивнул:

– Тогда нам стоит отправиться к Крайтону. Только он может переправить нас туда.

– А почему он не может сам сюда прийти? – удивилась я.

– В прошлый раз они сильно повздорили с духом замка. И ему сюда пока дорога заказана.

– Но он ведь пытался спасти тебя, – возразила я.

– Духи – они такие… капризные, – усмехнулся Райе. – Но сначала нам надо поесть. Как ты на это смотришь? Слуги очень старались, пытаясь угодить новой хозяйке Анди- Диар.

Хозяйка Анди- Диар. Да, это я. Наверное, мне стоит к этому привыкнуть. Как и к тому, что этот красивый мужчина мой.

Я смотрела на него и больше не видела различий в расе, возрасте, опыте и остальном. Всё это будто исчезло. Я смотрела на Раиса и видела своё будущее, пока еще туманное, но такое реальное.

И это меня совсем не пугало.

Глава шестнадцатая

В огромной столовой, которая никак не оправдывала своё название «малая», мы пообедали за большим столом и уже приступили к десерту, когда я наконец смогла задать интересующий меня вопрос.

– Зачем кому-то нужен свет Нияны? – спросила я и, подхватив ложкой воздушный крем, отправила его в рот – Нужен до такой степени, что можно убить?

– Кроме того, что это ценнейший исторический артефакт? – насмешливо поинтересовался демон. Он. в отличие от меня, от десерта отказался и просто пил ароматный чай. – Свет Нияны – это нескончаемый источник не только энергии, но и жизни.

Да. что-то такое я помнила из курса древней истории. К сожалению, сейчас мало уделялось внимания культуре дианрской цивилизации. А про свет Нияны вообще не говорилось, камни считались всего лишь легендой, которая имела мало общего с действительностью.

– И как это выражается?

– Теоретически? Легенды говорят, если приложить камни к больному, то его можно излечить. Полностью. От любой болезни, даже самой запущенной и неизлечимой.

Я тут же забыла про десерт хотя он был страшно вкусный: воздушные сливки, кусочки сочных фруктов и шоколадный бисквит – Излечить? От всего?

– Да. Медицина далеко ушла за эти тысячелетия. Мы многое научились лечить.

Настойки, травы, эликсиры, заклинания, но ведь существуют еще и яды. которые очень плохо поддаются. Всё еще есть болезни, которые сложно вылечить, особенно в запущенной форме.

– Чёрная лихорадка, – прошептала я. – Но ведь заболеваний не было много столетий.

– Официальных, – покачал головой демон. – Периодически всплывают одно- Два заражения в год, но нам удаётся быстро ликвидировать последствия и не допустить распространения. Но кроме чёрной лихорадки существуют и другие заболевания.

– От которых может исцелить свет Нияны. Странно, прошло четыре года после гибели родителей. Вряд ли кто-то еще станет дожидаться исцеления, – заметила я.

– Зато на этом можно хорошо заработать.

– Продавая сеансы за огромные суммы.

– Совершенно верно. Наградил кого-то болезнью, а потом за деньги вылечил. Очень удобно. Так что искать умирающего мага или демона не стоит. Кто бы это ни был, он ищет камни не лично для себя.

– А если это просто легенда?

– Ты же нашла кусочек в ожерелье? И он более чем материален. Кроме того, этого хватило, чтобы взбунтовалась ледяная магия танца и о тебе снова вспомнили.

– И что мы будем делать, когда найдём свет Нияны? – отодвигая пиалу с десертом, спросила я.

– То, что должны. Передадим его в королевскую сокровищницу под усиленную охрану, – произнёс Райе и вскинул голову, прислушиваясь.

– Что? – тут же встревожилась я.

– Крайтон ждёт нас.

– Он прибыл?

– У портала. Замок всё еще обижен, – вставая и протягивая мне руку, сказал демон.

– Готова?

– Да Выйдя из столовой, мы подошли к стене в большой гостиной. Как раз к тому месту, откуда совсем недавно вышел тэар РэКотрол.

Стена медленно разъехалась в стороны, и из щели начал клубиться туман. Почти сразу появилась недовольная и даже немного злая мордочка пикси.

– Ну наконец-то, – проворчал Крайтон, хватая нас за руки. – Сколько можно ждать?

– Нечего было ругаться с Анди- Диаром.

– Да. надо было дать тебе умереть от яда. – оскалился тот, демонстрируя острые зубы.

– Координаты установил?

Оказывается, пока мы ели, Райе успел рассказать всё пикси и тот подготовился для нашего перемещения.

– Да. сейчас доставлю.

Зажмурившись, я теснее прижалась к демону и задержала дыхание. Перенос был быстрым и почти безболезненным.

Первое, что я почувствовала. – это ветер, такой сильный, что сбивал с ног. взлахматил волосы и забирался под подол платья, грозя сорвать его.

Открыв глаза, я огляделась, жадно вдыхая свежий воздух.

Поместье на трёх ветрах получило своё название не просто так. Крохотный пятачок плодородной земли на высокой горе. Место моего детства…

…от которого почти ничего не осталось.

Прижав руку к губам, я смотрела на руины старого дома, чувствуя, как от боли и тоски разрывается сердце.

Хорошо, что бабушка этого не видит, она бы не пережила.

– Кажется, тут уже поискали до нас, – сухо заметил пикси.

– Будь начеку, – отозвался Райе, крепко держа меня за руку. – Веди нас. Дэнни.

– Если есть куда вести, – пролетая над нами, издевательски протянул Крайтон. – Посмотри кругом. Развалины одни. Мало того, что разрушили, так еще и подожгли.

Одни камни да пепел остались. Еще и снегом завалило. Я в нём копаться не буду!

И не проси!

Да. точно, снег. Я как-то забыла о том. что зима кругом, а на носу Новый год.

Выскочила в одном платье да в лёгких туфельках.

Но странно то, что холода я не чувствовала, несмотря на сильный ветер.

Но каково же было моё удивление, когда я увидела, что на мне высокие тёплые сапоги и мягкая светлая шубка с широким капюшоном. Этого точно на мне не было, когда мы перемещались.

– Откуда? – только и успела прошептать я, изучая тёплые варежки с вышитыми голубой нитью снежинками, которые согревали мои руки.

– Это Анди- Диар, – улыбнулся Райе, которого холод и ветер совсем не испугали. – Заботится о тебе. Вскоре, когда связь окрепнет, ты перестанешь так реагировать на холод.

– Да? А чему я еще научусь? – тут же с любопытством спросила я.

– Многому, – улыбнулся демон. – Но всему своё время. Где нам искать твоё «солнце»?

– Да нету тут ничего. Если и было, то сгорело! – делая круг вокруг поместья, крикнул пикси. – Ничего не чувствую.

– Ив ожерелье не почувствовал! – ответил Райе.

– Нам не нужно идти в поместье. – ответила я, скользнув грустным взглядом по остову стен, и заметила старую печь из красного кирпича, которая почти не пострадала от пожара.

Какие бабушка в ней пекла пирожки. Ароматные, с румяной корочкой и вкусной начинкой. Я любила с яблоком, а папа с капустой.

Мы брали корзинку, плед и шли к большому дереву. Иногда к нам присоединялась мама. Это был самый настоящий пикник. Отец рассказывал забавные истории, много из древних мифов и сказок, а я слушала, приоткрыв рот от удивления.

Именно там. на этом дереве, папа и вырезал знак солнца на древнем наречии.

– Нам туда, – произнесла я, указывая на раскидистое дерево, которое совершенно не пострадало от пожара.

Сделав шаг, тут же провалилась в снег, нелепо взмахнув руками.

– Ой!

– Держу! – улыбнулся Райе, подхватывая меня.

– Отпусти, – смущенно ответила я.

– Зачем?

Доводов у меня было много. Что я совсем не миниатюрная, как Элис или Лейла. Не толстая, но плотная, а в этой шубейке еще и тяжелая. Но произнести их вслух не смогла, глядя в серые глаза мужчины, которые уже не казались ледяными и колючими.

– Упадём вместе. – тихо ответила ему и снова завозилась.

Райе тут же покорно опустил меня на землю, но рук с талии не убрал.

– Слушайте! – зависнув у нас над головами, раздраженно заявил Крайтон. – Давайте вы в гляделки будете потом играть? Когда дело сделаем, а? Не нравится мне здесь.

– И как мы доберёмся по сугробам до дерева? – спросила я. поправляя капюшон, который от резкого порыва ветра едва не слетел с головы.

– Легко, – отозвался Райе, начиная оборот Снова затрещала одежда и расправились огромные крылья.

– Готова? – спросил демон, глядя на меня огромными желтыми глазами.

– Конечно, – ответила я, бесстрашно шагнув к нему и протягивая руку.

– Ну уж нет – Рукой мужчина не ограничился, обхватив огромной лапой за талию и прижимая к себе. – Нужна вся ты, Дэнни.

После чего мы взлетели вверх, а оттуда к дереву.

– Ну и что? Дерево как дерево. – присев на одну из обледеневших веток, произнёс пикси и почесал нос.

– Не совсем так, – ответила ему.

Подхватив подол юбки, я осторожно ступала по рыхлому снегу, пока не подошла вплотную к стволу дерева.

Варежку пришлось снять.

– И что там? Нет же ничего.

– Для того, кто не знает, что искать. – отозвалась я. касаясь шершавой, покрытой тонкой коркой льда и снега коры.

Сила отозвалась неохотно. Заворочалась, защипала на кончиках пальцев, медленно пробуждаясь.

Слова заклинания-считалки, которые мы придумали с папой, я произнесла шепотом, направляя магию прямо в ствол дерева, которое задрожало под моими руками, осыпая всё вокруг мелким инеем и снегом.

– Осторожнее!

Пикси, шипя, отлетел в сторону и принялся отряхиваться.

Заскрипело старое дерево, открывая небольшую тёмную нишу. Просунув руку, я достала оттуда крохотную металлическую коробочку.

– Нашла. – выдохнула я. поворачиваясь к Раису.

– Отлично. Крайтон, быстро уноси нас отсюда! – скомандовал демон.

Последнее, что я увидела, это огромные чёрные тучи с грозовыми молниями за его спиной, которые на бешеной скорости летели к нам.

Гроза зимой? Верилось с трудом.

А потом всё исчезло, когда мы провалились в портал – Что это было? – спросила у него, как только мы оказались в безопасности.

Ботинки, шубка и варежки испарились, будто их и не было, я даже не поняла, в какой момент они исчезли.

– Скорее всего, маячок поставили. Он среагировал на тебя.

– То есть там были убийцы родителей? – поворачиваясь к стене, за которой скрылся портал, поинтересовалась я.

Сомневаюсь, что будь там открыт портал, я бы бросилась назад, готовая сражаться и мстить. Но не посмотреть не могла.

– Не знаю, – честно ответил Райе.

– А Крайтон? – внезапно спросила я. поняв, что вредного пикси здесь нет.

– Перенёсся в академию. Сюда ему пока нельзя. Не переживай, ему есть чем заняться. Ты в порядке?

– Да. Всё нормально. – произнесла в ответ. А следующая фраза вырвалась сама собой: – Они уничтожили наше старое поместье, почти сравняли с землёй и сожгли.

– Хочешь, я выкуплю его для тебя и восстановлю? – вдруг спросил демон.

Предложение было крайне неожиданным, и я даже растерялась на мгновение.

– Поместье твоего отца. Я могу его выкупить и заново отстроить.

– Так же не получится, – возразила ему. – Это невозможно. Будет что-то другое.

– Но останется ваше дерево и память.

– Не знаю, не думала об этом, – пробормотала я, внезапно вспомнив про шкатулку.

Я же держала её в руках, когда переносились. А сейчас где она? Неужели потеряла?

– У меня, – произнёс Райе, будто прочитав мои мысли, и достал коробку из кармана. – Хочешь посмотреть, что там?

– Не свет Нияны? – разочарованно протянула в ответ.

– Слишком маленькая. Ну так что?

– Давай смотреть.

Сев на диван, я расправила юбку и застыла в нетерпении, демон опустился рядом.

– Открывай. – произнёс мужчина, вручая мне вещицу. – Это твоё право.

– Спасибо, – сказала я, принимая шкатулку.

Минута ушла на её пристальное изучение.

– Магия крови, – вздохнула я. – Отец запечатал шкатулку своей кровью.

– И открыть её можешь только ты, как его дочь, – ответил Райе.

Кивнув, я огляделась, пытаясь найти что-нибудь острое, чтобы проколоть палец.

– Я помогу, – сказал демон, и ноготь на его пальце чуть удлинился, став острым.

Больно не было, небольшой дискомфорт, и всё.

Дождавшись, когда на пальце выступит большая алая капля, я размазала её по шкатулке. Прошло несколько секунд, прежде чем раздался легкий щелчок и крышка откинулась, открывая бархатистое дно. на котором лежала новая записка от папы.

– Очередная подсказка? – спросил демон – Видимо.

Положив шкатулку на колени, с замершим сердцем я осторожно раскрыла хрупкий листок бумаги и принялась читать.

На этот раз никаких тайных знаков, рисунков или древнего языка. Обычная речь и короткий текст:

«Нирайс РэДиар. Часовня Роз», – прочитала я и взглянула на мужчину. – Это что7 При чём здесь ты? Почему отец написал твоё имя?

Мысли о том, что демон мог быть хоть как-то связан с гибелью родителей, не возникло. Но я всё равно не могла понять, что отец хотел этим сказать.

– Наверное, потому, что знал, что я обеспечу твою защиту и помогу найти свет Нияны. Часовня Роз. Это личная часовня Его Величества.

– Королевский дворец? – ахнула я. – Камни там?

– Или очередная подсказка.

– Но… как папа там мог оказаться?

Райе мягко улыбнулся.

– Ты многого не знаешь, Дэнни. Твой отец был талантливым учёным, настоящим фанатиком своего дела. Его ценили и уважали. Поиски света Нияны были спонсированы лично Его Величеством.

– Да. ты говорил, но всё равно… это так странно.

Представить отца, такого красивого, стройного, смуглого от постоянного пребывания на солнце, с обветренным лицом и мелкими морщинками вокруг глаз, рядом с королевской семьёй, роскошью и дворцами было практически невозможно.

Нет. он не ненавидел представителей знати, ему было всё равно. И это равнодушие всегда цепляло больше откровенных чувств. Муж тётки всегда злился.

Неужели я ничего не знала о папе? И даже не хотела узнать, стремясь вырваться из замкнутого круга и стать кем-то другим.

– Я была такой дурой. – прошептала едва слышно и тяжело вздохнула. – Отказалась от дара, его наследства… от отца. Решила стать стихийницей и забыть о раскопках и кочевой жизни. Он… он, наверное, так мне этого и не простил.

– Простил. Твоей отец любил тебя. – сжимая мою руку, произнёс Райе. – Получается, что мы всё равно с тобой встретились бы. Дэнни. Не сейчас, так потом.

Затаив дыхание, я смотрела, как мужчина подносит руку к своим губам и осторожно касается, согревая кожу дыханием.

Смутившись от его взгляда и собственной реакции, я высвободила ладонь и постаралась перевести разговор на другую тему:

– И что теперь? Как нам попасть в часовню Роз?

– Ты забыла, что нас пригласили на королевский бал, который состоится через два Дня?

– Тебя пригласили. – поправила его я.

Райе снова улыбнулся:

– Нет. Даниэлла, нас. Ты моя пара, на твоей руке вязь. Теперь только вместе.

– Хочешь показать меня всем? Не ты ли говорил мне. что опасно выходить из замка? А теперь сам хочешь показать всему свету. Там же наверняка будет тот, кто виноват в смерти родителей и этих покушениях.

– Я больше чем уверен, – кивнул демон, подтверждая мои слова.

– Тогда я ничего не понимаю.

– У нас есть два дня, чтобы подготовить тебя.

– Подготовить к чему?

– Не совсем корректный вопрос. Будем учиться пользоваться новыми способностями, связываться с замком.

– Подожди! – остановила его я. – Какими способностями?

– Ты моя пара, мы теперь связаны. И ты, как моя избранница, получаешь часть способностей. Чем крепче связь, тем сильнее твоя сила.

– Сила? Это что, у меня тоже будут рога и крылья?

Нет. я не страдала предрассудками, и внешний вид Раиса меня более чем устраивал, но представить себя с рогами не получалось.

Демон тихо рассмеялся:

– Нет. внешне ты не изменишься. Обещаю.

Какой именно стала новая сила, я поняла уже ближе к ночи, когда принимала ванну.

Сидя в тёплой воде в окружении мыльной пены с ароматом цитрусовых, я вновь развлекалась тем, что играла с жидкостью: создавала фонтанчики, водяные шарики и так далее.

Мысли текли вяло, и я совершенно не отследила момент, когда вместо обычного шлепка услышала большой такой плюх и звон. Словно что-то тяжелое ударилось о дно ванны.

Очнувшись, села, поднимая лёгкую волну и пытаясь понять, что случилось. В ванне я была одна.

– Что такое? – прошептала я, осматривая мыльную воду.

Ничего не видно, но внезапно температура стала падать.

Ахнув, быстро выбралась, едва не поскользнувшись на мокрой плитке.

Обмотавшись мягким полотенцем, огромными от ужаса глазами смотрела, как горячая вода медленно застывала, покрываясь морозным узором.

Но и этого холоду показалось мало.

Мороз начал выбираться из ванны на пол, стены, покрывая всё вокруг тонким слоем инея.

Резко развернувшись, я выбежала в комнату, а оттуда в коридор.

– Райе! Райе!

Демон поймал меня на полпути к моей спальне.

– Что случилось?

– Н-не знаю. Там… там всё заледенело. Я принимала ванну, а потом вода… она просто замерзла! – путаясь в словах, ответила я.

– Замерзла?

– Да!

Мужчина не выглядел удивленным и расстроенным, наоборот, мои слова вызвали у него подобие улыбки.

– Вот об этом я тебе и говорил, – вдруг произнёс РэДиар.

– О чём?

– О новых способностях. Это только начало.

– И что, я теперь буду замораживать всё, к чему прикоснусь? – нервно спросила у него.

– Этого мы не допустим, – ответил он, продолжая обнимать меня за плечи. – Завтра утром начнём тренировку. Ты научишься контролировать выбросы и привыкнешь.

– Хорошо, – кивнула я, встречаясь с ним взглядом.

И только сейчас поняла, что вновь оказалась рядом с Райсом в одном полотенце.

Вот только Крайтона. который мог бы нас остановить, здесь не было.

Руки сжали мои плечи чуть сильнее, притягивая к себе, а я даже не подумала сопротивляться.

Поцелуй был легким и немного осторожным.

Райе коснулся моего рта. Сначала верхней губы, потом подхватил нижнюю и чуть потянул на себя, вызывая прерывистый вдох, больше похожий на стон.

Страхи, сомнения, терзания – всё это исчезло, растворилось в дурмане, вскружившем голову.

Поцелуй? О нет, нечто большее. И этот мужчина тоже мне не чужой, теперь я это точно знала, чувствовала всем сердцем.

И сейчас, прижимаясь к нему, точно знала, что Райе нужен мне как воздух, как сама жизнь. И надышаться им я не могла, как и остановиться.

Как я вообще существовала всё это время?

Вцепившись пальцами в ткань рубашки, слабо дрожала, полная решимости полностью отдать себя ему в руки.

– Дэнни Райе прекратил поцелуй, но лишь для того, чтобы коснуться моего лба. висков, носа. щек.

Подняв голову, я чуть приоткрыла губы, но нового поцелуя не последовало.

– Дэнни.

Открыв глаза, я попыталась сфокусироваться на демоне, но изображение плыло. А внутри всё бурлило и щекотало, словно в животе пузырьки полопались. Эта мысль мне так понравилась, что хотелось рассмеяться. Или танцевать. А может, и то, и другое вместе. А еще целоваться. Особенно когда от Раиса так хорошо пахнет.

Ой, кажется, я сказала это вслух.

– Дэнни, это не ты.

– Я. - произнесла со смешком и. отступив на шаг. покрутилась, притопывая босыми ногами. – Это я, Райе, живая и настоящая. Не веришь? Можешь потрогать.

Всё-таки полотенце очень мешало и казалось таким лишним. Схватившись за край, хотела дернуть, но мужчина не дал, мертвой хваткой вцепившись в мою руку.

– Даниэлла, не надо.

– Почему? Мне казалось…

– Это магия, Дэнни. Новые способности бурлят в крови, почти как алкоголь. Они сводят с ума. туманят рассудок. Это не ты сейчас говоришь со мной.

– И что? Разве это что-то меняет? – отозвалась я, ни капли не испугавшись и не смутившись.

Даже если во всем виновата магия, то это ничего не значит Мы же всё равно вместе, всё равно пара.

– А демоны женятся? – спросила я, склонив голову набок.

– Женятся. И свадьба будет, и большое торжество. Но отмечают его через полгода после единения с парой… Тогда же празднуют и грядущее пополнение.

– О-о-о. – протянула удивленно.

Но и тут страха не было. Ребёнок – это хорошо. Очаровательный, пухлый малыш со складочками, розовыми щеками и серыми глазками с золотистым ободком. Это же совсем не страшно.

И снова я не заметила, как произнесла это вслух.

Хватка Раиса стала болезненной, а во взгляде бушевало самое настоящее пламя. Не выдержит, сорвется!

– Не дождешься, – шепнул мужчина, положив руку мне на шею и сжав её. – Но всё будет иначе… потом.

Я не успела увернуться, когда Райе коснулся какой-то точки на коже и мир исчез, потонув в темноте.

Глава семнадцатая

Утром мне не было стыдно или неловко.

Нет, проснувшись в своей кровати, я смотрела в потолок и думала о том, кто же надел на меня тонкую сорочку.

Райе? Нет, он был слишком честным и правильным для этого. Скорее всего, Кира, та девушка служанка.

Стоило мне об этом подумать, как она тут же появилась. За дверью, что ли, стояла, ожидая, когда я проснусь?

– Доброе утро, тейри. – произнесла она. выходя вперёд. – Как вам спалось?

– Спасибо, хорошо, – ответила я, приподнимаясь на локтях. – Который час?

– Около десяти. Прикажете принести завтрак сюда или вы спуститесь в столовую?

– А где тэар РэДиар? Он проснулся?

– Уже давно.

– Тогда я буду завтракать в столовой.

Прятаться я уж точно не собиралась.

– Какой наряд желаете надеть?

– Какой-нибудь, – равнодушно отмахнулась я. – Достань что-нибудь.

– Может, нежно-лиловый или лимонный? Есть чудесное платье синего цвета в мелкий цветочек. Или светло-розовое, с ажурной каймой.

– Мне всё равно. – перебила её я. свесив ноги и мотнув головой.

Вроде ничего не кружилось, мошки перед глазами не мелькали и странные мысли не посещали.

– Да. тейри, – послушно кивнула девушка, раздосадованная моим равнодушием.

Спустившись через десять минут вниз, я застала демона в столовой. Он сидел за столом в полном одиночестве и ждал меня.

– Доброе утро, Дэнни, – произнёс Райе, поднимая на меня свои удивительные глаза.

Один взгляд, и перед глазами промелькнуло так много. Наше столкновение на тротуаре, когда я так неловко налетела на него, и последующий полёт в сугроб.

Новая встреча в аудитории и неожиданная помощь в бое со Стаем. Наш танец на Снежном балу и незабываемый полёт вместе. Его ранение и моя ночная вахта, разговоры и первый поцелуй, от воспоминания о котором до сих пор горели губы.

Прошло всего несколько дней, а как изменилась моя жизнь. И всё это время Райе был рядом. Сначала незримо, лишь тень за спиной, а теперь открыто, имея на это полное право.

– Мне стоит извиниться за вчерашнее? – спросила у него, застыв в проёме.

– Нет – Вот и отлично, – кивнула я, проходя вперёд и присаживаясь на свободный стул. В голове уже созрел план дальнейших действий, осталось его только воплотить его в жизнь. – Ты уже позавтракал?

– Да. – поворачиваясь ко мне всем корпусом, кивнул Райе.

– Подождешь меня? – расправляя салфетку, спросила у него.

– А я никуда не спешу. Ты отлично выглядишь, Дэнни, – вдруг произнёс демон, наблюдая за мной.

Подняв на него взгляд, я улыбнулась:

– Спасибо.

И оглядела свой наряд. Наверное, надо было лучше подготовиться и самой всё выбрать, но я была до такой степени погружена в своим мысли, что не посчитала нужным это делать. Кира хорошо справилась, платье лимонного цвета с белой каёмкой удивительным образом шло мне.

– Всё забываю спросить, – произнесла я. кивнув слуге, который поставил передо мной тарелку. – а твои родные знают обо мне?

– Да. знают.

– И?

В моём представлении все родственники, как минимум родители, должны были уже прибыть сюда, чтобы познакомиться. По крайней мере, так было принято в моей семье.

– Поверь мне. они все очень хотят с тобой встретиться, но по закону это делать нельзя.

– Почему?

Райе усмехнулся, и в глубине серых глаз вспыхнуло пламя, которое почти сразу погасло.

– Потому что первые несколько месяцев принадлежат только демону и его избраннице. Ты же знаешь, что обычно отношения складываются по- Другому.

– Кхм, ну да, – закивала я. смутившись.

Сначала постель, потом всё остальное – Ты хорошо себя чувствуешь? – спросил демон, откидываясь на спинку стула.

– Больше нападать не стану, – неловко пошутила я и. прокашлявшись, осторожно поинтересовалась: – У тебя был шанс, почему ты им не воспользовался? Я не стала бы тебя винить.

– Не стала бы, – согласился Райе. – и я мог воспользоваться, но не стал. А причины я тебе уже озвучивал. У нас всё будет, Дэнни, но не так. Без воздействия магии, принуждения и так далее. Надеюсь, ты не думаешь, что я не хочу тебя?

Вопрос застал меня врасплох и вынудил покраснеть.

– Нет… я нет… не думала… и… кхм… а ты хочешь? Ох, не стоило спрашивать его об этом, потому что покраснели не только щеки, а вся я. От шеи до пальцев ног. И воздуха вдруг стало не хватать.

Зрачок Раиса стал практически жёлтым.

– Дэнни, не стоит спрашивать об этом мужчину… если, конечно, ты не хочешь, чтобы я сейчас принялся доказывать тебе обратное.

– Прости. – поспешно произнесла я, прижимая ладони к щекам. – Сама не понимаю, что на меня нашло.

– Просто нервничаешь. Не переживай, больше вспышек силы быть не должно. Ты легко должна принять все изменения.

– Почему?

– Ты водяной маг. Вода и лёд хорошо контактируют, сложнее всего огненным магам.

Я вспомнила Лейлу. А с ней и Элис, нашу комнату в общежитии, академию, диплом, который мне так и не дали получить, практику, будущее, ставшее таким далёким и несбыточным.

Конечно, я скучала по ним, но внезапно поняла, что уже не так сильно.

– Ты обещал меня тренировать. – напомнила я ему.

– После завтрака и начнём, – пообещал Райе. – Для этого есть специальный подвал.

Демон оказался прав, магия далась мне легко.

Не обошлось без парочки курьёзных случаев. Сначала я заморозила ноги себе.

Потом едва не превратила в ледяную статую самого демона. Распылила Айса, которому не посчастливилось появиться с донесением и напугать меня. И я совсем не виновата в случившемся, просто действовала на инстинктах.

Надо было видеть моё лицо, когда я смотрела на горстку инея, которая осталась от духа, и не знала, что делать дальше.

Спустя пару секунд кучка задрожала и поднялась вверх, принимая облик невозмутимого духа.

– Я зайду позже, – заявил тот и исчез под заразительный смех Раиса.

К концу дня я уже более-менее справлялась со льдом и даже смогла создать пару ледяных скульптур. Пусть немного корявых, неровных и даже смешных, но зато своих.

– Устала? – спросил мужчина, наблюдая за тем, как я безрезультатно пыталась уменьшить оленю нос, который получился размером с мяч.

– Нет. это даже интересно.

Несмотря на небольшой морозец и легкое платье, мне было не холодно, а даже немного жарко.

– У нас есть еще одно важное дело.

– Какое?

– Очень серьёзное, – заметил мужчина, беря за руку.

Мы оказались на следующем этаже, и я не смогла удержаться от удивленного вздоха.

Огромные полки кладовых были полны разноцветных рулонов с тканью, кружевом и кучи всевозможных вещиц для женского счастья.

– Ого, – пробормотала я. переводя взгляд на мужчину. – Зачем мы здесь?

– Тебе нужно сшить платье для королевского бала.

– За сутки это сделать невозможно. – возразила ему.

– Вот и проверим. Дамы, она ваша.

Только он это произнёс, отступая назад, как ко мне со всех сторон поспешили женщины самого разного возраста, комплекции и внешности.

«Портнихи», – догадалась я, обречённо вздохнув.

Поставив меня на постамент, они принялись измерять, наперебой предлагая фасоны, ткани, расцветку, отделку, кружево и так далее. Не прошло и пяти минут, как у меня от всего этого начала болеть голова.

Конечно, сначала я попыталась поступить точно так, как с Кирой, и предложить им выбрать самим, но стало еще хуже. Портнихи тут же переругались между собой, не в силах прийти к одному решению. Пришлось вмешаться и направить их в нужное русло.

Хотя с фасоном они сразу определились.

– У вас шикарная фигура, тейри, – ворковала одна из дам, – её просто необходимо правильно подчеркнуть.

– Тонкая талия!

– Высокая грудь!

– Скромный вырез!

– Пышная юбка! – перебивая друг друга, выкрикивали они, заставив меня сморщиться.

Не знаю, сколько они меня мучили, время будто остановилось. Когда Райе пришёл за мной, я была уже без сил. И даже от ужина отказалась.

Мужчина проводил меня до покоев, целомудренно поцеловал руку, обжигая взглядом, и удалился, оставив самостоятельно разбираться со своими чувствами и эмоциями.

Приняв ванну, я переоделась и забралась в постель, обнимая подушку. Все мои мысли занимал демон с удивительными глазами и улыбкой, от которой щемило сердце.

Следующий день был не менее интересным и богатым на события.

Сначала мне дали возможность увидеть всю огромную и богатую коллекцию драгоценностей славного рода РэДиаров.

Меня хватило на три большие шкатулки, которые были до самого верха наполнены кольцами, бусами, серьгами, кулонами, браслетами и брошками. Золото, драгоценные камни, бриллианты. Всё это красиво переливалось в свете магических светильников.

– И зачем ты мне всё это показываешь? – спросила я, переводя взгляд на Раиса, который молча наблюдал за мной.

– Чтобы ты подобрала себе что-нибудь для бала. Теперь, когда мы определились с тканью и фасоном платья, тебе будет легче сделать выбор.

Подойдя к столику, на котором стояли тяжелые шкатулки, я провела пальчиками по столешнице, коснулась жемчужного ожерелья. Подхватив его. чуть приподняла над столом, наблюдая, как переливаются бусинки. И ничего не чувствовала.

Красиво, но и только. Обвешиваться украшениями не хотелось, хватать их рассматривать тоже.

– Не нравится? – поинтересовался Раис, подходя ближе.

– Нравится, – со вздохом произнесла я.

– Это лишь небольшая часть украшений. Если хочешь…

– Не надо. – отпустив ожерелье, произнесла в ответ, повернувшись к нему.

– Почему?

– Я возьму мамин гарнитур. Его. правда, надо немного подправить и починить. Но я хочу его надеть.

Серые глаза с золотистым ободком чуть сузились, став подозрительными.

– Решила поиграть на нервах, Дэнни?

– А почему бы и нет? – равнодушно пожала я плечами в ответ. – Тот, кто так отчаянно ищет свет Нияны, обязательно узнает гарнитур.

– И объявит на тебя охоту.

– Она уже на меня объявлена, – усмехнулась я. – Мы с тобой оба это знаем.

– Знаем, но ты таким образом хочешь подхлестнуть их, заставить действовать здесь и сейчас. Особенно после того, как ему или им стало известно, что мы были в старом поместье твоей семьи.

– Совершенно верно.

– Ты думаешь, я позволю тебе так рисковать? – нахмурился демон.

– Сам же вчера говорил, что будешь рядом, научишь меня пользоваться новыми способностями и защитишь. Что-то изменилось7 Он ответил не сразу, прожигая меня сердитым взглядом:

– Ты хоть представляешь, что я чувствую, когда думаю об опасности, которой вынужден тебя подвергать?

– Наверное, что-то не очень приятное.

– Очень неприятное. Мне приходится идти против своих инстинктов, которые требуют запереть тебя в спальне и не выпускать год. До рождения нашего первенца и даже после.

– И что же тебе мешает последовать своим желаниям? – храбро встречая его взгляд, спросила я.

Лёгкое дуновение ветерка, пощекотавшее щеку, и он уже рядом. Так близко, что расстояние между нами практически исчезло. Осторожное прикосновение пальцев к щеке. Он обрисовал абрис лица, коснулся большим пальцем нижней губы, провёл по скуле.

– Зачем ты провоцируешь меня. Дэнни? Еще немного, и я решу, что твои слова звучат как приглашение, – произнёс Раис, и его голос слегка завибрировал от напряжения.

Я сглотнула, наблюдая, как постепенно золото завладевает его зрачком.

– Остановить тебя я всё равно не смогу.

Оказалось, что нет. могу.

Райе отшатнулся, убирая руку, и отвернулся с ровной, будто окаменевшей спиной. Ну вот обидела, сама того не желая.

– Значит, ты решила надеть гарнитур своей матери, – сухо и как-то отрывисто произнёс мужчина.

– Да, – произнесла я тихо, сжав кулаки и изо всех сил сопротивляясь, чтобы не шагнуть к нему.

Так хотелось коснуться широких плеч, провести ладошкой по спине, развернуть к себе, заглянуть в серые глаза и… что же дальше? Я сама не знала, как далеко готова была зайти.

– Хорошо. Айс отнесёт его мастерам, его починят. – продолжая стоять ко мне спиной, произнёс демон.

– Спасибо. А мы… будем заниматься сегодня? – спросила нерешительно, не зная, как еще его задержать рядом с собой.

Райе медленно обернулся.

– У меня есть идея получше. Пойдешь со мной?

И протянул руку.

Я даже не стала спрашивать куда, просто шагнула, не в силах сдержать улыбку, и вложила ладошку, готовая… наверное, на всё.

На этот раз пол над нами не провалился. Наоборот, вырос, на бешеной скорости поднимая нас к потолку, который расступился, пропуская вперёд.

Всё выше и выше, пока мы не оказались… на вершине мира.

Да. это место можно было так назвать.

Прозрачное небо над головами и заснеженная долина внизу. Острые скалы вокруг, на которых располагались замки. Рассмотреть их было сложно, но я могла разглядеть, как сверкали крыши и окна домов в свете солнца.

Мы оказались на небольшой, вымощенной плиткой площадке, которая находилась на самом верху огромной скалы. Окружена площадка была прозрачным куполом, который защищал нас от снега и ветра.

– Это… это невероятно, – ахнула я, подходя к самому краю и касаясь прозрачных стенок.

– Согласен. – вставая у меня за спиной, произнёс Райе.

– А там внизу что?

– Долина Энтор и столица Иррайн.

– А скалы?

– Горный хребет Сантейн. Название королевства как раз и произошло от слов Сантейн и Энтор.

– Сантор. – прошептала я. – Как же красиво.

– Очень.

Не знаю как, но я сразу поняла, что сейчас демон говорил не о пейзаже. Медленно обернулась, неловко теребя кружево у горла.

Райе проето стоял и смотрел, убрав руки в карманы брюк. Никакого движения в мою сторону, только взгляд. Но и этого хватило, чтобы сердце в груди сделало кувырок.

– Скажи, кто я тебе?

Тёмная бровь поползла вверх.

– Кто ты? – переспросил мужчина, чуть склонив голову набок.

– Да. Кто? Жена или не жена, раз свадьбы не было? Пара, навязанная подземным богом? Студентка, которая волей случая стала избранницей?

– Ты думаешь, что я сожалею о том. что моей парой стала ты?

– Не жалеешь. – произнесла я, пытаясь подобрать слова. – Крайтон сказал, что ты уже не надеялся найти свою пару. Поэтому ты даже рад. Очень рад любому варианту.

– То есть ты считаешь себя любым вариантом? – уточнил Райе.

Лучше бы он промолчал, потому что в его устах это звучало как-то особенно унизительно.

– А я, Дэнни, – шагнув ко мне, произнёс мужчина. – Я ведь тоже навязан тебе. Ты не любишь, даже боишься меня, но вынуждена терпеть.

– Я не боюсь и не терплю. То есть… это не так… совсем не так.

– Не боишься, но и не любишь, не чувствуешь всего того, что испытываю я.

Навязанные чувства, говоришь? Не знаю, что это такое, Дэнни. Не знаю и не понимаю. В тот момент когда мы впервые столкнулись там. на тротуаре, весь остальной мир померк. Я вижу лишь тебя, чувствую лишь тебя. Схожу с ума по запаху и вздрагиваю от звука голоса.

– Но ведь это всё навязанное. – слабо запротестовала я, сама уже не веря в то, что говорю.

– Это настоящее. Неважно, как и каким образом возникло. Но оно настоящее! – решительно заявил Райе, беря мою руку и прижимая к своей груди как раз там, где гулко стучало его сердце. – Ты хотела знать, кто ты для меня? Жена, пара или избранница? Ты всё это. Ты – моя жизнь. Я не жалею о выборе Эрса и не смирился.

Другой мне не надо. Никогда. Только ты.

Этого хватило. Его голоса, взгляда, слов, чтобы я поверила.

Преодолела то крохотное расстояние, что было между нами, и поцеловала его.

Глава восемнадцатая

Приём у Его Величества должен был начаться около восьми часов вечера, но подготовку мы начали с самого утра.

– Мы сразу перенесёмся в королевский замок? – спросила я Раиса за завтраком.

После вчерашнего небольшого приключения на площадке под прозрачным куполом наши отношения стали иными. На первый взгляд особо ничего не изменилось, Райе не стал пользоваться положением и сразу тащить меня в постель, закреплять эффект За что я была ему очень благодарна. Сопротивляться я бы не стала, но это наверняка разрушило бы то хрупкое, что возникло между нами.

Мы стали будто ближе, осторожные прикосновения, улыбки, пересечение взглядов, когда весь мир будто останавливался. Исчезли скованность, страхи и сомнения.

– Нет Сначала в мой особняк, который находится в центре столицы.

Конечно, у него есть особняк. У такого ценного и важного демона должна быть недвижимость в столице.

– А потом?

– А потом на магмобиле отправимся ко дворцу. Выехать придётся пораньше. Твою горничную, вещи, платье и всё остальное уже переправили.

– Ясно. – кивнула я. – А как мы перенесёмся в столицу?

– С моей помощью, естественно! – сообщил пикси, возникая на соседнем столе и строя мне гримасу. – Привет, тейри.

– Крайтон. тебя пропустили? – спросила я. не сильно удивившись его появлению.

– А то.

– Вижу, у вас тут всё наладилось, – многозначительно произнёс он, стрельнув глазами на моё запястье, на котором виднелся узор.

– Не твоё дело, – оборвал его Райе. – Ты сделал всё, о чем я тебя просил?

– Так точно. Ты был прав.

– Прав в чём? – тут же спросила я.

Честно говоря, мне не нравились эти непонятные тайны и разговоры за спиной. Тем более если это что-то было напрямую связано со мной.

Крайтон уже открыл было рот. потом посмотрел на Раиса и хмыкнул:

– Мне пора. Есть одно неотложное дело.

Стоило ему исчезнуть, как я взглянула на демона и прямо спросила:

– Что происходит?

– А что происходит?

– Ты от меня что-то скрываешь, – разглаживая салфетку, произнесла я.

Это успокаивало и не давало повысить голос, хотя и хотелось. А еще обидеться. Ведь это нечестно – скрывать от меня всё.

– Ничего особенного.

– Райе. Я имею право знать, – с нажимом произнесла я, сверкнув глазами.

– Небольшая подготовка к балу, и только. – ответил мужчина.

Я понимала, что он не лжет, но уж слишком расплывчатой была эта фраза.

– И в чём же заключается эта подготовка? – с улыбкой спросила у него.

– Ты же не думаешь, что я поставлю тебя под удар просто так, не подготовившись? Я позвал кое-кого на помощь.

– На помощь? А это никого не спугнёт?

– В любом случае рисковать тобой я не стану. Кстати, твоя подруга тоже там будет.

– Элис? – встрепенулась я.

– Элиасиа Мун, дочь старшего посла альвов Эльгида Муна. – поправил меня Райе.

– Твоя подруга имеет высокое положение.

– Знаю, – кивнула я. – Так она будет?

Но для меня Элис была просто Элис. Самой серьёзной и уравновешенной среди нас троих. Той, с которой мы ползали по болотам по уши в грязи на практике или зубрили тексты к экзаменам. Лучшая подруга, дарящая тепло и заботу.

– Как и семья твоей тети.

Вот это радовало меньше. Джейн видеть не очень хотелось, как и тётку. Доказывать им я ничего не собиралась и знала, что наша встреча ничего, кроме обид, не принесёт.

– А еще Стай Коллдей, – продолжил Райе, внимательно за мной наблюдая.

Не знаю, какой реакции демон от меня ждал, но, кроме стыда и неловкости, я ничего не почувствовала. Да, как-то нехорошо я поступила с парнем. Обещала пойти на бал, а сама… сама стала парой демона.

– Он тебе нравился? – вдруг спросил мужчина.

– Кто? Стай? – удивилась я, едва не уронив стакан с соком.

– Да.

– Да он издевался надо мной все эти годы.

– От ненависти до любви…

– Ну уж нет. Это не мой случай.

– Я бы так не сказал. Ты произвела на парня неизгладимое впечатление на балу.

– Ты что. ревнуешь? – поразилась я. внезапно поняв, к чему эти разговоры. – Меня? К Коллдею?!

Демон даже немного смутился – Мне не нравится, что он крутится вокруг тебя. И все остальные тоже.

А я всё еще не могла поверить, что Райе меня ревнует. Меня? Эта мысль неожиданно согревала. Оказывается, это даже приятно.

Крайтон переправил нас в особняк около полудня.

Дом я осмотреть толком не успела.

Почти сразу Кира и еще какие-то служанки повели меня в комнату – готовиться к предстоящему торжеству. Никогда не думала, что это занимает столько времени.

Сначала ванная, потом массаж с втиранием каких-то масел. После долгий макияж и причёска. В перерывах мне позволили поесть, если несколько кусочков фруктов можно было назвать едой.

Затем надели платье, затянув корсет так, что мне стало трудно дышать. Зато талия стала тоньше в два раза, а грудь еще больше. И пусть вырез был достаточно скромным, вместе с рукавами-фонариками, я всё равно чувствовала себя неловко и то и дело пыталась его подправить.

Ткань с портнихами мы выбрали очень красивую. Плотный шелк с серебряными вензелями на серо-голубом фоне. Длинные белые перчатки. Лёгкое, невесомое белое кружево по краю. Последним штрихом стал мамин гарнитур, который починили.

Встав у большого зеркала, я изучала красивую и совершенно чужую девушку, которая была одета и причесана по последнему слову моды.

Наверное, никогда в жизни я не была такой красивой, такой воздушной и таинственной. Но, смотря в зеркало, я всё никак не могла понять, нравится ли мне это или нет.

– Вы такая красивая. – вздыхала Кира, поправляя юбку.

– Спасибо, – пробормотала я, касаясь длинного локона, который лежал на плече, выбиваясь из замысловатой прически, украшенной живыми цветами и крохотными жемчужинками.

– Уже пора. Тэар ждёт вас.

– Спасибо.

Выйдя из комнаты, я спустилась по лестнице и едва не столкнулась с кем-то в коридоре.

– Прошу прощения. – пробормотала я, пытаясь удержать равновесие.

– Добрый день. Даниэлла Теренс. – произнёс мужчина.

– Вы?

– Тиайс РэКотрол к вашим услугам, – произнёс светловолосый демон с голубыми глазами, почтительно склонив голову.

– Здравствуйте, – рассеянно произнесла я, осматриваясь и пытаясь найти взглядом Раиса.

– Позвольте сказать, что вы великолепно выглядите.

– Спасибо.

– А также поздравить с удачным союзом. – бросив взгляд на мою руку, которую скрывала белая перчатка, добавил молодой мужчина.

Значит, он знает. Райе сказал.

– Не пугай её, Тиайс. – произнёс РэДиар, появляясь из-за угла и подходя к нам.

От взгляда его серебристых глаз, в которых ярко вспыхнуло оранжевое пламя, в груди потеплело.

– Тебе очень идёт, Дэнни.

– Спасибо. – благодарно произнесла я, выступая вперёд и подавая ему руку, которую он тут же поднёс к губам, нежно целуя и продолжая смотреть глаза в глаза.

Несколько секунд только для нас двоих. Так много и так мало.

– Тиайс будет всё время рядом. – выпрямляясь, но продолжая удерживать мою руку, произнёс Райе.

– Телохранитель?

– Лучше, – улыбнулся блондин.

– А ты? – снова взглянула на свою пару.

– И я… Не передумала?

– Нет.

Путь до дворца занял около часа. И то большую часть времени мы прождали в очереди из магмобилей, которые прибывали к королевскому дворцу, высаживали пассажиров и уезжали в гараж.

И вот наша очередь.

Первым вышел Райе, подал мне руку, помогая выбраться, затем Тиайс.

Вверх по заледеневшим ступенькам, на которых красная ковровая дорожка смотрелась особо ярко. Нас заметили. Меня отметили. Всё это время я старательно смотрела себе под ноги, цепляясь за руку Раиса, но чужие взгляды почувствовала и шепотки услышала.

Большой сверкающий холл, еще один и еще. Залы сменялись один за другим. А еще было много гостей, которые здоровались с Райсом и с интересом посматривали на меня.

В какой-то момент я пожалела о том, что решилась на это. Слишком много людей, а среди них враги, которые не дремлют и только ждут удобного момента, чтобы ударить.

Осторожно коснулась ожерелья на шее. чувствуя легкую прохладу.

– Всё будет хорошо, – шепнул Райе, почувствовав моё смятение и страх.

Да. отступать уже было некуда.

Постепенно мы начали продвигаться в главный зал. Всей большой и кучной толпой, чтобы там дождаться королевскую чету и моего официального представления.

Звучала легкая музыка, переливались магические огоньки, которые отражались в зеркальном полу и зеркалах, которые покрывали стены. Но несмотря на это я чувствовала опасность и напряжение.

Не знаю, чем бы всё это закончилось, но в следующую секунду я увидела Элис.

Подруга была великолепна в изумрудном платье, которое эфффектно облегало её красивую фигуру и расширялось книзу. Открытые плечи. Сотни сверкающих камушков, украшающих лиф. Волосы распущены на альвийский манер и украшены венцом, в середине которого сверкал огромный изумруд.

– Элис. – прошептали губы, и я несмело улыбнулась.

Словно услышав мой голос, подруга вздрогнула и медленно осмотрелась.

Наши глаза на секунду встретились, и она меня узнала. Ну вот теперь будет легче.

Обязательно будет.

– Ждём представления, – произнёс Раис, – потом поговоришь с ней.

– Хорошо, – кивнула я, виновато улыбнувшись Элис.

А она будто чуть растаяла. Красивая, холодная и недоступная альва, больше похожая на идеальную статуэтку, к которой страшно подойти. Но это для других.

Для нас с Лейлой это была просто Элис.

Но на меня смотрела не только подруга.

Почувствовав чужой взгляд, такой неожиданно острый и цепкий, я вздрогнула и осмотрелась.

Стай Коллдей.

Именно в этот момент мажордом сообщил о появлении короля.

Толпа тут же начала расходиться, образуя по центру огромного зала широкий проход. Нам тоже пришлось отступить. Но при этом демоны продолжали стоять по обе стороны от меня, охраняя и защищая. Наверное, никогда в жизни я не ощущала себя такой важной особой. Это было приятно.

Ожидание тянулось долго, стоять длительное время неподвижно было сложно, кроме того, в зале было очень душно. Народу много, окна закрыты, плюс еще небольшое нервное напряжение, и. естественно, воздуха стало не хватать. Чтобы хоть как-то отвлечься, я вновь осмотрелась, пытаясь понять, что же меня здесь так смущает Красивый зал, живые цветы, много блеска и золота. А все равно что-то не то, что-то не так. И только потом я поняла.

Всё это убранство и украшения больше подходили для весеннего или летнего праздника, но не сейчас. Ведь на дворе зима, праздник Нового года скоро, а здесь нет даже намека на это.

Где искусственные снежинки, сверкающие серебром в свете фонариков? Где пушистые еловые ветки с дурманящим хвойным ароматом? Где разноцветные огоньки и шарики? Большие красные шапки звездоцветов – растений, которые цвели под Новый год, с алыми листочками, вершинки которых напоминали звездочки? Где сам дух предстоящего зимнего праздника? Здесь, во дворце, он совершенно не чувствовался.

– Королева ненавидит зиму и всё, что с ней связано, – шепнул Райе, словно прочитав мои мысли.

Я не сильно удивилась, уже начала привыкать к тому, что мы с демоном очень тесно связаны.

– А тебя? Тебя она тоже не любит? – едва слышно спросила я, проведя параллели между ледяным демоном и холодом.

– Даже больше, чем зиму, – усмехнулся РэДиар.

Я знала о том, что королева родом из южной провинции. И не только из хроник.

Лейла очень гордилась этим и рассказывала, как в юности с ней была дружна её мать. Мы с Элис только посмеивались, давая подруге возможность немного похвастаться своим положением. Но ведь жаркая родина не причина того, чтобы так ненавидеть холод. Лейла, конечно, его тоже не очень любила и вечно куталась в шарфы, пледы и накидывала на плечи шаль. Но при этом подруга обожала праздники и никогда не отказывалась от игры в снежки, катания с горки или еще каких-нибудь зимних забав.

– Скажи сразу, что снег и холод Её Величество ненавидит как раз из-за тебя, – вдруг вставил Тиайс. прислушиваясь к нашему разговору.

– Почему? – удивилась я. успев отследить недовольный взгляд Раиса, который тот бросил на своего друга.

– Долгая история.

– А если в двух словах? – продолжала допытываться я.

Неужели мой демон привлек внимание не только племянницы короля, но и его жены?! Кажется, то, что кольнуло сейчас в груди и заставило нахмуриться, можно было назвать ревностью.

Райе, конечно, симпатичный мужчина, но героем-любовником, пачками разбивающим женские сердца, его назвать очень сложно. Не тот характер и не тот образ жизни. Слишком спокоен, равнодушен и опасен для подобного интереса.

– Раис перешел дорогу Её Величеству до того, как она стала женой короля, – пояснил светловолосый демон.

– И всё? – с облегчением спросила я, заметив, как на другом конце зала, прямо напротив нас стоял Коллдей и, не скрываясь, смотрел на меня.

Кивнуть ему, улыбнуться или сделать вид, что мы не знакомы?

К сожалению, ответа у меня не было.

– Этого хватило. У королевы очень хорошая память, – ответил РэДиар.

Расспросить поподробнее я не успела. Спокойная музыка сменилась торжественной, и мы тут же встрепенулись, повернув головы налево.

Первыми шли король с королевой. Их внешнее различие всегда было поводом для шуток и насмешек, и теперь, глядя на них вживую, я понимала почему.

Он – пухленький, невысокий, рыжеволосый мужчина с короткой курчавой бородкой и румяными щеками. Круглый живот, обтянутый дорогой атласной тканью золотистого оттенка и пурпурной лентой с орденами, внушительно выпирал.

Она – настоящая южанка, смуглая, тоненькая, стройная и высокая. На целую голову выше своего супруга. Прямые черные волосы, темные глаза, тонкие губы и аристократически вздернутый подбородок. И несмотря на горячую южную кровь холодом веяло как раз от неё.

За королевской четой шли юные принц и принцесса, причудливым образом сочетающие в себе черты обоих родителей. Стройные, изящные и темноглазые – в мать, рыжеволосые и улыбчивые – в отца.

Следом два младших брата короля с семьями и детьми.

Вот тут я смотрела более внимательно. Информацию, которой со мной поделился Крайтон. об опале и влюбленной принцессе не забыла. И на соперницу было интересно взглянуть.

Нашла я её сразу. Как и она меня среди всей этой толпы.

На секунду наши глаза встретились, и принцесса прошла дальше. А я просто смотрела ей вслед.

Красивая. Золотистые локоны, удивительные глаза необычного фиолетового оттенка. Светлая кожа, нежный румянец на щеках, розовые губки бантиком, пушистые ресницы. Она полностью соответствовала канонам красоты. Плюс самоуверенная, упрямая и привыкшая получать то, что хочет.

Сильный же удар по самолюбию получила эта девушка, когда демон ей отказал.

Но Райе всё равно мой!

Королевская семья заняла свои места на небольшом постаменте. И по сигналу началось длинное и скучное приветствие, оно же представление.

Сначала представители великих народов. Элис с отцом была одной из первых.

Потом приближенные к королевскому трону семьи. И сразу пошел Стай с отцом.

После все остальные. Но не мы.

– Это из-за того, что тебя отлучили от двора? – поинтересовалась я. наблюдая за тем, как гости один за другим подходят к королевской чете, выражая свое почтение.

– Да, – усмехнулся Райе, – напоминают о моих ошибках и просчетах. Дают время подумать о своем поведении.

– И как? Подумал? – прыснула я, вызывая одобрительной смешок у Тиайса.

– Подумал. – сухо отозвался мой демон. – И чем больше думаю, тем побыстрее хочется всё это закончить.

Следующими знакомыми лицами оказались дорогие родственники. Тётушка с мужем и любезная кузина.

Джейн сегодня выглядела великолепно. Рыжие волосы уложены в сложную прическу, оттеняя молочную кожу, красивое платье невинного салатового цвета с огромными фиолетовыми цветами. Открытые плечи и пышную юбку украшало белое кружево.

Меня они то ли не заметили, то ли проигнорировали Наверное, всё-таки второй вариант.

Вот и наша очередь. Первым пошел Тиайс. затем мы.

– Тэар и тейри РэДиар. – громко произнес мажордом.

Держась за руки, мы вышли под прицельными взглядами множества глаз. Я была так сосредоточена на собственных шагах, что не сразу сообразила, что меня впервые назвали по имени Раиса. По моему новому имени. Необычно, но отторжения это не вызывало.

Пойдя к королевской чете, я присела в реверансе, склонив голову.

– Тейри РэДиар, – добродушно улыбнувшись, произнес Его Величество, сложив руки на огромном животе. – Значит, нашел-таки свою пару.

– Нашел, – произнес Райе, помогая мне подняться. – И никому не отдам.

Звучало как угроза. Даже я отметила, а вот наш король тон и слова проигнорировал.

– Да- Да. Как же рискнул привезти её сюда? Вы же. демоны, страшные собственники, особенно в первые месяцы.

– Я необычный демон и всегда готов прибыть по приказу Вашего Величества.

Король довольно кивнул, поглаживая бороду.

– Подойди поближе, тейри. Хочу тебя рассмотреть получше. Кого же подземный Эре выбрал в спутницы нашему затворнику?

Бросив взгляд на Раиса, я кивнула и сделала шаг вперед.

– Как зовут тебя?

– Даниэлла. Даниэлла Теренс.

– Теренс? – внезапно подала голос королева, прищурившись. – Ты не родственница того Теренса, сумасшедшего любителя древности?

– Это мой отец, – подтвердила я.

– Да. жаль, хороший был маг. а какой специалист, – кивнул Его Величество. – Нам всем его очень не хватает. Нирайс, прими наши поздравления. И отпуск. Думаю, вам с супругой он пригодится.

Я тут же отступила.

– Благодарю, – кивнул демон.

Мы вернулись на своё место, где нас уже ждал Тиайс.

– Отлично, внимание к себе вы привлекли.

– Первое дело сделано, – кивнул Райе.

Церемония представления завершилась, зазвучала музыка, и начались танцы.

– И что дальше? – тихо спросила я. нервно передернув плечами.

– Дальше? Дальше я хочу пригласить тебя на танец, – произнес демон, беря меня за руку. – Потанцуем, Дэнни?

Мы вышли в центр, где уже кружились в легком танце несколько пар. Встав напротив друг друга, приблизившись, насколько это только было возможно.

Горячая ладонь на моей талии, мои руки на его сильных плечах. И взгляд глаза в глаза. Остальной мир словно потерялся, растворился в тумане.

– Это тоже часть игры? Нам надо кого-то позлить? – спросила я, позволяя увести себя в танце.

– Почему обязательно игра и позлить? – поинтересовался Райе, притягивая меня к себе еще чуть ближе. – Может, я просто хочу потанцевать со своей парой?

– Может или действительно хочешь? – кокетливо стрельнув глазами, спросила я, чувствуя, как тревога и волнение постепенно отступают.

– А есть сомнения? – усмехнулся Райе.

И маска холодного отстраненного мужчины медленно сползла, обнажая моего демона. Того самого, который защищал меня ценой собственной жизни, того, кто осторожно помогал, направлял и обнажал свою душу на смотровой площадке под прозрачным куполом.

– Теперь нет.

Вдруг музыка сменилась. Застыла, противно зазвучала – и началась совершенно новая мелодия, заставившая нас оторваться друг от друга и оглянуться.

– Что происходит?

– Король отдал приказ сменить танец. – моментально посерьёзнев, произнёс демон и нахмурился еще сильнее. – И нам придётся подчиниться.

Только прислушавшись к мелодии, я поняла, что именно его встревожило.

Этот танец я знала. Кейлика. Быстрая музыка, резкие, порывистые движения и… смена партнёра.

– Уйти мы не сможем. – повторил Райе, отпуская меня. – Всё будет хорошо. Мужчина отступил, вставая в одну шеренгу, я во вторую.

И началось.

Первый круг мы танцевали вместе, наслаждаясь коротким моментом близости. Но вот поворот два шага в сторону, и передо мной стоял совершенно незнакомый молодой мужчина. Хорошо, танец был таким быстрым, что не требовал от участников светских бесед и долгих разговоров. Даже знакомиться не было необходимости.

Совершив свой круг, мы снова поменялись партнёрами, потом еще раз и еще.

Я всё время наблюдала за Райсом. стараясь не терять его из вида, и успела отследить, как принцесса шагнула из угла, вставая с ним пару.

Обмен кивками, и они закружили в танце, перебросившись парой фраз. Вроде ничего серьезного, это же просто танец. Но смены партнёров не произошло.

Принцесса продолжала удерживать Раиса рядом с собой, что-то торопливо рассказывая или объясняя.

Нет. это мне определенно не нравилось. Что ей надо от моего демона? Сказано же – мы с ним вместе, мы пара! Так отстань от него и не лезь!

Правда, следующий мой партнер заставил меня отвлечься от изучения Раиса и надоедливой королевской персоны.

– Что ты здесь делаешь? – быстрым прерывистым шёпотом спросил Стай, слегка обнимая.

– Танцую? – ответила я удивленно. – Мне надо извиниться, но…

– Тебя не должно быть здесь! – упрямо и как-то зло произнёс парень.

Ну вот опять. Мне казалось, что мы уже перешли эту стадию отношений, а он опять.

– О чём только РэДиар думает?

– Стай, послушай…

– Он должен увести тебя отсюда, – быстро перебил меня Коллдей. – И как можно быстрее – Что? Но почему? – сбившись с ритма и едва не отдавив ему ногу, спросила я.

– Потому что здесь опасно. Даниэлла. уходи… они… они не пощадят тебя… – напоследок произнёс парень, уступая своё место другому партнёру.

Последние минуты танца я провела как в тумане и, только он завершился, поспешила прочь.

– Что-то случилось? – спросил Тиайс, заметив выражение моего лица.

– Д- Да, то есть нет. я не знаю, – пробормотала я, оглядываясь.

Райе всё еще разговаривал с принцессой. Но изображать танцоров они перестали.

И это не укрылось от внимания остальных. Судя по насмешливым взглядам, которые они бросали на меня, в нашу парность мало кто верил.

– Не переживай, РэДиар всё объяснит.

– Не сомневаюсь, – отозвалась я и заметила, как к нам подошла Элис.

Альва шла быстро и решительно, гордо вздёрнув подбородок. И на её пути никто не смел встать.

– Элис, – с улыбкой произнесла я, из последних сил сдерживаясь, чтобы не броситься ей на шею, – как же я рада тебя видеть.

Этикет нарушать нельзя. Даже ради лучше подруги.

– И я. Мы с Лейлой волновались, – произнесла подруга, бросив взгляд на застывшего демона.

– Это друг. Тэар Тиайс РэКотрол. А это…

– Элиасиа Мун, – кивнул светловолосый демон, обаятельно улыбнувшись. – Для меня честь познакомиться с вами.

– Благодарю, – чопорно отозвалась альва, подавая ему руку.

Вроде ничего особенного не случилось. Ну коснулся он её, ну чуть задержался. Но воздух между ними словно заискрил, а голубые глаза Тиайса вспыхнули золотом.

Элис вырвала руку, спрятав её за спину, и нахмурилась, смерила демона странным взглядом. А потом, словно забыв о нём, повернулась ко мне.

– Как ты?

– Всё хорошо.

– Насколько хорошо? – Снова непонятный, даже тревожный взгляд на застывшего демона. – Вы не возражаете, если мы отойдём в сторону и немного поговорим?

– Нет. – сдавленно произнёс он, и на скулах заиграли желваки.

– Вот и хорошо.

Мы с Элис отступили в сторону, оставаясь при этом на виду у Тиайса.

– Он тебя не обижал? – торопливо спросила подруга.

– Райе? Нет!

– Дэнни, я знаю, кто такие демоны и что они делают со своими парами. Если он…

– Ничего не было, – поспешно произнесла я. – Райе даёт мне время привыкнуть ко всему, и к нему в частности.

Альва довольно закивала.

– Хорошо. Мне он сразу понравился. А сюда РэДиар тебя зачем притащил?

– Представить королю. – не очень убедительно произнесла я.

– И только? – не поверила она.

– Мы кое-что ищем, – прошептала я, пододвинувшись чуть ближе. – Наследство моего отца. его… последнюю находку. Их смерть не была случайной, Элис. Моих родителей убили.

– Тем более тебя стоит спрятать и не выпускать из снежного замка. Насколько я помню, это настоящая крепость.

– Я не могу стоять в стороне.

– С каких пор ты стала такой решительной? – удивилась подруга, но я по глазам видела, что альва одобряет мои поступки.

– Может, мне давно пора было стать такой?

– Повторюсь, РэДиар отлично на тебя влияет. Я могу помочь?

– Нет. мы сами, – покачала я головой. – Тебе не стоит в это вмешиваться.

– А если я хочу помочь? Мне до демона далеко, но альвы тоже на многое способны.

– Знаю, но рисковать тобой не хочу, – ответила я и заметила, как Раис, закончив беседу, направился к нам.

Стало очень обидно. Обещал всегда быть рядом, помогать и защищать, а сам бросил на произвол судьбы, болтая с принцессой. Это противоречило всему, что я знала о демонах и их парах.

Может, мы неправильные какие-то?

– Добрый вечер, Элис. – поздоровался Райе и взглянул на меня. – Ты в порядке?

– А ты? Всё выяснил с принцессой? – колко спросила у него, позволяя растерянности и ревности вырваться.

– Я вас оставлю, – пробормотала подруга, заметив возникшее между нами напряжение. – Дэнни, если что, я готова помочь.

– Спасибо, – ответила я, продолжая смотреть в серые глаза демона.

– Ты ревнуешь? – спросил Райе тихо.

– А надо? – спросила у него и развернулась, чтобы уйти.

Ради этого не стоило устраивать истерику или рыдать. Поэтому самый лучший вариант – отойти и успокоиться.

– Мне надо было кое-что прояснить, – вставая у меня на пути, произнёс РэДиар.

– И как? Прояснил?

– Более чем. А что сказал тебе Коллдей? – вдруг спросил демон.

– Что? Откуда ты знаешь?

– Я же сказал, что буду наблюдать за тобой.

– Но я думала…

…что он был так занят разговором с принцессой, что совсем забыл обо мне.

– Ты ошиблась, – спокойно отозвался Райе. – Я уже сказал, что нет никого важнее тебя. Так что Коллдей сказал тебе?

– Что ты зря привёз меня сюда. Здесь опасно, и мне надо срочно уходить, – ответила я и, замявшись, добавила: – И что они не пощадят меня.

– Так и сказал?

– Да. Ты что-нибудь понял?

Демон задумчиво кивнул.

– Понял. Всё очень интересно.

– А поделиться не хочешь?

– Позже. Еще полчаса побудем и у всех на виду и отправимся к часовне.

– Вот так просто? У всех на виду? – не поверила я.

– Мы пара, Дэнни. Можно сказать, новобрачные, которым очень часто необходимо уединиться, – с усмешкой отозвался РэДиар. вызвав у меня краску смущения.

– Я поняла.

– Тогда пойдем играть свою роль?

Глава девятнадцатая

Мы действительно ушли где-то через час. Ускользнули во время танца, незаметно шмыгнув в сторону. Выйдя из зала. Райе схватил меня за руку и потащил вперед.

– Надо выйти из замка во внутренний дворик.

И чем дальше мы уходили, тем тише звучала музыка и тем меньше людей нам попадалось. От многозначительных и насмешливых взглядов становилось не по себе – А нас пропустят? – прошептала я. покосившись на гвардейцев, которые неподвижными статуями застыли в коридорах.

– Пустят. – хмыкнул Райе и вдруг резко остановился.

Да так, что я, не успев сориентироваться, налетела на него, врезавшись прямо в грудь. Спросить, что случилось, не успела, как и испугаться, потому что демон вдруг прижал меня к себе еще теснее и принялся целовать так, словно мы не виделись сотню лет.

Напор был таким сильным, что я даже растерялась, позволяя себя целовать.

Несколько секунд, и все тревоги и сомнения исчезли, уступая место нежности и страсти, которая медленно разгоралась внутри.

С тихим гортанным стоном Райе отстранился и уперся своим лбом в мой.

– Коллдей прав, тебя не стоило привозить сюда. Это слишком опасно.

– Я сама тебя заставила, – хрипло прошептала я в ответ, облизав губы, вызвав у него дрожь по телу.

– Это не повод подвергать тебя риску, Дэнни.

– Я не хочу стоять в стороне. Если мы пара, то я буду рядом с тобой. Всегда.

Еще один поцелуй, только короткий, рваный, и мы снова побежали по коридорам.

– За что Её Величество ополчилась на тебя? – спросила я, когда мы начали спускаться по широкой лестнице, чуть сбавив темп.

– За ошибку.

– Ты ошибся? – удивилась я.

Представить это было сложно.

– Да. И теперь расплачиваюсь, – усмехнулся мужчина. – Ты видела их рядом?

– И? – стараясь не растянуться на ступеньках и поддерживая подол платья, спросила у него.

– Они же совершенно разные и мало подходят друг другу. Об этом я и сообщил королю, когда он искал себе невесту. К счастью, Его Величество меня не послушал и сделал по-своему. Правильный союз. Настоящий.

– Что ты имеешь в виду? – удивилась я, вспомнив добродушного короля и высокомерную королеву.

– Они любят друг друга. Королева давно бы отравила меня или наслала убийц, но знает, что я искренне предан Его Величеству. Только эта преданность мешает нам поругаться и начать военные действия друг против друга.

– Надо же… какие у вас интересные отношения.

– Очень.

Я кивнула, подстраиваясь к его шагу. Мы спустились на первый этаж и направились по узкому темному коридору.

– О чем ты хотел поговорить с принцессой? – осторожно спросила я, стараясь, чтобы мой голос при этом звучал как можно равнодушнее.

– По поводу покушения на тебя.

– Какого именно?

За последние несколько дней меня столько раз пытались убить, что я сбилась со счета.

– Первого.

– С ядом?

– Да. Это она пыталась нас убить.

– Что?! – вскрикнула я, резко останавливаясь. – Что ты сказал?

– Ты же меня слышала. Дэнни. – поворачиваюсь по мне. произнес Раис.

Слышала, но не могла поверить.

– И давно тебе это известно?

– С самого начала.

У меня даже дар речи пропал от такой наглости.

– Дэнни, нам надо спешить, – произнес демон, пытаясь схватить меня за руку. Но я тут же попятилась.

Теперь многое становилось понятнее. Его многозначительные гляделки с Крайтоном. Спокойствие и нежелание наказать виновного. Райе знал, кто и зачем пытался меня убить и ранить его.

– Гидра и гончие тоже её рук дело?

– Нет. Но следствие её поступков. Дэнни. нам надо идти.

– Но прежде ты мне всё расскажешь. Иначе я не двинусь с этого места. Райе тяжело вздохнул.

– Хорошо. После того как меня сослали в академию, принцесса инкогнито последовала за мной. Хотела снова попытаться уговорить. Принцессе хватило одного взгляда, чтобы все понять. Она увидела мой интерес, то. как я дежурю у окон твоей комнаты. А наш танец окончательно её убедил в том, что ты моя пара.

– И после этого она решила тебя убить?

– Нас. – поправил меня демон. – Тот случай, когда любовь превратилась в ненависть.

– Если не её, то ничей, – понимающе заметила я.

– Да, но я не думал, что в дело вмешиваются третьи лица. Это всё, Дэнни. Теперь мы можем идти дальше?

Я рассеянно кивнула.

– Но остальные покушения…

– Это не принцесса. Гидра и гончие ей неподвластны.

– Но ты знаешь, кто это?

– Подозреваю.

Последний поворот, и мы вышли на террасу, откуда был выход во внутренний королевский парк.

– Я не взяла накидку, – пробормотала я, изучая морозные узоры на огромных окнах.

– Дар Эрса растет и развивается в тебе. Холода ты не почувствуешь, – пообещал Райе.

Так и вышло.

Снег хрустел под нашими ногами, пар выходил изо рта во время дыхания, я даже чувствовала легкий ветерок, но не мороз. Разве что легкую щекотку по коже. Необычные ощущения.

Мы быстро шли по расчищенной от снега дорожке в глубь сада.

– Осталось немного, – пообещал демон.

Становилось все темнее и все тревожнее. Лишь звук наших шагов нарушал гнетущую тишину.

И вот впереди появилось темное и неуютное здание часовни. Мы добрались.

– И что теперь? – застывая на припорошенных снегом ступеньках, спросила я и обхватила плечи руками.

Нет, не от холода, а скорее от волнения и тревоги.

Часовня роз.

Теперь я понимала, почему она так называлась. Высокое и узкое здание с большими тяжелыми створчатыми дверями, выложенное из грязно-серого камня с белыми крапинками и украшенное розами, которые умелый мастер выковал из металла. Создавалось впечатление, что часовня обросла этими металлическими розами.

А еще от здания тянуло магией. Сильной, древней. Как и от любого храма, но здесь всё было намного ярче и опаснее – Надо найти еще подсказки от твоего отца, – отозвался Райе, подходя ближе и пристально осматривая кладку часовни.

– Разве нам можно войти внутрь?

Мне страшно не хотелось этого делать.

– Не обязательно, изучим всё снаружи. Очень умно придумано. Спрятать камни именно здесь.

– Ты думаешь, что свет Нияны находится именно здесь? А если очередное послание?

– Нет. они здесь, – уверенно произнёс демон. – Место идеально для такого тайника.

– Почему?

Райе обернулся.

– Это же личная королевская часовня. Строго охраняемая. Никто чужой никогда не подойдёт сюда близко.

– А ты? – зябко поежившись, произнесла я и осмотрелась.

– А у меня связи. Во-вторых, это место молитв и взываний к богам. Сама часовня блокирует все импульсы, которые испускают камни. Вспомни, как духи замка отреагировали на крохотный кусочек света Нияны. Их невозможно не почувствовать… Но только не здесь. – Райе снова повернулся к часовне. – Здесь вся магия подавляется.

– Как чужеродная сила других богов, – прошептала я. – Ох, папочка.

Он всё предусмотрел. Всё, кроме своей гибели.

– Знаешь, – медленно обходя здание и пытаясь хоть что-то разглядеть в сумраке ночи, заметила я, – мне с трудом верится, что дело только в целительных свойствах камней.

– Почему?

– Обычно на такие ухищрения идут ради власти или… денег. Может, камни дают какие-то сверхспособности? Эре же выделил вас когда-то.

– Сомневаюсь.

– Но ты же не можешь знать точно всего. И даже иногда ошибаешься, – поддела его я.

– Не отрицаю. Но здесь другой случай.

То, как он это произнёс, заставило меня остановиться и снова взглянуть на мужчину.

– Ты опять что-то от меня скрываешь?

Райе не сразу ответил, занятый изучением каменной кладки.

– В чём дело?

– Кажется, я что-то нашел, – стоя у стены, произнёс демон, касаясь одного из серых камней.

– И что это? – спросила я.

Приподняв подол платья, я поспешила к нему, стараясь не поскользнуться. Всё-таки мои туфельки были не предназначены для подобных приключений.

– Видишь? – показал Райе на какое-то едва заметное изображение.

Я пригляделась.

– Да. Вижу что-то. Но это не дианрекий язык.

– Это древнее изображение демона. Как думаешь, кто мог поместить его на священной королевской часовне?

– Папа… не зря же он просил тебя найти. Значит, где-то здесь должен быть и мой знак.

Повернувшись, я принялась более пристально искать новое изображение. Не только глазами, но и руками, проводя по заледеневшим камням. Пальцы тут же начало слегка покалывать от мороза. Видимо, защита была не такой сильной, как думал Райе.

Но это неважно.

Неловкое движение, и я зацепилась за острый металлический шип роз.

Охнув, отдёрнула руку, изучая красную капельку крови, которая выступила на коже.

Демон тут же оказался рядом.

– Поранилась?

Ладони заботливо обхватили руку, согревая.

– Всё нормально. Просто зацепилась, – ответила ему, смущенная таким вниманием и теплом, которое обволакивало словно дымка.

Но идиллию друг разрушил резкий скрежет и шум.

Райе тут же дернулся, убирая меня себе за спину, и посмотрел на часовню.

Выглянув из-за его плеча, я увидела, как металлические розы медленно приходят в движение и расступаются, открывая небольшую дверцу.

– Кровная магия. Я должен был догадаться, – пробормотал мужчина, шагнув вперёд.

Приоткрыв дверцу, мужчина засунул в проём руку.

– Ну что там? – прошептала я, не выдержав.

– То, что мы искали, – отозвался Раис и продемонстрировал мне черный бархатный мешочек с чем-то тяжелым.

– Не может быть, неужели нашли…

Не то чтобы я была не рада, очень рада, но как-то все подозрительно удачно сложилось.

Неужели это всё?

Демон шагнул ко мне, когда внезапно раздался легкий щелчок и у часовни появились две тёмные фигуры, закутанные в черные плащи.

Ну вот накаркала.

Два на два – неплохой расклад, если честно. Я. конечно, не супервоин и много не знаю. По практическим боевым искусствам у меня тройка с натяжкой, но несмотря на это я была уверена, что тоже кое-что смогу. Кроме того, Райе со своими демоническими способностями легко превзойдет трёх-четырёх магов.

Так что мы еще повоюем Но стоило мне только об этом подумать, как за спинами незнакомцев возникло еще шесть фигур. Эти своих лиц не прятали и выглядели как самые настоящие разбойники.

Наёмники.

А вот это плохо. Слабые и неуклюжие наёмники долго не живут и деньги не зарабатывают. Среди них нет худших. Каждый потом и кровью выбил себе репутацию. Такие ни перед чем не остановятся.

– Встань мне за спину, – велел Райе, моментально напрягшись.

Возражать и показывать характер я не стала. Молча подчинилась, пытаясь понять, что РэДиар собрался делать дальше.

Демон же сказал, что бояться нечего, и он подготовился ко всему. Оставалось надеяться, что так оно и было.

– Отдай нам свет Нияны, РэДиар, и никто не пострадает, – глухим, измененным голосом произнёс мужчина, который стоял с правой стороны.

– Хочешь сказать, что потом отпустишь нас, Коллдей? – усмехнулся Райе.

Коллдей?! Стай?! Нет. этого не может быть! Может его отец?

Шок сменился растерянностью. Зачем Раис это сделал? Зачем произнёс вслух имя. тем самым сведя к минимуму возможность того, что нас действительно отпустят?

Я в это верила, конечно, слабо, но теперь даже шанса не осталось. Уберут как свидетелей, которые слишком многое узнали.

В этом есть его план? Разозлить этих типов, чтобы они нас поскорее уничтожили?

– И как много ты успел узнать? – спросил маг снимая капюшон с головы.

Это совсем плохо.

– Достаточно. Тэар Альгери, вам бы тоже перестать скрываться. – насмешливо произнёс Райе, взглянув на мужчину слева.

Дядя.

Как бы больно ни было, но это я еще могла понять и поверить. Именно дядя узнал о ценной находке отца. Скорее всего, мама проболталась сестре, а та рассказала мужу.

– Отдай нам свет Нияны, – снова потребовал Коллдей. – Отдай, РэДиар.

– Сейчас ты не в том положении, чтобы диктовать нам условия, твоя пара может пострадать.

Пострадаю я – достанется и Раису. Ситуация явно была не в нашу пользу. Но демона это точно не беспокоило. Странная уверенность. Может, действительно у него есть какой-то план? Ведь РэКотрола до сих пор не было. Но… чего Раис медлит? В чем причина задержки? Виновные же уже обнаружили себя. Надо брать…

Если только…

Я вновь обвела взглядом толпу. Демона среди них не было. Того самого, что натравил на меня гидру и гончих.

Райе хочет выманить его?

– Альгери, не стоит угрожать паре демона. Последствия могут быть не очень приятными, – сухо отозвался Райе, сжав мою руку.

Дядя коротко рассмеялся, отчего лицо исказилось, а глаза злобно сверкнули.

Никогда не видела его таким. И это было неприятно и даже страшно.

– Успокойся, РэДиар. тут тебя никто не боится.

– Последний раз прошу. – вмешался Коллдей, – отдай камни. Отдай по-хорошему. Ты, может, и искусный и опытный воин, но нас больше. Кроме того, с тобой пара. Так что не глупи.

Наёмники синхронно шагнули вперёд, призывая силу. В их руках заклубилась и засияла разными цветами магия. Земля, огонь, вода и воздух. Собрали весь комплект.

Ну а дальше произошло то, чего никто из нас не ожидал.

Откуда-то сбоку появилась тёмная фигура, которая в прыжке пересекла двор и оказалась как раз перед нами.

– Ты не тронешь её! – выкинул Стай, вставая в боевую позу.

– А вот это не по плану. – пробормотал Райе.

– Стай, – прорычал Коллдей. сверля взглядом непутёвого сына, – немедленно иди сюда.

– Нет Я не позволю причинить ей вред! – резко отозвался парень.

О-о-о!

Ничего себе. Я даже не подозревала, точнее, не думала… даже не догадывалась, что его ухаживания настолько серьёзны. Стай пошел против своего отца ради меня.

Невероятно.

Я. несомненно, была очень ему благодарна и даже растрогана, но понятия не имела, как быть дальше. Такая жертва, ответить на которую мне было нечем.

– Заигрался?! – рявкнул тэар. побагровев от злости.

– Нет. просто выбрал правильную сторону.

– Убрать мальчишку? – деловито уточнил огненный маг. который стоял за спиной Коллдея.

– Нет, – выдохнула я, сжимая ладонь Раиса, мысленно умоляя его сделать всё, чтобы спасти парня.

– Не сметь! – приказал Коллдей-старший, побледнев.

Судя по выражению его лица, он тщетно пытался придумать, как быть дальше.

– Разберись со своим отпрыском побыстрее, – недовольно произнёс дядя, которому явно надоело ждать. – Времени и так мало осталось. Я не готов потерять всё, к чему мы так долго шли, из-за глупого мальчишки.

– Стай, иди сюда! – приказал тэар, делая шаг вперёд, но молодой маг даже не двинулся с места.

– Стай, – пробормотала я, пытаясь защитить его. – может…

Тот резко перебил меня, продолжая гипнотизировать взглядом отца:

– Я не уйду и отступлю. Слишком много нехорошего я сделал тебе, Дэнни. Отец приказал мне следить за тобой… Это было настоящим мучением, и я как мог издевался и мучил тебя. Мне жаль. Сейчас мой единственный шанс искупить свою вину.

– Ничего не надо. – слабо возразила я.

– Надо. Они убьют тебя ради этих камней, ради сокровищ древнего мира.

– Сокровищ? – недоуменно переспросила у него и вздрогнула, когда дядя, создав энергетический шар, направил его в сторону молодого боевика.

Тот вздрогнул, но отразить удар полностью не сумел, в отличие от Раиса, который, шагнув вперёд, призвал ледяную магию и встал на защиту Стая.

Нового удара не последовало.

– Как ты посмел! – проорал Коллдей-старший, повернувшись к своему соратнику. – Он мой сын!

– Он помеха! – ничуть не раскаиваясь, отозвался Альгери.

– Интересно. – пробормотал Райе, напряженно наблюдая за ними.

Появление Стая вбило клин между союзниками. Неужели в этом наше спасение?

Но именно в этот момент появился третий.

Возник он весьма эффектно, хотя и бесшумно. Появился прямо между двух спорящих мужчин. Те от неожиданности резко замолчали и шарахнулись назад, наступив на собственные плащи. Запутавшись в ткани, едва не упали, но смогли устоять, тревожно смотря на своего подельника.

Демон. Пожилой, значительно старше Раиса. Длинные седые волосы, собранные в низкий хвост Резкие и хищные черты лица, массивный подбородок, крупный нос с горбинкой и холодные глаза. Один серо-голубой, другой золотистый. Удивительное соотношение, неправильное какое-то.

Явился он не один, у ног сидели две огромные гончие с красными глазами и телами, шкуры которых напоминали лаву с оранжевыми язычками пламени.

Падающий с неба лёгкий снежок, соприкасаясь с огнём, с беззвучным шипением таял, превращаясь в дымок.

Увидев злобных порождений Эрса, я сглотнула, хорошо помня последнюю встречу с этими тварями.

Как же должен быть силен демон, чтобы вот так легко командовать ими. держа гончих в качестве домашних зверюшек?

Этот разговаривать не стал. Просто взмахнул рукой, сжав её в кулак, и Стай, хрипя и дергаясь, приподнялся над землей на пару десятков сантиметров, схватившись за шею. Словно кто-то неведомый сжимал его в своих тисках, не давая вздохнуть. Все попытки парня вырваться, используя магию, успехом не увенчались.

– Что вы делаете? – вскрикнула я, пытаясь шагнуть и броситься к молодому боевику на помощь. – Не надо!

Но Райе не позволил, вовремя схватив за руку.

– Отпусти! – заорал не своим голосом Коллдей.

Но попыток сласти сына не делал. Просто стоял и смотрел, бледный от ужаса и шока.

«Он его боится. Они все боятся этого демона», – поняла я.

Раис был прав. Именно этот седовласый руководил всем.

– Это мой сын, отпусти, – значительно тише произнес тэар.

Стай уже почти не хрипел и двигаться стал тише. Еще немного, и силы оставят его.

А с ними и жизнь.

Да. такому нас в академии не учили.

– Райе, пожалуйста. – едва слышно прошептала я, чувствуя, как горячие слезы жгут кожу на щеках. – Его надо сласти.

Демон скривился и взмахом руки отправил Стая в противоположную стену. Парень с глухим стуком врезался в неё и застонал. Но, судя по всему, почти сразу потерял сознание, потому что больше не двигался.

Самое главное, что живой – Следить надо за своим потомством. Коллдей. Времени и так мало, а вы тратите его на бессмысленные разборки – брезгливо заявил демон и взглянул на Раиса. – Ну, здравствуй, РэДиар.

– Здравствуй… учитель.

Не знаю, сколько раз за эти полчаса я успела удивиться и даже испытать небольшой шок. Чем дальше, тем больше. Что ни появление, то новое откровение.

Вроде бы и привыкнуть надо, а не получалось.

Теперь учитель Раиса. Я понимала, что у всех есть наставники и даже РэДиар когда-то был неопытным юнцом, которого надо было обучать и тренировать. Кому-то более опытному и сильному.

Самым страшным было то, что они с ним оказались по разные стороны.

– Отдай мне свет Нияны, РэДиар, – произнес демон, и гончие в его ногах утробно зарычали, отчего из пастей вырвались языки пламени и столб искр, а лава на телах перешла в движение, расплавленными капельками падая на землю. – Отдай, и все закончится быстро.

– Не станешь обещать мне, что отпустишь? – усмехнулся Райе.

– Не стану. Зачем лгать и притворяться? Мы слишком хорошо друг друга знаем и уважаем. Никаких игр. Ты же понимаешь, что живым отсюда не уйдешь?

– Понимаю. Ты слишком далеко зашел. РэНайрит. И лишних свидетелей не оставишь.

– Назад пути нет.

– А если я откажусь? – спросил мой демон.

– Это ничего не изменит. – покачал головой седовласый и хищно оскалился. Еще немного, и перекинется во вторую ипостась. – Несмотря на опыт и должность, ты против меня не выстоишь. Мы оба это знаем.

– Да, – грустно вздохнул Райе. – Ты прав, не выстою… – И вдруг выкрикнул: – Поэтому я подготовился!

Произнес и оттолкнул меня назад. Да так сильно, что я от неожиданности, пискнув, взмахнула руками и полетела вниз. Прямо на обледеневшие ступеньки.

Ну это я так думала. Потому что у самого низа меня перехватил неизвестно откуда появившийся Крайтон.

Пикси поймал меня и тут же перенесся как можно дальше от часовни Роз.

Последнее, что я увидела, прежде чем раствориться в черном дыму, это десяток демонов и магов, которые пришли на помощь, расправившему огромные крылья.

Раису, появившись из ниоткуда.

Глава двадцатая

Не успела я опомниться, как заснеженная темная часовня, увитая металлическими розами, сменилась светлой, богато обставленной спальней королевского дворца.

Как я поняла, что мы во дворце? Потому что спальня была мне совершенно не знакома. Значит королевский дворец.

Подпрыгнув на пышной перине, пикси швырнул меня прямо на огромную кровать, я забарахталась, путаясь в пышной юбке, и попыталась спуститься на пол. При этом продолжая прижимать к груди черный бархатистый мешочек.

Сердце колотилось как сумасшедшее, от тревоги и страха всё тело сотрясала мелкая дрожь.

– Верни меня назад! – решительно потребовала я, с трудом встав на ноги.

– Ты что, с ума сошла? – выдал Крайтон, повиснув в воздухе у меня над головой.

– Там Райе! Я должна ему помочь!

– Точно тронулась. Слушай, тейри, не позорься, включи голову. Где ты и где сражения? Вот только не надо мне рассказывать о том, что ты без пяти минут боевик. РэДиару биться надо, а не твою шкуру спасать. Он-то себя защитить сможет, а ты? Что ты можешь противопоставить гончим Эрса?

Я сердито молчала, сжимая мешочек с камнями.

С кем из присутствующих там я могла побороться. С дядей? С Коллдеем-старшим? Может быть, с одним из наёмников? Нет, нет и нет. Даже гончие мне были не по зубам. Жалкая пародия на боевика, которая только и может, что мешаться под ногами.

– Вот и я о том же. А ты умрешь, и Раиса не станет. Так что сиди тут под охраной в полной безопасности и жди.

– Чего? Что он умрет из-за меня?! – вскрикнула я в отчаянье.

Крайтон усмехнулся еще больше, обнажив крохотные острые зубки:

– Не умрет. А если умрет, то ты этого не узнаешь. Сама тут же отправишься за ним. Вы же связаны, забыла?

Он еще издевается?! Нашел чем шутить и когда!

Я с трудом сдержалась, чтобы не бросить в него мешочек. Слишком ценным он был. Столько бед от этих камней, столько людских жизней поломало.

– Подожди! – крикнула я, внезапно кое-что вспомнив. – Ты же можешь туда вернуться? К часовне?

– Опять началось! – Пикси закатил глаза. – Сказал же, не перенесу!

– Не меня! Стай! Стай Коллдей! Он ранен! Срочно нужно ему помочь!

Хоть в этом случае я могла что-то сделать. Ведь помощь раненым – это тоже важно. Значит, я смогу почувствовать себя нужной и хоть как-то отвлечься.

– Коллдей? – скривился Крайтон. – Ты серьезно?

Кажется, пикси полностью уверился, что я чокнулась от нервного потрясения.

– Он на нашей стороне. Пытался спасти меня и пострадал, – быстро затараторила я. – Крайтон, миленький, помоги! Я же не прощу себе, если с ним что-то случится. Перенеси его сюда. Пожалуйста.

Пикси несколько секунд подозрительно меня изучал, потом нехотя кивнул:

– Ладно, подожди.

И исчез в черном дыме.

Не успела я вздохнуть, как он уже вернулся. Вот только не со Стаем.

– Элис, – ахнула я, увидев подругу, которая была удивлена не меньше меня.

– Присмотри за ней. – заявил он, кивнув в мою сторону. – На покоях стоит защита, так что никто чужой не пройдет Да и вам выйти не удастся. Но на всякий случай страж тебе не помешает. Меньше глупостей совершишь.

И исчез, оставив нас с альвой одних.

– Дэнни, что происходит? Куда вы пропали? Что случилось? – тут же набросилась на меня с расспросами девушка.

А я даже сказать ничего толком не могла. Усталость, страх и жуткое напряжение дали о себе знать. Шагнув назад, я села на кровать.

– Дэнни, – ахнула подруга, присаживаясь рядом. – Что?

– Не знаю… не понимаю. Мы нашли свет Нияны. – Я сильнее сжала мешочек. – А потом на нас напали. Дядя и Коллдей…

– Коллдей? Стай? – нахмурилась Элис.

– Нет. его отец. А Стай… он встал на нашу сторону, пошел против семьи. И этот демон… он его чуть не убил… Я никогда не видела такой силы. Еще и гончие в его ногах…

Голос мой звучал все тише, мысли путались, слова тоже, а по телу прошла легкая дрожь.

– Ничего не понимаю. Какой демон? Кого чуть не убил?

– Учитель Раиса. Его наставник. РэНайрит.

– Конрай РэНайрит? – переспросила Элис удивленно.

Кажется, она его знала – или слышала по крайней мере.

Это я. зацикленная на своём горе, спряталась от всего мира, совершенно всё пропустив. А если моё незнание приведет к трагедии?

– Не знаю. Седой такой. И глаза у него разные. Один серо-голубой, другой желтый… Разве так бывает? У Раиса и Тиайса глаза светлые, а кайма янтарная. А когда злится или испытывает какие-то яркие эмоции, янтарным становится почти весь зрачок.

– Это знак высшей силы, – торопливо отозвалась альва. – Только магистр Эрса может его получить.

Магистр? Наш противник сам магистр подземного бога? Теперь понятно, почему он так уверен в своей победе.

– Раис сейчас там, сражается, а я… здесь.

– А что ты хотела? Рядом с ним сражаться? – поинтересовалась подруга, заинтересованно меня разглядывая.

Я ответила не сразу, теребя тесемки мешочка, который лежал у меня на коленях.

– Не знаю… Понимаю, что толку от меня там нет никакого, что буду лишь мешаться и сделаю хуже, отвлекая Раиса…

– Но?

– Но не могу я тут сидеть, понимаешь? – резко ответила я. поднимая на подругу взгляд, готовая отстаивать свои принципы и желания. – К нему хочу! Рядом быть!

Чтобы поддержать, дать понять, что…

Я запнулась, не в силах продолжить.

Элис сделала это за меня.

– Что любишь?

– Не знаю… Разве можно любить вот так? Сразу? Вчера боялась, а сегодня вдруг люблю. Может, из-за печати всё это? – пробормотала я, взглянув на запястье, скрытое тонкой тканью длинных перчаток. – Из-за чувств навязанных? И это и не я вовсе…

– Думаешь, это важно? – мягко улыбнувшись, спросила альва. – Что такое любовь?

Откуда она пришла? Почему и для чего? Самое главное, что она есть. Дэнни.

Любовь – это чудо. Счастье, которого не стоит бояться. Не каждому везет, как вам двоим.

Я уловила нотки грусти в её словах и какой-то безнадежности.

– Ты тоже полюбишь. Обязательно! И тебя полюбят! – заявила я решительно, схватив подругу за руку.

Элис улыбнулась, покачав головой:

– У нас все иначе. Дэнни. Мы, альвы, не способны на яркие эмоции, безумные чувства, страсть.

– Ну не скажи. – рассмеялась я. – напомнить тебе, как ты злилась из-за подаренных после Снежного бала букетов?

– Это все вы с Лейлой. Своими эмоциями вы учите меня чувствовать.

– Не надо тебя ничему учить. Ты и сама все умеешь. Вот встретишь какого-нибудь демона, и он тебя украдет, увезя в свой ледяной дворец. – неуклюже пошутила я. пытаясь хоть как-то приободрить подругу.

Элис покачала головой.

– Не увезет. Альвы древнее демонов. На нас магия Эрса не распространяется.

– Значит, будет кто-то другой.

– Я даже знаю кто. Отец уже договорился о брачном союзе с сыном давнего друга. Они только и ждут, когда я получу диплом, чтобы объявить о свадьбе.

Страх за Раиса и собственные проблемы ушли на второй план. Даже тревога за Крайтона, который все не возвращался, уже не так давила.

– Как же так? Ты же боевик. Настоящий боевик, в отличие от меня, и обязана пройти пятилетнюю стажировку.

– Мой отец посол, он найдет способы откупиться.

– А ты? Что собираешься делать ты?

Глаза Элис вспыхнули.

– Бороться. До конца. Я не позволю кому бы то ни было распоряжаться моей жизнью. Ни отцу, ни богам.

Я облегченно вздохнула.

– Вот и правильно. Уверена. Райе поможет. Мы тебе поможем – Спасибо.

Мы замолчали, не зная, что еще сказать.

Время текло медленно, казалось, что еще медленнее, чем обычно.

Не знаю, что делала Элис, а я мысленно взывала ко всем богам, даже Эрсу, моля их помочь Раису. Вернуть его ко мне живым и здоровым.

– Ты давно знаешь, тэара РэКотрола? – вдруг спросила подруга.

– Нет. пару дней. Он друг и помощник Раиса. А что?

– Странный он какой-то. – нервно отозвалась девушка, проведя пальцами по шее.

– Почему?

– Не знаю.

– Он тебе понравился?

– Он демон, – фыркнула Элис. – Такие не умеют нравиться. Тут либо схватил в охапку и унёс, либо смысла смотреть в его сторону нет никакого. А так как меня в охапку точно не возьмут, то остаётся только второй вариант.

– Я даже не знаю, есть ли у него кто-нибудь, – пробормотала я.

– Это неважно. Я просто так спросила.

Мы снова замолчали.

Тишина. Не слышно ничего.

Интересно, в какой стороне окна, выходят ли они на внутренний дворик с часовней Роз?

Нет, не должны. Райе никогда бы не допустил этого. Всё для моей безопасности. Когда сил ждать и молчать не осталось, вернулся пикси вместе со Стаем.

Крайтон. как всегда, отличился, бросив парня прямо на кровать за нашими спинами От неожиданности мы с Элис подскочили, резко оборачиваясь.

– Ох, Стай! – выдохнула подруга, первой бросаясь к нему.

Не знаю, как у неё получилось забраться на постель в своём узком, расшитом бисером и камнями платье, но удалось. Я же. подхватив юбку, обежала кровать с другой стороны.

– Как он? – быстро спросила у альвы, которая уже осматривала молодого боевика – Нормально, – вставил Крайтон, зависнув над кроватью.

– Жив. но без сознания. – осторожно касаясь длинными пальцами лица Коллдея, отозвалась Элис. – На шее синяки. – Пальцы опустились ниже к груди, и кончики засияли золотисто-зеленым цветом. – Трещины в двух рёбрах, небольшая гематома.

Где работает один, другому магу лучше не лезть, может произойти конфликт стихий, что только навредит раненому. Поэтому я была вынуждена стоять в стороне и просто смотреть.

– Ничего серьёзного и опасного, – подытожила девушка, выпрямляясь и взглянув на меня серьёзными зелёными глазами. – Ты или я?

В лекарстве я была чуть сильнее, и мы обе это знали, но, с другой стороны, я сейчас так нервничала, что могла совершить ошибку, в то время как альва была спокойна и сосредоточенна.

На раздумья у меня было всего несколько секунд.

– Ты, – произнесла я. отступая.

Элис кивнула и снова склонилась над Стаем.

Решив её не отвлекать, моё присутствие и стояние над душой ей точно не понадобятся, я отступила назад и взглянула на пикси.

– У меня спросить ничего не хочешь? – оскалившись, спросил тот, подплывая ближе.

Вопросов было много, но я задала самый главный.

– Как Райе?

– Хорошо. О тебе спрашивал.

Сердце словно замерло, а камень подступил к горлу, мешая дышать.

– Спрашивал? Всё закончилось? – шагнув к пикси, спросила я.

– Закончилось. Всех взяли. РэДиар просил передать, что решит кое-какие вопросы и придёт сюда, так что наберись терпения.

Я закивала, не зная, плакать мне или смеяться. Хотелось сделать и то. и другое. Неужели всё закончилось? Неужели мы спасены, а все трудности и сложности остались позади?

– Як нему. Защита пока останется. Так что можешь не волноваться. Ничто и никто сюда не пройдёт. Раис серьёзно позаботился о твоей безопасности.

Тяжело ступая, вышла из спальни в небольшую гостиную. Сев на краешек стула, посмотрела на свои руки, которые до сих пор сжимали бархатный мешочек.

Столько бед от этих камней. Столько горя и слёз.

– Синяки и ушибы я убрала, обезболила как смогла, а остальным пусть лекари займутся. – сообщила Элис, входя в гостиную минуты через три.

– Хорошо, – кивнула я. продолжая изучать мешочек.

– Что-то не так? – спросила девушка, шурша платьем и присаживаясь на соседний стул.

– Почему папа не отдал камни королю? Он же привез их сюда во дворец, но не отдал. Почему вместо этого он спрятал их в часовне? Зачем?

– Ты думаешь, Его Величество тоже в этом замешан?

– Не знаю, – призналась я. – Просто не понимаю. Папа оставил мне подсказки, но ничего не сообщил Раису, хотя велел найти его.

– Это понять можно. – вдруг произнесла подруга. – Твой отец не доверял никому, боялся, что письма или записки попадут в чужие руки. Хотел сам лично всё рассказать, но не успел. А тебе подсказки оставил, зная, что ты единственная, кто их сможет расшифровать.

Я кивнула:

– Похоже, так и было. Но всё равно столько непонятного.

– Подожди! – вдруг сказала Элис. – Твои родители же погибли через несколько месяцев после начала учебного года?

– Да.

– Сразу после клятвы верности? – продолжала допытываться подруга.

Я снова кивнула:

– Мне на следующий день сообщили.

А сразу после похорон я написала прошение о переводе на другой курс.

– Вот поэтому твой отец и не отдал камни Его Величеству! Потому что его не было в замке!

Я непонимающе глянула на альву. пытаясь понять, с чего она сделала такие выводы. И внезапно меня осенило.

– Клятва верности первокурсников! – вскрикнула я. – Король был в академии!

Я плохо помнила весь процесс. Нас тогда всей толпой согнали в огромный зал.

Стихийники традиционно стояли в самом конце, плюс меня к стене оттеснили и сцену я не видела. Одногруппники всё время переговаривались, поэтому речь Его Величества я тоже пропустила. Наспех повторила за всеми слова клятвы и вернулась в свою комнату. А на следующий день мне сообщили о смерти родителей. Поэтому все воспоминания стерлись. Я даже сейчас с трудом могла вспомнить тот день.

– Скорее всего. РэДиар сопровождал короля в поездке. – продолжила Элис.

– Я думала, что они ехал ко мне, спешили и разбились. А на самом деле им нужен был король.

– Вот и ответ на твой вопрос.

– Видимо, да. – произнесла я и снова взглянула на мешочек. – Хочешь посмотреть?

– А можно?

– Почему бы и нет.

Развязав тесемки, я приоткрыла мешочек и запустила внутрь руку, осторожно касаясь камней.

Горячие.

– И что там? – не вытерпела Элис – Камни, – ответила я и вдруг запнулась, наткнувшись на нечто странное.

Пощупала снова. Может, ошиблась? Или показалось? Камни же древние, все могло случиться.

– Что?

– На них что-то выбито, – растерянно произнесла я и осмотрелась. – Надо закрыть шторы и чем-то обезопасить глаза от яркого света.

– Может, стоит подождать РэДиара? – неуверенно произнесла подруга.

Да. так было бы правильно, но я не могла терпеть. Внутри всё кричало о том. что именно в этих знаках и письменах весь смысл. Из-за них всё началось. И я просто обязана узнать правду. Именно сейчас.

– Помоги мне, – попросила я. вскакивая со стула и бросаясь к окну.

Вдвоем мы быстро завернули шторы, выключили все светильники, и комната погрузилась в сумрак. Для того чтобы глаза привыкли к новому освещению, пришлось подождать еще пару минут.

– И как ты собираешься защищать глаза? – спросила Элис. – Очков у нас нет – Нет. – согласилась я. – Но есть лед.

– Какой лед?

– Который вода, – усмехнулась в ответ и протянула руку к графину, стоящему рядом на столе.

Прозрачная жидкость, повинуясь моей воле, медленно выбралась наружу.

Распластав её по столу, я позволила холоду выбраться, сковав морозом воду, заставляя её принять нужную форму.

Спустя несколько секунд на столешнице лежали две пары немного кривых очков.

– Осторожно, они очень хрупкие, – произнесла я.

– Когда ты успела этому научиться?

– Когда нашла свою пару.

Очень аккуратно мы надели очки, и я принялась доставать камни из мешочка, раскладывая их на столе. Конечно, от яркого, слепящего света они помогали мало, но это лучше, чем ничего.

Тем более что постепенно камни стали чуть затухать. Всего их было семь штук.

– Что это? – спросила Элис, изучая вырезанные картинки.

– Дианрская письменность.

– И что она означает?

– Надо делать слепки и только потом переводить, – рассеянно отозвалась я. осторожно касаясь каждой насечки. – Но кое-что уже понятно. Это не текст.

– Почему?

– Последовательность другая. Больше похоже на карту.

– Карту чего?

Я дотронулась до изображения полусолнца с кривыми лучами.

– Сокровищ. – выдохнула растерянно.

– Сокровищ? Каких еще сокровищ?

Но ответить я не успела.

– Великой дианрской цивилизации, – произнес Стай, застыв в дверном проеме. – Огромные залы, до самого потолка засыпанные золотыми и серебряными монетами, ящиками с драгоценными камнями, слитками, изделиями из чистого золота. Все, о чем можно только мечтать. И даже больше. Все то. что утеряно миллионы лет назад и спрятано от всего мира. Лишь свет Нияны знает где… И теперь это в твоих руках.

Мне совершенно не понравилось то, каким тоном Стай произнёс всё это, как. щурясь воспаленными и покрасневшими глазами, он смотрел то на меня, то на камни, что лежали на столе.

А если я и тут ошиблась? Если всё это было игрой? План был, чтобы подобраться ко мне как можно ближе. И вот теперь в комнате лишь мы трое. И камни… Свет Нияны. который содержит в себе такие тайны, за которые можно убить любого.

И дело совсем не в целительстве. как уверял меня Райе. Дело в этой карте. Именно она была им нужна.

И Стаю тоже?

– Коллдей, – произнесла тихо Элис, выступая вперёд и вставая так, чтобы загородить меня от него.

Хрупкая, решительная и отважная. Значит, мы обе подумали одинаково.

– Мун? И ты здесь? – усмехнулся боевик, опираясь плечом о дверной проём.

– Как ты себя чувствуешь? Я обезболила раны как могла. Но скоро придут лекари..

– Они мне не нужны, – резко оборвал её парень и сморщился.

– Почему? – осторожно спросила я. пытаясь придумать, что делать дальше.

Стоит позвать Раиса или нет? Он же обещал, что придет, стоит только позвать. Но я до последнего не хотела верить в то. что ошиблась в Стае.

– Мой отец предатель, – с горьким смешком сказал он. – Убийца и заговорщик.

– А ты? – вдруг спросила Элис, продолжая стоять между нами.

Молодой мужчина нахмурился, словно не в силах понять, что именно она хочет знать, а потом догадался. Более пристально взглянул на неё. отметив, как девушка встала, потом на меня, на камни и снова на альву.

– Ты решила, что я собираюсь вас убить? – спросил он.

И от тона его голоса мне захотелось провалиться сквозь землю. Как же стыдно. Но Элис не спешила верить и извиняться.

– А ты собираешься? – напрямик спросила она.

– Я предал своего отца, свою семью, едва не погиб. И ты всё равно спрашиваешь?

Дэнни…

– Ты не ответил на вопрос, Коллдей, – перебила его альва. – И не забывай, что я помню, как ты издевался над Дэнни все эти годы, как травил её и измывался. А эти камни… ты же сам сказал, что там такие сокровища, что нам и не снились. И на пути к ним всего лишь мы двое. Неужели тебе не хочется заполучить их?

– Камни? Сокровища? Они свели с ума моего отца, лишили жизни родителей Даниэллы. Едва не убили меня самого. Хочешь знать, чего я хочу, Мун? Чтобы это всё оказалось кошмарным сном. – устало произнёс Стай и отступил назад в спальню. – Зови своего демона. Теренс. Пусть уносит меня отсюда.

– Стай, – виновато произнесла я.

Но подойти к нему мне не позволила Элис.

– Он прав. Зови РэДиара.

– Райе.

Спустя несколько секунд рядом с нами задрожал воздух и в облаке черного дыма возникли две фигуры.

Весьма странные фигуры, намного ниже ростом и с красными всполохами пламени.

– Дэнни, – встревоженно произнесла Элис.

Я и сама поняла, кто перед нами.

Две гончие Эрса. Огромные зубастые твари с алыми глазами и лавой на шерсти. Оскалив пасть, они медленно двинулись на меня, утробно рыча.

Вопросов как, откуда и почему не было. Единственная мысль – что делать. А рефлексы уже работали вовсю. Оставшаяся вода из графина оказалась у меня на руках, мягко обхватывая их, как прозрачная перчатка. Стоит мне захотеть, и она превратится в плети, которыми можно наносить удары.

Так просто я этим тварям не сдамся.

Всё это заняло от силы несколько секунд, показавшиеся вечностью.

Гончие не двигались, застыв в стойке и оскалив пасть.

Чего они ждут? Или кого?

– Вот эрсовы создания! – прорычал Райе, возникая вместе с Крайтоном посреди комнаты. – Ушли-таки. Сидеть.

Монстры тут же подчинились, даже скалиться перестали.

– Дэнни? Ты в порядке?

Один взгляд на него, и все остальные мысли исчезли. Ссадина на виске, рваная рана на щеке, синяки, сбитые в кровь костяшки пальцев. Как же сильно ему досталось.

Так хотелось броситься ему на шею. обнять, прижаться к нему всем телом. Но собачки очень сильно смущали.

– Что они тут делают? – сдавленно спросила я, продолжая стоять истуканом. Не хотелось бы спровоцировать их лишним движением.

– Они мои. – просто ответил демон.

– Как твои?

– По праву силы, – нехотя ответил мужчина.

– Перешли от РэНайрит, – вставил Крайтон, получив от тэара недовольный взгляд.

Мой демон повернулся к застывшим псам и что-то быстро произнёс на странном гортанном наречье.

Гончие поднялись и в прыжке растворились в воздухе, вызвав у меня вздох удивления.

– Теперь всё. – скупо улыбнулся РэДиар. повернувшись ко мне.

Это послужило толчком к действию.

– Райе. – выдохнула я. бросаясь к нему на шею и крепко обнимая, вдыхая сладкий запаха мороза с тяжелыми нотками гари и крови. – Райе, я так испугалась.

– Всё хорошо. Всё закончилось. Больше никто не посмеет причинить тебе вред.

Обещаю, – зашептал мужчина мне на ушко, крепко обнимая в ответ.

– Ты опять обманул меня. Я видела камни, там карта. Карта сокровищ утерянной цивилизации.

От избытка чувств я даже стукнула его кулачком по груди. Ударила бы еще раз, но боялась сделать больно. Вдруг там тоже синяки. А он и так сильно пострадал, осунулся.

– Я не сомневался, что ты это обнаружишь.

– Ты выгнал меня!

– Для твоей же безопасности.

– Я переживала!

– Зато не пострадала.

– Ты невыносим!

– Я люблю тебя, – просто ответил Райе, моментально сведя на нет всю мою злость и ярость. – Злись, кричи, можешь ударить меня, но самое главное, что ты жива.

Ну вот как с ним разговаривать? Даже поругаться нормально не вышло.

– Кхе-кхе, – издевательски прокашлялся Крайтон, – голубки, вы тут не одни. Райе, продолжая обнимать меня, повернулся.

– Еще раз добрый вечер, студентка Мун.

– Здравствуйте, – кивнула Элис.

– Стай Коллдей – Арестуете меня? – зло выдохнул молодой маг, продолжая опираться плечом о проём. Судя по бледному виду и испарине на лице, делал он это, чтобы не упасть.

– Так я сопротивляться не стану. Давайте.

– Арестовывать вас никто не будет Сейчас вам необходим лекарь. Его Величество знает о вашей помощи и самоотверженности. Вас ждёт хорошее будущее. Коллдей.

– Сомневаюсь, – сухо отозвался тот – Крайтон. отправь юношу к лекарям, ему нужна помощь.

Пикси кивнул и перенёсся прямо к Стаю. Схватил его и тут же унёс, даже не дав попрощаться.

– Мне, наверное, тоже пора. – произнесла Элис.

– Я провожу, – вдруг произнёс Тиайс, появившись в противоположных дверях. И когда только успел? Уверена, что только что его не было.

– Благодарю, – кивнула альва, бросив на него недовольный взгляд, но спорить не стала. – Дэнни, не прощаюсь. Надеюсь, уважаемый тэар, вы не будете препятствовать нашему общению.

– Ни в коем случае.

Девушка ободряюще мне улыбнулась и направилась к ожидающему ее демону. Я успела заметить, каким взглядом Тиайс проводил её фигуру. Уж очень странным и хищным он был. Может, не зря Элис так нервничает. Но только собралась сказать об этом Раису, как он развернул меня к себе и поцеловал.

– Ты ранен, – прошептала я, отстранившись, и осторожно коснулась ран на лице.

– Ерунда.

– Неправда.

– Восстановлюсь. Я же демон. – отозвался Райе, поймав мою ладошку, и поцеловал каждый пальчик.

– Мне жаль твоего учителя.

– Он сделал свой выбор.

– Ты… ты убил его? – спросила осторожно.

Мужчина помрачнел, отводя взгляд.

– Да.

– Он был сильным воином? Элис сказала, что он магистр Эрса.

– Да. РэНайрит был одним из самых лучших. Я равнялся на него, всегда стремился стать таким же. Герой, легенда моего народа.

– И не только твоего. – пробормотала я. вспомнив о том, что даже альвы о нём знали.

– Не только магистр подземного бога, но и первый советник короля Сантора. Его права рука. Лучший друг моего отца.

– Мне жаль, Райе.

– Я должен был это сделать. Он знал о том. кто ты, знал, что ты моя пара, но все равно пытался убить. У меня не было выбора.

– Я знаю. И что теперь? – спросила я, пытаясь перевести тему.

– Теперь камни отправятся к Его Величеству. Будет создана специальная экспедиция по поиску сокровищ древней цивилизации.

– Когда?

– Потом. А мы с тобой возвращаемся домой, – отозвался Райе. – У нас медовый месяц. Помнишь?

Вернувшийся Крайтон быстро перенес нас в наш ледяной замок, скрытый от посторонних глаз. Туда, где мы могли побыть вместе, не думая об остальном мире.

Но нам снова пришлось расстаться. Подоспевшие слуги увели меня в спальню, помогли принять ванну и переодеться, после чего уложили в постель, как маленького ребёнка, и ушли.

В комнате я была одна Мне казалось, что после того, что случилось, после того, как мы всё выяснили, наши отношения должны были существенным образом измениться. Я ждала от Раиса следующего шага. Что сейчас он откроет дверь, войдет в комнату и…

Но нет. Ночь, тишина, огромная кровать и я одна.

Ничего не изменилось. Разве это правильно?

Несмотря на все старания, уснуть у меня так и не получилось.

Я долго вертелась с одного бока на другой, вздыхала, разглядывая тёмный потолок и прислушиваясь к ночным шорохам замка, стараясь услышать тихие, едва уловимые шаги Раиса. Но так и не дождалась.

Почему он медлит? Почему не может действовать, как обычный демон? Пришел, увидел, полюбил!

А если ему плохо? Вдруг ранения оказались намного серьёзнее, чем он показывал? И сейчас Райе лежит, мечась в бреду и зовя меня. Ведь так уже было, когда демон взял на себя мою боль – тогда, в подвале замке.

Опять скрывается и прячется от меня, игнорируя нашу связь?

Сама мысль об этом была невыносимой.

Не выдержав, я накинула на плечи халат и вышла в коридор, а оттуда направилась прямиком в спальню Раиса.

Он тоже не спал этой ночью. Но не из-за ран.

Мужчина в расстёгнутой наполовину рубашке и в тёмных штанах стоял у окна.

Услышав мои шаги, резко обернулся.

– Дэнни? Что-то случилось? Кошмар? – встревоженно спросил он.

В свете единственного светильника, который горел в углу, я смогла разглядеть его лицо. Шрамы и ссадины почти исчезли, хотя бледность осталась.

– Нет! – решительно заявила я. – Никаких кошмаров.

– Тогда что ты здесь делаешь?

– Нет. что ты здесь делаешь? – резко спросила у него, давая выход гневу и обиде.

Демон непонимающе глянул на меня.

– Здесь? Ничего.

– Вот именно. Ты сам сказал, что у нас медовый месяц, что мы пара, как муж и жена, даже больше. И что?!

– Что? – осторожно спросил Раис.

– Наша спальня там! – заявила я, проглотив подступивший к голу ком и ткнув пальцем в нужную сторону. – И ты это знаешь. Но тогда почему ты здесь?

Мужчина ответил не сразу. Но от его взгляда мне стало жарко и душно.

– Дэнни, ты понимаешь, чем все закончится?

– А ты думаешь, я просто так пришла? – вопросом на вопрос ответила ему. – И ничего не знаю? А может… может, тебе всё равно?

Вспыхнув от смущения и обеды, я резко развернулась и собралась уйти, как демон внезапно оказался рядом.

Подхватил меня на руки, крепко целуя и неся в нашу спальню, чтобы больше не отпускать.

* * *

На следующее утро, а точнее день, я проснулась от приятного ощущения, что меня целуют.

– Доброе утро, соня, – прошептал Райе, убирая волосы с моего лица.

– М-м-м.

– Пора вставать.

– Не хочу, – кутаясь в одеяло, пробормотала я.

– А как же завтрак? Или уже обед. Мы всё проспали. Дэнни.

Немудрено, если учесть, что уснули мы под утро.

– Не хочу, – снова повторила я.

Райе тихо рассмеялся, находя губами мои губы.

Сердце в груди сделало кульбит и застучало быстро-быстро. Прогнав остатки сна. я потянулась к нему.

Но 8 этот момент что-то громко и весьма противно звякнуло.

– Что это? – открывая глаза, спросила я. садясь в постели и прижимая одеяло к груди. – Что за звук?

– Требование короля срочно явиться, – нахмурился Райе.

– У нас же медовый месяц, – заметила я, чуть покраснев.

– Что-то срочное. – отозвался демон, словно прислушиваясь.

– Что там может быть срочного? – буркнула я и осеклась, увидев, как изменился в лице демон. – Что? Кто?

– Похищение. – ответил он, переводя на меня взгляд. – Дочь посла Элиаса Муна украли.

– Элис? Кто? Коллдей? Или кто-то из приспешников твоего учителя?

Так и знала, что рано расслабляться. А мы успокоились, поверили, что все закончилось.

– Нет Тиайс. – вдруг хмыкнул Райе, покачав головой. – невероятно.

– Тиайс? Тиайс РэКотрол? – переспросила я недоуменно. – Но зачем ему это?

– Кажется, он решил, что твоя подруга является его парой.

– Это невозможно. Элис сказала, что альвы не попадают под власть Эрса и на них это не распространяется, – возразила я.

– Знаю. Остальным тоже это известно. Но Тиайс утверждает иное. Он украл Элис и заперся с ней в своём замке.

А вот это уже не шутки.

– Ох!

– Грядет международный скандал, и король требует, чтобы я всё исправил.

– И что будешь делать?

– Я? – Райе усмехнулся, притягивая меня к себе. – Я в официальном отпуске со своей красавицей женой. А с остальным пусть сами разбираются. В конце концов.

Тиайс никогда не причинит Элис вред.

– Хороший ответ – улыбнулась я и ответила на поцелуй.

В конце концов, мы заслужили наше счастье.

Эпилог

Девять месяцев спустя не выдержав духоты походной палатки, я вышла на улицу, встав в спасительный тенёк, и подставила лицо легкому ветерку…

Он растрепал волосы, которые выбились из косы, принес с собой крохотные песчинки, аромат жары и солнца. А также шум рабочих, шорох осыпающегося песка, треск разорвавшейся породы и приказы бригадиров. Пробираться вглубь приходилось очень осторожно, буквально по миллиметру, слишком высок риск обвала.

Я и раньше не любила жару, а сейчас тем более.

Глубоко вздохнув и прогоняя лёгкое головокружение, я привычным движением призвала холод, позволяя колкому инею щекоткой пройтись по коже, оставляя после себя легкий серебристый блеск.

Жаль, это ненадолго. И часто призывать холод опасно. Райе так просит не злоупотреблять способностями. Но как же велик соблазн, особенно здесь, в самом сердце песков, куда нас привёл свет Нияны.

Приложив ладонь к голове, чтобы закрыть глаза от солнца, я повернулась в сторону раскопок, пытаясь хоть что-то разглядеть.

Бесполезно. Рабочие давно ушли вглубь, да еще столб пыли и песка поднимался такой, что казалось, будто грязно-желтый туман окутал эту местность.

Очередной налетевший порыв ветра заставил отвернуться: я сморщилась от Слишком жарко, слишком душно и… хочется бочковых яблок. Сочных, с небольшой кислинкой и неповторимым ароматом.

Да так сильно, что аж зубы сводит, а рот наполняется слюной.

– Крайтон? – ласково позвала я и осмотрелась.

Противный пикси вот уже второй день прятался от меня, где только возможно. Все не мог простить, что я десять раз гоняла его за пирожными с разными начинками. Я же не виновата, что мне каждый раз хотелось что-то другое.

И вообще, это не мне надо было…

Я ласково провела ладонью по округлому животу.

…это всё малыш.

Будущий наследник славного рода РэДиар.

– Крайтон, – снова позвала я. – Пинкрайтонспик! Ты мне нужен.

– Меня здесь нет, – раздалось откуда-то сбоку.

Я повернулась на голос.

– Есть.

– Нет.

– Ты со мной разговариваешь.

– У тебя слуховые галлюцинации, – фыркнул тот, – с беременными такое бывает.

– Крайтон, яблок хочется…

– Нет!

– Бочковых, – продолжила я, проигнорировав его вопль.

– Всё равно нет.

– У бабушки есть такие, – продолжала увещевать я.

– Я за неё рад.

Бабушку мы забрали сразу. Но она отказалась жить с нами в ледяном замке, попросив климат потеплее. Райе купил и в короткие сроки заново отстроил старое поместье, нанял слуг. В общем, сделал всё, чтобы ей было удобно. Живи и наслаждайся жизнью, что она и делала, увлеченно создавая приданое для будущего правнука или правнучки.

– Принеси, а?

– Не принесу.

– Ну, Пинкрайтонспик, – вздохнула я, отлично зная, как пикси нравится, когда его называют полным именем. – я обиделся. но тон изменился.

– На меня нельзя обижаться.

– И ты этим пользуешься? – возмущенно произнёс тот, возникнув у меня прямо перед глазами. Сердитая темнокожая мордочка с белыми волосами, торчащими в разные стороны. – Это нечестно!

– Прости, – тут же покаялась я.

Только пикси мне больше не верил.

– Крайтон, мне правда очень хочется.

– Тебе всегда что-то хочется. Демоны, особенно маленькие, столько не едят.

– Ты намекаешь, что я толстая? – тут же оскорбилась я, сделав страшные глаза.

Это была болезненная тема, которой все старательно избегали. Беременность вполне логично изменила мою фигуру. Но если с животом я смирилась, то увеличившаяся грудь создавала проблемы. Она и так раньше была большой, а сейчас стала просто огромной.

Раису, конечно, нравилось, но мне причиняла легкий дискомфорт. Еще и одежду приходится каждую неделю перешивать.

Пикси страдальчески вздохнул, признавая поражение:

– Я за яблоками. И ты съешь их все!

Ну вот, он мне еще и угрожает. И пусть. Главное, яблоки привезет, а остальное неважно.

Его приближение я почувствовала сразу. Легкое дуновение свежего ветерка, аромат снега и мороза. И самые ласковые руки на свете.

– Куда ты на этот раз его послала? – спросил муж, прижимаясь грудью к моей спине и нежно кладя прохладные ладони мне на живот.

– К бабушке.

– Зачем?

– За яблоками. Бочковыми, – со вздохом призналась я, нежась в его объятьях. – Очень захотелось. И не мне…

– Знаю. – улыбнулся Райе, щекоча губами чувствительное местечко за ушком. – Это наш сын.

– Или дочь.

– Нет. сын, – поглаживая выступающий живот, довольно произнес демон.

И малыш, будто услышав голос своего отца, толкнулся в ответ, вызвав у того довольную улыбку.

– Напомни мне, почему я позволил тебе оказаться здесь?

– Ты просто не можешь мне отказать, – усмехнувшись, отозвалась я, поворачиваясь в его руках и целуя волевой подбородок.

– И ты этим пользуешься, – проведя пальцами по щеке, ответил Раис. От взгляда необычных глаз внутри привычно задрожало.

– Немного. Сам понимаешь, что я не могу быть вдалеке. Особенно сейчас. Когда мы так близко к сокровищам.

– Они никуда не денутся. А ты беременна. Скоро рожать.

– Через два месяца. – поправила его я.

– Тебе надо лежать, много отдыхать и не волноваться.

– Ты говоришь, как бабушка, – проворчала в ответ и добавила: – И твоя мама. И сестры.

К этой компании присоединилась и Лейла, которую Райе взял на раскопки. Темноглазая южанка была только рада вернуться на родину. Её, в отличие от нас. пески не пугали и не раздражали, и она с утра до вечера носилась туда-сюда, выполняя поручения, следя за порядком и отдавая распоряжения.

Яркая, красивая, немного резкая, но всегда привлекающая внимание. От ухажёров не было отбоя, но Лейла лишь фыркала и заявляла, что в данный момент её интересуют только раскопки.

Я была очень рада, что подруга приняла предложение Раиса. И пусть мы виделись не так часто, как мне хотелось бы. сама мысль о том. что она рядом, доставляла удовольствие. Как в старые добрые времена. Не хватало только Элис.

– Тем более. – заметил демон. – Мы все волнуемся за тебя.

– Не стоит. Ты же знаешь, что всё хорошо.

Беременность проходила удивительно легко и никакого дискомфорта не причиняла.

Разве что грудь, но это было не страшно. Еще странные вкусовые пристрастия, которые сводили с ума пикси, вынужденного их исполнять.

Никаких отеков, болей в пояснице, тошноты или рвоты. С самого первого дня я чувствовала себя прекрасно.

– Но, может, стоит прислушаться?

– Я и прислушиваюсь. К своему сердцу. А оно говорит, что я просто обязана быть здесь. Рядом с тобой. И никак иначе. – отозвалась я, ткнув пальцем ему в грудь. – Я очень уважаю твою маму и сестер, но предпочитаю принимать решения самостоятельно.

С родственниками своего мужа я познакомилась примерно через месяц после знаменательной битвы у часовни Роз.

Конечно, когда Райе сообщил мне об их приезде, я страшно нервничала и переживала. Даже понимая, что они никогда не смогут оспорить выбор пары, продолжала волноваться. Мне не хотелось смирения, критических взглядов и разговоров сквозь зубы, любезных и фальшивых улыбок, за которыми скрывались неприязнь и насмешка.

Но всё прошло просто отлично.

Сначала приехали родители Раиса, затем, спустя пару дней, визит нанесли только его мама с сестрами. А уже через неделю состоялся небольшой приём, в ходе которого меня познакомили с мужьями сестёр и их детьми.

С тех пор мы периодически устраивали такие ужины и часто ездили в гости.

– Раскопки могут продлиться еще месяц. – заметил демон.

– Нет. Осталось немного, я чувствую это. И ты тоже. Так что не мечтай, я никуда не уйду, – решительно заявила в ответ.

Крайтон был прав, когда говорил, что Раис не может мне отказать. И да, я иногда этим пользовалась.

Например, когда уговорила пойти его со мной на Новогодний бал в академию. Или на вручение диплома, который я получила вместе со всеми. Или когда помогла спрятаться Элис.

Элис… лучшая подруга. Непокорная альва. которая смогла противостоять демону.

Удивительный союз, в который никто не верил. Я так рада, что у них с Тиайсом все хорошо после всех испытаний, что выпали на их долю.

– О чём задумалась? – спросил Раис, наблюдая за мной.

– О том, как счастлива. Здесь, рядом с тобой.

Демон чуть улыбнулся, наклоняясь к моим губам, и тут…

– Яблоки! – сообщил пикси, возникая рядом.

Обернувшись, я увидела Крайтона. который с трудом удерживал в руках огромное ведро, доверху набитое бочковыми яблоками.

– Кушайте, – произнёс он. поставив его на землю, и исчез в облаке черного дыма.

– А вот и яблоки. – улыбнулся Райе, поднимая ведро. – Пошли в палатку. Там сможешь нормально перекусить.

– Пошли. – согласилась я. решив не признаваться, что яблок уже не так сильно хочется… в отличие от пирожков с вишней. Румяных, тепленьких, только из духовки.

Качнув головой, я приказала себе успокоиться. На сегодня пожеланий хватит.

Демон поставил ведро рядом с небольшим столиком и помог мне сесть походный стул.

– Спасибо. – улыбнулась я, призывая воду из чаши в углу, которая быстро и легко смыла грязь с рук и растворилась в песке.

– Я получил сообщение от Его Величества. – произнёс Раис, присаживаясь на соседний стул.

– И что ему нужно? – спросила я. выбрав яблоко и с наслаждением впиваясь в него зубами.

Вкусно.

– Спрашивал, будем ли мы присутствовать на вынесении приговора.

– Нет. – решительно заявила я. – Не хочу больше возвращаться к этому.

В ближайшие дни должно было состояться заключительное заседание по делу убийц моих родителей. Коллдей-старший. дядя и еще два десятка мелких сошек и наёмников. И пусть Конрай РэНайрит – идейный вдохновитель и руководитель – погиб, но и остальные наделали немало зла.

Тётя меня так и не простила, как и Джейн, сразу утратившая не только деньги, положение, но и всех своих подруг. Никто больше не ходил за ней хвостом, не смеялся над её шутками. Исчезли и потенциальные женихи.

Семья Альгери перестала быть важной и нужной. Немудрено, что они, продав всё то, что осталось, сбежали куда-то на край мира, решив не дожидаться решения суда.

Стаю повезло больше. Титул, земли и поместья ему оставили. Конечно, кое-что забрали в казну, но не так много. Репрессии не коснулись молодого боевика, его сестёр и братьев. Своим поступком он доказал свою преданность короне.

Получив диплом, Стай отказался от боевой практики и посвятил себя управлению наследством. Мы иногда встречались на королевских приёмах, но больше не разговаривали. Он не хотел, а я не настаивала.

– Вкусно? – спросил Раис, наблюдая за тем, как я с аппетитом уплетала уже третье яблоко.

– Очень. Хочешь?

– Нет. спасибо, – покачал мужчина головой, продолжая за мной наблюдать.

Я потянулась за следующим, когда внезапно почувствовала запах гари и серы.

– Райе!

Стоило мне это произнести, как рядом с мужем по разные стороны появились две гончие.

– Ну я же просила, – вздохнула я.

Привыкнуть к этим монстрам не смогла, как ни старалась. Один взгляд в рубиновые глаза – и тело пронзала дрожь.

– Рабочие нашли вход, – вскакивая, произнёс Райе.

Я поднялась следом. Не так быстро и грациозно, но смогла.

– Ты остаешься здесь.

– Но я хочу с тобой! – возмутилась я.

– Даже не мечтай, Дэнни. Там может быть опасно, – покачал головой демон, шагнул ко мне и быстро поцеловал. – Я скоро вернусь.

И растворился в воздухе вместе со своими эрсовыми псами.

М- Да. когда дело касалось моей безопасности, никакие уговоры не помогали.

Оставалось только сидеть и ждать.

Прошло часа полтора. Сумрак вечера уже начал опускаться на пустыню, даря желанную прохладу. Накинув на плечи легкую шаль, я вышла на улицу и застыла, тревожно вглядываясь в сторону раскопок.

Лишь бы ничего не случилось.

Почему так долго нет вестей? Всё ли там хорошо? И где Лейла? Почему подруга не пришла и не поделилась новостями?

Я уже собралась идти туда пешком, но вернулся Райе.

– Готова? – с улыбкой спросил муж, протягивая мне руку. Мы перенеслись прямо туда.

Песок. Кругом один песок. Пол, высокие стены, и даже над головами была песчаная пыль, мешающая дышать. Прижав платок ко рту, я осторожно осмотрелась. Много народу, Лейла, которая махала мне рукой. На стенах магические фонари, а впереди огромные каменные врата.

– Мы проверили все на безопасность, укрепили своды, пришлось обезвредить пару защитных проклятий, – пояснил Райе. – Остались только ворота.

Я рассеянно кивнула и направилась прямо к ним.

Ох, папа, если бы только это видел.

– Сможешь их открыть?

– Попробую. – прошептала в ответ, касаясь одного символа за другим, что были выбиты на тяжелой двери.

Провела пальцами по необычным выемкам.

– Нужен свет Нияны.

Камни тут же доставили. Сокровища древних богов принадлежали королевской семье и хранились под замком. А суда были направлены под усиленной охраной и под честное слово моего мужа.

Я осторожно и очень аккуратно вложила их в углубления, каждый на своё место.

Последним оказался тот крохотный осколок, который отец оставил в тайнике нашего дерева.

Стоило его вложить, как двери заскрипели, задрожали и пришли в движение. Мы тут же отступили назад, с замиранием сердца наблюдая за этой картиной.

Прошло секунд двадцать, прежде чем всё затихло.

– Проверить, – приказал Райе, взмахнув рукой.

Гончие, материализовавшись в воздухе, тут же бросились вперёд.

Это заняло минуты две. И вот наконец эрсовы твари вернулись.

– Безопасно. – произнёс демон, беря меня под руку.

Мы не спеша двинулись вперёд, оставляя следы на песке. Внутри было темно, душно, пыльно и очень неуютно.

Но все изменилось в одно мгновение, стоило зажечь светильники. Огромное помещение тут же озарилось сотнями тысяч огней.

Золото. Очень много золота, целые кучи. Я никогда столько не видела. Высокие горы, золоченые статуи древних богов, сундуки, украшения, драгоценные камни.

Все покрыто тонким слоем песка, но всё равно сверкает соблазняет.

– Мы его нашли, – произнёс Райе, обнимая и целуя в висок.

– Даже не верится. – прошептала я.

И часть этих сокровищ принадлежала мне. Одна пятая часть, если быть точной, но всё равно это очень и очень много.

– Это для тебя. папа. – отозвалась я, смахнув слёзы из глаз. – всё для тебя… Почувствовав моё состояние, муж прижал меня к себе еще теснее – Всё будет хорошо.

Да. теперь я в этом точно не сомневалась. Жизнь продолжается.

Вот и подошла и концу эта история.


Оглавление

  • Глава первая
  • Глава вторая
  • Глава третья
  • Глава четвёртая
  • Глава пятая
  • Глава шестая
  • Глава седьмая
  • Глава восьмая
  • Глава девятая
  • Глава десятая
  • Глава одиннадцатая
  • Глава двенадцатая
  • Глава тринадцатая
  • Глава четырнадцатая
  • Глава пятнадцатая
  • Глава шестнадцатая
  • Глава семнадцатая
  • Глава восемнадцатая
  • Глава девятнадцатая
  • Глава двадцатая
  • Эпилог