Война (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Оро Призывающий Некромант города Москва — III Война

Глава 1 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Тяжёлые мысли Петра Голицына

Пётр Сергеевич Голицын волновался и потел. Несмотря на лето, стояло раннее утро — не больше половины шестого утра — и, казалось бы, потеть было не с чего, но, во-первых, Голицын был одет в плотные доспехи, а во-вторых… задание.

Носитель княжеской фамилии сам всегда старался держаться в стороне от боевых действий. Врата? Пускай этим занимаются Искатели. Атака монстров на город? Вот сначала пускай какой-нибудь клан вычистит весь район, а уже потом он с гордым видом встанет с микрофоном у трупа (желательно, такого, чтобы не вскочил, оказавшись недобитым) и начнёт свой репортаж.

Он и вчера пытался отнекиваться — я, мол, не военный корреспондент — но начальство хлопнуло Петра Сергеевича по плечу и сказало, что, мол, Петя, это событие всероссийского масштаба, и кому как не тебе, ведущему репортёру канала, его освещать.

— Готовы? — оператор Олеся навела на него камеру.

— Да, — кивнул Пётр, с завистью глядя на Олесю. Ей хорошо, она Пробуждённая. Пускай только Е-ранг и всего три Рейда в послужном списке — в случае чего, сможет отмахаться. Да, бойцы «Святой Руси» и ДМК заверили, что истребили всех монстров в близлежащей части метро! Всего одного пропущенного хватит, чтобы резко выскочить и оторвать Голицину голову, а уже затем самому быть убитым от рук Искателей.

— Пишем на счёт «три», — скомандовала Олеся — и врубила камеру. За три секунды Пётр Сергеевич успел нацепить на себя дежурную фирменную улыбку и, сжимая в руке микрофон с логотипом канала, прошёлся вдоль по платформе станции Тульская.

— Московское метро, — плавно начал он. — А конкретнее — та его часть, что была утеряна 16 лет назад. Печать, наложенная лучшими магами Элиты, надёжно защищает его — как и до сих пор работающие части подземки — от открытия новых Врат, но монстры крепко обосновались тут ещё с тех самых времён.

«Надеюсь, на камеру не видно, как я потею», — понадеялся он.

— Кто-то считает заброшенную часть метро бомбой замедленного действия, а кто-то — отличным полигоном для молодых Искателей, — продолжил Голицын, подходя к краю платформы и останавливаясь. — Так или иначе, оно оставалось проблемой и напоминанием о нашем поражении. До сегодняшнего дня.

Камера развернулась от Голицина к группам Искателей в светлых доспехах, и репортёр спешно вытер пот со лба свободной рукой, надеясь не сильно размазать грим.

— Сегодня — первый день крупнейшего Рейда в истории страны, — торжественно заговорил он после трёхсекундной паузы. — Все три правящих клана объединились, чтобы решить эту проблему раз и навсегда. С вами Пётр Голицын, Первый канал, и мы ведём репортаж из, фактически, горячей точки.

«А мог бы сейчас ещё дома отсыпаться», — пронеслось у него в голове.

— Записано, — отчиталась Олеся. — Думаю, вышло хорошо, но нужно всё равно пересмотреть.

Метро было слишком непредсказуемым местом, чтобы давать информацию сразу в прямой эфир; да и слишком рано было делать это.

— Пересматривай, — кивнул Голицын. — Чёрт, тут можно курить?

Он огляделся по сторонам. Конечно, любая подземка — неподходящее место для курения, что захваченная монстрами, что нет. Но собственные нервы дороже!

Вот только сигареты, разумеется, оказались в кармане брюк, а брюки — где-то под доспехами. Вот же… мысленно стучась головой об стенку, Пётр Сергеевич начал медленно расстёгивать крепление, соединяющее бронежилет с бронештанами. Может, удастся достать сигареты и зажигалку?

— И вы только посмотрите на это! — раздалось сбоку от него. — Это же Пётр Голицын с первого канала. Кажется, он тоже собрался в бой и даже умудрился втиснуться в броню. Но сейчас он, похоже, передумал и пытается вытиснуться обратно!

Голицын вздрогнул и выпрямился. Перед ним стояли двое молодых парней в такой же точно броне, как и у него — один, активно жестикулируя, вещал, а другой снимал происходящее на навороченный смартфон.

— Ребята, — Голицын поморщился, нащупав, наконец, пачку сигарет. Так, теперь осталась зажигалка… — Я очень ценю ваш энтузиазм, но уважайте частную жизнь. Проще говоря — дайте покурить!

Ему очень хотелось послать этих зелёных юнцов на все известные буквы, но репортёр Первого канала не мог позволить себе такого. Эти парни явно транслируют всё происходящее в прямой эфир, а ролик «Пётр Голицын материт и посылает известных блоггеров» наберёт столько лайков, что отмыться будет сложно.

— Кажется, Голицын занят, — блоггер ничуть не обиделся. — Но это понятно: в таком месте все заняты, кто подготовкой к Рейду, кто куревом. Ну, если есть в кармане пачка сигарет…

Голицын не выдержал и отошёл в другое место. Развелось блоггеров! Он щёлкнул зажигалкой и, найдя взглядом своего «куратора» — того из Искателей, с которым вместе он должен был через полчаса углубиться в метро — подошёл к нему.

— Послушайте, — обратился он к нему. Усатый Искатель лет сорока поднял на него чуть раздражённый взгляд — кажется, ему больше хотелось драться, чем служить телохранителем для прессы. — Я всё понимаю, здесь находятся представители разных каналов. Но что тут делают… эти?

Он указал на блоггеров, которые уже снимали следы от пуль на стенах станции — свидетельства событий шестнадцатилетней давности.

— Ну, во-первых, затушите сигарету, — усталым тоном отозвался Искатель, после чего попросту протянул руку и погасил сигарету сам — голыми пальцами. — В метро уже очень давно не работает вентилятор, и вы просто задымите помещение.

Голицын проглотил это молча. А что он, собственно, мог возразить? Военные были тут царями и богами; сказали, что нельзя курить — значит, нельзя.

— А во-вторых, это — известный на всю Россию блоггер, и вам, Пётр Сергеевич, следовало бы знать это лицо…

— Я не смотрю блоги! — отозвался репортёр.

— Не смотрите? — хмыкнул Искатель. — А мой сын смотрит. Ему пятнадцать, и он предпочтёт любому вашему репортажу стрим от Миши «Скавенджера». Нам нужно охватить всю доступную аудиторию, осветить Рейд так, чтобы его увидели все — и люди средних лет, и подростки, и пенсионеры.

Голицын с трудом удержал себя в руках. Он был человеком старой закалки и все вещи вроде влогов и пабликов в соцсетях считал не более, чем подростковым развлечением, но никак не серьёзным видом медиа. К сожалению для него, реальность с его мнением не считалась.

— Ладно, — кивнул он. — Допустим, этот ваш Миша соберёт вокруг себя какую-то аудиторию, но можно хотя бы как-то сказать ему, чтобы он не мешал работать мне?

С тоской поглядев на затушенную сигарету, он огляделся; наверное, на заброшенной станции её можно было кинуть где угодно, а не искать мусорник… но не на глазах же у этого типа!

— А вы знаете, чей он племянник? — Искатель покачал головой. — Мой вам совет, Пётр Сергеевич: пусть ходит и снимает то, что хочет. Занимайтесь своим делом. Кстати, — он поглядел на часы. — Мы выступаем через пятнадцать минут. И наденьте шлем — на всякий случай.

Точно, ещё и шлем! Ну, хоть какая-то защита. Пятнадцать минут, пятнадцать минут… Голицын затравленно огляделся по сторонам. Начало Рейда было растянуто территориально на два десятка станций, поэтому всею приглашённую прессу тоже разместили на разных станциях, но всё же здесь были и ещё его коллеги. Впрочем, почему «ещё»? Блоггеров он коллегами не считал и не собирался, что бы там не говорили!

Он подошёл к парочке с Рем-ТВ; подошёл так, чтобы не попасть в кадр и тихо замер — хотелось послушать, что же будет говорить на камеру симпатичная брюнетка.

— Как все вы знаете, за последние два дня все жители прилегающих районов были эвакуированы, чтобы избежать случайных жертв, — у той запись была в самом разгаре. — Думаю, многие наши зрители если не сами сейчас были вынуждены переехать к родственникам или в спешно построенный лагерь, то по крайней мере имеют знакомых, с которыми это случилось. Элита обещала выделить денежную компенсацию тем, кому приходится ночевать в палатках — правда, её размер ими не уточнялся. Но вот вопрос — к чему такие меры?

Брюнетка сделала эффектную паузу, придавая веса собственным словам.

— Некоторые уже начинают строить свои теории о том, что на самом деле скрывается в подземке и от чего кланы хотят оградить гражданских. В конце концов, монстры были предоставлены сами себе шестнадцать лет, а в том, что у некоторых из них есть разум, сомневаться не приходится. Возможно, этот Рейд — только ответ на развитие у монстров, например, биологического оружия или установок для ментального контроля над людьми?

Она улыбнулась.

— Будем надеяться, скоро мы что-то узнаем. Хотя едва ли мы узнаем всё — «Святая Русь» позволила прессе идти только до определённого рубежа, заявив, что дальше будет попросту опасно. Во всяком случае, я останусь с вами до конца и пройду столько, сколько будет возможно. Скоро увидимся!

— Готово, — отчитался оператор, выключая камеру. — На этот раз вроде вышло.

— Галя, — кивнул Голицын репортёрше с Рен-ТВ. — Вот скажи мне честно. Ты сама веришь в эту хрень?

— Когда как, — та кивнула в ответ. — Не всегда, но иногда такие вещи узнаёшь, что задумываешься — а что мы вообще знаем о мире?

— Нет, я конкретно про то, что внизу у монстров целая цивилизация с биологическим оружием.

— Это вряд ли, — покачала головой Галя. — Мозгов не хватит и времени… но почему-то же власти решили провести эту атаку именно сейчас.

Она развела руками.

— Мы последние два дня только и делали, что выдумывали разные версии поинтереснее, искали в наших архивах теории из Интернета. Например, есть такая версия, что войска ловят конкретного монстра, настолько опасного, что ради него готовы зачистить всё метро.

— Пфф, — фыркнул Голицын. — Если бы такой существовал, мы бы уже узнали об этом. Потому что кто будет прятаться, если можно атаковать?

— Поживём — увидим… — Галя огляделась в поисках своего шлема. — Надеюсь, эта штука не сильно изуродует мой голос.

«Скорее бы всё закончилось», — устало и с неудовольствием подумал Голицын. Но, к сожалению для Петра Сергеевича, всё только начиналось.

Глава 2 — Воплощение I

Олег поражался тому, как стремительно меняется облик города монстров. С момента, как Фаргор получил известие о начале атаки, прошло полтора часа, не больше, а всё уже пришло в движение. Может быть, монстры не так уж и беззащитны?

Как понял Олег, наблюдавший за действиями монстров, они хотели уйти в глухую оборону; заставить людей отступить только потому, что осада давалась бы им долго, тяжело и нудно. Это… могло сработать. Не гарантированно, но могло.

Правда, занимались этим всем трое Фениксов: Шок, Гхро и Кормет. Фаргор куда-то смотался… и Олег подозревал, что того по-прежнему заботит собственная безопасность, а не что-то иное.

Сами жители подземного городка тоже преображались. Из самодельных домов доставалось оружие — самое разнообразное, как и сами монстры — надевалась броня. Кто-то ждал войны с грустью, кто-то со страхом, кто-то с гневом и желанием скорее рвануть в бой, но все были к ней готовы.

«Во всяком случае, нам ничего не грозит?» — на всякий случай уточнил Олег. — «Если я так неуловим… Какие шансы, что меня обнаружат?»

[В пылу боя? Почти нулевые, если честно,] — ответил Владыка. — [Но вот если решат потом — после боя — обыскать территорию, или если проберутся разведчиками, тут всё опаснее.]

«И что они смогут сделать со мной, если обнаружат?»

[Скорее всего, попытаются развоплотить. У них ведь нет никаких оснований подозревать в тебе, призраке чужеродного существа, Олега Бурнова.]

Развоплотить? Ох… Но затем Олега осенило.

«Стоп! Ты не можешь этого допустить, ведь ты спаян с моей душой, как и сказал сам! Если призрак развоплотят, что будет с тобой?»

[Я не исчезну, конечно,] — ответил Влад. — [Но я потеряю якорь в твоём мире, и мне придётся искать вход заново, с нуля. Причём, скорее всего, на этот раз Она уже будет в курсе и постарается мне помешать.]

То есть, развоплощение вполне реально; Влад рассматривает его как полноценную угрозу. Значит, нужно не светиться и постараться выбраться отсюда куда подальше. Может быть, даже ОЧЕНЬ подальше. В конце концов — а кто мешает ему, проходящему сквозь стены и перемещающемся на большой скорости, вообще покинуть Москву? Пускай видят ауру монстра… сначала его нужно будет догнать.

Олег уже собирался сказать об этом Владу… как вдруг что-то вспыхнуло — и он ощутил сильную боль.

Нет, боль не была материальной. Это было что-то такое же призрачное как и он сам. Она пронзила всё его — нет, не тело, которого не было, а скорее всё существо; ощущение перехваченного дыхания усугублялось тем, что дыхания как такового у него тоже не было.

[Ох…] — прозвучал в его сознании голос Влада. — [Что за место… каждый день какой-нибудь новый фактор.]

«Что происходит?»

[Кое-что, к чему я не был готов.]

«Что именно?!» — Олегу хотелось заорать от боли, но от сдерживался.

[Ты становишься материальным. Не ты один, похоже — все призраки из расселины обретают силу, становятся опаснее и боеспособнее.]

Нет-нет-нет… маскировка, которую он только что полагал почти идеальной, внезапно затрещала по швам и начала медленно обращаться в ничто. Да какое там медленно — стремительно! Олег не выдержал и, раскрыв призрачный рот, издал пронзительный жуткий скрежет-вой, который разнёсся над площадью.

Все монстры, замерев на месте, подняли головы.

[Приготовься,] — предупредил Влад. — [Сейчас ты станешь видимым. Советую тебе пытаться изобразить того самого Вильтора, а все пробелы списывать на частичную потерю памяти. Мол, после смерти всё как в тумане…]

Олег не успел ничего ему ответить. Белёсо-полупрозрачное тело действительно проявлялось, как плёночная фотография; длинные конечности свисали вниз, Олег ещё не мог с ними управиться — боль забирала все силы.

— Вильтор! — раздался снизу грохочущий голос каменного великана. — Значит, ты и правда выбрался из расселины! Зачем ты явился, предатель?!

— Я… — проскрежетал Олег. Нужно было сделать так, как советовал Влад: косить под посмертную амнезию. — Я не помню того Вильтора, которым был раньше. Я его отражение. Я…

[Переигрываешь!] — эмоционально прервал его Владыка. — [Не забывай, они знали Вильтора ещё живым, а ты тут изображаешь из себя невесть кого!]

Это было справедливо, и Олег просто заткнулся, продолжая монотонно завывать на низкой ноте и кружить над изумлённой и перепуганной толпой.

— Да какая разница, зачем он явился! — проговорил кто-то из вооружённых монстров. — Главное, как он это сделал и как нам отправить его обратно?!

Ох… Олегу не нравилось всё это. Но ещё больше ему не нравилась сама ситуация.

«А, собственно, действительно — как?» — он пытался понять, что могло привести к такому эффекту. — «Все призраки… почему? Зачем?»

[Та тварь,] — отозвался Влад. — [Марктолус. Это сделал он.]

Ага, ясно!.. Точнее, ничего не ясно, но, хотя бы, есть то, что можно выдать этой толпе, жаждущей то ли ответов, то ли крови.

— Меня поднял Марктолус… — проскрипел «Вильтор», паря на относительно безопасной высоте. — Разбудил от долгого забытья и помог выйти сюда, наружу. Один из тех, кто меня убил!

Это должно было ввести монстров в ещё больший ступор и дать временную отсрочку. По крайней мере, Олег на это надеялся.

— С чего нам верить предателю? — прошипела Кормет; радужная аура вокруг неё снова колебалась, как желе во время землетрясения, и Олег, видевший казнь семейства циклопов, понимал: это не просто эмоции, а прямая угроза. — Я не знала тебя при жизни, но слышала достаточно! Ты лживый подонок, который… Ааа, да чего говорить?!

Радужный хлыст протянулся из ауры сколопендры. Или… это был скорее разлом в пространстве?! Похоже, именно так: клинок разрезал не материю, а саму реальность. Олег успел отскочить в сторону, но недостаточно далеко; следы боли всё ещё пронзали его, и когда радужная трещина прошлась по нему, две призрачные конечности отлетели в сторону — и растворились в воздухе.

«Чёрт!» — подумал он. — «Ты мог бы предупредит, а?!»

[Тебе это не навредит,] — ответил Влад. — [Тело, висящее перед ними, нематериально; оно лишь отражение твоего разума. Прикажи этим ногам снова появиться, и это произойдёт.]

«Ноги? Я думал, это были руки…»

Олег попытался сосредоточиться, представить себе конечности в деталях, чтобы вырастить их на месте исчезнувших.

— Погоди, Кормет! — Гхро шагнул вперёд, сверкая в тусклом свете магических огней красными кристаллами. — Это лишь дух, и нужно разобраться…

— Это дух врага! — прошипела Кормет.

— Враг надвигается сверху!!! — на этот раз Гхро не стал церемониться и загремел так, что заложило уши даже у призрака. — И это — действительно враг, который не остановится ни перед чем, чтобы уничтожить нас и наши дома! Если Вильтор не врёт, и Марктолус действительно поднял его — он сделал это с какой-то целью!

Хороший вопрос; Олега тоже это интересовало.

[Следи за тем, что создаёшь!] — раздался голос Влада. — [Один уровень твоей маскировки уже уничтожен, и не по твоей вине. Не нужно самостоятельно уничтожать второй!]

Упс! Задумавшись, Олег чуть было не отрастил себе две ноги… человеческих. К счастью, белый туман оставался пока ещё недостаточно чётким, чтобы форму можно было опознать.

— Я знаю не больше вашего, — уже тише прошелестел призрак. — Я был разбужен Марктолусом, а зачем он сотворил это со мной — я не имею ни малейшего понятия.

— Кормет, — приказал Гхро. — Не атакуй его, просто заключи в клетку. Ты так можешь?

Видимо, сама постановка вопроса была оскорбительной — какие могут быть сомнения в её выдающихся способностях? Презрительно фыркнув, сколопендра шевельнула лапками, и Олега обволокла целая сетка из радужных разрывов в пространстве.

[Ты можешь пройти через них,] — сообщил Владыка парню. — [И тебе ничего не будет. Но я бы на твоём месте этого не делал — пока. Пускай лучше они думают, что удерживают тебя, чем ищут новый, более действенный способ сделать это.]

— Энаг, Трикан, Хиар, — продолжал приказывать каменный великан. — Живо к пещере Марктолуса! Делайте что хотите, но вытащите его из норы и притащите сюда или ко дворцу Фениксов. Фиран! Найти Шока. Лонар! На тебе Фаргор.

Монстры самых разных внешностей, один за другим, отделялись от общего строя и мчались на выполнение приказов, да и остальные уже глядели уверенней — не так перепугано, как в первую минуту. Кажется, чёткие и спокойные приказы от волевого командира и им самим придали смелости.

«А ведь я сначала принял его за обычного дуболома», — подумал Олег. — «Из всех четырёх он — лучший лидер и самый умный стратег».

[Не стоит мыслить стереотипами,] — подтвердил Владыка. — [Это чаще вредит, чем помогает.]

— Кормет! — Гхро повернулся к сколопендре. — Враг на подходе; призрак — второстепенная задача. Я нужен тут и не могу отлучиться, но тебе придётся переместить клетку с ним до дворца. Туда и обратно!

— Может, лучше тюрьму? — возразила было Кормет, но великан прервал её:

— До тюрьмы втрое дольше. Нам сейчас важна скорость!

— Ладнго, — сколопендра предпочла не спорить. — Эй, ты! — она поглядела на «Вильтора», — Если не хочешь быть разделённым на клочки, тебе придётся двигаться ровно с той же скоростью, что и клетка, не быстрее и не медленнее!

Ладно. Олег не возражал — пока. Чтобы что-то предпринимать, нужно было… разобраться в ситуации, хотя бы немного.

«Что мы имеем?» — уточнил он у Влада. — «Как вообще Марктолус смог это провернуть?»

[Благодаря своей силе,] — пояснил тот. — [Он действительно очень, очень силён. Не моего масштаба, конечно, и даже не Её, но… сравнимо с Искателем SS-ранга очень высокого уровня. Видимо, Ей самой было интересно, как он поступит с такой силой.]

«А он заперся на много лет в норе…» — мысленно хмыкнул Олег. — «Чтобы проявить себя только сейчас… сейчас. Зачем?»

Глава 3 — Воплощение II

«Лететь», подстраиваясь под скорость клетки, пришлось недолго — расстояние было небольшим, а Кормет, кажется, сама спешила вернуться и заняться другими, более полезными и интересными делами, чем конвоирование пленника.

Во «дворце» сейчас было куда более шумно, чем до того. Видимо, после страшной новости о начале войны все принялись суетиться и что-то делать. Оглядевшись по сторонам, Кормер сориентировалась и «внесла» светящуюся клетку в небольшое помещение, где находились два прометеана-солдата.

— Вот! — почти гаркнула она. — Оставляю его на вас. Следить, чтобы ничего не учудил.

И, не давая солдатам опомниться, она развернулась и пулей вылетела из помещения, похожего на караулку или дежурный пост.

[Дай ей уйти подальше,] — заговорил Влад, молчавший всю недолгую дорогу досюда. — [Не спеши.]

«А я и… не спешу!» — Олег уже достаточно привык к неопределённости и существованию в подвешенном состоянии, чтобы не дёргаться и спокойно принимать происходящее.

[Ладно, тогда пока слушай план. Ты теперь не только полуматериален: ты теперь ещё и боеспособен. Кажется, это и было целью Марктолуса: сделать тебя — и остальных призраков — почти неубиваемыми боевыми единицами.]

«То есть, он хочет пустить нас в бой?» — спокойно уточнил Олег.

[Думаю, да. Интересное существо… и, вероятно, мы оба познакомимся с ним поближе. Потом, это будет следующим шагом. Первый шаг — выбраться отсюда и одновременно научиться управлять своими силами.]

«Я всегда могу включить Отвод глаз».

[Это верно, всегда можешь, потому что уже освоил его. Но разве не лучше научиться пользоваться и другими своими преимуществами? Например, оглушающим криком призрака…]

Олег на пару секунд задумался. Наверное, да, чем больше всего будет у него в арсенале — тем безопаснее.

[Итак, шаг первый — выбраться из клетки и собраться вновь.]

«А я могу не собираться? То есть… могу вновь стать невидимым?»

[Увы, пока — не можешь. Либо ты создашь своё тело сам, либо же твоё подсознание сделать это за тебя.]

Оба стражника, задрав головы, с интересом разглядывали призрак. За всё это время они не произнесли ни слова — видимо, были слишком ошарашены этим эффектным появлением (как и всем происходящим). Что ж, так даже удобнее. Олег примерился — и просто-напросто пролетел сквозь «решётку», делясь на несколько кусков.

— Эй! — первый стражник тут же отреагировал, хватаясь за копьё. — Назад, тварь!

«От твари слышу», — мысленно ответил Олег. Он поднялся повыше и принялся мысленно представлять себе тело Вильтора, каким он видел его в шахте — длинное, белёсое, полупрозрачное…

— Он восстанавливается! — второй тоже схватил копьё и попытался ткнуть в висящего под потолком призрака.

[Аккуратнее, копьё зачаровано. Убить не убьёт, но неприятных ощущений доставит,] — предупредил Влад. — [Сейчас просто крикни. Вложи все эмоции, всё, что сумеешь — боль, ненависть, гнев… Оглушение призрачным криком происходит не за счёт звука, а именно из-за негативных эмоций.]

Правда? Ну, этого у Олега было хоть отбавляй. Он давил в себе всё это, старался видеть мир с позитивной стороны и искать во всём плюсы, но… сколько можно-то! С тех пор, как Владыка вселился в него, его жизнь превратилась в не пойми что; он перестал быть самим собой, потерял дом и сестру, стал монстром, ради поимки которого собрали огромный рейд…

Призрак вздохнул, как будто набирая воздуха — а затем издал долгий, пронзительный крик. Это длилось не меньше минуты; прометеанам хватило и малой части — они рухнули секунд через десять, но Олег продолжал кричать. Эмоции действительно захлестнули его, и справиться с ними было невозможно.

[Хватит,] — меланхолично бросил ему Влад. — [Я был рад узнать, что ты на самом деле думаешь обо мне и моих действиях, но в крике больше нет смысла — ты вырубил весь квартал. А теперь живо в сторону пещеры Марктолуса, пока сюда не прибежал весь город — на второй крик сразу после первого тебя не хватит!]

Ладно; чуть успокоившись и взяв себя в руки, Олег действительно рванул прямо сквозь стену. Направление он помнил; безопасности ради он летел не по самому городу, а метрах в десяти над ним. Кстати, тут тоже не было пусто — монстры-птицы, монстры-насекомые, монстры-птеродактили и ещё чёрт знает кто… но Олег был для них слишком быстр.

К счастью, к тому моменту, как он добрался до пещеры, «хвоста» за ним не наблюдалось. Не было внизу и трёх солдат, который Гхро послал к магу-пауку.

[Он внутри,] — скомандовал Владыка. — [Его я могу учуять на очень большом расстоянии, и он изнутри не выходил.]

«А те, кого за ним послали?»

[Его аура заглушает все остальные. Может быть, они там есть, а может, их там нет. В любом случае, спускайся и проверяй.]

Ладно… Олег не стал спорить; он огляделся по сторонам — никого, ни живого, ни мёртвого видно не было — и медленно снизился до уровня входа в пещеру.

Здесь было так же темно и тихо, как в тот раз. Олег не видел никого — ни Марктолуса, ни посланников Гхро. Только каменные стены да обрывки чего-то, что… Бррр, ему не хотелось думать, что это паутина. Пусть будет пыль или мох.

«Ты же понимаешь, что он, скорее всего, уже знает, что я здесь?» — уточнил он у Влада.

[Думаю, он и в тот раз знал, что ты здесь,] — ответил тот.

«Что?!»

[Я же говорю — он действительно силён. Думаю, даже Она не давала ему такой силы — просто он сумел развить её из того, что получил после ритуала, увеличив в разы.]

В голосе Влада звучал неподдельный интерес к такой выдающейся личности и её талантам, а самому Олегу… попросту было страшновато. Мало того, что Марктолус выглядел так, что хотелось забиться под кровать, так он ещё и силой обладал непомерной.

— А вот и ты, — раздалось из дальнего конца пещеры. — Я ждал тебя.

Марктолус спокойно приближался, перебирая всей сотней лап. Олега снова мысленно передёрнуло — он уже почти забыл, как жутко и мерзко по человеческим меркам выглядел этот тип, а сейчас вспомнил снова.

— Как ты мог догадаться, это я сделал тебя более боеспособным, — продолжил Марктолус. — Тебя и твоих собратьев, которых сам же в своё время сделал призраками, навечно запертыми в расселине. Как видишь, вечность продлилась не так уж долго…

— Зато… — Олег медленно подбирал слова, — ты лишил меня моей невидимости. Моей неуловимости. Зачем ты сделал это, Марктолус?

Вместо ответа паук расхохотался. Олег слегка опешил, наблюдая, как сотрясается циклопическое тело.

— Как я и думал, — Марктолус разве что слёзы от смеха не вытирал. — Ты не Вильтор. Ты кто-то, принявший его облик. Я заподозрил это, ещё когда увидел тебя в первый раз — ты не нападал, не обвинял, даже не пытался сделать это — просто летел за Фаргором. Вильтор был полон ярости, он считал недостойным прятаться, а ты… ты не он.

Значит, Влад был прав.

— Да, я не он! — в сердцах бросил Олег. Скрывать что-то было глупо. — Но я не просто так добровольно стал из живого — призраком. Я тут прячусь, между прочим! И ты… вы… меня можно вернуть обратно в невидимое состояние?

— Невидимое для кого? — всё ещё продолжал хмыкать паук. — Для меня ты был так же видим, как и все остальные. И дай-ка угадаю — ты не местный.

— Как вы…

— Люди много лет терпели нас тут, а сейчас пошли в атаку, — разложил по полочкам Марктолус. — Итак, ты — некто, явившийся с поверхности, забравшийся в самую глубь и — вещь, недоступная даже для меня! — ставший из живого призраком.

— Я…

— Ну, точнее, доступная, но только один раз и только в один конец. Но ты, я полагаю, говоришь не об этом? — множество красных светящихся глаз Марктолуса мигали, причём в совершенно случайном порядке.

— Не об этом, — кивнул Олег.

— Если ты пошёл на такое, значит, твой враг стоит таких усилий, — продолжил паук. — Спуститься с поверхности сюда и в буквальном смысле превратиться в призрака. Такое можно сделать, лишь прячась от кого-то по-настоящему могущественного! Я прав?

[Отвечай на его вопросы правдиво. Пока,] — проинструктировал Влад. — [Если где-то понадобится соврать, я скажу тебе.]

— Правы, — согласился вновь Олег.

— А если твой враг так могущественен — с чего ты взял, что он не раскусит твою маскировку в два счёта? Ты вовсе не был невидим, чужак. Незаметен в тени — да, вполне, но тень можно осветить или просто привыкнуть к ней, подойдя ближе.

Олегу действительно нечего было на это возразить. Возможно, Владыке было — но тот не спешил делиться.

[Не упоминай обо мне,] — заметил он. — [Ни словом, ни намёком. Это пока наш главый козырь против Марктолуса — он проницателен, но обо мне он не подозревает. Изображай простачка, получившего большие силы, но не более того.]

— Итак, — паук делал шаг за шагом вперёд, подтягивая своё огромное тело всё ближе и ближе; это гипнотизировало и завораживало, так что Олег даже не пятился. — Ты кто-то, достаточно могущественный, чтобы совершить всё это; кто-то, достаточно опасный, чтобы люди развернули целую военную компанию ради его поимки. Но вместе с тем ты неопытен и наивен, и полагаешься на ненадёжные вещи.

— Я…

— Я не сказал, что ты глуп, — усмехнулся Марктолус. — Я сказал, что ты неопытен. Я ведь и сам был таким когда-то. Опыт — это вещь, которая приходит только со временем. Значит, ты молод. А ещё ты новичок здесь, значит, до этого обитал на поверхности. Итак, дай угадаю — тебя призвали из Врат?

Олег помотал головой.

— Н-нет, я…

Он попытался сглотнуть, но сделать это с нематериальным телом было сложно.

— Я человек.

Глаза Марктолуса — вся сотня — разом засияли втрое ярче.

— А вот это ты зря сказал, — медленно выдохнул гигантский паук.

Глава 4 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Вглубь метро

Первые четыре километра действительно ничего не было. Агенты Департамента два дня не вылезали из метро и вычистили всё, что только заметили, а те, кто сумел от них укрыться, сейчас залезли в свои норы как можно глубже и не высовывались.

Первой шла Алина, держа в одной руке меч (свой, собственный, а не японский: так было привычнее), а во второй — сверх-яркий фонарь. Затем шли Малик и Юля — последняя смотрела в планшет и уточняла маршрут, проложенный спецами ДМК — а Антон с Кириллом завершали процессию.

Если бы агенты были обычными людьми — ну, или низкоранговыми Искателями — они бы сказали, что в метро сейчас царит тишина. Но трое Искателей SS-ранга и двое Рукотворных А-ранга сейчас напрягли все свои чувства, а потому отлично слышали, как по другим тоннелям — и по этому, на каком-то расстоянии от них — идут солдаты «Святой Руси».

— С кем они там дерутся? — в какой-то момент удивился Малик. — Вроде же, в начале всех вырезали.

— Ты не слышал? — хмыкнул Антон. — Оставили пару сотен, в конкретных коридорах. Потом пустят туда прессу — уже пустили, наверное — и будут картинно уничтожать монстряк на камеру. Пиар — дело богоугодное!

— Тише, — Алина обвела фонарём стены. — Впереди что-то есть. Приготовиться!

Собственно, готовиться было особо не к чему — с самого начала Рейда вся группа была во всеоружии. Но одно дело — держать в руках оружие, а другое — быть готовым к бою.

Кирилл оглянулся по сторонам.

— Здесь безопасно, — сообщил он. — Стойте… я мигом.

И после этого он действительно «мигом» растворился в воздухе. Остальная группа остановилась, и Алина заглянула в планшет-навигатор.

— Если верить этой карте, мы сейчас в полукилометре от входа в их город, — протянула она. — Неужели всё это существует так близко от нас?

— Это только вход во вход, — пояснил Малик, который несколько часов штудировал имеющиеся в распоряжении ДМК карты и описания. — Оттуда до настоящего города ещё — как до Китая пешком. И преимущественно вниз.

— Ох, чёрт… — вздохнул Антон. — Ну и жара же там будет… ненавижу жару.

— Тебе что, — поморщилась Юля. — Нам с Маликом будет потяжелее.

— Не преуменьшай моих страданий! — искренне возмутился Антон. — Я вообще сейчас мог бы сидеть дома и делать что-нибудь приятное…

— Пить, что ли?

— А хотя бы!

Спор прервался появлением Кирилла, который возник так же резко, как до того исчез.

— Так, — поморщился он. — Я думал снять охрану сам, но… в одиночку не потяну. Точнее, не факт, что потяну, лучше не рисковать.

— Кто там? — Алина поглядела на него.

— Хрень с клешнями, — ёмко охарактеризовал Кирилл.

— Моя школа, — кивнул Антон.

— Нет, серьёзно, хрень с клешнями и она не представилась. Сама по себе слабая, но их там — весь потолок.

— Потолок? — Малик поднял бровь.

— Сидит на потолке, потому что, и старательно мимикрирует под камни. Думаю, вы б её не заметили, но всё-таки они не умеют не дышать и сидеть абсолютно неподвижно.

— Хватит понтоваться своей мега-чувствительностью, Сорвиголова, — махнул рукой Антон. — Покажи сторону и пошли.

— Всё верно, — кивнула Алина. — Лучше не трогать даже заведомо слабого противника, чем провалить всё и сдохнуть из-за какой-то мелочи. Знаете, сколько мощных Искателей погибло от слабых противников ил-за случайностей?

— Знаем, потому что ты постоянно о чём-то таком трындишь, — Антон достал что-то вроде бластера. Он единственный из пяти вооружился японским оружием, но всё равно выбрал огнестрел.

— Сюда, — скомандовал Кирилл, разворачиваясь. — И будьте готовы атаковать вверх по моей команде.

Группа БИС шла быстро и напряжённо. Все чувствовали, что это только начало самой эпической операции в их жизни; все знали, что будет непросто, и все морально к этому готовились.

— Как только увидите упавшую клешнехрень — стреляйте вверх изо всего, что есть, — скомандовал Кирилл — и вновь исчез. Искатели задрали головы наверх, но ничего не увидели… ровно три секунды, после чего с потолка на землю действительно шлёпнулось существо, похожее на обросшего камнями хэдкраба, уже мёртвое, с раной от короткого меча прямо по центру тела.

Как и скомандовал Кирилл, это послужило всей группе сигналом. Четыре выстрела сразу — от двух зачарованных мечей, от короткого посоха-жезла и от бластера — устремились вверх; Искатели стреляли вслепую, но тварями действительно был усеян весь потолок, а потому выстрелы, так или иначе, попадали в цель.

Кирилл продолжал своё — невидимое — продвижение вперёд; его удары были смертоносны, и те твари, что падали с потолка, сражённые его мечом, уже не шевелились. Остальные… как повезёт; некоторые из них ещё дёргались и верещали, но группа быстро добивала их.

Впрочем, твари и сами уже поняли, что так их быстро прикончат, и пошли в ответную атаку. Монстры один за другим прыгали вниз с потолка — почти бесконечным потоком. Каждый по отдельности действительно был любому из группы на один-два удара, но количество явно было не в пользу людей.

— Чёрт… — Антон стрелял быстро, почти не целясь, уверенный в том, что хоть в кого-нибудь он да попадёт. — Нужно было гранатой их.

— Под землёй?! — поразился Малик. — Ну, тут бы нас и похоронили! Ты вообще думаешь головой?

— Думаю-думаю! — ответил Антон, продолжая палить. — Если умники японцы смогли изобрести бластер, стреляющий без звука и без отдачи, то что мешало им зах*рачить такую же гранату? Лучевую, лазерную, да хоть электрическую — поймали Пикачу, посадили внутрь и готово! Наверняка он у них там попался в каких-нибудь Вратах!

Если Антон просто стрелял, то Алина выполняла куда более сложные трюки. Магические приёмы Воинов требовали большой силы, скорости и концентрации. Это было что-то вроде символов, которые нужно было прочертить зачарованным оружием — и притом сделать это быстро. Алина ничего не выкрикивала вслух — она просто поливала хэдкрабов струями огня, вылетающими из её оружия. Удар вниз — и тонкая полоска лавы бежит по земле, чтобы метров через двадцать взорваться ярким светящимся гейзером…

Каждый краб был размером с пол-человека, а самые большие и вовсе доходили ей до плеч. При этом их тут были уже даже не сотни, а тысячи! Тем не менее, Алина умудрялась следить за верхом и всегда понимать, в какой именно точке находится невидимый и перемещающийся со скоростью звука Кирилл.

Тот и правда цеплялся за потолок, как заправский Человек-Паук, и наносил колющие удары один за другим. Хэдкрабы бежали как по полу, так и по потолку, практически бесконечным ковром, но Кирилл успевал развернуться, перегруппироваться и, выбрав наиболее уязвимое место, нанести удар — единственный и точный.

Удары Малика и Юли не отличались такой смертоносной филигранностью, как у Кирилла, или такой разрушительной мощью, как у Алины; они просто наносили удар за ударом — также почти не целясь и также почти каждый раз кого-то поражая.

— Рррасплодились, б*я… — Антон стрелял и стрелял. — Нужно было второй такой взять — сейчас стрелял бы с двух рук…

— Ты что, взял столько один бластер?! — удивилась Юля.

— А что такого? Вон, у Алины тоже только один меч! — разговор вёлся прямо на ходу, под стук тысяч крабьих конечностей и громкий визг умирающих существ.

— Это артефактное оружие, а у тебя типовой огнестрел!

— Ну, он же тоже зачарованный? — резонно возразил Антон. — Значит, артефактный.

— Снижают свой напор, — раздалось у всех Искателей в наушниках. — Не знаю, сколько тут их ещё, но, кажется, они начинают понимать, что тупо сдохнуть, задержав нас на полчаса — не то, о чём они мечтали.

Кирилл доложил это, не выходя из инвиза.

— Верно, — подтвердила Алина. — Кажется, новые не идут. Осталось не больше сотни, поднажмём…

На самом деле, пронеслось у неё в голове, они не обязательно отступили. Возможно, просто перегруппировались и хотят нанести удар со спины или из-за угла.

— Сюда! Сюда! — вдруг громко раздалось за их спинами. — Эй, тут БИС застрял на проходе! Маги первой линии, огонь! Посторонись!!

Искатели едва успели «посторониться», как набежавшая сзади группа бойцов моментально выстроилась перед проходом — и сразу три мага дали мощный залп из своих посохов. Как будто для дополнительной иронии, по сигналу «огонь» они ударили ледяными заклинаниями, вмораживая оставшихся крабов в лёд.

— Легко! — когда залп прекратился, в тоннеле шевелились разве что отдельные конечности, торчащие из-под сверкающего белого покрытия. — И чего вы тут возились.

– ***! — раздалось из прохода, и из-под снега высунулась рука. Кирилл с силой глотнул воздуха — и выдал почти полуминутную тираду, в которой «дебилы косорукие, б**дь» было самой цензурной частью.

— О Господи! — Алина закатила глаза. — Вы могли сначала хотя бы поинтересоваться, нету ли в коридоре кого-то из наших? Какого дьявола вы творите?

— Эффективно и быстро устраняем врага, — отмахнулся командир отряда. — Мы же сказали «посторонись».

— Куда я, по-вашему, должен был… — Кирилл попытался подняться на ноги, но пол тоннеля превратился в сплошной каток, и он с новой порцией отборного мата грохнулся обратно. На второй раз он был уже осторожнее и вышел из тоннеля. Антон, не глядя, щёлкнул пальцами — и с лица Кирилла пропали несколько морщин, означавших обычно, что их носитель испытывает сильную боль.

— Слушайте! — Алина поглядела на командира. — У вас свои методы — у нас свои. Мы медленнее, может, тем более, что нас всего пятеро, но мы действуем точнее.

— Со своими методами валите другой дорогой, — нахмурился тот. — Мы не будем ждать, пока вы добьёте тварей по одиночке.

— Именно это мы и хотели предложить, приятель. — Антон подошёл к командиру группы и доверительно положил ему руку на плечо. — Валите-ка вы своей дорогой. Шли мимо — и шли, не видите, что ли, что этот проход занят. Тут их сотни, согласно карте, поищите себе другой.

Клешни, торчащие из-подо льда, продолжали щёлкать; кажется, крабы и не думали дохнуть, а некоторые уже даже начинали вылезать… именно в этот момент Алина и поняла, что идея попасть в город монстров раньше основного войска так и останется неосуществимой мечтой.

Глава 5 — Угроза уже здесь

Красные глаза Марктолуса гасли по одному, медленно, как будто гигантский стоногий паук выдыхал.

«Мне отойти подальше?» — поинтересовался Олег у Влада.

[Нет смысла,] — откликнулся тот. — [Если он захочет тебя уничтожить — расстояние никак не помешает ему сделать это.]

Очень обнадёживающе… Олег уже начал прикидывать, как далеко ему нужно оказаться от Марктолуса, когда тот снова заговорил:

— Никогда… Слышишь, никогда больше не произноси этого слова в свой адрес. Во всяком случае, если рядом есть ходя бы один из нас, Общности. Не знаю, чему вас там, наверху, учат, но сообщаю: всякого из нас, к какому бы роду и виду он не относился, из какого бы мира не пришёл, охватывает дикая ярость, если рядом оказывается человек. Самые умные и дисциплинированые могут, по крайней мере, сдержаться, чтобы атаковать его слаженно и хитро. Те, кто поглупее — просто нападают толпой, забыв про инстинкт самосохранения. Но практически никто не может устоять перед этой яростью настолько, чтобы загасить её.

Он долго, тяжело выдохнул.

— Кроме меня, разумеется. Я в достаточной мере владею своими эмоциями. Но даже для меня это было нелегко!

— Простите, я не думал… — Олег помотал головой. — Мне казалось, что если у меня не человеческое тело…

— Важно не тело, — рявкнул паук. — Многие из местных никогда в жизни не видели человека и почти не представляют себе, что это такое! Важно осознание того, что это человек.

— А как же… — вырвалось у Олега, но, сообразив, что бесконечная череда вопросов не очень уместна, он заткнулся.

— Как же? — паук моргал глазами. — Нет уж, человек, договаривай. Что «как же?»

— Я видел эльфа, который ходит наверх торговать с людьми. И Фаргор, который имеет «своего человека» в Департаменте…

— Оба их рода достаточно высокороразумны, — пояснил Макртолус. — Они могут общаться с людьми и как-то с ними взаимодействовать — какое-то время, не слишком долгое — при одном условии. Они должны быть уверены, что их действия вредят людям. Например, эльф, о котором ты говоришь, скупает у людей вещи и несёт их сюда, делая нашу колонию сильнее. Сильная колония Общности — вред людям? Вред. Вот такая логика позволяет некоторым — наиболее крепким разумом единицам — общаться с вашим родом.

Он помотал головой.

— Нет, не с вашим. Мне нужно выкинуть из головы, что ты человек, перестать ассоциировать тебя с проклятым родом. Скажи ещё что-нибудь о себе, вызови новую ассоциацию.

— Ну, строго говоря… — Олег почесал призрачной конечностью в призрачном же затылке, — я уже не человек, а только был им. Неделю назад я Пробудился… в классе Монстр, и…

— Вы и так все монстры, — хмыкнул Марктолус. — Достаточно.

— Мы?! — Олег не собирался этого говорить; оно вырвалось само.

— Да, я знаю, что вы считаете монстрами нас. По меркам вашего мира — так оно и есть, но, знаете, мы не просили, чтобы вы затаскивали нас сюда своим Искателям на убой.

— Затаскивали? — ещё больше поразился Олег. — Вы что, думаете, что это люди создают Врата?

[Ни. Слова. Обо. Мне,] — напомнил Владыка.

«И не собирался».

Марктолус пару секунд молча глядел на него, а затем выдохнул:

— Ладно. Не сейчас. Придёт время, и ты мне всё расскажешь. А сейчас войска людей на подходе.

Он сделал ещё пару шагов в сторону Олега и спросил:

— Готов сражаться против своих?

— Они не свои мне! — быстро ответил Олег. — Не слишком хочу, но при необходимости буду, только…

— Знаю, ты хочешь сказать, что они уничтожат тебя за два удара, — кивнул Марктолус. — Так бы и было — ну, с учётом призрачности, может, за три-четыре. Но ты мне нужен, и благодари судьбу за это. После боя ты ответишь на все мои вопросы… а я, может быть, отвечу на твои.

Олег хотел что-то ответить, но в этот момент позади него раздались шаги, и в пещеру торопливо вбежали те три воина-прометеана, которых послал Гхро.

— Господин Марктолус! — запыхавшись, выпалил один из них. — Ты…

— Да вот же он! — расширил глаза второй. — Призрак предателя уже тут!

Олег медленно повернулся к ним, отступившим на пару шагов.

— Вы что-то долго… — покачал он головой. — Я думал, вы доберётесь куда раньше…

Эту фразу он произнёс медленно, со всеми теми призрачными нотками, на которые только был способен.

— Да, — кивнул Марктолус, отвечая на ещё не заданный, но очевидный вопрос. — Это я поднял призрака из расселины. Его и всех прочих. Или вы считаете, что лучше умереть от рук людей, но не иметь с ними дела?

— Ты знаешь о людях? — удивился третий. — Но весть получена лишь час назад…

— Я знаю всё, что происходит в Нижней, — спокойно и немного угрожающе заявил паук. — Знаю всё, что тут случается, в каждом уголке пещеры, в каждом её закоулке. У меня много глаз, и они видят не только то, что находится прямо перед ними.

Он махнул здоровенной паучьей лапой толщиной с фонарный столб.

— Пошли… «Вильтор». Нам нужно для начала выполнить то, зачем я вызволил тебя и остальных из призрачной ловушки.

Олег заметил ту саркастическую интонацию, с которой было сказано это «Вильтор», а вот стражники — вряд ли. Поминутно на него оглядываясь, они пошли к выходу из пещеры; Марктолус быстро и тяжело пошёл следом, а Олег тихо летел за ним.

«Он собирается дать мне какую-то защиту в бою, или типа того?» — уточнил он. — «Если хочет, чтобы я дрался, но выжил…»

[Я понятия не имею, что он хочет,] — смешно, но сарказм в тоне Влада почти совпадал по тону с сарказмом Марктолуса. — [У меня много талантов, но будущее я не предсказываю.]

К тому моменту, как все пятеро выбрались из пещеры, на улицах города монстров уже царила полная паника. Жители его бегали, ползали, прыгали и летали — со страшной скоростью и во всех направлениях. Кто-то был облачён в доспехи и нёс оружие, а кто-то старался найти убежище поскрытней.

Марктолус не следовал за стражниками: он шёл сам туда, куда считал нужным. При свете титанический паук был ещё более жутким на вид, но… то ли Олег уже привык к нему, то ли что, но почему-то эта внешность больше не вызывала ни страха, ни омерзения. Может, потому, что он уже узнал Марктолуса как умного и проницательного собеседника с практически человеческой психологией?

— Господин Марктолус, — попытался развернуть паука в другую сторону один из прометеанских воинов. — У нас был приказ привести вас ко дворцу или на площадь…

— Я иду сам туда, куда считаю нужным, — не оборачиваясь, откликнулся тот. Все сто конечностей врезались в камень, дробя его и поднимая кучу пыли с каменной крошкой. Да уж, понятно, почему он столько лет не выходил наружу: он бы тут всё разрушил!

— Но наш приказ…

— Запихни его себе куда подальше, мой мальчик! — оптимистично посоветовал Марктолус. — Вы трое можете идти с нами или свалить к дьяволу, ну а я иду туда, где прямо сейчас уже идёт первая битва. А то, пока я буду ждать во дворце, люди снесут полгорода.

Олег летел за ним достаточно быстро, но всё равно не нагонял: шёл паук действительно гигантскими шагами. Для своих размеров он оказался совсем не неповоротливым, а очень даже проворным.

«Мне принимать участие в этой битве?» — на всякий случай спросил он у Влада. Атаковать людей не хотелось, но… он и сам понимал, что пути назад не было.

[Ха. Всё ещё не выбрал сторону?] — с насмешкой ответил тот. — [Ты слишком сильно заигрался в благородство. Я знал множество миров, где это было бы разумно и похвально… но не этот. Не мир, который перекроила Она.]

«При чём тут Она? Разве ты не собирался делать с этим миром то же самое?»

[Я? О, нет, у меня другие планы. Не скажу, что светлые и радужные, но, во всяком случае, я действую в угоду мультивселенскому равновесию, а не собственной жажде власти.]

Владыка сухо хмыкнул. Нет, и правда — все его повадки, интонации, манера говорить, всё это напоминало те же качества у Марктолуса. Кажется, будь они равны друг другу по силе, они бы подружились… или передрались бы, став конкурентами.

[Ты всё пытаешься поступать правильно. Ищешь свою сторону, чтобы придерживаться её. Ты не был готов перестать отождествлять себя с людьми, а теперь ты увидел с иной стороны монстров и понял, что и они не злодеи.]

«Да, всё так…» — пробормотал Олег. Было и так ясно, к чему клонит Влад.

[Но ты должен выбрать свою сторону, и только её. Свои и мою. И поступать правильно для самого себя — не более того. Люди сейчас — твои враги, которые не задумаются ни на миг перед тем, как убить тебя, а единственной причиной не делать этого будет желание схватить и изучить, разобрав по частям,] — продолжал Влад. — [Я говорю не о твоём облике монстра. Я говорю о тебе самом. Ты готов поступать так, как велит разум, а не что-то другое?]

В принципе… он был прав. За что ему было жалеть тех, кто пришёл по его душу? Да и вообще — разве кто-то из этих замечательных «товарищей по видовому признаку» помог ему с сестрой, когда они в этом нуждались? Даже не им лично — просто улучшив условия жизни в стране, создав хотя бы более-менее сносное пособие для семьи погибшего Искателя!

«Я готов», — согласился он. — «Но до тех пор, пока это нужно — для моей защиты или защиты моих союзников».

[Ну, этого вполне достаточно,] — согласился Влад. — [А сейчас приготовься — через минуту или две вы нырнёте в битву.]

И действительно, Олег уже слышал её жаркие звуки.

Глава 6 — Ярость

Марктолус не обманул — всего через минуту они завернули за угол высокого каменного здания, чтобы увидеть ожесточённую схватку.

— Не паниковать! — рявкнул Марктолус, видя растерянность на лицах металлических воинов. — Помните: первыми всегда нападают не самые сильные, а самые быстрые! Мы не зря забрались в такую глубь — сильным, но медленным, до нас ещё идти и идти!

Помня о том, как долго он сам спускался по скальной спиралевидной дороге (а ведь он был в облике быстрой Гончей), Олег был склонен с ним согласиться. К тому же… да, этот отряд Искателей действительно был не в выгодном положении.

— Семёнов! — крикнул один из них, держа в руках странный яркий гибрид секиры и ружья. — Слева ещё группа… О Господи, погляди на эту ё**ную паучью тварь!!

— Ты ведь можешь их понять? — наклонившись с самой голове призрака, тихо вопросил Марктолус. Очень тихо — так, чтобы не слышали остальные.

— Да, но… — прошелестел ещё тише в ответ Олег. — Думаю…

— Что? Они тоже тебя поймут, даже когда ты обращаешься ко мне?

— Именно, — кивнул Олег.

— Понял. Значит, говори поменьше, потише и только самое главное. Сейчас вот, например, что они орут?

— Ээээ… — если бы Олег был в своём родном теле, он бы сейчас покраснел. — Сейчас они обзывают вас нецензурными словами и говорят, что их вырвет от, ээээ, вашего внешнего вида.

— Ха! — в полный голос расхохотался Марктолус. — Я сам бы делал то же самое, если бы это в мой мир вторгся кто-то вроде людей, а мне приходилось бы его защищать. В атаку!

Надо отдать стражникам должное — они уже справились с первым оцепенением, и сейчас тут же бросились в бой, присоединившись к остальным. Кроме них, с отрядом сражались кто-то вроде шершней, плюс несколько зелёных медведеподобных тварей. Шершни жалили, медведи рвали и кромсали, Искатели стреляли и рубили…

— Чего стоишь? — обратился Марктолус к Олегу. — Присоединяйся к ним. Докажи, что ты полезен мне — и всей Общности — не только как источник информации. Потому что информация закончится, и зачем ты тогда будешь нужен?

— Как? — Олег продолжал говорить тихо.

— Что значит «как»?! — Марктолус даже возмутился такому вопросу. — Атакуй их! Докажи в бою, что ты действительно на нашей стороне, а не просто навесил мне лапши на уши!

Олег критически оглядел паука — никаких ушей у того, разумеется, не наблюдалось, видимо, снова «Голос монстра» перевёл попонятнее — и пояснил:

— Нет, не в том смысле. Как мне атаковать? Я никогда не делал этого… в виде призрака.

— А, вот в чём проблема… — хмыкнул Марктолус. — Ну, здесь несложно. Призрак — это просто комок эмоций. Душа, обросшая этими эмоциями настолько, что не может покинуть наш мир. Этими эмоциями и атакуй. Я слышал твой крик, который ты издал у Фениксов, но этого мало. Напитай эмоциями собственное тело — и пролети сквозь них; тогда и увидишь, что будет.

Тело? Или то, что сейчас было у Олега вместо него. С эмоциями тоже несложно. Он вспомнил Русю и то, что ей пришлось пережить из-за них; вспомнил, как они допрашивали его самого…

Финальной каплей стали Гвины. Вот когда он вспомнил их — то белое до того тело призрака буквально засветилось алым от ярости. Что теперь? Нанести этим алым светом удар по врагу? В том, что перед ним именно враги, Олег уже не сомневался.

— Не растрать всё заранее! — крикнул ему вслед Марктолус. — Если потратишь слишком много эмоций — второй раз будет сложнее войти в это состояние, ну а через десяток раз вообще не сможешь удержаться на материальном плане.

Олег слышал это уже где-то вдалеке, позади, отстранённо от всего происходящего. Он преодолел за пару секунд триста метров до боя — и влетел в него, как снаряд.

Полупрозрачное, горящее красной яростью тело проходило как через людей, так и через монстров — Олег не слишком следил, где летит. Он наносил удары сжатыми кулаками, но это было не слишком важно — главное, прикоснуться.

Нельзя сказать, чтобы он произвёл эффект взорвавшейся атомной бомбы, но… Это было достаточно мощно. Кажется, срабатывала его способность «Первый удар», потому что каждое первое прикосновение к врагу было действительно эффективнее прочих. Люди хватались за горло и падали на колени, роняя оружие; шершни с жужжанием разлетались в стороны, уступая Олегу дорогу, и даже медведеподобные существа подумали-подумали, и переместились чуть вбок, пока он не добрался и до них.

Судя по отсутствию табличек, он никого не убил. Но его атаки очень сильно помогали другим, и это тоже было результатом.

Пролетая сквозь людей, Олег видел их лица — даже если те были в шлемах. Искажённые болью, красные и истекающие потом… ну, да, здесь ведь подземелье, а под землёй очень жарко. Он и не задумывался над этим раньше — сначала в теле жаростойкого существа, затем без тела вовсе… а тут должно было быть не меньше сорока градусов, а то и выше.

Высокоранговые Искатели, разумеется, могли переносить экстремальные температуры. Но вряд ли это можно было назвать приятным времяпровождением!

Впрочем, долго разглядывать солдат Олегу было некогда. Он продолжал летать; следующие удары были слабее, но и они отвлекали людей, давая монстрам атаковать эффективнее.

«Думать о Гвинах. Думать о Гвинах!»

Да, это был хороший стимул.

— Красная тварь! — раздалось за спиной. — Она действует как раздражитель, не даёт драться в полную силу! Кто может её сбить! Валя, ты?

— Минуту, — пробасил незнакомый Валя — а затем в Олега полетели сразу три выстрела. Он нырнул вниз — машинально, на инстинктах, ещё до того, как подумал, что выстрелы всё равно не причинят ему вреда…

…а затем четвёртый выстрел подсёк его именно там, снизу — и вот тут Олег понял, что ошибался. Его тело пронзило что-то вроде электрического разряда — вполне ощутимого и болезненного — и он начал падать вниз.

И именно в этот момент из земли вылезло тёмное нечто и подхватило его. Или поглотило?.. Он провалился в полную тьму; та обволокла его со всех сторон, не давая нематериальному телу даже шевельнуться.

«Это ты?» — в голосе Олега звучала лёгкая паника.

[Не-а,] — раздался в призрачной голове ответ Влада. — [Это Марктолус. Вообще-то я не очень доволен происходящим — я не для того тебя делал максимально незаметным существом, чтобы ты сражался на передовой этой войны. Но ради союза с Марктолусом можно и немного подраться.]

«Союз? Он ценный союзник даже для тебя?» — удивился Олег.

[Для тебя. Для меня он — очень интересное существо; нечто среднее между тварью и сущностью, тот, кто взобрался очень высоко. Конечно, я и раньше видел магов его уровня, и даже выше… но все они восходили в подходящих условиях, с кучей учебников и артефактов, окружённые всем, что только нужно.]

«А Марктолус достиг всего, сидя у себя в пещере», — закончил Олег. — «Ладно, так что мне делать?»

[Драться!.. Ежедневный квест — продержаться без драк — ты завалил ещё два-три часа назад, когда Шок осветил тебя своей вспышной. Так что жди следующего, но это уже после боя, а пока соберись и продолжай атаковать!]

Ответ Влада пришёлся как никогда кстати — именно в этот момент чёрная тьма расступилась, и Олег снова вылетел на поле боя. Кажется, погружение в вязкую черноту продлилось не больше двух секунд — просто почему-то растянулось в его сознании.

Маг. Значит, тот, кто стрелял в него этими молниями — самый опасный тут для него. Воины и Убийцы едва ли смогут навредить нематериальному, а вот Маги…

Тот уже и сам понял, что удар не прикончил «красную тварь», и целился снова. Не давая ему выстрелить, Олег издал громкий, истошный крик — как тогда, во дворце Фениксов. Сознание никто из людей не потерял, но прицелы были сбиты, а рукопашники пропустили по удару. Правда, шершни и прометеаны тоже подверглись эффекту; только медведям на его крик было всё равно.

И Марктолусу, разумеется.

Олег разогнался — и пролетел сквозь мага, стараясь держаться так, чтобы задеть его руки. Может быть, тот выронит оружие?.. Валя вскрикнул и попытался отбиться небольшим разрядом, пущенным прямо из пальцев, но на этот раз Олег вовремя отскочил в сторону.

В него тут же принялись палить и другие, но осторожно — он всё-таки находился в гуще Искателей, и никому не хотелось попасть в своего. Тем более, что лазеры Воинов не причиняли ему ровно никакого вреда, а вот, пролетев через него, попасть в того, кто находился сзади — могли, и ещё как.

Так продолжалось ещё две-три минуты; всё это время Марктолус стоял в стороне и молча наблюдал. Почему он не дрался со всеми? Хотел поглядеть на Олега в бою? Оценить потенциал людей?

Но, видимо, именно когда Олег задался этим вопросом, Марктолус решил, что пора и ему вступить в битву. Одна за другой, из земли высовывались чёрные паучьи конечности — такие же, как та, что подхватила Олега. Какие-то из них поглощали монстров — и, по всей видимости, слегка исцеляли их. Другие били прямо по врагу.

С этого момента исход битвы был предрешён. Марктолус был прав с самого начала — быстрый отряд оказался не таким уж и сильным, и когда маг вступил в бой, ряды дрогнули. Часть бойцов не пережила первой атаки паука, а остальных — раненых, оглушённых и быстро добивали монстры.

— Чёрт! — один из выживших яростно отбивался. — Оба хилера мертвы, если сейчас не прибудет помощь, нам п**дец!

— Нам уже п**дец, — мрачно отозвался второй. — Как насчёт хотя бы забрать с собой побольше…

Фразу он не договорил — меч одного из металлических солдат пропорол ему горло. Превозмогая боль, он бросил оружие и полез куда-то в подсумок. Олег проследил за его рукой…

— Марктолус! — заорал он, уже не сдерживая голоса. — Тут граната, они хотят подорвать здесь всё!

На лицах у выживших солдат отразилось изумление. Кажется, они были готовы увидеть здесь всё — только не говорящего монстра.

— Чёрт. А это не может быть тот самый Олег Бурнов? — пробормотал кто-то… а затем — вспышка.

Глава 7 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Командная работа I

Идти по ледяному коридору было тем ещё испытанием, поэтому после пары попыток Алина поступила просто: вдарила по замороженной корке огнём. Плюс состоял в том, что гладкий до того лёд стал пористым и нескользким, давая пройти. Минус… ну, щёлкавшие до того своими клешнями крабы начали вырываться наружу.

— Чёрт, — поморщился Антон, наводя бластер. — Ненавижу крабовые палочки, когда они заморожены. А когда разморожены, ненавижу ещё больше.

— Жмём! — скомандовала Алина. — Их тут осталось немного!

После недолгих препирательств команда, которая «помогла» им, создав ледяной коридор, действительно ушла дальше, предоставив дочищать проход самостоятельно. Что же — Алина большего и не хотела.

Кирилл снова ринулся вперёд. На этот раз он не входил в режим невидимости, но скорость всё равно была запредельной. Одним своим коротким мечом он умудрялся наносить больше урона, чем Антон, Малик и Юля одновременно. Алина лишь немного отставала от него — и то только потому, что периодически вместо атаки обновляла защитное заклинание, наложенное на всех. Лучший хилер мира — это, конечно, хорошо, но не получать травм — лучше, чем лечить их.

На этот раз перед группой БИС действительно были лишь остатки охраны, и уже через пять минут путь был свободен.

— Смотрите по сторонам хорошо, — велела Алина, шагая вперёд. — Если какая-нибудь тварюга осталась в живых и сидит сейчас на потолке, чтобы спрыгнуть вам за шиворот…

— То я её прикончу, — кивнул Кирилл. — Раньше, чем она долетит до чьей-нибудь макушки.

Он замедлился и занял своё место в хвосте группы. Пятёрка была построена так, чтобы действовать наиболее эффективно: впереди, отвлекая любую угрозу на себя и нанося поистине колоссальный урон, шла Алина — Воин с уклоном в защиту себя и ближайшего окружения. За ней шли Рукотворные, но всё равно мощные Воин Малик и Маг Юля. Антон, как самый ценный и при этом наиболее бесполезный в бою член группы, шёл в середине, а Кирилл прикрывал его со спины.

Конечно, каждый из этих пятерых был бы небеззащитен и в одиночку. Но зачем, если можно было действовать наверняка?

— Твари кругом, но не двигаются, — сообщил Кирилл, задрав голову. — Думаю, что они хорошо замаскировались. Наверное, сейчас гадают, говорю ли я что-то вроде «ох, какая беда, я не могу их разглядеть» — или что-то другое.

— Можно попытаться услышать, о чём они говорят, — Алина ухватила фонарик зубами и полезла в подсумок за «диктофоном»-переводчиком.

— Да ни о чём они не говорят, — пожал плечами Антон. — Сидят, небось, и стучат своими крабьими зубами. Мы только что не меньше пяти сотен положили.

И правда, в некоторых местах коридора было сложно пройти из-за твёрдых, чуть хрустящих под ногами, промороженных крабьих тушек.

— Это только начало, — произнесла Алина, не выпуская фонарик из зубов, отчего слова прозвучали как «эо фольхо афяло». — Тьфу!.. Так, вообще-то по утверждённому плану мы должны были затаиться и идти следом за какой-нибудь наиболее быстрой и боеспособной группой. Но… сами понимаете, глупо искать улики после слона, станцевавшего в посудной лавке, поэтому предлагаю…

— Берегись!! — Кирилл прыгнул на три шага вперёд и одним ударом пронзил падающего сверху краба; лезвию не хватало длины, чтобы пробить тварь насквозь, но из спины той выскочило что-то вроде синей молнии и полетело по цепи ко второму крабу, третьему, четвёртому…

Цепная реакция поразила семь тварей за один удар и ранила восьмую, но, кажется, крабики на этот раз решили брать не тупым мясом, а стратегией; они действительно спрыгнули на Искателей все разом — командой в чуть меньше сотни особей.

Приказывать группе БИС не надо было — за годы работы это было не самое неожиданное нападение на их счету, и немалая часть тварей действительно не успевала даже достигнуть пола. Отдельные твари наносили бойцам раны, но те зарастали за считанные секунды; Антон даже не прекращал стрелять из бластера.

Пока в какой-то момент один из крабов — сильно заросший и одноглазый — не вспорол ему горло мощным ударом клешни. Антон закашлялся, выпучил глаза и схватился рукой за горло (вторая продолжала сжимать бластер). Из разреза хлынула горячая кровь; Целитель упал на одно колено…

И тут же встал.

— Что, у*бище, думал, вот так сейчас будет? — буднично прокомментировал Антон, разряжая бластер прямо в лоб твари. — Х*й тебе, а не Антон Денисов!

Остальная группа продолжала сражаться с таким видом, будто ничего не произошло; собственно, ничего и не произошло. За все три-четыре секунды, что длился спектакль, они даже не повернулись к одноглазому монстру, зная, как очумеет от ярости Антон, если не дать зрителю досмотреть представление.

Крабы такого коварства от человека явно не ожидали, и после случившегося рванули назад, сообразив, что победить не получится. Примерно половину из рванувших догнали остаточные удары Кирилла и Алины, а остальные скользнули в какие-то щели.

— Антон… — простонала Юля. — Ты ведь мог бы сделать, чтобы шея срослась сразу после удара! Обязательно было ждать, а?

— А что такого? — Антон провернул в руке бластер и подул на ствол.

— Теперь ты идёшь весь заляпанный кровью! — Юля покачала головой. — А тут жарко, и дальше будет только жарче. Совершенно мерзкий запах!

— Из тех запахов, что встретят нас внизу, этот — далеко не самый мерзкий, — заметил Кирилл.

— К тому же, Рейд без аромата крови — не Рейд, — хихикнул Антон. — Оп, вижу какой-то проход! Здесь что, подрывнички поработали?

Кажется, да; к проходу, к которому вышла группа БИС, вели сразу три коридора, и, похоже, они были тут не первыми. Огромный проход в скале был наполовину завален грудой камней.

— Это было живым существом, между прочим, — вдруг заметила Юля.

— Кто? — не поняли Малик и Алина.

— Вот эта хрень, — вероятно, — Кирилл постучал мечом по осколкам камней. — Скала была живой, думаю, да. Видите дырки? Это выемки под глаза, но не под белковые, а энергетические. Думаю, если покопаться внутри этой твари, можно найти интересные материалы.

— Пускай валяются, — отмахнулась Алина. — У нас найдётся, кому за ними прийти.

Она шагнула чуть дальше.

— Там внизу какая-то пропасть, и, судя по всему.

Упс. Слово «глубокая» застряло у Алины в горле, когда она увидела путь, ведущий вниз, и мелкие, еле различимые строения на дне пропасти.

— Серьёзно?!! — на лице Антона отразилась вся палитра эмоций, которую только можно было представить: злость, печаль, нетерпение, негодование и непосредственное детские любопытство. — Они скрывали от нас вот это?! Теперь я понимаю, что значит выражение «власти скрывают», но, чёрт, мы же сами власти!

— Мы их инструменты, — Кирилл крутанул в руке короткий меч. — Чертовски хорошие инструменты, но даже самой лучшей в мире стамеске не нужно знать, что делает с её помощью хозяин.

— На стамеску не согласен! — быстро выпалил Антон. — Минимум цикрулярная пила!

— Ты? — удивился Малик. — Пила? Я бы понял, если бы так сказал Воин или Убийца, но хилер…

— Я медицинская пила, — пояснил Антон. — Знаешь. делать трепанации, рёбра пилить.

— Глядите, — Алина указала вперёд. — А вот и те, кто уничтожил нашу скалу, работавшую живой дверкой.

Впереди действительно кипело сражение. Это был не тот отряд, который заморозил коридор, но… кто их будет считать? Одинаковые воины в одинаковых доспехах.

Отряд в пятнадцать человек… упс, уже тринадцать — двое валялись, то ли мёртвые, то ли тяжело раненые — сражался с таким же количеством ангелоподобных существ в облегающих тела кольчугах; те атаковали издалека, стреляя какими-то молниями и поднимая сильный ветер своими крыльями.

— Эх, таких бы девок нам в отряд… — мечтательно произнёс Антон. — Крылья только придадут экзотики…

— Что делаем? — уточнила Юля. — Подходим ближе, или…

— Глядите, там ещё одна тварь, — указал Кирилл. — Кусок скалы отличается по цвету. Кажется, это какой-то полиморф, и если не предупредить «Святых», их может ждать неприятный сюрприз.

— Антон? — Алина поглядела на целителя. — Насколько люди твои девки из отряда?

— Пусто, — поморщился тот. — Как и всегда.

Антон был поистине виртуозным мастером плоти, способным делать с ней очень многое — но его силы распространялись только на людей. К счастью для монстров — потому что иначе он мог бы просто пройтись по подземке и уничтожить их всех одной лишь силой мысли, даже не прикасаясь к ним. Магия плоти была невероятно грозным оружием… но нет. За всю карьеру Антон сталкивался с монстрами, достаточно человекообразными, чтобы его силы действовали на них, только дважды.

— Значит, подбираемся тихо и осторожно, — кивнула Алина. — Сзади вроде чисто; крабы если и остались, хотят жить и больше не полезут. Ну, в войске «Святых» найдётся, кому их добить. Кирилл!..

Тот молча кивнул и исчез из вида.

— Эти летающие твари заняли выгодную позицию! — возмутился Малик. — К ним не подобраться, а они всех отстреливают с воздуха.

Кажется, именно поэтому отряд — сам по себе вполне сильный — сейчас нёс потери; вот третьего бойца ранили, и он со стоном осел на землю.

— Нужно подойти поближе, подлатаю их, — кивнул Антон. — Но с крылатыми девками нужно что-то думать… Ухтыжбл*дь!!!

Это полиморф, о котором говорил Кирилл, неожиданно вздулся, превращаясь из куска скалы в огромных размеров пузырь, внутри которого бегали молнии. Кажется, у молний был фирменный синий цвет…

Отряд «Святых» зашумел и, пока Воины прикрывали остальных от атак ангелов, Маги и Убийцы попытались также нанести удар по пузырю. Ангелы, увидев, что их союзнику сейчас достанется, вдвое усилили напор — и одна из них подобралась ближе, чем было нужно.

Выстрел — и под истошные крики горя своих сестёр ангелица начала падать в пропасть, роняя перья.

— Может, и мы так? — предложил Антон. — Прыгаем все вниз, и дело с концом, а там я всех починю. Зато сколько времени сэкономим!

Алина, конечно, не собиралась пользоваться этим советом — но, если честно, ей очень хотелось это сделать. Дорога вниз предстояла длинная и долгая.

Глава 8 — К расселине

Время будто замедлилось в десять раз… А, оно и правда замедлилось. Олег обернулся и увидел, что все сто глаз Марктолуса сияют, как прожекторы — признак волнения? Чёрные щупальца тянулись к гранате со всех сторон, но та уже начала разрываться. Замедленное время позволило пауку получить форум, схватить её, пока процесс не дошёл до конца, и…

…время вернулось в свою колею. Взрыв всё же раздался — но небольшой; выживших Искателей и тех монстров, что находились рядом с ними, отбросило назад с переломанными костями, и даже Олега отнесло на пять метров взрывной волной, но массовые разрушения были предотвращены.

— Добить их! — скомандовал Марктолус. — И лучше бы вам приготовиться — следующие уже на подходе.

Никто из выживших монстров не осмелился перечить ему — тому, кто если не решил исход боя, то уж, по крайней мере, резко его переломил.

Олег медленно приходил в себя; видимо, граната тоже была зачарованной — что-то новое! Он не слышал, чтобы в ходу было подобное оружие, по крайней мере, в России. Где-нибудь в Японии или в Германии, может, в Израиле — да, но откуда тому оружию взяться здесь?

Он собирался добить хотя бы одного из Искателей — не ради участия в общем деле, а чтобы заработать опыт — но все они уже были мертвы. Хм… если так вдуматься, трупов тех же шершней здесь валялось куда больше, чем людей. Они дрались с двумя десятками Искателей; если бы не три медвежьи твари и не Марктолус…

А Марктолус как раз подходил к Олегу.

— Итак, — негромко заговорил он. — В бою ты вполне полезен, но не в одиночку.

— Так я вроде и не в одиночку дрался, — удивился Олег. — Одних насекомых было штук сто, не меньше.

— Я имею в виду — нужно больше таких, как ты! — возразил тот. — Призраков. Разумеется, я воплотил и их — но они не могут выйти за печать. Если бы не это нападение, я сделал бы всё как нужно… Но сейчас придётся разорваться на две части. Или я буду заниматься призраками, или помогать отражать атаки.

Олег хотел было задать вопрос, но в этот момент позади послышались шаги, беготня и тяжкое дыхание.

— Вот вы где! — раздался громоподобный голос Гхро; одышкой он не страдал, поэтому, пока остальные пытались перевести дух, он невозмутимо подтопал к Олегу и Марктолусу. — Как призрак предателя сказал правду? Это твоих рук дело, Марктолус?

— Именно, моих, — согласился паук. — Я узнал о надвигающейся опасности и решил поучаствовать в защите города, Гхро. Как видишь, — он махнул одной лапой, — первую атаку мы уже отразили, более или менее успешно.

— Трупов Общности тут больше, чем трупов людей, — с чистой ненавистью в голосе произнесла Кормет, подползшая следом. — Ты называешь это успешной?

— Их будет ещё больше, — ответил Марктолус. — Это неизбежно. Важно одно — выживем мы или нет. В этом бою я проверял две вещи: способен ли подобный, полуматериальный призрак быть эффективным защитником, и могу ли я его контролировать. Ответы на оба вопроса — да, поэтому я считаю бой успешным для нас.

— Он полностью под твоим контролем? — Кормет покосилась на Олега. — Просто марионетка без сознания, или он всё понимает и видит, но не может не подчиниться твоим приказам?

— Что-то среднее, — нашёлся Марктолус. — Это уже не тот, кто был раньше, а его жалкая тень. А теперь, если вы мне позволите…

Он двинулся вперёд, но Кормет преградила ему путь, развернув свою радужную ауру, как огромное покрывало.

— Не уж! — прошипела она. — Вначале ты ответишь на все вопросы! Ты и раньше не вызывал у меня доверия, а теперь…

— Девочка, — очень тихо и очень проникновенно заявил Марктолус. — Следующий отряд людей уже близко. Этот был первым, и им не повезло, но следующему может повезти — особенно если мы будем не защищать город, а заниматься чем попало и грызться друг с другом. Ты этого хочешь?

Кормет было нечего ответить на это, и она промолчала — однако, и ауру свою сворачивать не спешила.

— Кормет, — приказал Гхро тоном, не допускающим возражений. — Пропусти его. Он прав. Мне тоже не нравится эта история с призраками, но сейчас не время и не место.

Сколопендра тихо зашипела от бессильной ярости и убрала завесу.

— Будьте настороже, — напутствовал Фениксов паук, проходя вперёд. — Люди подойдут самое больше секунд через десять, и на этот раз отряд будет куда больше. Думаю, эти сами виноваты, что полезли вперёд, не дождавшись подмоги.

— Иди, — бросила Кормет. — Я отпускаю тебя только потому, что прямо сейчас эти ублюдки убивают нашу Общность, живущую на стенах Нижней. Потом мы ещё встретимся и поговорим.

— О, это с удовольствием, — хмыкнул Марктолус. — Если оба будем живы, конечно же. Вильтор, за мной!

Олегу потребовалось три секунды, чтобы вспомнить, что Вильтор — это он, и полететь следом.

— Все разговоры потом, — паук быстро шёл по улицам; прохожие разбегались во все стороны, завидев его тушу. — Сейчас нужно как можно быстрее попасть в расселину.

[Вероятно, сейчас — или чуть позже — он спросит тебя, как ты смог преодолеть его печать,] — неожиданно заговорил в голове у Олега Владыка. — [Скажи, что не знаешь, просто попытался — и смог.]

«Думаешь, он мне поверит?»

[Он же не усомнился в том, что ты человек, вселившийся в тело призрака. Хотя многие маги сказали бы, что это невозможно.]

«Он ничего не знает о людях», — сообразил Олег. — «При всём его могуществе, при опыте и уме — люди для него всего лишь загадочные и жестокие чудовища с поверхности, на которой он не бывал много лет, если вообще бывал».

[Верно,] — удовлетворённо подтвердил Владыка. — [Это твоё преимущество перед ним — пользуйся им с умом. Не вздумай лгать ему о том, в чём он разбирается — раскусит в две секунды, и станет ставить под сомнение и все другие твои слова. Но если понадобится солгать о чём-то, чего он не знает — о чём-то с поверхности — смело делай это.]

Олег не стал отвечать; всё и так было понятно. Доверял ли он пауку? Едва ли. Он практически не знал это могущественное существо, понятия не имел о том, какие цели оно преследует, не мог и предположить, какие конкретно виды у Марктолуса на него самого.

Но ему нужно было с кем-то держаться. Люди уже стали ему врагами и отметались просто по факту; монстры? Типам вроде Фаргора или Кормет Олег хотел бы довериться ещё меньше. Хгро и Шок, кажется, были неглупыми существами, но облик мёртвого предателя уже настроил их против него.

В любом случае, для любого из монстров он был чужаком. Все они могли бы принять его в мирное время — но сейчас, когда решался вопрос существования их колонии и их лично жизни, они с охотой пожертвовали бы им, если это позволило бы спасти кого-то другого.

Все… кроме Марктолуса. Маг не переживал о собственной жизни, то ли уверенный, что сможет выжить, то ли решив, что будет так, как суждено. Не слишком-то он заботился и о городе — по крайней мере, не ставил его на первое место. А вот что его действительно интересовало, так это информация.

В частности — та, которой он не мог разжиться, сидя здесь, внизу. Информация о людях, о поверхности; о том, почему и как он — много лет тому назад — был перемещён сюда, в этот мир, обречён на жизнь, к которой не готовился и о которой не мечтал.

Олег мог бы дать ему ответы на многие вопросы; слишком многие, чтобы жертвовать им только лишь для защиты города. Нет, Марктолусу он нужен живым, поэтому Олег чувствовал, что держаться лучше рядом с этим жутким и могущественным пауком. А потом… время покажет.

— Кстати, — заговорил Марктолус. — О расселине. Ты ведь как-то преодолел печать! И ещё до того, как я влил в тебя силу.

Олег едва не поперхнулся — спасло лишь отсутствие тела. Да уж, психолог из Влада был отменный! Даже если речь шла о гигантских пауках.

— Как ты это сделал? — закончил Марктолус.

— Я… — замялся Олег, стараясь говорить тише. — Сам не знаю. Наверное, я просто сильнее, чем призраки. Моя сила ведь осталась со мной при переходе.

— М-да, — кивнул Марктолус скорее сам себе, чем ему. — Видимо, так и есть… У настоящего Вильтора кишка была тонка преодолеть мою магию — что у живого, что у мёртвого. Кстати, что ты с ним сделал?

— Что я с ним сделал?

— Ты вошёл в его призрачное тело, но куда-то же должно было деться его сознание! — пояснил паук.

— А, это… — Олег пожал плечами. — Оно вошло в тело, в котором я встретил его; тело Адской Гончей. Кажется, он собирался отомстить за годы заточения и кого-то растерзать.

— Если он воплотил свою мечту, то, думаю, он уже мёртв, — заметил Марктолус. — И на этот раз полноценно, безо всяких эмоциональных отпечатков. Нужно потом будет узнать, что необычное случалось сегодня, связанное с Адскими Гончими.

Он повернул голову, ничуть не замедляя шага.

— Ты крайне интересен мне, парень. Не как многогранная и глубокая личность, но как существо с огромными возможностями — и, по всей видимости, освоившее только маленькую их часть. Я с тобой ещё поговорю — долго и обстоятельно, будь уверен… но вначале разберёмся с другим призраками и расселиной.

— В других призраках ведь не сидят те, кто заинтересован в вашей победе, — заметил Олег. — Что, если они не захотят защищать город? Они озлоблены заточением и ненавидят вас…

— На этот счёт не беспокойся, — хмыкнул паук. — Остальные призраки действительно будут послушны мне, как марионетки. Наверное, я мог бы и тебя подчинить себе единой мыслью, но…

Он сделал паузу.

— Ты мне ещё нужен в своём сознании. Пока.

Глава 9 — Сорванные планы

Возле расселины и сейчас не было ни души — монстры не рисковали сюда даже приближаться. Тем не менее, Марктолус на подходе к шахте нахмурился:

— Кто-то недавно проходил здесь.

— Живой? — удивился Олег. — Сюда или отсюда? Может, это Вильтор в теле…

— Вот совсем недавно, — пояснил Марктолус. — Буквально меньше часа назад. Две пары следов, и…

Он шумно выдохнул:

— Ну, конечно! Мне следовало догадаться.

— Это… Фаргор? — сообразил Олег. — Его ключ к побегу находится здесь, и он решил рискнуть, понадеялся, что призраки не причинят ему вреда. А второй…

— Вероятно, взял кого-то на пару, — ответил Марктолус.

— Гарли, — предложил Олег. — Это может быть тот самый Гарли? Он собирался… Ээээ…

— Оживить его? — Марктолус повернулся к нему. — А вот это неприятно. Чёрт, это может всё подпортить. Пошли!

Он ускорился ещё больше, карабкаясь вниз, и через пару минут вход в шахту исчез далеко за их спинами. Ни Олегу, ни Марктолусу свет был не нужен, а температура, недалёкая от кипения — не страшна, поэтому они продолжали путь спокойно. Но Олег вдруг резко осознал, что это — уголок, наиболее защищённый от людей.

— Призраки должны были встретить меня здесь, — пробормотал Марктолус. — Здесь! У границы печати. Они наверняка почуяли изменения, но теперь…

Дойдя до развилки, он махнул сразу шестью лапами:

— Туда!

— Что здесь произошло? — тихо спросил Олег. — Тогда, во время ритуала.

— Мы трое только попали в ваш мир и были крайне недовольны своим положением в нём, — не очень охотно, но всё же ответил Марктолус. — Я, Гарли, Фаргор. Все мы трое у себя на родине были… никем, поэтому перемещение восприняли как второй шанс. Гарли и Фаргор стали пробиваться в местную власть, я — изучать открывшуюся мне магию.

Он заглянул за угол. Там тоже не было ни единого призрака, да и каких-либо призрачных звуков отсюда слышно не было. Это… напрягало, и даже Олегу передалась нервность паука.

— Вильтор был военачальником в своём мире, — продолжил Марктолус. — Он попытался строить всех, говорил, что военизированное общество — залог выживания. Возможно, он даже был прав и, если бы всё пошло по его сценарию, мы бы сейчас были не так беззащитны.

Он сплюнул.

— План придумал Гарли. Мы заманили Вильтора и его последователей сюда, сказав, что нашли тайный выход в мир людей. Затем второй шаг — около сотни наших товарищей напали на Вильтора. И третьим шагом в дело вступал я, не давая уйти оттуда никому — ни живым, ни мёртвым.

— А почему тогда его помнят как предателя?

— О, Фаргор многое рассказал о «настоящих» событиях, придя к власти, — даже на паучьем лице было видно, как поморщился Марктолус. — Я бы не удержал их всех там, но с каждым убитым моя сила росла. Всего-то и нужно было, что вначале превратить пещеру в гигантский алтарь…

Он покачал головой.

— Так каждый получил своё. Фаргор возжелал власти, я — силы, Гарли — бессмертия, а призраки получили вечное заточение здесь. Как тех, кто нам мешал, так и тех, кто нам помогал.

Он хмыкнул.

— Дай угадаю, о чём ты думаешь. О том, что опасно быть союзником того, кто обрёк своих собственных соратников на такие? Ну, в отличие от остальных двух моих подельников, я никогда не оправдывался и никогда не открещивался от совершённого. Да, я сотворил зло, потому что это было мне на пользу. Если понадобится — я совершу его ещё раз, и никакие угрызения совести меня не остановят. Но, по крайней мере, я не буду улыбаться и изображать себя невинной мушкой.

— Кем?!! — неожиданно поразился Олег.

— Невинной мушкой, — слегка удивлённо повторил Марктолус. — Ну или какое животное у вас тут, в этом мире, считают невинным?

— Овца… Короче, я понял, — кивнул Олег. — Я и не собирался…

— Не оправдывайся, — хмыкнул Марктолус. — Собирался, сознательно или подсознательно. Я рассказал тебе о предательстве, совершённом мной когда-то, и ты должен был, раньше или позже, задуматься — а не предам ли я и тебя?

Он продолжал быстро двигаться вперёд.

— Можешь гадать над этим вопросом, сколько душе угодно, но не оправдывайся. Не перед кем и никогда — нет привычки омерзительней и ниже, чем оправдания.

Остановившись, он прислушался.

— А вот и звуки. Кажется, расселина ещё не совсем опустела…

— А она могла опустеть?

— Сейчас узнаем. За мной.

Ох… Влад в голове сменился на Марктолуса рядом. Нет, они и правда были похожи. Очень похожи! Впрочем, пока их цели совпадали, и Олег летел за пауком.

— Аааа… — раздалось из-за поворота. — Не надо, не…

— Голос Фаргора, — отметил Олег. — И звучит он так, будто умирает.

— Вовсе не исключено, — кивнул Марктолус. — Разъярённые — и наполненные силой — призраки могли сделать с ним ещё не то.

Они завернули за поворот — чтобы увидеть распростёртое на полу тело ящера. Нарядные одежды были разорваны в клочья, чешуйчатое тело покрыто окровавленными ранами. Фаргор поднял на них глаза — и заорал, совсем не так, как орут умирающие:

— Вильтор!! Это Вильтор, Марктолус, он у тебя за спиной! Небесные боги, я же говорил!!

— Я знаю, — подтвердил Марктолус. — А теперь встань и ответь — за каким дьяволом ты сюда попёрся и кто ещё был с тобой? Где он сейчас? Где призраки? Что произошло?

— Я и Гарли… — Фаргор практически рыдал, а попыток встать даже не делал. — Я принёс сюда урну, вокруг столько душ… Я думал, что он проведёт меня к порталу.

— Он ожил, бросил тебя и сбежал, так? — Марктолус поднял валяющееся тело двумя лапами и прижал его к стене. — Что ты успел ему рассказать?

— Всё о портале… — слабо прохрипел Фаргор.

— Хватит прикидываться, идиот! Ты только что орал так, что на поверхности слышно было! — паук встряхнул его. — Тебя ранили, но не с твоей скользкой рептилоидной регенерацией жаловаться на это!

— Хорошо-хорошо! — закивал Фаргор. — Только отпусти! Я рассказал ему о портале, а он сказал, что его призраки не тронут… он сам тронет их. И ушёл, а они тут же накинулись на меня… пока я держал в руках его прах, они не приближались…

Он схватился за голову.

— Я идиот… зачем было делать что-то ещё, нужно было идти в портал прямо с урной праха…

Марктолус убрал лапы (в том месте скалы, где они находились, остались две выемки), и Фаргор грохнулся обратно за землю.

— Ты идиот, — подтвердил паук. — И не только поэтому. Эти призраки были неиллюзорным шансом Общности на спасение. А сейчас чёртов упырь поглотит их всех и слиняет. Сколько он уже поглотил, чтобы обеспечить себе долголетие?

— Я… не… — Фаргор медленно отползал назад. Да, гневные духи его потрепали, но умирать он не собирался — это точно. Может, хотел разжалобить Марктолуса настолько, чтобы тот исцелил его своим заклинанием.

— Вам следовало назваться не Фениксами, а Трупоедами, — бросил Марктолус. — Я видел тут фениксов. Они возрождаются из пепла, а не из праха и чужих душ!

— Брось! — в голосе ящера прорезалось раздражение. — Нет никаких «вас», есть мы трое. Мы сделали это и мы повязаны раз и навсегда…

— Ошибаешься, — Марктолус развернулся. — То, что я сделал когда-то давно — это то, что я сделал когда-то давно, и я от своего прошлого не отказываюсь. Но сейчас у нас нет ничего общего. А теперь нужно догнать твоего дружка, пока он не испортил мне всё. Вильтор!

Олег полетел за ним; Марктолус сорвался с места очень быстро, оставив Фаргора лежать в луже собственной крови и тихо отползать. Кажется, ящер вполне бы мог уйти… но боялся. Чего? Что позади ещё остались призраки, которые добьют его окончательно?

— Так ли нужны городу призраки? — спросил Олег у паука. — Они вон… даже одного Фаргора убить не смогли.

— Во-первых, Фаргор всё же не абы кто, — ответил Марктолус. — Он не боец и если есть способ избежать драки — всегда её избежит. Но именно поэтому он долгие годы делал себя всё более и более живучим.

— Ясно, — кивнул Олег. — Не хочет умирать.

— А кто хочет? — Марктолус развёл двумя лапами. — А во-вторых, Гарли не дал им много времени.

Основную суть Олег уже понял — Гарли оказался кем-то вроде упыря, воскрешающегося и повышающего свои силы за счёт растущих душ.

— Куда ведёт портал? — Марктолус не остановился, чтобы задать этот вопрос. — Ты знаешь, куда он ведёт?

— К какому-то Искателю, — пожал плечами Олег. — На поверхность.

— Это я и так знал. Есть что-то, чего я не знаю?

— Думаю, этот Искатель — высочайшего Ранга, — добавил Олег. — SS или даже SSS, иначе… ну, те, кто поскромнее, не смогут завести себе личный зоопарк из… прости.

— Всё правильно, это зоопарк и ничто иное, — кивнул Марктолус. — Значит, есть шансы, чтобы Гарли не вырвется наружу… Знаешь, даже вашему миру я не пожелаю попасть под власть типа вроде Гарли. Мало что в жизни меня пугало, но он — одна из тех вещей.

— Так-так-так, — прошелестело рядом. — Вещей, Марктолус? Ты назвал меня вещью?

— Это метафора, Гарли! — рявкнул Паук, тормозя. — Может быть, покажешься?

— А затем мне это делать? — мягко спросил голос. В нём чувствовались яд и сарказм. — Чтобы ты тут же напал на меня? Видишь ли, я слышал всё. Ваш разговор о том, что по ту сторону. Разговор с Фаргором, несчастным и измученным…

— Чёрт, — Марктолус оглядывался по сторонам. — Сколько духов ты поглотил для того, чтобы получить такую силу?

— …твой краткий пересказ событий прошлых лет… — не обращая внимания на слова паука, продолжал Гарли. — Кстати, дружище, не пояснишь — зачем тебе понадобилось рассказывать Вильтору о нём самом? Или, может, перед нами совсем не Вильтор, и по ту сторону портала будут очень заинтересованы узнать о нём? Я планирую сотрудничать с людьми… какое-то время.

А вот это проблема, отчётливо понял Олег. Самое время было бы появиться Владыке и что-нибудь сделать.

Глава 10 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Командная работа II

Огромный зелёный пузырь натекал на Искателей спокойно, даже меланхолично. Он не отращивал себе конечности, не бил — просто тёк, и всё. Его вязкая субстанция сковывала движения, не давала дышать, медленно разъедала кожу и даже заговорённый металл…

— Чуваки… — скучающе протянул Антон. — Я сейчас устану вас подновлять.

В него градом летели стрелы ангелов-валькирий, но большая их часть попросту не проходила через выставленные магические щиты, а остальные оставляли только дырки на лёгкой броне.

— Это какие-то монстры-извращенцы! — обернулся Антон на группу БИС. — Сейчас эта желешка растворит им доспехи и одежду, а с телами не справится. Внутри него тупо окажется полдесятка голых мужиков. И знаете, что? Я как-то видел такой хентай! Вам не понравится то, что начнётся дальше!

Ему самому, по счастью, такая участь не грозила: лёгкая броня затягивалась на глазах, не хуже дырок в том самом зелёном пузыре. Артефактный комплект стоил больше, чем годовая получка многих высокоранговых Искателей, но Антон мог себе такое позволить. Тем более, с его способностями это было просто необходимостью.

Что до ангелов, что ситуация была по-настоящему патовой — Искатели не могли добраться до них, но, благодаря объединённым усилиям Антона, Алины и других, выставили такую защиту, что и ангелы не могли через неё пробиться. Любые раны зарастали за секунды, и это только те, которые вообще наносились целям! Крылатые существа нервно носились туда-сюда, пытаясь найти выгодную позицию.

Алина молча держала щит, слушая разговоры ангелов. Аппарат Департамента действительно работал, переводя ей то, что без него ощущалось бессмысленной мешаниной звуков и полу-человечьих, полу-птичьих криков.

— Чёртовы бескрылые уроды! — ругалась одна из воительниц. — Нам нужно прикончить этих раньше, чем появится следующий отряд, а он появится! Идеи?

— Одновременная атака с нескольких сторон, — предложила её подруга, совсем ещё юная, на вид. — У них не хватит щитов…

— А у нас — жизней, — возразила та. — Для этого придётся зайти в опасную зону, где они моментально нас зацепят и свалят.

Если бы услышать их план и отреагировать… Увы, Алина не могла сделать этого, даже если бы от этого зависел исход сражения; максимум того, что она могла бы предпринять в этом случае — отвести команду в безопасное место.

Прибор — вещь секретная, и выдавать этот секрет ради спасения нескольких Искателей она не имела права. А было бы очень полезно…

— Вы совсем окосели, что ли?! — орал командир отряда. — Вы Воины или нет?! Стреляйте по ним, а не сопли размазывайте!

Это было уже скорее от отчаяния. У людей наблюдалась та же проблема, что и у валькирий: если бы они перешли из защиты в атаку, то положили бы слишком многих. Хвалёные японские лазеры броню монстров только царапали, а мощности заклинаний не хватало — потому что основные силы уходили на защиту.

— Так, — Антон, единственный, кто оставался спокойным в этом бедламе (или, точнее, один из немногих: Кирилл тоже был спокоен, но сейчас пребывал в инвизе), хлопнул в ладоши. — Слушаем сюда. Снимаем защиту и х**чим из всего, что есть! Я дам вам десять секунд полной, абсолютной неуязвимости, не благодарите!

— Вы его слышали! — тут же скомандовал глава отряда. — Давайте, живо!

Щиты исчезли за секунду, почти одновременно — а затем в валькирий полетел массированный залп всех Воинов и Магов отряда (кроме тех, которые мучительно задыхались, находясь в глубине зелёного пузыря).

Этот удар действительно быть мощнее прошлых; чтобы не попасть под удар, ангелам пришлось отлететь назад, к противоположному краю пропасти…

Именно в этот момент грянул и второй залп — сзади, в спины, прямо между крыльев. Небольшая группа Убийц под предводительством Кирилла уже три минуты ждала, когда же валькирии приблизятся на достаточное расстояние.

Что же, из десятка выживших монстров сразу шестеро рухнули вниз; удары Убийц били быстро и наверняка. Оставшиеся четверо стремительно вернулись на позиции и атаковали Воинов и Магов с такой же яростью и напором. Несколько человек с криками повалились на пол; магические щиты тут же взметнулись вновь.

— Эй, ты же сказал — десять секунд неуязвимости! — корчась от боли, один из Воинов пытался встать.

— А, это… — Антон развёл руками. — Сорри, парень — я так не умею. Не больше двух человек одновременно, точнее, и то это просто регенерация плюс отключение боли.

— Но ты сказал…

— Я просто решил, что если сделаю так, — раны всех окружающих быстро затянулись, — то никакой разницы не будет.

— Ага! Вот только это больно! — раненый попытался сплюнуть кровью, но в его рту уже была одна слюна. Технически, Антон своё обещание выполнил, а что в процессе были болезненные моменты… Всякий Воин должен быть готов к боли.

В этот момент у Алины и у командира группы, а также ещё у пары человек заработала рация. Алина выключила прибор-переводчик и нажала на приём.

— Всем отрядам! — раздалось оттуда. — Всем отрядам! Напоминаю: если вы не группа разведки, НЕ СУЙТЕСЬ В САМ ГОРОД!

— Что такое? — уточнил командир — но говоривший не слышал его; сейчас он передавал сообщение на все рации человеческой армии, и если бы он слышал все ответы разом, то, наверное, попросту оглох бы.

— Пещеры на стенах полны монстров — мочите их, — продолжила рация. — Но дальше город. Не лезьте туда отдельными отрядами! Один особо умный отряд туда уже сунулся, и сигнал прекратил поступать, шансы на его выживание — нулевые. Помните! Вы здесь для эффективной зачистки, а не для того, чтобы красиво сдохнуть, попав в легенды!

Алина отключила рацию. Суть и так была ей понятна; что же, когда её группа войдёт в город монстров — они будут там под надёжной защитой. Маскировка, регенерация и всё остальное… Они были не боевой группой, а универсальной.

— Так! — Малик с заметным раздражением поглядел на зелёного монстра, которого все эти мелочи совершенно не колебали — он как накатывался, так и продолжал делать это. — Неужели среди вашей команды нет никого с замораживающими способностями? В прошлой было аж три!

— Нет, у нас команда под проходимость, а не под урон, — с сожалением протянул командир. — Может, сейчас кто подойдёт?

— Я мог бы шибануть его молнией помощнее, — заявил Кирилл, который уже вновь был на этой стороне пропасти. — Но тогда есть шанс, что те, кто внутри — сдохнут, и сдохнут моментально. Антон исцелит любые раны, но мёртвых воскресить он не сможет.

— Если это убьёт тварь… — командир с болью поглядел на шестерых Искателей, заключённых в зелёный желеобразный плен.

— А вот и не факт, что самое главное, — пожал плечами Кирилл. — Эта сволочь живучая, и любой урон для неё — ерунда.

— Огонь? — подобравшись ближе, предложила Алина. — Скорее всего, застрявших тоже убьёт, но если эта хрень вскипит — у неё будет немного шансов выжить.

— Сначала разберёмся с ангелами, — ответил командир. — Невозможно искать решение под обстрелом!

— Ну, как знаешь, — Антон пожал плечами. — Я не могу подновлять их вечно — тогда не остаётся сил на остальных.

— Ангелы… — хмыкнул Кирилл. — Святая Русь воюет против ангелов. Сюжет их трэшовой порнопародии, не находите?

— Ничего смешного, — отрезал командир. — Тут люди гибнут, между прочим.

— Я заметил, — кивнул Кирилл. — В небольшой циничной шутке нет ничего плохого, так что расслабься.

Командир ничего ему не ответил; вместо этого он переместился поближе к стрелкам и скомандовал:

— Удвойте напор! Они не могут держаться вечно, они ранены и устали!

— Ранены — да, — откликнулся кто-то из бойцов. — Но вот устали… Шеф, кажется, они так вечно могут.

— Если бы крылья не были защищены той же бронёй — их можно было бы попробовать спалить, — скривился Кирилл. — А если бы у нас тут была команда офигенных пиромансеров — так и вовсе можно было бы рискнуть и попытаться приготовить ангелов, запечённых в фольге до нежной хрустящей корочки.

— Алина, — Антон поглядел на пыжащихся Искателей, старающихся зацепить ангелов своим шквальным огнём и не слишком получить в ответку. — Есть идея.

— Говори, — та снова настраивала аппарат-переводчик.

— Ты знаешь, о чём я. План Кроненберг.

— Чего? — на мгновение глаза Алины расширились, а потом она сообразила, о чём идёт речь. — Нет!!! Не сметь даже думать об этом!

— Он сработает, — настаивал Антон. — Погляди на зелёную монстрятину. На то, где расположены эти чуваки внутри него. Нужно только пожертвовать одного или двух из них — это меньше, чем если бы мы били его электричеством! Да и у них есть шанс выжить…

— Это «Святая Русь», Антон! — Алина подняла ладонь. — Слушай, я знаю, что ты достаточно безумен, чтобы провернуть такую штуку… Но они же распнут тебя на месте!

— Воскресну, — беспечно ответил Антон. — Короче. Нужно твоё разрешение. Но это сработает. Зелёному монстру хана, я даже знаю, как конкретно я всё сделаю…

Он что-то явно про себя прикидывал.

— Алина, — Кирилл лениво отправил в валькирий короткую синюю молнию, безошибочно попав в крохотный просвет между магическими щитами. — Это реально может сработать.

— План Кроненберг, Кирилл! — прошептала Алина. — Я после прошлого раза два дня спать не могла нормально — а это было три года назад! Мне наконец-то удалось его забыть!

— Ты Искатель или где? — Антон поглядел на неё с насмешкой. — Конечно! Давайте лучше всех тут положим и позволим монстрам победить, но не нарушим ничей чуткий сон.

— Алина, — Юля, слышавшая разговор, приблизилась к ним. — Мне это тоже не нравится. Я тоже вздрагиваю, когда вспоминаю прошлый раз. Но если это может сработать — нужно попробовать. Мы на войне…

— Ага, ага, а на войне все средства хороши, — раздражённо кивнула Алина. — Если вы во всём так уверены — зачем вообще меня спрашивать? Давайте, валяйте, только потом объясняться с ними будете сами!

— Разрешение получено… — удовлетворённо кивнул сам себе Антон. — Итак, приступаем к плану Кроненберг.

Глава 11 — Оправданный риск

Первым из них троих на новую проблему отреагировал Марктолус.

— Ты это серьёзно? — совершенно ровным тоном ответил он — походя, будто бы не о чём-то важном. — Думаешь, людям там будет интересно слушать о том, что призрак от вливания моей силы потерял память и почти растворил свою личность? Лучше скажи мне…

— Но остальные ведь почему-то не потеряли! — ехидно произнёс Гарли.

— Остальные находились тут, а не прорывались за печать! — повысил голос Марктолус. — Если считаешь себя самым умным, потрудись хотя бы полюбопытствовать, что такое печать.

— А мне плевать! — рявкнул Гарли. — Главное, что сейчас я превосхожу тебя силой, и ты не помешаешь мне уйти.

— А я собирался делать это? — полюбопытствовал Марктолус. — Мне нужны только призраки. Тех, что ты уже поглотил, не вернёшь; отпусти остальных и убирайся куда хочешь. Может, я не очень хочу, чтобы ты правил миром людей, но не настолько, чтобы защищать их.

— С чего мне знать, что ты не врёшь? — голос был полон подозрения и сомнения. — Фаргор рассказал мне, что ты отказался ему помочь, но я не поверю, что тварь, просидевшая столько лет в самом тёмном углу Нижней, не захочет сбежать при первой возможности.

«Что мне делать?» — пока Марктолус и Гарли обменивались явно искренними и давно наболевшими оскорблениями, Олег счёл паузу хорошей возможностью обратиться к Владу. — «Если он действительно выйдет наружу и там расскажет обо мне…»

[Едва ли человек будет слушать его,] — заметил Владыка. — [Разве кто-то по-настоящему могущественный, обладающий и силой, и властью, станет беседовать с тем, кто является всего лишь экспонатом его коллекции?]

«А если до него доберутся спецслужбы и допросят?»

[Маловероятно. Впрочем, если ты так этого боишься, я мог бы… Закрыть портал, например. Это не очень сложно; он создан кустарно, и к тому же довольно давно, по человеческим меркам. Но ты сам понимаешь, что тогда произойдёт.]

Олег знал, а точнее — мог догадываться. Разумеется, Гарли сочтёт это делом многочисленных рук Марктолуса и рассвирепеет. После чего нападёт, и… можно только гадать, чем окончится атака существа, по силе вполне равного Марктолусу и поглощающего призраков.

«Не стоит», — признал Олег. — «Если он просто уберётся отсюда — это будет куда лучше».

[Именно,] — подтвердил Владыка. — [Впрочем… кое-что я всё же сделаю.]

А ещё через мгновение перед глазами Олега вспыхнула табличка о новом ежедневном квесте. На этот раз задание предписывало Олегу атаковать не меньше двадцати Искателей Ранга B и выше.

«Эээ», — удивился Олег. — «Ладно, сделать это я могу — в битве, при поддержке Марктолуса и других…»

[Именно так. В одиночку тебе делать это было бы слишком опасно, но в бою тебе так или иначе придётся этим заниматься.]

«Да, но какое отношение это имеет к Гарли и его угрозам?»

[Никакого. Ты ничего не можешь сделать ни ему, ни порталу. Отношение ко всему этому имеет то, что ты получишь за выполненный квест.]

Олег решил прекратить расспросы — тем более, что перепалка между двумя монстрами уже грозила перейти к откровенную схватку.

— Ты отдашь мне призраков, после чего свалишь туда, куда хочешь! — Марктолус говорил спокойно и ясно, но в его голосе читалась угроза. Олег не решился бы спорить, если бы фраза была адресована ему.

Но она была адресована другому — и тот не разделял его мнения.

— Ты себя переоцениваешь! — голос Гарли, как и до того, разносился сразу со всех сторон. — Ты силён, но сейчас я способен порвать тебя на клочки. Уходи — я даю тебе этот шанс, потому что мне не хочется тратить на тебя время!

Марктолус не ответил на новое оскорбление ничего — видимо, решил, что бессмысленный бесконечный спор не входит в его планы. Щелчок десятком паучьих лап — и стены пещеры загорелись призрачно-зелёным светом. Затем от них начал исходить пар, а ещё через секунду Гарли злобно завопил:

— Это всё?!

— Это подготовка, — спокойно ответил паук. — Ты находишься на моей территории, Гарли. Я много раз спускался сюда — в начале, сразу после ритуала. Совершенствовал защитные заклинания, встраивал новые уровни защиты. Тогда я ещё опасался побега духов.

Его голос был прерван низким, пронзительным звуком, от которого у Олега в голове как будто взорвался шар боли. Не удержавшись в воздухе, он начал падать, но прошёл сквозь каменный пол и начал погружать сквозь нагретый камень всё ниже и ниже.

Думать не получалось — жуткий звук не уходил, вне зависимости от того, как глубоко он опускался. Вся сущность Олега наполнилась болью, притом болью не физической, а скорее духовной.

«Что…» — он с трудом мог сконцентрироваться, чтобы что-то сказать Владу.

[Защита расселины,] — откликнулся тот. — [Неприятная вещь, но далеко не самая худшая из существующих.]

«Ты не очень… утешаешь…»

[А я и не должен.]

Не сумев ничего на это ответить, Олег попросту отключился.

…Марктолус мог хотя бы предупредить. Такой была его первая мысль, когда он очнулся. Боль к этому моменту уже ушла — ушла совсем, не оставив даже чего-то мимолётного — но настроение после пережитого было препаршивым, и притом кругом царила полная тьма, от которой он уже почти отвык.

[Тебе наверх,] — раздался в голове у него голос Влада.

О… точно. Он же провалился сквозь пол. Олег устремился вверх — и через пару минут быстрого перемещения (ого!) оказался снова в пещере.

Марктолус был там же; он терпеливо ждал, уставившись прямо на ту точку камня, из которой и вылетел Олег. Вокруг него вилось множество призраков — на первый взгляд что-то с полусотню, а считать конкретнее у Олега не было ни желания, ни необходимости.

— Это было обязательно? — уточнил он, глядя на Марктолуса с лёгкой неприязнью.

— Да, — подтвердил тот. — Нужно было ударить резко, быстро и без предупреждения. Гарли действительно вполне мог соперничать со мной по силе, и если бы я не вырубил его максимально быстро, всё могло бы обернуться плачевно, причём больше для тебя, чем для меня — мне он ничего не сделал бы.

Да, всё так. Наверное, какой-то частью рассудка Олег понимал, что так было нужно, что Марктолус действительно принял верное решение и выбрал верный момент… но некоторая обида на паука всё равно оставалась.

— Где он? — Олег поглядел по сторонам. Призраки всё прибывали и прибывали — кажется, хоть Гарли и поглотил множество душ, оставалось всё равно намного больше. Но кроме них (и паука), здесь никого не было.

— Сбежал через портал, когда понял, что ему не победить, — ответил Марктолус. — У всякой магии есть обратная сторона. Гарли попросил бессмертия и получил его; умерев, он может поглотить чужую душу и воскреснуть, но он уже давно не совсем живой.

— Защита… — сообразил Олег. — Она бьёт по призракам, но не опасна для живых!

— Именно. Он же вобрал в себя столько призраков, что его сила мигом обернулась слабостью, — кивнул Марктолус. — Он разумно решил, что лучше сохранить то, что имеет, и сбежал, закрыв портал за собой. А возможно, он и был создан таким, чтобы закрыться после перехода — человеческая магия отличается от той, что подвластна мне, я не могу сказать точно.

Он уставился на Олега в упор.

— Ты в порядке, не так ли? — он скорее утверждал, чем спрашивал.

— В порядке, — признался Олег.

— Тогда идём. Я выполнил то, зачем пришёл — все местные призраки со мной. Те, которые ещё не были им уничтожены…

— Да, идём, — кивнул Олег. — А они…

Он покосился на своих собратьев. В его прошлый визит сюда они были активны, сейчас же висели в воздухе пустыми марионетками.

— Они под моим контролем, — ответил Марктолус. — Марионетки, как я и говорил. Идём, мы потеряли много времени, разбираясь с этим идиотом.

— Впереди ещё Фаргор, — напомнил Олег. Они двинулись вперёд, и вся вереница застывших в трансе призраков различных форм и размеров тронулась за ними.

— Я его не ощущаю — вероятно, уполз куда-то, — Марктолус шёл быстро, не поворачиваясь. — Или ушёл. Он, конечно, был ранен, но далеко не так сильно, как пытался показать.

Дальше они шли молча. Олег всё гадал, не приведёт ли случившееся здесь к каким-то последствиям. Расскажет ли Гарли кому-нибудь о своей встрече, или Влад прав и его никто не будет слушать? Если всё-таки расскажет — поверит ли ему кто-то, воспримет ли всерьёз? Наверное, чтобы поверили — нужно, чтобы его выслушал тот, кому известно о нём, беглеце с поверхности, Монстре.

[Если даже это произойдёт и Гарли что-то расскажет нужным людям,] — как всегда, бесцеремонно вклинился Владыка, — [у нас будет достаточно времени, чтобы принять меры. Он оказался невесть где. Не знаю, другая это страна или только город, но он очень далеко отсюда. Пока выполняй мои задания; пора уже тебе получить полную силу.]

«Полную силу? Это будет сложно», — ответил Олег. — «Мне придётся истребить невесть сколько врагов…»

[До сих пор я думал, что вначале уберу текущую проблему — спрячу тебя от агентов — а уже потом, после этого, решу вопрос с твоей прокачкой,] — откликнулся Влад. — [Но сейчас я начинаю думать, что война — это отличный повод и возможность, не особо рискуя, поднять свои силы.]

Возможно, он и был прав… Обдумать последнее Олег не успел. Они с пауком и армией призраков вышли из шахты — и уставились на копья огромного отряда, состоящего из прометеанцев.

— Думаете, меня это возьмёт? — с непередаваемым сарказмом спросил Марктолус. — Или привидений?

— Спокойно, — ряды воинов расступились, и из-за их спин показался Шок. — Марктолус. Это не арест, просто нам было важно… не тратить время.

Он метался по своей одежде-клетке.

— Фениксы настоятельно приглашают тебя к себе, на совет, — продолжил он.

Глава 12 — Обратно?

— Ещё бы это был арест, — проворчал Марктолус. — Не думаю, что у вас хватило бы и сил, и наглости арестовать меня.

— О, — голос Шока стал потрескивать чуть иначе, но было сложно понять, что это за эмоцию выражает плазматическая форма жизни. — Я бы с удовольствием тебя арестовал, потому что твои фокусы с призраками угрожают всему городу, особенно в такое время. Но остальные решили иначе.

Ага, и поэтому Шок не смог отказать себе в удовольствии — хотя бы сделать вид, что он арестовывает паука.

— И не вздумай вытаскивать эту орду духов за твоей спиной из расселины, — добавил он.

— А вот это уже не тебе решать, — возразил Марктолус. — Мои, как ты сказал, фокусы вовсе не угрожают городу, а спасают его. Думаю, Гхро это понял. И ты поймёшь.

Не говоря больше ни слова, он двинулся вперёд — так, как будто здесь не было никаких стражников. Те, оказавшись у него на пути, сыпанули в сторону, а те, кто не успел, просто повалились на землю, как кегли.

— За мной, — коротко приказал Марктолус призракам, но Олег знал, что фраза обращена к нему: остальным духам было бы достаточно и мысленного приказа.

«Конвой» всю дорогу держался чуть в стороне — кажется, они панически боялись как гигантского паука, так и призраков. Хм… если они и от людей будут так же убегать, то грош цена таким защитникам. Или люди и на десятую часть не так страшны, как Марктолус?

Шок тоже не подходил, но уже по другой причине: кажется, он был сердит на паука за его «фокусы», но не хотел наговорить лишнего. Всё же шла война, и даже неприятный союзник оставался союзником. Так что впервые он заговорил только тогда, когда вся процессия подошла ко дворцу Фениксов.

— Стоп! — клетка Фарадея, грохоча конечностями, подскочила к Марктолусу. — Фениксы приглашают тебя. Не их. И уж точно не Вильтора, который уже любопытствовал там вчера!

Это было вчера?.. Олег и не заметил, как прошло время.

— Ладно, — легко согласился паук. — Ждите все тут. Вильтор, остаёшься за главного, в случае внезапной атаки или чего-то подобного берёшь управление на себя.

Как? Призраки послушаются его, или что? Ничего такого Олег не ощутил, но, не желая задавать вопросы при посторонних, просто молча наклонил свою голову в знак согласия. Металлические воины пропустили внутрь Шока и Марктолуса и сомкнули строй (как будто это остановило бы бестелесных призраков!), и Олег остался предоставлен самому себе.

Город вокруг него… не то, чтобы вымер, но опустел прилично; это он запомнил ещё по пути сюда. Военные в доспехах и с оружием, и… всё. Все, кто не мог или не собирался сражаться, попросту исчезли с улиц.

[Ха,] — неожиданно раздалось в его голове. — [Тебе это понравится.]

«Что такое?» — не понял Олег.

[Я слушаю, о чём говорят Фениксы с Марктолусом.]

«И о чём же?»

[Не буду портить сюрприз,] — ухмыльнулся Влад. — [Но это будет твой звёздный час. Рискованно, конечно… зато если всё получится, отдача будет колоссальной.]

Ладно… не хочет говорить — пусть не говорит. Олег смотрел на быстро идущих куда-то солдат, на призраков, что безразлично покачивались в горячем воздухе…

Ворота здания распахнулись быстрее, чем он думал; кажется, в экстренных условиях совет был очень недолгим. Марктолус быстрым шагом вышел наружу (в исполнении кого-то с таким количеством конечностей быстрый шаг выглядел ну очень быстрым).

— За мной, — скомандовал он, идя прямо от «дворца». — Вильтор, есть разговор.

Олег подлетел к нему ближе.

— Я… очень надеюсь, ты никому внутри не раскрыл моего секрета? — тихо произнёс он.

— Я что, похож на идиота? — хмыкнул паук. — Терять преимущество, отдавать инициативу… тем более, вдруг кто-то из них попадёт в руки врага. Нет, я никому и ничего не сказал, даже несмотря на то, что нашего доброго друга Фаргора там не было — видимо, ещё не дополз.

Он сделал паузу.

— Но я учёл твои… особенности, парень. Они пригодятся, а возможно, даже станут незаменимы в той операции, которую мы планируем.

А? Именно это Влад и имел под «звёздным часом»?

— Какие именно особенности? — ожидая любого, хоть самого безумного ответа, уточнил Олег.

— Твоё знание верхнего мира, — пояснил паук. — Мира людей, их быта, каких-то вещей, очевидных людям, но совершенно неизвестных нам. Радуйся — ты стал стратегически важным субъектом, тебя будут усиленно охранять.

— Погодите, — нахмурился Олег. — Что вы задумали?

— То, что заставит их оставить нас — и тебя тоже — в покое, — кивнул Марктолус. — Контр-атаку. Разрушительную вылазку на поверхность, через свои ходы. Не все вернутся оттуда назад, но это будет жирный намёк: не трогайте нас, и мы не будем трогать вас.

— Стоп-стоп-стоп!.. — у Олега закружилась голова. — Вы хотите проникнуть наверх?.. Куда именно? Вы понимаете, что даже со всей вашей мощью вы в штабе Департамента и часа не продержитесь?

— Во-первых, тише, — Марктолус огляделся по сторонам. — Слишком громко. Я говорю это здесь и сейчас лишь из-за срочности, чтобы не тратить время, но всё равно нельзя выдавать этот разговор всем встречным.

На взгляд Олега, встречных было совсем немного, да и те, что всё же были — тут же старались убраться куда подальше при виде паука и кучи призраков. Да уж, репутация…

— А во-вторых, я разве что-то сказал про Департамент? — Марктолус повторил незнакомо ему слово с лёгким акцентом. — Просто вылазка в ваш город. Все войска здесь, не так ли? Лучшие, по крайней мере. Короткая вылазка покажет им, почему не стоит уводить из города охрану.

— Вы хотите… — Олег едва не поперхнулся. — Просто вылезти к мирным жителям? Эй, это совсем другое! Я ничего не имею против убийства Искателей, которые на нас нападают, но просто женщины и дети, обычные…

— На нас? — скептически повторил паук. — Нет уж, давай определись. Если ты говоришь о «нас», значит, они для тебя больше ничего не значат. Никто из них. А если ты жалеешь их женщин и детей, значит, ты всё ещё один из них, просто враждуешь с Департаментом.

Ох. Это ведь всё его вина. Если бы он не сунулся в метро — никто бы не устроил этот поход, монстрам не пришлось бы думать о том, как выжить и они не решили бы устроить резню наверху.

— Вы думаете, они вас туда пустят? — нервно уточнил он.

— У нас есть свои ходы, а я обеспечу, чтобы воины добрались до них, ни с кем не столкнувшись, — «успокоил» его Марктолус. — Что до Искателей, то сейчас они не нападают — кажется, ждут, когда подойдёт больше отрядов. Но и к себе никого не подпускают.

— А если пойти всем скопищем в атаку, пока их не очень много? — предложил Олег.

— Был и такой план, — кивнул паук. — Но мы выбрали тот, о котором я тебе сказал. Ты можешь быть или с нами, или с ними, а тех, кто с ними, от меня не ждёт ничего хорошего. Это ясно?

Видя сильное замешательство Олега, Марктолус добавил:

— Слушай. Любой другой на моём месте уже прикончил бы тебя, видя в тебе стопроцентного человека. Но я понимаю, что тебе тяжело отказаться от всего прошлого, забыть всю свою прошлую жизнь.

Он сделал паузу.

— Ты должен это сделать.

— Но… — Олег помотал головой. — Мирное население. В чём оно виновато?

— А в чём виноваты мирные существа из Общности? — парировал паук. — Здесь тоже есть женщины, тоже есть дети. Скажи мне честно — Искатели пощадят их, если войдут внутрь? Если ты открыто, не солгав ни мне, ни самому себе, ответишь «да» — я тут же откажусь от идеи проникнуть на поверхность.

— Может быть, военная база…

— Военные для того и существуют, чтобы умирать, — отрезал Марктолус. — Их смерть никого не потрясёт. Мирные — другое дело. Люди обозлятся, разумеется, но поймут, что лучше не трогать нас, чтобы мы не трогали их.

Ох… даже думать об этом было тяжело. Но, может быть, Марктолус прав?

— Ладно, — кивнул Олег. — С одним условием. Клан Гвина; вы выйдете рядом с ним и покрошите в мясо всех их новичков. Если уж убивать, то тех, кто заслужил.

— По мнению большинства из Общности, все люди заслужили смерть, — усмехнулся паук.

— Люди не вытаскивали вас в этот мир! — возмутился Олег. — И не просили появляться. Наши расы попросту стравили, и…

— Я сказал, по мнению большинства. Но не сказал, что по моему мнению, — ответил Марктолус. — Прекращай использовать слово «наше» в отношении людей, иначе плохо кончишь. С ними ты уже не будешь, они не примут тебя. Будь с нами — или останешься сам по себе.

Попытаться и правда увести эту вылазку к зданию Гвинов? Да, идея хороша… но жертвы среди гражданских будут всё равно. Чёрт, чёрт, чёрт… думать о том, что люди гибнут сотнями каждый день, думать о том, что это только капля на общем фоне…

Вот только обычно люди не гибнут по его вине.

— Что конкретно будет требоваться от меня? — уточнил Олег. Будь он в материальном теле, от наплыва эмоций его бы била крупная дрожь, но нематериальное тело никак этого не выражало.

— Рассказать мне о том, что может ждать наверху, — пояснил паук. — Что где находится, какие силы могут нам противостоять… Те же Гвины, как ты их назвал — не слишком ли они опасны?

Он поглядел на Олега.

— Я не Фаргор и не Гарли. Мне не доставляет удовольствия или радости атака на мирное население, даже если это народ моего врага. Но я не позволю эмоциям остановить меня, если речь идёт о спасении своих. Так с кем ты всё-таки?

Олег и сам задумался об этом.

Глава 13 — ИНТЕРЛЮДИЯ — План Кроненберг

Члены группы БИС на всякий случай отошли подальше от Антона. Когда кто-то оперирует живой плотью и редактирует человеческий геном — рядом лучше не стоять… забрызгает.

— Эй! — командир отряда спешил к ним, заметив странные настроения. — Что вы задумали? Не надо ничего делать без моего разрешения!

— Поздно, — махнула рукой Алина. — Думаю, тебе это не понравится. Но оно сработает, должно сработать. Мы пройдём этот чёртов рубеж.

— Вы должны были спросить у меня…

— Алёна, — не оборачиваясь, бросил Антон. — Скажи этому типу, что мне сейчас нужна полная концентрация и сосредоточенность. Этого и так непросто достигнуть в разгар боя, а он тем более не помогает своими криками возмущения.

— Заткнись, — Алёна вложила всё в одно слово. — Так нужно.

— Но… — командир попытался протестовать, но было уже поздно.

Антон шевелил пальцами, как будто играл на огромном невидимом рояле. Одна из человеческих фигур внутри зелёного пузыря начала распухать, расти, покрываться слоями плоти…

— Извини, чувак, — медленно протянул Антон, хотя в его голосе на самом деле не ощущалось ни капли раскаяния.

— Чёрт… — командир хотел крикнуть, но от жуткого зрелища его голос сел. — Что он делает?

Алина на этот раз промолчала, зато Кирилл положил руку на плечо командиру:

— Спасает остальных, чувак. Если тебе неприятно на это смотреть, значит, у тебя всё в порядке с нервами и психикой, и ты не извращенец.

Тот, кто только что был человеком, теперь представлял из себя невообразимую мешанину плоти, глаз и щупалец, от которой сам Лавкрафт забился бы под кушетку и визжал, призывая на помощь Древних Богов.

Бойцы отряда остановились, прекратив стрелять, и с ужасом глядели на происходящее. Командир, кое-как совладав со своим голосом, махнул им рукой:

— Не прекращать атаки! Не прекращать! Повернуться в сторону врага!!

Сделать это было сложно, и далеко не все сразу выполнили приказ.

Антон криво ухмылялся. Он выглядел тут единственным человеком, который не выглядел так, будто сейчас его стошнит.

— Ну, посмотрим, насколько ты прочный, мистер Яблочное Желе, — заметил он, разводя руки в стороны.

Тварь, в которую превратилась человек, начала резко раздуваться, увеличиваясь в размерах ещё больше. Прочные доспехи, укреплённые снаружи, не выдерживали такого давления изнутри и расползались на осколки — благо, кислота монстра их уже подточила.

Остальные люди, заключённые внутри пузыря… на лице у них застыло одно и то же выражение боли, но Алина и остальные не могли сказать точно, в сознании они или нет. Если в сознании… наверное, единственной мыслью сейчас в их мозгах было «только бы это чудовище не решило сделать подобное со мной».

Грубые, несимметричные куски плоти сдвигали их в стороны, выдавливая из пузыря. Тот — а он по-прежнему был живым и, возможно, даже разумным — изо всех сил сопротивлялся, растягиваясь во все стороны, но каждое новое движение было труднее предыдущего.

— Он хочет… чтобы пузырь лопнул, — констатировала Алёна. Несмотря на выражения лиц в духе «я сейчас блевану», все четверо неотрывно следили за происходящим — как и командир отряда.

— А он может? — уточнила Юля очень тихим голосом.

— Если на него действуют наши законы физики — то ещё как может, — подтвердил Кирилл. — Но нужно больше давления…

— Рука! — крикнула Алина, указывая на бок чудовища. — Там рука показалась, можно попытаться его вытянуть.

Все переглянулись.

— А если оно разрастётся, и мы попадём под волну? — пробормотал командир, причём было неясно, кого конкретно он имеет в виду — сам пузырь, или то, во что превратился его боец. — Нас тоже засосёт внутрь!

— Щас… — Малик сунул меч в ножны и впецился двумя руками в ладонь, торчащую из раздувшегося, как нажравшийся крови клещ, пузыря. — Алина! Помоги мне!

Алина тут же схватилась на бока Малика; Кирилл и Юля подтянулись следом. Все четверо они сейчас напоминали героев сказки про репку, но смех смехом, а их усилия срабатывали — из зелёной желеобразной плоти пузыря медленно, с чавканьем показывалась первая жертва.

— Получается! — Алина продолжала тянуть с той же силой. — Налегли!

— Чего вы спешите… — зевнул Антон, сидящий на камушке и шевелящий руками. — Сейчас всё будет и без вас.

Тварь внутри твари продолжала расти, как кукла-матрёшка, решившая внезапно взбунтоваться против «старшей сестры». О том, что недавно это было человек, не напоминало уже ничего… кроме перекошенного болью и ужасом лица, которое отчётливо сидело прямо на огромном лоскуте кожи.

К сожалению, рост был слишком медленным — даже у магии плоти Антона были свои ограничения. Пузырь пока ещё успевал под него подстроиться, раздуваясь и растягиваясь, но, кажется, потенциал был небесконечен, и это было лишь вопросом времени.

Человек, которого вытягивала группа, с тихим чавканьем выскользнул из бока пузыря — и все повалились на землю.

— Унесите его подальше! — скомандовала Алина. — И потом смотрите, больше никто не торчит?

Сам спасённый, кажется, пребывал в полнейшем шоке от всего происходящего и ни на что не реагировал. Правда, судорожно двигал пальцами — но, по крайней мере, это значило, что он жив. На данный момент времени.

— Да хватит уже трепыхаться! — вновь возмутился Антон. — Вы мне не помогаете.

Монстр, созданный из человека, уже набрал внушительные масштабы. Сейчас он был размером где-то с изначальный пузырь, вот только сам пузырь с тех пор увеличился почти вдвое. Тем не менее, кроненберговской твари хватало сил, чтобы прямо внутри молотить щупальцами куда попало, поднимая волну.

Алёна подозревала, что щупальцами шевелит тоже Антон — когда ты контролируешь нервные клетки созданного существа, сделать это можно за пару секунд. Сам же тот, кто стал этим… едва ли он мог сейчас что-то осознанно делать. На — будто бы в насмешку — совершенно не изменившемся лице сейчас застыл отчаянный и беззвучный вопль.

Щупальца вырывались наружу, растягиваясь на всю длину — и снова исчезали внутри. Всё это явно не доставляло удовольствия пузырю. Они также задевали и людей, остающихся рядом, но за них Алина не переживала: Антон легко исцелит их… во всяком случае, телесно. Рассудок — штука более сложная.

За планом Кроненберг теперь уже следили, затаив дыхание, все. Совсем все — не только Искатели из этого злосчастного отряда, но и выжившие валькирии, зависшие в воздухе с гримасой ужаса на лицах. Кажется, даже они не ожидали такого от ненавистных им людей.

— Антон! — Алина подошла к магу сзади. — Заканчивай уже это, а?!

— То есть, ты думаешь, что я специально делаю помедленнее? — удивился тот. Алина ничего не ответила, но в её взгляде легко читалось «да кто тебя, алкаша, знает».

— Пройдено уже больше половины пути, — продолжил Антон. — Видите, как пузырь медленно увеличивается? Его сила подходит к концу, уже скоро… Вот!!

Он не успел договорить, как раздался мерзкий чавкающий звук — и зелёный пузырь начал разваливаться на части. Освобождённое от вязкого плена, создание из плоти тут же замолотило щупальцами воздух в три раза быстрее, и Антон, подняв два пальца, заставил его прекратить. Ага, так и есть…

— Вот бли-и-ин… — протянул Кирилл. — Мы все идиоты. Он не лопнул. Он разделился!

И действительно; зелёные сгустки омерзительной слизи продолжали двигаться, каждый сам по себе, независимо от остальных. Они расползались в стороны; маленькие — не больше ботинка — спешили убраться куда-то внутрь, в щели скалистого камня; крупные оставались на месте…

— Говорите за себя, — ответил Антон. — А я не идиот. Разумеется, он разделился, а чего ещё ты ждал?

Поднявшись на ноги — или, точнее, на колоссальные, как у слона, конечности, не меньше шести штук — кроненберговское существо вытянуло во все стороны свои щупальца. Там, где им не хватало длины, Антон увеличивал их прямо на глазах у всех.

На конце каждого щупальца раскрылось что-то — отверстие, превращающее щупальце в хобот.

— О, нет… — Юля заткнула рот рукой. — Нет-нет-нет…

— Если ты предпочитаешь отпустить эту тварь… — Антон поглядел на неё.

— Но… Господи, какая мерзость…

— Антон прав, — глухо заявила Алина, тоже явно борясь с тошнотой. — Что бы там ни было, мы должны прикончить монстра, а не дать ему залечь на дно.

Щупальца принялись с тихим гудением всасывать в себя зелёную слизь — каждый маленький кусочек, каждую каплю. Лицо твари раскрыло человеческий рот, и оттуда — вместе с истерическим, болезненным воплем — вырвался столб такого же зелёного дыма, уходящий куда-то вверх.

— Бл*, бл*, бл*, — забормотал Кирилл. — Тоха… я даже от тебя такого не ждал.

— Изменить внешнюю оболочку — ерунда, — довольно отозвался целитель. — Изменить внутренние органы — вот что по-настоящему сложно! Он поглощает пузырьки — только и именно их — и перерабатывает при помощи…

— Бл*, бл*, ЗАТКНИСЬ!!!! — не выдержал Кирилл. — Ни слова больше!

Антон молча пожал плечами.

…всё было кончено уже через пять минут. Валькирии — видимо, слишком поражённые зрелищем — куда-то слиняли, так что путь был совершенно свободен.

— Скоро подойдут другие отряды, — Алина оторвалась от рации. — Они уже близко. Ты…

— Да, да, сейчас, — почти с оскорблённым видом Антон начал снова «играть на невидимом рояле». — Само собой, я его так не оставлю.

Плоть уменьшалась, исчезала, игнорируя законы физики — и через пару минут на месте титанического монстра из плоти сидел обычный человек, молодой, совершенно голый и с отсутствующим выражением на лице.

— Что с ним теперь? — осторожно спросил командир. Судя по заляпанным ботинкам, в какой-то момент от всё-таки проблевался; Алина не могла его винить.

— Оставьте его тут, пусть заберут, — посоветовала Алина. — Для него война закончена.

— Это точно, — кивнул Антон. — И оружия ему в руки не давайте — прошлый тип, с которым я так сделал, застрелился меньше, чем через день.

Тот, кто ещё недавно был кроненберговской тварью, обнял колени и медленно, ритмично раскачивался из стороны в сторону, что-то тихо бормоча. На его лице теперь было выражение абсолютного безумия.

— Ладно! — Антон отряхнул ладони. — Здесь моя работа успешно и эффективно выполнена. Итак, кто хочет сказать мне «спасибо»?

Глава 14 — Сомнения

[Нет.]

Голос Владыки был сух и непреклонен.

«А я говорю, да!» — взвился Олег. — «Я не могу просто сидеть и смотреть, как умирают люди. Не Искатели, не мои враги или даже просто те, кто знал, на что идёт, а обычные мирные люди».

[Можешь, потому что если ты сделаешь что-то другое — это навредит, прежде всего, самому тебе. Что тебе в этом неясно?]

«А оставаться тут и ничего не делать — это мне не навредит? В кого я тогда превращусь?»

[В того, кто поступает правильно ради дела.]

«Это ты называешь правильным?!»

Наверное, Влада можно было понять — для него смерть мирных людей не больше, чем гибель десятка муравьёв на дороге, раздавленных грузовиком. Нельзя же из-за насекомых запрещать движение машин! Но Олёг всё это воспринимал иначе.

[Вспомни свои предыдущие попытки поступить «правильно»,] — увещевал Владыка. — [К чему привела попытка помочь Искателям в снежных Вратах? К чему привело то, что ты не стал качаться, а дождался нападения на тебя и твою сестру? Даже эти недавние циклопы — очень «правильно» с ними получилось?]

Чёрт, он прав. Каждый раз, когда Олег пытался сделать как считал нужным, это вело к последствиям для него. Наверное, если бы Влад накричал или обозвал идиотом, было бы проще — возмутиться, взбунтоваться и сделать всё наоборот назло ему. Но Влад даже забрать контроль над телом не угрожал.

Сейчас, наконец, у Олега появилось время всё это со своим «внутренним голосом» обсудить. До того было слишком сумбурно — как оказалось, планы насчёт вылазки пока были только планами, а вёл его Марктолус совсем в другое место.

В битву.

Длилась она долго — несколько часов — и запомнилась Олегу очень сумбурно. Мешанина из людей, монстров и призраков… Призраков было больше всех. Кажется, Марктолус вытаскивал их прямо из погибших на поле боя — а погибших было много.

Это была уже не стычка у входа в город — именно полноценная битва. Люди отхватили от подземного города немаленький кусок — и сейчас расположились там, залечивая свои раны. Монстры занимались тем же самым. Марктолус сейчас отошёл поесть, впервые за долгое время оставив Олега одного.

Или, точнее, одного со своими мыслями и Владом. И кучей безмозглых духов, качающихся вокруг.

Ох. Нужно было найти Марктолуса. Предложить ему альтернативу — мало, нужно ещё доказать, что это действительно выгоднее, чем их текущий план. Чтобы он согласился на это по собственному желанию, а не сделал вид, что учтёт и примет во внимание, а потом всё равно атаковал мирное население в центре Москвы.

Наверное, у Влада были бы идеи, как это сделать. Но Влад помогать не станет.

[Не стану,] — подтвердил Влад. — [Если хочешь — иди, но на меня не надейся.]

«И ты не станешь перехватывать контроль над моим телом?» — с подозрением спросил Олег.

[Нет, мы это уже обсуждали. Произойдёт одно из двух. Или ты вновь обожжёшься на своей ошибке — и это будет последний раз, когда ты её совершаешь, или…]

«Или?»

[Или у тебя неожиданно получится то, что ты хочешь. В конце концов, мне даже выгодно, чтобы ты научился действовать самостоятельно, а не по моей указке. Сколько можно?]

Ладно. Олег подёрнул призрачными плечами — и, проходя прямо сквозь других духов, медленно поплыл к Марктолусу, маячащему вдали.

Тот действительно был занят трапезой — и, когда Олег подлетел поближе, он пожалел, что вообще сдвинулся с места, а не подождал, пока всё закончится. Ну, можно было догадаться… Но как же мерзко это выглядело.

Марктолус поднял паучью голову, оставив окровавленное тело Искателя лежать на земле. Кровь была только вокруг маленькой раны, из которой он, как из дырочки, высасывал содержимое, но и этого хватало, чтобы сделать сцену невообразимо жуткой и безобразной.

— Да? — уточнил Марктолус. — Зачем ты пришёл?

Олег не мог отвести взгляда от распростёртого трупа.

— Э-это же «Святая Русь», — вдруг совершенно не в тему воскликнул он. — Я ещё в бою подумал, что форма странная, не наша, но там не было времени разглядывать!

— Да? — Марктолус поглядел на него. — И что это значит?

— Они не местные, — пояснил Олег. — Приехали из другой части страны, чтобы атаковать вас…

В ответ Марктолус пожал паучьими плечами.

— Если они сочли эту битву достаточно важной, чтобы приехать, значит, и нападение на этот город не оставит их равнодушными.

— Может быть… — Олег развёл руками. — Слушай, у меня есть идея получше.

— Ты всё ещё думаешь об этом, — хмыкнул Марктолус. — Что ж, я тебя в чём-то понимаю, но только до тех пор, пока это не мешает планам. Потом никакого понимания не будет. Излагай свою идею.

— Сокровищница! — выпалил Олег. — Например, тех же Гвинов. Они меньше недели назад завладели огромными ресурсами!

— Сокровищница — это хорошо, но по другим причинам, — задумчиво ответил Марктолус. — Артефакты, тем более мощные, пригодятся нам самим, а люди, лишённые их, не смогут применить их против нас. Но ты не об этом, так?

— Устроить… — Олег помотал головой, сбрасывая лёгкое оцепенение. — Устроить резню на улицах могут даже дикие животные, так? Или малоразумные твари, вроде орков… А вот похитить ценности — это уже признак разума. Только по-настоящему разумные существа могут пойти на такое; те, кто осознаёт…

— Отчасти ты прав, — кивнул Марктолус. — Это действительно докажет нашу разумность.

— Вот именно!

— Но людям неважно, насколько мы разумны, — закончил паук. — Им важно, насколько мы опасны.

Шах и мат. Против этого не возразить. Или всё же возразить?..

— Кстати, не уходи далеко, — заметил Марктолус. — Мне осталось доесть совсем немного, а потом ты очень даже пригодишься. В нашем распоряжении куча трупов, а на них — полно всякого человеческого добра, но огромную часть этих предметов мы видим впервые, плюс ещё немалое количество не знаем, как использовать. Нужен консультант.

— Только не сообщать другим, откуда я это знаю! — быстро произнёс Олег.

— За дурака меня считаешь? — даже возмутился Марктолус. — Я просто скажу, что моя магия помогла восстановить данные, и всё.

— Всё равно они заметят, — пробормотал Олег. — Заметят, что из всех призраков ты говоришь только со мной, что только я обладаю своим сознанием…

— Разумеется, — согласился Марктолус. — Армии духов нужен командир на время моего отсутствия! Это ты, бывший Вильтор, лишённый всех воспоминаний о жизни, но обладающий навыками и сохранивший личность. Кстати, ты действительно можешь приказывать духам… при условии, что твой приказ не противоречит моему.

Последняя фраза… была она намёком? Предупреждением не делать глупостей?

Паук наклонился к трупу и принялся высасывать из него остатки разжиженной плоти. Ох… До сих пор Олег даже не думал, что у призрака тоже может крутить желудок. По счастью, длилось это не больше пары минут, а затем Марктолус поднял голову.

— Пошли, — кивнул он. — Будем инспектировать трофеи.

Кажется, вопрос с нападением на город всё ещё оставался незакрытым. Едва ли получится переубедить его. А помешать?.. Это казалось Олегу полным абсурдом. Он — и Марктолус?

Он проследовал за пауком в один из ближайших «домов». Тот и так выглядел жалко — кусок пещеры с дверью и окном — а теперь, после всех перестрелок, стал и вовсе своеобразным памятником войне.

— Всем выйти, — скомандовал паук, пригибаясь и протискиваясь внутрь. Его паучье брюшко странным образом выгнулось, ужимаясь до размеров двери. — Вы будете мне только мешать.

Олег скользнул внутрь прямо через стену — и увидел внутри с десяток солдат (эти были похожи на высоких прямоходящих пантер), а также трёх женщин этой же расы и двух явных детей-котят. Все они выглядели напугаными.

— Идите, идите, — повторил Марктолус. — Ничего я не сделаю с вашим домом; просто прогуляйтесь пока.

Пантеры живо вылетели наружу.

— А почему мы вообще у кого-то в доме? — уточнил Олег.

— Потому что сейчас это линия фронта, и нам нужны штабы вблизи от неё, — сухо пояснил Марктолус. — Так… начнём.

Олег подлетел к груде предметов и осторожно подцепил один из них. Полуматериальными руками удавалось брать вещи, но нельзя сказать, чтобы это было легко.

— Странное оружие, — заметил он. — Может, секретное? Вроде какого-то меча, совмещённого с бластером…

— Оружие нет нужды исследовать, — отозвался Марктолус с другого конца комнаты. — Каким бы странным оно не было, мы отлично увидели — и что это, и как его использовать. Иди сюда и помоги мне с этим.

Олег переместился поближе к нему и увидел раскрытую аптечку.

— Это бинт, — одна из лап паука касалась предмета за предметом. — Это пластырь. Это что?

— Спиртовый раствор, для обеззараживания, — пояснил Олег. — Это, в шприце — адреналин, чтобы повысить силы в критический момент; тут обезболивающее, тут исцеляющий амулет…

— У них же есть маги-целители, — задумался Марктолус. — Зачем это всё?

— Маг может быть занят с другими, — пожал плечами Олег. — Или попросту убит. Это — не столько для лечения, сколько для того, чтобы раненый протянул до лечения.

— Ладно… — паук побарабанил лапами по твёрдой стене. — Это?

Олег чуть вздрогнул, когда он вынул откуда-то человеческую руку — бледную, закостеневшую и с торчащим из запястья обломком кости. Вопрос, разумеется, относился не к самой руке, а к кольцам, надетым на неё.

— Три кольца, — заметил Марктолус. — Это — повышает сопротивляемость ударам. Это — не могу сказать точно, но что-то, связанное с магией воды. А что это такое? Я вообще не чувствую его ауры. Может, есть догадки?

— Обручальное кольцо? — пожал плечами Олег. — Возможно, это просто оно, и никаких свойств действительно нет.

— Обручальное? — пробормотал Марктолус. — О… Ритуалы. Не подумал об этом. Кольцо на пальце… к гуманоидной анатомии было сложно привыкнуть, чтобы ты знал. Я и до сих пор не слишком привык.

Олег промолчал в ответ на это.

Глава 15 — Разведка I

Итак, знает ли Марктолус об этой вылазке?..

Вероятно, да. Другие призраки были повсюду, невидимые и неслышимые, как и раньше, а они — глаза и уши Марктолуса. В буквальном смысле: каждый из них был теперь частью паука.

Два часа назад, когда Фениксы и Марктолус решили вернуть части призраков невидимость и послать их на разведку, Олег спросил, нельзя ли ему быть в их числе.

— О, нет, — рассмеялся тогда Марктолус. — Ты — слишком ценный ресурс, тебя нужно охранять от людей.

Ясно. Другими словами — теперь ты наш пленник, и не вздумай чего выкинуть. Чем, спрашивается, тюрьма у Департамента отличается от тюрьмы у Монстров?

«Мне нужно снова менять тело», — решил Олег. — «Влад. Ты можешь это сделать? Есть кто-нибудь подходящий?»

[Во-первых…] — Владыка медленно вдохнул. — [Я тебе не Влад. Не сокращай мой титул; не знаешь, как обратиться — избегай обращения вообще, но не сокращай его!]

Упс. Он сказал это вслух? Или подумал вслух. Хм, он ведь уже десятки, если не сотни раз именовал так Владыку. Где же граница между мыслями, которые тот может прочесть, и мыслями, которые надёжно укрыты от него?

[А во-вторых, это далеко не лучшая идея,] — продолжил тот. — [Я знаю, что ты хочешь — ускользнуть от Марктолуса и его дружков. Но в теле призрака ты если не бессмертен, то, по крайней мере, малоуязвим. Любой же другой монстр будет мишенью для Искателей. Как скоро ты погибнешь?]

«Нет, погоди», — помотал головой Олег. — «А что, если сменить тело на время?»

[Поясни.]

«Я превращаюсь в кого-то незаметного — мелкую ловкую тварь или какое-нибудь быстрое летающее насекомое. Затем я иду на разведку, а когда всё будет готово — возвращаюсь сюда, и ты снова…»

[И я снова делаю тебя призраком. Идея получше, чем предыдущая, но всё равно в ней полно дыр. Новый обладатель призрачного тела не будет сидеть на одном месте.]

«В том-то и дело, что будет! Помнишь? Когда ты сделал меня призраком, я отрубился!»

Влад долго молчал, а затем заметил:

[Первое: тебе нужно будет действовать очень быстро. Минута-две промедления — и план летит к чертям. Второе: что, если Марктолус или ещё кто-то будет тебя искать?]

«Выкручусь», — бросил Олег. Он просто не мог сидеть на одном месте, зная, что планируют монстры. Ох… наверное, даже предстоящая трагедия так бы не пугала, если бы не осознание, что он — причина всему, триггер, который запустил цепь роковых событий.

[Ладно,] — ответил Владыка. — [Как я уже говорил, случится одно из двух: или ты отучишься возражать, что очень полезно… Или ты научишься возражать разумно, что ещё полезнее. Иди и ищи своё новое тело.]

Олег бесшумно скользнул дальше. Здесь, в полевом лагере, поставленном на руинах того, что ещё утром было городом, на него уже не обращали внимания — но тела он тут не найдёт. Здесь монстры, воины и силачи. Незаметные… не тут.

«Туда», — определился он. — «Где мирные жители. Мне нужен кто-то маленький и максимально незаметный, а там легче найти что-то подобное».

[Вперёд,] — спокойно заметил Владыка.

Эта часть города монстров была ещё относительно цела — но лишь пока. Олег сам слышал слова Гхро о том, что вторую такую атаку они, может быть, и выдержат, но вот уже после третьей начнётся полный хаос.

Искатели действовали сильно и решительно; каждый из пошедших в подземелье был боевой единицей. Возможно, немногие имели SS-ранг, но даже обычные S, А и В-ранги были опасны для монстров. Плюс экипировка, поддержка магов, тренировка, да и попросту количество…

Значит, монстры не станут тянуть с ответной атакой. Они отдадут Искателям очередную часть города, а сами уйдут туда, где их не ждут.

Олег тихо скользнул в один из домов. Невидимым он стать не мог, но здесь не горели магические огни — то ли выключились на ночь, то ли повредились после атаки. К счастью, ему самом свет не требовался… пока он в этом теле.

Чёрт. Олег внезапно осознал, что скучает по своему собственному, изначальному телу. В любом его варианте — двуруком, одноруком, но собой быть было определённо приятнее.

Что ж, этот дом был пуст. Где были его обитатели — в лагере, среди воинов, или убежали подальше, надеясь, что их не найдут? А может, просто мертвы? Последнее, наверное, вероятнее всего.

Второй дом тоже не дал ничего, а вот уже третий…

«А вот и наш вариант», — заметил Олег, указывая на что-то вроде огромного ходячего кактуса. Тот склонился над каким-то предметом и что-то делал, а вокруг него роились мухи.

[Уверен? Этот тип заметнее, чем нужно.]

«Да не он сам! Мухи вокруг него».

[Это самые обычные мухи,] — после секундной паузы заметил Владыка. — [Не монстры. Мне даже в голову не пришло, что ты о них…]

«Тем лучше! Насекомое-монстра засекли бы радары, а в этом теле я могу хоть наружу подняться!»

[Уверен? Чтобы тебя склевала птица или прихлопнул первый же прохожий? Мой тебе совет: не бери слабых тел, если только не планируешь избавиться от них в ближайшее время.]

— Кто здесь? — кажется, кактус услышал движение и обернулся. Его голос походил на скрип веток и иголок — но, как показалось Олегу, он был слеп и ориентировался только на звук. Растение шевельнуло отростками, и рой насекомых взвился в воздух, вспугнутый этим движением.

Интересно, чем же таким от него несёт, что он их привлекает?..

[Готов?] — усмехнулся Владыка. — [Ждать не буду.]

А затем угол зрения снова сместился.

…фасеточные глаза неплохо видели в темноте… но сам по себе их взгляд был слишком необычен для Олега, и ему понадобилась минута, чтобы приспособиться к нему. Белое «тело» призрака лежало на полу.

[Быстрее. Ты должен вернуться до того, как он очнётся,] — поторопил Владыка. — [Если прозеваешь этот момент — выход будешь придумывать сам, мне надоело импровизировать за тебя.]

Странно… он как будто не очень волнуется, выживет ли Олег или нет. Возможно, за прошедшее время он создал какой-то «резерв?» В первые дни он буквально трясся над тем, чтобы сохранить своё единственное воплощение в мире, а теперь…

«Сейчас», — так, ещё понять, как муха летает. Очень мило… Олег старался изо всех сил, но крылья не хотели двигаться и поднимать его в воздух. Лапки? Пожалуйста, все шесть. Но крылья только слабо дёргались.

Пока, в какой-то момент, понимание того, как это делается, не пришло само собой. Раз — и он уже в воздухе. Отлично. Возможно, он бы даже насладился чудесной феерией полёта… Если бы не был *банной мухой в *банном подземелье монстров, на войне и с жёсткой моральной дилеммой в придачу. Всё это напрочь убивало любую романтику.

Олег летел высоко — там, где его не только не достанут, но и не разглядят. Хм… Время как будто ускорилось. Или наоборот, это внизу всё замедлилось? Ощущение было такое, будто ходящие внизу монстры двигались… как будто в воде.

Олег чуть снизился, чтобы послушать их слова. Так и есть — все звуки были медленными и низкими, как на замедленной прокрутке записи.

Да, кажется, он что-то читал об этом. У насекомых время идёт иначе, быстрее, поэтому им удаётся уворачиваться от тех же птиц или уходить от свёрнутой газеты. Нужно будет воспользоваться этим…

Лагерь монстров остался позади, а уже через километр от него — ха! — начинался человеческий лагерь. И он… не слишком отличался. Те же разрушенные дома монстров, те же костры, на которых разогревалась скудная еда (с собой в поход ничего, кроме сухпайка, не возьмёшь), злые и рассерженные люди, раненные, убитые — свои и чужие…

Теперь понять, что он может. Хм. О том, чтобы предупредить кого-то словами, и речи не шло — говорящая муха вызовет на себя шквал заклинаний, потому что здесь, в подземелье, любая аномалия может означать смерть.

— Это может растянуться на недели…

Хм. Голос, как и все остальные, звучал низко и растянуто — но вместе с тем до боли знакомо. Кто-то из захватившей его группы?

— Мы сегодня хорошо ударили по ним, но и потеряли много, — продолжил тот же голос. Из-за сверх-быстрого восприятия Олегу приходилось прикладывать усилия, чтобы разобрать слова. — Второй такой удар может стать критическим уже для нас.

— Начальство это не волнует, — фыркнул кто-то другой, незнакомый. — Мы здесь пушечное мясо, а не личности.

— Эй! — возмутился первый. Хм… или Олегу показалось, что голос знакомый? На такой скорости сложно понять, но… ощущение какого-то знакомого тембра.

— А что «эй»? — откликнулся второй. — Ты ждал чего-то другого? Арабская ночь, волшебный Восток? Нет, парень, привыкай; пойми, что если ты всего несколько дней в строю, а они уже кинули тебя сюда, в самую гущу, то ты не особо и ценен для них.

— Я сам вызвался! — возмутился «парень». — И вообще, «Святая Русь» мне не начальство. Тебе — может быть, но у нашего клана своё руководство, и оно само принимает отдельные решения.

— Угу. Конечно, разумеется. Принимает — такие, какие ждёт от неё власть. А «Святая Русь» — это власть, при всей их шизанутости. Хочешь проверить? Подойти к начальству и попытайся доказать, что нам нужно не атаковать, а сворачиваться. Но не говори, что я не предупреждал…

Нет, это не кто-то из агентов, которые его допрашивали. У тех были другие голоса. Да и такой наивностью агенты вряд ли бы отличались… Но тогда кто?

[Не думаю, что эти рядовые бойцы тебе чем-нибудь помогут,] — заметил Влад. — [Если хочешь увидеть что-то интересное, я бы посоветовал…]

«Погоди», — Олег мысленно нахмурился. — «Голос. Я сообразил…»

Илья. Это он — здесь, в пещере. Ну что же, понятно, почему Влад не хотел, чтобы он увидел лицо своего лучшего друга.

Глава 16 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Разведка II

«Ага, вот эти ребята», — пронеслось в голове у Кирилла, когда он заметил сидящих у костра. На них не было опостылевшей за день белой формы со священными символами, а значит — это не «Святая Русь».

— Привет, — выскользнув из тьмы, обратился он к паре Искателей, сидящих у костра — одному совсем молодому, и другому — что постарше. — Вы же Расхитители Гробниц?

— Мы, — горячо и быстро произнёс молодой. Видимо, он был в клане ещё совсем недавно, и ему доставляло удовольствие говорить о себе как о бойце Расхитителей.

— Где тут расселось ваше руководство? — уточнил Кирилл. — У меня к ним дело.

— На поверхности Земли, как и все умные люди, — проворчал Искатель постарше. — Здесь ты найдёшь только полевое командование.

— Мне сойдёт и оно, — уклончиво согласился Кирилл. — Только покажите, куда идти.

Его собеседник ткнул пальцем в один из разрушенных домов (или лачуг… чем считать монстровские хижины, Кирилл ещё не определился).

— Иди, только, думаю, они заняты сейчас.

— Ага, я ненадолго… Минуточку!

Внезапно у Кирилла щёлкнуло в мозгу. Точно! «Любой оперативник должен быть внимательным и обладать хорошей памятью», а он проговорил с ним целых двадцать секунд и только потом узнал! Промашка, агент Соколов, промашка…

— Ты, — он указал пальцем на молодого. — Илья Орлов, не так ли?

— Д-да, — тот поднял на него глаза. — А вы кто?

— Да так, видел тебя по телевизору, — махнул рукой Кирилл. — Юное дарование, надежда клана…

«И лучший друг Олега Бурнова. По крайней мере — оригинального Олега Бурнова; за ту тварь, что захватила его сознание сейчас, говорить сложно. Но… Орлов может пригодиться».

— Оставайся тут, Орлов, — велел он. — Возможно, у нас найдётся для тебя работа, но сначала я наведаюсь к вашему полевому командованию и всё с ним согласую.

— У кого это — у нас? — растеряно произнёс Илья.

— У Департамента, — загадочно ответил Кирилл, удаляясь к палатке.

…Соколов и Орлов, ха. Хорошая парочка с птичьими фамилиями! Впрочем, Илье Орлову его фамилию знать не обязательно и даже не нужно — всё-таки то, что он жив и работает на ДМК, является секретной информацией. Не государственной тайной, но всё же.

Он постучал в дверь указанного домика и тут же распахнул её. Так и есть; усталые, слегка небритые люди склонились над картами, не выпуская из рук оружия. Если видишь такую картину — значит, ты пришёл в штаб полевого командования.

— Расхитители Гробниц? — уточнил он. — Я из Департамента. Нам нужны несколько человек из ваших; дадите?

— Почему именно из наших? — один из командиров с подозрением покосился на протянутое удостоверение (хотя, строго говоря, здесь посторонних быть и не могло).

— Нужны люди со стороны, с незамыленным взглядом, — пожал плечами Кирилл. — Два-три Убийцы с хорошими навыками маскировки, какой-нибудь Маг, который может отвлечь внимание — навесить завесу тишины, тумана нагнать… И ещё один Воин… конкретный.

— Конкретный? — не понял ещё один из командиров.

— Илья Орлов, ваш недавний новичок, — кивнул Кирилл. — Мы думаем, он связан с некоторыми событиями — там, в школе, где он Пробудился.

Командиры слегка зависли.

— С меня — два десятка «холодных бомбочек», — пообещал Кирилл, мысленно борясь с душащей его жабой.

— Идет! — быстро согласился один из командиров.

Вот так-то. Здесь, внизу, стояла адская жара — по-настоящему адская, усиливаемая ещё и тем, что нельзя было снять тяжёлые доспехи или магические мантии. Бойцы пили эликсиры, усиливающие адаптацию к температурам, но… всё равно это был филиал Ада.

«Холодные бомбочки» могли создать небольшую область лютого холода на некоторое время. Конечно, они задумывались как оружие… но в здешней температуре они стали благословением. Люди взрывали их — и просто стояли, наслаждаясь бодрящим морозцем.

— Тима, Саша, пройдите сюда, — скомандовал командир по рации. Затем нажал отбой — и скомандовал снова, — Витя! Тебе ко мне.

— Орлова я заберу сам, — сообщил ему Кирилл. — Он сидел там, у входа в вашу часть лагеря.

— Как скажете, — кивнул тот. Дверь распахнулась, и внутрь помещения зашли три истекающих потом бойца — два Убийцы (парень и девушка) и один Маг.

— Тимофей Луферов, Александра Морзина, Виктор Шаламов, — представил их командир. — С этого момента и до…

— До конца операции, — пояснил Кирилл. — Не очень долгой, думаю.

— …и до конца операции поступаете в распоряжение этого человека, идёте с ним и выполняете то, что он скажет, — закончил командир.

…почему из них? Хороший вопрос, думал Кирилл обратно по пути к своим. Все четыре Искателя, включая Орлова, шли за ними. Да потому что для «Святой Руси» эта операция — чистой воды ересь, за одно предложение совершить что-то подобное они могут сжечь на костре.

Собственные бойцы Департамента тоже подчинялись напрямую «Руси». Обычно это так, формальность — но не когда начальство рядом. Клан Гвина? О, эти ребята не умеют хранить секреты; они будут подлизываться под Элиту и Русь и тут же сольют всё, что знают.

— Итак, — начал Кирилл, подходя к «своему» домику. — Орлов — тебя это не касается, у тебя будет особая миссия. Остальные — запомните, что само то, что мы будет делать, есть государственная тайна. Даже от начальства. Вашего собственного или «Святой Руси». Уяснили?

Все трое кивнули; Кирилл, не оборачиваясь, уловил затылком их движения — обострённые чувства всегда были сильной стороной Убийц.

— Орлов — сюда, — он указал на дверь. — Остальные — ждите снаружи.

На то, чтобы пояснить Алине, кто это такой и для чего его можно использовать, ушло меньше минуты.

— Чёрт… — пробормотал он, выходя обратно. — Что за идиотизм… Мы в подземелье, в километрах от поверхности, в городе монстров… И даже здесь вьются мухи. Хоть где-нибудь есть место, где их нет?

Искатели промолчали; кажется, они слегка перед ним робели.

— Идём туда, — скомандовал Кирилл, показывая на край полевого лагеря. — Задачу объясню тогда, когда нас точно никто не услышит.

Они быстро добрались до места — и только тогда Кирилл соизволил объясниться.

— А вот теперь слушайте внимательно. Наша задача — проникнуть внутрь их лагеря и захватить пленного. Можно двух-трёх, если сможем, но лучше одного.

— Зачем? — обалдел Маг.

— Секретная информация, — отмахнулся Кирилл. Отличная отмазка! Тем более, что так оно и было — прибор для разговора с монстрами был секретом. — Нужно провести пару опытов.

— У меня другой вопрос, — уточнила Убийца по имени Саша. — Монстры же впадают в ярость при виде людей. Что, если нас это выдаст? Они почувствуют гнев и поймут, что рядом кто-то есть.

— Ты сама сказала — при виде людей, — ответил Кирилл. — Вопрос хороший, но уже доказано: они впадают в ярость только тогда, когда осознают, что рядом человек. Значит, нужно сделать так, чтобы они нас не увидели и не осознали нашего присутствия.

Все трое кивнули.

— Виктор — на прикрытии, Саша — здесь, на страховке, — скомандовал Кирилл. — Тима в режим невидимости и за мной.

— Я могу наложить поле рассеянного внимания, — предложил Виктор. — Я вообще менталист; с этим полем монстрам будет трудно сконцентрироваться больше, чем на одной цели одновременно, любая мелочь будет их отвлекать.

— Их. А нас? — уточнил Кирилл.

— Слегка… да, слегка. Но слабее, чем монстров.

— Ладно, — согласился Кирилл. — Смотри, у меня тут сигнальная ракета. Увидишь там сверху сигнал — бей чем-нибудь, самым мощным, что у тебя есть в арсенале, чтобы мы могли уйти. Что предложишь?

— Оцепенение, — предложил Виктор. — Но вы оцепенеете тоже.

— Мы оцепенеем, а вы с Сашей пойдёте туда и вытащите нас. План ясен?

Разумеется, план имел в себе множество дыр, но действовать нужно было быстро.

— Ясен, — кивнули все.

— Тогда пошли.

Чёрт, опять муха. Она вилась где-то высоко, вроде и раздражающе близко к нему, но вместе с тем — достаточно высоко, чтобы не достать. О, он мог бы… Убийца может достать кого угодно и где угодно.

Но он ещё не настолько низко пал, чтобы тратить способности Убийцы на назойливых мух.

Операция «Взять языка» началась. Кирилл и Тима за три секунды преодолели километр, разделявший два вражеских лагеря, а вот дальше пошли медленно, молча и беззвучно.

«Поле мага действует», — отметил Кирилл про себя. — «Сконцентрироваться тяжелее, чем обычно».

Тем не менее, концентрация в сложных ситуациях — тоже навык, которому учат. Агент должен уметь концентрироваться в бою, в смертельно опасной ситуации, под пытками… Всему этому Кирилл в своё время обучался — и теперь уверенно шёл вперёд. Тима, кажется, определял маршрут только по нему. Ну, хотя бы может разглядеть невидимку; это тоже требует концентрации для Убийцы.

Так, а это кто? Ох ты ж Господи — какие-то фурри, иначе не скажешь. Целое семейство — мужчины, женщины, дети… Гибрид человека и чёрной пантеры.

Что, если захватить такого монстрёнка? С одной стороны — это легче, а в силу возраста он может выдать что-нибудь важное. С другой стороны — а знает ли он хоть что-нибудь по-настоящему важное?

Кирилл сделал Тиме знак остановиться и включил прибор, вставленный в ухо.

— Поверить не могу, — говорила одна из пантер — судя по внушительным грудям, женщина. — Они выперли нас из собственного дома.

— Штаб, — отрезал её сородич мужского пола. — Это теперь штаб. Пойми, что война — это война. И скажи спасибо, что нас не выгнали ещё полдня назад.

— Мы и так слышали все их разговоры, — пожал плечами третий, парень помоложе. Наверное. — К чему было нас выгонять, когда зашёл Марктолус и этот его призрак?

— Значит, происходило что-то совсем уж секретное, — ответил предыдущий. — Ха! Глядите, Марктолус уже снаружи. Кажется, он закончил.

— Ура. Возвращаемся! — возликовала самка, которая жаловалась, что их выгнали.

Кирилл молча указал Тиме на плетущегося позади «котёнка». Если мелкий монстр присутствовал при переговорах штаба — его точно надо брать.

…и, Боже, как надоели эти мухи.

Глава 17 — Допрос I

Хорошо, что мухи так назойливы. Люди, монстры — к этим мелким созданиям привыкли уже абсолютно все, и никто не обращает на них должного внимания. При случае — прихлопнут, но чтобы охотиться специально… Много чести для маленького вредного насекомого.

Олег видел и слышал всё, что происходило в лагере Искателей; он видел, как Убийца из допрашивавших его агентов собирал группу для разведки… это, конечно, настраживало.

Брать «языка» из монстров? Остальные Искатели этим не заморачивались. Убивай тварей, ори «За Святую Русь» — и всё! А это выбивалось из общей картины зачистки. Значит… возможно, у некоторых агентов свои, особые задания? Только у этих — или ещё у кого-то?

Впрочем, был момент, который взволновал его не меньше. Илья! Чёрт, это уж точно не входило в его планы… Он и так мог погибнуть тут, в пещерах, а «особые планы» на него у агентов тем более не внушали доверия.

[Я знаю, о чём ты думаешь,] — заговорил Владыка. — [О своём друге. Отвлекись на более насущные проблемы, а о нём я позабочусь. Потом.]

А?.. Ну, да, точно. Олег помотал мушиной головой и сконцентрировался на Системе, которая указывала ему путь. Аура, наложенная магом, действовала — сознание будто рассеивалось по всем сторонам, мешало сосредоточиться, отвлекало…

Разумеется, он не мог увидеть невидимых Искателей. Но их могла увидеть Система — и она вела его вперёд. Кажется, сейчас эти двое уже возвращались со своей вылазки, таща упирающегося и пытающегося рычать и кусаться котёнка-пантерёныша.

Зубы мелкого монстрика не могли прокусить броню Искателей — но, кажется, удовольствия им это не доставляло. К тому же, тащить его (оставаясь притом незаметными) было сложнее, чем просто идти налегке. Аура невидимости распространялась на него, но только отчасти — резкие телодвижения мешали.

— Добрались! — выдохнул тот из Убийц, который был из Расхитителей Гробниц, когда увидел стоящего рядом Мага и второго Убийцу.

— Чёрта с два, — ответил ему агент… Кирилл, кажется?

— В смысле?

— А ты думаешь, нам только от монстров прятаться надо? Искатели из «Святой Руси» воспримут это как должное — то, что мы его тащим? Несём в наш штаб! Допросим его, вы за это время отдохнёте, а потом посмотрим, есть ли смысл идти за вторым.

— Ага, хорошо… — кивнул Маг. — Так, погоди — «допросим»?!

— Б**ть, — выругался Кирилл. — Да, у нас есть способ с ними связаться и понять, что они говорят. Это стопроцентно секретная информация, которая не должна дойти не только до гражданских, но и до кого бы то ни было. Включая Святых! Проболтаетесь кому-то — считайте, заслужили пожизненное. Это понятно?

— Ага, — чуть испуганно подтвердили все трое Искателей.

— Тогда молча взяли и потащили. Он сейчас вырвется!

Конечно, это было так — присказкой. У монстра-ребёнка не было ни единого шанса вырваться от троих Убийц и одного Мага. А если учесть, что одним из Убийц был двойной-эс-ранг, непобедимый агент Кирилл…

«Сколько у меня ещё времени?» — уточнил Олег. — «Я бы послушал, как и о чём они его будут спрашивать».

[Да. Это может быть полезно. Пожалуй, я задержу призрачное тело Вильтора, если его текущий мушиный разум попытается куда-то улететь.]

Искатели — оставаясь невидимыми — дотащили монстрика до дома, где расположились агенты, и впихнули его внутрь.

— Отдыхайте, — оттуда Кирилл вышел уже видимым. — Не думаю, что это займёт больше часа. Но будьте неподалёку — на всякий случай.

Разумеется, Олег «быть неподалёку» не собирался. Влетев в помещение, он завис на каменном потолке, глядя через фасеточные глаза на всех пятерых агентов — ту самую пятёрку, что расследовала его дело.

Кажется, им было ну очень жарко. Всем, кроме одного, целителя Антона — тот спокойно сидел и крутил в руках бластер. Остальные трое даже скинули броню и остались в пропотевших насквозь майках.

— Этот похож на ребёнка, — оценила девушка-Воин уже связанного и надёжно зафиксированного на стуле монстрика.

— Это и есть ребёнок, — ответил Кирилл. — Там были такие же, но взрослые, целое семейство.

— Да? И на кой чёрт ты его тогда сюда приволок? — осведомилась девушка. — Что он мог знать?

— Он мог что-то видеть и слышать, — пожал плечами Убийца. — Взрослые твари говорили о том, что их выгнали из собственного дома, чтобы устроить в нём военный штаб. Причём выгнали не сразу, а только когда перешли к совсем уж секретным делам.

— Ясно… Ну, давайте работать, — вздохнула девушка. — Юля, приборы включены?

— Да, — отозвалась другая Искательница — непробуждённая, но А-ранга. Она, как и во время их прошлых встреч, смотрела в планшет. — Смотри, мы с Маликом подключили те аппараты к системе… Внутри помещения мы все будем слышать его речь как человеческую. Кроме того угла, тот угол не захвачен, — она показала рукой.

— И не нужно, — отмахнулась Воин. — Главное, чтобы снаружи ничего не было слышно. Газ?

— Держи, — Антон кинул ей что-то вроде спрея, и она моментально поймала предмет в воздухе.

— Ага. Начали, — скомандовала Воин — и брызнула из спрея прямо в лицо котёнку.

Тот прекратил бешеные попытки вырваться и закашлялся… а затем с испугом поглядел на окружающих.

— Не хочу! — взвыл он совершенно человеческим голосом. — Не надо! Отпустите меня к маме!

— Работает, — кивнула Юля. — Безумная ярость сменилась на обычный испуг.

— Я бы на его месте уж точно хотел к маме, — хмыкнул парень в очках — вероятно, Малик. — Он же видит нас монстрами.

— Отставить лирику, обсуждать будем потом, — скомандовала Воин — кажется, она была командиром отряда. Олег никак не мог вспомнить, слышал ли он её имя — или нет. — Он нас уже понимает! Хотите сказать что-то, что ему не нужно знать — отойдите в «глухой угол».

Она повернулась к вжавшемуся в стул (к которому он был привязан) котёнку и жёстко обратилась к нему:

— Так. Ты меня понимаешь?

Тот молча сглотнул.

— Я знаю, что понимаешь, — тем же тоном продолжила Воин. — Мы хотим, чтобы ты ответил на наши вопросы.

— Я не хочу!! — завопил котёнок, лихорадочно размахивая хвостом. — Отпустите!

— Может, и отпустим, — пообещала Воин. — Если ответишь на всё, о чём мы спросим, и ответишь честно и правдиво.

[Не отпустят,] — хмыкнул Владыка. — [Готов поклясться, что не отпустят.]

«Думаешь?» — Олег внимательно следил за происходящим. Для него все действия людей по-прежнему транслировались в замедленном режиме, из-за чего он успевал и слушать, и говорить с Владом.

[А ты считаешь, что они его отпустят?] — голос Владыки был полон иронии. — [Люди — монстра?]

«Это всё-таки ребёнок…»

[Это монстр. Для них это в первую очередь монстр. Даже не в первую, а в единственную — они не воспринимают монстров как мужчин, женщин или детей: только как самцов тварей, самок тварей и мелких тварёнышей.]

«Ты слишком плохо о них думаешь».

[Нет, я думаю о них реалистично. Может быть, в твоём мире полно чудаков-пацифистов, которые считают иначе, но такие не становятся Искателями. Да и вообще долго не живут.]

Воин, тем временем, задавала котёнку простые вопросы. Как давно он живёт в городе монстров, чем занимается его семья, как его зовут…

«Зачем им его имя?» — удивился Олег.

[Всё верно. Во-первых, это раскрепостит самого монстрика,] — пояснил Владыка. — [Подготовит его к другим вопросам, тем, на которые он не ответил бы, если бы задать их сразу, в лоб, без подготовки.]

Ну… возможно. Олег пока не замечал никакой разницы. Котёнок как был до смерти испуган, так в таком состоянии и оставался.

«А во-вторых?» — уточнил он.

[А во-вторых, через такие вопросы очень легко узнать много полезного. Обычный быт города монстров, который людям неизвестен. А ведь, зная его, столько всего можно было бы сделать!..]

Да, пожалуй, Влад был прав.

— Так, — Воин продолжала; остальные слушали, затаив дыхание, даже несерьёзный Антон посуровел и прекратил играть своим бластером. — Вас выгнали из дома, когда начались бои?

— Не сразу, — котёнок всхлипывал через слово. — Сначала просто пришли, а нас загнали в заднюю комнату, а…

— Что они там делали? Кто это был?

— Солдаты, — ответил тот. — Мама сказала, что это командиры и их надо слушаться…

«Дичь какая-то», — подумал Олег. — «Зачем они его пытают? Он же почти ничего не знает, он действительно просто ребёнок».

[Ребёнок не знает главного,] — возразил Влад. — [Он не знает, когда нужно промолчать, даже сжав зубы от боли. Он боится — и не нужны физические пытки. Он может выдать важнейшую информацию, даже не задумываясь об этом. То, что взрослый — неважно, какой расы — не выдаст под страхом смерти, ребёнок сболтнёт как незначительную подробность.]

«Ладно, ладно, я понял», — Олег продолжил наблюдение.

— А потом? — продолжала Воин. — Почему вас выгнали?

Котёнок замолчал; в его глазах отразился ещё больший испуг.

— Пришёл… — прошептал он — и замолчал.

— Ну? — потребовала Искательница. — Ты же хочешь к маме, так? Кто пришёл?

— Пришёл Марктолус… — тихо, еле слышно выдавил из себя котёнок. То ли он верил, что паук-маг узнает о его предательстве и покарает, то ли боялся его не меньше, чем людей. — И с ним привидение. Марктолус поднял призраков, чтобы они убивали вас…

— Нужно узнать об этом Марктолусе, — кивнул Кирилл. — Пусть расскажет всё, что знает, а потом сходим по второй. На этот раз потребуется кто-то взрослый… лучше бы солдат.

— Или жена солдата, — пожал плечами Антон. — Солдат может упереться. А жена солдата заговорит.

— Я не буду спрашивать у монстров, перед тем, как схватить их, кем работает их вторая половинка! — съязвил Кирилл. — Солдата я узнаю по оружию и доспехам, а у его жены на лбу ничего не написано! Так, мелкий, — поглядел он на котёнка. — Сейчас ты расскажешь нам про этого Марктолуса и его призраков — всё, что знаешь.

Глава 18 — Допрос II

«Он не сболтнёт ничего лишнего?» — несмотря на желание помочь людям и предотвратить катастрофу на поверхности, Олег вовсе не хотел делать это ценой своей жизни и свободы.

[А что он может сболтнуть? Подумай сам. Даже взрослые твари не знают, чем именно занимается Марктолус. Он расскажет байки и легенды, не более того!]

Олег опасался, как бы баек и легенд не стало вполне достаточно. В конце концов, эти ребята — спецы, знающие своё дело и умеющие анализировать информацию. Они способны выжать из полусвязных слов котёнка крупицы ценных знаний — чем они сейчас и занимаются, кстати говоря.

«Байки и легенды — тоже информация», — возразил он.

[О нём. Не о тебе.]

И действительно, мелкий монстрик, всхлипывая, рассказывал о том, что Марктолус — это жуткий паук, что он никогда не вылезал из пещеры, а сегодня вылез и привёл с собой призраков.

И что один из тех призраков постоянно следует за ним.

Искатели переглянулись и отошли в «глухой» угол; только Юля осталась на месте, за приборами.

— Отлично, у них есть какой-то долбаный некромант, — сплюнул Малик. — Не знал, что они умеют магичить!

— Ещё как умеют. Вспомни Африку — там монстры и их магия уже чуть ли не часть государственного устройства! — заметила Воин (Олег всё ждал, когда кто-нибудь назовёт её по имени).

— Думаю, я видел этого паучару… — задумчиво протянул Кирилл. — Такой здоровенный, с хрен знает каким количеством лапок. Он во время битвы стоял где-то сзади и усиленно ими шевелил — колдунствовал, вестимо.

— Отлично, — сощурилась командир группы. — Это может означать одно: наш Марктолус уязвим. Он мощный маг, но никакой боец и защитой особой не обладает. Если мы его прикончим… наши шансы на победу вырастут.

Хм? Разве это так? Олегу не показалось, что Марктолус беззащитен, скорее, даже наоборот — что он один из наименее беззащитных обитателей этого города. Может, он хочет таким показаться?

— А вот не факт, — парировал Антон, которого, кажется, обуревали те же мысли. — Я вам как Маг говорю: в прямой бой лезть — сбивать себе концентрацию. У нас же тоже Маги стоят отдельно — не от слабости, а чтобы жёстче шмалять заклинаниями.

— Ну, да, — вынуждена была признать Воин. — Если это только не боевые маги, то — да… Ну и потом, это цель армии. Не наша. Нам нужно узнать всё о Бурнове.

Упс.

[Упс,] — тем же тоном — хотя слегка насмешливо — повторил Владыка.

«Но как они узнали, что я жив?»

[Вероятно, просто не поверили в наш спектакль. Я это предвидел, потому и направил тебя сюда. Правда, армии и полноценной войны я уже не предвидел…]

— Котёнок не видел никакого Бурнова, — пожал плечами Малик.

— Значит, в нём особо нет пользы, — кивнул Антон. — Нужно его прикончить и идти за новым «языком».

— Мне его где-то даже жалко, — поморщился Кирилл. — Если убрать безумие, обычный ребёнок, только другого вида.

— Этой жалости хватит для того, чтобы ты его пощадил? — покосившись на друга, уточнил Антон.

— Нет, разумеется.

— Ну и отлично. А то я уже начал волноваться.

— Ну, что, — Кирилл поглядел на Воина. — Алина, он нам ещё нужен?

Алина! Отлично, теперь Олег знал имена всех пятерых.

— Пожалуй, нет, — вздохнула она. — Разве что…

Она шагнула вперёд к замолчавшему котёнку и поглядела на него. Именно в этот момент Олегу в голову и пришла идея.

Наверное, это была самая бредовая и самоубийственная мысль за последнее время. После всех попыток сбежать, укрыться, порвать с человеческим родом — он решил рискнуть всем, чтобы остаться Человеком; не в физическом плане, но в моральном. Чтобы не ощущать себя массовым убийцей и предателем своего вида. Впрочем, о самоубийственности он сейчас не задумывался.

«Ты можешь поменять меня с этим зверёнышем?» — быстро спросил он у Влада.

[Совсем с ума сошёл?] — удивился тот. — [Такого я даже от тебя не ожидал.]

«Нет, ты не понял! Так я смогу предупредить их о вылазке монстров…»

[Главное, не забудь представиться по имени, когда будешь это делать. Впрочем, основной риск даже не в этом. Котёнок в теле мухи улетит отсюда чёрт знает куда, не разбирая дороги — а ты останешься здесь. Разговор задержит их на какое-то время, но они всё равно тебя прикончат — а перейти будет уже не в кого, Искателей замещать я не могу.]

«Но…»

[Даже если они сочтут тебя ценным источником информации и не убьют, то уж точно переправят в свою тюрьму. Туда, откуда ты сбежал! Хочешь этого?]

«Но…»

[Хватит нокать. Я позволяю тебе поступать так, как хочешь ты, в надежде, что ты чему-то научишься, но я не буду помогать тебе всё угробить.]

Владыка сделал паузу… и продолжил.

[Впрочем, ты ведь выполнил сегодняшний квест. А награду за него ещё не забрал…]

«Ага», — кивнул Олег. — «Инвентарь не при мне. Я же не могу носить всё имущество в руках, особенно в теле призрака… или мухи».

[Не волнуйся. Награда за этот квест — не артефакт, а новое умение. Я счёл, что оно будет тебе полезно, и сейчас наступит самое время его опробовать.]

Сейчас? Всё, что происходило сейчас — это Алина, задающая неудачливому зверёнышу последние вопросы, и обещающая немедленно вернуть его к маме, как только он ответит. Ну, да… если его маму тоже прикончат в ходе этой войны — возможно, это и станет правдой.

«Принять награду за ежедневный квест», — скомандовал Олег.

[Поздравляем! Ваша способность «Поглощение души» была повышена до способности «Манипулирование душой». Теперь вы можете собирать и использовать души не только убитых лично вами, но и души убитых вашими врагами.]

А?

Да, Влад был прав. Использовать это умение сейчас — самое время. Олег спокойно, даже как-то отстранённо глядел за тем, как синяя молния ударила в котёнка, и тот обмяк на кресле.

— Моментально, — мрачно отметил Кирилл. — Незачем было его мучить.

«Изъять душу и вернуть в тело», — скомандовал Олег. Короткая вспышка холода — и глаза монстрёнка зажглись синим, потусторонним светом.

«Я же смогу передать ему свои слова?» — уточнил он у Влада. — «Говорить через него?»

[Пробуй,] — кратко отозвался тот. — [Теоретически это возможно. Фактически — зависит от тебя и твоего умения.]

— Эй, Алина! — Кирилл первым среагировал на изменения. — Что-то не так! Люди, оно ожило!

«Говори то, что я велю тебе сказать», — Олег старательно транслировал приказ ожившему телу, в котором не было уже никаких следов сознания — только тупая и покорная воля порабощённой души. — «Говори вот что…»

— Голову ему отруби, — посоветовал Антон. — Мало ли…

— С ума сошёл? — Алина вынула меч и направила его на котёнка. Тот глядел прямо на искателей, но не шевелился. — Это не нормально! Это феномен! И мы не будем уничтожать его, пока не поймём, в чём причина…

— Причина в том, — заговорил покойник, — что я связался с вами через него.

Олег пытался придать голосу котёнка какую-то мрачную торжественность, сделать его пафосным или зловещим, но получалась только простая безэмоциональность. Так говорил бы робот.

— Ты — это Марктолус? — Алина не отводила меча.

— Нет, — ответил Олег через тело котёнка. — Я — тот, кто хочет помешать Марктолусу и остальным.

— Так ты наш союзник? — уточнил Кирилл.

— Возможно, в этом деле, — согласился Олег. — Но не в принципе. Мы враги, но вам нужно кое-что знать.

Агенты переглянулись; на их лицах были написаны смешанные эмоции.

— Монстры планируют вылазку на поверхность, — заговорил Олег. — Хотят отвлечь вас от атаки, чтобы вы, ради защиты гражданских, увели войска отсюда.

— Где и когда? — быстро уточнила Юля.

Олег замолчал. Вот же блин!.. Он продумал такую операцию, чтобы предупредить людей — и только сейчас понял, что не знает ни времени этой атаки, ни места, в котором вылезут монстры!

— Пока я точно не знаю, но достаточно скоро, — заявил он. — Монстры хотят действовать быстро, иначе их потери будут слишком велики. Где, я тоже не знаю, но знаю, что у монстров есть свои тоннели, ведущие наверх, и они хотят воспользоваться одним из них.

— Ладно, — кивнула Алина. — А что-то ещё полезное ты знаешь?

Олег задумался. Что такое ценное он мог сообщить агентам?

— Марктолус — очень мощный маг, — выдал он. — Не лезьте к нему врукопашную, да и вообще не лезьте. Если хотите выжить.

А нужно ли ему, чтобы эти агенты выжили?.. Вероятно, да — большинство других попросту слушать бы его не стали, особенно фанатики из «Святой Руси». Эти — враги, но хотя бы враги, которые выслушают.

— Ещё один вопрос, — Алина чуть качнула мечом. — Почему ты помогаешь нам? Ты сам сказал, что мы враги.

— Враги, — подтвердил Олег; челюсть мёртвого котёнка слабо двигалась. — Но я человек. И хочу остаться им. Моя война с вами, но не с мирным населением. Думаю, в этом вы будете со мной согласны.

Агенты промолчали.

«Разорвать связь», — скомандовал Олег. — «Изъять душу».

Хм. Он может ещё упокоить? Не поглотить, а просто отправить куда-нибудь, желательно в лучший мир?

[Лучший мир — совсем не то, что ты думаешь,] — хмыкнул Влад. — [Но да, если хочешь — можешь отпустить душу в свободное плавание.]

— Тихо! — даже увидев упавшую голову и погасшие глаза мертвеца, Алина не опустила меча. — Никому ни слова, не обсуждаем ничего! Он всё ещё слышит нас.

— Выключить прибор? — уточнила Юля.

— Не поможет. Он не монстр, а человек, — пожал плечами Кирилл. — Думаю, мы все отлично знаем, кто именно выходил с нами на связь. Так ведь, Бурнов? — он поднял голову вверх. — Это был ты?

Интуиция или совпадение, но Убийца сейчас смотрел в точности на муху, сидящую на потолке.

Глава 19 — Некромантия

В низком каменном помещении повисло молчание. Все члены группы боялись (и притом совершенно справедливо) сказать что-нибудь лишнее, настороженно глядя друг на друга.

[Они ничего не скажут,] — заметил Владыка.

«Да, но как долго? Что, если я пробуду тут час, два, всю ночь…»

[Ты не можешь пробыть тут всю ночь — тебе нужно вернуться в тело призрака раньше, чем Марктолус или кто-то ещё заметит твою отлучку.]

«Да, но они этого не знают. Они же не могут молчать вечно! А послушать, о чём они говорят…»

И именно в этот момент Кирилл заговорил. Чёрт!.. Олег готов был убить агента за его сообразительность. Тот говорил не по-русски! Кажется, это был испанский или португальский.

[Хитро придумали,] — усмехнулся Влад. — [Меня это не остановит. Я всё равно слышу напрямую смысл, а не какие-то из ваших языков.]

«Пожалуй, мне и правда пора обратно», — мысленно буркнул Олег, вылетая наружу. — «Марктолус не должен ни о чём догадаться».

Он должен был вспомнить раньше — Владыка воспринимает мир куда более широко, чем он сам. Вероятней всего, он услышит переговоры агентов на испанском даже на расстоянии, и, если там будет что-то действительно важное и ценное — сообщит ему.

[Между прочим, будь ты в теле призванной монстра — тоже понял бы их на любом языке,] — заявил Влад, пока Олег летел обратно туда, где оставил призрачное тело. — [Их прибор перевёл бы слова. Но ты не монстр, а обычное животное.]

Ого! Олег думал, что муха хотя бы… ну… иномирная. Значит, она самая обычная, просто ну очень вездесущая и неубиваемая.

Призрачное тело было на месте — только переместилось на потолок. Кажется, сознание мухи не чуяло подвоха; огромная призрачная тварь с удлинёнными конечностями мирно ползала по потолку и потирала лапки.

«Я опять потеряю сознание?» — спросил Олег.

[Нет, это случается только в первый раз.]

Больше Владыка времени не тратил; миг — и Олег вновь начал воспринимать мир как призрак, а не как насекомое. Ну, хотя бы картинка была не фасеточной…

Он надеялся, что Марктолус спит. Это решило бы многие проблемы, однако, когда он влетел в лагерь монстров, то увидел вдалеке тушу паука. Гхро и Шок были рядом; наверняка о чём-то спорили. Ну, вот и отлично. Тихо скользнув в сторону армии призраков, Олег завис в воздухе и попытался отключиться. Не заснуть — сейчас это было невозможно — а просто не думать ни о чём.

— Итак, где ты был?

Кажется, у него получилось. Потому что он не заметил ни как прошло время, ни как Марктолус подошёл к нему.

— А? — растерялся он. Неужели его вылазка всё же была замечена?

— Я спрашиваю, где ты был, — повторил паук. — Ты уходил из лагеря. Я уже начал опасаться, что ты направишься к людям, чтобы спасти их.

Фух. Пронесло. Кажется, Марктолус засёк не его перемещения, а перемещения призрачного тела.

— Да так, — Олег пожал плечами. — Немного прогулялся, осмотрелся. Я же не могу всё время находиться на одном месте…

— Я шестнадцать лет находился на одном месте, — проворчал Марктолус. — И это были лучшие годы в моей жизни.

Вот как?

— И ты отказался бы вернуться в свой родной мир вместо этих лет? — удивился Олег.

— Не отказался бы, — хмыкнул Марктолус. — Но там, у себя дома, я занялся бы тем же самым — залёг бы на дно и не отсвечивал, выходя только в качестве исключения. Мой мир — шумное место, но с моими нынешними силами у меня хватило бы возможностей обеспечить себе покой.

Он помотал головой.

— Так. Не спутывай мне мозги. В следующий раз, когда захочешь прогуляться — сообщи мне, чтобы я знал, где ты и зачем.

— Я же не пленник? — с вызовом спросил Олег.

— Пленник? Что за глупости, — фыркнул Марктолус. — Ты гость. Важный гость. Ради твоей же безопасности ты не должен делать ничего, что поставило бы тебя под угрозу.

Угу, знакомые речи. Контроль — ради твоего блага, никакого плена, просто постоянный надсмотр… Марктолус, наверное, стал бы отличным сотрудником Департамента Контроля Магии, если бы туда брали гигантских пауков.

— Ладно, — пожал он плечами. — Если это так важно…

— Сейчас всё важно, пришелец, — Марктолус понизил голос. — Люди видят в тебе врага. Многие из Общности видят в тебе предателя. А я вижу в тебе ценный… — он замялся, подбирая слово.

— Ресурс? — подсказал Олег.

— Да, именно ресурс! — Марктолус вновь повысил голос. — Не делай вид, будто это выгодно только мне. Это сделка, и она выгодна нам обоим. Но для её выполнения нужно, чтобы ты полностью мне подчинялся!

Хм. Что-то Олег не помнил, чтобы они заключали какую-то сделку.

— Как скажешь, — фыркнул он.

— В лагере людей началось шевеление, — продолжил паук — резко, без перехода. — Думаю, они не хотят давать нам время на отдых и готовятся ко второй атаке. Ты тоже должен быть готов.

— Отлично, отлично, — кивнул Олег. — Мне не нужно отдыхать. Не в этом облике, по крайней мере.

[Марктолус может стать проблемой в будущем,] — заметил Владыка. — [Он слишком любит власть. Пока ты — призрак, он может контролировать тебя, если только я не вмешаюсь, да и другие тела могут попасть под его контроль, со всей его магией.]

«Я это и так знал», — откликнулся Олег, глядя, как паук удаляется. — «Ты предлагаешь что-то конкретное?»

[Предложил бы подстроить его смерть, но он может быть и полезен мне. Кстати, он был прав — люди действительно готовятся напасть на тварей снова.]

Чёрт. Может быть, тело Олега не ощущало усталости, но его разум просто молил о покое. Немного отдохнуть, не думать об опасностях, битвах, смертях… любую силу и любую власть в обмен на то, чтобы просто отдохнуть!

Искатели атаковали через полчаса. Как и до того, это была уже не короткая вылазка, а слаженная, чёткая атака, где у каждого была своя роль. Монстры более-менее собрались за то время, но им всё равно не хватало ни сил, ни дисциплины.

Олег — вместе с другими призраками — выступал прикрытием для основной, материальной армии. Способности призраков не убивали, но дезориентировали и ослабляли вражеских солдат, а магическая поддержка Марктолуса защищала духов от развоплощения.

Впрочем… один призрак убить человека не мог, а вот десяток или целая сотня… Различить в мешанине битвы какие-то отдельные образы было сложно, но убитых было полно с обеих сторон.

«Слушай», — в разгар боя обратился Олег к Владу. — «Я ведь теперь могу поднимать мертвецов, убитых моими врагами?»

[Можешь,] — подтвердил тот. — [И даже в неограниченных количествах — главное, чтобы трупы были свежими.]

«Так что мешает мне воспользоваться этим прямо сейчас?»

[Чёткое понимание того, кто твой враг.]

«Серьёзно?! Враг тот, кого я сочту врагом!»

[Нет, не ты. А Система. Ты так и не определился со стороной, а значит, пока враг — тот, кто нападает лично на тебя.]

Там, у агентов, у него всё получилось. Так почему бы не попробовать и здесь…

Ну, очевидно, что сейчас, в данной битве его враги — люди. Он же сражается против них! Сражается за противоположную сторону. А значит…

«Изъять и вернуть душу», — скомандовал Олег, нацеливаясь на мёртвого монстра, распростёртого на камнях. — «Приказываю идти в атаку на людей!»

Он дико боялся, что у него ничего не выйдет, что такой простой формулировки будет мало — а в разгар битвы у него бы не было времени делать что-то, более сложное — но, как ни странно, этого хватило. Возможно, Владыка помог направить силы в нужное русло, а может, так и было задумано изначально, но мёртвый монстр — каменный гигант, у которого сейчас не хватало головы и одной из четырёх рук — зашевелился и поднялся на ноги.

«Убивай людей!» — повторил Олег. Великан, даже не имея глаз, казалось, безошибочно знал, где находятся люди. Не обращая внимания на выстрелы лазеров, он размахнулся и принялся наносить удары один за другим.

[Можно просто говорить «атакуй врагов»,] — заметил Владыка. — [Он атакует тех, кто наиболее опасен для тебя в данный момент.]

«Ага, спасибо… Изъять и вернуть душу!» — Олегу не терпелось поднять ещё и ещё монстров. Может быть, если они одержат в битве победу — им не придётся делать вылазку наверх?

Всё шло гладко. Монстры вставали, подчиняясь воле Олега, один за другим и принимались атаковать людей, игнорируя как старые, так и новые ранения. Каждый следующий вставал всё быстрее и быстрее — здесь, где трупов было полно, оживление шло попросту на автомате.

И люди, и монстры, разумеется, не могли не заметить восстания живых мертвецов, и обе стороны пребывали в растерянности. Но связать это с призраком никто не догадался.

— Это знак! — вопил кто-то из монстров. — Мы выиграем, вперёд!

[Я впечатлён,] — заявил Владыка. Олег уже больше не атаковал сам — он только поднимал и отправлял в бой монстров. Наверное, контролировать их более чётко он бы не смог — не в таких количествах — но отданный приказ был прост. Бей, и всё тут.

«Впечатлён?» — удивился Олег. Похвала от Влада? Что-то новенькое.

[Ты наконец-то начал делать то, чего я ждал от тебя. И делать успешно. Всё же я не ошибся, выбрав тебя; многие, даже имея те же самые способности, не сразу бы разобрались с поднятием мёртвых, но у тебя, похоже, предрасположенность к этому занятию.]

У него? Предрасположенность к некромантии? Смешно… и необычно.

— Стой! — раздалось за спиной у Олега. — Вильтор… или как там тебя на самом деле. Какого дьявола ты делаешь?!

К Олегу спешил, быстро перебирая всеми конечностями, Марктолус — взволнованный и взбешённый донельзя. Кажется, он не разделял восторга по поводу восставших мертвецов.

Глава 20 — Враги и не враги

— Я делаю то, что спасает положение! — Олег старался говорить тише, но в шуме битвы всё равно не было особой разницы между обычным голосом — и громким воплем. — Я выигрываю нам битву!

— Ты… — Марктолус подлетел ближе. — Действуешь не по плану — это раз…

— Битва — лучшее место для импровизаций!

— Ты идиот?! — вспылил паук. — Битва — лучшее место для дисциплины и только для неё! Из-за тебя и я, вместо того, чтобы придерживаться плана, должен отвлекаться! А придерживаться плана я не могу: в моём плане есть поднятие душ погибших, а они уже… пущены в ход!

— Более эффективно, чем у тебя, — парировал Олег, которого начала серьёзно бесить авторитарность Марктолуса.

— Эффективно?! Призраки переживут ещё сто таких битв, а твоих зомби покрошат в пыль, и всё!

Отчасти это было правдой — предел прочности поднятых Олегом мертвецов был не бесконечен. Те не чувствовали боли, но выстрелы, удары и заклинания уничтожали их тела, и вскоре наступал момент, когда от мертвеца ничего не оставалось.

«А куда девается душа того, кто уничтожен полностью?» — уточнил он у Влада. — «Её можно призвать повторно, как-то использовать?»

[Нельзя,] — отрезал тот. — [Душе больше не за что цепляться, и она уходит в потусторонний мир. Опытный некромант мог бы призвать её снова, но не ты. И да — не говори со мной, только слушай. Марктолус не должен догадаться обо мне.]

— Разве мертвецов тут не достаточно для того, чтобы хватило всем? — Олег дерзко поглядел на паука. — Гляди! С тех пор, как я начал это делать, дела у нас пошли лучше!

— Они пошли лучше на одном участке! А ты подумал о том, что…

Но Олег уже не слушал Марктолуса. Его внимание привлекли совсем другие крики — доносящиеся со стороны людей.

— Вот он! — вопил кто-то, пытаясь переорать шум сражения. — Паук-некромант! Это он их поднимает! Это тот, о ком сообщала группа «БИС»!

Ох, чёрт. Побежав разбираться с ним, Марктолус покинул тыл и вышел на передовую линию!

— Они сейчас атакуют тебя! — уже не слушая, что несёт Марктолус, выпалил Олег. — Лучше приготовься… или скройся подальше.

— Скройся? — Марктолус тут же притих. — Я могу за себя постоять, будь уверен. А они?..

Кажется, он сам прекрасно осознавал, что все его доводы и обвинения несправедливы. Он просто вышел из себя потому, что потерял контроль; что Олег посмел совершить что-то столь мощное и масштабное, не сказав ему и даже не сообщив, что он так может…

— Лучше поднимай не Общность, а людей! — велел паук призраку. — Если уж ты можешь это делать…

И снова — попытка взять всё под свой личный контроль, пусть даже задним числом. Марктолус не терпел неожиданностей.

— Не могу, — откликнулся тот. — Могу поднять только убитых лично или убитых моими врагами.

— Вот как? — около двух десятков глаз Марктолуса (располагавшихся на спине: сам паук уже шагнул вперёд) покосились на него. — Приятно слышать, что ты определился со стороной. Но вот ограничение — это плохо. Тогда делай, что можешь, но не вздумай делать это возле меня!

После этого, уже не сдерживаясь, Марктолус обрушился всей своей мощью на пытающихся пробиться к нему людей. Ох… Кажется, агенты — группа «БИС» или как их там — совершили большую ошибку, решив, что в ближнем бою паук беззащитен и сказав об этом остальным…

Начать следовало с того, что даже без своих способностей Марктолус был огромной, жуткой адской тварью. Сотня его конечностей топтала, рвала и давила даже одетых в магическую броню Искателей. Но и это было только начало. Вокруг него бушевали заклинания, какие-то ауры… разглядеть было сложно, но в какой-то момент Олегу даже стало жалко тех Искателей, что наивно решили сунуться к нему.

«Если бы он так сражался постоянно — возможно, победа была бы более лёгкой, без такого количества трупов», — пронеслось у него в сознании. — «Зачем он сидел в тылу столько времени?..»

Ладно. Времени на размышления на было. Бой протекал на большой территории; здесь Марктолус и зомби побеждали, но в других местах всё было по-другому, и нужно было вернуться к сражению.

«Изъять и вернуть душу!» — скомандовал Олег, подлетая к новому трупу — какому-то шестирукому синему кентавру.

[Изъятие невозможно,] — кратко ответила Система.

Чего?

«Эй, что за… у меня что, всё это время был какой-то лимит?» — растерялся Олег. Только что он воскрешал мертвецов чуть ли не в промышленных масштабов, поднял их не меньше сотни; некоторые из них ещё до сих пор были активны — как минимум треть…

[Подсказка: труп должен обладать определённым качеством,] — заявил Влад в ответ. — [Ты не разочаровал меня до этого, постарайся не разочаровать и на этот раз.]

«Больше часа… да нет, тут только свежие трупы. Убит моим врагом… или нет?»

[Бинго!] — сухо хмыкнул Владыка. — [Ты только что пожалел людей, когда увидел, что творит с ними твой столапый дружок, и Система сочла, что именно они сейчас — твои друзья. Аккуратнее с мыслями и с самоопределением. Врагов не жалеют — их истребляют…]

Он собирался сказать что-то ещё, но Олег уже не слушал. Решение пришло моментально, и призрак летел вперёд — в самую гущу боя.

[И что ты делаешь?] — поинтересовался Влад.

«Сражаюсь», — Олег издал пронзительный призрачный крик и шибанул своими способностями по группе Искателей. — «Система гарантированно признаёт врагами тех, кто является для меня угрозой, так? Значит, если я буду их атаковать, всё вернётся к прежнему состоянию!»

[Находчиво,] — оценил Влад. — [Только учти, что занятый сражением Марктолус не сможет спасти тебя от развоплощения на этот раз.]

О!.. Вот почему он сидел в тылу, а не сражался. Олег резко увернулся в сторону — как раз вовремя, чтобы не попасть под выстрел какого-то мага. Большая часть магических атак не причиняла ему особого вреда, но как узнать, какая именно будет всё же губительна? Лучше избегать всех возможных!

По счастью, вокруг него по-прежнему валялась куча мёртвых тел.

«Изъять душу!» — скомандовал Олег. — «И вернуть её в тело!»

На этот раз команда сработала, и Система послушно подняла монстра к не-жизни. Ещё один короткий приказ — и тот принялся тупо и послушно атаковать людей.

[Поздравляю, ты с этим справился,] — заявил Владыка. — [Но на будущее — постарайся не создавать сложностей самому себе. Враг — тот, к кому не должно быть ни жалости, ни милосердия, ни чего-то ещё подобного.]

«Угу», — Олег поднял ещё одного монстра. — «Только гнев и ярость?»

[Тоже необязательно. Лучше — полная отрешённость. Меньше эмоций — меньше шансов ошибиться.]

Замечательная философия. Вот только она слабо сочеталась с желанием всё же быть человеком, а не чёрт знает кем или чем.

«Кстати», — вспомнил Олег. — «Эта способность не похожа на остальные. Ни надписей Системы, ни каких-то ограничений… Почему?»

[Воин тоже не увидит ни одной надписи при взмахе мечом,] — ответил Владыка. — [Это твоя сущность. Ты — Адепт Смерти, ты — Ищущий Власти. Разве неясно? Всё остальное — только вспомогательные навыки, а это основной.]

Угу. Всегда мечтал стать некромантом и убивать Искателей. Олег сощурился и продолжил своё дело. Хм… судя по разговорам, что он подслушал, где-то здесь должны быть и Гвины. Может быть, разыскать их? Тогда битва будет, по крайней мере, доставлять удовольствие…

Впрочем, люди уже отступали. Не сразу; Воины прикрывали отход Магов, а Маги прикрывали отход Убийц; количество людей редело. Кажется, Искатели решили, что несут слишком большие потери и им нужно выработать новую стратегию.

Может, и в Чернобыле всё на самом деле было по-другому? Возможно, там тоже люди понесли обильные потери, просто власти засекретили всё это? С них станется — если они столько лет держали в секрете город монстров под Москвой.

— Сюда! — услышал Олег рёв Марктолуса. — Живо!

Это был даже не голос, а скорее зов. Паук контролировал его — как и всех других призраков; не подавляя его волю, но достаточно жёстко, чтобы Олег не сопротивлялся.

«Продолжайте сражаться», — скомандовал Олег остаткам зомби — и направился на зов, безошибочно угадывая направление.

Марктолус восседал на горе трупов — и это было не сравнением, а вполне себе реальностью. Кажется, именно он и послужил причиной приказа к отступлению. Хм… а ведь он — не меньше трети боеспособности армии монстров; не будь тут Марктолуса…

— Итак, — обратился к нему паук, перебирая окровавленными конечностями. — Что ещё ты умеешь?

— Я… — Олег растерялся. — Я слишком недавно получил эти силы. Я сам не знал, что могу так…

— Не знал, что можешь поднимать мёртвых?! — Марктолус перешёл на тихий, свистящий шёпот.

— Я… это как инстинкт, — попытался оправдаться Олег. Вышло плохо. — Слушай, чего ты от меня хочешь?! Я не твой подчинённый!

Марктолус какое-то время молчал, а затем со свистом выдал:

— Ладно. А жаль… Мне бы очень хотелось, чтобы ты им был.

Он поглядел на Олега.

— Я не смогу покинуть пещеру, — заявил он. — Как ты видишь, сейчас я один преломил ход боя и обратил врага в бегство. Но у этого есть и обратная сторона — если я уйду, Нижняя останется слишком беззащитной.

— И?.. — чуть растерялся Олег.

— А ты — ты пойдёшь наверх, — с нажимом сказал Марктолус. — Мне не хочется тебя отпускать — ты слишком ценный источник знаний. Но именно такой источник нужен наверху.

А? Кажется, придётся ждать подвоха. Марктолус не отпустит его наверх просто так, ни за что, особенно после того, что он ему наговорил за это время.

— Но, — тут же подтвердил паук эти мысли, — ты сам прекрасно понимаешь, что я не могу отпустить тебя… на честное слово. Мне нужна гарантия… гарантия твоей…

Он задумался, подбирая не слишком оскорбительное слово.

— Лояльности, — наконец, определился он.

Глава 21 — Снова наверх

Лояльности? Олегу очень не понравилось как это прозвучало.

[Похоже, он собирается подчинить тебя себе,] — заметил Влад. — [На более глубоком и мощном уровне, чем сейчас.]

«И… что делать?»

[Соглашайся. Если он попробует обратить это против тебя — я смогу отменить любое его заклинание, но он не должен ничего заподозрить заранее.]

— И как ты собираешься добиться моей абсолютной лояльности? — Олег дерзко поглядел на паука. Господи, какой же он всё-таки жуткий… к этому сложно будет привыкнуть, поэтому лучше не привыкать вовсе.

— Сейчас ты — паразит, который цепляется к телам — или даже к нематериальным оболочкам, — ответил Марктолус. — Я могу контролировать тебя полностью, пока ты призрак, но тебе достаточно сменить это тело на любое другое — и всё.

Хм. Паразит? Олег рассматривал как паразита — пускай и могущественного — Влада, но себя самого…

— И? — поморщился он.

— Мне нужно поставить магическую печать на твою душу, — зловеще (впрочем, огромный стоглазый паук был зловещим 24 часа в сутки) глянув, заявил Марктолус. — Именно твою и именно душу, ни на что другое.

[Нет!!]

«Ты же только что сказал…»

[Любой другой вариант меня бы устроил. Но твоя душа — это то, к чему я привязан напрямую. Никаких воздействий с ней, кроме тех, что совершаю я!]

Понятно…

— Прости, но я против, — Олег поморщился ещё сильнее. — Да и вообще — ты ведёшь себя так, будто я тебе что-то должен. Опять.

— О, ты мне должен, — заметил Марктолус. — Ты должен мне, чтобы я не выдал тебя. Даже не людям — своим же собственным соратникам. Чтобы я не вышел в центр крупного отряда и не сказал, кто ты есть на самом деле — а после не сделал бы твоё тело уязвимым на все сто процентов. Знаешь, что произойдёт тогда?

— Знаю, — деловито кивнул Олег. — Произойдёт напрасная трата ценного ресурса. Не притворяйся, будто это только ты нужен мне, а я тебе — нет. Если бы я не был тебе нужен, ты бы со мной не возился.

Марктолус молчал пару секунд, шевеля своими лапами, а затем бросил:

— Ладно, в этом ты прав. Но это ещё не значит…

Вдруг он замолк и повернул голосу.

— Идёт Шок, — заметил он. — Продолжим потом, когда никого не будет рядом.

Никого, кроме сотен (или уже тысяч?) безмолвных призраков, покачивающихся в тёмном воздухе пещеры белыми тряпками. Олег очень не хотел стать таким, как они.

— Марктолус, — Шок, бряцая железными доспехами и мечась внутри клетки Фарадея с совсем уж космической скоростью, — Кормет пропала.

— Ты хочешь сказать, погибла? — паук повернулся к живой шаровой молнии.

— Я хочу сказать — пропала! — голос Шока, при всей своей нечеловечности, умудрялся звучать экспрессивно. — Среди трупов её нет. Мы разобрали почти всё. Ни среди живых, ни среди мёртвых.

«Группа БИС!» — мысленно хлопнул себя по лбу Олег. — «Это наверняка они. Пока все дрались, во время этой куча-малы, они прокрались и похитили себе нового „языка“».

[Скорее всего,] — согласился Владыка. — [Надеюсь, ты понимаешь, почему нашим друзьям не стоит слышать об этом от тебя?]

«Разумеется, я не идиот», — фыркнул Олег.

Впрочем, Марктолус и так всё понял верно.

— Плен? — предположил он. — В битве было трудно уследить за кем-то конкретным.

— Кормет? И плен?! — фыркнул Шок. — Она бы скорее убила себя, чем сдалась бы людям. Да и зачем она им — понять всё равно не смогут!

— Смогут-смогут, при наличии способов, — «успокоил» его паук. — А способы есть, поверь мне.

Он помотал головой по сторонам.

— Кстати, Фаргор так и не объявился?

— Нет, — ответил Шок. — Но и чёрт с ним. Кормет бы не далась в плен! Я в это не верю!

— Ну, значит, её тело испепелили каким-нибудь фантастическим заклинанием, так, что от него ничего не осталось, — Марктолус пожал сразу двумя десятками плеч. — В этом случае я не смогу ни чем-то помочь тебе, ни что-то посоветовать. Ещё вопросы?

— Нет, погоди… — Шок взмахнул руками-шлангами своего металлического костюма. — Ты всё же это серьёзно, про плен? Кто и как…

— Шутки никогда не были тем, что я любил — а сейчас они особенно неуместны, — припечатал Марктолус. — Да, её действительно могли забрать в плен. Я знаю, что у людей есть способ общаться с нами… ты тоже это знаешь! Торговцы регулярно ходили на поверхность — по-твоему, они общались там жестами?

— Никогда не задумывался об этом… — растерялся Шок. — Да, действительно. И что теперь? Если она там — её можно вытащить?..

Обсуждение грозило перерасти в долгий, обстоятельный разговор.

[Слушай меня внимательно, отвечай коротко и чётко,] — заговорил Владыка. — [Ты твёрдо решил идти по пути спасения гражданских и прочего?]

«Ну… да», — ответил Олег. — «Слушай, можешь называть это эмоциями, глупостью, но нельзя быть врагом всего человечества! Отдельных людей, даже большой их группы — да. Но предательство собственной расы — не то, на что я готов пойти!»

[Ха. Было время — очень давно, невообразимо давно — когда я думал так же. Ладно, слушай. Я не стану помогать тебе делать глупости, но я помогу тебе обезопасить себя при этом… при одном условии.]

«Каком?»

[После того, как эта война людей и монстров,] — голос Влада зазвучал торжественно, — [закончится — ты будешь подчиняться мне беспрекословно. Что бы я не приказал. Как бы тебе это не нравилось. Я сказал — и ты сделал.]

«Ты ведь можешь сделать это хоть сейчас», — хмыкнул Олег. — «Прямым подчинением, принуждающими квестами…»

[Если бы мне был нужен безвольный раб — поверь, я давно бы сделал это, и никакие сантименты меня бы не остановили,] — ответил Влад. — [Но мне нужен носитель — умный, опытный, находчивый и понимающий, что он делает и ради чего. Я хочу взрастить в тебе все эти качества, а не прибить их к тебе гвоздями.]

Олег поглядел на Марктолуса и Шока; те всё ещё обсуждали план потенциального вызволения Кормет из плена, отойдя подальше, но… он не верил в то, что этот план получится реализовать. Даже если вся армия (её остатки) решится напасть на штаб людей, то пока они будут искать пленницу, ту уже прикончат. Разве что Марктолус лично…

[Если ты твёрдо решился на это, значит, оставаться здесь тебе нельзя,] — определил Владыка. — [Этим решением ты пошёл против монстров, и теперь они такие же враги для тебя, как и Искатели. Каково это — быть врагом для всех?]

«Очень весело, спасибо, что спросил», — съязвил Олег.

[Это то, что ты выбрал сам — не забывай об этом, когда твоё решение ударит по тебе,] — заключил Владыка. — [А пока приготовься. Я собираюсь сделать тебя тем, кем ты был до встречи с Марктолусом — призраком невидимым и нематериальным, а также совершенно неподконтрольным ему.]

«Ты всё это время мог сделать так?!»

[Мог. Но думал, что ты поймёшь — союз с одной из сторон лучшая идея, чем партизанская война за всё хорошее и против всего плохого. Война в одиночку, надо заметить.]

Нравоучения от Влада начинали надоедать.

«Я готов», — на всякий случай Олег отлетел чуть подальше и затерялся в толпе белёсых призраков. — «Включай невидимость».

[Готово.]

И всё? Олег ожидал приступа лютой боли — как тогда, когда Марктолус сделал его материальным. Но сейчас всё произошло быстро — почти одномоментно — и без каких-либо ощущений вообще. Раз — и готово.

[Как видишь, мои действия более умелы и филигранны, чем у этого паука,] — довольно сказал Влад. — [Что предпримешь сейчас?]

«Ну…» — Олег взлетел повыше и поглядел на Марктолуса, спорящего с Шоком. Тот, кажется, ещё ничего не заметил, но нельзя было обольщаться — это лишь вопрос времени. — «Выберусь наружу… или…»

[Столько времени и усилий, чтобы спрятать тебя здесь, а теперь идти обратно,] — хмыкнул Владыка.

«Время и усилия были затрачены тогда, когда это было безопасным местом, а не театром военных действий», — парировал Олег. — «Слушай, захватить бы с собой кольцо-инвентарь…»

[Пускай пока лежит тут. Следуй этим путём,] — и перед глазами у Олега вновь загорелось уже знакомое красное свечение.

Ладно. Оставаться здесь дольше — только терять время и давать лишние шансы Марктолусу. Олег двинулся в указанном направлении — быстро, практически стремительно.

«Что именно это за путь?» — уточнил он, не останавливаясь.

[Путь наверх. Тот самый, по которому уже идут несколько отрядов монстров.]

«Уже идут?!»

[А ты думал, Марктолус поставит тебя в известность? Думаю, он подозревал тебя, и потому выпустил два отряда раньше, чем подошёл к тебе.]

Чёрт… Олег ещё сильнее ускорился. Красное свечение вело его к какой-то еле заметной щели в стене — немудрено, что люди не знали об этом секретном проходе!

[Думаю, те, кто идут туда сейчас — смертники. Те, чья задача причинить людям максимальный ущерб, продемонстрировать угрозу.]

Ох. Может, лучше стоило вернуться назад и направиться в лагерь людей? Разыскать группу «БИС», сообщить ей всю нужную информацию…

Олег ждал какой-нибудь фразы от Влада — что-нибудь о том, что он опять делает глупости, совершает то, о чём потом будет жалеть… но Влад промолчал.

Чёрт. Хватит рассчитывать на то, что Влад будет его «голосом разума», пора критиковать собственные решения самостоятельно. «БИС» — враги. Они последние, кто будет хорошо к нему относиться. И, в конце концов, он их уже предупредил.

Олег продолжал лететь по узкой пещере; его невидимые конечности проходили прямо сквозь тесные выступы, ничуть ему не мешая. Итак, снова на поверхность.

И как знать — не уведёт ли он за собой войну туда, наверх? В конце концов, именно он привёл её вниз, в город монстров.

Глава 22 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Это конец?

Как ни странно, но разгар битвы действительно оказался самым лучшим прикрытием. Кирилл со своими помощниками из клана Расхитителей Гробниц быстро и ловко скрутили здоровенную сколопендру, чья аура сверкала всеми цветами радуги; если верить предыдущему «языку» — это была одна из местных заправил.

— Давайте быстрее! — шипел маг Витя. — У меня силы кончаются её сдерживать!

Пёстрая аура была далеко не только декоративной. Кирилл видел, на что способна эта тварь с её помощью.

— Держи её дальше, — скомандовал он. — В штабе включим более мощную глушилку, она при нас и пальцем не шевельнёт! Или какой-нибудь своей насекомьей штучкой.

Самым сложным было, как и в прошлый раз, сделать всё незаметно. Хоть подавляющая часть Искателей была занята в битве, лагерь не был пустым!

— Кажется, нас заметили… — пробормотала девушка-Убийца. — За нами следят…

Ох, чёрт. Только не это. Кто мог следить за невидимыми Убийцами? Только другой Убийца, тоже наверняка невидимый. А выяснять сейчас, кто это и чего ему нужно, Кирилл не мог: слишком много сил уходило на сколопендру.

— Почти донесли! — выдохнул он, делая болевой захват, чтобы успокоить насекомое. Точнее, то, что было бы болевым захватом, если бы их жертва имела человеческую анатомию. — Потом со всем разберусь!

Тоже неправда. Разбираться будет Алина, разумеется; это её епархия. Наконец, вдалеке показалось ставшее уже почти родным строение, и все Искатели впихнули туда сколопендру, которую предыдущий «язык» — труп этого существа, похожего на сухопутную рыбу, сейчас валялся тут же в углу, прикрытый тканью — назвал странным иномирным именем Кормет.

— Врубайте ограничители! — скомандовал Кирилл. — Быстрее! Оно маг, и мы сейчас чудом…

— Включили ещё заранее, — кивнула Юля. — Магия ниже SS-ранга тут не работает, просто S будет с перебоями, а она явно ниже.

Алина и Малик быстро пришли на помощь, и все вместе они буквально спеленали Кормет специально захваченными с поверхности полосами металлизированной ткани, для пущей надёжности укреплённой магически. Тварь шипела и цокала, очевидно, пытаясь сказать что-то крайне неприличное на своём насекомом языке.

— Спасибо за помощь, пока свободны, — махнул рукой Кирилл своих помощникам. — Думаю, это последнее на сегодня, но на всякий случай будьте поблизости, пока мы не закончим.

— Ага, — устало потирая глубокую кровоточащую царапину, кивнул один из Расхитителей. Ему сейчас очень хотелось, чтобы эта тварь не оказалась ядовитой. Дверь за Искателями закрылась, и группа «БИС» осталась один на один с Кормет.

Ну, и ещё двумя трупами — котёнка и сухопутной рыбы.

— Спрей, — скомандовала Алина — и, когда Малик протянул ей банку, выпустила в жвала Кормет большое, густое облако газа. Но, в отличие от двух предыдущих пленников, Кормет не слишком изменила своё поведение — она так же шипела и извивалась.

— Кажется, тварь искренне нас ненавидит, безо всякого безумия, — заметил Малик.

— Ты её в этом обвиняешь? — хмыкнул Антон.

— Мне плевать, что она о нас думает и почему, — отмахнулся Воин. — Я просто говорю, что будет сложнее.

— Не будет, — усмехнулся Кирилл. — Она, может, не заговорит из-за страха, как остальные, но поверь мне: из-за боли она заговорит.

— Заткнулись все! — прикрикнула Алина. — Я начинаю! Юля, врубай!

Антон и Малик отступили назад, в «глухую» часть комнату (теперь её немного расширили, чтобы не толпиться в одном углу), и Алина обратилась к сколопендре:

— Итак. Ты Кормет?

— Проклятые ублюдки!.. — кажется, для Кормет это было не начало фразы, а середина. — Вы все сдохнете, рано или поздно, даже если и позже меня!

— Спасибо, кэп, — Антон уже снова был неподалёку от Кормет — там, где её речь переводилась на русский язык. — Мы все умрём, какое горе!

— Что?! — Кормет опешила. — Как… Почему я тебя понимаю?

Кажется, первую фразу — вопрос о её же имени — она пропустила в пылу ругательств.

— Так же, как понимаешь и меня! — Алина размахнулась и жёстко двинула Кормет в жвала кулаком. Человек, не имеющий класса Воин и высокого ранга, отбил бы себе кулак, но Алина могла позволить себе нанести такой удар. — А теперь…

— Так вот в чём дело? — Кормет, кажется, удар прочувствовала, но ничем этого не показала. — Выкуси, мерзкий человек! Можешь убить меня, но ни единого слова…

— Ну, я как-то так и думала, — кивнула Алина. — Кирилл, приступай.

— С удовольствием, — Кирилл размял шею. — Итак, тварь. За то время, что я тащил тебя сюда, ты меня изрядно задолбала, так что…

Он пару раз сжал кулаки — и по его пальцами пробежал синий электрический разряд. Щелчок — и молния полетела прямо в Кормет.

Крик раненного насекомого был истошным. Кормет билась в агонии — точнее, пыталась биться, «смирительная рубашка» удерживала её от резких движений — а боль всё не прекращалась. Кирилл не прерывал «контакта», делая молнию то меньше, то больше — чтобы не дать своей жертве заскучать.

Так прошла минута, две…

— Она сейчас не вырубится? — деловито уточнила Юля.

— Если вырубится — живительный электрошок её оживит, — отмахнулся Кирилл. — Итак…

Он распрямил ладонь, обрывая молнию боли. Крик Кормет оборвался… А затем она выдохнула:

— Сдохните, ублюдки! Я ничего не скажу! Я…

— Значит, продолжаем, — легко согласился Кирилл. — Алина, ты бы присела пока… Кажется, это надолго.

Нужно было отдать ей должное, тварь действительно стойко держалась. Она орала, шипела, щёлкала своими жвалами, дёргалась в судорогах — но в перерывах между приступами боли из неё удавалось вытянуть только ругательства и проклятия вкупе с «я ничего вам не скажу».

— Как думаешь, расколется? — Антон лениво поглядел на Алину. — Пока всё это напоминает картину с героическим партизаном на допросе у фашистов.

— Почему это мы фашисты? — возмутилась Алина.

— Ну, не хочешь фашистов — значит, будем Великими Буржуинами. А она, следовательно — Мальчиш-Кибальчиш.

— Расколется, — поморщилась Алина. — Раскалываются все. Вопрос только, когда. Время-то у нас есть?

— Пожалуй, что есть, — подтвердила Юля. — «Святые» уже вернулись, тут передавали, что у них какое-то особо мощное оружие, плюс они юзают некромантию…

— Вот черти, — Антон хлопнул себя по коленям.

Всё это происходило под аккомпанемент жуткого, истеричного воя Кормет — но все уже почти привыкли к такому звуку.

— Ладно, — Кирилл в очередной раз остановил молнию. — Что скажешь теперь, красавчик?

— Красавица, вроде, — напомнил Антон. — Если верить дохлой рыбе.

— Серьёзно? — Кирилл поднял бровь. — А я-то думаю, почему брови накрашены… Так что скажешь?

— Я… — прохрипела Кормет. — Нет… я не хочу…

— Вооот, — кивнул Убийца. — «Не хочу» — это уже не то же самое, что «не скажу». Это куда лучше. А что именно ты не хочешь, говорить — или чтобы наши развлечения продолжались?

— Убей меня, человек…

— Размечталась, — фыркнул Кирилл. — Продолжаем, значит?

Кормет тяжело дышала, уставившись на него. Кирилл, как и все остальные в этой комнате, плохо разбирался в мимике насекомых, но был уверен, что её фасеточные глаза сейчас выражают лютую ненависть.

— Продолжаем, — выдохнул Кирилл. — Итак…

— Тревога! — дверь распахнулась, и внутрь помещение влетел маг Виктор. — Монстры напали на лагерь!

Все взгляды — даже взгляд Кормет — обратились к нему; три секунды спустя Юля спохватилась и выключила прибор-переводчик.

— И что? — непонимающе поглядела на него Алина. — Неужели вся «Святая Русь» их не сдержит, пока мы тут заняты делом?

— Они прям к нам идут, — выпалил Виктор. — Кажется, они за ней!

— Вот чёрт… — Кирилл выглянул в дверной проём. — Они реально уже тут. У нас секунд двадцать… и он среди них.

— Кто — он?

— Паук! — он обернулся на остальных. — Столапый! Тот самый, о котором…

— Поняла, — кивнула Алина. — Так, народ, сворачиваемся и к оружию.

— Может, отступить? — Малик быстро защёлкнул магнитные застёжки на броне и выставил вперёд меч. — Наша задача — не красиво сдохнуть, а эффективно поработать.

— В этот был бы смысл минуту назад, — отрезала Алёна. — Но враг уже…

Она не успела даже договорить фразу. Всё заглушали выстрелы, доносящиеся снаружи, грохот, чей-то мат… Разумеется, Искатели пытались остановить гигантского паучару, но — безуспешно.

— А вот на него магическая глушилка может не сработать… — все пятеро Искателей выскочили наружу, оставив Кормет там, где она была; оружие было приготовлено. Кирилл глядел на паука растерянным взглядом. — Кто там говорил, что он в рукопашную слабак?

Вокруг Марктолуса творилось что-то невообразимое; он шевелил своими волосатыми лапами, даже не касаясь своих врагов — и те взрывались, перекручивались, раздирались на части…

— Ого, — присвистнул Антон. — Вот это достойный противник.

— Тоха!! — Кирилл поглядел на него бешеными глазами. — Давай ты будешь мериться, ээээ, удалью молодецкой, с огромным пауком — но не тогда, когда он идёт нас убивать!

— Всё под контролем, — Антон шевельнул руками. — Хотите, слеплю из них огромного гигантского Искателя?

— Отставить! — заорала Алина. — Кроненберга на сегодня достаточно!..

Она осеклась, когда поймала на себя взгляд. Многочисленные глаза паука глядели прямо на неё — и на других членов группы.

— Он видит нас, — севшим голосом сказала она. — И он пришёл за нами. Что делаем?

— Он раскидывает Воинов… — Кирилл поглядел по сторонам. — Но сам он маг. Я, как Убийца, должен суметь…

Уверенности в его голосе не было — совсем не было.

— Уходить бессмысленно, он идёт прямо и целенаправленно к нам, — выдохнула Юля. — Варианты?

— Сейчас! — Кирилл сказал это — и растворился в воздухе. Короткий порыв ветра разрезал горячий воздух… а следующее, что увидела группа — это тело Кирилла, сбитое в полёте точным ударом Марктолуса.

– ***, — покачал головой Антон. — Бесполезняк. Он видел его, видел каждую секунду и ударил именно туда, куда хотел.

— Нам п****ц, — констатировала Алина, глядя на падающее тело Кирилла, пробитое насквозь. — Полный и бесповоротный. Приехали.

— Может, и приехали… — сосредоточенно и задумчиво выдал Антон, морща лицо. — Может, и приехали… а может, и нет.

Глава 23 — Место битвы

Олег ожидал, что настигнет первые отряды монстров ещё здесь, в пути, но, очевидно, те были уже почти у поверхности, когда он только сбежал из города монстров. Да и, в принципе, что бы он мог сделать, если бы встретил их? Влад предупредил заранее: напрямую с ними тягаться не стоит.

«Мне нужно больше боевых способностей», — мрачно заключил он, пролетая по узкому подземному ходу наверх.

[Да?] — Владыка не звучал удивлённым. Казалось, он будто ждал этого вопроса. — [И что же привело тебя к этой мысли?]

«То, что у меня нет ничего, при помощи чего я мог бы сражаться. Вспомогательные способности, отдельные штрихи… Но не то, с чем я стал бы сильным».

[Ага!] — возликовала сущность. — [Наконец, до тебя начинает доходить разница между силой и слабостью?]

«До меня доходит то, что в моём мире начинается война, причём начинается она из-за меня, а вот остановить её я не могу».

[Верно. Это и есть слабость,] — подтвердил Влад. — [Невозможность сделать то, что хочешь, или то, что должен.]

Он хмыкнул.

[Но разве ты не сам выбрал класс Мага и путь Власти? Хотел физической силы — выбирал бы Воина, и сейчас уже мог бы на равных потягаться… ну, не с SS-рангами, конечно, но со многими из тех, кто был там, внизу.]

Олег глядел вверх и вперёд, ожидая, когда же появится хоть какой-то просвет. В теле призрака он идеально видел в темноте, но при этом парадоксальным образом отличал её от света.

«Значит, я выбрал неверный путь?»

[Нет неверного пути. Есть непонимание того, как идти по выбранной стезе,] — Влад сделал ещё одну паузу. — [Впрочем, если ты хочет, я могу сделать одну вещь. Как насчёт того, чтобы опыт, заработанный твоими мертвецами, стекался к тебе?]

А? Пожалуй, это была бы бомба.

«Ты ещё спрашиваешь?» — удивился Олег. — «Если бы подобная плюшка была у меня в этом бою — представляешь, сколько уровней я бы за его время поднял!»

[Не так уж и много, кстати говоря. Зомби всё-таки слабее живых людей, тем более Искателей. Во всяком случае — простые зомби, такие, каких поднимаешь ты. Но — да, общую идею ты уловил отлично.]

Красный цвет перед глазами Олега становился всё интенсивнее — верный признак того, что цель, к которой он направляется, уже достаточно близко.

[Но это будет сложно — заполучить такую способность. Она слишком кардинальна, а, как ты помнишь… цена должна уравновешивать награду.]

«Задание?»

[Именно,] — подтвердил Влад. — [Задание, и достаточно сложное.]

«Порой мне кажется, что ты специально тормозишь моё развитие», — заметил Олег. — «Почему нельзя просто выдать мне эту плюшку, и всё?»

[Потому что это не от меня зависит. Есть определённые законы, то, что выше не только тебе с тебе (пока ещё, увы) подобными, но и меня.]

«И нет никаких лазеек? Никаких способов их нарушить?»

[Способы есть всегда. Например, их активно использует Она. Это — одна из причин, почему мы с ней взаимно друг друга терпеть не можем.]

Хм. И кто тут говорил об излишней сентиментальности? Идейный Влад — это что-то новенькое.

[Кажется, ты не совсем понял, о чём я веду речь,] — нехорошим тоном добавил Владыка. — [Это не принципы, основанные на эмоциях или жизненных убеждениях. Это законы Вселенной. Принципы, на которых держится её равновесие. Нарушишь одну грань — качнутся десять других. Можешь себе вообразить последствия?]

Пожалуй, Олег не мог. Это было что-то из другой реальности, той, в которой всё, сказанное Владыкой, имело смысл, а не было лишь пафосными, громкими словами.

«Я приближаюсь к поверхности», — заметил он вместо ответа. — «Так что там с заданием? Ты выдашь мне его, или нет?»

Вверху уже действительно забрезжил какой-то слабый свет. Кажется, до выхода на поверхность оставались считанные секунды.

[Рано,] — отрезал Влад. — [Вначале тебе нужно увидеть то, что происходит на поверхности. Пожалуй, это будет тебе даже полезно.]

Что бы это значило? Опять сплошные загадки. Если Влад заговорил подобным образом — значит, выспрашивать его дальше бесполезно, и Олег продолжил лететь к поверхности.

А затем — свет. Он не резанул Олега по глазам: во-первых, его глаза сейчас были абсолютно нематериальны, а во-вторых, он не привыкал к темноте. Но всё же переход был резким.

Снаружи… было необычайно тихо. Олег ожидал чего угодно — резни, стрельбы, танков на улице, десятки окровавленных трупов — но только не полное затишье.

Стоп. Полное. Что-то здесь не так! Это ведь тоже необычное состояние для города — а уж тем более, для его центра. Люди должны быть; сейчас день, и…

Олег огляделся. Рядом — какой-то склад, судя по логотипу, принадлежащий крупной сети супермаркетов. И что?

[Включи логику. Монстры ведь не сегодня вырыли этот ход.]

Ну… да, наверное, он был тут уже давно. И что? Именно здесь ходили те, кто торговал с людьми? На этот склад?..

Внезапно в голове будто щёлкнуло — и Олег всё понял. Ну, разумеется. Если бы они атаковали людей сразу же, там, где вылезли — то их проход тут же был бы зафиксирован, и воспользоваться им ещё раз они бы не могли.

Значит, они каким-то образом замаскировались и ушли дальше, чтобы провести свою атаку в другом месте. А людей здесь нет, потому что…

В конце улицы кто-то показался. Бронированная машина с логотипом «Элиты» на борту, понял Олег, подлетев поближе. Она медленно ехала по улице, сверкая хромированными боками; зазеркаленные окна не позволяли заглянуть внутрь, зато огромный динамик, расположенный на крыше машины, вдруг ожил и начал вещать:

— Покиньте район! Это для вашей же безопасности. Это не учебная тревога. Повторяем: покиньте район! Это для вашей же безопасности. Это не учебная тревога.

Затем динамик снова замолк — видимо, он выдавал свою проникновенную речь через какие-то промежутки времени.

[Как видишь, здесь уже не всё так гладко.]

Чёрт. Последняя надежда, что всё обойдётся, что атаку монстров на верхний мир удастся остановить, оказалась ничем. Если здесь уже ездят такие машинки — значит, всё худшее уже случилось.

[Неверная мысль,] — опять влез Влад в его размышления. — [Худшее только начало случаться, и может ещё бесконечно ухудшаться и ухудшаться. Ты можешь делать любые глупости, но вот чего не смей делать никогда: думать как проигравший. Не бывает ситуации, когда ты однозначно проиграл, если только ты не прекратил существовать.]

«Думаю, всё-таки бывают», — мрачно ответил Олег. — «Смерть — далеко не обязательный элемент».

[Да? Думаешь, оказавшись запертым в саркофаге на тысячелетия, я не хотел махнуть на всё рукой и сдаться? Не сразу, конечно, но спустя первую тысячу лет. Если бы я это сделал, пришло бы забытьё, ушли бы все эмоции, и я мог бы остаться там навечно…]

Хм. А ведь это действительно был мотивирующий пример.

«Ладно. Ты прав, всегда есть выход», — Олег огляделся по сторонам. Так… машина ехала оттуда? Значит, туда и надо направиться.

Ох. А вот спустя квартала три следы разрушений стали уже видны невооружённым глазом. Кажется, атака здесь уже была и прошла — по улицам действительно валялись трупы, как человеческие, так и монстров. Это были насекомые. Ну, да, ну, да — те самые равнодушные сами к себе смертники…

Кажется, их перебили — всех, а может быть, кого-то успели схватит живьём и сейчас везли в лаборатории ДМК. Хотя это вряд ли — Искатели редко заморачивались изучением своих врагов, особенно в последние годы. Главное, что о них нужно знать — это как они убиваются, вот и всё.

Может, кто-то из монстров выжил? Олег вгляделся в небо, но то было на удивление, даже издевательски чистым. Что до земли, то тут были только люди: Искатели в закрытых бронированных костюмах деловито складывали трупы в машины. Ох… трупов было действительно много, да и состояние… некоторых, похоже, просто разорвали на части.

«Стоп!» — вспомнил Олег. — «Ты же говорил, что вышло два отряда!»

[Верно, два. Но они же не идиоты, чтобы пользоваться одним и тем же путём. Вышло два, и, полагаю, где-то в городе сейчас царит такая же картина — более или менее далеко отсюда.]

Что?! Олегу внезапно захотелось ударить Влада чем-то тяжёлым. Иногда тот был тем ещё троллем… но это было неуместно, когда вокруг гибли люди.

«А ты не мог сразу направить меня другим путём?!» — мысленно аж заорал он. — «Тем, где я бы успел застать монстров в разгар боя? Где я хотя бы знал, что делать, а не стоял бы и не гадал — в какой точке Москвы будет следующая атака?»

[Ты всегда можешь выйти на связь,] — хмыкнул Влад. — [Оживляешь любой из этих трупов… да что я тебе рассказываю, если ты уже так делал.]

Нет уж, спасибо. Пока разберёшься тут, кто из Искателей умён, как та же группа «БИС», а кто способен только выстрелить в лоб внезапно заговорившему трупу — может пройти год. Конечно, о таком доложат наверх… но в Москву прибыла «Святая Русь», а значит, сверху раздастся что-то вроде «сжечь».

Кстати, действительно. Это вполне серьёзно может произойти — они попросту сожгут трупы, чтобы он не смог их поднимать. И жёстко заткнут всех родственников погибших, которые будут против такого решения — впрочем, тем сейчас и так несладко.

Итак. Олег попытался выдохнуть. Что он имеет? Где-то в Москве вскоре может произойти третья атака монстров на гражданских, которую он намерен если не предотвратить, то хотя бы вмешаться, по мере своих сил. Может, поглядеть, где ещё военные выставили оцепление? Не могли же они не найти вообще ничего!

Но, во всяком случае, одно можно было сказать точно — в трупах у него недостатка не будет.

Глава 24 — Зелёный ад

Олег медленно парил, наполовину влетев в кабину стоящего бронированного фургона, а наполовину оставаясь снаружи. Впрочем, когда тело не имеет ни материальности, ни видимого облика, такие мелочи перестают играть какую-то роль.

[Напомни мне, что ты пытаешься сделать?] — ровным голосом уточнил Влад. Весь предыдущий час он не вмешивался, предоставляя Олегу действовать так, как тот сочтёт нужным — но тот всё это время так и просидел здесь, почти неподвижно.

«Надеюсь услышать что-то по рации», — откликнулся Олег, которому и самому уже начинало казаться, что он теряет зря время. Рация молчала весь этот час; водитель фургона тихо посапывал на переднем сидении — видимо, то, чем он занимался до этого, сильно его утомило.

[Если в другой части города что-то произойдёт — думаешь, вызовут именно его? У Департамента нет недостатка в сотрудниках.]

«Обычно нет, но сейчас они все внизу», — заметил Олег. — «В этом и состоял план Марктолуса — заставить их выйти обратно, чтобы защитить свой город и своих людей!»

Но на самом деле… что, если Влад прав? Что, если сотрудников Департамента, побывавших здесь, оставят в покое, а на место новой резни отправят другую, свежую и отдохнувшую, команду?

И именно в этот момент — когда он уже почти решил плюнуть и поискать другие пути — рация заговорила:

— Приём, приём! Новая тревога, повторяю, новая тревога!

— А?! — водитель встрепенулся, открывая глаза, и спросонья потянулся к кнопке передачи, но следующая фраза заставила его руку замереть.

— Это сообщение всем агентам. Если вы свободны в настоящий момент, выдвигайтесь к станции метро Раменская. Повторяю: если вы не заняты в другом задании, выдвигайтесь к станции метро Раменская!

Водитель, ещё не дослушав сообщение, вдавил педаль газа. Кажется, со сноровкой и реакцией у него было всё в порядке. Хм… а ведь он не солдат, при нём только личное оружие — какой-то пистолет. Он даже не Пробуждённый — Система на него не реагирует!

Ну, да. Точно. Он водитель одной из труповозок — и, похоже, приказ прибыть на место относился и к нему тоже. Предусмотрительно…

Олег быстро летел за машиной. Та выбирала кратчайший маршрут, да и передвигалась на большой скорости, так что цели они оба достигли спустя короткое время. А там…

Творилось что-то невообразимое.

[Элементали,] — сходу определил Владыка. — [На этот раз атакуют они.]

На деле это вообще не было похоже на атаку — а если и было, то на очень странную. Отовсюду — из земли, из стен — лезли растения, переплетаясь и превращаясь в огромную ловушку. Да уж — тем, кто оказался внутри, не позавидуешь… оттуда доносились крики боли.

Завидев, что тут происходит, машина резко затормозила, и… всё. Водитель хрипло выматерился — и припарковался в квартале от основных боевых действий, продолжая пристально за ними следить.

«И всё?» — изумился Олег.

[А чего ты хотел?] — хмыкнул Влад. — [Он же не боец. Просто уборщик трупов!]

Ах, да, точно.

[Зато ты у нас, кажется, рвался в бой, защищать мирное население. Что ж, ты на месте. Действуй!]

Олег, ничего не отвечая, скользнул вперёд. Его эта зелёная махина остановить не могла; нужно было для начала изучить, что происходит. У этих элементалей вообще есть слабости?!

Растения пёрли изо всех щелей со страшной силой. Но то растения, а не те, кто их создавал. Можно их уничтожать, а зелёные лианы будут расти снова и снова, если будут живы элементали. Как их найти?

Из-за угла с воем вылетело нечто, похожее на компактный танк, и на всей скорости врезалось в зелёную стену. Проехать дальше оно не могло — но, как оказалось, это и не было машине необходимо. Сразу несколько стволов, выдвинувшись из основания начали разбрызгивать вокруг огромное, явно подкреплённое магией пламя.

Всё верно; с растениями эффективней всего борется огонь. Ох… изнутри слышался не только треск сгорающих веток, но и крики жертв.

«Они даже не пытаются их спасти!» — возмутился Олег.

[Вот именно. А ты — пытаешься. Хочешь заняться тем, чего не делают даже те, кому это положено по обязанностям?]

Олег фыркнул в ответ.

[Они пытаются контролировать ситуацию, а не кидаться спасать всех и каждого, рискуя из-за этого проиграть битву. И это — более разумный подход.]

«Никакую битву они не выигрывают!» — ответил Олег. — «Они жгут ветки, но элементали-то целы!»

[Рад, что ты зришь в корень,] — Влада, как всегда, было почти невозможно прочесть.

Стоп. Конечно же. Корни! Элементали должны быть там, откуда прут растения — но с такой скоростью роста Искателям ни за что до них не пробиться!

Олег нырнул вниз. Хм… кажется, да — в глубине и внизу кто-то находился. Какое-то бесформенное существо.

[Корень-витамант. 218 уровень,] — сообщила Система. Хм… не такой уж и сильный. Но Олег сейчас нематериален.

«Я смогу его атаковать?» — уточнил парень. — «Лично».

[Сможешь, если захочешь. Но вот выиграешь ли?]

«Я же неуявзим!» — заявил Олег в ответ. — «Что он сможет мне сделать?»

[Я не спросил, проиграешь ли ты,] — повторил Влад менторским тоном. — [Я спросил, выиграешь ли!]

Точно, он прав. Зачем ему вечный бой, который так ничем и не окончится? Значит, нужен другой путь. О том, чтобы поднять зомби, думать не приходилось: трупов тут было полно, но они тоже не проберутся через всё это зелёное безумие.

В реальность Олега вернул звук бьющегося стекла — и жуткий крик. Кажется, лиана только что пробила окно бронированного «танка-огнемёта»… Хм.

«Изъять и вернуть душу!» — живо скомандовал Олег, подлетая к транспорту. — «А теперь в атаку на врага!»

С первой частью у него всё вышло отлично, как и до того: уже мёртвый водитель поднял голову — и, не обращая внимания на снующие вокруг лианы, уставился вперёд пустыми глазами. А вот затем… он вдруг начал колотить эти лианы руками — что, разумеется, не причиняло им никакого вреда.

[Он не знает иного врага,] — пояснил Влад. — [Если ты хотел направить его на элементаля — требовалось так и сказать.]

«Да это ладно…» — Олег куда больше растерялся из-за другого обстоятельства. — «Но вот почему он пытается избить их, находясь за рулём боевой многофункциональной машины?»

[Потому что это зомби. Не стоит ждать от него разумных или логичных поступков — у него нету ни логики, ни разума. Он лишь выполняет твои приказы… а ты приказал ему атаковать, а не вести машину.]

«Ага, ясно…» — Олег попытался сосредоточиться. — «Так, веди машину…»

Мёртвый водитель честно оставил попытки избить зелёную поросль и схватился за руль. Транспорт не трогался места.

Вот чёрт. Олег уже начинал догадываться, в чём дело.

[Вести машину куда сложнее, чем зафиксироваться на враге и колотить его кулаками,] — спокойно, будто они не находились в пылающем зелёном аду, произнёс Влад. — [Для атаки нужен приказ, а вот для более сложного действия — прямой контроль. Сделай это, ты уже умеешь; перехвати контроль над ним.]

«Взять под контроль», — собранно скомандовал Олег. Хм… у него действительно вышло, и ощущение это было более чем странным.

Когда он был в облике насекомого, то имел фасеточное зрение — привычная картинка разбилась на множество маленьких фрагментов-копий, и понять, что где, вышло не сразу. На этот раз чувство было похожим, только разбитым было уже не зрение, а само сознание Олега.

[Соберись!] — вот, даже голос Влада, и тот прозвучал дважды! — [Всего один зомби. Умелый некромант командует армией таких! Многозадачность — первый и лучший друг любого некроманта.]

Угу, вот только он — Олег Бурнов, а вовсе не Гай Юлий Цезарь. Олег попытался заставить ту свою часть сознания, которая была мёртвым водителем, нажать педаль газа — и уловил, что такое же движение повторило и нематериальное, призрачное тело.

[Плохо, очень плохо,] — заявил Влад. — [Сейчас ничего не случилось, но если бы твоё тело было осязаемым, или есть бы у тебя под контролем был кто-то ещё…]

«Да понял я, понял!» — мысленно (не дай Бог, заговорит вслух покойник!) завопил Олег. — «Имей снисхождение — это мой первый раз!»

[Оставь эту фразочку для постели,] — фыркнул Влад. — [Она может быть уместна только там. А враг в бою снисхождения не проявит — значит, и я не буду.]

Ну и чёрт с тобой, подумал Олег. Ему удалось кое-как совладать с «управлением», и мёртвый Искатель действительно повёл машину вглубь, разбрасывая вокруг струи пламени.

— Икс-шесть, икс-шесть, зачем врубил мотор?! — тут же раздалось из рации. — Был приказ жечь его, заглушить мотор!

Ха. Вот когда не нужно — они тут как тут! И ведь проехать уже реальнее — обгорелые лианы заметно потеряли в прочности!

Рука мёртвого водителя послушно нажала на кнопку передачи.

— Я нашёл того, кто создаёт эту траву! — хриплым, не вполне естественным голосом отозвался труп. — Нужно его уничтожить, тогда будет легче!..

— Икс-шесть, что за шутки? Ответьте по форме! — возмутились по ту сторону рации, но Олег больше не тратил на них своё время. Он крутанул руль, чтобы оборвать лианы, прицепленные к машине — и затем рванул вперёд.

Водить он… ну, если честно — то не умел. Где газ, где тормоз — знал, умел поворачивать руль — и на этом его знания, в общем и целом, заканчивались. К тому же, это про автомобили, а тут бронетехника! Хорошо ещё, кнопки для активации огнемётов были на самом виду.

Впрочем, здесь и не нужна была высокая квалификация и знание правил дорожного движения. Всё, что сейчас нужно было Олегу — это достаточно напора и мощи, чтобы добраться до первого из элементалей.

Сначала — до первого. Затем и до остальных. В том, что их тут предостаточно, Олег не сомневался — так что наверняка это надолго.

Глава 25 — Прорыв

Ехать сквозь растения было тяжело; даже подточенные магическим пламенем, они обладали небывалой прочностью. Тем не менее, и транспорт был не обычной легковушкой, а потому, заставив мертвеца утопить педаль газа в полу, Олег медленно прорывался вглубь.

Понемногу раздвоенное состояние перестало его смущать, и он, вроде бы, научился управлять собой-изначальным и собой-в-теле-мертвеца по отдельности. Рулить бронетранспортёром выходило криво, но для того, чтобы идти на таран, этого хватало. Олег надеялся на то, что хватит магического пламени…

А впрочем, тут всегда хватало трупов.

Например, вот эти. Прорвавшись где-то на полквартала (это заняло пять минут), Олег заметил Искателей — уже мёртвых Искателей, явно не очень высокого Ранга (потому что все Высокоранговые сейчас находились в совсем других местах).

Большинство из них были в шлемах и масках, полностью закрывающих лицо, но некоторые сами сорвали эти маски в процессе; часть из них умерла от удушения, и, видимо, так они пытались хоть немного вздохнуть. На лицах отпечатались гримасы боли, судорожные выражения.

А в руках — мачете. Ага. Видимо, так Элита пыталась бороться с угрозой в самом начале, пока ещё не совсем оценила её масштаб.

«Изъять и вернуть душу», — ненадолго отвлёкся Олег от управления машиной. — «Рубить лианы!»

Он надеялся, что этот приказ достаточно прост и понятен, чтобы для него не требовалось дополнительное управление.

Один за другим, застрявшие в узлах растений трупы «оживали» и, насколько позволяла тугость этих самых узлов, принимались рубить всё вокруг себя. У кого-то руки были почти свободны, и они быстро начинали рубить направо и налево; кто-то, из-за неудачного положения изломанного тела, попадал не по лианам, а себе по ногам, а были и те, кто мог только судорожно подрагивать кистью с зажатым в ней оружием.

Ладно. Хоть какая-то помощь. Водитель всё это время продолжал бездумно ехать вперёд — управлять им и отдавать приказы у Олега не выходило. Пока.

Наконец, все видимые мертвецы были подняты, и Олег устремился дальше. Ещё немного… ага, вот он — разлом в земле! Именно там находилось то существо, которое Система поименовала «Корнем-Витамантом». Кажется, оно пребывало в полной уверенности, что до него не доберутся — а машину не увидело, потому что смотрело в другую сторону.

Мёртвый водитель молча направил стволы огнемётов в сторону Корня и нажал на кнопки. Вот в этот момент Корень заметил врага! Издав высокий и тонкий крик, растительная тварь вытянула свои руки, почти неотличимые от этих лиан, и попыталась сжать машину, раздавить её.

Чёрт… несмотря на всю толщину брони, у неё это получалось. Медленно, но… Ладно. Олег продолжал приказывать водителю жать на кнопки, и потому Витамант продолжал гореть. Видимо, он не сообразил, что внутри находится мертвец, которому не страшны ни боль, ни увечья. Огонь делал своё дело, тем более, что напор был по-настоящему большим — и вскоре визг растения перешёл в хрип-свист, и Корень повалился на землю, выпустив изрядно помятый бронетранспортёр.

Кажется, этот был мёртв — или, по крайней мере, умирал. Олег мог видеть, как внутри его растительного тела алеет огонь. Вокруг… да, то, что было вокруг, напоминало лесной пожар, и только высокая регенерация растений до сих пор позволяла с ним справляться.

Сейчас Витаманту было уже не до обновления растений, а потому пожар в этой части «городских джунглей» разгорелся в полную силу. Лианы здесь перестали шевелиться, обвисли, на место сгоревших не приходили новые.

Здесь — готово. Олег сдал назад, и бронетранспортёр с дичайшим скрежетом отъехал назад. Да уж, он был помят… хорошо ещё, что по-прежнему мог ездить.

— Икс-шесть, икс-шесть! — снова ожила рация. — Что там происходит?! Ты живой.

Олег не обратил на неё никакого внимания. Нужно было понять, что дальше, сообразить, где следующая цель. Ага, вон там лианы всё ещё шевелятся — значит, в той стороне есть другой элементаль, которого пока никто не сжёг. Чуть повернуться (не самая простая задача в таких условиях) — и вперёд, на штурм.

[Если трупы с большими ножами будут идти впереди и прорубать машине путь — управишься быстрее,] — неожиданно посоветовал Владыка.

«Мачете».

[Что?]

«Большие ножи называются „мачете“. А те мертвецы… Они ещё не сгорели?»

Олег поискал взглядом мёртвых Искателей. Он-то думал, что огонь такой силы уничтожит их в долю секунды… Ан нет. Разумеется, сейчас они больше напоминали обгорелые скелеты. Однако, частично цела была их форма — из чего её делают?! Целы были и мачете. Да уж, доступ к магическим материалам — великое дело.

«Идти впереди машины!» — скомандовал Олег. — «Продолжать рубить лианы!»

Это было вполне доступно пониманию мертвецов. Они, чуть пошатываясь, побрели вперёд — неживой походкой, но всё-таки и не медленно, как киношные зомби. Почти все они освободились к этому моменту, и только несколько штук упрямо пытались идти, игнорируя тот факт, что они прочно связаны растениями по рукам и ногам.

— Эй, что происходит? — вдруг раздалось откуда-то из кустов. — Карнок! Ты жив?

Кажется, обращались к уже сгоревшему элементалю, потому что ответа не последовало. Но это значило одно — монстры обратили на него внимание. Один раз у него удалось подкрасться незаметно, а вот второй раз уже не выйдет.

С другой стороны, подав голос, этот ходячий куст выдал Олегу своё местоположение.

«Туда!» — отдал приказ Олег. — «Он — враг! Главная цель!»

Это сработало. Понятие «врага» было знакомо зомби, и все они молча устремились туда, откуда раздался звук. Олег ещё успел подумать, что, может, если расправиться с этим быстро, то остальные не заметят его…

А затем зашевелилась земля под ногами. Кажется, элементаль сообразил, откуда исходит угроза, и решил не дать ей пройти. Лианы лезли не спереди или сбоку, а снизу, пробивая асфальт, вздыбливаясь и вознося всех, что только что стоял на земле куда-то вверх.

Разумеется, машина не могла ехать в таком видел. Несколько толстенных зелёных веток, украшенных цветами явно иномирного происхождения, оплели её и начали сжимать, как удав душит свою жертву.

Кажется, этого, второго удара она не переживёт, понял Олег. Что ж, действительно — всего полминуты, и то, что было непобедимой машиной, превратилось в груду металла. Ну и давление…

Буквально в последний момент Олег скомандовал водителю прыгать вон из кабины; тот резко развернулся, выполняя приказ — и упал прямо на несколько острых шипов, тоже выскочивших из земли.

Разумеется, это не причинило ему никакой боли, вот только слезть с этой штуки теперь было непросто — Искатель прочно застрял наверху.

«Вперёд! Помоги ему!» — скомандовал Олег одному из вооружённых мачете бойцов. Тот метнулся к застрявшему и начал мощными, автоматическими ударами подрубать основания шипов. Удар, ещё удар — и первый подломился; в отличие от лиан, большой прочностью шипы не отличались…

Стоп. Только на пятой-десятой секунде до Олега дошло, что он только что сделал. Теперь его сознание было разделено не на две, а на три части. Он не просто приказал Искателю с мачете помочь товарищу — он взял его под контроль, и даже не сразу заметил это!

[Ты делаешь успехи,] — довольным тоном сказал Влад. — [То, что раньше казалось тебе сложным и почти невозможным, теперь выходит само собой. Помни, что это ещё только начало.]

Конечно, начало. Два — бесконечно мало по сравнению с армией, которую «анонсировал» Влад.

Хотел ли Олег управлять армией зомби? Он пока не знал. Сейчас он хотел разобраться с этими Корнями-Витамантами, и только. А что до Влада — кажется, тот был рад, что Олег наконец-то ведёт бой, а за кого и против кого — дело десятое, лишь бы качался и тренировался.

Теперь все зомби шли к Корню пешком. Тот, разумеется, продолжал посылать лианы вперёд, протыкал их шипами, в какой-то момент даже попытался опылить, создав здоровенный (и довольно уродливый) цветов… По всей видимости, элементаль ещё не понял, что перед ним не живые, а мёртвые. Получая урон, они падали — а затем вставали и снова шли.

Хм. Кажется, у Олега родилась идея. Собрав силы, он рванулся вперёд, оставив зомби на квартал позади, и издал пронзительный призрачный крик — тот самый, которым атаковал Искателей в пещерах. Витамант покачнулся, и только пять ног не дали ему упасть.

Да, эта штука не убивает, но выводит из себя знатно. А с учётом Первого удара она сейчас нанеслась мощнее, чем обычно!.. Короче, элементаль корчился на земле от боли, а потому не мог управлять растениями.

Зомби только того и было нужно. Когда шевеление лиан затихло, они преодолели оставшееся расстояние за секунды, а затем принялись рубить Витаманта своими мачете. Те, у кого не было оружие, просто месили его руками и ногами.

Растение силилось встать, но каждый мощный удар сопровождался хрустом. Олег не знал, страшны ли для Корня переломы веток… наверняка потерю одной или двух он даже не заметит. Но сейчас его мощными ударами уничтожали двадцать зомби, невозмутимых и быстрых!

Всё затихло через пару минут. Олег понял, что всё кончено, по реакции самих зомби — те вдруг моментально выпрямились и застыли. Ну, да — у них был враг, а теперь врага нет. Следовательно, нет и цели.

Олег заглянул внутрь круга, который образовывали зомби. Ну, да… всё, что там лежало — это мешанина из веток, листьев и какой-то зелёной жижи. Чем бы оно не было, живым существом оно быть не могло.

Между прочим, некоторые из зомби ещё горели. Олег порадовался, что он не ощущает запахов в призрачном теле… Но на самом деле это было возможностью.

«Подожгите ветки вокруг!» — отдал он приказ. Всё равно все, кто попал в эту ловушку, уже давно мертвы. Зомби не двинулись с места — видимо, не понимали, каким именно образом они могут что-либо поджечь.

Ох… Олег мысленно вздохнул и выпустил из-под контроля тех двух зомби, что сейчас были ему подвластны. Нужно было рулить другими, горящими, а четверых он бы не осилил.

Во всяком случае, пока бы не осилил. Кто знает, что будет в будущем?

Глава 26 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Боевые опоссумы

Из забытья Кирилла вытянула резкая и острая вспышка боли. Ещё не придя в сознание до конца, он не сдерживался, а потому заорал в полный голос.

— Тихо, тихо, больной, не дёргайтесь, — произнёс голос Антона возле его уха. — Это быстро, как комарик укусит. Раз — и…

— Заткнись, придурок! — Кирилл открыл глаза и сел. — Я тут только что чуть не сдох, а ты опять со своими идиотскими шуточками!

— Но не сдох же, — всё тем же убаюкивающим, как у того, кто говорит с маленьким ребёнком, тоном ответил Антон. — Благодаря мне, между прочим.

— Вот я и думаю, — Кирилл поднялся на ноги. — Когда ты уже мне сдохнуть-то дашь? Нормально так, по-человечески, не делая из меня долбаного Франкенштейна…

— Франкенштейн — это учёный, а не монстр, — фыркнул Антон.

— Да, да, похер! Все поняли, что я сказал… — Кирилл огляделся по сторонам. — Боевые опоссумы?

— Они самые, — подтвердил Антон. — Иначе адский паучара от нас бы мокрого места не оставил.

Он шагнул на три метра в сторону и ласково похлопал по щеке лежащую там без движения Алину:

— Проснись, моё солнышко, пора вставать!

Та глубоко вдохнула воздух — и села.

— Антон, блин! — прошипела она, вставая и отряхиваясь от огромного слоя каменной крошки. — Ещё раз назовёшь меня солнышком — яйца оторву!

— Бесполезно, — лениво зевнул Кирилл. — Он уже невесть сколько раз себе их заново выращивал. Думаешь, ты первая, у кого возникло такое желание?

— Опять опоссум? — Алина огляделась по сторонам. — Ненавижу такое…

— А как ты хотела? — хмыкнул Антон. — Это ж, типа, местный босс. Ты бы видела, как он магичил после того, как тебя вырубил…

«Боевыми опоссумами» группа «БИС» называла старый, давно отработанный приём: если враг попадается слишком сильный, все прикидываются мёртвыми, но при этом Антон врубает регенерацию на максимум, чтобы не дать слишком повредить «тела». А в этот раз даже и прикидываться не пришлось — всех, кроме него, и так вырубило.

— Между прочим, нам очень повезло, — заметил Антон. — Это не тупая тварь, которая подумает, что мы умерли, и уйдёт. Это очень умная тварь, просто ему пришлось отступить.

— Зачем он приходил? — задала вопрос Юля, которую Антон поднял следующей.

— Забрал сколопендру, — Антон огляделся. — Ох, блин… обычно я прикрываю только ваши задницы, а в этот раз около полусотни человек…

— А ты не можешь разбудить всех одним щелчком? — поинтересовалась Юля. — Массовая регенерация, все дела… ты же вроде делал что-то такое.

— Ага, наверное, могу, — кивнул Антон. — Только за последствия не ручаюсь. Ты вот в компьютерах шаришь — давай ты попробуешь работать сразу на пятидесяти машинах, а?

Он продолжил обходить новообразовавшиеся развалины и поднимать тех, кто был вырублен атакой паука. Некоторые, впрочем… Антон выматерился, глядя на то, как раскидало одного из Искателей. Да, такое уже воскресить не получится.

Основными целями его магии были, разумеется, товарищи по группе, а остальным многочисленным Бойцам, попавшимся Марктолусу по дороге, досталось лишь постольку-поскольку. Тем не менее, большинство из них всё же выжило — только благодаря ему.

Вокруг сновали и другие Искатели, частично раненные, но вполне живые — ударные группы «Алконост», «Семаргл» и ещё какая-то, чьего названия Антон не знал. Это именно они смогли всё же оттеснить Марктолуса назад. А ведь в какой-то момент он решил, что им действительно конец!

— О, нет! — раздалось сзади от него. — П****ц. Только не это.

Он обернулся. Источником стенаний был Малик, шагнувший в то, что недавно было их полевым штабом — и увидевший там одни развалины. Разумеется, ни о какой целой технике речи не шло — всё, что могло быть разнесено, действительно было разнесено, и едва ли не по винтикам.

— Да ладно тебе, — хмыкнул Антон. — Скажи спасибо, что сам жив остался.

— Да это спасибо, конечно, но…

— Да не мне, а так, в принципе, абстрактному случаю, — отмахнулся Антон. — Техника ерунда, тем более, что платить за неё всё равно не тебе. Итак было ясно, что участия в военном походе она не пере…

— Тихо! — вдруг не слишком громко, но так, что от её тона заткнулись все, произнесла Алина. — Сюда, быстро.

Антон поглядел на руины. Где-то под ними скрывалось ещё больше двадцати недо-трупов — и, пожалуй, если затянуть с их оживлением, они могли перейти в разряд просто трупов. Но от десяти минут ничего не случится, так что он подошёл ближе.

И приподнял бровь. То, что держала в руках Алина, было… запиской. Написана она была какой-то краской — или вообще фломастером?! — на чистом русском языке, кривыми и явно непривычными для её автора буквами.

— «Придя к нам, вы оставили без защиты своё жилище. Продолжите убивать нас — мы продолжим убивать вас», — тихо произнёс Кирилл. — «Отзовёте своих — мы сделаем то же самое».

Он обернулся по сторонам. Нет, кажется, их никто не слышал. «Святые» занимались своими делами, доставали из-под завалов тех, кто ещё не очнутся, но к ним не подходили.

— Пока не решим, что с этим делать — никому ни слова, — тихо и быстро произнесла Алина. — И поглядите вокруг, может, есть ещё записки. Не могли же они адресовать их лично нам.

— А почему нет? — пожала плечами Юля. — Что видели паук и остальные? Все воюют, а мы допрашиваем пленных. Может, нас приняли за начальство.

— Меня больше волнуют, где и как эти твари научились писать… — Кирилл нервно барабанил пальцами по обломку каменной стены.

— Да мало ли! За столько-то лет… — пожал плечами Малик. — Любой идиот бы научился.

— Любой идиот — да, потому что он бы общался с людьми, его бы кто-то учил. А монстры где могли этим заниматься?

— Спокойно! — Алина поглядела на остальных. — Пока не докажем обратное — будем считать, что записка настоящая и действительно написана монстрами. Лучше так, чем потом оправдываться, что люди погибли, потому что мы сочли это остроумным пранком.

— Если это пранк — то остроумием тут и не пахнет… — пробормотала Юля. — Нужно срочно узнать, что происходит на поверхности. Ааа!.. И ни одного компьютера!

— Ты надеялась поймать сигнал интернета здесь? — удивился Антон. — Знаешь, за сколько мы километров под землёй?

— А это идея для рекламы какого-нибудь провайдера, — покивал головой Кирилл. — «Наш интернет ловит везде — даже в подземелье, полном бл*дских ублюдочных монстров! Тариф „Прости Господи“ — поймает связь даже там, где вам это нахер не упало!»

— Очень даже бы упало, но я о другом, — Юля поглядела на них. — Если наверху что происходит — нас могли бы оповестить по внутреннему каналу.

— Иди туда, откуда исходит этот внутренний канал, и всё узнай! — махнул рукой Антон.

— Стоп, — остановила спор Алина. — Никто никуда не идёт. Я иду. Антон — оставайся тут и приводи в чувство раненных. Остальные — сидите и ждите. Да, Кирилл, отпусти «Искателей», больше мы сегодня явно не будем ловить «языка»!

Антон пожал плечами и отошёл обратно.

…они с Кириллом играли в покер, разложив карты прямо на огромном каменном куске поваленной стены. За всё время похода форма Искателей обтрепалась, но колода карт в кармане штанов у Антона всё ещё была жива, и сейчас они убивали время, ожидая, когда же вернётся Алина.

Та вернулась — злая и раскрасневшаяся. Впрочем, здесь, в дикой жаре, раскрасневшимися были все.

— Придурки! — выдохнула она, подходя в группе «БИС».

— Начальство-то? — лениво покосился Антон.

— А кто ещё! Святогор, что б его! Тоже мне, защитник всех униженных и оскорблённых…

— Дай угадаю, — Кирилл поглядел на Алину точно тем же взглядом. — Он не собирается никого отводить и не даст никому идти наверх.

— Нет, почему же! — вспыхнула Алина. — Даст! Охотно даст! «Мои люди останутся здесь и дадут отпор Злу, но если вы считаете, что это связано с вашим основным заданием — можете сходить и вмешаться!»

— Вмешаться? — Юля быстро поглядела на Алину. — Значит, ему что-то известно?

— Наверху было нападение, — мрачно кивнула та. — Возможно, будут ещё. Пострадало много гражданских. Монстры просто появились наверху и напали на них, убивали всех, до кого смогли дотянуться. Их всех положили, но так и не нашли, откуда они появились.

Все замолчали, и даже Антон отложил карты.

— Значит, он говорил правду, — заметил он. — Дохлый котёнок. Точнее, тот, кто говорил через него. Всё ещё считаете, что это он — Бурнов?

— Почти на сто процентов, — кивнул Кирилл. — Вопрос в другом: действительно он хотел нас предупредить, или просто пробует разные способы, чтобы выманить наружу?

— Я за второе, — нахмурилась Алина. — Он опасен. Другое дело, что на поверхности… скорее всего, его там нет. Он сидит где-нибудь тут, посылает себе наверх монстров…

— Нет, погоди, — вмешался Малик. — С какой стати он их посылает? С какой стати он вообще ими командует и почему он на их стороне? Хочет поселиться тут и жить мирной жизнью среди всех этих тварей?

— Да, нелогично… — Антон собрал колоду и вернул её себе в карман. — А главное, непонятно, где нам быть — наверху или внизу.

Алина потёрла виски. Да, действительно — бои шли и там, и здесь, а угадать, где именно будет находиться Бурнов… как это сделать?

— Юля, — она поглядела на коллегу. — Если ты не скажешь своё слово, то никто не скажет. Самое время для маленького предвидения.

— Я пытаюсь, — Юля напряглась; на её лбу выступили морщины. — Вы же знаете, это нельзя сделать по заказу. Я не могу…

Она быстро заморгала.

— Наверх, — чётким и ровным тоном определила она. — Нам надо наверх, иначе произойдёт катастрофа. Я вижу, что здесь… нельзя оставаться.

— Вот и порешили, — кивнула Алина. — Собираемся… если тут ещё осталось что собирать.

Юля поглядела на неё. Сказать, что катастрофа случится вовсе не с гражданскими и наверху, а здесь и с Искателями? Или нет?..

Глава 27 — Новые враги

Созданный элементалями лес пылал так, что, даже не ощущая температуры — и вообще не чувствуя ничего материального — Олег подсознательно ловил себя на мысли о том, что отсюда стоит выбираться.

Правда, горел он только по краям: огнемётные бронетранспортёры почти не продвинулись внутрь, а горящие зомби… сколько они могли поджечь?

В середине захваченного элементалями участка царила совсем другая картина. Зелёные лианы вертелись, словно змеи, обновляясь со страшной скоростью, и потому не давали огню ослабить напор.

«Стоять на месте», — отдал Олег приказ зомби. — «Я сейчас слетаю на разведку и вернусь».

На последнюю фразу зомби, разумеется, никак не отреагировали. Они замерли и тупо уставились перед собой. Некоторые из них ещё горели; парочка, кажется, даже развалилась от огня, не дойдя досюда.

Призрак скользнул вперёд. Чёрт… и чем он занимается? Какой в этом смысл? Спас ли он хоть кого-нибудь, помог остановить элементалей хоть на минуту раньше — или просто занимается никому ненужным делом.

— Прекрасное ощущение, — услышал он из очередного переплетения стеблей толщиной с фонарный столб. — Все те годы, что я тут, не чувствовал себя таким живым!

Хм. Кажется, голоса были нечеловеческими, да и по смыслу это едва ли могли быть люди.

— Неудивительно, — откликнулся второй голос. — Внизу всё не имеет смысла. Там даже расти ничего подолгу не может!

Олег заглянул внутрь. Так и есть — два Корня шелестели своими ветками, получая на выходе нечто вроде слов и фраз.

— Ни солнца, — продолжал второй, — ни нормальной почвы. Воды — мизер! Мы существовали там, а не жили.

— Плюс, люди, — согласился первый. — Ты не представляешь, какое это удовольствие — уничтожать этих мерзких существ, мстить им за всё, что они с нами сделали!

— Отлично представляю, — поддержал второй. — Слушай. Даже если начальство отзовёт нас… я не собираюсь возвращаться вниз. Останусь здесь и прикончу столько мясных уродцев, сколько смогу. А ты?

— И я с тобой, — первый элементаль качнул ветками. — Лучше я погибну тут, чем продолжу существовать там.

[Да, узнаю Её почерк,] — хмыкнул Владыка. — [Они ведь не только испытывают дикую ярость, когда видят людей — ярость можно унять, поддавшись на голос разума. Они ещё и испытывают огромный кайф, убивая человека.]

Ох… похитить огромное количество существ из самых разных миров, превратить их в маньяков-наркоманов, кайфующих от убийств… а главное, Олег до сих пор не очень понимал, зачем всё это делать. Чтобы Искателям было на ком качаться?

— Но пока давай по плану, — продолжил элементаль. — Инсектоиды готовы?

Его напарник шевельнул парой веток.

— Думаю, они чувствуют то же, что и мы.

— Тогда пусть идут, — скомандовал ходячий куст. — Подавай им сигнал.

Олегу не понравилось, как это прозвучало. Первые две атаки, кажется, были атаками смертников — монстры вышли, убили всех, кого смогли и погибли сами. Здесь всё было продумано на порядок лучше.

Ну, так и есть. Буквально через полминуты зелёные «джунгли» наполнились мерзким гулом, и изо всех щелей полезли гигантские насекомые. Эти напоминали каких-то летающих скорпионов, что ли?..

— Держимся плана, — прошелестел им один из кустов-Витамантов. — Ищите всех, кто укрылся от лоз, и убивайте их.

А есть те, кто укрылся?! Если честно, до сих пор Олег и не думал, что такие есть…

«Здесь и правда могут быть живые?» — уточнил он у Влада.

[А почему нет? Кто им помешает укрыться где-то?]

«Где они?»

[Ищи. Я же не запрещаю тебе это делать.]

Лаконично и ясно. Ну, что ж… У Олега, во всяком случае, было два преимущества — в скорости и в том, что ему было не нужно облетать вокруг все эти лианы, шипы и цветы.

Первые же выжившие обнаружились в жилом доме… или, точнее, том, что им недавно было. Первый этаж был полностью оплетён лианами и, похоже, пропитан ядовитой пыльцой — все здесь были абсолютно точно мертвы. Второй этаж — то же самое, а вот уже на третьем Олег увидел семью из четырёх человек: женщина лет сорока, старик и двое детей, один подросток, другой совсем детсадовец.

«Все сюда», — приказал Олег зомби. — «Атакуйте всех врагов на пути».

Легко сказать — сюда. Зомби предстояло ещё пробраться через заросли…

А вот насекомым, кажется, было легче. Видимо, их выбрали не просто так, а за способность маневрировать в воздухе и пролазить в щели.

— Смотри! — крикнул подросток, заметив, как в разбитые окна вползают летающие скорпионы. — Вон они!

Он попытался нанести удар первым, что попалось под руку — стулом — но насекомое извернулось и ушло из-под удара. Две других особи ринулись к нему, и парень вскрикнул от боли. По всей видимости, жалили они сильно…

Мертвецы. На этажах внизу. Олег метнулся вниз сквозь пол; да, тут было полно мертвецов. Один за другим, они вставали, повинуясь его воле.

«Наверх!» — отдал он приказ. — «Убивайте врагов!»

Разумеется, шансов спасти кого-то в этом доме почти не было. Вернувшись назад, он увидел, что жив остался один только старик; судя по выправке — военный, хотя и явно не Пробуждённый.

Мать семейства и младший ребёнок лежали на полу, извиваясь в судорогах; изо рта у них шла пена странного багрово-лилового цвета. Подросток уже и не шевелился.

Ладно.

«Изъять душу и вернуть», — приказал Олег. — «Встань и атакуй врага».

Мертвый подросток медленно потянулся — и встал; грудь и нижняя челюсть его были залиты той же самой лиловой гадостью. Он механически шагнул к ближайшему насекомому и точным ударом сбил его прямо в воздухе.

Олег отметил, что даже у умирающей матери в глазах мелькнуло изумление. Скоро она тоже присоединится к сыну. Всё это выглядело довольно мерзко, но… мёртвые нужны, чтобы другие выжили. Если у него получится спасти хоть кого-то — значит, всё это было устроено не зря.

— Что происходит? — этот клич раздался сразу с десяти сторон. Олег вначале обалдел, но уже через секунду сообразил, что голоса принадлежат насекомым. Коллективный разум у них тут, что ли?.. Иначе почему они говорят так синхронно?

Но рассуждать на эту тему было некогда. Уже восемь мертвецов сбивали насекомых (их удары были точнее и сильнее, чем у живых людей); наверняка где-то в соседних квартирах есть ещё мертвецы…

Или живые. Олег вдруг увидел, как старик — в конце концов, его тоже ужалили, и, кажется, не раз — ползёт куда-то, хрипя и дёргаясь. Хм. Куда это он?

Старик подполз к газовой плите и, подобрав каменный обломок, принялся колотить по газовой трубе. А? Он хочет, чтобы тут всё на воздух взлетело, или как?

Видимо, решил забрать всех с собой… нет уж, в планы Олега это не входило. Издав призрачный крик, он пролетел через деда; тот вытаращил глаза и, выронив своё орудие, повалился на пол окончательно. Похоже, сил на то, чтобы снова встать, у него уже не будет — умрёт раньше.

Тем не менее, что-то в этой идее было. Что, если как-то отвлечь насекомых — небольшим взрывом, пожаром — а тем временем увести тех, кто остался жив? Должны же быть такие… хоть немного!

Взяв под контроль одного из зомби (сознание снова разделилось на две части, но Олег к такому более-менее притерпелся), Олег отыскал на полу спичку и зажёг все четыре конфорки. Затем — перенести огонь на изодранные занавески…

Это возымело своё действие. Насекомые огня боялись; их крылья очень быстро сгорали или деформировались от жара, а упав, они могли только ползать. Некоторые, не успев повернуть, пролетели прямо через огонь — и тут же рухнули на пол; кажется, сварились заживо в собственном хитине.

«Продолжайте бить их», — приказал Олег. Зомби, оставшийся под его контролем — какой-то мужик лет сорока пяти с пивным брюшком — выбежал из квартиры и ломанул плечом дверь в квартиру по соседству.

Хм… а вот она не поддалась.

— Кто там?! — раздалось оттуда истеричным женским тоном. — Господи, скажите, что это люди!!

Живые. Интересно, почему туда никто до сих пор не попал — ни растения, ни насекомые? Лианы, которые сминают броню, легко могли бы…

— Живые! — голосом покойника откликнулся Олег. — Не открывайте дверь! Просто скажите, сколько вас там и как вам удалось не пропустить их!

— Кеша! — выдохнули по ту сторону. — Я думала, ты не выжил…

— Ответь на вопрос!! — потребовал Олег.

— Растения пробились к нам, но у мы брызнули их гербицидами! — ответили из-за двери. — Они дёрнулись — знаешь, как будто им было больно… И потом сунулись ещё пару раз, и всё! Мы перетащили шкаф, чтобы закрыть дыру в окне…

— Продолжайте в том же духе, — велел Олег. — Не открывайте, если я не скажу.

— Да! Да, Кеша… — женщина бормотала, явно на грани истерики. — Ещё два дня, мы отвезли бы их на дачу…

Насекомые заметили, что происходит на лестничной площадке, и метнулись сюда. Несколько самых шустрых попытались пролезть под дверью, но Олег растоптал из ногами зомби.

«Защищайте эту дверь!» — велел он.

[Никому не открывать дверь? Они всё равно сгорят или задохнутся, когда огонь доберётся досюда.]

Да, вероятно. Может быть, им спуститься вниз?.. Наверняка есть какой-нибудь подвал, в таких домах он всегда бывает… дождаться, пока насекомые подохнут от жара — и спуститься…

Нет. У Олега была более важная задача. Гербициды; если Искатели узнают, что растения боятся их — они смогут быстрее справиться с проблемой. Глупо спасать несколько человек вместо того, чтобы приближать победу во всей битве.

Толстопузый зомби тяжело затопал прочь отсюда. Впрочем, это тоже было глупостью; бросив его тело с приказом атаковать, Олег понёсся к краю «зелёной зоны». Там тоже наверняка хватало мертвецов, тела которых можно было занять и сообщить военным стратегическую информацию.

Вот только поверят они этому или нет? Сам Олег бы отнёсся к тому, что исходит от живых мертвецов, с большим подозрением, что уж говорить об Искателях.

Глава 28 — Контакты третьей степени

Олег ожидал увидеть у границ «зелёной зоны» оживлённые боевые действия, попытку какого-то прорыва или что-то в этом роде… но то, что он увидел, немного отличалось от этого.

Бронетранспортёры действительно продолжали поливать свежие «насаждения» огнём… Но на этом всё. Никаких попыток прорваться внутрь не предпринималось, ничего не делалось.

[Кажется, то, чем ты занимаешься, больше не нужно никому,] — заметил Влад.

«Чушь. Это нужно тем, кому поможет выжить».

[Думаешь, такие будут?]

«Да, если они ко мне прислушаются… Этим я сейчас и занимаюсь».

Олег огляделся по сторонам. Требовалось найти того, кто тут главный. Возможно, увидев, как ему о чём-то вещает живой мертвец, этот главный и не поверит ни в единое слово, но, как минимум, доложит вышестоящим, куда-нибудь в штаб. Там, вероятно, сидят люди поумнее, и…

Он «нырнул» в один из бронетранспортёров, услышав негромкую речь — и увидел бойца, сидящего за рулём и лениво говорящего по рации.

— Тут жарко, — пожаловался он своему собеседнику. — Они так и планируют мариновать нас тут? Ни туда, ни сюда.

— Я слышал, там, внизу, куда пошли высокоранговые, ещё жарче, — донёсся ответ из рации. — Нефиг жаловаться, всё всегда может стать ещё хуже. Сказали сдерживать — сдерживаем. Думаю, внутрь они пошлют кого-нибудь посильнее нас.

— Да кого?! — возмутился водитель, вытирая пот со лба влажной салфеткой. — Все S и выше внизу. Даже А, и те по большей части там, а кто остался наверху — охраняет более важные объекты. Б**, ты ведь понимаешь, что пяти человек SS-ранга — или двух десятков опытных S-рангов — хватило бы, чтобы зачистить этот ботанический сад за два часа?

— А вот не угадаешь, — не согласился собеседник. — Ты знаешь, что там внутри скрывается? Может, там какая-нибудь падлюка типа Годзиллы сидит, на которую всю армию оттянуть нужно.

— Тогда нам п****ец, — меланхолично ответил Искатель.

Ясно-понятно, здесь отклика можно не искать. Хотя… нужно найти труп, хоть какой-нибудь. Там будет ясно, что делать.

Точно! Фургон-труповозка, припаркованный неподалёку отсюда. Олег метнулся к нему — и обнаружил, что тот всё так же стоит на месте, а водитель задремал прямо за рулём.

«Мне бы такие нервы», — подумал он. — «Спать, когда рядом творится вот это»…

[Думаю, он видел «это» слишком много раз, чтобы переживать по такому поводу. Надеюсь, ты однажды тоже к этому придёшь.]

Ладно, спит и спит, так даже лучше. Олег влетел внутрь грузовой части фургона. Трупы… они были просто накиданы тут; никто даже не трудился уложить их с почтением или что-то в этом роде — тела спешили поскорее убрать с улиц.

«Изъять душу и вернуть», — скомандовал Олег, даже не «целясь» в конкретное тело. В горе трупов кто-то зашевелился, и Олег быстро подключился к сознанию зомби.

Это оказалась женщина средних лет — ещё недавно симпатичная, в красивом летнем платье, которое теперь было разорвано на животе и груди. Собственно, как и плоть там же. На лице застыла гримаса неподдельного ужаса, и она не сходила даже сейчас.

Руля зомби, как марионеткой, Олег толкнул дверь фургона. Закрыто, разумеется… И броня слишком прочная. Искать какое-то тело снаружи?

Ну его к чёрту. И Олег попросту забарабанил мёртвым кулаком по стенке фургона — той, что выходила к водителю. Сам он в это же время скользнул к нему и глядел, проснётся ли тот.

Тот проснулся не сразу, а секунд через тридцать — зато, проснувшись, сразу же раскрыл глаза и заозирался по сторонам, без потягиваний и зевков. Тренировка сказывалась.

— Что такое? — крикнул он. — Кто стучит?

— Открой дверь! — громко ответил Олег голосом мёртвой женщины. — Открой дверь фургона!

— Вот блин… — Искатель помотал головой и взялся за рацию. — Приём, приём, третий Катафалк — Целителям, у меня живой среди трупов очнулся! Срочно сюда! — он назвал адрес, а затем отключил рацию и развернулся к стенке. — Так, как вы? Держитесь?

— Открой фургон!! — повторил Олег. — Это важно! Всё остальное — потом!

— Не напрягайтесь так, — Искатель распахнул дверь кабины. — Вам может снова стать плохо, вы ранены…

Выпрыгнув на асфальт, горячий от погоды и бушующего всего за два квартала отсюда пожара, и быстро подбежал к задним дверям фургона. Те распахнулись, и Искатель сощурился, вглядываясь в темноту.

— Где вы? — уточнил он. — Вам больно двигаться? Если да, лучше подождите, пока прибудут…

Но именно в этот момент зомби выбралась из фургона ему навстречу.

— Вот чёрт… — пробормотал Искатель. — И-извините, у вас болевой шок, но раны… они слишком тяжёлые… лучше не двигайтесь, и…

— Слушай. Меня. Внимательно, — зомби положила холодную руку ему на плечо. — Видишь растения? Их берёт гербицид. Пускай польют их сверху или сбоку, не знаю, но он их берёт. А внутри — рой огромных ядовитых насекомых. Один укус не смертелен, но пять-десять — верная и быстрая смерть. Запомнил?

— Что вы… — Искатель побледнел, будто и сам был мёртвым, и попытался убрать мёртвую руку со своего плеча.

— Повтори!! — потребовал Олег.

— Растения мрут от гербицида! Внутри насекомые, жалят до смерти! — истерично глядя на мёртвую собеседницу, выпалил тот. — Что с тобой такое? Кто ты такая… такое?..

— Союзник, — коротко ответил Олег, после чего мысленно скомандовал, — «Упокоить душу».

Тело изуродованной женщины безвольным кульком рухнуло на горячий асфальт, и наполовину выпавшие из живота кишки разметались в разные стороны. Искатель выглядел так, будто его сейчас стошнит; он затравленно огляделся по сторонам и отступил на два шага, а затем почти моментально метнулся к кабине и захлопнул дверцу с такой силой, будто хотел навсегда отгородиться ей от внешнего мира.

— Приём!! — завопил он, включая рацию. — Третий Катафалк! У меня ЧП, важная информация! Пришлите кого-нибудь… не знаю, кого-нибудь компетентного!

— Что там у тебя такое? — изумился собеседник. — Так… судя по данным, в твою сторону уже едут целители, ты вызывал?

— Я! — подтвердил тот. — А теперь вызывайте… не знаю… каких-нибудь крутых ребят!

— Спокойно, тихо, — голос по ту сторону рации явно был раздражён. — Все крутые ребята не здесь, и ты об этом знаешь. Доложи нормально, что там случилось.

— У меня мертвец ожил! — выпалил несчастный водитель. — Заговорил, и… а потом упал.

Повисла долгая, мучительная пауза. Кажется, собеседник действительно растерялся и не знал, что ответить Искателю.

— Подъезжай сам, — велел он, наконец. — Скидываю координаты тебе на навигатор; медиков тоже перенаправлю.

— Но… — сдавленно попытался возразить Искатель, но связь уже прервалась. Он икнул.

— Там же труп… снаружи… — пробормотал он. Поколебавшись пару секунд, он всё же распахнул дверцу и вышел наружу. Разумеется, тело женщины валялось там же, где и упало; водитель обошёл его с опаской, ожидая, что оно вот-вот вскочит и набросится на него, но всё было тихо.

Взяв труп под мышки, Искатель стал медленно и осторожно, по сантиметру, затаскивать его обратно в фургон, что-то тихо про себя бормоча — то ли молитву, то ли матюки. Интересно, если сейчас труп снова оживёт…

Впрочем, конкретно этот труп ожить уже не мог никак — отпустив душу, Олег был не в состоянии вернуть её обратно. По счастью, тел тут ещё было много…

Чёрт. Он оборвался на середине мысли и обругал себя. Какое «счастье»?

[Чем больше трупов — тем лучше для Адепта Смерти, разве не так?] — подначил его Влад. — [Между прочим, могущественный некромант может и существование живых заметно улучшить… пользуясь всё теми же мёртвыми.]

Олег никак на это на ответил, но поинтересовался тем, что только что пришло ему в голову:

«Слушай. Этому трупу же больше часа, почему я смог его поднять?»

[Потому что иногда полезно проверять свой прогресс,] — проворчал Влад. — [Час был на ранних уровнях, а теперь лимит — шесть часов. Действуй в том же духе, и однажды сможешь поднять всех тех, кто был похоронен в этом городе за последнюю тысячу лет.]

Олег вздрогнул, представив это.

Искатель, тем временем, всё же сумел совладать с дрожью и погрузить труп в машину. Быстро закрыв фургон — и трижды проверив замок! — он вернулся в кабину и вжал педаль газа так глубоко, как мог. Кажется, ему не терпелось добраться до живых людей.

Олег последовал за ним — и уже через пять минут быстрой езды очутился в чём-то вроде полевого штаба. Небритый тип лет сорока говорил с кем-то по скайпу, сидя в наскоро поставленном тенте.

— О! — он оторвался от своего собеседника. — Прибыл! Так, свяжусь с тобой позже, когда что-то выяснишь.

Закрыв ноутбук, он направился прямо к водителю труповозки, как раз вылезавшему из кабины.

— А вот и наша Вупи Голдберг! — распахнув объятия, хмыкнул он.

— Ч-чего?! — нервному водителю сейчас было не до шуток.

— Как там Патрик Суэйзи? Передал привет с того света? — продолжал командир.

— Слушайте, я не шучу! — Искатель уставился на него. — Она была мертва! Я три года на этой работе, я отличаю живых от мёртвых! Сначала подумал, шок от боли и стресса, но жива, но она заговорила и двинулась ко мне… и то, что она несла, Господи!

— Несла? — командир заинтересованно поглядел на него. — Вот что она несла, ты потом мне изложишь в отчёте, а пока открывай и показывай.

В отчёте? Нет, это не годится. Пока тот отчёт будет составлен, пока попадёт к начальнику на стол, пока будет прочитан… Может быть, это случится вообще к осени.

Водитель распахнул дверь фургона и — на всякий случай чуть отойдя в сторону — указал на труп.

— Вот она! — сообщил он. — сначала стала стучаться туда, в ту стенку, чтобы я её выпустил. — Думал, ранена, открыл, а она…

Командир уже не шутил, глядя на распластанные по животу и груди кишки трупа.

— Дошла от той стены досюда… и ещё что-то говорила? — пробормотал он. — Сложно в такое поверить.

Глава 29 — Пресса I

Армия, как становилось очевидно при взгляде на этих парней, делилась на две части. Первая — сильная, инициативная, боеспособная и так далее — посылалась в горячие точки; им поручались важные и серьёзные задания, от них ждали немаленькую отдачу — и, что не менее важно, действительно получали её…

Так вот, эта часть армии Искателей сейчас была внизу и действительно занималась своими делами. Вторая же часть — зашоренные бюрократы, слабосильные Искатели, которых не взяли в основную команду, вспомогательный персонал и так далее — остались наверху, подменять «старших братьев», пока те не вернутся.

— Нет, чушь, — нахмурился командир. — Она не могла.

— Да вот именно! — взвыл водитель труповозки. — Я о том и говорю! Она прошла это расстояние, будучи уже мёртвой! Об этом нужно сообщить… не знаю, да кому-то! Тому, кто сможет с этим разобраться!

— Чушь, — отмахнулся полевой командир. — Слушай, у меня тут целый район захвачен зелёными кустами, а ты со своим восстанием живых мертвецов… Зомби, чтобы ты знал — это особый вид монстров. Они выходят из Врат, а не возникают из тех, кто умер уже у нас.

— Но я же видел своими глазами! — водитель продолжал пытаться доказать свою точку зрения. — И слышал! Кстати, именно о зелёных кустах…

— Боец! — рявкнул командир. — Если тебе что прикемарилось от жары — это не должны быть мои проблемы, ты понял?!

Как такого идиота берут в армию, да ещё и ставят на командирский пост? Ответ состоит из трёх частей: Пробуждение, связи и то, что все нормальные командиры — не здесь.

Тем не менее, Олега это не устраивало. Нужно было продемонстрировать этому «скептику», что трупы могут и будут воскресать, пока он не убедится в том, что ему говорят серьёзные вещи.

«Изъять душу», — скомандовал он, специально выбирая тело поразодранней. Это подходило идеально — просто верхняя половина тела, обрывающаяся кровавыми лохмотьями на уровне чуть ниже груди. Кажется, оттуда свисали лёгкие… хм. Лёгкие.

«Он же сможет говорить без лёгких?» — уточнил на всякий случай Олег у Влада.

[Остальные трупы тоже их не используют. Они же не дышат,] — ответил тот.

«Вот и чудесно. Вернуть душу!»

Груда мёртвых тел зашевелилась, и новый мертвец, поднятый Олегом и им же ведомый, начал вылезать наверх. Показалась бледная рука, искажённое предсмертной судорогой лицо, залитое кровью (своей или чужой — уже было не понять)…

Оба военных, нужно отдать им должное, отпрыгнули от фургона моментально; у командира в руках появился меч — типовой, но хорошо прокачанный, сверкающий красной аурой.

— Не двигаться! — заорал он, непонятно к кому обращаясь.

— Ты не прав, Искатель, — заговорил Олег через мертвеца. — Зомби могут подниматься и из умерших здесь, в этом мире. Например, из тех, что сейчас погибают, пока вы не знаете, как подступиться к зелёному кварталу.

Наполовину разделанное тело вылезло из фургона и грохнулось на асфальт; Олег не ощутил ничего, когда лицо зомби соприкоснулось с землёй — ни боли, ни удара. Подняв лицо, он снова заговорил.

— Используй гербициды!

Командир не стал дожидаться, пока тот договорит, и обрушил на мертвеца удар своего меча. Разумеется, это не был обычный удар рубящим оружием: красная аура разгорелась втрое ярче, и секунды через три тело начало обугливаться.

— Да ты А-ранг, — тут же оценило оно. — Я думал, они все внизу. Знаешь, что человек двадцать-тридцать таких, как ты, легко зачистили бы всё место бойни? Ну, может, потеряли бы кого-то. Зато меньше разрушений и жертв среди гражданских. Убили бы и элементалей, и насекомых…

— Насекомых? — машинально удивился командир. — О чём ты… Ааа, к чёрту!

Он принялся наносить удары один за другим, превращая мертвеца в ничто, а когда от того ничего не осталось, выжидающе уставился в темноту фургона:

— Ну? Кто ещё?

— Послушайте, товарищ командир… — несмело пробормотал водитель. — А разве…

— Что?! — тот развернулся к нему, всё ещё держа меч наготове. — Ну? Говори. Что ты хотел сказать?

— Разве не нужно было вызвать спецов, чтобы они изучили аномалию, услышали, что он говорит…

— Это было нападение на Искателя, — злобно прорычал командир. — К тому же, мы находимся не на базе, а на открытом пространстве, где нас могут увидеть. Хочешь посеять панику?

— Ещё большую?! — поразился водитель. У него-то, кажется, мозгов было побольше… А что до генерала, то, похоже, он не столько испугался зомби, сколько обозлился на него слова. Ну, да! Не для того он занимался своей карьерой, шёл вверх, чтобы теперь лезть лично в бой и рисковать своей жизнью ради каких-то незнакомых ему людей.

Тьфу. Олег всегда ненавидел подобных типов, считающих себя «успешными» и ни во грош не ставящих остальных. Но, может быть, найдётся кто-то ещё…

— А кто нас может увидеть? — не понял водитель. — Всё огорожено, охрана по периметру…

— Ага! — кивнул командир. — А ты помнишь, как тогда Рен-ТВ заслали к нам дрона? Знаешь, сколько у них Шпионов в штате?

«Шпионами» в народе именовали Искателей класса Убийца, которые связали свою деятельность не со схватками и Вратами, а с чем-то более мирным — например, с журналистикой. Воины, сделавшие то же самое, именовались «Амбалами» или «Бугаями», и только Маги оставались Магами — могучими, разнообразными и универсальными.

Хм… а это идея. Доехать до прессы. Если мертвецы обратятся к ним — они, разумеется, перепугаются, но уж точно не станут этого замалчивать. Вот только как добраться?..

— Так, отойти от машины, — скомандовал командир. — Думаю, эти твари могут ожить и дальше, лучше их уничтожить.

Он снял с пояса рацию и заговорил:

— Команда зачистки, подошла к моей палатке. Живо!!

Из рации послышался утвердительный ответ, и, взлетев чуть повыше, Олег увидел, как из другой части небольшого огороженного «полевого лагеря» быстро вышли три типа в защитных костюмах и с чем-то объёмным в руках. Огнемёты, что ли?..

Ох. Сейчас он ещё и без трупов останется.

«Изъять душу, вернуть душу», — процедил он про себя. — «Задержать Искателей, не нанося им вреда».

Сразу три зомби, поднятые им один за другим, кинулись на командира; наверное, они при всём желании не могли бы нанести вреда Воину А-ранга, но, во всяком случае, это было внезапно, и он отшатнулся.

Это-то Олегу и было нужно. Четвёртый зомби, взятый им под контроль, молнией метнулся к открытой кабине фургона и захлопнул дверцу за собой. Взревел мотор, и бронированный фургон рванул вперёд, на ограждения.

Дверь фургона не была заперта, и, кажется, мертвецы сыпались из неё прямо на горячий асфальт, как мусор из дырявого пакета. Ох… да и умения управлять транспортом сейчас Олегу не хватало. Тем не менее, зомби послушно рулил, повинуясь его воле, а сам он пытался разыскать хоть какие-нибудь следы прессы.

Да, военные оцепили район. Но где-то же это оцепление должно было закончиться!

Не прошло и минуты, как позади раздался рёв других машин — более лёгких и маневренных.

[Похоже, тебя пытаются догнать,] — со смешком заметил Влад.

«Так и отлично, пускай! Главное, чтобы я успел добраться до свидетелей, а там — пусть устроят им шоу со спецэффектами! Есть такой сериал, „Ходячие мертвецы“… тебе бы понравился, наверное. Но это уже вчерашний день. Живая съёмка моего прорыва — вот что день сегодняшний!»

[Живая?]

Одного этого слова, сказанного с фирменным непередаваемым сарказмом, было достаточно, чтобы и так нервный Олег начал сначала хихикать, а затем ржать; а вместе с ним то же самое делал и мертвец. Наверное, это выглядело дико.

Впрочем, он оказался прав — за три квартала оттуда действительно стояли фургоны прессы, ловящей каждый звук.

Неожиданно раздался грохот, и фургон покачнулся. Кажется, преследователи пытались его повалить. Логично, наверное — не призывать же зомби остановиться и свернуть к обочине.

От одного удара фургон не упал, но поглядевший назад Олег увидел, как несколько тел, вылетев оттуда, рухнули прямо на лобовое стекло машины, что нанесла удар. Бррр… какая же дичь.

Оставался всего квартал. Так, на этих фургонах где-то был громкоговоритель! Или на труповозке его не было?..

Преодолев этот квартал за пару секунд, Олег резко затормозил, едва не врезавшись в стену; зомби от этого не выдержал, и ещё через секунду руль крепко впечатался ему в череп, окропив кабину свежими мозгами.

«Всегда пристёгивайтесь при быстрой езде», — подумал Олег. — «Даже если вы зомби».

Но рассуждать времени не было. Машины с Искателями затормозили следом, и оттуда живо выскакивали сами Искатели. У кого-то в руках был огнестрел, у кого-то магическое холодное оружие, были и огнемёты…

— Так, все вон отсюда! — попытался скомандовать кто-то в громкоговоритель. — Опасная зона, прорыв монстров! Вон, кто хочет жить!

Часть журналистов действительно рванули подальше, но только часть.

— Скажите, сколько времени ещё вы будете справляться с угрозой? — произнёс какой-то тип в боевой броне и с микрофоном. — По нашим данным, вы не эвакуировали даже половины населения; правда ли, что все лучшие кадры действительно заняты в зачистке метро, и город остался без защиты?

— Вон пошли!! — рявкнул в ответ военный, откровенно растерявшийся от такого напора.

Искатели вскрыли кабину — но, разумеется, Олег давно упокоил того зомби, что сидел за рулём. Это не помешало кому-то из Воинов испепелить труп, но Олега это уже не волновало. Одного за другим, он поднимал зомби, оставшихся в фургоне, и выводил их наружу.

— Глядите! — крикнул кто-то из журналистов. — Марат, снимай, быстрее, снимай!..

Все метнулись туда — и пресса, и военные. Искатели пытались что-то сделать, но и зомби, и журналистов было больше, чем их. Кажется, они вызвали подмогу по рации, значит, действовать нужно было быстро. Олег «подключился» сразу к трём зомби… чёрт, слишком непривычно, сознание на четыре части. Ладно, пусть заговорит один из них.

— Мы умерли! — раздался хриплый голос трупа с содранным лицом. — Потому что эти дилетанты не смогли нас защитить!

Все замерли; камеры продолжали снимать.

Глава 30 — Пресса II

Моментом определённо нужно было пользоваться. Олег уже попал в свежие новости; возможно, в самые сенсационные, переплюнувшие даже мега-Рейд по подземельям Московского Метро.

— Они не могут сделать этого и сейчас, — продолжил мертвец с лёгким похрипыванием. — Они не прорываются внутрь захваченной монстрами зоны, а только не дают её расширить. Внутри ещё остались живые люди, но их всё меньше и меньше.

— Кто вы такие? — выкрикнул кто-то из толпы журналистов. — Чего вы хотите?

— Мёртвые этого города, — своё инкогнито Олег пока палить не собирался. — Хотим, чтобы другие — ещё живые — не присоединились…

Выстрел. Договорить мертвец не успел, потому что говорить ему было нечем — снаряд начисто разнёс ему нижнюю челюсть.

— …к нам, — тут же, без перехода, заговорил второй мертвец, как будто не было никакого выстрела. Некоторые из операторов заозирались, ища того, кто стрелял, но практически военные сейчас целились в зомби.

— Почему?

— У нас мало времени! — рявкнул зомби. — Сейчас нам не дадут ничего сказать. Растительные элементали, которые захватили несколько кварталов, боятся гербицида! Кроме того, внутри полно гигантских ядовитых насекомых. Мы пытались сообщить им об этом, но всё, что сделали военные — это попытались нас уничтожить, даже не слушая! Нам пришлось…

— Всем лечь и заткнуть уши!! — раздался над «пресс-конференцией» чей-то крик; сами же военные выполнили свой приказ первыми и пригнулись — не легли, но сели на корточки и закрыли головы руками; часть журналистов тоже быстро отреагировала на команду, остальные не успели… а затем взорвалась бомба.

Олег ничего не ощутил после взрыва, но то, как схватились за уши и закричали те, кто не успел присесть, подсказали ему, что произошло. Оглушающая граната!.. Теперь здесь минут десять никто и ничего слышать не будет, кроме гула в ушах.

Самому ему это не повредило, разумеется — мёртвым ушам всё равно на взрыв, а нематериальным — тем более. Пожалуй, он сейчас был единственным, кто что-то слышал. А вот тем, кто лечь или пригнутьтся не успел, пришлось плохо — у многих из ушей текла кровь, придётся разориться на целителей, чтобы вообще восстановить слух.

Впрочем… Олегу подумалось, что если кто и будет платить за целителей, то не сами пострадавшие, а Элита. Да и вообще, это выльется в скандал такого масштаба, что…

Взорвать оглушающую гранату среди кучи гражданских, тем более — журналистов! Одно из двух: либо те военные, что пытались помешать «контакту с мёртвыми», сядут и надолго, либо… у них был приказ от начальства, считающего, что даже это лучше, чем дать шанс живым и мёртвым поговорить.

— Мы здесь! — третий мертвец схватился за объектив упавшей, но всё ещё работающей камеры. — Мы гибнем и продолжаем гибнуть. Вместо того, чтобы спасать ещё живых, они не дают нам говорить. Кому вы поверите?

Выстрел. Убедившись, что мертвецов слишком много (Олег продолжал поднимать их одного за другим), военные начали стрелять по камерам. Впрочем, и по мертвецам тоже; часть из них оттесняла назад гражданских — видимо, чтобы пульнуть из огнемёта.

Возможно, стоило сказать ещё о том, что монстры рванули наверх, чтобы заставить Искателей увести войска снизу?.. Пожалуй, нет. Откуда бы «мёртвым города» знать такие тонкости?

[На твоём месте я бы обратил внимание на магов с приборами,] — вмешался Влад.

«А?»

Олег поглядел в другую сторону — и действительно увидел, что часть из военных вооружена странными громоздкими приборами, вроде ноутбука с перископом.

[Они высматривают неживую энергию. К счастью для тебя, здесь нет ни тех, кто мог бы увидеть тебя невооружённым глазом, ни уничтожить или захватить в плен. Но тебе же всё равно не нужно лишний раз демонстрировать себя, так?]

«Ага, верно. Спасибо», — Олег разорвал контакт со всеми зомби; те продолжали бесцельно стоять и ждать, пока их уничтожат, сам же призрак рванул вверх метра на четыре. Оттуда всё было прекрасно видно, и, кажется, Маги Элиты пока не начали искать там.

Что ж; теперь это была полноценная зачистка. Всех журналистов действительно оттеснили подальше, и больше никто не мешал военным развернуться. Они просто стреляли мертвецам в головы разрывными, рассудив, что ещё никто не говорил без рта.

Часть из журналистов продолжала стоять — там, докуда её оттеснили — и вглядываться в происходящее. Но большинству было не до того — лопнувшие барабанные перепонки всё же волновали их больше.

«Думаю, здесь мне больше делать нечего», — заметил Олег. — «Это попадёт во все новости. Больше того — это попадёт во все сенсации. Отмыться военные уже не смогут, отказаться от всего — тоже. И когда я выйду на связь в следующий раз, всё будет уже совсем по другому».

[Хм…] — задумчиво протянул Владыка. — [Хотя я изначально не очень одобрял эту твою инициативу, но вынужден признать, что сработано неплохо. Военные заткнули тебя, но заработали при этом репутацию самодуров и неумеек.]

«Я знаю, куда теперь стоит направиться», — решил Олег. — «Нужно заглянуть в офисы разных телеканалов и газет, поглядеть, что у них там творится и как они всё это подали».

Так… Кажется, главный офис Рен-ТВ был на Зубовском бульваре; достаточно далеко отсюда, но это даже хорошо — меньше шансов, что он будет затронут очередными монстрами.

Путь дотуда занял не так уж много времени; в призрачном теле Олег развивал приличную скорость. Влетев внутрь офиса прямо через окно, он застал всех в панике и в мыле.

— Да отменяй, отменяй! — кричал кто-то на кого-то. — Какие, к чертям, рептилоиды! Ты понимаешь, что это прошло по всем каналам, в прямом эфире? Если мы не выскажемся — выскажутся другие…

— Другие и так выскажутся, — возражали орущему.

— Но неправильно! Не так, как надо нам! А зрителю плевать, они соберут просмотры, а мы войдём в историю как канал, передающий устаревшие новости!

— Спокойно, вот текст, — распахнулась дверь и в помещение студии ворвался ещё один тип. — Степаныч, пробегись…

Степаныч «пробежался» по тексту, что-то пару раз исправил красной ручкой, а затем сунул бумаги в руки человеку, в котором Олег узнал одного из местных ведущих.

— Иди учи. До эфира десять минут, как раз программа закончится. Коля! — повысил он голос. — Живо пусти анонс! И картинку там прицепи, в виде черепа какого-нибудь! У нас в сетке была парочка подходящих…

[Люди,] — хмыкнул Владыка. — [Как мало им нужно для суматохи и беготни.]

«Думаю, оживление мёртвых стало одной из крупнейших сенсаций с момента появления в нашем мире Врат и магии», — ответил Олег. — «Хм. И Врата в метро. И рейд… Да уж, последние дни богаты на сенсации».

[Ничего удивительного. Прошлый «сезон сенсаций» случился из-за Неё. Она пришла в ваш мир, внесла в его жизнь свои коррективы — и всё завертелось.]

«А теперь в наш мир пришёл ты…» — пробормотал Олег.

[Именно так. И скоро он снова изменится. Людям останется либо приспособиться к изменениям — как это уже произошло в прошлый раз — либо…]

«Людям». Не «вам», а «людям». Тем не менее, Олегу казалось, что Влад доволен тем, что только что произошло. Возможно, если он явится людям как кто-то с хорошей репутацией — спаситель, союзник — то это поспособствует его планам?

Спустя десять минут эфир начался, и Олег устроился в стороне, чтобы поглядеть, о чём будут говорить.

— Добрый день, дорогие телезрители, — представился ведущий. — Меньше часа прошло с тех пор, как по всем каналам — в том числе и по нашему — были показаны сенсационные кадры происходящего возле захваченного монстрами района. Всю Москву охватила паника, это уже третья атака чудовищ на город, в то время как все сильные Искатели находятся внизу.

Он сделал вдох.

— И мёртвые восстали. Мы пока не знаем, кто или что послужило этому причиной, но раз живые не могут защитить живых — мёртвые решили сами сделать это. Звучит как бред и фантастика, но разве двадцать лет назад не были бредом и фантастикой Врата, Пробуждённые, магия?

— Пошла картинка, — скомандовал оператор, и ведущий выдохнул, глядя на экран. Сейчас канал повторял те кадры, что были сняты там, на месте.

— Повезло, что этот, последний, высказался именно в нашу камеру, — заметил ведущий. — У нас, выходит, эксклюзив.

— Выходит, — согласился Степаныч, стоящий в стороне и наблюдающий за процессом. — Теперь главное — не пролюбить это преимущество!

Ролик подошёл к концу, и ведущий снова включился.

— Итак, кто же из них в действительности на нашей стороне? — заговорил он. — Страшные ожившие мертвецы или доблестные военные, Искатели клана Элита? Кто на стороне не собственных тайных целей, а обычных людей, не имеющих сил, чтобы защититься от монстров? Кстати!

Он сделал паузу.

— В нашу редакцию поступило предположение от анонимного источника, что три вылазки монстров в Москве произошли из-за Рейда. И знаете, дорогие зрители — в это верится. Монстры находились внизу невесть сколько времени, но стоило Искателям вмешаться в их жизнь, и вот уже пошли трупы среди мирного населения. Кто будет следующим? Я? Вы? Все мы?

Он покачал головой с глубокомысленным видом.

— Но всё-таки у вас есть союзники в этой войне. Те, кто уже погиб в ней… и те или тот, благодаря кому они смогли ожить. Сложно поверить, что это произошло само по себе. Заметьте, на видео запечатлено, как военные разносят одному из зомби голову — и другой продолжает говорить с того же момента, как будто ничего не произошло. Что это означает?

«Кажется, это означает, что я не учёл таких вещей», — подумал Олег.

— Одно из двух: либо у них коллективный разум, как у насекомых, либо мертвецы говорят не сами — кто-то просто вещает через них. Кто-то могущественный и — по крайней мере, если верить его собственным словам — находящийся на нашей стороне. Так кто же он такой и чего хочет на самом деле?

Ведущий улыбнулся. У него было ещё много версий на эту тему.

Глава 31 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Нужно разделиться

Из плюсов: тут не было жарко. Конечно, температура июньской Москвы не отличалась особой прохладой, и кто-то мог бы сказать, что тут пекло, и ещё как, но после подземелья всем пятерым членам группы «БИС» здесь было очень даже хорошо.

Из минусов: всё остальное.

— П***ец, — прокомментировала Юля, проглядывая внутреннюю ленту новостей ДМК.

— Насколько полный? — Антон потягивал пиво, сидя на диване. Конечно, им следовало бы спешить по делам, но все пятеро единогласно сошлись во мнении, что у них есть час-полтора на душ, перекус, отдых и спокойное вникание в ситуацию. Кажется, всё самое «громкое» уже произошло, и лететь, сломя голову и ароматизируя запахами подземелья, было некуда.

— Полнее просто представить себе невозможно, — Юля прикрыла глаза. — Невероятно. Как давно мы сидели в Питере и выискивали случайные косяки на радарах? Неделю назад, две? Куда всё это рухнуло? Почему какой-то чувак стал причиной Второго Пришествия?

Алина просматривала ту же ленту параллельно, с другого планшета.

— Одно мы знаем точно — это всё связано, — заметила она. — Смотрите. Он говорил, что монстры попрут наверх — и монстры попёрли. Он связался с нами через труп и заставил его говорить — и здесь нас встречают говорящие покойники. Конечно, все эти речи про «мы восстали, чтобы спасти других» — туфта. За мертвецами стоит именно он.

— Слушайте, — Кирилл, ещё с мокрыми волосами, оторвался от бутылки с пивом. — Я тут впервые за это время задумался… а он нам вообще по зубам?

— Его сила как будто растёт, — вздохнула Юля. — О был слабее… или, может, просто не умел с ней обращаться. Но если мы будем и дальше тыкаться вслепую — он вырастет настолько, что ни мы, ни кто-то ещё уже его не усмирит.

— Задача номер один, — держа планшет прямо перед собой и не глядя на остальных, чётко произнесла Алина. — Понять. Действительно ли он хотел нас предупредить, чтобы не гибли жертвы — или же монстры пошли наверх по его указке, и это всё какой-то план. Задача номер два — понять, зачем он поднял мертвецов и чего этим добивается.

— Ну, допустим, в его добрые намерения я не верю, но, с другой стороны, он ведь и с монстрами мог разосраться… — начал было Кирилл, но Алина прервала его.

— Стоп. Я сказала, что это наши основные задачи, но я не говорила, что мы должны сидеть тут, в штабе, и строить версии. Предполагать можно что угодно и как угодно, но это останутся наши предположения.

— О! — Юля подняла палец вверх. — Поступил сигнал. «Элита» наконец-то справилась с угрозой из растений, и действительно при помощи гербицида. Полили с вертушки.

— Думаю, если бы не шумиха в прессе, они бы в жизни этого не сделали, — поморщился Антон. — Это ж ниже их достоинства — делать то, что говорят другие. Даже живые мертвецы.

— Значит, его способ сработал… — пробормотала Алина, не обращая на него внимания.

— Между прочим, — продолжал Антон, — там сейчас зреет огромный скандал. Все журналисты города хотят подать коллективный иск на «Элиту» за применение оглушающей гранаты. У них там полсотни человек оглохли!

— Исцелят, — поморщился Малик. — Чего они возмущаются? Это была зона боевых действий, там находились монстры. Никто ж не станет отрицать, что зомби — это монстры? Короче, этот суд они не выиграют, им дадут целителя и какую-то мелкую компенсацию…

— А вот это уже интересно, — Алина поглядела на остальных, оторвавшись от планшета.

— Ты о чём? — не понял Кирилл.

— Что, если это и было его целью? Скандалы, хаос, жертвы, столица в огне и крови… вы же все понимаете, что чем больший хаос творится вокруг, тем меньше у нас шансов его поймать, да и вообще сделать хоть что-то толковое?

Все замолчали.

— Знаете, а звучит похоже на правду, — поставив пиво на стол, протянул Антон. — Ладно. Куда мы выдвинемся сначала?

Алина глубоко вздохнула.

— Район, заросший лианами. Там должны быть выжившие; может, опросим их?

— Беру на себя, — кивнула Юля. — Малик, ты со мной?

— Я, пожалуй, прогуляюсь по самим лианам… — протянул Кирилл, вставая. — Там кто-нибудь пробирался? Искал улики? А ведь можно найти что-нибудь очень интересное.

— Ладно, прогуляемся по кустам, — согласился Антон.

— Нет, я один, — Кирилл помотал головой. — Это прогулочка для Убийцы.

— Уверен? — Антон снова отхлебнул пива. — Вдруг снова помрёшь?

— Второй раз за один день? — Кирилл хмыкнул. — Многовато.

— Принимается. Тогда Антон — со мной, — скомандовала Алина. — Нужно пройтись по свидетелям из прессы, и, думаю, можно договориться, чтобы именно ты был тем Целителем, который излечит больные ушки пострадавшим журналистам. Врачу, пришедшему их лечить, они расскажут то, чего не расскажут допрашивающему агенту.

Она поморщилась.

— Вначале только зайти, проверить, как там устроилось наше «тайное оружие» в лице Ильи Орлова. Он, разумеется, ничего не понимает — почему его дёрнули из горячей точки… но он и не должен ничего понимать.

— Бред… — пробормотал Кирилл. — Сотни Искателей внизу п**дятся с монстрами, подрывая их с места — а «главного босса» ищем мы пятеро.

— Тихие дела нужно делать тихо, — пожала плечами Алина. — К тому же, мы подаём отчёты, их анализируют… читали, какую чушь там накидали в порядке предположений?

Он сделала паузу.

— Давайте так. Пока не установим чего-то определённого — все отчёты подаю я, и тщательно решаю, о чём именно написать. Я не хочу, чтобы нам опять испортили расследование из-за фанатизма «Святой Руси» или чего-то подобного.

— Идёт, — кивнули остальные.

…зелёные насаждения казались чем-то огромным и иррациональным. Ещё вчера здесь ничего такого не было — только обычные асфальтовые кварталы, панельные дома, супермаркеты и магазины…

Теперь здесь возвышались джунгли высотой метров в двадцать. Сейчас они не шевелились и не пытались кого-то задушить; источающие яд цветы поникли, и здесь вполне можно было ходить.

— Расходимся, — кивнул Кирилл Юле и Малику. — Вам туда, а мне… вглубь.

Он шагнул в заросли — и уже через секунду его было невозможно различить; впрочем, в сумерках, в тени этого густого леса вообще было сложно увидеть что-то конкретное.

Пожалуй, от всего этого настроение было… гнетущим. И не то, чтобы за время службы в Департаменте Кирилл не нагляделся на пейзажи в духе игр про пост-апокалипсис, но всё-таки это было особенно жутким.

Уже за десять метров от «входа» стояла полная темнота, но Убийце эта проблема была не страшна; он и в темноте видел отлично, и с закрытыми глазами ориентироваться умел. Именно поэтому он прекрасно видел и слышал… всё, что его окружало.

Растения были мертвы. Не от гербицидов и огня — ни того, ни другого не хватило бы, чтобы уничтожить такой массив растительности. Видимо, просто они были живы лишь благодаря породившим их существам, и теперь, когда тех не стало…

На то, чтобы убрать это всё, потребовалась бы неделя. На то, чтобы восстановить разрушенный квартал — месяцы, а может, годы. Ну, что до погибших, нарушенного общественного спокойствия и, как любят говорить газетчики, «незаживающей раны на теле общества»…

«Чёрт, да я же живу во время эпохальных событий», — внезапно осознал Кирилл. — «Мир уже не будет прежним после этой атаки. И дело не в разрушениях… не только в них. Что-то меняется».

Двадцать лет назад он — ещё школьник — уже стал свидетелем одного изменения. Как знать, сильно ли изменится мир на этот раз?

В кустах справа от него что-то щёлкнуло; обычный звук, но не в том месте и не в то время, когда этого ждёшь. Кирилл был опытным Убийцей — и голубая молния не улетела в цель только потому, что это мог быть гражданский. Две секунды — и цель была определена.

Насекомое. Вероятно, одно из выживших. Пока оно не видело Кирилла — и тот не шевелился, чтобы не давать монстру такого шанса. Хм… пожалуй, тут не так и безопасно — по крайней мере, для гражданских.

«Дилетанты. Даже нормально зачистить территорию не могли. Десяток Убийц S-ранга, одного-двух хороших Магов с заклинаниями поддержки или массового урона… и всё, тут не то что насекомых — и микробов бы не осталось!»

Наверное, тварь стоило бы взять в плен. Едва ли она могла сообщить что-то новое про Олега Бурнова, но хотя бы сказала бы, какой там им дали приказ, внизу. Но… Тащить, рискуя быть укушенным (Антон, конечно, вылечит, но приятного всё равно мало), опрыскивать, обрабатывать… и ради чего? Чтобы тварь выдала что-то вроде «нам сказали идти наверх и убивать всех, кого увидим»?

Синяя молния прервала существования перепуганного насекомого раньше, чем то успело это осознать. Кирилл двинулся дальше.

Что он искал? Трупы. Телефоны — на них может быть многое записано. Удивительно, сколько людей в современном мире, попав в жуткую ситуацию с монстрами, начинают снимать всё на телефон.

Некоторые выкладывают такое видео куда-то — как своеобразный призыв о помощи, но, как правило, власти и так знают о ЧП, а видео просто удаляются из общего доступа. Меньше паники среди населения.

Хм. А вот это интересно.

«Один из подчинённых, нарушив прямой приказ, самовольно начал прорыв внутрь захваченной монстрами зоны»… — вспомнил Кирилл отрывок из отчёта, глядя на покорёженный остов бронемашины. — «Блин, знал бы, что найду тут её — номер бы запомнил».

Быстро подобравшись к объекту, Убийца осмотрел его. Да уж… машине досталось. Броня на ней выполнялась из прочнейшего сплава, укреплённого магией — и всё равно этого оказалось недостаточно.

А вот трупа водителя видно не было. Хм… Ладно, допустим, он успел выскочить до этого… Или, может, вылезти в окно — предположим, его чудом не задело… Да нет, какое там «не задело» — весь салон в крови.

Но тогда бы он был поблизости. Кирилл не верил в то, что здесь тогда можно было далеко уйти на своих двоих.

По крайней мере, оставшись живым.

Глава 32 — В городе неспокойно

Это странное чувство — когда ты что-то сделал, и всё завертелось. Нет, не так: когда ты что-то сделал, и всё завертелось, но при этом не в сторону попыток уничтожить тебя и всех, кто окажется рядом.

Пожалуй, сейчас Олег слабо мог повлиять на ситуацию. «Сенсация» стала главной темой дня, и сейчас, к наступлению сумерек, всё начало приобретать стихийные масштабы.

Призрак медленно летал по улицам и наблюдал за происходящим. По телевизору — многочисленные репортажи. К этому моменту каналы уже перешли к стадии «интервью со специалистами»: Искателями, спиритистами, учёными и даже чудом сохранившимися православными батюшками.

Но у телевизоров сейчас находились далеко не все. Огромная часть жителей, несмотря на поздний час, вышла на улицы и теперь пикетировала у здания Департамента. Неслись лозунги «Вы не можете нас защитить!», «Как долго люди будут гибнуть?» и так далее.

Вероятно, это было даже безопаснее, чем сидеть дома. Третьей атаки монстры пока не предпринимали, но она могла грянуть в любой момент, а территория возле штаб-квартиры ДМК хорошо охранялась.

Те, кем она хорошо охранялась, смотрели на эту толпу со смешанными чувствами. Они могли легко и в считанные секунды разогнать её, но от начальства поступил приказ не делать этого, чтобы не провоцировать народ на новое недовольство.

Но даже несмотря на безопасность, здесь находились и свежесозданные добровольческие патрули. Около десяти кланов «второго эшелона» — то есть, из числа тех, кто не захотел идти на Рейд или кого туда не взяли — добровольно и в категорическом порядке вызвались патрулировать улицы города, пока не будет устранена вероятность новой атаки.

Здесь, возле штаба ДМК, сейчас находились два отряда — отряд клана «Особые», наряженный в футуристичные супергеройские костюмы, и отряд клана «Танатозис», который специализировался на убийствах и нанесении максимального урона.

Охранники ДМК скрипели зубами, но ничего с ними поделать не могли — по крайней мере, без получения прямого приказа. В рядах Департамента уже ходили слухи о страшной каре, которой подвергли «шибко умного» офицера, решившего взорвать оглушающую гранату посреди толпы журналистов (причём варианты слышались самые разные), и следующим не хотел стать никто.

«Вот о чём я думаю», — заметил Олег, наблюдая, как от брошенной им искры разгорается поистине народное пламя. — «Сейчас две трети нормальных Искателей внизу, в пещерах, а остальные заняты здесь или ещё где-то — но, так или иначе, отвлечены этими беспорядками».

[Вероятно, да,] — согласился Владыка. — [Не уверен, к чему ты клонишь, но для целого множества вещей это время — наиболее удачное. Никто не обратит внимания, никто не станет преследовать. Сейчас ты невидим для обычных радаров…]

Он сделал паузу, и Олег воспользовался ей, чтобы ввернуть фразу.

«Руся. Она же там, у них? Наверное, где-нибудь среди всех этих бесчисленных этажей…»

[…но всё-таки уловим для специальной аппаратуры,] — с лёгким, едва заметным раздражением закончил Влад. — [Я как раз хотел сказать, чтобы ты не расслаблялся окончательно и не совался туда, где тебе находиться не следует.]

«Думаешь, они меня вычислят? Серьёзно, кто? У них там сейчас остались специалисты, способные…»

[Подумай логически. Во-первых, даже если не вычислят прямо сейчас — то ты останешься на какой-нибудь записи, и о твоём визите узнают. Увидев, куда именно перемещался призрак, несложно будет сопоставить два и два?]

Олег молчал. В целом и общем, Влад был прав, крыть нечем.

[А во-вторых, будь уверен — специалисты уже тут, или, по крайней мере, на полпути сюда. Случившееся сегодня — слишком большая проблема, чтобы Департамент и власти препоручили её идиотам-военным.]

Всё так, не поспоришь.

[И, наконец — будь я на месте агентов, наверняка бы предположил, что ты можешь заглянуть к сестре, и потому выставил там, рядом с ней, и всю необходимую охрану, и аппаратуру… Но вот как насчёт места, где тебя не ожидают?]

«А?»

[Ты там сегодня уже был. Поле битвы. Джунгли, образовавшиеся посреди вашего каменного города.]

«И зачем мне туда?» — уточнил Олег. — «Там ещё остался кто-то или что-то?»

[О, думаю, там много кто остался. И трупы, и монстры…]

«Я не смогу поднять этих мертвецов — прошло уже шесть часов с момента их смерти».

[Не сможешь. Но можно сделать с ними ещё много всего другого.]

Хм. Последняя фраза интриговала. Что ж, в последние сутки он постоянно делал то, что считал нужным сам, и, в принципе, преуспел в этом. Почему бы теперь не сделать то, о чём говорит Влад?

«Ладно», — согласился Олег. — «Давай пойдём туда, и ты сообщишь мне, что же ещё можно с ними сделать».

Отсюда до захваченного зеленью района было далеко. Наверное, Олег мог бы пролететь туда со скоростью звука, но он намеренно не торопился, пролетая по улицам неспешно и глядя на происходящее на них.

Отряды самых разных кланов, работающие вместе. Точнее, как работающие — никаких монстров или Врат сейчас здесь не было и в помине. Клановцы просто с гордым видом рассекали по улицах в эпичных боевых костюмах, делали селфи с прохожими (в последние часы набрал популярность тег #могузащитить), реагировали на каждый безобидный шорох боевой стойкой и огненными шарами и так далее.

В иное время их наверняка кто-нибудь обозвал бы клоунами или позёрами. Но не сейчас. Люди были всерьёз напуганы произошедшим (шутка ли — три масштабных нападения, море жертв среди мирного населения!). Многие потеряли родных и друзей, и поэтому доморощенные воины добра и света слышали от прохожих только слова благодарности и приободрения.

Гораздо более незаметными были настоящие патрули Департамента. Кажется, после сегодняшнего урока власти задействовали какие-то резервы, решив, что даже Рейд — не причина оставлять город в руках недоумков. Олег видел и их — сидящих на крышах со снайперскими винтовками, припаркованных за углом в невзрачном фургоне, переговаривающихся по рации…

Что ещё? Много цветов. Все три места резни были закрытой зоной, поэтому люди просто устраивали «островки памяти», куда приносили цветы, свечи, фотографии, мягкие игрушки. Рядом с такими точками всегда стояли люди в чёрном с заплаканными лицами; кто-то из молодёжи, видевшей во всём происходящем глубокий смысл…

Влад не торопил его. Олег подозревал, что ему и самому любопытно поглядеть на всю ту реакцию, которую спровоцировали их действия. И не сомневался, что уже в скором времени Влад родит какой-то хитрый и многоступенчатый план, основанный на этой реакции.

«Кстати», — вспомнил он. — «А что там с получением опыта от зомби?»

[Всё очень просто,] — ответил Влад так, будто они и не прерывали разговора; «зелёный район» уже маячил на горизонте. — [Ты должен управлять одновременно десятью зомби, причём их действия не должны быть синхронными. Выдать квест сейчас, или немного потренируешься?]

«Давай сейчас», — лениво заметил Олег. — «Он же может висеть сколько угодно времени?»

[Разумеется.]

Через две секунды перед глазами Олега выскочила куча табличек, касающихся квеста, но он их не видел: перед его глазами стояла всплывшая в воображении картинка зомби с синхронными действиями. Танец-флешмоб в исполнении мертвецов?.. Как ты отреагировали горожане на такое?

…со времени последнего визита «джунгли» сильно изменились. Ночью они выглядели более зловеще, и даже у Олега, за последние дни видевшего всякое дерьмо, они вызвали в первые секунды лёгкую оторопь.

Лианы обвисли, помертвев. Хм. А лианы могут быть мертвецом, которого возможно поднять?..

[Если бы лианы убил твой враг — можно было бы попытаться,] — Влад опять прочитал его мысли. — [Но если ты будешь так часто менять врагов, Система рассинхронизируется и вообще откажется понимать этот термин.]

«Как будто у меня не может быть двух врагов», — возмутился Олег. — «Ладно. Не больно и хотелось».

[С этими лианами не вышло бы всё равно,] — меланхолично заметил Влад. — [У них нет души, чтобы её изъять. Но в целом — конечно, мертвецам не обязательно быть людьми. Вон, например, совершенно свежий труп…]

Олег уже хотел спросить, где именно, но в этот момент перед его взглядом замигал привычный красный огонёк. Действительно; там валялся труп насекомого, точно такого же, каких видел Олег днём. Совершенно нетронутый, но определённо не живой.

[И, между прочим, он убит твоим врагом,] — вдруг сообщил Влад.

«А? Монстры передрались друг с другом?»

[Нет, убийца — человек. Но из тех людей, которых Система будет считать твоими врагами ещё очень долго, вне зависимости от того, какую сторону ты примешь.]

Гадать долго не приходилось; у Олега после этих слов возникло всего несколько версий.

«Группа „БИС“? Кто-то из них тут?»

[Думаю, они все тут. Будешь поднимать насекомое, пока оно свежее?]

А почему нет? Как говорится, запас карман не тянет, а ведь Олег только сейчас сообразил, что каким-то шестым чувством ощущает своих зомби. Тех, что оставил здесь! Похоже, некоторые из них ещё были в строю. То есть, здесь, в «джунглях», у него есть своя маленькая армия.

Когда насекомое зашевелилось, Олег поинтересовался:

«А я могу подключиться к его предсмертной памяти или вроде того? Если где-то рядом бродит один из агентов, мне лучше знать подробности».

[Это едва ли что-то тебе даст. Насекомое прикончил Убийца, а они совершенно незаметны. Тварь вряд ли успела что-то увидеть. А вот я — попытаюсь уловить его.]

Наверное, так. Олег отдал зомби приказ подняться повыше, но не до самого верха (там меньше шансов, что её обнаружат) и ждать иных приказов. Пока это — просто резерв «на всякий случай».

[Что ты планируешь сделать, когда найдёшь его?] — спросил Влад. — [Опять попытаешься задушевно поговорить?]

«Если это поможет. Но, скорее всего, попробую понять, что именно они сейчас делают, чего хотят и какие цели преследуют. Враг, чьи планы известны — наполовину побеждённый враг, разве не так?»

[Возможно. Лишь только возможно.]

Влад, как обычно, был сдержан и лаконичен — но Олег понял, что тот доволен его выводом.

Глава 33 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Игра в прятки

Всё пусто; никаких зацепок. Кирилл просматривал уже пятнадцатый телефон. Большинство записей, разумеется, вообще не относились к катастрофе — всё же многие побросали телефоны, а может, просто не успели что-либо записать. Некоторые всё же смогли снять на видео картины собственной гибели — но и на них, опять же, не было ничего, относившегося к Олегу Бурнову, живым мертвецам или чему-то схожему.

Так что пока что единственной вещью, гревшей душу Кириллу, был «чёрный ящик» с раздавленной бронемашины. Всё же хорошо, что три года назад светлые головы убедили руководство раскошелиться на устройства, записывающие всё, что происходит в кабине боевых машин! Не имея возможности просмотреть содержимое и молясь, чтобы оно не оказалось повреждено, он отослал его Юле с Маликом; те подтвердили получение, но о прочем пока молчали.

Кирилл вздохнул — и, положив на место ещё один мобильный телефон, двинулся дальше, в следующий подъезд заросшего дома. Возможно, проще будет собрать все эти телефоны и унести с собой?..

Если не считать просмотра этих роликов, основным звуком тут была тишина. Молчал мёртвый район, молчали растения, молчал и сам Кирилл, чтобы лишний раз не привлекать чьего-нибудь внимания. У него уже минут десять было странное ощущение — будто за ним следят.

Бред, разумеется. Следить за Убийцей SS-ранга? И самому при этом оставаться незамеченным? Кто мог бы оказаться способным на такое? Разве что тройной-эс-ранг, но с чего бы одному из этих богов внезапно подорваться и следить за ним?

Или… Кирилл уже и сам не знал, на что способен Бурнов (точнее, та сущность, которую он привык называть этим гражданским именем).

Ладно. Кто-то хочет поиграть в прятки — значит, будут прятки. Кирилл недовольно хмыкнул — и пропал, перейдя в режим невидимости.

Затем — один нестандартный приём из арсенала Убийц от S-Ранга и выше: Кирилл послал вперёд так называемый «импульс движения». Если преследователь действительно существует, и если он как-то следит за ним — то сейчас он должен подумать, будто Кирилл направился туда.

«Поменяемся местами», — подумал Убийца, вглядываясь в пустоту. — «Теперь я буду следить за тобой».

Следить за невидимкой может только другой невидимка, причём не абы какой, а опытный. Это тоже старая хитрость высокоранговых Убийц; подмечать шевеления листков, пыли на земле, колебания воздуха… короче, то, что можно увидеть и услышать, когда не видишь и не слышишь самого противника.

Вот только сейчас Кирилл, как ни вглядывался, не мог увидеть ничего этого. Листья, разумеется, шевелились… от лёгкого ветерка. Не от движения — разницу он мог заметить хорошо.

Может быть, ему всё-таки показалось? Такое место, да и после всего этого начнёт чудиться разное… Пожалуй, не было ни одного признака чужого присутствия — кроме, может быть, ощущения взгляда в спину и собственной интуиции.

Интуиции Убийцы. Кирилл нахмурился; ему это не нравилось. Ладно! Если нельзя выявить преследователя, можно от него оторваться. Ему ведь всё равно, где и что искать — так что он попросту переместится в другое место, и тогда…

Он осторожно вошёл к ещё один дом. Первый этаж представлял из себя жуткое зрелище — выбитые стёкла, покосившиеся стены, пронзённые лианами… наверное, здесь опасно находиться — стены могут рухнуть. Но он успеет увернуться, если что. А этот дом ещё и немного «подгорел».

Начиная этажа с третьего — обычные помещения в период катастрофы. Разрушения, да; но не такие капитальные. Тела — опухшие, с пеной у рта. Ядовитые насекомые… ох, чёрт. Бедолагам почти не оставили шансов.

Ага, вот. Телефон валялся на полу; Кирилл осторожно подобрал его. Так… записанных видео нет, а что насчёт звонков?

Общественность немало возмутилась бы, узнав, что их правительство — точнее, почти все мировые правительства — встраивают в телефоны записывающие устройства. Любые разговоры остаются на них минимум на полгода (дольше попросту не хватает памяти), и, зная комбинацию клавиш и секретный код, их можно прослушать.

— Алло! Марина! — раздалось из телефона, когда Кирилл ввёл свой персональный код агента. — Марина, Господи! Тут настоящий кошмар, я не знаю, я…

Голос — женский; в панике, но это неудивительно.

— Катя! — ответил тоже женский голос, примерно тех же лет. — Ты жива? Это во всех новостях! Весь квартал, даже несколько, покрыт зелёной дрянью!

— Я… Я даже не знаю, выживет ли кто-то из нас, — плакала незнакомая Кириллу Катя. — За окном трупы, эти растения… и ничего больше. Я не вижу никакой техники, военных.

— Ну, они же все… Ох, — Марина резко замолчала — видимо, не желая лишний раз пугать подругу. — Нет, там показывали, что они сражаются с монстрами.

— Эвакуируйся из города, — решительно заявила Катя, на время прервав плач. — Берите с Костей детей, родителей, вещи, что поместятся в машину — и уезжайте. Куда угодно, за город, в лес. Да хоть в машине переночуете! Главное, что останетесь живы, а мы… Ох. Господи… Господи…

Она снова перешла на плач, сбившись с серьёзного тона. Между прочим… совет был не так уж и плох. Интересно, сколько людей сегодня именно так и поступило?

— Погоди! — вдруг раздался испуганный голос Кати. — В дверь кто-то стучит! Боже, Марина, мне страшно… я боюсь, что если звонок прервётся, то дозвониться второй раз я уже не смогу…

— Не бросай трубку, — ответила Марина. — Что бы ни случилось, оставайся на связи.

— Я дам трубку Паше! — заявила Катя. — Пойду спрошу, кто там… вдруг военные или кто-то из выживших.

— Только не открывай! — предупредила её подруга.

Вскоре в трубке раздался детский голос — кажется, Паша оказался тем ещё мальцом, едва ли не дошкольного возраста. Как такому выжить вы этой бойне?

…хм. А ведь в этой квартире нет ни одного трупа, неожиданно сообразил Кирилл. В соседней, между тем, их штуки шесть-семь, несколько на лестнице, а здесь ни одного.

Что же. Он терпеливо дождался, пока владелица телефона вернётся к трубке. Следовало отметить, что в голосе у неё после этого надежды прибавилось. Что бы это значило?

— Это был Кеша, со второго этажа, сосед! — сообщила она подруге. — Сказал запереться и никому не открывать… но я слышу какой-то запах дыма. То ли пожар, то ли военные…

— Надейся на лучшее, — твёрдо произнесла Марина. — Мы все здесь за тебя переживаем… и за остальных тоже.

— Это же столько людей… — пробормотала Катя. — Слушай. Я сказала ему про гербициды. Они боятся гербицидов, эти растения. Он донесёт это до военных? Тогда они могли бы…

— О чём ты говоришь?! — изумилась Марина. — Зачем это делать ему, когда это могу сделать я?

— Нет!! — от страха женщина и правда соображала туго. — Не бросай трубку!

— Хорошо, хорошо… я скажу Степану Григорьевичу, он позвонит Искателям…

…дальнейший разговор не содержал ничего интересного — только истерики и утешения, призывы держаться и быть сильными и всё тому подобное — но вот над этим фрагментом Кирилл задумался.

Кто-то пришёл к этой Кате и поговорил с ней через закрытую дверь. Приказал не выходить наружу — действительно разумный совет, хотя если дом действительно горел…

Плевать. Дом мог загореться и позже. Она опознала в нём соседа, но через дверь и в таком состоянии… это мог быть кто угодно.

Несколько шагов — и догадка подтвердилась. На двери не было глазка. Значит, к ней пришёл кто-то неизвестный, дал совет не выходить и узнал о том, что зелёных монстров берёт гербицид.

Время звонка совпадало. Где-то через полчаса после этого и случились судьбоносные события — прямой эфир с мертвецами и всё прочее.

Мог ли это быть он? Что он тут делал? Действительно ли он не знал, как победить монстров?

В кармане у Кирилла беззвучно завибрировал телефон — на этот раз его собственный.

— Да, говорить могу, — быстро ответил он.

— Это я, — Юля была воодушевлена. — То, что ты переслал — очень интересный материал. Машину определённо вёл зомби, воскрешённый прямо посреди боя. Вот его убивают, а вот он уже восстаёт.

Хм. И снова это ощущение — как будто за ним следят! Преследователь всё-таки нашёл его, причём довольно быстро. Ох, не нравилось это Убийце…

— Отлично, — но, во всяком случае, преследователь не должен был понять, что замечен. Теперь Кирилл почти не сомневался в том, что этот преследователь существует, а не является только лишь плодом его воображения. — А у вас есть что-то интересное?

— Да, — сообщила та. — Выживших немного, но некоторые из них тоже видели зомби. Правда, Малик боится, что после всех новостей, и к тому же после пережитого стресса, некоторые из них убедили себя, что видели зомби — или вовсе выдумали ради популярности…

— Задержи этих выдумщиков, — велел Кирилл. — Я потом их проверю. У меня есть интересная подробность… жди посылки, — и он начал отправлять запись разговора на рабочую почту Юли прямо с чужого телефона.

— Пришло, — отчиталась та. — Изучим.

— Обрати внимание на время, — заметил Кирилл. — Отбой, я ещё немного поищу тут.

Преследователь… хм, кажется, он никак себя не проявлял. А вот место было выбрано удачно. Приглядевшись, Кирилл разглядел кучу следов. Тут и подошвы Искателей — отсюда же выводили выживших! И лапки насекомых…

И следы, которые будто источали какую-то мертвенную ауру. Или ему уже просто так казалось — от нервов? Если бы не растения, можно было бы проследить за ними и дальше… Попробовать?

Выйдя из дома, Кирилл двинулся по цепочке следов. По одной из, точнее. Их было несколько — но только одна вела не к выходу из «джунглей», а вглубь. Значит, ему туда.

Странно… пройдя (а точнее, пробравшись) метров двести, Кирилл заметил две вещи. Первая — следы здесь были глубже. Значит, оставившие их существа долго стояли на одном месте. И второе — дальнейшие следы были свежими.

Бинго. Зомби; вероятно, этим объясняется стояние — без приказа своего господина они просто не двигались.

А сейчас снова двинулись в путь. Чтобы скрыться от него — или же для чего-то другого, более зловещего?

Глава 34 — Старый знакомый

Странная игра в прятки — вот чем это было. Кирилл не мог увидеть Олега, но силы Убийцы уверенно сообщали ему, что тот рядом. Олег тоже не мог увидеть Кирилла, но, благодаря Владу и Системе, знал его примерное местонахождение.

Зомби?.. Олег сам не знал, зачем отводил их назад. В принципе, можно было просто приказать им «упасть и замереть», и тогда они сойдут за обычных покойников…

Хм. А это идея. Пожалуй, стоило проверить её на одном из мертвецов. Олег так и сделал. Ага, если он что-то понимает, то сейчас Кирилл будет вынужден выйти из невидимости и связаться со своими, как уже было в квартире…

Так и было. Не сразу, но спустя минуты две Убийца Департамента материализовался возле лежащего зомби. Того нельзя было отличить от обычного покойника — он ведь не дышал, не шевелился… просто лежал и всё.

Интересно, а если сейчас приказать ему вскочить и напасть на Кирилла? Нет, не сейчас — чуть позже, когда тот наклонится… Пожалуй, будь это кто-то другой, могло бы и прокатить. Но не с этим типом.

Кирилл пока не спешил связываться с остальным отрядом. Бормоча что-то себе под нос — кажется, это «что-то» было нецензурным — он пульнул в лежащий труп своей фирменной синей молнией.

Ничего. Разумеется, ничего. «То, что мёртво, умереть не может», — пронеслась у Олега в сознании фраза из популярного сериала.

А затем Кирилл резко перевернул труп. Движение было размытым и совершенно молниеносным. Достав с пояса какое-то устройство, Убийца живо скрутил покойнику руки…

Ага, до Олега дошёл смысл — Кирилл закономерно опасался, что мертвец оживёт, и связал его наручниками. Ну, или чем-то в этом роде. Затем второе устройство «сковало» трупу ноги…

Наверное, сейчас можно было заговорить через него. Но Олег не спешил этого делать.

«Он ведь сейчас заберёт его себе в тюрьму или лабораторию», — заметил он Владу. — «В самое сердце Департамента… Скажи-ка, я смогу „подселиться“ в этого зомби, пока он находится там?»

[Д-да,] — медленно ответил тот после некоторой паузы — как будто размышлял над вопросом. — [Сможешь, но только есть риск застрять в том теле… Нет, всё нормально — это никак тебя не остановит.]

«Значит, пускай переместят труп в нужное место», — согласился Олег.

[Учти, там ты не сможешь ничего сделать — ни встать и пойти, ни напасть на кого-нибудь. Уровень охраны там выше всех похвал… по крайней мере, по меркам смертных.]

«Я в курсе», — саркастически кивнул Олег. — «О, а вот и звонок своим».

Кирилл действительно вытащил телефон (или это была элитная прошаренная рация?..) и набрал своих.

— Нужен транспорт сюда. Можете воздухом. Нашёл зомби, в настоящий момент неактивен, но присутствуют свежие следы. Ещё пару минут до моего появления он шевелился.

Следы? Олег не сомневался, что Убийца их найдёт (он ещё по Вратам в школе помнил, что опытные Убийцы так могут), но определить их дату так точно?..

Впрочем, так даже лучше. Труп не сочтут обычным трупом и не выкинут. Пускай повозятся вокруг него, а он, тем временем, будет наблюдать за работой лабораторий изнутри.

Транспорт прибыл быстро — минут через пять — но только воздухом. Небольшой вертолёт завис над головой у Кирилла, и сверху сбросилась верёвочная лестница.

— Вы чего там, охренели?! — обалдел агент. — Я, по-вашему, должен лезть по ней с трупом в руках?

Олега, разумеется, подмывало встать и ответить «Ничего, я полезу сам», но он стоически сдержался. Пилот всё равно вряд ли что-то услышал из-за шума лопастей своей же машины.

— Вот чёрт… — пробормотал Кирилл — и полез вверх один. Кажется, там наверху он что-то быстро и решительно кому-то пояснил, потому что сверху начали лезть вниз два других человека в боевых костюмах.

[Рекомендую подключиться к трупу сейчас,] — заметил Влад. — [Только не отдавай ему никаких приказов и не шевелись, иначе выдашь, что труп не совсем труп.]

«Угу», — согласился Олег, выполняя совет.

Пожалуй, это и правда было удобно. Глаза мертвеца были закрыты… но он всё равно видел и слышал «от его лица». Отлично! Получится понаблюдать за лабораторией изнутри, не рискуя лично.

Двоек молодчиков надёжно зафиксировали труп в чём-то вроде прочного гамака и полезли наверх, а затем и сам этот гамак принялся медленно, аккуратно втягиваться в вертолёт. Олег видел это и «изнутри», и «со стороны».

Ладно. Мертвецу двигаться нельзя, а ему — можно. Кажется, Кирилл пока покидал «джунгли».

«Я ведь не ради него сюда пришёл», — заметил Олег. — «Ты сказал, что здесь есть чем заняться».

[Верно,] — согласился Влад. — [Ещё тогда, днём, я заметил здесь… странную активность. Она меня заинтересовала; не настолько, чтобы прерывать тебя на пути к самостоятельным решениям, но настолько, чтобы вернуться сюда сейчас.]

Красный «маркер» перед глазами Олега, который до сих пор показывал местонахождение Кирилла, мигнул и исчез; на его месте появился другой такой же — указывающий куда-то вправо и немного вниз.

Ладно. Вопросы типа «кто там» или «что там» смысла не имели. На любой такой вопрос будет отвечено «я же сказал — странная активность, а хочешь подробностей — так иди и посмотри».

— Это один из них?

О! Олегу понадобилась секунда, чтобы сообразить, что говорят не рядом с ним, а рядом с трупом, в вертолёте.

— Тихо, — ага, к разговору подключился и Кирилл. — Он может нас слышать. Ничего не говорить при нём, кроме самых простых и несекретных вещей. Да и их лучше не надо.

[Узнаю почерк агентов — безопасность, осторожность и паранойя,] — ехидно заметил Влад. Что же — в этом Олег был с ним совершенно согласен.

Но это означало, что глазами трупа многого не увидишь, и ушами его тоже многого не услышишь. По крайней мере, пока. Поэтому Олег продолжал двигаться в прежнем направлении, стараясь не отвлекаться на вторую часть своего сознания. Перспектива раздробить его на десять и больше частей всё ещё пугала его.

Красный «маркер» привёл к ещё одному дому; кажется, здесь был какой-то магазин — ветеринарная клиника, что ли? Или товары для животных? Что-то в этом роде, не иначе. Как и у всех зданий в этом районе, первый этаж был превращён в поле битвы, притом битвы проигранной.

Рассыпанные по полу корма для животных; игрушки для собак; разбитые аквариумы с высохшими рыбками, покорёженные клетки с дохлыми попугайчиками. Милая картинка, однако какой-то подозрительной активности Олег не видел в упор.

«Ты предлагаешь мне поднимать зверушек в виде зомби?» — фыркнул он. — «Кладбище домашних животных, значит?»

[Вниз,] — коротко скомандовал Влад. — [И постарайся не отвлекаться на эту мишуру.]

И действительно, теперь «маркер» указывал точно вниз. Олег, стараясь ничему не удивляться (а действительно — ну куда уже?), меланхолично «нырнул» вниз прямо сквозь пол.

И — спустя целых два метра бетона и стали — оказался в чём-то вроде бункера. Во всяком случае, выглядело это похоже. Никаких окон, единственная дверь — железный люк в потолке и скобы на стене, по которым предполагалось туда выползать. Постоянно работающий вентилятор, похоже, обеспечивал подземную комнату воздухом.

Кто мог это оборудовать?

Следующая комната, отделённая от первой маленьким шлюзом с кодовым замком, была похожа на научную лабораторию. Пищали приборы. Олег довольно смутно понимал назначение многих из них, но, кажется, это было что-то научное. Подлетев ближе, Олег с удивлением увидел несколько дохлых насекомых (из того роя, что бесчинствовал тут сегодня), лежащих под стеклянным дисплеем.

Были тут и отрезанные куски лиан, и, кажется, отломанные веточки — частицы элементалей. И кто же организовал тут лабораторию?..

«Да нет, бред», — ответил Олег на свои собственные мысли. — «Очевидно же, что эта штука была тут уже очень давно. Просто так совпало, что она оказалась на месте атаки монстров… И теперь кто-то пытается что-то изучить…»

Вот только кто и что? На стене висело несколько белых халатов. Хм… если это и правда ветеринары из зоомагазина, то, кажется, они офигеть как любят свою работу!

Ладно. Это только второе помещение — а тут их, похоже, много. Пролетев ещё несколько комнат, Олег увидел небритого типа в белом халате, спящего на стуле. Одна его рука была загипсована, перебинтована и висела на повязке. Возможно, пострадал во время сегодняшних событий?

Никакого бейджика или логотипа у него с собой не было. Обычный тип, лет сорока… Спит и спит. Да уж, по нему совершенно не скажешь, что тут происходит. Ждать, когда проснётся? Нет уж, лучше поискать других людей.

Следующее помещение напоминало что-то вроде кухни, и вот там уже было более оживлённо — один парень двадцати с небольшим и двое за тридцать пили кофе с бутербродами и что-то оживлённо обсуждали.

— Да ну нахер! — заметил молодой. — Не может такого быть… Они же знают, где мы! Они не могли…

— Спокойней, расслабься, — посоветовал один из его собеседников. — Выпей кофейку. Они прекрасно знают, где мы. А вот Департамент не знает, где мы. И поверь, ты не захочешь, чтобы он узнал.

А? Значит, эти ребята — против Департамента? Подпольные учёные, террористическая организация? Что тут скрывается, в этих подземельях?

…и почему лицо парня помоложе кажется ему смутно знакомым?

— А это значит, что пока шумиха наверху не уляжется и Департамент не снимет с этого района особый надзор — мы должны будем сидеть тут, — продолжил потенциальный террорист. — Не беспокойся, еды и всего остального нам хватит. Эти станции и задумывались как времянки на случай чего-то такого.

— Да ладно! — молодой взмахнул руками. — Я не могу несколько месяцев сидеть тут, пиная балду!

— А почему, собственно, не можешь? — удивился второй. — Тебе не как раз и нужно было спрятаться, залечь на дно. Так вот тебе все условия, залегай — не хочу!

Именно в этот момент Олег, наконец, вспомнил, откуда ему знаком этот экспрессивный парень.

Ну, конечно же. Харон.

Глава 35 — В бункере I

И что же он тут делает? Разумеется, когда поднялась вся суматоха с Департаментом и охотой на жуткого «монстра», Олегу стало уже не до ушлого военного, охранявшего вход в метро и за небольшую плату пропускавшего туда начинающих Искателей и прочих экстремалов.

Сейчас, однако, он военным уже не был. Если у него возникла необходимость «залечь на дно» — значит, его махинации раскрыли, причём не только мелкие, но и крупные. Хищение партии оружия со склада — это уже очень крупный тюремный срок!

Итак, ему удалось сбежать — вероятно, пока Искатели гонялись за Олегом, «обычных» преступников охраняли кое-как — и связаться с этими ребятами. Кем бы они ни были.

— Это деньги, парни, — нервно прихлёбывая кофе, сообщил Харон. — Это немаленькие деньги. Если я не успею связаться с одним человечком…

— Человечек, — поморщился один из собеседников. — После того, что ты учудил, тебе опасно не то, что связываться — нос наружу высовывать. Считай, что жизнь сама сделала то, на что в других условиях у тебя бы не хватило терпения и силы воли.

— И ещё, Харитоша, — напомнил второй, — из-за твоих выкрутасов мы остались без партии оружия. Денег у нас пока что хватает, а вот с оружием в Москве перебои. Так что твои мелкие неприятности стали нашими крупными неприятностями. Случившимися по твоей вине. Смекаешь?

Харитоша?! Олег мысленно заржал. Оказывается, загадочный, романтический и слегка зловещий Харон — в жизни Харитон. Впрочем… многие Пробуждённые так поступали. Брали себе звучные прозвища вместо прозаических имён, одевались в крутые костюмы, придумывали броские названия своим заклинаниям. Взять хотя бы знаменитого Святогора — один из самых сильных Воинов России, а туда же…

И, судя по всему, сейчас у Харона (нет, Харитона; теперь Олег мог называть его только так, и никак иначе) были проблемы. Серьёзные. И не то, чтобы Олегу было жалко этого скользкого ублюдка… но послушать это было интересно.

— Я не виноват, что пересёкся с той тварью! — Харитон эмоционально взмахнул руками (по счастью, отставив перед этим чашку).

— Ты не виноват в том, что тварь прошла мимо, — фыркнул один из «хозяев» этого бункера. — Но тебя никто не заставлял с ней говорить, шантажировать и заставлять что-то делать. Думаю, если бы ты придерживался изначального плана — всё было бы на мази.

— К тому же, — добавил второй, — только из-за неё ты сейчас не сидишь в тюрьме у Департамента. Из-за той информации, что ты знаешь. Это единственная причина, по которой мы согласились тебя прикрыть.

Ситуация более-менее прояснялась. Итак, Харон-Харитон работал на каких-то подпольщиков и должен был достать им оружие. Разумеется, агенты вышли на него — теперь понятно, как они так быстро его нашли. Его прижучили, но он сбежал, а после — подался к этим самым ребятам.

— У вас целая лаборатория! — фыркнул Харитон. — Куда вам ещё оружие?

— Оружия — много не бывает, — с довольной улыбкой заметил один из парней. — Оно ломается, оно остаётся на поле боя. Оно может быть попросту недостаточно мощным…

— Вы же пытаетесь создать новый класс! — Харитон всё равно не понимал. — Неужели с магией можно бороться оружием?

— Во-первых, — второй собеседник отхлебнул кофе, — ключевое тут — «пытаемся». Во-вторых, если ты где-то это ляпнешь кому-то, кроме нас двоих — твои мозги будут разбрызганы по стенке. А в-третьих, все нормальные люди давно уже догадались, что рулит не оружие и не магия, а их сочетание.

Он щёлкнул пультом — и на стене «комнаты отдыха» зажёгся телевизор. Тут есть связь? Впрочем, если она была даже в пещерах — то почему бы ей тут не быть?

Но нет, связи не было. Телевизор прокручивал не текущие новости, а запись. И та запись, которую включил подпольщик, относилась к событиям, происходившим меньше недели назад. Спуск Искателей в подземелья московского метро, начала самого эпичного Рейда в истории.

Диктор на переднем плане что-то энергично говорил, указывая на ряды марширующих Искателей, однако подпольщик заглушил звук.

— Смотри на их оружие, — заметил он. — Холодняк, огнестрел и магичка. Три в одном. Вот это и есть прогресс. И, между прочим, знаешь, как такой прогресс достигается?

— Ну… зачаровать оружие… — да, Харитон особым умом не блистал. А уж тем более жалко он выглядел, когда растерял последние капли своей маленькой «власти» и оказался на месте самого бесправного.

— Экспериментами, придурок! — заявил собеседник. — Тем, чем мы тут и занимаемся. Теперь понимаешь, что ты нам запорол? Для экспериментов нужны расходники. Если мы хотим создать убийственное сочетание оружия и зачарования, значит, нужно зачаровывать оружие, одно за другим. А для этого его нужно много.

— Да понял, понял… — фыркнул Харитон. — Слушайте, у меня есть ещё пара выходов на людей, и если я смогу попасть наверх, то я доберусь до них, и тогда достану вам первоклассные пушки…

— Стоп! — собеседник хлопнул ладонью по столу — так, что подпрыгнула тарелка с бутербродами. — Ты никуда не пойдёшь. Любое дело, связанное с тобой, будет теперь под надзором Департамента, стоит тебе попасть хоть на одну камеру. А ты на неё попадёшь! Даже та тварь попала, а на неё сейчас охотится целая армия!

Вот как? Олег прекрасно знал, что именно он послужил причиной атаки на город монстров… но надеялся, что, кроме него, об этом знают только группа «БИС» и другие высокопоставленные Искатели.

— Не так уж он и силён, — заметил Харитон. — Они собирались поймать его впятером, приманка — только я.

— Рассказывай, — усмехнулся второй. — Просто они своё дело знают. Они не сказали тебе, что за дверями прятался бы большой отряд? Не сказали. Потому что кто ты такой, чтобы отчитываться тебе? Ты пойманный нарушитель, твоя роль — быть приманкой для убер-монстра…

А? До Олега медленно начал доходить смысл сказанного. Значит, если бы он всё же пошёл к Харону в назначенное время — то попался бы в лапы «БИС»?

…до этого момента оставались сутки. Около того. Но они решили «взять» его раньше. Это из-за коллекторов, напавших на него — или просто потому, что его сочли настолько опасным?

— Короче, — первый из собеседников — видимо, менее склонный к юмору — встал. — Кончай ныть о том, что ты застрял здесь. Мы все здесь застряли. А теперь пошёл к себе и не отсвечивай, нам нужно обсудить дела.

А вот это уже интереснее. Олег, разумеется, давно понял, что перед ним либо какая-то террористическая группировка, либо местная «мафия», либо ещё кто-то подобного толка. Но, может, он узнает что-то конкретное?

Харитон беспрекословно поднялся, и, залпом допив кофе, вышел из помещения. Кажется, он сейчас был не в тех условиях, чтобы спорить — не говоря о том, чтобы командовать.

— Ха, — второй поглядел на подельника. — Не, Тарас, ты с ним круто. Знаешь, нужно было выпустить его наверх. Вот сейчас. Пусть поглядит, на что этот «наверх» стал похож.

— Идиотская идея, — отрезал Тарас. — Там сейчас должен быть надзор — похлеще, чем за военными базами. Мы с тобой хотя бы Убийцы, а этот что? Слабенький Воин С-ранга, не способный ни на что? Его засекут, и нам придётся уходить, кидая бункер со всем, что здесь есть. Нет, пока мы не убедимся, что усиленная слежка не прекратилась — он наверх не пойдёт.

— Ясно-понятно… — вздохнул второй, чьего имени Олег пока не знал. — Ну, ты начальник, тебе решать. Думаю, если бы он увидел эту хрень — зелень, трупы, дохлых насекомых — он бы перепугался так, что сам бы забился в угол и не выходил бы оттуда целый месяц. Как думаешь; за то время, что он охранял вход в метро, он сам хоть раз шагнул внутрь?

— Он-то? — фыркнул Тарас. — Не думаю.

Он хлопнул себя по карману и тут же выматерился под нос.

— Идиотский бункер! Вот что меня убивает, так это что курить нельзя.

— Ну, а чего ты хотел… — зевнул второй. — Система очистки воздуха не бессмертная, нефиг ей ещё и твоим дымом заниматься. Ладно, плевать; давай о деле.

Он зачесал волосы назад и заговорил — как будто читая какой-то отчёт.

— Значит, первое. Яд этих гадов синтезировать пока не удастся, уж очень специфичные компоненты в нём присутствуют. Я вообще не уверен, что в нашем мире есть такие вещества.

— Магия добавит любое свойство. Разве нет? — возразил Тарас.

— Ты переоцениваешь магию, командир. Магия, во-первых, не всемогуща, а во-вторых, делает лишь то, что ей поручили. Для результата нужно знать, чего ты хочешь, а мы не знаем, за что отвечают те, или иные компоненты. Сергеич проснётся — он тебе поподробней расскажет, а я так…

Он поморщился.

— Нам нужно наверх. С пацаном, без пацана… Нужно набрать этих жуков побольше, пока они не усохли. Если мы хотим изучить их яд, нужна нормальная лаборатория. Значит, нужно добыть образцы и заморозить. Сможем отсюда выйти — перевезём их в главный штаб и там изучим, уже нормально, со всеми новыми высоконаучными примочками, которые так нам рекламировали.

— Я тебя услышал, — кивнул Тарас. — А что по растениям?

— Да обычный сорняк! — фыркнул его собеседник. — Я, конечно, не ботаник по профилю, но не увидел никакой аномалии или никаких полезных свойств.

— И в куске растительной твари тоже?

— А вот представь себе, — парень развёл руками. — Ветка и ветка. Хотя, знаешь, если бы какие-то пришельцы или иномирцы хотели понять, что такое человек и как он движется, мыслит и так далее…

Он замолчал.

— Продолжай, — велел Тарас.

— Ну, они бы тоже немного поняли, изучая один только палец. Клонировать иномирный организм у нас не получится — это общая проблема, ты помнишь — так что нужна целая тушка. Как думаешь, есть возможность достать её?

— Хм, — Тарас задумался. — Похоже, нам действительно нужна вылазка, если мы хотим провести этот небольшой «отпуск» с пользой. Буду думать, буду решать.

Глава 36 — В бункере II

Обсуждение в бункере перешло на не слишком информативные темы — какие-то технические подробности, обсуждение того, сколько у них каких запасов (кофе хватит на три недели, макаронами хоть завались, зато сыра на пару бутербродов осталось) и тому подобное.

Хм. Олег сконцентрировался, пытаясь уловить, что же сейчас происходит у отправленного в Департамент зомби. Воспринимать-то он воспринимал сейчас сразу два потока информации, но вот сконцентрироваться всё-таки мог только на одном; второй превращался во что-то вроде белого шума на заднем плане. Итак, пора поменять фокус!

Секунда — и уже разговоры в бункере отошли на задний план, а сам он увидел пространство вокруг мертвеца в форме низкорангового Искателя на службе у Элиты. Именно на службе — парней вроде этих никогда не приняли бы в сам клан, Элита полностью оправдывала своё название, но вот работа на клан вполне была доступна многим.

Что ж — это действительно была лаборатория. Во время прошлого, так сказать, «визита» в Департамент он видел лишь камеру — со стулом, столом и зеркальным окном, да ещё видеокамерами на потолке. Лаборатория была обставлена побогаче и почти не напоминало те кустарные условия, что он только что видел в бункере.

И, разумеется, тут была группа «БИС» — ну, а куда же без неё? Олег и не ждал никого другого. Правда, кроме них, тут всё же ещё было несколько человек — судя по внешнему виду, учёные.

— Пусто, — пробормотал себе под нос один из учёных. Ох… Олег и не заметил, в какой момент мертвецу разрезали грудь и копались в его внутренностях. — Никаких биологических отличий от обычного мертвеца. Не то, чтобы мы этого ждали — понятно, что оживление произошло, скорее всего, по магическим причинам — но проверить стоило.

— Доктор Шварц, — предложил второй, чуть моложе. — Может быть, посмотреть на мозг?

— А смысл? — заговорил Антон. — Я вам ещё сразу сказал, как только его увидел: биологически это мертвяк, и всё тут. Думаете, вы найдёте там что-то, чего не нащупаю я?

Он скептически покачал головой.

— Даже пробовать не советую. Вы его изучаете, а я его чувствую.

— Ну, — доктор Шварц развёл руками, — мы делали это исключительно для проформы. Разве нет?

— Да, — согласился Антон. — Очень даже да.

Он щёлкнул пальцем — и у зомби внезапно сама собой дёрнулась нога. Ого! Как он это сделал — воздействуя на мышцы, нервы?.. Чёрт. Олег только сейчас начал осознавать, что этот расхлябанный парень, прихлёбывающий пивко и матерящийся, как сапожник — один из самых опасных противников, каких только можно представить.

— Это, — продолжал Антон, — полностью мёртвая тушка человека. Не пришелец с Луны, не монстр из Врат со способностью перевоплощаться и даже не мутант — иначе я не смог бы так сделать…

— Не факт, — возразил Малик. — Если взять вторую версию — про перевоплощение — то он может поменять даже всю свою структуру ДНК, и тогда…

— Поверил бы, — пожал плечами Антон. — Если бы не то, что было внизу.

— Тихо! — Кирилл, до того неподвижно сидевший на стуле, резко подорвался с места. — С ума посходили, что ли? Я пять раз повторил, что он может нас слышать!

Он развёл руки в стороны — и звуки погасли; не исчезли совсем, но Олег как будто слышал их очень-очень вдалеке, да ещё через толстый слой ваты в ушах.

[Сфера тишины,] — заметил Влад; его голос, в отличие от всего прочего, звучал нормально. — [Отличное заклинание из арсенала Убийц. Думаю, они ещё долго не выпустят тебя из такого.]

Хм… в таком случае, наблюдать дальше за группой «БИС» и их коллегами, которые открывали рты и слегка жестикулировали, смысла не имела.

«Жаль, что я не умею читать по губам», — подумал Олег, «переключаясь» обратно на бункер.

И вовремя.

— Погоди, ты чего? — вопрошал в этот момент безымянный террорист у Тараса. — А не утром?

Тарас выразительно постучал костяшками пальцев по голове.

— Угу, утром. С утра и света побольше, чтобы нас разглядеть, и шанс наткнуться на Искателей тоже повыше. Я не понял, Виталя, если ты решил выйти для того, чтобы сдаться — так это без меня.

Олег пригляделся к ним повнимательней, и Система уточнила ему, что Тарас — Искатель А-Ранга, а Виталя — В-ранга. Крепкий середняк, средние уровни. Убийцы, кажется?

— Пошли сейчас, — определил Тарас. — Через полчаса выходим.

Ага, интересно… Хм. Вот если бы как-то убедить их взять в бункер один из трупов…

Точно! Труп насекомого. Они же за ними и пойдут. Олег отдал мысленную команду мёртвому насекомому приближаться сюда; подлетит поближе — пусть упадёт у самого выхода.

— Трупики нужно будет брать все, которые увидим, там есть нюансик, — пояснял Виталя, лишь подтверждая мысли Олега. — Они их травили чем-то — газом, что ли, каким-то, а может, магией. Как итог — природный яд насекомых в некоторых тушках смешался с тем, от чего они умерли.

— Я понял, понял, — закивал Тарас. — Слушай, хоть ты-то мозги мне не компостируй. Этого мне как будто мало придурка!

Хм… Интересно. Олег пролетел сквозь закрытую стену — и увидел, что Харон не спит. Более того — он сидит сразу за дверью и, судя по виду, внимательно слушает.

Он что-то планирует? Сбежать, пока этих двоих не будет? Дурацкая идея — лезть туда, в эти джунгли, в одиночку и будучи в розыске, однако, кажется, Харитон очень активно рвался туда.

Мужчины спокойно собирались на вылазку. Поверх обычных джинсов и футболок они надели защитные костюмы, на головы водрузили противогазы — пожалуй, это было разумно — но пока сдвинули их на лбы. Затем Тарас ввёл шестнадцатизначный код (Олег внимательно следил за его пальцами, но всё-таки не сумел удержать комбинацию в памяти) и раскрыл дверцу в небольшое помещение, забитое оружием — в основном, огнестрельным, но было здесь и холодное магическое оружие.

[Не заморачивайся,] — напомнил ему Влад. — [Если тебе понадобится раскрыть эту дверь — мы сможешь её взломать. Взломщик твоего уровня справится с ней без труда]

Ах, да, точно… Олег почти забыл про эту способность. А ведь это из-за Харона он прокачал её до достаточно высокого уровня!

«А если взламывать будет зомби, а не я?» — уточнил он.

[Пока зомби под твоим контролем — это ты сам,] — ответил Влад. — [За исключением опыта и новых навыков, разумеется. Пока.]

Ну вот обязательно было напоминать? От одних только мыслей о контроле над десятью зомби сразу у Олега разболелась голова.

…а может, попробовать? Мертвяков тут хватит; лучше сейчас, в относительно мирной обстановке, чем потом, когда что-то случится и вокруг будет кипеть настоящий бой…

Ладно; не сейчас. Сейчас хватит и двух: мертвеца, лежащего в Департаменте (сосредоточившись на пару секунд, Олег увидел, что тот лежит в закрытом помещении без света и без звука), и летающего скорпиона. Он будет наблюдать за Тарасом и Виталей.

А сам же Олег решил остаться тут, внизу. Что-то — возможно, интуиция — подсказывало ему, что и здесь произойдёт нечто интересное.

— Сергеич! — проходя через комнату, где по-прежнему спал мужчина постарше, потеребил того за плечо. — Уходим, бункер и нахлебник на тебе!

— Угу, ага, — сонно пробормотал тот — и вновь уронил голову на грудь. Чем бы он до этого не занимался — но сейчас вымотался полностью.

— Да оставь его, — поморщился Виталя. — Ничего наш подопечный не выкинет, просто не сможет. Пошли, быстрее выйдем — быстрее и вернёмся.

— И то верно, — согласился террорист. Они оба направились дальше — и, забравшись по железным скобам, оказались у выхода из бункера. Поворот ключа, ручка-колесо — и Тарас первым выбрался наружу.

— Ммммать-перемать… — выдохнул он, оглядывая разгромленное помещение и пол, на две трети покрытый растениями. — Ну и разгром… Второй раз вижу — второй раз мороз по коже от мысли, что мы могли лежать тут вместе с этими попугайчиками.

— Нам ещё повезло, что мы успели спуститься, — мрачно откликнулся Виталя, выбираясь следом. — Думаю, сегодня тут много народу полегло.

— А то ж, — кивнул Тарас. — С Департаментом и типами из Элиты? Они бы не почесались, если бы всех убили. Направили всех вниз, разворошили это осиное гнездо. Конечно, они попёрли наверх!

Неужели это было настолько очевидно? Олег поглядел, как Тарас закрывает люк, замаскированный под белый кафель пола, и нырнул вниз.

Хм. Харон выбрался из своего закутка и рьяно копался в кухонном шкафу. Что он там ищет?..

Кажется, парень и правда собирался рвануть в бега. Ох… очевидно, он тоже спустился в бункер сразу после начала катастрофы. А может, сидел здесь ещё до того. Выбраться в одиночку из зелёных джунглей, не будучи опытным Искателем — дурная идея.

Тем не менее, Харитон держал перед собой вместительный военный рюкзак и деловито кидал туда продукты — по всей видимости, первое, что попадалось под руку. Затем он схватил несколько ножей и, заткнув один за пояс, а второй оставив в руках, тихо двинулся по направлению к выходу.

Неприятное препятствие постигло Харона, когда он, стараясь не шуметь и вообще идти только на цыпочках, проходил через комнату, где дремал Сергеич.

Автоматической двери было решительно наплевать на попытки Харона соблюдать тишину. Она с привычным шумом отъехала в сторону — и мужчина, чей сон и так недавно был потревожен, недовольно поднял голову.

— А ты ещё куда? — буркнул он. — Ты, вроде, должен сидеть у себя и не высовываться наружу, особенно теперь…

— А они разве не сказали? — фальшиво «удивился» Харон. — Я вслед за ними, только забыл кое-что захватить, вот и догоняю…

— Э, нет, — Сергеич помотал головой. — Они-то как раз сказали, что я остаюсь следить за бункером и тобой. Слушай, я мало что понимаю в ваших делах, но ты выходить не должен. Живо иди назад и молись, чтобы до их возвращения я забыл об этом!

Глава 37 — «Свершение»

Олег напрягся. Он прекрасно видел, как Харон сжимал свой нож, и понимал, что этот парень — не слишком умный и очень желающий вырваться наружу — сейчас вполне способен полоснуть противника.

Конечно, едва ли он хочет его убивать. Ведь если он это сделает, ему потом лучше сразу сдаться властям, чем ещё раз показаться на глаза членам этой группировки (кем бы они ни были). Но если, если… если всё же… он сможет заполучить зомби, находящегося в бункере, сможет выйти на связь с теми парнями. Ведь Харон — его враг, вполне объективно. Система признает это.

Однако Харон не стал кидаться на Сергеича с ножом; вместо этого он метнулся к люку.

— А ну стой, идиот! — тот окончательно стряхнул с себя остатки сна и ломанулся за ним следом. — Ты же нас всех сдашь!!

К несчастью для Харитона, Сергеич был старше, сильней и быстрей. Он одним мощным толчком повалил парня и скрутил ему руку. Тот заскулил, как подбитая собака, но вырываться не стал.

— Да понял я, понял… — прохрипел он. — Слушай, я уйду — и больше вы меня не увидите…

— Да, — согласился Сергеич. — Это точно. Только это будет не сейчас, а когда мы решим, что тебе можно уходить. Начальство позволит — вали куда хочешь. А пока сиди на жопе ровно и не трепыхайся!

Да, разумеется, никаких попыток убить террориста Харон не предпринимал. Он был тупым, но не до такой степени, и прекрасно понимал, что с ним сделают после этого. А ведь те двое — Убийцы, для них ничего не стоит выследить его…

Кстати, о тех двоих. События внизу потеряли для Олега всякий интерес, и он переключился наверх. Мёртвое насекомое как раз добралось до места, но он предпочитал смотреть своими глазами, а не фасеточными.

— Гляди. Видишь след? — Тарас и Виталя не особенно скрывались; прямо сейчас они были недалеко бункера (вот бы Харон на них наткнулся, если бы всё же выбрался наружу!), и первый показывал второму на землю. — Это ведь их ботинки. Рисунок подошвы.

— Нет, прости, — Виталя поморщился. — Я не настолько крутой следопыт, как ты. Посветить сюда — и увидел бы, но сейчас… Я трупики-то еле различаю.

— Хреново, — заметил Тарас. — Ночное зрение — важное умение для Убийцы. Но не суть; кто-то из них был тут вот совсем недавно, меньше часа назад. Что-то искал. Хм… а вот другие следы — и обувь другая…

Ох. Они ведь, как и Кирилл, вышли на след зомби, неожиданно сообразил Олег. Возможно. один из следов и есть след Кирилла, а другой — кто-то из мертвецов, которые от него прятались.

Сейчас все они медленно отступали назад. Это был приказ, отданный Олегом ещё перед тем, как он увидел бункер — «прятаться при приближении любого живого существа». Возможно, зомби не смогли бы качественно укрыться в обычном городском пейзаже, но зелёные «джунгли» и темнота очень им помогали.

— Нет, здесь точно кто-то ходил… — Тарас нервничал всё больше и больше.

— И чего ты переживаешь? — не разделял его эмоций Виталя. — Ну ходил и ходил. Им же положено тут ходить, искали что-то…

— Да? А что искали, ты не думал? — Тарас распрямился и поглядел на напарника. — Может быть, нас искали? Может, ДМК получили какую-то улику против нас? В прошлом месяце несколько наших таких же бункеров накрыли, помнишь?

— Не параной, — поморщился Виталя. — Нет никаких улик, указывающих на то, что это так. И потом, что про другие следы? Гражданские тоже нас искали?

Он покачал головой.

— Расслабься и выдохни. Скорее всего, они искали выживших и выводили их наружу.

— Может, и так, может, и так… — по виду Тараса сложно было понять, правда ли он согласился — или просто не хочет тратить время на споры, оставаясь здесь. — Слушай, что нам надо было тут, кроме тушек насекомых?

— Может, труп растения, — пожал плечами Виталя. — Той херни, что управляла всем этим…

Он обвёл руками пространство вокруг.

— Чёрта с два, — помотал головой Тарас. — Поискать можно, но не думаю, что получится забрать. Скорее всего, Департамент уже поотыскал их всех, и, если не перевёз к себе — то пометил места. Если один из трупов пропадёт, это будет подозрительно, не думаешь?

— Поглядим на следы вокруг, — резонно заметил Виталя. — Ну, или можно брать не весь труп, а незаметно вырезать у него сердцевину или что там у него есть.

Хм. Интересно, это действительно Тарас такой параноик, а его напарник — голос разума, или же наоборот — Тарас прав? Ещё недавно Олег бы поверил скорее Витале, но со всем, что он теперь знал о Департаменте…

[Ты, кажется, собирался подсунуть им дохлого жука?] — энергично уточнил Владыка.

«Да. А мы куда-то спешим?» — удивился Олег.

[Пока нет. Но ты же думаешь, что монстры внизу сдались и решили отступиться от своего плана?]

«Думаешь, будут ещё вылазки?» — Олег прислушался. Шаги Убийц замерли вдалеке; в остальном тут стояла полная тишина. Мёртвая, во всех отношениях.

[Разумеется, будут. И монстров, и Искателей ещё слишком много для победы любой из сторон. Они там сейчас успешно превращают друг друга в кровавое месиво, но их командиры всё же хотят победить и придумывают планы — один умнее другого, как им кажется.]

Ладно.

«Если бы успеть к месту новой вылазки — я бы мог поднимать погибших прямо на ходу, как я это делал внизу».

[Чего-то такого я от тебя и жду. Пока всё тихо, но многовековая интуиция говорит мне, что новая вылазка будет уже скоро. Так что… можешь, разумеется, последить за этими двумя, или за теми, что остались внизу, но не слишком увлекайся.]

«Я тебя понял», — согласился Олег. — «Звучит разумно».

Он продолжил следить за отдалившимися Убийцами. Наверное, будь он человеком без способностей — нагнать их здесь было бы нереально, но Система отлично вела его к целям.

…разумеется, они купились на его удочку. Разумеется, они радостно подобрали «идеально сохранившийся труп насекомого», радуясь удаче — большинству трупов недоставало частей тел, некоторые были в настолько раздеребаненном состоянии, что исследовать их не имело смысла.

— Слушай, — заметил Виталя, когда большая корзина была наполнена насекомыми (они дважды возвращались в бункеру и ставили корзины сверху). — Может быть, тогда ещё запасы пополним? Раз уж нам тут сидеть, а рядом халява…

— В каком смысле? — не понял Тарас.

— Супермаркет, — Виталя щёлкнул пальцами. — За углом тут, в двух кварталах. Думаю, доберёмся, а внутри можно пошарить. Думаешь, кто-то успел что-то вывезти?

— Эй, — Тарас сурово поглядел на напарника. — Нам внутри всего хватает, нет никакой необходимости…

— С голоду мы, конечно, не умрём, — согласился Виталя. — Но сказать, что «всего хватает», нельзя. Заходим, берём две больших тележки и вперёд. Сидеть в бункере, так со вкусом! Слушай, там же даже есть этот…

— Эй, спокойно, — Тарас поднял руку.

–..вискарь один, дорогой очень, — продолжал тот. — Я его раньше себе никогда позволить не мог, но давно на него глядел, и…

— Виталий!! — почти рявкнул Тарас. — Соберись и возьми себя в руки! Я понимаю, что хочется поиграть в пост-апокалипсис и мародёров, но сообрази сам. Разве ДМК-шники такие тупые?

— О чём ты говоришь? — поразился биолог. — Господи, это магазин! Они там что, будут считать, сколько товара на полках?

— Ты работал в ДМК? — палец Тараса ткнулся ему в грудь. — Работал? Знаешь, как там всё устроено? Знаешь, до какого уровня они контролируют всё, что хоть каплю их интересует? Ты не работал, и я тоже, но там работал мой брат. Всякое рассказывал… а потом попал под трибунал и сел, надолго. А главное — далеко: нам даже свидания не разрешают.

Тарас понизил голос.

— Но есть люди, которые говорили, что сел он за то, что узнал то, чего узнавать не должен был. Очередной факт из длинного списка того, что ДМК не хочет сообщать даже своим сотрудникам.

— Ох, — Виталя покачал головой. — Ты из-за этого пошёл в «Свершение»?

Свершение, отлично. Нужно запомнить.

— Ага, — кивнул Тарас. — Из-за этого, так что заканчиваем с пчёлами и…

— Нууу… — Виталя поглядел на него скептически. — Серьёзно, при всём сочувствии к твоему брату — ты правда думаешь, что они вычислят нас по тому, что из супермаркета уедет немного продуктов? Они их считали, что ли? Нумеровали?

— А камеры?

— Мы — Убийцы! Какие камеры смогут нас засечь? Те, что висят в офисах ДМК, но не те, что в супермаркете!

— У них все камеры под контролем, — поморщился Тарас. — Вообще все в стране. Все камеры, выпущенные после определённого года, имеют «двойное назначение». Владельцы того же магазина используют только одно их них, но ДМК могут подключиться к камерам и увидеть с них всё. Что. Только. Пожелают. Это не шутки.

— Нет, — Виталя помотал головой. — Нет! То есть, они и могут, конечно, но они должны сначала понять, что там кто-то был, сообразить, куда смотреть, понимаешь? Даже ДМК не сидит и не смотрит на абсолютно все камеры в стране двадцать четыре часа в сутки! Особенно сейчас, когда все их лучшие люди внизу.

— Чёрт его знает… — пробормотал Тарас. — Может, вся эта хрень с эпическим Рейдом в метро — только отговорка. Они никуда не пошли, просто хотят, чтобы мы так думали. Может, даже эти монстры натравлены ими специально…

— Нет, ну это уже перебор, — заявил Виталя. — Я — в супермаркет, потому что хочу и могу. Не хочешь идти со мной — так и скажи.

— Вали, вали… — махнул рукой Тарас. — Но если потом тебя вычислят из-за этой мелочи — а вместе с тобой и остальных — будет обидно, не так ли?

Виталя ничего не сказал; развернувшись, он быстро пошёл в сторону супермаркета, явно не веря в слова своего напарника.

Глава 38 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Неучебная тревога

Мертвец лежал, надёжно погружённый в сферу тишины. Кирилл не сомневался в том, что Олег Бурнов — или кто там этим телом сейчас управляет — прекрасно слышит и видит их сейчас. Возможно, даже привозить сюда тело было ошибкой?..

Что ж; остальная группа согласилась с его подозрениями, и все меры предосторожности были приняты. Для трупа уже заготовили крепкую, звуконепроницаемую капсулу; все камеры в помещении были направлены на него, и при первом же его шевелении будет включена тревога, а при втором — с потолка польётся густая, быстро застывающая клеевая масса. Так и тело останется целым (всё же объект для изучения), но ничего не сможет сделать.

— Вообще-то, — произнёс Малик, глядя на приготовления ко всему этому, — можно было бы сделать чуть иначе…

— Как именно? — тут же цепко поглядела на него Алина. — Поменять план всегда можно, если новый вариант лучше старого.

— Если предположить, что он нас слышит, то почему бы не скармливать ему дезу? — пожал плечами технарь. — Думаю, при всём его могуществе, он не настолько умён, чтобы разгадать уловку.

— Идея неплоха, — кивнула Алина, — но сработает только в маленьких дозах — если постоянно кормить его одной только чушью, то он догадается, каким бы наивным он ни был. А придумывать сейчас в срочном порядке, что же именно мы хотим ему внушить… знаете, это лучше делать со свежей головой.

И действительно — голова у всех членов группы сейчас гудела. Два дня (или сколько они там провели?) в подземелье, затем возвращение сюда и новые расследования…

— Нам всем нужно выспаться, — подытожила Юля. — Сонный агент — невнимательный агент, невнимательный агент — мёртвый агент…

— …мёртвый агент — снова работа для меня, — закончил за неё Антон. — Расходимся, встаём пораньше и думаем, что нам делать с покойником и со всем остальным.

…увы, встать агентам пришлось не «пораньше», а очень сильно пораньше. Сигнал тревоги, пронзивший всё здание ДМК — от верхних до нижних этажей — буквально подбросил их на кроватях.

«Чёрт», — подумала Алина, за две минуты одеваясь и вылетая наружу. — «Раньше такого не было. Если тревога, то учебная. Как знать, это Бурнов устроил московский апокалипсис — или мы сами разворошили гнездо?»

Остальные члены группы «БИС» тоже были уже на ногах — рефлексы у всех были поставлены отлично.

— Есть сообщение, — Юля, кажется, даже во сне не расставалась с верным планшетом. — Новая атака монстров. Координаты скинула на нашу машину.

— Они что там, внизу, — фыркнул Кирилл, нервно и недовольно поигрывая мечом, — совсем мышей не ловят? Пропустить наверх одну партию, две, ну, даже три… Но четыре?! Им же наверняка поступил сигнал!

Недовольное лицо было не только у него — всем пятерым этой ночью не дали поспать, и все пятеро отлично понимали, что такой безумный график может сохраниться ещё надолго! В условиях чрезвычайного положения, практически, войны — никаких выходных ценнейшим сотрудникам!

Спустя ещё три минуты (в здании было на редкость пусто, особенно для тревоги — две трети оперативников сейчас находились внизу) группа «БИС» погрузилась в машину. Малик занял привычное место за рулём; Алина — рядом с ним, а остальные трое сзади.

— Не очень далеко, — оценил Малик, глядя на навигатор. — Минут за пятнадцать доберёмся. Если дорожники справятся со своей работой и перекроют движение на нужных улицах, а то пробки в Москве бывают даже по ночам.

— Таблетки выпили? — обернувшись, уточнила Алина у остальных. — Мне не нужны бойцы, клюющие носом.

— Разумеется, — кивнул Кирилл. — Если нам не суждено этой ночью поспать, то хотя бы стимуляторами закинуться.

Юля возилась со специально для этого захваченным прибором (по счастью, тот был заготовлен заранее). Фиксатор спектральной активности должен был выявить наличие любых потусторонних сущностей или вообще невидимок.

— Значит, напоминаю, — Алина проговоривала то, что и так было очевидно, но так ей было проще. — Мы едем не убивать монстров и не спасать гражданских. Если мы сможем сделать что-то из этого без ущерба основной миссии — чудесно, но бросаться в бой, забыв о прочем, строго запрещено. Наша задача — поджидать Бурнова.

Никаких доказательств того, что с оживлением мёртвых балуется именно Бурнов, пока не было, но все пятеро синхронно начали называть так невидимого некроманта. Ну а кто ещё-то?

Машина неслась по ночным улицам с огромной скоростью; впрочем, неслась она не одна — помимо «БИСа», очень многие были подняты по тревоге и летели точно туда же. Рядом с машиной проносились бронированные фургоны, полные оперативников, и, разумеется, труповозки.

— Все лучшие — внизу, разумеется, — констатировал Кирилл. — Опять народу поляжет…

— Одна хорошая новость, — сообщила Юля, не отрываясь от планшета. — Только что начальство зарезало «умную» идею кого-то из офицеров сжигать трупы на месте. Теперь никто не притронется к ним, так что наше расследование не сорвётся из-за ретивых идиотов.

— Как бы ретивые идиоты не оказались правы… — пробормотала Алина. — Сначала он выступает на телевидении, но кто помешает ему послать тех мертвецов против людей?

— Приготовьтесь, — подъезжаем, — предупредил Малик. Спустя тридцать секунд машина с визгом затормозила на улице. Обычный жилой район, отметила Алина, выбираясь из кабины. Был. А что здесь будет теперь? Сколько ещё «чёрных пятен» появится на теле Москвы, прежде, чем их удастся остановить?

— Да, — заметил Антон. — Гражданским — вообще всем гражданским, кто имеет такую возможность — я бы посоветовал и правда хватать детей, кошек-собак-канареек, самое необходимое — и валить ко всем херам из города.

— А кто не имеет такой возможности — скорее её поиметь, — фыркнул Кирилл. — Ты представляешь себе, что такое для современного москвича — сорваться с места? Хорошо, если одна семья из сотни сможет так сделать!

На улицах и правда творился хаос; слышался шелест крыльев, крики — кажется, на этот раз из-под земли выбрались какие-то летучие нетопыри.

— И там такие же были… — задумчиво поглядел на небо Малик; там пролетала огромная перепончатокрылая тварь, несущая в когтях чьё-то окровавленное тело. — У метро, помните? На первой записи с Бурновым.

— Думаешь, они связаны? — Кирилл вынул короткий меч; в боевой точке всегда нужно быть наготове, даже если ты не собираешься сигать в гущу событий.

— Может, да, а может, нет… — Малик поморщился, глядя, как сверху падает кусок ноги, и пожал плечами. — Сами видели — внизу такой зоопарк, что любая тварь найтись может…

Рядом с группой внезапно притормозила ещё одна машина; дверца распахнулась, и оттуда выскочил человек под пятьдесят в полевой форме и с зачарованным протезом левой кисти.

— Эй, какого хрена?! — разведя руки в стороны, он направился в группе. — Здесь боевые действия, гражданским не…

— Дядя, — Антон поглядел на него и постучал костяшками пальцев по лбу. — Мы, по-твоему, очень похожи на гражданских?

Офицер перевёл взгляд с совершенно гражданской машины, на которой приехали агенты, на их форму — тёмную и без опознавательных знаков.

— Ладно, — кивнул он. — Принимается. Вы кто такие? Документы с собой есть?

— Угу, секретные, — согласился Кирилл, поигрывая мечом. — Чтобы если сейчас эта тварь нас убила — потом эти документы нашёл первый попавшийся прохожий.

— Здесь нет первых попавшихся прохожих! — офицер явно был не в восторге от того, что на его территорию лезли какие-то непонятные чужаки, но уже сообразил, что те имеют на это законное право. Впрочем, это не мешало ему возмущаться. Только что он был тут главным и правил бал, а теперь не пойми что!

— Оперативная группа особого назначения, — осадила открывшего было рот для новой реплики офицера Алина. — Код Сиг-6-16-Б-Фир. Введите, если вам есть на чём, и всё сами сообразите. Между прочим, я сейчас имею право — как старшая по званию и Рангу — перехватить контроль над операцией и взять под подчинение всех Искателей, включая вас самого.

Офицер скрипнул зубами; за его спиной возник помощник с планшетом.

— Я ввёл, вот… — он сунул офицеру под нос экран. Тот быстро взглянул на него — и помрачнел ещё больше.

— Да, — он махнул рукой, едва ли не отшвыривая помощника с его планшетом куда подальше. — Ваше право сделать это подтверждено. Будут какие-то приказания?

— Продолжайте делать, что делали, — помотала головой Алина. — Убивайте этих тварей. Выдайте нам рацию, и, если увидите живых мертвецов или ещё что-то необычное — сообщите нам немедленно. Передайте это всем бойцам.

— Необычное? — едко уточнил офицер.

— Необычное даже по меркам этого нападения, — пояснила Алина. — И самое главное — не мешайте нам. Если у нас будет что-то ещё, мы сообщим отдельно, а пока — пора работать.

В воздухе кружили вертолёты; кажется, военные решили отстреливать монстров с воздуха. Те не оставались в долгу, пытаясь пробиться внутрь летающих машин. Какие-то из монстров попадали под лопасти и так и заканчивали свою жизнь, но некоторые умудрялись и стекло разбить, и вполне себе ощутимые повреждения технике нанести.

На земле тоже творилась резня — монстры расправлялись как с военными, так и с гражданскими, не успевшими покинуть территорию. Солдаты орали выжившим, чтобы те зашли в дома, а не пытались выйти на улицу и убежать, но некоторые от паники уже ничего не соображали и по-прежнему пёрли навстречу собственной смерти.

— Чёрт, — Кирилл поиграл мечом. — Неприятно на это глядеть. Живые люди всё-таки. Может, вмешаемся?

— Мы, разумеется, можем, — кивнула Алина. — Но тогда он не проявится. Чтобы проявился он — в роли убийцы или в роли спасителя, кого он там хочет изобразить — нужны трупы. Много трупов. Возможно, он их чует.

— Как мы к этому пришли? — пробормотала Юля. — После всего этого… После Крушителя… мы же пришли на эту работу, чтобы жизни спасать!

— А мы и спасаем, — меланхолично отметил Антон. — Только не отдельных граждан, а всего города или даже всей страны.

…первым мертвецов заметил, разумеется, Кирилл.

— Вон! — он вытянул свой меч в нужном направлении. — Глядите туда!

Глава 39 — Возможность диалога I

Несмотря на слова Влада, Олег не ждал сигнала новой атаки. Не самой атаки, нет: он вполне верил, что монстрам хватит сил атаковать ещё раз. Просто… как и где он об этом узнает? Дневать и ночевать у машины военных? А кто сказал, что именно тех военных, которых он выберет, оповестят об атаке, а не вызовут в другое место по не менее важному заданию?

Тем не менее, тревога настигла его моментально. В буквальном смысле слова — сигнал тревоги, раздавшийся по всему зданию ДМК, был таким резким и громким, что прорвался даже сквозь барьер тишины, которым был окружён лежащий в этом здании мертвец.

В первую секунду Олег, всё ещё находившийся в бункере, не понял, что это за звук — только бешено заозирался по сторонам. Но нет, здесь всё было как и раньше — Тарас дремал, Виталя считал свою «добычу», Сергеич пил чай на кухне, а Харон мрачно лежал на койке и тихо матерился сквозь зубы — Тарас пообещал сломать ему ногу, если это ещё раз повторится.

[Тревога,] — подсказал Влад. — [Я же говорил, что они нападут снова.]

«Угу, я уже сообразил», — Олег выскользнул из бункера и поднялся над зелёным районом. Нужно было отыскать кого-нибудь из военных, чтобы понять, что происходит и где.

…происходил, разумеется, ад. Единственным отличием этого ада от предыдущего было то, что никакие растения не мешали пройти или пробежать — и это было сразу видно. Крылатые твари, похожие на нетопырей, поднимали людей в воздух, разрывали их на части, выпивали кровь прямо из распоротых горл…

«А я ещё не верил в вампиров», — заметил Олег, глядя на это. Чёрт… нет, знакомых лиц тут не мелькало, но сама мысль о том, что все эти жертвы — итог цепочки событий, начавшейся с него, не радовала.

[Сейчас тебе бы поверить в зомби против вампиров,] — напомнил Влад. — [Ты ведь за этим здесь, так? Если уж взялся за это дело — держись своей линии до конца.]

«Да, точно. Так пускай и будет», — Олег кивнул — и полетел вглубь территории.

Кроме нетопырей, здесь хватало и военных. Хм. И что они будут делать при виде мертвецов? После сегодняшнего Олег почти не сомневался, что они станут уничтожать его маленькое мёртвое войско (тем самым увеличивая шансы монстров на победу).

— Смерть людям, — орали монстры с небес и со стен панельных домой. — Смерть людям. Смерть людям!

Что за бред? Зачем они это скандируют? И так все в курсе, что монстры людей ненавидят, а люди, к тому же, не понимают их слов…

[Охо-хо,] — хмыкнул Влад, пока Олег выбирал место, где нет военных. — [Кажется, у Марктолуса и остальных кончились смертники-добровольцы.]

«О чём ты?»

[Эти твари в трансе, или чём-то подобном. Они загипнотизированы — и уже в таком состоянии направлены сюда.]

Ого. Вот это было неожиданно.

Первые мертвецы начали шевелиться. Пожалуй, выглядели они так, что военные при их виде могли поверить в вампиров на полном серьёзе, а также в то, что эти летучие нетопыри превращают в них людей. А что? Нетопырь укусил человека — и спустя какое-то время тот встал и пошёл, с распоротым горлом или животом, бледный и окровавленный.

Взяв под контроль зомби, Олег заставлял его вооружиться — в ход шли ножи, молотки, просто большие палки. Конечно, это почти ничего, но всё же лучше, чем голые руки.

Вокруг валялось несколько трупов военных; а если приказать им стрелять? Смогут ли выполнить команду? И не попадут ли в гражданских или своих бывших соратников?

Но нет; Олег проверил на одном из них приказ и убедился, что тот выполняет его верно. Зомби обладали повышенной точностью — их мозг сразу фиксировал цель. Слабость, плохое зрение, трясущиеся руки или эмоции — всего этого для мертвецов попросту не существовало.

Войско потихоньку росло. Каждый новый зомби, вооружившись, посылался вперёд — уже самостоятельно, без особого контроля — с заданием стрелять в нетопырей или бить их.

«Военные вот-вот заметят нашу мини-армию», — Олег в этом не сомневался. — «Приготовься смотреть, что будет тогда».

Ну, во всяком случае, пока зомби со своей задачей успешно справлялись. Стрелки стреляли (правда, их всё же было немного), а те, кому стрелкового оружия не досталось, лупили нетопырей, прижимая их к земле.

Сделать это в одиночку для мертвеца было бы сложно, но наваливаясь сразу по десять человек на монстра, они буквально раздирали его на куски. Справедливо, учитывая, что нетопыри только что делали то же самое.

Кстати, о нетопырях. Даже раздираясь на части, они продолжали выкрикивать свою мантру — ни боль, ни раны не снимали гипноза.

И всё же драка — пускай и обернувшаяся в пользу Олега — протекала на небольшой территории. Олег видел живых, выглядывающих из-за дверей; чёрт, зря они вообще их открыли.

— Заприте дверь, — твёрдым голосом приказал один из мертвецов, повернув голову. — Не открывайте, пока всё не закончится. Или станете одними из нас.

Это подействовало — двери закрылись моментально. Да что вообще творится в голове у людей, открывших их?

[Ты боишься шагнуть дальше,] — констатировал Владыка. — [Боишься военных, что заметят тебя. Так дело не пойдёт. Они в любом случае узнают, что ты тут — просто ты можешь прятаться от них, а можешь смело и дерзко идти им навстречу.]

Возразить было нечего — Влад оказался прав буквально в каждом слове.

«Ладно», — кивнул Олег. — «Идите вперёд, продолжая атаковать!»

Отряд зомби рос. Ему уже становилось тесно на небольшом пятачке, укрытом в тени жилых зданий — и вперёд он даже не шагнул, а хлынул, как вода из перевёрнутой бочки.

[Оп-па,] — произнёс Влад. — [Признайся, ты не ожидал увидеть их здесь. Даже для меня это немного неожиданно.]

«Что, кого? Ты о ком говоришь?»

[У нас впереди по курсу — старые знакомые. Гляди внимательней.]

Отряд «БИС»?! Чёрт, и здесь они. Олег увидел, как они быстро направляются к мертвецам… Они. И только они. Все остальные военные, разумеется, косились на зомби, но не делали ни шага в их сторону, продолжая отстреливать нетопырей.

И что те задумали? Агенты подходили спокойно, молча (Олег специально подлетел поближе), по ходу отстреливая оказавшихся слишком близко монстров дистанционно.

— Мертвы, — заговорил первым Антон. — Все, как один, мертвы.

Алина огляделась по сторонам.

— Итак, ты здесь?

«Они что, ко мне обращаются?!» — поразился Олег. Железная логика… столько гоняться за ним, а потом прийти и поговорить.

[По всей видимости, к тебе. Возможно, тебе даже стоит ответить — установить, так сказать, некий статус кво, убрать все недопонимания…]

«Этих пятерых не трогать», — приказал Олег мертвецам (он помнил, что Система считала их врагами), а затем снова заговорил с Владом. — «Возможно?!»

[Даже я — не пророк. Одно могу сказать точно, физически они тебе — здесь и сейчас, без специального оборудования — ничего сделать не могут. Решай сам.]

— Эй? — Кирилл помахал рукой перед лицом у зомби-женщины с разорванной грудью, которая механически кромсала ножом крыло нетопыря. — Все сразу или кто-то один, отзовётесь? На камеру вы охотнее говорили.

Что ж, оттягивать дольше… не имело смысла. Либо они продолжат гоняться за ним, либо… он поговорит с ним. Возможно, после разговора они всё равно продолжат гоняться. Или нет. Но шанс всё же был.

— Наша задача — спасти живых, а не говорить с вами, агенты, — заговорил мертвец-старик с аккуратной седой бородой. При жизни он, вероятно, был каким-нибудь врачом или кем-то вроде, а сейчас ломал нетопырям череп с помощью ножки от стола.

— Возможно, если ты поговоришь с нами, Бурнов, то так спасёшь больше живых, — заметила Алина. — Мы знаем, что это ты.

— Конечно, вы знаете, — ломать цирк и отпираться дальше не было необходимости. — Я сам связался с вами там, внизу. И предупредил, что так будет. Марктолусу очень не понравились ваши попытки уничтожить его город — и я не нашёл ни единой причины, которая могла бы убедить его не атаковать в ответ.

— Хочешь сказать, ты не при чём, это всё паук? — фыркнул Кирилл. Он посылал синие молнии направо и налево — и, пожалуй, в одиночку был эффективен не менее, чем вся армия зомби в её нынешнем варианте.

— Мой конфликт — с вами, — кивнул мертвец. — Давайте честно: я к вам не лез, вы сами начали атаковать меня. Странная аура, несколько попаданий на камеру — вот всё, что за мной было. Вы решили, что этого достаточно, чтобы меня запрятать навсегда в ваши лаборатории, и вот мы здесь, посреди кучи трупов и монстров, нападающих на мирный город.

— Этот город никогда не был мирным, — заметил ещё один — Малик, кажется? — Врата открывались постоянно.

— Но не было такого количества жертв, — парировал Олег. — Я признаю, что часть моей вины в этом есть. Но и вы должны признать. Без вас, как и без меня, ситуация не пришла бы к этому.

Возможно — скорее всего — агенты с ним сейчас не согласятся. Вслух не согласятся. Но Олег надеялся, что они хотя бы про себя признают — он прав.

— А что, если ты куда опаснее всех этих монстров? — спросила Алина будничным тоном. — Что, если оставить тебя на свободе было бы ещё большей ошибкой?

— Бросьте, — Олег фыркнул, продолжая руками этого же мертвеца бить тварей. — Я просто хотел, чтобы ко мне не лезли. Убивал бы себе монстров во Вратах, качался потихоньку. Может, в какой-нибудь клан бы вступил.

Он покачал головой.

— Если вы умрёте — я плакать не буду. Как и по тем парням внизу — они сами пошли туда, зная, что их ждёт. Но не мирные люди. Так что решайте сами, группа «БИС», что вам важнее — чтобы коварный я был схвачен, или чтобы больше не было жертв среди мирного населения?

Глава 40 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Возможность диалога II

Бурнов (он уже и сам не отрицал того, что это он) говорил исключительно правильные вещи. Разумеется, это не было причиной верить ему.

— Думаешь, это в наших силах? — в голосе Алины уместно было бы прозвучать иронии или насмешке, но он, как будто для пущего эффекта, оставался всё таким же ровным и спокойным. Она крутила мечом, проводя невероятные комбо со всей мощью Воина SS-ранга, и продолжала беседу с таким видом, как будто пила чай дома, в гостиной. — Остановить войну внизу?

— Вот именно, — хмыкнул Антон. Он лениво отстреливал нетопырей из своего бластера, тем не менее, ни разу не промазав мимо цели. — Монстры и люди сцепились до тех пор, пока не одни из них не исчезнут полностью, а другие не начнут плясать на костях тех. Так что даже если бы мы согласились с тобой…

— Монстры не возникают ниоткуда, — Бурнов говорил голосом мертвеца, и очень сложно было сопоставить эту интеллигентную внешность с тем существом, что сидело внутри. — У них есть свои пути, которые вы, очевидно, отыскать не можете. А я могу.

— Предлагаешь сотрудничать? — хмуро поглядел на орду мертвецов Кирилл. — И где гарантия, что тебе можно верить, даже в такой малости? Где гарантия, что монстры на самом деле не вылазят по твоему плану, а разысканные тобой «пути» не окажутся ловушкой?

— А их нет, — здраво заметил Бурнов. — А есть люди. Они гибнут. По вашей вине, в том числе. Они могут продолжить гибнуть, а могут остаться жить в безопасности — по крайней мере, на том уровне, на каком она была ещё недавно.

Чёрт, подумал Кирилл. Он ведь действительно говорит верные вещи.

— Кроме того, — продолжил Бурнов, — мои мертвецы. Их не должны отстреливать. Они — те, кто может защитить пока ещё живых. Что вы хотите: чтобы уже погибшие защищали живых, или чтобы мне пришлось поднимать других, более свежих?

— Мертвецов не тронут, пока они не начнут нападать на людей или совершать что-нибудь в этом же духе, — быстро сказала Алина. — Я позабочусь об этом.

— Так это всё-таки в твоих силах? — хмыкнул мертвец, продолжая с чувством месить уже почти дохлого нетопыря.

Хм… Кирилл вдруг чётко осознал что этот зомби — тот, через которого Олег Бурнов беседует с ними — движется иначе. В движениях остальных мертвецов была видна какая-то машинальность; они были как роботы, выполняющие приказ — точно и безошибочно.

Этот, пожилой дядька с интеллигентской бородкой, бил монстров, что называется, «от всей души». Так бьёт не машина, а кто-то, обладающий волей и характером. Интересный момент… значит, он может как «входить» в мертвецов лично, так и просто подчинять их, заставляя выполнять приказы?

— По крайней мере, в моих силах задержать истребление твоей «армии» на какое-то время — достаточное, чтобы расправиться с монстрами, — подтвердила Алина.

Наверное, она не смогла бы и такого — но не сейчас. Руководству тоже не нужны новые волнения среди гражданских, не нужны и жертвы там, где их можно избежать. Искатели внизу, жертвы вверху — так что сейчас они бы согласились даже на помощь чёрта с рогами.

«Элита», разумеется. Не «Святая Русь». Но «Святая Русь» слишком занята внизу, чтобы интересоваться происходящим тут, наверху.

— Я не знаю, сколько будет ещё таких атак, — Бурнов размахнулся — и череп очередного нетопыря треснул, разбрызав скудные мозги. — Кстати, в моей «армии» могут быть не только мёртвые люди.

— А кто ещё? — быстро спросила Юля.

— Мёртвые монстры, например. Чем они хуже? Глядите, они почти заканчиваются. Почему бы мне не поднять часть из них?..

— Это исключено, — отрезала Алина. — Мёртвые или живые, монстры не могут стоять на страже людей. Никто не поддержит, никто не позволит — даже ради спасения лишних жизней.

Кирилл прекрасно понимал, почему она так быстро согласилась насчёт мёртвых людей — и ещё быстрее отказала насчёт мёртвых монстров. Дело было в Антоне.

Целителю была подвластна плоть людей — живая или мёртвая, всё равно. Позволить мертвецам Бурнова оставаться активными — значило почти на уступку, которую можно будет отменить в любой момент. Несколько движений — и это уже кучка мясных кукол с раздробленными костями, или что-то в этом роде. А самое замечательно — то, что Бурнов об этом не догадывался.

Хотелось в это верить, по крайней мере.

С дохлыми монстрами так бы не вышло. Если это всё-таки уловка, и Бурнов собирает армию для чего-то зловещего — расправиться с ними быстро уже не получится.

— Ладно, — тот не выказал никакого недовольства. Возможно, потому, что даже людей ему более чем хватало? — Битва заканчивается, так что пора решать, на чём мы сходимся.

Кирилл знал, что никакого соглашения быть не может. О «Святой Руси» и говорить нечего, но и даже «Элита» не позволит сговориться с Бурновым. С мертвецами — да, но не с ним.

Но ведь можно какое-то время не объявлять начальству о своих результатах?.. Расследование в процессе, все дела…

— Сколько времени тебе нужно, чтобы найти все эти выходы на поверхность? — ничего в голосе Алины не выдавало этих размышлений — хотя Кирилл точно знал, что они были в её мозгу. Что ж, кроме Воина небывалой мощи, она была ещё и гениальным аналитиком — за что её и ценило начальство.

— Часов семи-восьми хватит с головой, — определился Бурнов.

— Через десять часов, в заросшем районе, — кивнула Алина. — На том месте, где мы нашли одного из твоих «бойцов». Не возражаешь, кстати, если его тело полежит у нас? Всё равно он при жизни был бойцом Департамента.

— Один погоды не сделает, пусть лежит, — согласился Бурнов. — Я буду там. Вы тоже не опаздывайте.

Сражение уже и правда затихало. И… при всём скептицизме, нужно было признать, что «армия» мертвецов была эффективна. Конечно, люди тут погибали — именно они сейчас и составляли костяк этой «армии». Но всё равно жертв было намного меньше, чем в любом из трёх предыдущих нападений.

Возможно, он даже не врёт, и монстры действительно атакуют не по его приказу?..

Зомби медленно отступали назад. Они расходились спокойно, как ни в чём не бывало. Те из них, на ком не зияли жуткие раны — или кто был повёрнут другой стороной — выглядели почти живыми; агенты не могли избавиться от ощущения, что эти люди сейчас встряхнутся, покачают головой и вернутся к своим повседневным делам, из которых их вырвало нападение монстров.

— Агенты, — к группе «БИС» быстрым шагом подошёл молодой Искатель; Кириллу понадобилась секунда, чтобы вспомнить его — это именно он был помощником офицера, командовавшего отрядами. — Майор Гронин спрашивает, как поступать с мертвецами?

— Не трогать, — чётко отпечатала Алина. — Пусть идут куда идут. Не трогать и не реагировать, если только не будет выявлено прямого нападения на людей.

— И не считать нападением отрикошетивший из-под ног камешек, который врежется кому-то в задницу, — добавил Антон совершенно серьёзным тоном. — А то знаю я вас, были прецеденты.

— Но… — растерялся помощник майора. — Разве мы не должны…

Антон громко и выразительно вздохнул.

— Вы должны выполнять приказ, — терпеливо, но непреклонно заявила Алина. — И потрудитесь донести его до своих людей как можно скорее. Не хочется, чтобы кто-нибудь начал заниматься самодеятельностью и этим испортил нам сложную, многоуровневую операцию.

— Слушайте, — Искатель покачал головой. — Вы старше по званию, но решения такого уровня… это ваша компетенция?

— Я жду, пока вы выполните приказ, — напомнила Алина. — И ещё я жду, когда вы закончите пререкаться.

— Дисциплина, конечно, здесь… — пробормотал Кирилл, сплёвывая на землю.

На самом деле это был чистой воды блеф. «БИС» действительно имел право взять под командование всех солдат в этом месте в бою — когда не хватает времени на связь с кем-то другим — но приказы вроде этого… на такое требовалась санкция начальства.

Алина надеялась, что Бурнов не уведёт своих мертвецов слишком далеко — туда, где стоят совсем другие солдаты, не получавшие и такого приказа.

— Едем обратно, — махнула она рукой своим. — Нужно многое сделать.

Да уж, покой нам только снится.

Кирилл обернулся по сторонам. Мертвецы… чёрт, куда они так быстро делись? Мертвецов на месте не было; пожалуй, он мог бы их отследить, но в этом не было необходимости.

Зато живые Искатели пялились на них, как на диковинных зверушек в зоопарке. Ну, ещё бы — невесть откуда явившиеся Искатели запредельных Рангов, раскидавшие монстров, сражавшиеся бок о бок с мертвецами, а теперь запретившие их трогать…

— Сейчас обратно в офис, — велела Алина, когда все пятеро уселись в машину. — Как можно скорее. Выбить из начальства это разрешение — сотрудничать с мертвецами — будет крайне сложно, но нам нужно завоевать доверие Бурнова.

— Брось, он нам всё равно не поверит, — фыркнул Антон.

— Не поверит. Но, возможно, потеряет бдительность и расслабится. Разве нам не это нужно?

— Ребята… — протянула Юля, снова уткнувшаяся в планшет. — У нас… наверное, проблемы. Пока мы беседовали с ним — кое-что упустили.

Она развернула планшет и показала всем его содержимое.

— Какой-то модный блоггер заслал дрона и тот снял нас. Пять Агентов в форме — пускай без опознавательных знаков, но всё равно узнаваемой — и толпа мертвецов бьют нетопырей вместе. Факт нашего сотрудничества, считай, уже разошёлся по всему городу.

— Бл*!! — выругалась Алина. — Почему не уследили?! Кто там должен фильтровать сеть?!

— Из-за тревоги не успели, опоздали всего на пять минут — ролик уже набрал кучу просмотров. Наверняка его уже и скачали себе многие, а даже если нет — это уже достояние общественности; к утру будет в новостях.

— Там есть хоть слово из нашего разговора? — быстро уточнила Алина.

— Нет, к счастью, нет. Звук не записал — дрон был слишком далеко. Но картинка чёткая.

Агенты обменялись тревожными взглядами.

Глава 41 — Поиск

В реальности Олегу потребовалось бы куда меньше времени, чтобы облететь подземелье и вычислить все потайные выходы монстров. Часа полтора, может быть, два.

Однако группе «БИС» знать об этом не следовало — ещё, чего доброго, заподозрят, что он и так знает эти выходы. Ну, и в любом случае приятно, когда противник не знает твоих настоящих сил.

Зомби по его приказу отходили назад и прятались в тени, Олег же… попытался сунуться в машину, в которую уселись агенты. И не смог — нечто невидимое мешало ему пройти сквозь дверцу, как сквозь любую другую материальную поверхность; его тело вдруг перестало его слушаться и отлетело на метр в сторону.

[Это я,] — внезапно объяснил Влад. — [Не было времени объяснять, так что я просто перехватил контроль.]

«Что такое? Я просто хотел послушать их разговор…»

[Если бы я тебя не остановил — тебя бы остановила реальная защита, которая действительно стоит на этой машине. Эффект точно такой же, только они бы моментально узнали о твоей попытке.]

Ох. Нужно было учесть такую возможность.

«Спасибо», — коротко поблагодарил Олег.

[За что? Я делаю это для себя; мне вовсе не нужен твой провал.]

А, ну да. Действительно.

Олег огляделся по сторонам. Солдаты собирали тела погибших нетопырей в кучи; уже подъезжали другие спецслужбы, которые запихивали их из этих куч по машинам.

Ну, разумеется. Олег не сомневался, что все тела монстров будут сожжены. Конечно, можно было бы всё же сделать одного-двух зомби… но тогда они будут замечены солдатами. Пускай катятся ко всем чертям. Разумеется, он прекрасно понял, почему Алина так всполошилась, когда он заговорил о зомби-нетопырях. Он ведь хорошо помнил, как Антон управлял человеческим телом в лаборатории!..

Видимо, с монстрами от такой фокус провернуть уже не может.

«Эй!» — внезапно сообразил он. — «Зомби!»

[Что «зомби»?]

«Где они? Я не чувствую ни одного… только тех, что были в зелёном районе и в лаборатории ДМК!»

[Я надёжно укрыл их во Вратах.]

«Что?!!»

Олег натуральным образом потерял дар речи. Все его злоключения, все войны, катаклизмы и катастрофы, приведшие к тому, что он потерял человеческое тело и человеческую жизнь, приведшие к куче жертв среди людей и монстров — всё это случилось из-за того, что Влад пооткрывал несколько Врат где ни попадя. И вот теперь, когда он только-только начал всё выравнивать…

«Снова?!»

[Успокойся и не истери. Я не идиот и не склеротик. Разумеется, я замаскировал все Врата, а поскольку открывались те всего на пять-десять секунд, то даже твои всемогущие агенты ничего не успели заметить.]

Ладно, допустим. Всё-таки Влад был профессионалом.

«Это только чтобы спрятать их?.. Или что-то ещё?»

[ «Что-то ещё». Теперь я могу выпустить их в любой точке, в любое время, как только они понадобятся.]

А вот это кстати. Кажется, на этот раз Влад всё-таки сделал действительно полезную вещь. Карманная армия…

«Всегда мечтал стать тренером зомби-покемонов», — фыркнул Олег.

[Что, прости?]

«Да так, ничего. Очередная отсылка к земной поп-культуре, которую ты не поймёшь», — Олег лениво оглянулся. — «С чего начнём? Думаю, нужно действительно разыскать все эти выходы. Их же не может быть слишком много!»

[Уверен? Монстры жили тут почти двадцать лет. Возможно, они бывали наверху куда чаще, чем ты думаешь!]

Перед глазами у Олега вновь возникли маркеры Системы — сразу с десяток; не тратя времени зря, он быстро направился в направлении одного из них. Весь дальнейший разговор можно было вести и на ходу.

«И что это? Сами выходы? Ты что, уже знаешь их?..»

[Нет. Это места у поверхности, где бывали монстры — не сейчас, а за последние полгода. Возможно, мы наткнёмся на место, где открывались Врата, или ещё на какое логово мелких монстриков. А может, увидим новые выходы. Проверить надо все.]

Это уж само собой. Олег летел со сверхзвуковой скоростью, и главной его проблемой сейчас было отделить один маркер от другого.

«Слушай, можешь раскрасить их в разные цвета?» — попросил он Влада.

[Кого?] — не понял тот; видимо, мысли Олега сейчас были слишком спутаны, чтобы разобраться в них.

«Сигналы от разных точек на карте… Ну, маркеры Системы… ты понял».

[Теперь понял,] — согласился Влад. Пять секунд — и маркеры действительно начали окрашиваться в разные цвета.

«Вот, спасибо, так гораздо удобнее», — оценил Олег. — «Подлетаю к первой точке…»

Всего их было не десять, а куда больше. Чёрт, их же почти сотня! Просто в красном цвете все они сливались воедино.

«Ты серьёзно? Надо облететь все эти точки, и никак нельзя уменьшить список?»

[Не думаю. Следов от Врат уже почти не осталось, а вот следы от тварей видны. Впрочем, это же близко друг от друга, разве не так?]

Действительно — большинство точек располагались близко друг к другу. Как детская задачка — обведи точки и получи рисунок!

«Да, но найти что-то в таком количестве…»

[Просто остановись у каждой из них. Вот сейчас, например.]

Олег затормозил и огляделся. Ну, улица. Ночь, поэтому прохожих было немного. Правда, вдалеке был замечен очередной отряд «народного патруля». Что-то их не было видно, когда напали реальные монстры…

[Ну, здесь всё просто. Видишь следы на покрытии? Это были Врата.]

Олег искренне попытался приглядеться к асфальту, но никаких следов не увидел. Возможно, потому, что цветная мешанина из новых точек заслоняла всё остальное.

«Почему я раньше никогда не замечал следов на месте Врат?» — уточнил он. — «Они же открывались по всему городу, и…»

[Мало увидеть. Нужно осознать, что это такое. Просто тёмное пятно, еле различимая выщербина, вот что ты увидишь. И только понимая, что искать, можно увидеть Врата.]

Ладно. Врата и Врата, значит, это не их случай. Олег направился дальше — до следующей точки было всего-то три квартала…

…Влад был прав. В таком режиме это действительно не заняло много времени. Около пятидесяти точек было отброшено сходу — это были места, где появлялись Врата за последние полгода, и при этом монстры успевали выйти из них наружу. В большинстве из этих пятидесяти случаев монстры снаружи не успевали даже пары шагов сделать — Искатели работали хорошо. В мирное время.

Ещё десятка три с половиной оказались местами, где действительно находились монстры — вполне себе живые и никем не вычисленные. Олегу ещё с первой такой точки стало необычайно интересно — почему ДМК, выцепившие его по ауре монстра, ничего не делали с этими тварями?

[А потому что это слишком мелкие твари,] — пояснил Влад. — [Монстры-крысы, монстры-тараканы и прочая мелкотня, неспособная нанести вреда и неразличимая на большинстве радаров.]

Вскоре Олег сам в этом убедился. В некоторых из таких мест — в основном это были заброшенные здания, пустыри или жилые, но убитые вусмерть районы — действительно сновали различные монстрики размером не большей кошки и, судя по всему, неразумные.

Да, одного невооружённого человека такие могут загрызть, ну, двух-трёх… Но уже один Искатель даже Е-ранга раскидает их без каких-либо травм или потерь для себя. Хотя пару раз Олег замечал в таких местах полуобглоданные трупы — животных или людей. Монстрам тоже нужно есть.

С ещё одной точкой всё тоже решилось быстро.

[Я чувствую там Искателя запредельного Ранга,] — сообщил Влад. — [Ты думаешь о том же, о чём и я?]

Олег после такой новости думал, в первую очередь, о том, что лучше бы сюда не приближаться.

«Зоопарк?»

[По всей видимости, он.]

Интересно, не там ли скрывается Гарли, или как там его?.. Но сейчас Олега это не волновало. После двух часов очень быстрого путешествия через всю Москву Олег с Владом насчитали ровно двенадцать точек, где не было ничего из этого — ни недавно открывавшихся Врат, ни скопища монструозных крыс.

Первым делом Олег запомнил расположение каждой из них — по каким-то внешним ориентирам. Но этого было мало, в идеале, нужно было разыскать конкретные входы внутрь.

[Я чувствую тварей внутри двух из них,] — заявил Влад. — [Кажется, это места двух следующих атак.]

Ну, чудесно. До встречи с агентами ещё полдня. Можно подумать, монстры будут ждать и дадут им эту передышку!

«Давай туда, где больше народу», — определил Олег. У него зрел план. Собственно, а зачем ему ждать агентов? Конечно, чтобы убедить их в том, что он на стороне «хороших парней»… Вот только они ему всё равно не поверят до конца. Так и продолжат ждать подвоха.

Значит, к чёрту их. Он всё сделает сам; на это у него сил хватит. А если нет — во всяком случае, он разведает обстановку.

Вход в первый из этих двух спусков располагался… в заброшенной церкви. Ну и выбрали же место!.. После открытия Врат и магии многие церкви стали заброшенными — тех, кто веровал в старых Богов, почти не осталось — и охранялись только лишь как памятники архитектуры.

Хреново охранялись, значит. Выход располагался в алтаре, заросшем грязью и паутиной. Ох… вся эта паутина была здесь неспроста — уже через три метра Олег увидел скопление гигантских пауков.

Марктолус… Это напомнило ему о нём. Нет, бред; он не попрётся наверх лично, он из своей пещеры-то выбрался нехотя, только когда не осталось выбора…

«Почему их не видно на радарах?» — спросил Олег у Влада. — «Размер внушительный, да и количество…»

[Среди тварей внизу достаточно магов, способных обеспечить временную защиту от обнаружения,] — пояснил тот. — [Этим они и пользуются.]

Ладно. Олег попытался прислушаться к разговорам пауков — вдруг что-то подскажет ему, когда именно те собрались атаковать. Их было много… слишком много. Пожалуй, если вывести сюда зомби — ещё неизвестно, на чьей стороне была бы удача.

По крайней мере, если те зомби так и продолжили бы сражаться голыми руками, палками и кухонными ножами.

Глава 42 — Кооперация

Какое-то время Олег неподвижно наблюдал за копошением гигантских пауков. Те ничего не говорили, только перебегали с места на место. Хм, а они вообще разумны?

[Арахнид-ядоносец. 62 уровень,] — заботливо оповестила его Система. Ох… небольшой уровень, но приставка «ядоносец» совсем не радовала. Видимо, тут тот же расчёт, что и с теми летающими скорпионами: пускай монстры слабы, но их много и один-два укуса смертельны.

«Моя „армия“ — совсем не армия», — наконец, заговорил он с Владом. — «Она просто отряд. Не уверен, что случится, если сейчас атаковать».

[Рад, что ты это осознал. Осознание — первый шаг к могуществу,] — согласился тот. — [Но, кажется, именно этот враг — тот, кто им по плечу.]

Да, по плечу. Зомби невосприимчивы к яду, их силы вполне хватит на монстров плюс-минус шестидесятого уровня, а количество… Их поменьше, раза в два. Но не в десять же!

«Пауки начнут атаку раньше времени, когда на них нападут», — ответил Олег. — «У меня не получится их сдержать, и они ломанутся вперёд — к людям. Там уже рассвет, скоро люди начнут просыпаться, выходить из дома…»

[Скоро, но не сейчас. Самое время, не так ли?]

Олег мысленно вздохнул. Наверное, Влад прав. Хочешь остановить врага — нельзя просто сидеть и ждать, пока победа сама собой свалится тебе на голову.

Значит, атака.

«Выпускай зомби», — решился Олег. — «Начинаем».

Врата, из которых Влад выпускал мертвецов — ровным потоком — были почти незаметны даже внешне. Казалось, будто зомби просто появляются — и всё.

«Атакуйте врага!» — приказал Олег сразу всем. — «Бейте и не давайте скрыться — ни вперёд, ни назад!»

Пауки быстро сообразили, что на них напали… Но, к удивлению Олега, не предприняли попытки прорваться вперёд, чтобы выполнить свою миссию. Они просто забегали туда-сюда, как испуганные пауки. Самые обычные, земные пауки.

Значит, всё же неразумные. Но кто-то же ими управляет!

Некоторые пытались атаковать врага в ответ, но если удары мощных лап и жвал ещё как-то могли причинить зомби вред, то ядовитые укусы попросту игнорировались мертвецами, как нечто несущественное. Другие пауки бегали туда-сюда по стенам и потолку… но назад тоже не отступали.

Видимо, им — как и этим зомби — выдали определённый приказ?

— Так вот ты где.

Этот голос раздался сразу от всех пауков в помещении. Говорили они совершенно синхронно, как единый организм; кстати, в этот момент и действия их как-то стали слаженнее.

— А я всё гадал, куда именно ты сбежал. Думал, удрал спасать свою шкуру, испугался, что я возьму тебя под контроль, или что Искатели тебя развоплотят. А ты решил поиграть в героя, защитника людей.

— Марктолус, — вздохнул Олег вслух. Будучи невидимым, он всё же был слышимым, и призрачный голос эхом разнёсся по старой церкви.

— Разумеется. Думал, я тебя не найду?

— А ты и не нашёл, — фыркнул Олег; зомби продолжали месить пауков, пауки продолжали месить зомби, и разговор двух магов никак не влиял на ход сражения. — Это я нашёл тебя, иначе ты бы ещё очень долго…

— Плевать. Ты и твоя кучка мёртвых тварей не нарушат мои планы, — отозвались пауки голосом Марктолуса — точнее, несколькими сотнями его голосов.

Ох, нет. Кое-какое изменение всё же было. Теперь пауки били более осмысленно — они целились в сухожилия, в кости рук и ног, лишая зомби конечностей; ловко уходили от ударов и перестали впустую тратить яд.

Марктолус, похоже, не испытывал никаких проблем с многозадачностью. Он управлял если не всеми, то уж точно большей частью пауков.

«Хотелось бы верить, что он не может через них, дистанционно, взять меня под контроль!» — поделился Олег своими опасениями с Владом.

[Не может. И пока что я не чувствую его приближения. Но… не хочу тебя огорчать, только он действительно быстро отреагировал.]

«В смысле? Я и так знаю, что он отреагировал, но при чём тут»…

Олег мысленно застыл. Слова Владыки вдруг обрели для него смысл. Конечно! Отреагировал — не в том плане, что начал сражаться с его армией, а в том, что начал воплощать дальше свой план!

Что это означало — теперь стало понятно. Второй отряд монстров, бывший наготове; тот, который он не успел найти и проверить. Прямо сейчас он уже шёл в атаку. Олег точно знал его местоположение, но его зомби не хватило бы на две схватки сразу.

Ладно. Пусть мертвецы сражаются, они и без его контроля могут наносить удары. Глубокий вдох…

…и он сел. Точнее, попытался. Труп Искателя, лежащий в лаборатории ДМК, ткнулся головой в непробиваемое стекло своего цилиндрического «футляра», но совершенно беззвучно: пузырь тишины ещё работал.

Чёрт… Кричать и стучать бессмысленно: звуки будут такими, что услышит только стоящий вблизи, на расстоянии не больше десяти сантиметров. Но, может быть, камеры?..

Да, камеры работали исправно. Дверь комнаты распахнулась, и десяток солдат в закрытых масках, с автоматами наготове, влетели в помещение. Все десять дул были направлены на него… нет, девять. Один из солдат был магом, и он прикрывал остальных магическим щитом.

— Эй, я не нападаю! — Олег попытался перекричать пузырь тишины, но безрезультатно. — Просто позовите…

Нулевой эффект. Отчаявшись издать хоть мало-мальски различимый звук, Олег просто замахал руками.

Солдаты не сводили с него ни взглядов, ни дул — но при этом никак не реагировали. Что там происходило? На потолке мерцала ослепляющим светом красная лампочка, но звук тревоги — если он и был — до Олега не доходил.

Ряды солдат раздвинулись, и Олег увидел Малика и Кирилла. Хм, только двое… а остальные где? Кирилл махнул рукой, и пузырь тишины развеялся.

— Надеюсь, тебе есть что сказать в своё объяснение, — заметил Убийца.

— Угу, — согласился Олег, кивая. Мёртвое тело не шевелилось, и только рот открывался и закрывался. — Есть. В двух из одиннадцати обнаруженных мной входах слишком много монстров. Одних я сдерживаю, но вторые, кажется, вот-вот пойдут в атаку — если ещё этого не сделали.

Два Искателя переглянулись; остальные солдаты не двигались, хотя Олег был уверен — у них в голове сейчас каких только мыслей не проносится!..

— С чего нам знать, что ты… — начал было Малик.

— Да, да, что я не вру, что я не злодей, что я не Саурон, мечтающий уничтожить мир! — взорвался Олег. — Слушайте, я просто человек, получивший нестандартную и большую силу! Я учился с ней управляться, а вы внезапно решили, что я всех хочу убить.

Разумеется, они ему не поверят. Само собой. Но в подсознании двух агентов эта отповедь отложится.

— И пока мы тут спорим, там будут гибнуть люди!

— Он прав, парни, — раздался из динамика на потолке голос Юли. — Зафиксировали два появления монстров, одно малоактивное, другое крупное.

Чёрт!.. Два. Значит, отвлёкшись на это тело, он дал Марктолусу время пустить своих пауков в атаку.

Действительно, в старой церкви по-прежнему шла драка — но многие пауки умудрялись обойти ряды мертвецов. Одно хорошо — количество зомби не слишком уменьшилось; не имея возможности быстро упокоить нежить Марктолус предпочёл просто идти в обход.

«Атакуйте в первую очередь тех, кто снаружи!» — велел Олег — и вернулся в офис ДМК.

— Эй! — с раздражённым лицом глядел на него Кирилл. — Я тут вопрос задал! Сам, кажется, напирал на гибнущих людей…

— Я проверял обстановку на месте нападения, — пояснил Олег. — Повтори вопрос.

— Кто где?

— В крупном не знаю, а в мелком гигантские пауки, — отозвался Олег. — Я их сдерживаю, но их ведёт Марктолус, и…

Ох… одного этого имени было достаточно, чтобы оба агента побледнели и отшатнулись. Видя такую реакцию, даже невозмутимые солдаты дрогнули и начали переглядываться.

— Лично? Он тут, на поверхности? — быстро спросил Кирилл.

— Слава всем богам — нет, — пояснил Олег. — Он контролирует их. Так же, как я контролирую зомби, только куда более мастерски. Но он остаётся внизу — пока.

Кирилл с Маликом выдохнули — пытаясь сделать это незаметно, но всё же не сумев скрыть своих чувств до конца. Ого! Кажется, они уже успели столкнуться с гигантским пауков внизу. И, судя по тому, что они остались живы — они весьма сильные ребята.

— Пауки слабые, но их много и они ядовиты, — быстро продолжил Олег. — Пока я сражаюсь с ними, но больше сдерживаю, чем убиваю, и то не всех. Плюс, от Марктолуса можно ожидать любого фокуса, он очень сильный маг — пожалуй, на уровне SS-Ранга, если не выше.

— Хочешь сказать, этот чёртов паучара может быть монстровым SSS?! — не поверил Малик. — Если это так, то нам нужно вызывать одного из наших, иначе… какой смысл с ним бороться?

— Не SSS. Но и сильнее, чем средний SS, — возразил Олег. — Ладно. Пока он к нам лично не суётся, нужно разобраться с этими тварями. Пауков я на какое-то время задержу, но их слишком много — и это если они не начнут прибывать!

— Поняли, — раздалось из динамика сверху. — Полноценный отряд на вторую точку, а к паукам — помощь.

— Согласен, — кивнул Олег. — А теперь, если позволите — я вас покину, чтобы сконцентрироваться на битве.

Голова мёртвого Искателя стукнулась о стекло, а уже через секунду Олег оглядывал поле битвы.

— Общаешься с кем-то? — хмыкнули пауки голосом Марктолуса. — Похвально. Но это тебе не поможет. И, знаешь, я ведь всё равно отыщу тебя — не сейчас, конечно, потом, но отыщу. Предателей нужно наказывать, а ты заслуживаешь очень серьёзного наказания…

— Болтай-болтай, — выдохнул Олег.

Нет, так дело не пойдёт. Зомби сражались совершенно тупо и бездумно, без какого-либо малейшего намёка на план и тактику. С такой механичностью сено косить или гвозди забивать, но никак не вести сражение.

Ладно… А если пустить их с разных сторон? Хотя бы какое-то преимущество он от этого выиграет… Олег окинул взглядом старую церковь. Теперь та казалась ему большой шахматной доской.

Глава 43 — Одиннадцать

Да, эта задача была не из лёгких; над ней предстояло подумать. Но нельзя так просто взять и дать Марктолусу обойти его при первом же столкновении!

Одно преимущество у Олега уже было. Своим неожиданным вмешательством он заставил обе группы монстров атаковать не тогда, когда им будет удобно, а сейчас — когда на улицах почти нет людей. Для того, чтобы вламываться в двери, как это делали растения, у пауков не хватало силы, а чтобы влетать в окна, как нетопыри, недоставало крыльев.

Сначала — перехватить контроль над тремя зомби. Трёх ведь хватит, так? Вместе с насекомым и зомби в лаборатории — пятеро, это больше, чем было до сих пор, но меньше десяти.

«Вы — идите за этим трупом!» — скомандовал Олег. Ох… план идиотский, как зомби смогут понять, какие из них «вы» и какой труп «этот»?

Но, тем не менее, уловка сработала. То, на что Олег и рассчитывал — Система — как и раньше, безупречно транслировала его мысли в конкретные команды. Сейчас это было как в компьютерной игре — выделяешь юнитов кучкой и ведёшь их в нужную точку.

Итак, пункт первый — разделить их на три кучки. Первая — туда входили зомби, вооружённые огнестрелом, но не только — плотно встали в дверях, стараясь не выпустить наружу ни одного нового паука. Те ползли не только по полу, но и по потолку и стенам, но меткие выстрелы (как и раньше, ни единого промаха!) помогали сбивать их.

Остальные две… Они просто зашли с двух сторон. В конце концов, пауки лезли из одной дырки в полу, а значит, нужно было только встать поближе к ней.

— О, — пауки снова заговорили все разом. — Ты пытаешься что-то придумать? Изобрести какую-то тактику? Ну, давай, посмотрим, на что ты способен!

Нет, троих явно было мало. Это всё равно оставался бой заглючивших роботов с живыми бойцами; даже заходя с нескольких сторон сразу, зомби сражаться лучше не стали. Сильные? Да. Точные? Да. Выносливые, неутомимые, не чувствующие боли? Да. Но совершенно без выдумки.

Марктолусу Олег не отвечал. Какой смысл? Сосредоточившись, он пытался взять под контроль ещё одного зомби. Пока — только одного.

Конечно, в конкретном бою это ничего не даст. Но ему нужно качаться. Нужно, чтобы зомби приносили ему свой опыт, открывали новые навыки и способности, делали его сильнее. Тогда в следующих боях ему будет чем удивить противника.

— Да ты даже не стараешься! — кажется, Марктолус стал — вместо прежнего ожесточённого напора — словно играть с Олегом. Он расслабился, то поддаваясь, то напирая снова; ему это доставляло удовольствие.

Большая ошибка. Олег старался; о, он ещё как старался, только в том, о чём паук не подозревал.

Сознание, разделённое на шесть частей (считая его собственное тело). Шесть носителей в трёх местах; шесть наборов органов чувств, шесть точек зрения, а главное — шесть отдельных мозгов, каждому из которых нужно было отдавать совершенно другие команды.

Седьмой… Олег пытался увеличить их число, но это было как с чемоданом, не желающим закрываться.

[Сосредоточься,] — заговорил Влад. — [Ты всё делаешь правильно. Помни, это не разные существа; это всё ты. Просто ты одновременно делаешь несколько дел.]

Угу, вот только шесть дел единовременно — уже перебор! Олег старался не замечать происходившего рядом с насекомым и трупом в ДМК, но это всё равно засоряло его внимание, его память…

Словно трещина на стекле — ещё одна ячейка; ещё одно сознание. Мёртвый парень — ровесник Олега, между прочим — с разодранной шеей и в майке, залитой кровью — который только что механически лупил пауков, огляделся и наступил одному из них на голову. Так-то лучше!..

Теперь ещё один. Следующий. Его сознание должно разделиться на одиннадцать частей — один он сам и десять зомби — чтобы получилось прогрессировать…

— …твою мать, вот это паучатник! — внезапно раздалось сзади. Сразу трое зомби обернулись. Хотя Олег отлично видел во все стороны — это произошло практически машинально.

Хм. Но ведь один не повернулся. Прогресс!..

Разумеется, это были Искатели. Во главе с Кириллом и Маликом.

«Дайте им путь!» — быстро скомандовал Олег, и зомби в дверях расступились, не прекращая отстреливать тварей.

— Вам не лучше быть на второй точке? — спросил Олег через одного из зомби. Чёрт, не отвлекаться, продолжать рулить всеми… если не увеличивать их количество, то хотя бы не уменьшать…

— На второй точке есть кому справиться, — Кирилл махнул своим оружием, запуская целую цепочку молний, от которой пауки падали замертво и поджимали лапки. — Ты лучше скажи, какого чёрта их тут столько?! Ты сказал, что сдержишь их, хотя бы какое-то время, но они там уже разбрелись снаружи, да и тут их…

Один из пауков вдруг резко спланировал сверху — прямо в лицо Кириллу. Точный выстрел зомби сбил его прямо в воздухе; Убийца отпрыгнул в сторону, делая вид, что ему ничего и не угрожало.

— Да, я немного недооценил их количество, — согласился Олег. — Надеюсь, ваши радары смогут выследить убежавших…

— То есть, ты всё-таки разгадал мой фокус? — хмыкнул Марктолус через пауков. — Разгадал и привёл подмогу. Какая сообразительность!.. А я-то гадал, чем ты занят!

— Боже, они ещё и щёлкают! — Кирилл крутил мечом, как вентилятором. Кажется, он за минуту убил тварей больше, чем Олег за предыдущие двадцать!

— Щёлкают? — Олег хотел было вернуться к попыткам взять под контроль ещё несколько тел, но отвлёкся на эти слова.

— Ну, шипят, пищат, свистят!.. Ты что, не слышишь своими дохлыми ушами? — поморщился он.

Точно. Кирилл ведь не слышит голос Марктолуса — он слышит звуки, издаваемые пауками.

Ладно, плевать, кто что видит и слышит. Не плевать, что видит и слышит он!.. Представить себе картинку. Просто картинку с множеством деталей. Да зачем представлять — можно поглядеть на то, что происходит перед ним. Даже с нескольких ракурсов!..

Олег попытался набрать воздуха в грудь, но не вышло: у «основного» тела груди не было вовсе, а мертвецам сложно было дышать по заказу. Ладно. Теперь сосредоточиться, и…

Всё очень просто. Нужно выделить на этой картинке — поле боя перед ним — одиннадцать деталей. Не по очереди, а все одновременно, выделить одиннадцать мелких деталей, продолжая концентрироваться на каждой из них. Итак?..

Глазки паука. Чёрт!.. Так не получится. Глазки паука — это очень хреновая деталь, потому что у паука глазок восемь, а количество самих пауков выросло с двух сотен минимум до пяти!

Нет, именно так. Следить за глазками конкретной особи. Её убили? Отлично, пускай лежит и не дёргается. Это — раз.

Неприличная надпись на стене. Два. Огарок свечи, остался тут невесть с каких времён. Три. Пятно зелёной слизи на рукаве одного из Искателей. Четыре. Приклад оружия. Пять…

Пять. Четыре зомби и он сам — ровно столько сейчас у него было носителей здесь, в этой церкви. Становилось всё сложнее, одна-две детали всё время пытались ускользнуть из сознания. Попытаешься вернуть их — исчезают другие…

Но это ещё даже не половина. Осыпающиеся камешки в дыре, откуда они лезут. Шесть — вот теперь перевалили за половину. Ботинок Кирилла, мелькающий со скоростью звука — семь… ну, вот и достигнуто текущее количество…

Дальше. Нужно двигаться дальше. Держать всё, что подмечено сейчас — глазки, надпись, свеча, пятно, приклад, камешки, ботинок — и продолжать искать новые мелкие детали.

Узор на теле одного из пауков — восемь. Ха!.. Немного напоминал голову Микки Мауса. Забавно… Осыпавшаяся краска — кажется, тут была икона. Девять, осталось всего две…

— Эй, ты совсем ими не управляешь, что ли?! — крик выдернул Олега из состояния крайней концентрации. — Твой мертвяк чуть по мне не заехал!.. Мне-то, конечно, пофиг, но если бы кого другого задел?

Чёрт, чёрт, чёрт!! Оставалось всего две, почему именно сейчас?

— Я пытаюсь, — ответил Олег. — Но я не могу контролировать их всех!

Ну, разумеется — Система же воспринимает Кирилла как врага.

— А ты попробуй! — бросил Убийца. — Иначе я могу решить, что союз с тобой, даже временный — был ошибкой!

Попробовать?! Именно этим он и занимается. Так, с начала… глазки паука и пятно уже не были видны, значит, количество опустилось до семи. Глазки другого паука (чёрт, их тут уже три слоя!) — восемь. Другое пятно — на этот раз крови — девять… Окурок в самом углу — десять!..

Сознание буксовало, не желая раздираться на столько частей разом. Влад говорил о целых армиях, а тут десять не получается… может, есть какие-то другие способы?..

…не терять из виду эти десять. Если те не видны — представлять, где они сейчас находятся. Столовый нож в руках зомби — одиннадцать. Крупным планом, в подробностях, с зазубринами на лезвии, и…

…восемь зомби двигались не так, как остальная толпа; они шевелились более естественно, живо; отпрыгивали от опасностей, били в нужную точку — и, кстати, куда чаще промахивались. Разумеется, Олег не продумывал до мелочей каждое из их действий — он просто действовал так, как велят инстинкты; дрался на рефлексах и интуиции.

Тем не менее, это сработало. Восемь тут. Зомби в лаборатории девятый. Насекомое в бункере десятое. Готово.

[Поздравляем! Вы выполнили квест…]

Олег, не глядя, отмахнулся от надписи. И так всё было ясно. Сейчас она лишь мешала ему сосредоточиться. Наверное, можно было уже «отпустить» парочку из зомби, уменьшить их количество — ведь цель уже взята — но ему не хотелось разрушать то, что получено с таким трудом.

Оп. Перед глазами выскочила ещё одна табличка — о получении опыта. Самой капельки опыта, но всё же.

И ещё одна. И третья…

— Поднажмите! — неожиданно завопил Кирилл. — Напор снизился, они там не бесконечные — мы перемочили основную массу!

А ведь действительно, отрешённо осознал Олег (остальные части его сознания как будто существовали отдельно от него — хоть и оставались полностью под его контролем). Пауки кончаются. Что бы там ни было дальше — эта битва, фактически, уже выиграна.

Ладно. Нужно сейчас успеть убить как можно больше тварей — пока это не сделали Искатели и особенно Кирилл со своим масс-киллом. Опыт сам себя не получит!

Глава 44 — ИНТЕРЛЮДИЯ — После боя

План, если честно, держался на соплях — Алина ни единым словом не обмолвилась начальству о том, что зомби подняты Олегом Бурновым, и только поэтому выбила разрешение сотрудничать с покойниками. Фанатики (а также деловые партнёры фанатиков) до последнего старались найти другой способ, и только резонное возражение, что почти все сильные Искатели заняты внизу, а люди продолжают гибнуть, смогло из убедить.

Нет, если бы кто-то — хоть одна живая душа — узнала о том, что именно Бурнов является загадочным некромантом, то их сотрудничество мигом прекратилось бы, а может, всю группу отстранили бы от дела. Поэтому Кирилл и Малик нервничали. Куча народу видела их диалог в церкви, во время драки с пауками, а предыдущий — с зомби в лаборатории — и вовсе был записан и дословно отправлен к начальству.

Ну, обращаться можно было и к кому-то другому, так ведь? Кирилл не хотел об этом задумываться. Пусть голова болит у Алины, она лидер группы и отвечает за связь с начальством. А что он? Он просто отдохнёт (да, после всего прочего битва со слабыми паучками была и правда как отдых).

Когда всё было кончено, и последняя тварь поджала свои мерзкие тварьи лапки, Кирилл сплюнул на пол и резким движением сунул меч в ножны на спине. Вообще-то можно было убрать его в инвентарь — ДМК на артефакты для лучших людей не скупился — но Кирилл полагал, что так он выглядит более угрожающе.

— Итак, — он оглядел место сражения. Церковь… а в старое время считалось, что нечисть не может сюда зайти. — К кому из вас, гниляков, мне обращаться?

— К любому, — один из мертвецов шагнул к нему. У этого недоставало глаз, но двигался он уверенно и спокойно. — Допустим, ко мне.

Кирилл покачал головой и снова сплюнул. И чем он занимается?..

— Ладно. Ты в курсе, что творится на второй точке? Там, где другие монстры?

— Пока нет, — ответил тот. — Но могу быстро узнать.

Солдаты глядели на командира с любопытством. Ох, они ведь всё слушают… нет, так они недолго будут сотрудничать. Конечно, Кирилл и сам никогда не доверился бы Бурнову, но…

Во-первых, сейчас он реально указал на два места, откуда выползают монстры. Подстроено это им или нет — а люди спасены. Пауки, кажется, не успели укусить ни одного; отряд зачистки, оставшийся снаружи, только что прислал сигнал, что выловлены и уничтожены все твари, успевшие покинуть церковь.

А во-вторых, через этот «союз» можно многое узнать — о настоящей природе Бурнова, о том, откуда он пришёл и чего хочет… Но фанатикам же не объяснишь! Уничтожить — и всё тут. А что, если где-то ещё сейчас находятся десять таким Бурновых? Что, если это разведчик какой-то магической расы, или чего похлеще?

— Не нужно, — Кирилл махнул рукой. — Мы свяжемся по рации. Полагаю, всё равно ты вы не доберётесь туда достаточно быстро, чтобы успеть…

…зомби начали исчезать — один за другим. Кирилл расширил глаза. Что-то новенькое! Ох, будет сложно объяснить это начальству. И Алине тоже!

— Мы прибудем туда прямо сейчас, — заявил последний зомби. — Думаю, там мы нужнее, чем здесь. Но если остались какие-то вопросы…

Он не исчезал, оставшись на месте. Кроме него, осталось ещё около десятка зомби — те, которые были разгрызены или разорваны пауками (а может, чьими-то пулями и заклинаниями) до такого состояния, что уже даже шевелиться не могли.

— Вопросов нет, — покачал головой Кирилл. — Не здесь и не сейчас. Вопросы будут, когда не будет висеть угроза.

— Разумно, — кивнул зомби.

И тоже исчез. Чёрт. Неуловимая армия мертвецов. Интересно, у неё есть лимит? То есть, Бурнов некромант, но не может же он поднять… скажем… миллиард! Или может?

— Приём, — Малик за спиной Кирилла уже связывался со второй частью группы. — Внимание, зомби выдвинулись к… Что, уже прибыли? Ладно… я просто хотел предупредить, но, видимо, опоздал.

Не только неуловимая, но и вездесущая. Моментальная телепортация. Интересно, а раньше ведь у Бурнова такой способности не было. Он удирал от них через Врата, и расстояние, пройденное там, было равно реальному расстоянию до подземки.

Значит, что-то изменилось. Это другое заклинание? Или его силы выросли? В чём разница, какое условие поменялось?

— Шеф, — один из солдат стащил с лица маску. — Разрешите обратиться?

Кирилл обернулся на говорящего — молодой парень с жёлтыми волосами, видимо, недавно Пробудившийся. Если будет хорошо сражаться — может высоко подняться в Департаменте… ну, или сдохнуть. Так даже вероятнее.

— Ты уже всё равно нарушил все уставы, когда назвал меня «шефом», — махнул рукой Кирилл. — Валяй.

— Почему мы с ними сотрудничаем? — задал Искатель вопрос, интересовавший, очевидно, всех его сослуживцев. — Разве зомби — не такие же монстры, как и все остальные?

— Монстры, — кивнул Кирилл. — Они монстры, это точно. Прямо как в ужастиках — «Ночь живых мертвецов», «Добро пожаловать в Zомбиленд», «От заката до рассвета»…

— Это про вампиров, — поправил его Малик.

— Не суть, — отмахнулся Кирилл. — Они монстры. Но не «такие же». Другие монстры не говорят с нами на одном языке. Другие монстры не могут даже на время притвориться нашими товарищами. Другие монстры выходят из Врат, а не возникают из мёртвых тел, кстати говоря. Тебя как зовут?

— С-саня, — смутившись, пробормотал Искатель.

— Ну так вот, Саня. Предположим, ты бы зазевался и мерзкий ядовитый паук впился бы тебе в ногу своими клыками, — Кирилл пнул одну из мёртвых тушек. — Допустим, яд мгновенный и одного укуса хватает для твоей смерти. Итак, Саня, ты сдох. В этом случае ты тоже стал бы этим монстром.

— Это уже был бы не я! — возмутился Саня. — Простите, но… я не верю, что сознание в них принадлежит людям, которыми они были.

— И правильно делаешь, — согласился Кирилл. — Но, во-первых, чтобы узнать, кому оно принадлежит — нужно подобраться к ним поближе. А во-вторых, люди действительно гибнут, а мертвецы действительно предлагают свою помощь.

Он щёлкнул пальцами.

— Вызывайте чистильщиков. Тут этих трупиков — три слоя. А потом нужно будет изучить ход, из которого они вылезли… только не слишком далеко, а то зайдёте туда, где вам будут не рады.

Интересно, что сейчас творится у Искателей в глубине?..

— Пошли, — Малик махнул рукой. — Тут разберутся без нас. А мы, может, ещё успеем на вторую точку до того, как там всё закончится.

…Малик гнал очень быстро, но на вторую точку они всё-таки не успели. Когда они оба выскочили из машины, зомби там уже не было — после окончания боёв они снова ушли в своё загадочное «никуда». Алина, Юля и Антон устало сидели на парапете и глядели, как парни в форме вытаскивают из входа на станцию метро большие огнеупорные контейнеры.

— Вот и ещё одной станцией меньше, — заметил Антон. — А может, целой веткой. Раньше московское метро увеличивалось, а теперь уменьшается.

— Думаю, закроют не только эту станцию, — вздохнула Юля. — Возможно, закроют вообще всё метро.

— Опять?!

— Ну, не насовсем, а на какое-то время…

— Уже пробовали, — Малик подошёл и сел рядом. — Помните тот транспортный кризис?

Антон пожал плечами.

— Хочешь сказать, опять будут пробки на сто часов? А знаешь, нет; я согласен с Юлей. Станции закроют к херам, все до одной, а людей будет вдвое меньше — а то и не вдвое, а на две трети, три четверти… Все поуезжают. Москва опустеет — кому нужно жить в городе, где тебя может сожрать бешеная тварь, где разгуливают зомби, а Искатели вместо защиты людей резвятся где-то внизу?

Он покачал головой и зашарил взглядом — будто в поисках бутылки, но её здесь, само собой, не было.

— Итак, — продолжил он. — Поначалу уезжать будут немного — у людей тут семьи и работа. Но чем больше людей уедут, тем меньше этих самых семей и работы тут останется. Фирмы разоряются, филиалы закрываются, звери из Московского Зоопарка выпущены и переведены на самообеспечение. Думаю, через годик, максимум, два столица переедет в Питер.

— Если, конечно, там не случится чего-нибудь похожего… — протянула Алина. — Мы не знаем об этом. Не можем знать.

— Пока не можем, — Кирилл с любопытством поглядел на очередной стеклянный контейнер. Тот был заполнен белой пеной, но местами через неё проглядывало нечто странное, вроде гуманоидное, но не слишком. — Но мы работаем над этим.

Все помолчали.

— Что это были за твари? — Малик указал на новый контейнер.

— Какие-то воспламеняющиеся демоны, — вздохнула Алина. Ожоги от огня давно были вылечены, но вот огромная обгорелая дыра на костюме исцелиться силой Антона не могла.

— Эти придурки продумали всё, но не учли двух вещей, — хмыкнул Антон. — Первое — что у нас есть огнетушители; от пены они моментально терялись и были лёгкой мишенью. А второе — что по тоннелям ходят поезда.

— Серьёзно? — Кирилл хохотнул. — Их сбил поезд?!

— Прикинь, — Антон кивнул. — Ехал себе, и тут впереди они. Мы ещё не успели дать сигнал на остановку… не меньше трёх десятков размазал. Оплавился немного, машинист пострадал, зато среди пассажиров жертв нет.

— Они были бы, если б не зомби, — неожиданно заметила Юля — совершенно серьёзным тоном. — Кто бы ими не управлял… то есть, даже если это и правда он… сейчас мы действительно обязаны ему человеческими жизнями.

Снова повисла пауза.

— Не сильно расслабляйтесь, — Кирилл встал. — Он говорил, этих путей ещё… сколько?

— Одиннадцать, — Юля глянула на экран планшета. — Значит, ещё девять осталось. Если он ничего не пропустил, конечно.

— Ну вот, — Алина тоже встала. — Нужно вернуться в офис. Труп, лежащий у нас — считайте что средство связи. Пусть расскажет, где эти девять оставшихся лазов и кого из них ждать в гости. Тогда посмотрим, можно ли ему доверять.

Глава 45 — Укрепление армии мёртвых

[Вы получили 81 уровень.]

Странно, но теперь количество очков до следующего уровня не показывалось — видимо, цифры были слишком большими. А может, Система сочла, что новичок перестал быть новичком, и сам прекрасно понимает, как добываются уровни.

Итого — девять от того, что было ещё два часа назад. И стоило всего лишь только… Олега переполняли эмоции, но он не хотел показаться перед Владом слишком несдержанным, поэтому лишь заметил:

«Это оказалось выгоднее, чем я думал».

[Не слишком,] — ответил тот. — [Пока что твоё войско отдаёт тебе только половину полученного опыта.]

Половину? И даже эта половина обеспечила ему девять уровней?.. На пауках удалось поднять три (те сами были слишком слабы, к тому же, большую их часть перебили Искатели), но вот огненные твари оказались очень даже крутыми. Шесть уровней за один бой! Наверное, если бы он дрался в одиночку — достичь такого никогда бы не удалось, но когда у тебя около сотни тел, и каждое бьёт врага…

Правда, ложка дёгтя в этой бочке мёда всё-таки была: его войско изрядно поредело в битве. Какие-то были натурально сожжены дотла, какие-то пострадали настолько, что уже не могли сражаться — их души Олег просто выпустил, больше держать их не имело смысла…

Хм. Он бьётся — он качается. Зомби бьются — он качается. Со всех сторон качается только он, а что сами зомби?

«Слушай», — обратился он к Владу. — «До меня дошло, что моя „армия“ — тоже не образец силы».

[Только сейчас?] — Влад хмыкнул. — [Мальчик мой, это вообще не армия. Это кучка слабых мертвецов, которые берут напором, количеством и полным отсутствием боли — но и всё. Кстати, тебе бы не мешало её пополнить, но для этого, сам понимаешь, нужно, чтобы кто-то погиб.]

Разумеется. Дилемма. Хочешь спасать людей? Делай так, чтобы они погибли.

«Я бы поднял Искателей, которые тут погибли, но боюсь, что это… расторгнет наш и так слабый союз. Кто захочет быть союзником некроманта, который поднимет тебя в виде зомби?»

[Ты прав — никто из смертных не захочет. Но и количество бойцов тоже важно. Решай сам, что нужнее.]

Пожалуй, сейчас нужнее этот союз. Олег не хотел говорить об этом Владу, но он устал бегать и быть персоной нон грата как среди монстров, так и среди людей. Нужно было получить хоть какую-то «законную прописку», поселиться хоть где-то…

Зомби под его контролем телепортировались вглубь метро — в ту его часть, в которой раньше обитали мелкие слабые монстры, а теперь валялись их тела — и Олег оглядел их стройные ряды.

Семьдесят три мертвеца. Многие — обгорелые, порезанные, ещё чёрт знает какие; выдержат бой, два, ну — три, но всё-таки было совершенно очевидно: это расходный материал.

«Их можно как-то прокачать?» — бросил он.

[Их?]

«Прокачать, улучшить, проапгрейдить… Есть же зомби разных уровней. Я сам видел, тех, что были у тебя во Вратах…»

[Ах, это. Разумеется, есть способы сделать то, о чём ты говоришь. Но не сейчас и не здесь. Ты всего лишь начинающий Адепт Смерти; раньше сотого уровня тебе и думать о таком нечего.]

«Сотый. Опять сотый», — проворчал Олег, не сдержавшись. — «То после сотого, это после сотого…»

[Разумеется. Жизнь начинается после крупных чисел. Сам ты ещё месяц назад мог подумать, что будешь Искателем, уровень которого приближается к сотне? А ведь это, по сути, мелочь, первый перевалочный рубеж…]

Ну вот, началось — разговоры про Силу и Власть. Хотя, нужно признать, мысли о том и о другом действительно нравились Олегу. Да, определённо; пора бы уже завязывать с этой беготнёй и начинать качаться.

Стоп. Неожиданно его как будто пронзило — настолько внезапной и очевидной была новая мысль.

«Внизу!» — он поглядел на заброшенные рельсы. — «В городе монстров! Вот где полно трупов Искателей, притом крутых Искателей!»

[Так ты хочешь вернуться вниз?] — Влад не одобрял план и не критиковал его: он просто уточнял детали.

«Да, думаю, да. Понимаю, там Марктолус, да и сами Искатели из „Святой Руси“ будут не рады мне, если обнаружат. Но мы будем осторожными!»

[Я всегда осторожен. А что предлагаешь ты?]

«Держаться вдалеке от самой битвы, а после — я поднимаю трупы, ты сразу же перемещаешь их во Врата… Если делать это мгновенно, как ты делал до сих пор, может сработать».

Влад молчал какое-то время, а затем признался:

[Должен сказать, план действительно хорош.]

«…а ещё можно прямо там приказать им идти в атаку!» — продолжал Олег. — «Там монстры куда более сильные, и их там хватает. Да, войско сразу же снова уменьшится, но уж сотый уровень я точно возьму!»

[Это уже более рискованно.]

«Это игра ва-банк!» — согласился Олег. — «Но оно того стоит. Если повезёт — получу сотый уровень за часы, а дальше…»

[А дальше что? Ты получишь несколько полезных способностей на сотом уровне, но необходимость качаться не исчезнет.]

Олег пожал невидимыми плечами.

«Даже если всех монстров внизу уничтожат, Врат всё равно хватит. Я продолжу качаться. Но пока — разве это не лучше?»

[Я предпочитаю проверенные планы, в которых куда меньше риска и элемента случайности. Но согласен, что в случае успеха твоего плана ты получишь многое. Решай сам.]

Вместо ответа Олег направился резко вниз. Для начала нужно было вообще узнать, что творится внизу. Может быть, так за это время уже разгромили одну из сторон — и поди ещё угадай, какую!

Перемещаться вниз прямо сквозь толщу каменных пород было быстро, но неудобно, потому что вслепую. Камень шёл и шёл, пустоты так и не начинались.

[Вбок,] — подсказал Влад. — [Направо и чуть-чуть назад.]

«Ага, спасибо», — Олег выправил курс — и вылетел прямо к первым заставам города монстров; тем, где раньше он видел валькирию, жука и желеобразного монстра. Сейчас здесь никого не было — во всяком случае, никого живого. Окровавленные перья, оторванные конечности и куча раскиданных тел каких-то насекомых — вот и всё, что здесь было. Ни капли жизни.

Значит, дальше вниз. Они должны быть ещё живы и продолжать войну — все они.

И, разумеется, война ещё шла. Кажется, Олег прибыл в самый подходящий момент. Искатели выбили монстров с очередной позиции, но и сами были в потрёпанном виде. Кажется, так они и воевали — на износ, до тех пор, пока не начнут падать от усталости и ранений, а затем Целители помогают тем, кому ещё могут.

Странный стиль боя — слишком рискованный, много людей погибает. Конечно, сейчас Олегу это было даже на руку, но… какой в этом смысл?

Смысл обнаружился, когда он пролетел над рядами покойников. Почти все они были в форме «Святой Руси». Ну, разумеется! У них же в их доморощенной религии прописано, что нет смерти почётнее смерти в бою. Новые викинги, мать их…

Целители поднимали погибших, а всех прочих собратья по оружию хмуро сносили с сторонку, в одну из хижин монстров. В реальности смерть выглядела не так романтично. как в религиозных текстах. Олег скользнул внутрь этой хижины и огляделся.

«Святорусцы» всё же были сильными бойцами. Даже с таким стилем боя они умудрялись терять вдвое меньше, чем потерял бы другой клан в аналогичных условиях. Ладно… нужно было приступать.

«Массовое поднятие было бы очень удобным», — заметил Олег, глядя, как очередного покойника вносят в помещение и укладывают — прямо на другие тела. Да, цинично, но во время войны по-другому сложно.

[Массовое поднятие появится позже. Ты всё ещё хочешь пойти сразу же в атаку?]

«Да», — Олег проводил взглядом Искателей, продолжавших носить трупы. — «Подождать, пока они закончат, или…»

Стоп. Новая свежая мысль. Искатели — фанатики, так? Фанатики и чёрт знает в какойбред верящие придурки. Так почему бы на этом не сыграть?

«Ладно», — вздохнул он. — «Поехали. Надеюсь, я не испорчу всё».

Изъять душу. Вернуть душу. Первый труп зашевелился, и Олег поспешил занять его тело — это было важной частью задуманного им плана.

— Чего? Что за на**й?! — один из Искателей выронил руку своего покойного товарища и моментально нацелился на оживший труп боевыми заклинаниями; ещё несколько тоже вытаращили глаза.

— Живые не справляются со своей задачей, — стараясь говорить как можно более пафосно и торжественно, произнёс Олег. — Мы вернулись, чтобы помочь вам в бою. Мы ведомы Светом.

Чёрт, нужно было лучше изучать смысл их дурацкой религии — сейчас бы ещё убедил всех в том, что он новый Мессия или типа того! Ладно, с этим пока повременим, главное — убедить Искателей, что воины вернулись с того света с благородными целями.

— Командир!! — заорал кто-то в рацию. — Сюда, срочно! Здесь что-то странное!

— Эй, это же и правда… — пробормотал другой боец. — Лучшее подтверждение нашей веры!

Кажется, на этого подействовало в полной мере.

Олег поднимал мертвецов одного за другим; те вставали в ряд и спокойно выходили наружу. Их никто не останавливал. Пожалуй, одного и двух приняли бы за выживших — мало ли, при каких ранах остаются живы люди! — но не всех разом.

— Что за… — к отряду подлетел высокий тип в ну очень крутых доспехах. — Происки Чёрного?!

— Не спеши с суждениями, живой брат, — Олег очень «проникновенно» положил руку ему на плечо. — Мы посланы не Тьмой. Мы посланы Светом, чтобы помочь вам — ещё живым — в этом тяжком бою.

— Но… — тот оторопел, а Олег внезапно узнал этого типа. Это же знаменитый Святогор, один из лидеров «Святой Руси» и сильнейший Воин SS-ранга в стране! Мощнее его по чистой боевой мощи — только тройные эски…

А вот по сообразительности, кажется, даже пятиклассник.

— Восславим Свет! — воодушевлённо заорал Святогор. — Вы все видели чудо!

Олег не думал, что это будет настолько легко. Что ж; фанатики всегда остаются фанатиками.

Глава 46 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Цели Некроманта

«Покой нам только снится», — мучительно борясь с желанием лечь обратно, думал Кирилл, глядя на таблетки. Поспать удалось три с половиной часа, и то лишь потому, что даже стимуляторы не могли действовать вечно — ещё немного, и один из лучших отрядов ДМК стал бы просто кучкой недееспособных сонных идиотов.

Тем не менее, поспать Департамент им дал самый минимум — а затем снова таблетки и за работу. Их ждали в полевом лагере; портал был уже готов, и для серьёзного разговора по душам не хватало одного — самих агентов.

— Спокойно, — Алина оглядела всех четверых товарищей. — У нас сейчас, можно сказать, военное время. А для военного времени это нормально.

— А пошло оно всё… — Антон, совершенно невосприимчивый к боли или ранениям, сейчас страдальчески морщился. И его можно было понять. — Мы отдуваемся за всю главную фазу операции, или что? Нас некем заменить?

— Пошли, — Кирилл встал и застегнул лёгкую куртку. — Узнаем, чего они хотят.

В полевом лагере царило удивительное спокойствие. Внизу кипели бои, наверху кипели бои, а здесь — на промежуточном уровне — казалось, были лишь тишь да благодать.

— Сюда, — Алина вела за собой остальных. — Нас вызывает высокое начальство, готовьтесь.

Ну, да. Агенты уже и сами догадались, кто именно ждёт их в палатке. Валентин Михайлович, облачённый в боевую мантию, восседал, тем не менее, за самым гражданским столом, притащенным сюда, и пил из гражданской чашки возмутительно гражданский чай.

— Дошли, — он поднял глаза на агентов. — Думаю, вам придётся снова отправиться вниз; там творится кое-что по вашему профилю.

Агенты переглянулись.

— А конкретнее? — уточнила Алина.

— Ну, что я могу сказать, — Маг взглянул на свои бумаги. — Вот донесения снизу. Живые мертвецы не ограничились поверхностью; теперь они добрались и дотуда. Наши Искатели — люди, которых мы отправили в бой — восстают в виде зомби и убивают монстров…

— И что вас не устраивает? — Кирилл поглядел на Валентина Михайловича. — Они же Искателей не убивают, так? Мы решили пока что сделать вид, что верим им, изучить их цели и поведение…

— С одной стороны, так всё и есть, — согласился Маг. — Казалось бы, восставшие солдаты воюют на нашей стороне — и, надо, сказать, воюют неплохо. Более того — они вслух заявляют о том, что их послал Свет, что… ну, вот вся эта пафосная чушь, как тогда по телевизору. И некоторые верят.

Он взглянул в бумаги ещё раз.

— Святогор безоговорочно поверил в эту версию со Светом и посланниками Добра. Что сказать… Святогор отличный Воин, прекрасный полевой командир и преданный защитник идеалов «Святой Руси». Но не самый умный человек в мире.

Так оно и было — Святогор пробился на свою высокую должность благодаря боевой мощи и непреклонному фанатизму, и здесь ему действительно не было равных. А что до остального — увы, увы.

— Я же думаю, что никаким Светом там и не пахнет, — сморщился Валентин Михайлович. — Все мы знаем, как действует зло. Есть зло прямолинейное и даже, можно сказать, честное — это монстры. Они наши враги, они демоны, и они этого не скрывают.

— Вы думаете, зомби — и тот или те, кто ими управляет — не на нашей стороне, а лишь хочет втереться в доверие к нам? — спросила Юля.

— Думаю, всё гораздо хитрее и сложнее, — Валентин Михайлович поднял глаза на неё. — Думаю, что это было задумано изначально.

— Изначально? То есть…

— Двадцать лет назад некая тёмная сила запустила в наш мир монстров. Подождала, пока мы привыкнем к ним, приспособимся. Сделала их злом, но злом привычным. А теперь явилась сама под видом спасителя.

Агенты переглянулись. Звучало это как откровенный бред фанатика, и всё-таки… кто мог знать наверняка? Сколько ещё «бредов фанатика» оказывалось правдой за эти годы?

— А какие-то доказательства? — Алина серьёзно глядела на командира. — Пока что это голословное предположение.

— А вот вы мне доказательства и соберёте, — кивнул Валентин Михайлович. — Внизу, наверху — решайте сами, однако с этого момента моя версия становится у вас основной, рабочей, до тех пор, пока не будет или доказано — или гарантированно опровергнута.

Хм… И какие же доказательства смогут убедить старого фанатика в том, что он не прав?

— Мне очень не нравится ваша идея союза с мертвецами, — Валентин Михайлович отхлебнул чаю из чашки. — И вот что. «Элита» пошла на это для того, чтобы снизить количество жертв и разрушений в своём городе, но я согласился на этот союз ради другого — чтобы у вас был шанс подобраться к чёртовому некроманту поближе и взять его за жабры. Не вздумайте забыть о том, кто на самом деле ваш друг, а кто враг. Не вздумайте поверить ему на самом деле.

— В целом, мы придерживаемся той же версии, Валентин Михайлович, — чётко, по-военному кивнула Алина. — Если это всё…

— Не всё, — тот снова сделал глоток. — Помимо вас, это же задание будет поручено ещё нескольким группам вашего уровня. Помните, «БИС» — вы одни из лучших, но при этом одни из самых недисциплинированных. Вас ценят, потому что вы эффективны. Но если вы будете уже не в числе лучших…

Он махнул рукой.

— Теперь всё. Свободны.

— …пижон, — охарактеризовал его Антон, когда они отошли подальше от палатки. — Вот к чему были эти угрозы в конце?

— К тому, что две трети выговоров и взысканий нашей группе приходятся на тебя, — заметил Кирилл. — И это минимум.

— Стараюсь, — широко ухмыльнулся Антон. — Делаем-то что?

— Идти вниз пока смысла нет, — потирая виски, начала размышлять вслух Алина. — Одно мы знаем точно — у мертвецов единое сознание на всех, а значит, связаться можно будет и через того, который лежит у нас. Пошли к нему, узнаем, что он делает внизу — с его слов.

— Надеешься на честный ответ? — усмехнулся Кирилл.

— Надеюсь на ложь, — ответила Алина. — Честный ответ ничего нам не даст, а вот ложь ясно покажет, что… — она замялась, не зная, как назвать Бурнова на людях.

— Некромант, — подсказал Антон.

— Да. Что Некромант что-то скрывает.

В лаборатории всё было тихо, а мёртвый солдат по-прежнему лежал в своей капсуле. Сфера тишины вокруг него была убрана, поэтому агенты только переглядывались между собой рядом с ним.

— Эй! — Алина постучала кулаком по стеклу. — Ты меня слышишь?

Пару минут ничего не происходило; Антон лениво зевал, Юля что-то привычно читала на планшете, остальные трое переглядывались между собой.

— Он, между прочим, воняет, — заметил Кирилл, чуть морщась.

— Да? — Алина принюхалась. — Ничего не чувствую.

— Ничего, это лишь начало. Скоро почувствуют не только Убийцы. Слушайте, у нас же есть что-то такое, чтобы убрать запахи и предотвратить гниение…

— Мы не можем знать, не повредят ли химикаты зомби, — возразила Алина. — Пока не узнаем этого точно — ничем его не обрабатывать…

— Почему. Можете обработать, — заговорил внезапно сам покойник, чуть привстав на локтях. Все быстро поглядели на него.

— Так ты всё же был тут, — заметил Кирилл. — А сразу отреагировать было нельзя?

— Я могу видеть глазами разных покойников, но во время боя предпочитаю сосредоточиться на драке, — спокойно и мрачно ответил Бурнов. — Что у вас?

— Мы… — Алина задумалась; с чего бы начать? — Наши отряды проверили названные тобой точки. Всё подтвердилось.

— Рад за вас, — кивнул мертвец. — И что дальше? Пришли сказать, что кризис на поверхности миновал, а потому мы снова враги и можем с чистой совестью гоняться друг за другом?

— А тебе этого хочется? — с лёгкой усмешкой спросил Антон — раньше, чем Алина или кто-то ещё успели вставить другую фразу. Воин поглядела на него с недовольством, но промолчала.

— А у меня есть выбор? — парировал мертвец. — Вы же из Департамента. А значит — вы за уничтожение либо контроль всего, выходящего за рамки.

— Докажи, что ты не выходишь за рамки, — Антон продолжил странный диалог. Теперь на него косились уже все четверо коллег…

Но не мешали.

— И как предлагаешь это сделать? — мертвец тоже поглядел на него — впрочем, гниющее лицо особо ничего не выражало. — Обрядиться в вашу форму и служить вам? Я уже от этого отказался. А просто в покое вы меня не оставите, что бы я не делал.

— Верно, — согласился Антон. — В покое не оставим, потому что даже если ты действительно просто человек, а не монстр — твоя сила слишком велика для этого.

— SSS-ранги, — заметил Бурнов. — Их сила ещё выше. Строго говоря, их можно было бы назвать аномалией. Некоторые из них далеко не ангелы, и, по совести и уму, вы должны были бы преследовать их. Вы или спецслужбы других стран… Но вы этого не делаете.

Он пожал плечами.

— Боитесь жертв?

— Тебе это не грозит, — покивал Антон. — Ты не SSS-ранг, и если начальство прикажет — тебя уничтожат вместе со всеми твоими мертвецами. Но вопрос в том, чего хочешь ты?

— Чтобы вы просто прекратили меня преследовать, — не выдержал Бурнов. — Вы, Департамент, Марктолус со своими монстрами…

— За Марктолуса не скажу, а мы подчиняемся приказам, — Антон пожал плечами. — Назови причину сделать так.

Кажется, Алина наконец-то поняла его план. Циничный и насмешливый тон целителя многих выводил из себя — и, кажется, Некромант исключением не был. А в таком взведённом состоянии можно проговориться и ляпнуть лишнего.

— Хорошо, — Антон миленько улыбнулся (в его исполнении это выглядело жутковато). — Вот мы отпустили тебя, предоставили тебе самому себе. Что дальше?

— Дальше? — не понял Бурнов.

— Ну, мы же должны убедиться, что приняли верное решение, не подвергли никого опасности… Итак, ты оставлен в покое. Чем займёшься теперь?

Глава 47 — Планы на будущее

Ответ, который произнёс мертвец, удивил даже самого Олега. Удивил хотя бы тем, что он не собирался его произносить.

— Клан.

— Клан?! — Антон выглядел ошарашенным. — Ты хочешь вступить в клан, чтобы…

— Не вступить, — мёртвое тело предупредительно покачало пальцем. — Я хочу создать клан.

Пока все пятеро агентов переваривали эту мысль, Олег мысленно взвыл:

«Ты что творишь?! Какой клан?!»

[Успокойся и не нервничай. Дай мне поговорить с ними — так будет куда проще, чем передавать каждое слово через тебя, а главное — быстрее.]

«Да валяй!» — возмутился Олег. — «Но ты мог хотя бы… ну, не знаю… заранее мне обо всём сказать?»

[А разве это не было очевидно? Впрочем, думаю, они сейчас зададут все те же вопросы, что хочешь задать ты, так что просто слушай.]

— Ты — и клан, — даже не спросила, а утвердила Алина. — Но… почему?

— Да потому что это чуть ли не единственный способ для меня «легализоваться», — пожал плечами Влад, безупречно подделывая интонации Олега. — Стать частью системы, а не чем-то вне её.

Он ведь прав, вдруг понял Олег. Это именно так. Сейчас он — монстр и изгой, но если он будет членом клана… то он станет просто очень сильным Искателем с очень необычными способностями.

Агенты переглянулись. Кажется, они тоже это сообразили — и теперь мучительно решали, а нужно ли им это?

— Так своему начальству и передайте, — сообщил им Владыка. — Да, я знаю, что вам разрешили этот союз только затем, чтобы следить за мной и что-то обо мне выяснить.

Юля хотела была что-то сказать, но он её опередил:

— Вот только не нужно отрицать очевидного.

— В самом деле, — кивнул Кирилл. — И ты думаешь, теперь наше начальство позволит тебе так просто… «легализоваться», как ты сказал?

Кажется, он и сам не очень хотел такое позволять.

— А у него будет выбор? — криво усмехнулся мертвец. — Ладно. У вас ещё вопросы? А то у меня там сражение внизу, и если бы вы были так любезны…

— Иди, — махнул рукой Антон. — Нам всё равно нужно обдумать всё сказанное и решить, как противостоять этому злодейскому плану.

Алина покосилась на него, но Олег с Владом уже не слушали их. Момент — и сознание сконцентрировалось на битве. Бои внизу проходили жарко во всех отношениях, и это короткое — на пять-десять минут — выключение дорого стоило для армии мертвецов.

Впрочем, та пополнялась с такой скоростью, что это едва ли было проблемой.

«Что?! Клан?!» — Олег продолжал недоумевать. — «Ты…»

[Может, сконцентрируешься на бое?] — предложил Влад. — [Давай так: ты дерёшься, я говорю. Ты не перебиваешь, а слушаешь. Если из-за сражения что-то пропустишь мимо ушей или не поймёшь — тогда спросишь потом.]

Звучало логично. Да и бой нельзя было бросать.

Если честно, Олег ждал, что сотый уровень будет заработан очень быстро, в первые десять минут подземных боёв. Но — внезапно — не тут-то было. Уровень полз по одному, по два, и делал это медленно.

Конечно, местные монстры были не чета паукам или огненным демонятам. И опыта с них получалось куда больше. Но и убить одного из них было действительно сложно — не говоря про целые отряды. В отличие от битв наверху, это было действительно сложное сражение, где приходилось прикладывать все силы.

Возможно, так было из-за того, что всех слабых монстров здесь уже или перебили, или отправили куда-то в тылы? Олега не очень интересовала теория; его заботили две вещи — чтобы рос уровень и чтобы не приближался Марктолус.

«Хорошо», — ответил он, пока семь зомби под его командованием вели семь же отрядов разными путями.

[Начальство агентов — Департамент — сделает всё, чтобы не дать тебе возглавить собственный клан. Всё, что сможет. Но оно не сможет — во всяком случае, сейчас.]

Олег хотел возразить, но вспомнил о том, что ему сейчас нужно молчать и крошить из бластеров в мелкую гальку каменных великанов под три метра ростом, так что дал Владу продолжить.

[Они — облажались. По полной. Именно их Рейд привёл к куче жертв, и притом они не смогли нормально защитить людей. Ты же — спаситель, который взял ситуацию под контроль, когда Департамент бил баклуши.]

Противопоставить себя Департаменту? Звучало логично, но…

«Разве Департамент будет использовать лишь законные методы?» — всё же не выдержал Олег. — «Они просто сотрут меня в порошок со всем кланом, и плевать им на то, что считает пресса и общество».

[Ты не прав — им не плевать, им совсем не плевать. Эти последние сутки на поверхности многое показали о них. Они хотят сохранить лицо. Хотят восстановить репутацию, изрядно подмоченную последними событиями.]

Влад выразительно хмыкнул.

[В большинстве миров им действительно было бы плевать. Они были бы силой чисто боевой, и значит, имели бы полное право творить все, что заблагорассудится. Но они — сила ещё и политическая, даже если их власть зиждется на боевом могуществе. А потому им придётся считаться с общественным мнением.]

«Они не станут бездействовать!» — Олег отстегнул с пояса мёртвого Искателя какую-то гранату и швырнул её вперёд. Он не разбирался в зачарованном оружии — не слишком, во всяком случае — и не знал, что именно делает эта граната. Что же — она шибанула по каменным монстрам звуковой волной, не разрушив их в щебёнку, но изрядно потрепав.

[Бездействовать? Ни в коем случае!] — возмутился Влад. — [Но они начнут действовать скрытно, так, чтобы никто не подумал на них. А на них будут думать в любом случае, даже если произойдёт что-то, с ними и правда не связанное!]

Роли поменяются? Олег задумался, не прекращая целиться. Теперь не он будет прятаться, а они догонять, а наоборот?

«Соблазнительно», — оценил он.

[Вот именно.]

В этот момент сознание зомби, на котором он сосредоточился было, ярко вспыхнуло на секунду — и померкло. Один из каменных воинов, подобравшийся слишком близко, размозжил ему голову.

Олег моментально, почти без перерыва, перехватил контроль над другим мертвецом и несколько раз выстрелил в великана.

«Но клан!» — наверное, боеспособность страдала оттого, что он отвлекался, но он вопросов было слишком много. — «Это же не просто люди, собранные вместе. Это юридические тонкости, куда денег, реклама…»

[Деньги у тебя будут,] — возразил Влад. — [Не отвлекайся, не отвлекайся, дерись. Так вот — деньги будут. Как думаешь, сколько в твоём городе богатых юношей или девушек, которые отдадут всё, что угодно, за твоё самое сильное заклинание?]

Самое сильное? О чём он?

[Вспоминай. До сотого уровня осталось совсем немного,] — хмыкнул Влад.

Действительно, всего два уровня. Девяносто восьмой — эта табличка выскочила только что, когда ещё один каменный гигант не выдержал медленного напора и развалился на части.

«Погоди. Пробуждение?!!»

[Ну, разумеется. До сих пор Искатели — Её Искатели — пробуждались по Её же воле, а она своими соображениями ни с кем не делится, и уж точно не берёт за это денег. Представляешь, кем ты для них будешь? Не просто лидером клана: божеством, всемогущим и безгранично почитаемым.]

Сразу несколько великанов пошли в атаку, и один из семи зомби-отрядов перестал существовать наполовину. Олега это не беспокоило — трупов здесь хватало; он переместил ещё два отряда, чтобы поймать монстров в ловушку. Влад спокойно ждал, пока острый момент пройдёт, чтобы продолжить.

[А в качестве маленькой услуги за их Пробуждение,] — продолжил он спустя пять минут — так, будто разговор вообще не прерывался, — [пусть они возьмут на себя все денежные и юридические расходы по новому клану.]

«Реклама?»

[Издеваешься? Ты — спаситель города, некромант, поднявший мертвецов. А потом станешь известен ещё и как Пробуждающий! Какая ещё реклама тебе требуется?]

«Штаб-квартира клана, в конце концов! Чтобы богатые юноши и девушки пришли, им нужно куда-то приходить!»

[Да, ты прав,] — согласился Влад. — [Вот со штаб-квартирой я тебе помогу. Сразу же, как только ты будешь готов приступить к созданию клана.]

Ну, точно не прямо сейчас. Олег продолжал стрелять; ещё пятеро великанов лишились конечностей, но пока были живы. Чёрт… не могли выставить кого-нибудь более уязвимого? Он бы уже был сотым уровнем, а то и больше!..

Он не стал задавать Владу дурацкие вопросы вроде «У клана должен быть материальный лидер из плоти и крови» или «Знаешь, люди не привыкли, чтобы в клане состояли одновременно живые и мёртвые». Само собой, у того уже заготовлены ответы и на то, и на другое. А сейчас — продолжать драку.

Часть мёртвых была заранее припасена в человеческом лагере. Пожалуй, ему повезло, что лагерь возглавлял Святогор — Олег не видел, каким легендарный Искатель был в бою, но в плане доверчивости долбодятлом он оказался просто сказочным. Или, если исходить из его «никнейма» — былинным. Со всех сторон в мертвецов летели шепотку и косые взгляды, но Святогор запрещал даже пальцем их трогать и чуть ли не песни в их честь пел.

Так что Олег имел возможность сделать небольшой резерв в лагере. Каменные воины вполне разумны, а потому их можно, как и любого разумного врага, деморализовать. Например, явлением подкрепления — в тот момент, когда они уже решат, что почти победили.

Все получилось так, как нужно. Великаны продолжили сражаться с той же ожесточённостью, и всё-таки, когда они увидели подкрепление, в них что-то сломалось.

[Вы получили 99 уровень.]

Сразу несколько каменных великанов перешли из защиты в атаку — последнюю, отчаянную атаку — и быстро за это поплатились. Наверное, сражайся мертвецы голыми руками и палками — до сих пор и одного бы не расковыряли, но бластеры были бластерами.

Оставался всего один уровень. А затем — предстояло выяснить, насколько жизнеспособен очередной план Влада и что он может принести.

Глава 48 — Последний уровень

Олег ждал сотого уровня больше, чем Нового Года в детстве, но не всё было так просто. Дрогнув, каменные великаны начали отступать, причём отступать профессионально. Догнать их значило перейди со стрельбы на ближний бой, а тут у них было бы неоспоримое преимущество — рост, крепкость и пудовые каменные кулаки.

Чёрт. Монстры отлично распланировали оборону. Сейчас они ушли в своеобразную осаду, выставив вперёд наименее уязвимых парней, вроде этих. Интересно, как скоро у них кончатся припасы? Что, если они все два десятилетия ждали этого и копили запасы на такой случай?

Конечно, можно было… да, пожалуй, у Олега был план на такой случай. Это ни в коем случае не была победа в войне; он прокачается до сотого уровня, а Искатели решат, что мёртвые собратья (до сих пор не верится, что эта отмазка сработала!) выиграли для них время, дали отдых…

Попробовать стоило.

«Эй», — обратился он к Владу. — «Скажи мне очень важную вещь. Если мои зомби при жизни были высокоранговыми Искателями…»

[Могут ли они использовать свои старые способности?] — хмыкнул Влад. — [Мыслишь в верном направлении, но не забывай: все эти способности не помогли твоим бойцам выжить.]

Да, пожалуй, расслабляться не стоит.

«Мне и не нужно, чтобы они выжили», — заметил Олег. — «Нужно, чтобы они пошли вперёд, убили как можно больше народу, а там — пусть их уничтожают в кровавую труху. Я не буду плакать из-за гибели десятка зомби».

[Уверен, что хочешь сделать это здесь? Зомби могут атаковать кого-нибудь во Вратах за городом.]

«И привлечь новое внимание департамента», — Олег не понимал, отчего такая неуверенность. — «Ну же! Ты разве сам не хочешь разделаться с сотым уровнем и пойти дальше?»

[Я? Хочу. Но я умею ждать. Ты не забыл о Марктолусе? Чем ближе к нему окажутся твои бойцы, тем больше вероятность, что он этим воспользуется.]

Марктолус, точно.

«Ты, кажется, говорил, что сможешь пересилить его? Освободить, если он снова возьмёт меня под контроль».

[Смогу. Но тебе не понравится ни единая секунда, проведённая под этим контролем.]

Влад был прав — что бы не уготовил ему Марктолус, это будет неприятно. Но… отказываться от потенциально хорошего плана? Ждать невесть сколько и неизвестно чего?

«Только до сотого уровня», — объявил Олег. — «Как только получу его — оставляю трупаков на месте и ухожу».

С этими словами он двинул семерых мертвецов вперёд. Для верности он временно убрал из-под контроля насекомое и мертвеца в Департаменте, приказав им лежать и не двигаться; потом возьмёт под контроль снова.

Каменные великаны уже отступили назад, и теперь Олег шёл по их горячим следам. Главное — сделать всё быстро! Ворваться в лагерь монстров, убить столько, сколько получится… остальное не будет иметь значения.

Чёрт. За каменными домами-хижинами обнаружился вовсе не лагерь, а выжженная полоса. Натурально выжженная — чёрные обгорелые следы разъели даже скальную породу. Лава? Что за существо или что за маг смог это сделать?

[Рядом высокоуровневые существа,] — сообщил Влад. — [Буквально за поворотом.]

«Ну, Марктолуса же среди них нет?»

[Марктолуса нет, но я чувствую сильную мощь.]

«Плевать!» — собственная неуязвимость толкала к безрассудным поступкам. — «Я всё равно решил ими пожертвовать. Не поглядим, на что они способны — так и не узнаем этого!»

Семь мертвецов быстро перебирались через выжженную лавой канаву.

«Как заставить их колдовать?» — чуть запоздало спохватился Олег.

[Просто прикажи. Атаковать магией, использовать заклинания — Система мертвецов отреагирует на это.]

Отлично. Ещё один поворот — и вот они, противники. Каменные великаны снова здесь — на сей раз во главе с Гхро. Шок тоже здесь — вот он опасный противник, но если бы у кого-то из Искателей была магия воды… Двое кошкообразных монстров — то ли не успевших уйти, то ли тоже собиравшихся драться…

«Атаковать всем лучшим, что у вас есть!» — скомандовал Олег. Собственный голос прозвучал у него в голове семь раз, и всё завертелось.

Удержать в голове все семь «точек зрения» было сложно, но Олег держался. Первый Искатель вошёл в режим невидимости — ага, убийца! — и начал, быстро перемещаясь, обстреливать одного из каменных монстров синими молниями, типа таких, какими стрелял Кирилл. Увы, но на неорганику они, кажется, действовали плохо.

«Смени цель!» — приказал Олег. — «Вон тех атакуй!»

Ещё один тоже ушёл в невидимость, но зачем-то забрался вверх, куда-то на стену, и сейчас висел там, то ли выжидая, то ли собирая силы для удара. Ещё четверо просто ринулись в атаку и принялись атаковать каменных монстров, стоящих впереди, мощными приёмами высокоранговых Воинов. Кажется, это было даже эффективнее, чем залп из сотни бластеров.

Наконец, последний — Маг — принялся поджаривать всё вокруг молниями. Уже не синими, а самыми обычными. Ох, блин!.. Самая неподходящая магия из всех. Атаковать электрической магией кучку камней и само электричество!..

Впрочем… а что, если…

«Ты!» — Олег предоставил Воинов и Убийц самим себе и переключился на Мага. — «Ты подчиняешь себе электричество, возьми Шока под контроль! Пусть он подчинится тебе!»

Оба котообразных монстра к этому моменту уже были мертвы — стреляющий убийственными заклятиями Убийца уложил их быстро и эффективно. Увы, их двоих было мало для сотого уровня. Один из Воинов тоже был расплющен в лепёшку и ещё один — заметно покалечен; он ползал по каменному полу и пытался атаковать, но выходило у него это довольно плохо.

Значит, нужно бить быстрее. Помнить, его цель — не победа, его цель — сотый уровень и только! Система мёртвого Мага, кажется, поняла, что он неё требуется. Длинная цепь молний полетела в Шока.

— Эй, какого хрена! — раздалось со стороны электрического монстра. — Он пытается…

Значит, работает. Не идеально — клетка Фарадея отразила разряд — но работает, и нужно продолжать…

Удар. Череп мага разлетелся вдребезги, но это не помешало ему продолжать своё занятие. Чёрт, пара секунд, прежде, чем они сообразят, что дело не в голове…

[Тревога!] — внезапно все звуки перекрыл голос Влада. — [Марктолус приближается сюда. Приближается быстро. Оставляй их тут и отступай!]

Чёрт, ещё бы пару секунд… Шок почти поддался…

…что-то переменилось — в одну секунду. Внешне всё осталось таким же, но Олег шестым чувством почуял: Марктолус уже пошёл в атаку.

«Что случилось?» — он выпустил из под контроля всех зомби; те продолжали сражаться, но уже куда менее эффективно.

[Ловушка. То ли Марктолус знал, что ты пойдёшь сюда, то ли просто воспользовался случаем, но он окружил эту точку куполом, непроницаемым для призраков.]

«А если вниз?» — Олег взглянул на скальные породы.

[Не поможет, сфера без отверстий. Я смогу пробить в ней дыру; этого он не ждал, но действуем очень, очень быстро.]

Ага. Как тогда, во время операции «Убеди Департамент, что ты умер». Убедить, кстати, не удалось.

«Говори, что делать», — кивнул Олег.

— Так-так-так… — раздалось из-за угла квадратного низкого дома. — Ты долго не выдержал наверху, решил снова зайти к нам.

— Марктолус? — Гхро уже видел паука и обернулся на него. — С кем ты говоришь?

— Он вам неизвестен, — монстр вырулил из-за угла и безошибочно направился туда, где сейчас находился невидимый Олег. — Я, к сожалению, недооценил ему и решил, что он может быть союзником. Теперь я вижу свою ошибку: он может быть рабом, может быть никем, но только не союзником.

Ох. Олег ощутил, как будто какая-то рука — или щупальце — сжимается вокруг его невидимого горла. Дышать стало трудно — вдвойне загадочно, потому что он и не дышал.

«Ты скоро?!» — поторопил он Влада.

[Твоей было идеей идти сюда. Я предупреждал, но ты сделал свой выбор, так что теперь не торопи меня.]

«Слушай!» — мир вокруг странно замерцал; будь у Олега нормальные глаза, он бы сказал, что в них сейчас потемнело. — «Он ведь не ожидает ответной атаки. Что, если атаковать его?»

[Хочешь попробовать подраться с сильнейшим монстром из пришедших в ваш мир?]

«Первый удар, помнишь?»

[Помню. Ты нанесёшь удар, соответственный его уровню. Но его сила — далеко не только в уровне. Он…]

— Итак, предатель, — голос паука прервал лекцию Влада. — Сколько прошло с момента твоего побега? Местные сутки, немного. Ты же не ждал чего-то другого?

Марктолус приближался медленно, и правда не ожидая нападения.

— Хочешь знать, что будет сейчас? — паук цедил слово за словом. — Пустота. Вот что тебя ждёт. Ты призрак, а я, по счастью, способен не только управлять ими, но и… уничтожать их. Капля за каплей, ты будешь пропадать. Твоя личность, твои воспоминания, твои силы, ты сам…

[Думаю, он успеет зацепить совсем немного,] — «успокоил» Олега Влад. — [Он не торопится, и в этом его ошибка. А до чего-то важного я ему добраться не дам.]

Немного? Ну, немного — это тоже важно. Олег и так делил сознание с Владом; ещё и уменьшать его он не собирался.

— Чего молчишь? — усмехнулся паук, приближаясь к нему. — Нечего сказать?

А вот это было правдой. Зачем болтать, если можно действовать?

Для того, чтобы двинуться вперёд, понадобилось усилие, рывок — но не чрезмерный. Кажется, Марктолус не ожидал серьёзного сопротивления, а потому держал Олега некрепко. Призрачная атака! Издав звук, от которого едва не покачнулись сами стены пещеры, Олег влетел в паука. Импульс мёртвой энергии принялся выворачивать того наизнанку, ворошить его внутренности…

[Готово,] — будничным тоном сообщил Влад. — [Теперь за Системой, быстро.]

Перед глазами загорелся красный маркер.

«Но я его…»

[Ты его зацепил, но даже не приблизился к тому, чтобы убить. А следующий твой удар уже не будет иметь этого эффекта. Уходим, быстро!!]

Марктолус больше ничего не говорил — кажется, он корчился от сильной боли.

«Надеюсь, я хотя бы заставил тебя страдать», — с ненавистью подумал Олег, пролетая через пробитую Владом брешь в силовом поле.

Глава 49 — Двойная игра Департамента

А затем — вверх. Вперёд и вверх со страшной скоростью, как можно дальше, так, чтобы очнувшийся и пришедший в себя Марктолус не смог не только догнать его, но и даже засечь или почувствовать. Олегу очень не хотелось отступать так — в полушаге от цели — но он понимал, что других вариантов нет. Пожалуй, если бы у него были реальные шансы уничтожить паука — Влад бы так и сказал.

Чёрт. До сотого уровня оставалось… оставалось… буквально капля!

«Ведь они там продолжают сражаться?» — с надеждой спросил Олег. Зомби, оставшихся под землёй, он не контролировал — для этого пришлось бы вернуться туда определённой частью своего сознания, а это значило бы вновь приблизиться к пауку и подставиться под удар.

[Не слежу за ними. Но, думаю, они уже уничтожены до такого состояния, что ни с кем сражаться не могут,] — ответил Влад. — [Остальных зомби — тех, что оставались внизу — я забрал во Врата.]

Фух. Ну, по крайней мере, набранное им войско не пропадёт просто так. Олег остановился, когда заметил рельсы. Кажется, он долетел до верхнего слоя метро — того, где раньше ходили поезда.

Да уж. Нет, или те зомби уничтожены, или вот-вот будут. Никаких табличек перед глазами не было, а потому…

«У меня были шансы против него?» — спросил он Влада. — «Ну, хоть какие-то, небольшие?»

[Один из тысячи, если тебе так интересно,] — откликнулся тот. — [И, чтобы ты понимал — когда речь идёт о существах вроде Марктолуса, то это много, на самом деле много.]

Угу. Вот только недостаточно, чтобы остаться и завершить начатое. Ведь удар наверняка ослабил его — но лишь на короткое время; он заляжет на дно, залечит ранения… может, сказать Святогору, чтобы послал людей в атаку? Сейчас, пока Марктолус ещё не оправился?

[Хм,] — неожиданно заговорил вновь Влад. — [А ты попал в интересное место.]

«А?»

[Ты летел случайно, лишь бы дальше, но вылетел почти к самому полевому лагерю Искателей. Здесь сидят командиры — те, кто не сунулся в самый низ, но те, кому положено быть тут и координировать бойцов.]

Ох ты ж. Первой мыслью Олега было — а не спалился ли он тем самым?

«Они ведь могут видеть призраков, так?» — нервно уточнил он. — «Или сами, или техника…»

[Не вижу здесь техники нужного профиля. Может, не ожидали твоего появления, а может, просто не успели сюда всё притащить. Это же полевой лагерь, просто времянка.]

Фух. Ну, хоть с этой стороны что-то хорошее.

«А Маги? Внизу были некоторые, которые видели призраков.»

[Тогда призраки и так были видимы. Пожалуй, среди Магов и правда есть те, кто может тебя… нет, не увидеть, но уловить. Вот только их немного, и я смогу понять, если такой человек приблизится.]

Кажется, Влад намекал на что-то конкретное. Небольшая прогулочка по полевому лагерю Департамента? Разведка, возможность услышать, о чём здесь говорят?

Ладно. Идея и правда имела смысл, а потому Олег медленно двинулся вперёд.

Отсюда не было видно самого лагеря, однако до Олега уже долетали его звуки: шаги, чья-то негромкая речь, гудение электронных приборов. Ого!.. Кажется, для этого Рейда негостеприимное метро было переоборудовано чуть ли не в комфортабельный гостиничный номер.

Или не совсем. Пролетая по тоннелю, Олег увидел приоткрытую дверь (раньше это было какое-то служебное помещение — в те дни, когда метро ещё работало по своему прямому назначению). Заглянув туда, он вздрогнул: на полу грудой лежали трупы монстров.

В основном — всякой мелочи, типа гоблинов или небольших ящеров. Те, кто водились тут раньше. Кажется, перебив их всех, Искатели сволокли трупы сюда, чтобы не мешали проходу.

Интересно, они не боятся, что он воспользуется «хранилищем» и воскресит их всех? Разумеется, он не может. Но ведь они этого не знают наверняка!

Ладно. Дальше наверняка будет больше. Олег преодолел ещё две сотни метров — и, наконец, вышел к самому лагерю.

Больше всего это напоминало палаточный городок, только почему-то расположенный под землёй. Искатели внизу располагались в брошенных монстрами домах, а здесь сплошь стояли брезентовые палатки. И ладно бы защитного цвета — нет, они были выкрашены в белый и гордо сверкали огромными логотипами «Святой Руси».

[Пижонство,] — оценил Влад. — [К тому же, не имеющее смысла — здесь их не видит никто, кроме них самих.]

И правда. Кто тут может появиться? Лагерь был полон Искателями, но, кажется, это охрана.

«Ого!» — заметил Олег. — «Многоуровневые, высокоранговые Искатели сидят в пяти-десяти минутах ходьбы от поверхности, и не выходят туда, пока монстры убивают простых людей! Между прочим, если об этом кто-то узнает — будет немалый скандал».

[Запомни этот факт,] — посоветовал Влад. — [Пригодится.]

«Думаешь, сам факт без доказательств будет что-то значить? Фото или видео — вот что было бы ценно!»

[У тебя сейчас нет возможности сделать ни фото, ни видео. Пока — просто запомни, а там будет видно.]

И то правда. Олег огляделся, пытаясь разобраться, кто где. Часть Искателей, и немаленькая — это охрана. Остальные — высокие чины. Ха!.. Обычно такое начальство — само весьма высокого Ранга, и охрана ему не слишком нужна. Тем не менее, они выставляют её — в двойном и тройном размере. То ли ради собственного престижа, то ли из-за подступающей паранойи.

[Чувствую очень сильного мага,] — сообщил Влад. — [Вон в той палатке, центральной.]

«Может меня учуять?» — вновь обеспокоился Олег.

[Хм… Едва ли. Он телепат, но его способности распространяются на людей, а ты сейчас человеком не являешься.]

На взгляд Олега, всё это было слишком смутно и рискованно — но, с другой стороны, разве игра не стоила свеч? Если он узнает планы ДМК — хоть какую-то их каплю, самую малость — сможет получить отличный материал для шантажа, возможно, ещё что-то. Хватит им быть охотниками, а ему жертвой. Пора всё поменять!

Олег скользнул в палатку, на которую указал Влад. Никто из охраны даже не шевельнулся, а вот пожилой мужчина в очках, сидевший внутри палатки и читавший что-то на экране ноутбука, внезапно замер и заозирался по сторонам.

[Замри. Не думай,] — скомандовал Влад.

«Чего?!»

[Не. Думай.]

Ясно. Легко сказать, сложно сделать!.. Тем не менее, Олег честно попытался выполнить команду и выкинуть из головы все мысли.

Видимо, телепат чувствовал его лишь каким-то краешком сознания, потому что он хмыкнул и недовольно вернулся к своему занятию. Решил, что показалось? Олег очень на это надеялся.

Облетев стол с другой стороны, он тоже поглядел на экран. Кажется, какие-то служебные документы или отчёты. Занятно…

Олег быстро вчитался в текст. Похоже, тот напрямую докладывал о его сегодняшних подвигов. Об атаке на каменных монстров, о том, как те были повергнуты в бегство, и о том, как мертвецы просто исчезли из подземелья после победы над ними.

Вначале события излагались максимально сухо, формальным языком делового отчёта, но затем Маг открыл другой документ — и тот уже представлял из себя живое и весьма восторженное письмо. Судя по его содержанию — автором письма был Святогор.

— Дурак, — тихо, еле слышно заключил Маг. — Наивный дурак, не видящий происков Чёрного у себя под носом.

[Вот как,] — хмыкнул Владыка. — [Один фанатик обвиняет другого фанатика в том, что тот фанатик. Смешно.]

Это действительно было забавно — но напряжённость самой ситуации заставляла Олега нервничать. Что, если Маг заметит его?

Однако Искатель, больше ни на что не обращая внимания, открыл какой-то мессенджер — судя по внешнему виду, нетиповой, военного назначения — и начал строчить сообщение. Олег вгляделся в текст.

«Проблемы под землёй зашли слишком далеко. На Святогора можно положиться в бою, но ему нельзя доверять в тонких вещах. Нужно ваше вмешательство; как быстро сможете приехать?»

Оп! Маг ещё только три секунды как отправил это сообщение, а на экране уже появилось оповещение, что собеседник печатает ответ.

«Дайте два дня. Приехали бы уже завтра, но остались неотложные дела, которые нельзя оставить в подвешенном состоянии».

Маг глубоко вздохнул — кажется, ответ был не таким, как ему хотелось. Тем не менее, он ответил:

«Приезжайте. Как только сможете, и будьте готовы ко всему. Группа „БИС“ занимается проблемой, но с каждым новым отчётом я всё меньше понимаю, что они делают, и всё больше перестаю доверять им. Если так пойдёт дальше, придётся отстранить их от дела и поставить вас».

Интересно! Очень интересно. Особенно Олега интересовало, что сказали бы сами «БИС»`ы, если бы узнали об этом.

— Гоша! — вдруг заорал Маг так громко, что Олег даже вздрогнул от неожиданности. — Сюда, быстро!

В палатку почти моментально залетел молодой парень — на вид субтильный и неуверенный, вот только Система сразу же определила у него S-ранг и трёхзначный уровень.

— Чаю приготовь мне, покрепче, — приказал Маг. — И принеси чего-нибудь пожевать.

Он зевнул.

— Я на какое-то время отдохну; следи за сводками как сверху, так и снизу, если будет что-то, достойное моего внимания — сообщай сразу же.

— Так точно, Валентин Михайлович! — кивнул Искатель.

Ого! А ведь из этого вышел бы отличный заголовок — в газете и на телевидении. «Пока на улицах Москвы гибнут люди, а второсортные Искатели не могут справиться с угрозой, Искатели S-ранга под землёй заняты тем, что заваривают чаи своему высокому начальству!»

[Тоже подумал о прессе,] — Влад даже не спросил, а констатировал. — [Удачная мысль. Думаю, пресса нам нужна — ещё до того, как ты создашь свой клан. Они должны быть на месте создания этого клана первыми, должны создать и закрепить людское мнение о нём.]

«Верно», — согласился Олег, холодно и отстранённо — как не был бы способен ещё неделю назад. — «А чтобы подружиться с прессой, нужно предложить ей нечто… громкое».

Глава 50 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Спокойное утро Арлин Майер

Госпожа Арлин Майер уже много лет просыпалась ровно в половине шестого, минута в минуту. Никакого будильника для этого не требовалось — сила привычки всё равно так или иначе поднимала её в одно и то же время, как бы она не вымоталась накануне и во сколько бы не легла.

Это летнее утро не стало исключением. В такое время суток уже было и светло, и тепло; Арлин Майер открыла глаза резко и одномоментно. Быстро, почти моментально, просыпаться и так же засыпать — вот был ещё один из её многочисленных талантов. Само собой, не самых впечатляющих.

Что ж; предстоял обычный день — а это значило, день сложный. Фразу про великую силу и великую ответственность большинство её сограждан считали просто красивой цитатой из комиксов про Человека-Паука, но Арлин относилась к тем, кто воспринимал её как каждодневную реальность.

Ладно, разлёживаться — терять минуты, которые можно потратить с пользой. Арлин встала с кровати из зебрано, декорированной в чёрно-белых тонах, и с усмешкой поглядела на себя в зеркало, висящее во всю стену. Она уже много лет спала обнажённой, и сейчас видела себя как есть — без одежды, без макияжа, без попыток что-либо скрыть.

В свои тридцать четыре она по-прежнему выглядела едва за двадцать. Ничего не менялось.

Быстро натянув лёгкий спортивный костюм, Арлин Майер вставила в уши наушники и отправилась на пробежку. Десять километров вокруг квартала, каждое утро, в одно и то же время — один из залогов успеха, не так ли? Во всяком случае, так она со смехом заявляла в различных интервью.

Квартал был пуст. Во-первых, сказывалось раннее время; во-вторых, сюда — в элитный квартал для богатейших и влиятельнейших людей Америки — не пускали кого попало. Ворота, охрана на въезде, камеры.

Ну, а в-третьих — все пятеро её соседей по кварталу, владельцы почти таких же элитных коттеджей, прекрасно знали время пробежек госпожи Майер. Её уважали? Безмерно. Можно сказать, многие её любили. Чёрт, во всех смыслах! Арлин приходили восторженные э-майлы от поклонников со всего мира, а уж сколько порнографического фан-арта ходило с ней по Интернету — не сосчитать. Кажется, припомнила она, в этом рейтинге она находилась где-то между Джессикой Рэббит и Чудо-Женщиной.

Но в то же время её боялись. Те же поклонники, что слали ей письма. Те же прыщавые подростки, что передёргивали, глядя на картинки с ней. Те же соседи по кварталу — сами по себе миллионеры и высокоранговые Искатели. Охранники на въезде. Те, от кого они якобы должны были охранять. Боялись все — как и логично бояться человека, что может уничтожить тебя мановением руки.

Как бы там ни было, а свои ежеутренние десять километров Арлин почти всегда пробегала в одиночестве. Так было и сейчас; в ушах играли Битлз. Ха!.. Даже не двадцать лет назад, а каких-нибудь пять, восемь — она слушала совсем другое. Но элитная жизнь приучила её любить хорошую музыку.

Затем — отжимания и приседания. Для этого уже не требовалось много пространства, так что Арлин Майер переместилась в собственный двор, укрытый высоким забором. Идеально ровная площадка для тренировок была прекрасным местом.

Дальше, после зарядки, всё тоже шло по заведённому давным-давно сценарию. Душ. Выбор костюма на утро — делового, строгого и неярких цветов: предстоял визит в Пентагон. Ха!.. Америку защищали Искатели; почти супергерои, как в тех самых комиксах, на которых она (вся Америка, и Арлин не была исключением) в своё время выросла.

Тем не менее, в других странах тоже были свои Искатели. На Ближнем Востоке, например. Современные проблемы требовали современных решений, а потому военные настаивали на присутствии Арлин и ещё десятки других сильнейших Искателей США.

Пускай. Глубоко в душе Арлин было плевать на международные конфликты — она никогда не считала себя патриоткой, и Искатели одной страны были для неё ничем не привлекательней Искателей другой страны. Но репутацию нужно поддерживать. Репутация важна. Не связи, конечно же — для тебя не может существовать «полезных знакомств», если самое «полезное знакомство» в мире — это ты.

Костюм был выбран и разложен, а пока Арлин в халате спустилась в кухню, чтобы позавтракать. Фруктовая нарезка, злаковый коктейль, свежие тосты с натуральным маслом. Если магия обеспечивает тебе идеальное тело и безупречное здоровье — ещё не значит, что нужно полагаться только на неё.

Прислуга как раз заканчивала; дверь распахнулась, и на пороге показались двое: горничная с горячим кофейником и чашкой на подносе, и секретарь Арлин.

— Джек, — она поглядела на него, полностью игнорируя факт существования горничной. — Ты что-то хотел?

— Д-да-да, госпожа Майер, — кивнул он, нервно сглатывая. Рядом с Арлин робели и терялись даже Искатели высших Рангов, а этот тип — даже не Пробуждённый — и вовсе не привык к ней. Два года он был её секретарём, и каждый разговор начинался с заикания.

Она давно выгнала бы его. Но, во-первых, он был сыном старых друзей — двух почти таких же легендарных Искателей, её наставников в прежние годы; их бедой и разочарованием — как же так, непробуждённый сын двух легенд!

А во-вторых, это ей льстило.

— Да говори уже, — Арлин откусила кусочек тоста.

— Есть один новый репортаж, — секретарь снова нервно поморгал. — Вы, кажется, интересовались ходом Рейда в Москве, точнее, под Москвой…

— Интересовалась, — Арлин пристально поглядела на секретаря, и в её ласковом взгляде читались хищные нотки. — Но ты прекрасно знаешь, что я не смотрю новости за завтраком и не читаю в это время газет. Это мещанство, Джек.

— Госпожа Майер, дело приобрело… — в глазах Джека поселилась озадаченность. — Действительно необычный оборот. Такого не ожидал никто, и…

— Это. Подождёт. Полчаса, — отрезала Арлин. — А теперь выйди и не смей портить мне…

Внезапно она замерла, оборвав речь на полуслове. Горничная, наполнив чашку кофе, максимально быстро удалилась, затворив за собой дверь, секретарь же стоял, не зная, как ему реагировать. Его госпожа порой впадала в такую прострацию, делала внезапные паузы, даже разговаривала сама с собой.

Впрочем, кто мог ей запретить? У богатых и влиятельных свои причуды, и их право на них практически безгранично. Кое-кто из сильнейших Искателей мира устраивал на островах закрытые секс-вечеринки с наркотиками, несовершеннолетними проститутками и, поговаривали, даже убийствами. Другие любили экстремальное времяпровождение — например, один периодически гонял по самым обычным городским дорогам на своём магически модифицированном болиде со скоростью под семьсот километров в час, а второй любил прыгать с небоскрёбов, упиваясь своей неуязвимостью (и оставляя здоровенные дыры на асфальте).

Искателям SSS-Ранга законы не писаны. Любые моральные принципы соблюдаются ими лишь потому, что они сами так хотят. Поэтому на фоне всего прочего паузы и разговоры со своим внутренним голосом выглядели безобидной ерундой.

— Говори, — Арлин отложила в сторону надкушенный тост и испытующе поглядела на Джека. Ему показалось, или она… стала выглядеть куда серьёзнее, чем за пару секунд до того? Как будто только что ей сообщили нечто… новое, необычное и важное.

— Как вы уже знаете, госпожа Майер, — Джек хотел отвлечься от размышлений о странностях своей хозяйки, так что быстро затараторил, — все лучшие Искатели Москвы и Санкт-Петербурга сейчас спустились в подземелья под Московским метрополитеном, чтобы сразиться с обитающими там монстрами…

— Помедленнее, тебя сложно расслышать, — поморщилась Арлин. — И хватит о том, что я и так знаю. Приступай к тому, чего я ещё не знаю.

— Они все ушли, госпожа, — Джек кивнул. — А потому поверхность столицы России осталась без защиты — там лишь Искатели рангов А-В и ниже. По-настоящему сильных мастеров там единицы…

— И что? Новые Врата в Москве? — хмыкнула Арлин, подперев голову кулаком.

— Нет. Монстры снизу нашли путь выбраться наверх и атаковать мирное население. Искатели не справляются с этой угрозой, и люди начали гибнуть.

«Поговорить об этом в Пентагоне с военными?» — пронеслось в голове Арлин. — «Возможно, стоит отправить какую-то помощь, может, полдесятка сильных Искателей или партию исцеляющих артефактов. Но тут пусть решают те, кто отвечает за международные отношения в целом и взаимодействие с Россией в частности».

— И вот теперь — самое странное, — прервал Джек её мысли. — Погибшие гражданские… и Искатели, и Рукотворные, и самые обычные люди… начали оживать.

— Чего?! — невозмутимость Арлин Майер впервые за это утро (да что там — впервые за ближайшие несколько лет) дала трещину. — В каком смысле?

— В смысле — они восстают, как зомби. Не полноценно живые, всё ещё трупы но они могут двигаться и говорить, — Джек и сам понимал, что несёт какой-то артхаусный бред, из разряда дешёвой фантастики в мягких обложках, но факты оставались фактами, а он просто пересказывал их.

— Могут говорить, — Арлин моментально уловила главное. — Значит, что-то говорили, раз об этом стало известно. Что именно?

— Вот… — Джек заглянул в бумаги. — Дословно: «Мы умерли, потому что эти дилетанты не смогли нас защитить». Дальше их спросили, кто они и чего хотят, вот ответ: «Мёртвые этого города. Хотим, чтобы другие — ещё живые — не присоединились к нам».

Героические зомби, защищающие живых от собственной плачевной участи. Как трогательно. Арлин скептически хмыкнула. Что-то здесь было не так.

— Что они делают? — быстро спросила она.

— Принимают участие в боях, — ответил Джек. — Тех самых, с монстрами, выходящими на поверхность. При их первом появлении военные Москвы, Искатели клана «Элита», пытались уничтожить их, но уже в следующий раз они сотрудничали с ними — это даже попало на камеры.

Арлин кивнула каким-то мыслям внутри себя.

— Думаешь, это… — пробормотала она.

— Госпожа Майер… — Джек расширил глаза. — Я ничего не думаю, я просто передаю то, что было в новостях, и…

— Помолчи, — отмахнулась от него Арлин. — Я не тебе.

Ну, вот, снова. Разговоры со своим вторым «я».

А впрочем, плевать. Кто-кто, а Арлин Майер имела право на странности. Формально её причисляли к прочим Искателям SSS-Ранга, но при этом все понимали, что она сильнее их. Уж точно по отдельности, а возможно — и всех вместе.

Она была единственным в мире Искателем гипотетического Х-ранга. Всё-таки не зря её прозвищем было «Чудотворец».


Оглавление

  • Глава 1 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Тяжёлые мысли Петра Голицына
  • Глава 2 — Воплощение I
  • Глава 3 — Воплощение II
  • Глава 4 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Вглубь метро
  • Глава 5 — Угроза уже здесь
  • Глава 6 — Ярость
  • Глава 7 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Командная работа I
  • Глава 8 — К расселине
  • Глава 9 — Сорванные планы
  • Глава 10 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Командная работа II
  • Глава 11 — Оправданный риск
  • Глава 12 — Обратно?
  • Глава 13 — ИНТЕРЛЮДИЯ — План Кроненберг
  • Глава 14 — Сомнения
  • Глава 15 — Разведка I
  • Глава 16 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Разведка II
  • Глава 17 — Допрос I
  • Глава 18 — Допрос II
  • Глава 19 — Некромантия
  • Глава 20 — Враги и не враги
  • Глава 21 — Снова наверх
  • Глава 22 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Это конец?
  • Глава 23 — Место битвы
  • Глава 24 — Зелёный ад
  • Глава 25 — Прорыв
  • Глава 26 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Боевые опоссумы
  • Глава 27 — Новые враги
  • Глава 28 — Контакты третьей степени
  • Глава 29 — Пресса I
  • Глава 30 — Пресса II
  • Глава 31 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Нужно разделиться
  • Глава 32 — В городе неспокойно
  • Глава 33 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Игра в прятки
  • Глава 34 — Старый знакомый
  • Глава 35 — В бункере I
  • Глава 36 — В бункере II
  • Глава 37 — «Свершение»
  • Глава 38 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Неучебная тревога
  • Глава 39 — Возможность диалога I
  • Глава 40 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Возможность диалога II
  • Глава 41 — Поиск
  • Глава 42 — Кооперация
  • Глава 43 — Одиннадцать
  • Глава 44 — ИНТЕРЛЮДИЯ — После боя
  • Глава 45 — Укрепление армии мёртвых
  • Глава 46 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Цели Некроманта
  • Глава 47 — Планы на будущее
  • Глава 48 — Последний уровень
  • Глава 49 — Двойная игра Департамента
  • Глава 50 — ИНТЕРЛЮДИЯ — Спокойное утро Арлин Майер