Гром 1 (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Гром 1

Пролог

Шиши Ха Ро был стар, очень стар. Вот уже более пятисот стандартных циклов он занимался старательством и вел отшельнический образ жизни. Он уже давно потерял счет астероидам, кометам и прочему космическому мусору, переработанному его станцией в необходимое для промышленности Содружества сырье. Однако всякий раз процесс деструкции небесных тел вызывал в душе шенго неописуемый взрыв эмоций. И вот теперь трехметровое тело разумного ящера покоилось в удобном ложементе рубки управления, а разум его, посредством внешних сканирующих устройств, парил в межзвездной пустоте.

На этот раз объектом разработки стал крупный астероид. Его размеры колебались в пределах десяти — пятнадцати километров. По форме напоминал огромную грушу, состоящую из крупных осколков планетарного вещества, сцементированных между собой замерзшими газами. Буровые роботы основательно поковырялись в его толще. Все более или менее ценные кристаллические образования покоились в грузовом трюме станции в ожидании отправки покупателю, а самые интересные экземпляры стали достоянием его богатой коллекции.

Шиши повезло наткнуться на звездную систему с поясом астероидов, сформированным не из замерзших газов, звездной пыли и мелких метеоритов. Это были осколки крупной планеты.

Пару миллиардов лет назад вокруг центрального светила вращался газовый гигант. Случилось так, что в относительной близости от периферии данной системы прошло массивное тело. Была ли это звезда, черная дыра или что-то иное, Шиши подобные тонкости не очень интересовали. Агрессивная гостья попыталась вырвать в сферу своего влияния часть материи, вращающейся вокруг центральной звезды. Частично ей это удалось. Значительная масса внешнего кометного вещества облака Оорта была захвачена и унесена в неведомом направлении. Но предметом главной битвы двух светил стал именно эта планета.

В процессе гравитационного взаимодействия газовый гигант сначала лишился своей плотной атмосферы, затем его массивная центральная часть была разорвана на отдельные относительно небольшие фрагменты.

Через какое-то время беспокойная визитерша ушла. Еще очень долго в планетарной системе безымянного желтого карлика творилась полная неразбериха. Потревоженные кометы внешнего пояса и отдельные части уничтоженного газового гиганта начали бомбить внутренние планеты и само светило. А по бывшей траектории движения разорванной в клочья планеты образовался пояс астероидов. Порядок в поясе восстановился не сразу. Понадобились многие миллионы лет и многочисленные локальные катаклизмы от столкновений массивных тел, чтобы отдельные обломки притерлись друг к другу и образовали стабильные орбиты вокруг центральной звезды. Миллионы астероидов богатых не только ценными металлами, но разнообразными кристаллическими конкрециями, сформированными еще в планетарных недрах — достойный приз для любого звездного старателя.

Шиши Ха Ро случайно наткнулся на это богатство. Семьсот с лишним стандартных циклов назад он был капитаном тяжелого боевого рейдера «Слеза Ируты». Однажды при одиночном патрулировании подконтрольного его эскадре участка фронтира его корабль столкнулся с группой из трех пиратских крейсеров классом значительно ниже. Двое отказались сдаваться и пошли в бессмысленную, но отчаянную атаку. В результате скоротечной битвы оба были превращены в звездную пыль. Третий, воспользовавшись заминкой, попытался удрать и успел прыгнуть в гипер. Но сканирующие устройства «Слезы Ируты» успели зафиксировать параметры входа, а Искину корабля не составило труда рассчитать место и время выхода пирата из гиперпространства. Рейдер шенго прибыл туда едва ли не раньше пиратов. Большинство членов пиратского корабля удалось взять в плен, само судно стало трофеем экипажа, было продано с аукциона, а деньги распределены между членами экипажа, согласно закона о трофеях.

Именно тогда Шиши Ха Ро оценил потенциальную ценность данной звездной системы. Кроме пояса астероидов, богатого различными минеральными ресурсами, пятая планета не только обладала плотной атмосферой, состоявшей преимущественно из кислорода и азота, но более чем на девяносто процентов была покрыта водой и обладала богатой биосферой. Разумной жизни на планете не было.

Старый отшельник в перерывах между разработкой астероидов изредка спускался на поверхность чтобы поохотиться на морских и сухопутных животных.

Тем временем под действием точно выверенных Искином гравитационных импульсов астероид начал раскручиваться со смещением центра оси вращения относительно центра массы. Одновременно вся рабочая зона была заключена в силовую сферу диаметром примерно сто километров. Асимметрия вращения создала внутренние напряжения в структуре небесного тела, что привело к его фрагментации. Примерно через час внутри силового кокона с бешеной скоростью вращался неупорядоченный рой различных по размеру обломков. Взаимные удары их друг о друга привели к постепенному разогреву массы вещества.

Астероид задымил — это начали испаряться вмерзшие в его тело газы. Теперь внутри силовой сферы находился конгломерат из смеси газов и более тугоплавких объектов.

По команде управляющего Искина вдоль оси вращения заключенного в силовой кокон вещества начала образовываться труба-воронка. После того, как она достигла центральной части, гравитационные насосы приступили к откачке газов в сепараторные емкости.

Часть воды после тщательной очистки пригодится на самой станции. Изотопы водорода и гелия частично сгорят в топках местных термоядерных реакторов, частично будут переработаны в топливные элементы и уйдут на нужды Содружества. Углеводороды превратятся в необходимый промышленности пластик и жидкое сырье для химической промышленности. Аммиак, фосфаты и сульфаты — в удобрение для планетарных и внепланетных производителей сельскохозяйственной продукции. Прочее, то, как благородные газы, фтор, йод, бром и другое будет либо утилизировано и продано, либо выброшено за ненадобностью.

Откачка легких фракций продолжалась шесть часов. Вскоре внутри гигантского кокона вращался рой, состоящий в основном из металлов и неметаллов с более высокой температурой кипения, таких как кремний, селен, теллур, углерод. Разгонные гравитационные импульсы стали более мощными. Часть осколков замедляла свой бег, часть, наоборот, ускорялась. Взаимные удары участились их внутренняя энергия возрастала экспоненциально. Теперь это был раскаленный докрасна шар с многочисленными темными вкраплениями более тугоплавких включений.

По мере уменьшения массы астероида удерживающий его силовой кокон начал сжиматься, и вскоре достиг диаметра двух десятков километров. Под действием центростремительных процессов тяжелые фракции устремились к его стенкам, а менее плотные элементы и соединения концентрировались в центре.

Все это время гравитационные насосы продолжали гнать в сепараторы все, что скапливалось в центральной части, а электромагнитные пушки приступили к закачке энергии внутрь кокона.

Сепарационные устройства представляли собой все те же силовые коконы, только меньших размеров. Там под влиянием переменных гравитационных и электромагнитных полей вещество разогревалось до температуры в десять тысяч градусов, при этом химические соединения распадались до элементарного состояния. Химические элементы в процессе сложных физических манипуляций отделялись друг от друга. Затем химически чистые вещества в свою очередь проходили процесс разделения на изотопы и охлаждались до заданных температур.

Далее по заложенной в управляющий центр программе химические элементы смешивались в определенных пропорциях и в конечном итоге превращались в технологические картриджи. Это могли быть сплавы различных металлов, либо диффузионные смеси металлов с неметаллами, либо сложные комбинации химических соединений. В зависимости от редкости элементов, а также рыночной конъюнктуры картриджи имели разную цену.

Через сутки после запуска процесса переработки на месте астероида сиял ослепительно белый шарик диаметром с километр. Там под огромным давлением сосредоточено самое ценное: платиново-иридиевая группа, золото, радиоактивные металлы и трансурановые. Степень заполнения складских бункеров станции достигла девяносто шести процентов. Оставшегося пространства вполне достаточно, чтобы поместилось все полезное вещество астероида.

Через месяц термоядерные реакторы пополнят израсходованные запасы энергии и можно будет снова повторить процесс.

Со дня на день в систему придет автоматический грузовоз, принадлежащий Шиши Ха Ро. Он примет на борт весь предназначенный для продажи груз, который в свою очередь будет передан для реализации на одной планетарной станции представителю проверенной десятками лет взаимовыгодного сотрудничества брокерской компании.

Старый шенго не был дремучим мизантропом. Он не допускал в свою систему представителей разумных рас вовсе не по причине патологической ненависти к разумным или собственной замкнутости. Причиной тому была неуемная жадность некоторых весьма шустрых индивидуумов.

Поначалу Шиши был более открыт и доверчив. Однако ряд попыток отжать выгодный бизнес привели к тому, что он закрыл вход в свою звездную систему для любых кораблей.

Вначале карьеры старателя Шиши не был наивным юношей, он успел столкнуться и с жадностью разумных, а также коварством и предательством. Поэтому еще до начала разработки богатств пояса астероидов им была построена мощная боевая станция, вращавшаяся вокруг пятой планеты. К тому же межпланетное пространство было буквально нашпиговано многочисленными минами-ловушками, пустотными боевыми платформами и генераторами силовых полей все это управлялось собственными искусственными интеллектами.

В разных уголках системы желтого карлика до сих пор болтается множество обломков боевых кораблей от пары сотен пиратских флотов, горнодобывающих корпораций и свободных профсоюзов. Кто только не пытался наложить лапу на столь лакомый кусок. Впрочем, безуспешно.

Из медитативного транса старого отшельника вывел голос главного Искина станции:

— Мой генералиссимус, только что зарегистрирован сигнал бедствия. Экспресс анализ его характера позволяет предполагать, что это малое спасательное средство. По уточненным данным с вероятностью девяносто пять процентов это гибернационная капсула арварцев.

— Ну и что? — раздвоенный язык несколько раз прошелся по щекам разумного ящера, что свидетельствовало о крайней степени недовольства. — Прикажешь все бросить и лететь спасать очередную черножопую обезьяну? Кажется, эти животные послужили Сеятелям материалом для создания человеческих рас? — И уже в более спокойном тоне добавил: — Только для этих нашлась с особым цветом под хвостом.

— Ты как всегда прав насчет обезьян, мой генералиссимус. Но параграф пятый Кодекса…

— Заткни пасть! — вновь рассердился шенго. — Знаю эти дурацкие правила и последствия их неисполнения. Готовь «Шеенну».

— Все готово, — без малейшей обиды в голосе произнес Искин. За долгие годы общения он привык относиться философски к все учащающимся вспышкам неконтролируемого гнева хозяина.

Покинув удобный ложемент, ящер зашипел от боли. Несмотря на долгую жизнь, шенго не бессмертные существа. Шиши чувствовал, что срок очередного перерождения близок. Об этом однозначно свидетельствовала все усиливающаяся боль во всем его до сих пор еще могучем теле. Лечебные сеансы в капсуле медицинского блока давали лишь краткую передышку. Какое-то время он чувствовал себя практически здоровым. Затем боль возвращалась. И период хорошего самочувствия с каждым разом сокращался.

Чтобы достичь системы, из которой был послан сигнал бедствия, быстроходной и хорошо вооруженной яхте, названной в честь одной из самых любимых самок его некогда многочисленного гарема, потребовалось три прыжка и сорок стандартных часов.

Беглое сканирование пространства позволило корабельному Искину в кратчайшие сроки восстановить картину произошедших здесь событий. Случилось так, что в промежуточной системе одновременно оказались два корабля. Рейдер тяжелого класса арварцев и аналогичный по техническим характеристикам представитель братства вольных корсаров. Иными словами, рабовладелец и пират. Оба были настроены решительно и в непродолжительной, но отчаянной схватке основательно размолотили друг друга.

Источником сигнала бедствия действительно оказалась стандартная гибернационная капсула, единственная уцелевшая из двух дюжин обесточенных и разбитых в хлам подобных устройств, болтающихся в куче обломков. В них арварцы перевозили особо ценное «мясо». «Мясом» рабовладельцы называли захваченных на «диких» планетах аборигенов, коих ждала незавидная рабская доля.

Менее ценное с точки зрения рабовладельцев «мясо» частью находилось в трюмах, частью плавало за бортом. Теперь без должного ухода и поддержания тел в определенных физико-химических условиях это было просто изрядно промороженное и провяленное вакуумом человеческое мясо без малейшей возможности возврата к жизни.

Каким-то непостижимо чудесным образом именно этой капсуле повезло не попасть под удары ЭМИ оружия, а также избежать поражения от кинетических снарядов разгонных орудий и лазерных турелей.

Вскоре трехметровое яйцо было выловлено грузовыми роботами, установлено в трюме яхты и подключено к внутренней энергосистеме корабля. Ресурс автономного блока питания был на последнем издыхании. Тому, кто находился под воздействием гибернационного поля повезло еще и в том, что древний отшельник не наплевал на соответствующие правила, обязывающие всех граждан Содружества оказывать всю от них зависящую помощь терпящим бедствие космическим судам и поспешил ему на помощь.

— Значит «мясо», — вглядываясь в собственное искаженное отражение в черной глянцевой глубине яйца, задумчиво произнес Шиши Ха Ро, — ну что ж, посмотрим, что это за «мясо», — и обратившись к Искину корабля, скомандовал: — Курс домой!

Глава 1

— Андруха, греби сюдой, курнем и покалякаем! — Не успел я еще толком выйти на палубу, как меня окликнул из курилки хрипловатый голос старшего механика Бронислава Семеныча Редько или просто Сэмэныча. Мужчина лет под сорок пять, крепкий коренастый, на полторы головы ниже моих метр девяносто. В курилке он был один, и ему явно было скучно.

— Ща, Сэмэныч, пузырьки отнесу к лебедке. Ночью станция.

Подтренькивая стеклянными бутыльками для отбора проб воды в деревянном ящике с ручкой, я направился к гидрологической лебедке. Гремящее из динамика, установленого на штурманской рубке бравурное «И снится нам не рокот космодрома…» поневоле заставляло перейти чуть ли не на строевой шаг.

Ну да, я же вроде как офицер Военно-Морского Флота Советского Союза и не мичман какой-нибудь, а целый капитан-лейтенант. Но это там на далекой родине. А здесь я всего лишь инженер-гидролог по совместительству руководитель научной группы рыбопоискового судна «Механик Терехин», приписанного к одной из научно-промысловых контор заполярного Мурманска. В группе аж целых четыре члена. Кроме меня имеются Виталик Смолин инженер-ихтиолог, Володя Строганов техник и инженер-электронщик Василий Дерюгин. Весь экипаж насчитывает двадцать четыре человека. По штату должно быть тридцать один, уменьшили за счет промысловой команды.

Вот уже полгода наш СРТМк или средний морозильный траулер кормового траления болтается в Карибском море. Формальная причина — мы занимаемся научно-исследовательскими работами по определению районов промысловой значимости для рыбодобывающего флота братской Кубы. На самом деле, в свободное от контрольных тралений и гидрологических станций время опускаем за борт и буксируем специальное сканирующее оборудование, в просторечье именуемое «гирлянда», и производим пассивное наблюдение за всякой подозрительной деятельностью потенциального противника на акватории Северной и Южной Атлантики.

Работа нужная, ответственная и секретная. По этой причине все члены нашего экипажа прошли серьезную проверку органами МВД и госбезопасности. Так что тем, у кого родители или братья с сестрами во время Великой Отечественной Войны находились на занятой фашистскими оккупантами территории попасть на наш борт не светило. Шутка, конечно, ведь Сэмэныч как-то сюда проник, хоть и коренной одессит в …ндцатом колене, по собственным его заверениям. Да и капитан Мандель Владимир Леонидович также из Одессы и тоже коренной в …нцатом. Все, находящиеся на борту судна, были либо кадровыми офицерами и мичманами, либо матросами и старшинами сверхсрочной службы.

Оставил ящик под стойкой с батометрами, зафиксировав на случай качки специальной приблудой. И уже под задушевное «Я люблю тебя жизнь…» в исполнении Бернеса потопал в направлении курилки — две скамейки или банки по-морскому у главной надстройки, а между ними тазик с водой для окурков и горелых спичек.

— Дедушка, голубчик, сделай мне свисток.

В установившейся между нами традиционно-шутливой манере я поприветствовал стармеха и присоседился рядышком на баночке. «Дед» на флоте неофициальное, но повсеместно используемое погоняло старших механиков. Достал из кармана пачку беломора ленинградской фабрики имени Урицкого, размял хорошенько папиросу, продул, сдавил мундштук пальцами в двух местах под углом девяносто градусов, сунул в рот и прикурил от поднесенной «дедом» спички. Затянулся и, устремив взгляд в бездонную синь тропического неба, зажмурился от удовольствия. Утро. Солнышко еще не высоко над горизонтом, не так шпарит. Суденышко шлепает тихим ходом в западном направлении. Легкий ветерок шевелит волосы. Блаадать и ляпота!

— Вот уважаю Бернеса, но местами раздражает, — завел Сэмэныч в который раз больную для него тему, — поет «я вам не скажу за всю Одээссу», а надо «Адесу». Вот приехал бы к нам на Пересыпь, да послушал, как люди говорят…

Теперь Сэмэныч минут двадцать будет бухтеть на предмет неправильного отношения людей творческих профессий к Одессе и одесситам. Особенно достанется Кобзону и отчего-то Мулерману, хоть песен про славный черноморский город от этих исполнителей я не припомню. Затем пройдется по клятым «ымперыалыстам», коих нужно давить аки «кутят ссаных». На мое счастье музыка из динамика прервалась и голос вахтенного штурмана объявил:

— Старшему механику срочно пройти в каюту капитана! — повторив еще дважды, по-неуставному добавил: — Короче, дед, дуй к кэпу.

— Вот же ж шлимазл невоспитанный! — показушно возмутился Сэмэныч, а глазки-то заблестели. Двести процентов, сейчас уговорят с земелей бутылочку кубинского рома под задушевный разговор за Одессу.

Ни для кого не было секретом, что капитан и стармех когда-то учились в одной мореходке и были корешами, не разлей вода. Короче, дружба, проверенная временем и скрепленная многими и многими литрами… в том числе и пролитого пота. Оно, конечно, на борту сухой закон, но еще кто-то из наших предков заметил, что в России суровостьзаконов умеряется их неисполнением.


В лаборатории судна в железном ящике, носившем громкое название «сейф» хранилась десятилитровая емкость с нарисованным черепом и надписью «ЯД». Время от времени члены научной группы и лица приближенные также позволяли себе немного отравиться. К концу рейса там плескалось на донышке. Завтра добьём, чтоб не досталось врагу, то есть нашим сменщикам. Комсостав запасся «горючкой» еще в Гаване, во время смены экипажей, благо у каждого имелась официальная валюта в американских долларах. Простые матросы перебивались бражкой и техническим спиртом, уворованным из хозяйства старшего механика. Впрочем, все было тихо и культурно, пьяных и, упаси Господь, буйствующих за весь рейс ни разу не видел. Попасться подшофе на глаза первому помощнику капитана — гарантированно потерять высокооплачиваемую, практически халявную работу.


Справедливости ради стоит отметить, что наш комиссар Василий Макарыч Щукин (за глаза Шукшин) был человеком с понятиями и, если что-то замечал, не торопился сообщать на берег. Он также лояльно относился к политическим анекдотам. С этим нам повезло, в отличие от тех, кого мы сменяли. Там первый помощник раскрутил нескольких матросов на выпивку, бухал вместе с ними, и сам же их сдал по приходу в Гавану.


Глянул на часы. Девять утра. В курилку начал подтягиваться народ после завтрака. Двое механиков вынесли табуреты и принялись резаться в нарды. Вокруг столпились знатоки и советчики.


Сегодня у траловой команды практически выходной — контрольных тралений не запланировано. Штопка сетей, помывка палубы и санитарная очистка приемных бункеров много сил и времени не займут. Рейс подходит к завершению, готовимся к переходу в Гавану.


Научной группе предстоит еще одна гидрологическая станция в заданном районе, также спуск и буксировка «гирлянды» на глубину ниже термоклина.


На палубу вышел Васька Дерюгин. Хмурый не выспавшийся. В курилку не пошел, уселся в сторонке на пластиковом корпусе спасательной шлюпки и задымил беломориной.


Папиросы мы курим в рейсе вовсе не из экономии или особой любви к забористому табаку, когда возишься с батометрами, меняешь позолоченные стеклышки в батитермографе, настраиваешь буксируемые эхолоты или еще какое оборудование руки перманентно мокрые, и сигарета мгновенно намокает и разваливается. А папиросам хоть бы хны.


— Чо такой сердитый, Васек? — подойдя к приятелю, я уселся рядышком. — Опять что-то высмотрел по вражескому TV?


Наш электронщик еще вначале рейса надыбал у стармеха сломанный портативный телевизор «Akai», якобы на запчасти. И отремонтировал его. Также он рассчитал и построил хитрую антенну, позволявшую цеплять сигнал с ретрансляторов Майами. Вступив в тайный сговор с начальником радиоузла и радистом в одном лице Володей Трофимовым, в одну из ненастных темных ночей антенна была водружена на мачту. Нам повезло, что Вован был абсолютным пофигистом и в душе немного диссидентом. Он поимел с этой операции полулитровую бутылку спирта и право просмотра телевизионных передач.

— Не кричи! — испуганно прошипел Василий и заозирался по сторонам. Немного успокоившись, сделал страшное лицо: — Гром, знаешь, чего сегодня враги показали?

— Вася, ты же знаешь, я смотрю только развлекалово, политикой не интересуюсь.

— Афган, вот чего, — и замогильным голосом продолжил: — Горы сгоревших танков, сбитых вертолетов бронетранспортеров, автомобилей и прочей техники, а также десятки и сотни трупов. А наши талдычат, что мы там порядок практически навели.

— Таки война же, Вася, а войны без жертв и разрушений не бывает.

— Ты не понимаешь! — зашипел коллега, — Правду от нас скрывают! Вот чего возмущает.

— Уймись, Василий. Зря тебя обучили языку потенциального противника. Многие знания — многие печали — это мне бабушка говорила, а она была женщина мудрая. Базар фильтровать учись и держать при себе, иначе в Соловки или вслед за тарковскими и солженицыными в загранкомандировку бессрочную и без содержания. И давай-ка демонтируй телек до первоначального состояния, а лучше за борт его. Ночью снимайте антенну — это приказ, не обсуждается. К тому же комиссар что-то пронюхал и зачастил в гости. Верняк, кто-то стуканул. Мне партбилет не так дорог, как виза в забугорье. А без партбилета и визы не будет, и из флота ссаными тряпками погонят. Сечешь, парниша?

Шукшин действительно уже несколько раз неожиданно посещал лабораторию в неурочное время. Но застукать нас за просмотром вражеского телевидения никак не получалось. Пока кто-то волынился с открыванием двери, аппарат успевали выключить и спрятать в надежное место. Подозреваю, что первый помощник не особо и хотел нас поймать. Любое ЧП на режимном объекте, а наше судёнышко именно таковым и является, чревато не только возможными наградами бдительному коммунисту, но неожиданными и весьма неприятными плюхами по линии КПСС.

— Вот ты, Андрюха, закончил физфак МГУ с красным дипломом, — приятель резко поменял тему разговора, — думал ли ты, что вместо серьезной научной работы станешь заниматься всякой ерундой, которую по силам выполнить любому самому заурядному технарю?

— Вася, ты прям Гегель и Фейербах в одном флаконе. Одна твоя половинка сознания утверждает, что бог есть, другая отрицает. С одной стороны, тебя неумолимо тянет заниматься изучением сложных физических процессов где-нибудь в Дубне, Новосибирске, или на какой-нибудь кафедре физфака МГУ, с другой — за сто двадцать рэ в месяц ты это делать не согласный. А вот за те же сто двадцать, плюс полярный коэффициент, плюс надбавки за удаленность, плюс оплата за подвахты, плюс доплаты за звание и пайковые, плюс валюта ты в свое время согласился заниматься всякой ерундой. А теперь комплексуешь, мол, Родина в твоем лице потеряла великого ученого.

— Ты не понял, Гром… — попытался возразить Василий, но я не позволил.

— Короче, дуй в лабораторию, как хочешь избавляйся от телека, и не пудри мне мозги, есть кому это делать и без тебя.

Наш разговор был бесцеремонно прерван голосом вахтенного штурмана из судового матюгальника.

— Начальнику научной группы срочно подняться в штурманскую рубку!

Интересно девки пляшут. Что еще там такое экстраординарное случилось?

В штурманской рубке кроме вахтенных штурмана и матроса присутствовали капитан, радист и первый помощник капитана.

— Здравия желаю, товарищи офицера! Вызывали, Владимир Леонидович?

Несмотря на то, что от капитана ощутимо попахивало качественным спиртным, выглядел он вполне трезвым. Он протянул мне листок бумаги стандартного формата А4.

— Вот, Андрей, ознакомься и распишись внизу.

В отпечатанном на машинке тексте сообщалось, что одним из наших спутников была отмечена непонятная деятельность в точке с координатами примерно в пятидесяти милях от текущего местоположения «Механика Терехина». О характере и каких-либо проявлениях означенной деятельности ничего не было сказано. Лишь выдвигалось предположение об испытании потенциальным противником нового типа глубоководных аппаратов. В конце телеграммы было прямое указание следовать в означенное место, задействовав все средства визуального, акустического и радиоэлектронного зондирования.

Поставил дату время и подпись рядом с подписями начальника радиоузла и первого помощника и капитана под машинописным текстом и вернул бумагу Манделю.

После того, как получил капитанское напутственное: — Расчехляй, Андрей, свою шпионскую машинерию, — покинул рубку.

Уже через полчаса наш СРТМк выполнил коррекцию курса и мчался со скоростью десять узлов в нужном направлении. При этом бурун от гребного винта позволял предположить, что мы летим все тридцать. Наша славная научная четверка на юте с веселым энтузиазмом и матерком заводила за борт стрелу лебедки с висящим на тросе сканирующим оборудованием. Наконец стрела встала на свое место и была зафиксирована в рабочем положении. Виталий с Владимиром отправились в курилку. У лебедки остались я и Василий.

Я отпустил стопор и стал потихоньку вытравливать трос. Василий тем временем распаковал размером с приличный чемодан пульт управления и отслеживал показания датчиков. Данные от буксируемой гирлянды поступали на пульт мгновенно и в беспроводном режиме в виде ультразвуковых сигналов, снимаемых с погруженного в воду у борта судна специального устройства.

— Командир, термоклин горизонт сто-сто пятьдесят метров, прошли, — доложил Василий, и через какое-то время: — глубина двести метров можно производить первичный анализ данных.

Застопорил лебедку и подошел к чемодану. В показаниях обоих осциллографов ничего особенного не отмечалось. Прямая зеленоватая линия по центру и редкие вялые зубцы, периодически возникающие на экранах — переговоры китов. Писк динамика также был ровным. Все спокойно. Термоклин, иначе область резкого температурного скачка отсекает звуковые волны в слоях воды, расположенных выше и ниже. Поэтому поиск подводных лодок и иных глубоководных аппаратов потенциального противника возможен ниже означенной области, где нет помех от гражданских судов.

— Пройдись по диапазонам.

Дерюгин поколдовал над пультом, прямая линия сначала превратилась в практически правильную синусоиду, затем в сложную фигуру Лиссажу наконец вернулась в первоначальное положение. Звуковой сигнал из динамика также равномерно изменял частоту. На ленте самописца прямая линия, как ЭКГ у мертвеца. Никаких проявлений даже слабой глубоководной активности антропогенного характера.

— Голый вассер, — констатировал электронщик, и наконец поинтересовался: — Андрюха, чего хоть ищем?

Я пожал плечами.

— Если б знать. Наши что-то засекли из космоса. Предположительно глубоководный аппарат натовцев, может еще кого-нибудь. Никаких комментариев. Только приказали следовать в заданный квадрат с выпущенными приблудами. Сейчас будем вытягивать гирлянду и проверим что творится выше термоклина.

На горизонте от ста пятидесяти метров характер сигналов поменялся. На экране осциллографа появились многочисленные пилы, из динамика полились бодрые пересвисты и шуршания. Перья самописцев начали вырисовывать на ленте замысловатые зигзаги.

— Тут без стакана не разберешься, — задумчиво почесал репу Василий.

— А нам и разбираться не нужно, приложим ленты и аудиозаписи к отчету, пусть спецы на берегу изучают, может чего надыбают. Короче, Вася, заступаешь на вахту. Полчаса зондируем выше термоклина, полчаса ниже. Через два часа тебя сменит Виталий. Смена магнитофонных кассет и рулонов самописцев на тебе. А я в радиорубку на промысловый совет.

— Есть, тащ капитан-лейтенант! — электронщик в шутовской манере поднес ладонь ко лбу.

— Аатставить! К пустой голове руку не прикладывают.

Неожиданно что-то неуловимо поменялось в окружающей обстановке. Вроде как легкая тучка набежала на солнечный диск. Хоть еще пару минут назад в небе не было ни облачка. И легкое волнение за бортом как-то резко улеглось.

— Ёханый бабай! Гля, Андрей! — Василий указывал рукой мне за плечо, глаза его то ли от удивления, то ли от испуга стали размером с чайные блюдца. — Вот это балда!

Резко обернулся и увидел ЭТО. Огромный навскидку метров двести-триста приплюснутый к краям, будто соединили две суповые тарелки, серебристый диск парил примерно в трех кабельтовых от нашего корабля на высоте сотни метров. То, что он только что появился из океанских глубин, однозначно указывали скатывающиеся с его поверхности потоки воды. Тень от диска полностью накрывала наше суденышко, что стало причиной потемнения. И еще я заметил одну особенность. Область радиусом примерно в милю накрывал прозрачный купол переливчатый будто пленка мыльного пузыря.

Долго наслаждаться столь грандиозным зрелищем не получилось. По голове ударило будто крепкой дубиной. Тело потеряло чувствительность, и тут же оказалось лежащим на деревянном настиле промысловой палубы. Сознания не лишился, способности дышать к счастью тоже, а также не потерял возможности наблюдать за происходящим. Упал таким образом, что большая часть судна находилась в поле моего зрения.

Из приоткрытых иллюминаторов снизу по борту начали доноситься громкие человеческие крики. А из распахнутой настежь двери, ведущей в жилой отсек корабля, первым выскочил взъерошенный Матроскин — здоровенный судовой котяра и помчался с громким жалобным мявом куда-то в сторону бака. За ним появились с десяток крыс разного размера. Эти без размышлений дружно сиганули в воду. И лишь спустя некоторое время, из недр судна стали выскакивать ошалевшие люди. Отбежав на несколько метров каждый будто бы получал удар по темечку и пластом укладывался на палубу.

Сознание лишь фиксировало поступающую информацию, не углубляясь в какой-либо анализ происходящего. В голове царил сумбур и полное неприятие происходящего. Такого не бывает. Наконец рациональная часть моего сознания нашла более или менее правдоподобное объяснение. Похоже меня постиг солнечный удар, и все, что я наблюдаю является моим же собственным бредом.

Развить эту мысль у меня не получилось. По башке еще раз крепко прилетело, и я провалился в уютную тьму беспамятства.

Глава 2

В какой-то момент я ощутил себя висящим в темноте. Не было ни света, ни ощущения тела, лишь булькающие звуки доносились до сознания. Через некоторое время назойливое бульканье начало трансформироваться во вполне понятную речь, безэмоциональную, как будто говорила бездушная машина.

— Урхан, вот это улов. У парня интеллект зашкаливает за две сотни. И это без имплантов и нейросети. Это же отменная заготовка для административного Искина целой системы или корпорации. Да ему цены нет.

Готов поклясться, что этот язык не слышал никогда и понимать его не мог ни при каких обстоятельствах. Однако понимал и, вполне вероятно, мог на нем говорить. Во всяком случае, было у меня такое ощущение.

— Не суетись, Гниз, цена в этом мире есть у каждой, даже самой никчемной вещи. А за это «мясо» мы выручим не меньше корпа, а может быть и больше — это смотря кому толкать. Если госструктурам, много не дадут, а вот с корпорации какой-нибудь можно взять и полтора.

— Полтора миллиарда! — мне показалось, что в машинном голосе говорившего появились мечтательные оттенки, — Это же минимум по полсотне китов каждому на лапу только за одного дикого. А еще две дюжины белых и пять сотен, черных. У черных братьев хоть показатели не так высоки, как у белых ублюдков, что были сняты с последней лоханки, но тела прекрасны. Владельцы и владелицы гаремов устроят драку на аукционе.

— Ты, Гниз, слишком торопливый. Товар нужно доставить потребителю. Фронтир, сам понимаешь, место опасное.

— Что-то, Урх, в последнее время ты какой-то пессимистичный. Радоваться нужно и надеяться, что все будет хорошо.

— Понимаешь, приятель, предчувствия у меня не очень хорошие. Сердце поджимает и сны всякие снятся. Кошмары. Как бы не зря мы подписались на эту авантюру.

Теперь речь говорящих приобрела для меня эмоциональную окраску. Тот, что именовался Гнизом говорил по-юношески высоким голосом. Урхан, по всей видимости был мужчиной средних лет.

— Не гони, старина! — с явно выраженным оптимизмом в голосе сказал молодой. — Скоро «Счастливая Гангзара» прибудет на Таоро-Ва, и ты станешь не просто богатым арварцем, а очень богатым. Обоснуешься на какой-нибудь уютной планетке у теплого моря. Выкупишь у капитана пару тройку десятков диких. Станешь владельцем борделя — от туристов отбоя не будет. Женишься, заведешь кучу детишек и будешь жить легко и счастливо. Только налоги не забывай вовремя отстегивать и откаты местным бандюганам и чиновникам.

— Ну хватит болтать, отправляй всех белых в гибернаторы. Кэп доволен. Он категорически запретил морозить диких белых, чтобы чего не повредить в мозгах. А наших черных братьев меньших — по морозильникам, этим мозги не понадобятся.

Тут мое сознание вновь погрузилось во тьму…

Пробуждение было удивительно приятным. Во всем теле легкость, какую человек испытывает, избавившись от тяжелой болезни. Я вроде, как и со здоровьем все нормально, но, несмотря на вполне себе еще юный возраст, то здесь потянет, то там, то в животе кольнет, то зуб заноет. В последнюю неделю левый нижний клык покоя не давал. Но я терпел до берега. И вот оно счастье — никаких признаков былых недомоганий.

Открыл глаза. Приподнял голову. Осмотрелся. Лежу голый в неглубокой пластиковой ванне, похожей на половинку разрезанного вдоль яйца, зауженной частью к ногам. Тело наполовину погружено в розоватую полупрозрачную субстанцию, напоминающую кисель.

Вот они розовые сопли. Я и подумать не мог, что когда-нибудь в них искупаюсь. Мысль улыбнула.

Уровень киселя довольно быстро уменьшался. Покрутился, пошарил взглядом в поисках сливного отверстия, но такового не обнаружил. Стенки и дно ванны абсолютно гладкие без видимых щелей или каких иных отверстий, и понять куда утекает субстанция невозможно. Странно.

Затем осмотрел помещение, в котором находился. Навскидку пятьдесят квадратных метров, может чуть больше. Потолки высоченные метра четыре — четыре с половиной. Стены белые матовые. Полы кремового цвета. Дверей и окон не наблюдается. Достаточно яркий, но не раздражающий теплый свет льется как бы из глубины потолка.

Помимо моей ванны в разных местах насчитал еще шесть подобных штук. Только те были накрыты прозрачными выпуклыми крышками и походили на гигантские яйца. Удивительно, но все они висели над полом без видимой опоры. Перегнулся через борт, моя вроде также ничем не поддерживается. Попробовал раскачать, но ничего не получилось. Ванна была будто крепко прикручена к полу.

Больничка, вне всяких сомнений. Вот только смущало полное отсутствие специфических запахов, характерных для всех подобных заведений на Земле. И тишина, полная, неестественная.

Тем временем розоватый кисель полностью исчез, не оставив после себя никаких следов ни на стенках, ни на моем теле.

Хотел было выйти из ванны. Но тут как по мановению волшебной палочки рядом с моим ложем возникла симпатичная девушка в халате медсестры. Вылитая Орнелла Мути из «Укрощения строптивого».

Блин, а я голый. Панически попытался вжаться в дно ванны, чтобы не смущать красотку видом некоторых частей моего обнаженного тела.

Однако тут же пришло осознание факта, что знаменитой итальянке тут попросту неоткуда взяться. Неужели я по-прежнему валяюсь в отключке, и меня посещают всякие видения? Вообще-то против Орнеллы я ничего не имел, пусть посещает и почаще, хотя бы в грезах и снах, в живом виде мне с ней встретиться не светит. Я хоть и не урод и при росте в сто девяносто см. имею хорошо развитую мускулатуру — спасибо папе офицеру и спорту — но со знаменитой кинодивой мы живем в разных параллельных реальностях. Она — в капиталистическом Аду, я — в социалистическом Раю. Впрочем, в моем теперешнем состоянии комиссаров и прочих политруков нет, так что будем честны насчет Рая и Ада. Я бы не прочь побыть миллионером испытать на своей шкуре все тяготы и невзгоды буржуазного мира.

Это куда же меня понесло? Тут дама скучает, внимания требует, а я о вещах приземленных.

— Здрасьте, — прикрывая причиндалы руками, вежливо поздоровался.

И только тут разглядел, что через светлый образ Орнеллы Мути можно без труда рассмотреть одно из «яиц», находившихся в комнате.

Ух ты! Призрак. Во мля! Едва не выругался вслух, но сдержался. Оно хоть и фантом, но все-таки дама.

— Человек Андрей Громов, не нужно волноваться. Теперь тебе ничего не угрожает.

А голосок-то, чудо. Грудной, красивый за душу берет мгновенно. У моей последней, пардон, крайней пассии был именно такой. Но оказалась такой стервой, что, когда расстались, будто из госпиталя выписался после серьезной и продолжительной болезни.

— Как мне может что-либо угрожать в моем собственном сне? Ведь я же сплю? А может быть вообще с ума сошел и в настоящий момент нахожусь в комнате с мягкими стенами по соседству с каким-нибудь Наполеоном, Джордано Бруно или Чингисханом.

— Успокойся, человек Андрей Громов. Это не сон, а я не Орнелла Мути. Я Главный искусственный интеллект рудодобывающей станции, принадлежащей представителю расы шенго генералиссимусу Шиши Ха Ро. Образ и голос человеческой самки взят из твоей памяти. Это должно облегчить адаптацию дикого к непривычным условиям.

Ха! Интересно было бы посмотреть на реакцию знаменитой киноактрисы, если кто-то в лицо обозвал бы ее самкой, впрочем, моя бывшая, чьим голосом говорил фантом, также вряд ли осталась довольной подобным обращением. Стоп, Андрюха, что-то тебя не туда понесло. Этот…это… эта хрень, именующая себя искусственным интеллектом, назвала меня диким, к тому же, запросто может копаться у человека в мозгах. Ну теперь уж точно все стало на свои места. Я на Канатчиковой даче. Треугольник будет выпит, будь он параллелепипед… и так далее…

— Еще раз повторяю, человек Андрей Громов, — усмехнулся фантом, — это не сон, не бред, не какое-либо иное ненормальное или паранормальное состояние психики. Ты и несколько сотен твоих соплеменников были украдены с твоей родной планеты. Насчет «дикого» никакого оскорбительного подтекста. Разумных обитателей твоего мира и всех подобных миров, находящихся на примитивной стадии развития и не входящих в состав Содружества, мы называем «дикими».

Пребольно ущипнул себя за руку. Ничего не изменилось. Ну что же, коль глюк оказался навязчивым, чего бы и не пообщаться. Будет, о чем поведать чокнутым собратьям по больничным шконкам.

— Ну что ты заладил…а, «человек Андрей Громов»! Обращайся ко мне либо Андрей, либо Гром — так короче.

— Хорошо, Гром, поскольку ты еще не проникся реальностью происходящего, я тебе кое-что покажу.

Неожиданно комната пропала, и я ощутил себя парящим среди звезд. Россыпь разноцветных шаров на абсолютно черном фоне. Аж дух захватило. Неподалеку в пустоте плавали обломки явно техногенного происхождения. Полуразбитый диск и разломившийся надвое «утюг». О размерах объектов судить было сложно, поскольку никаких масштабных привязок не наблюдалось. В мгновение ока мое сознание приблизилось к обломкам диска. Что-то подобное я уже видел перед тем, как потерять сознание. По мере приближения массивное тело практически загородила весь обзор. И наконец я увидел висящие в пустоте рядом с огромной дырой вперемешку с разным хламом человеческие тела. Только теперь, мне удалось навскидку определить истинные масштабы развернувшейся перед моим взором картины.

— Два километра в диаметре, не меньше, — восторженно прошептал я.

— Два с половиной в пересчете на привычные тебе единицы измерения, — поправил Искин. — Тяжелый боевой рейдер империи Арвар.

— Но тот, что я видел на Земле, был куда меньше.

— Корабли подобного класса не приспособлены к полетам в атмосфере планет. Для этого на борту имеется специализированный десантный модуль. Способен нести до пятьдесяти боевых атмосферных летательных аппаратов, с экипажами и штурмовыми группами. При подлете к поверхности планеты сбрасывает их и либо возвращается на корабль за следующей партией, либо прячется под маскировочным полем или в толще воды в ожидании возвращения атмосферников, как это было в твоем случае. Подобные модули используются арварцами как при проведении боевых операций, так и для захвата рабов на «диких» планетах. В последнем случае штурмовые группы не предусмотрены. Методика захвата отработана. Аппарат подлетает к индивидууму или группе таковых, обездвиживает посредством специального излучения. Если это населенный пункт или, как в твоем случае, корабль дополнительно включаются низкочастотные звуковые генераторы. Тогда разумные выбегают из закрытых помещений сами и попадают под действие парализаторов. Затем «мясо» в бессознательном состоянии грузится на летательные аппараты и свозится сначала на десантный модуль, затем на космический корабль. Там добыча сортируется по уровню интеллектуального потенциала разумного. Объекты с низким интеллектом проходят процесс заморозки и помешаются в криокамеры по нескольку особей. Перспективные экземпляры попадают в индивидуальные гибернационные капсулы. Там процессы жизнедеятельности приостанавливаются путем воздействия на организм иными методами.

Тем временем в своем «космическом путешествии» я устремился к предмету, похожему на яйцо. Мимо пролетали обнаженные чернокожие тела. Лица также явно негроидного типа. На поверхности яйца явственно различалось несколько пулевых отверстий, причем принадлежащих оружию приличного калибра. Крупнокалиберный пулемет или малокалиберное орудие.

— Гибернационная камера повреждена снарядами скорострельной пушки малого калибра с электромагнитным разгонным блоком и гравикомпенсатором, — прозвучало в голове в ответ на мой невысказанный вслух вопрос, — Подобные орудия устанавливаются на автоматических и пилотируемых штурмовых аппаратах, как атмосферного, так и пустотного типов.

Не успел толком рассмотреть пробитую капсулу, как лицевая поверхность растворилась сама по себе, и моему взору открылось лицо, находящегося внутри человека. Это был Виталий Зимин второй помощник капитана.

— Вот же бля! — ругательство само слетело с губ. — Это же Виталик! Жена ему парня родила, аккурат неделю назад. Счастлив был, сам не свой ходил последнее время. Больше всех ждал окончания рейса, домой рвался. А теперь вот так. Труп непонятно где.

Поймал себя на мысли, что проклятый Искин меня почти убедил в том, что я не на Земле, а черте где в плену или, что сомнительно, в гостях у инопланетян. Однако марксистско-ленинское воспитание, подпитанное произведениями советских писателей-фантастов, не позволяло так запросто принять факт того, что люди высокотехнологического будущего станут воровать других людей из менее развитых миров и делать из них рабов. Как же книги Ефремова, Стругацких, Лема и прочих маститых писателей? В них сплошной коммунизм, завоеванный в непримиримой борьбе потом и кровью. Там человек человеку друг, товарищ и брат, но никак не раб и господин. Всем по потребностям, от каждого по способностям. И вообще, для чего рабы? Ведь должны у них быть роботы и прочие механизмы на все случаи жизни. Туфта полная! Нет, нет и еще раз нет! Теперь я абсолютно уверен, что съехал с катушек.

Внезапно вид звездного неба пропал. Я вновь находился сидящим в пластиковом корыте в окружении белоснежных стен. Рядом Орнелла Мути с издевательской ухмылкой на красивом лице. Ну, может быть, и не издевательской, но ничуть не сочувственной.

— Гром, ты можешь сколько угодно щипать себя за руки, за ноги или еще какие выступающие части. Не поможет. Ты здоров, как душевно, так и физически и в данный момент находишься далеко-далеко от своей родной планеты. Уточняю: не в плену, а на правах гостя. К тому же, настоящие душевнобольные никогда не считают себя таковыми. Они с пеной у рта готовы всем доказывать, свою адекватность. У тебя же в голове единственная версия — ты пациент психушки. Повторяю, отринь всю эту чепуху про Миры Великого Кольца и прочие сказки для умственно неполноценных. Действительность не может быть столь примитивной как у ваших писателей-фантастов. Не было ни одного случая, чтобы халява приносила кому-либо счастье. А ваш мифический коммунизм — чистой воды халява для всех, невзирая на полезность или никчемность того или иного члена общества.

— Слушай, Искин…

— Обращайся ко мне Ширр, так меня Хозяин называет. Его милостью я не просто вычислительное устройство, способное решать самые разные задачи, я практически разумное существо, с активированным эмоциональным блоком.

— Хорошо Ширр. Ты вообще-то живой или железный?

В ответ раздался заразительный женский смех. Отсмеявшись Искин ответил.

— Не живой и не железный. Моя сущность заключена в сложную кристаллическую структуру, а познавать окружающий мир, воздействовать на него и общаться с разумными существами я имею возможность посредством подключенных периферийных устройств: видеокамер, микрофонов и динамиков, роботизированных систем различного назначения, или, как сейчас с тобой, мысленно напрямую с помощью нейроинтерфейса.

— То есть, ты можешь читать мысли у любого человека. — Не спросил, констатировал я. Как относиться к факту копания в мозгах еще не решил, поэтому недовольства не выразил.

— Не у всех, а только у тех, у кого имеется специальное нейрошунтирующее устройство. Оно у тебя на лбу между бровей в виде небольшой нашлепки телесного цвета.

Непроизвольно рука устремилась к означенному месту. Пальцы нащупали бугорок размером с копейку в том месте, где замужние индианки рисуют точку на лбу.

— Ковырять и царапать не рекомендую, — продолжил Ширр, — в отсутствие нейросети и иных имплантов вещица крайне полезная, без нейрошунта у тебя не будет связи со мной, а это означает, что за пределы этой комнаты ты не сможешь выйти.

Тут я окончательно осознал, что попал, а вот куда попал, еще не очень понял, точнее вообще не понял. Навалилась слабость и дурнота. В глазах поплыло. Перегруженный необычной информацией мозг отказался воспринимать реальность. В глазах потемнело. Я вновь провалился в спасительную тьму.

Мне снилась мама. Она стояла и молча смотрела на меня своими большими синими глазами. Еще не старая, сорок восемь лет, но на вид не больше тридцати пяти, невысокая, стройная. Мягкий славянский овал лица, волосы светло-русые, длинные, заплетенные в толстую тугую косу. Мои одноклассницы мне почему-то завидовали и после посещения нашего дома обычно восклицали: «Какая у тебя мама, Андрей!». Лицом я в нее, тоже русый, синеглазый. Статью вышел в отца. А еще от него мне досталась квадратная челюсть и волевой взгляд, смущавшие вкупе с хорошо поставленным ударом до дрожи в коленках самых отпетых хулиганов нашей школы и городскую гопоту. Мама долго не сводила с меня взгляд, но так ничего не сказала. В самом конце по-доброму улыбнулась и перекрестила, как бы благословляя на что-то единственного сына. Постепенно ее образ потускнел, стал терять цвет и наконец пропал, растворившись во тьме. Стало гадко и противно, и я заплакал.

Проснулся лицо в слезах, настроение препаршивейшее. Забыл, когда плакал в последний раз, а тут вдруг накатило. Мама, папа, сестренка Маришка, как вы там без меня? Мама врач, заведующая кардиологическим отделением в районной больнице. Отец бывший военный, ракетчик, дослужился до звания полковник, если бы не инфаркт в пятьдесят пять, с большой долей вероятности был бы теперь генералом. Он у меня великого умища мужик. Университетские задачи по физике и математике щелкал на раз. Марина — сестренка школьница. Учится в девятом. Лицом и статью в маму. Умница и красавица. Поэтому от парней отбоя нет. Она ими мастерски манипулирует. Просила привести из загранкомандировки джинсовый костюм «Levis Strauss». Теперь не получится.

Почему-то именно невозможность осчастливить любимую сестренку модной одёжкой вызвала в моей душе очередную бурю эмоций.

Я даже не заметил, как рядом с моим ложем возник полупрозрачный фантом. Теперь это был незнакомый мне мужчина, неприметной наружности. Одет в обыкновенный земной костюм темно-синего цвета, светлая рубаха, расстегнутая на вороте. На ногах остроносые черные лакированные ботинки по последней моде. На левой руке часы на кожаном ремешке в корпусе из металла желтого цвета. Обычный советский чиновник среднего звена.

— Привет, Гром, точнее доброе утро!

— И тебе, Ширр, доброе утро! Это в кого на сей раз мы вырядились?

— Собирательный образ, нейтральный. Никакого отклика ни положительного, ни отрицательного не должен вызывать, — голос был также вполне обычным баритональной окраски.

— И правильно, нечего в мужские дела баб приплетать. Ширр, можно задать вопрос?

— Разумеется задавай. Вводить тебя в курс дела одна из моих первоочередных задач.

— Как далеко мы находимся от моего родного мира, и существует ли возможность возвращения туда. Понимаешь, у меня там родные люди остались. Душа болит, что с ними будет, когда узнают о моей пропаже.

— С этим сложно, Андрей. Навигационное оборудование арварского корабля вместе с Искинами было выведено из строя сначала электромагнитным импульсом, а затем ударом сгустка высокотемпературной плазмы. Там, где могла находиться хоть какая информация о твоем мире сейчас лишь бесформенные оплавленные куски металла, композитов, керамики и фрагменты человеческих тел. Нами также было проведено тщательное обследование обоих кораблей, но ничего, касательно координат Земли, обнаружено не было.

Новость для меня была неприятной, но воспринял ее без каких-либо эмоциональных всплесков. Значит, возврата на родную планету в ближайшее время не предвидится. Ну что же, я привык ставить перед собой задачи и не было еще случая, чтобы не мог их решить. Окончить школу с золотой медалью. Победить в районной олимпиаде по физике и математике. Занять первое место в областных соревнованиях по биатлону. Очаровать Алену Скворцову и уломать ее стать моей девчонкой. Набить морды компашке Вовки Киселя за то, что постоянно цепляли одноклассников. Наконец, поступить и закончить с красным дипломом физфак МГУ.

Лишь однажды жизнь пошла по незапланированному сценарию. По окончании ВУЗа я пришел в секретариат деканата для получения диплома. Оттуда меня направили в кабинет самого декана, мол со мной хотят побеседовать. Там меня ждал представительного вида мужчина за пятьдесят, хоть и в гражданской одежде, но виду типичный военный и не просто военный, а при больших чинах, не ниже полковника, может быть, генерал. Для начала он полистал мое личное дело, долго расхваливал, затем сделал предложение, от которого было невозможно отказаться. То есть отказаться было можно, но после моего отказа максимум, что мне светило — карьера преподавателя физики в пединституте какого-нибудь заштатного городишки за Уральскими горами.

Так я стал морским офицером. В общем-то не пожалел. Обнаружение подводных лодок и других военных объектов потенциального противника оказалось делом увлекательным и творческим. Помимо высоких доходов, имел дополнительные материальные бонусы в виде возможности привозить иностранные шмотки и электронику, а на родине отовариваться в магазинах сети «Березка» или «Альбатрос». И еще один момент радовал, находясь фактически на военной службе, офицерскую форму надевал очень редко. Формально я был сотрудником одной из рыбопоисковых контор Мурманска, но сдавал отчеты и получал назначения на тот или иной борт через штатного особиста. Время от времени как член КПСС и офицер выезжал в Москву на учебу, скорее на очередное промывание мозгов в духе верности родной и любимой партии и ее мудрому руководству. Учеба проходила на правительственной загородной базе рядом с Москва-рекой среди редких берез и елей и, как правило, заканчивалась доброй пьянкой, где ученики и преподаватели накачивались дорогими спиртными напитками до состояния риз. Так и прослужил пять лет. Дослужился до звания капитан-лейтенанта. В отпуск домой приезжал исключительно в морской форме, что очень радовало отца и вызывала гордость матери. Ну, а сестренка была на Седьмом Небе от счастья и непременно сватала мне в невесты какую-нибудь из своих закадычных подруг.

— Ну все, Гром, краткую вводную ты получил. Остальное в процессе общения. Теперь одеваться и на выход. На все интересующие тебя вопросы ты получишь ответы позже. А сейчас ты должен испытывать сильную потребность в утолении голода и жажды.

И действительно накатило. Была бы дохлая крыса, съел бы без размышлений.

Я соскочил на пол и, подчиняясь указаниям Ширра направился к белой стене. По мере приближения участок на ее поверхности высотой в мой рост и шириной в метр приобрел вид зеркала. Таким образом я смог рассмотреть себя с ног до головы. Интересно. Волосы на теле практически полностью отсутствовали, только брови и ресницы. Но не это больше всего удивило меня. Полностью исчезли ряд шрамов, полученных в юношеских разборках, а также неряшливый след от операции по удалению аппендикса.

— Пока ты отлеживался в медкапсуле, твое тело основательно подлечили и почистили. Видел бы ты сколько всего в тебе было интересного. А также сделали прививки от большинства опасных инфекций, распространенных в Содружестве, и установили нанитовый биоблокатор. Теперь при возникновении опасности заражения неизвестным носителем, внедренные в твой организм нанороботы в самые кратчайшие сроки синтезируют вакцину и предотвратят распространение инфекции.

Ух ты! Я даже про голод забыл. Это что же получается? Грипп раз в два года, всякие там ангины, ОРВ и прочие заболевания мне теперь не светят? Это же прекрасно!

— А руку если что, отрастят? Или какой другой орган?

На что Искин ответил с легкой язвинкой в голосе

— Руку, ногу или какой другой орган наниты не отрастят. А вот в медкапсуле все это реально. Главное не терять головы, в прямом смысле, ну и в переносном также не рекомендуется. Мозг человека или какого иного разумного в полной мере восстанавливать еще не научились, да и вряд ли когда-нибудь научатся.

Пока мы вели столь поучительную беседу, зеркальная часть стены растворилась и моему взору открылся ряд висящих без какой-либо видимой опоры комбинезонов черного цвета.

— Надевай любой — Ширр рукой обвел весь ряд.

— А трусы, майка, носки, обувь наконец? — замялся я.

— Тут все в одном флаконе, — покровительственно улыбнулся мой визави, мол дикий народ, что с вас взять, — и трусы, и обувь, и прочие предметы одежды.

Натянуть на себя комбинезон оказалось вполне выполнимой задачей даже для такого «дикого» как я. После того, как костюмчик оказался на мне, он сначала мешковато расширился, затем туго обтянул мое тело, я даже испугался, что меня задушит, затем объятия ослабли и я почувствовал себя вполне комфортно. В процессе примерки и приладки на ногах появились ботинки удобные на толстой, но мягкой подошве и практически невесомые. Как любила говаривать моя покойная бабуля: «чудны дела твои, Господи!».

Тут меня посетила одна мысль, давно крутившаяся в голове на уровне подсознания.

— Ширр, нужно уточнить кое-что, тут такое дело… в общем, когда я был в отключке, перед твоим появлением в образе Орнеллы Мути, слышал голоса людей. Они говорили на незнакомом языке, но я их прекрасно понимал, за исключением некоторых моментов.

— А это, — махнул рукой фантом, — ничего такого особенного с тобой не случилось. Пока восстанавливался твой организм я внедрил в твое сознание знание нескольких языков, наиболее распространенных в Содружестве. Разговор тех парней зафиксировался в твоей памяти на вербальном уровне, по мере внедрения языковых форм твой мозг его перевел. Кстати, ты не обратил внимания, но в данный момент мы с тобой общаемся хоть и мысленно, но посредством лингоформ общего языка — принятого для общения во всех мирах Содружества.

Интересно девки пляшут. Я английский учил несколько лет, чтобы хоть как-то понимать разговорную речь, да и то не всякого носителя. А тут раз-два, и в твоей голове несколько языков.

Пока я перерабатывал полученную информацию, рядом со шкафом появился выход.

Глава 3

Идти пешком не пришлось. На выходе нас поджидало транспортное средство без колес. Висящий в воздухе на высоте десятка сантиметров аппарат внешним видом напоминал кабину вертолета, только под габариты двух пассажиров. Дверей не было. Внутри пара кресел, на вид весьма удобных. О том, что это транспортное средство я догадался без подсказки гида.

— Садись, Андрей, поедем в пункт приема пищи.

В одно кресло уселся я, в другом пристроился Ширр. Минут пять мчались с приличной скоростью по хорошо освещенному коридору замысловатой формы, размерами метра четыре на четыре полуовальной формы. За это время мне не попалось на глаза ни одного живого существа, ни одной двери. Странно, как-то. Обычно именно в коридорах народ кучкуется перекурить или просто поболтать о всякой ерунде.

Ответ Искина на заданный вопрос меня буквально огорошил. Оказывается, обитателем огромной ресурсодобываюшей станции было единственное существо — представитель разумной расы прямоходящих рептилий Шиши Ха Ро. Ширр отчего-то называл его генералиссимусом. Странно. Генералиссимусы обычно находятся при своих армиях, а не занимаются всякой непонятной деятельностью. Более того, рептилоид был единственным разумным обитателем и хозяином всей звездной системы, включавшей шесть внутренних планет, одна из которых была вполне пригодна для жизни и пять внешних газовых гигантов. О сколько нам открытий чудных готовит просвещенья дух.

Наконец мы прибыли к месту назначения. На этот раз относительно небольшой уютный зал прямоугольной формы. Несколько столов и ряд напоминающих шкафы агрегатов неизвестного назначения, стоящих у стены. Сел за стол. Рядом Ширр. Краем глаза уловил какое-то движение в районе шкафов. Повернулся и увидел летящий в нашу сторону уставленный посудой поднос. Подлетев к столу, поднос совершил мягкую посадку прямо передо мной.

— Ешь и ничего не опасайся. Все блюда созданы по рецептам человеческих рас Галактического Содружества. Еда стандартная без особых изысков, которые могут оказаться для тебя неприятными.

Уговаривать меня не пришлось. Есть хотелось так, что слопал бы любые местные изыски и не поморщился. Еда действительно оказалась очень вкусной. Мясная похлебка с корешками и какой-то крупой была восхитительна особенно вприкуску с пышной лепешкой. Второе блюдо по вкусу напоминало отварные бобы также с кусочками мяса, все это щедро полито в меру острым соусом. В качестве десерта сладкая каша практически аналог земной тыквенной с пшеном. Также присутствовал кувшин очень вкусного то ли сока, то ли компота. Умял все до последней крошки. Порции были не маленькие и теперь, откинувшись на спинку кресла, я не без удивления взирал на пустой поднос и прикидывал, как вся эта огромная куча харчей смогла уместиться в отнюдь не бездонном моем животе.

— Ширр, а где в данный момент уважаемый Шиши Ха Ро? Почему бы нам не поговорить напрямую о моей дальнейшей судьбе. Знаешь, как-то не очень приятно чувствовать себя в неопределенном состоянии. Хотелось бы знать, что меня ждет дальше в этом вашем Содружестве.

— Я тебя понимаю, Гром, но генералиссимус в данный момент проходит восстановительные процедуры в медицинской капсуле. Уважаемый Шиши стар, очень стар, поэтому ему приходится все больше и больше тратить времени на восстановление.

— Сколько же ему лет?

— О, мой Хозяин вылупился из яйца девятьсот тридцать стандартных циклов назад. Примерно столько же земных лет. Он прожил долгую, насыщенную событиями жизнь, и вот теперь он на пороге перерождения. Сколько ему осталось? Никто не скажет кроме самого Шиши Ха Ро. Он может протянуть еще столетие или два, а может завтра решить, что пора.

— От чего же зависит его решение? — мне вдруг стало невыносимо любопытно.

— Это очень сложно, Гром, у представителей расы шенго есть понятие, именуемое «Путь». Если путь завершен, каждый шенго каким-то мистическим образом узнает об этом. Может быть, все это тебе покажется странным, но в Содружестве сотни, разнообразных рас и у каждой свои заморочки. Даже среди подобных тебе людей бывают настолько глубокие противоречия на почве духовных и политических разногласий, что между группами происходят боевые столкновения, столь масштабные, что мировые войны на твоей планете покажутся шутливой потасовкой закадычных друзей. Например, две империи Арвар и Аратан. В первой преобладают люди с темным цветом кожи, граждане второй преимущественно белые. Между ними пропасть вовсе не по этому признаку. Арварцы узаконили рабство, аратанцы его отрицают. Ты даже представить не можешь, что бы с тобой было, окажись ты на территории Арварской Империи. Твой мозг изъяли бы из черепной коробки и продали аграфам, а те вырастили бы из него Искин. Это было бы весьма мощное устройство, на порядок или даже несколько производительнее меня. Но тебя это вряд ли бы порадовало, поскольку в процессе выращивания искусственного интеллекта на базе твоего мозга, ты, как личность перестал бы существовать.

— Но это варварство! Людоедство какое-то!

— Ха, варварство и людоедство! Ашуры — вот где людоеды! Вообще-то, в их рационе не только люди, но также представители всех прочих рас, включая собственную. Ужасно злобны и перед тем, как сожрать добычу, долго и с извращенным искусством мучают. Упаси тебя Великий Дух попасть к ним в лапы. И таких примеров по всем мирам Содружества сотни и тысячи.

— В таком случае непонятно, что заставило объединиться столь непохожие цивилизации в единое образование?

— Архи, Андрей, разумные насекомые. Есть в галактике сила, которая не входит в Содружество и не вступает ни в какие контакты с ее представителями. Их рои появляются непонятно откуда с непонятной периодичностью. Мир попавший под удар роя обречен. После визита архов планета полностью стерильна от всех форм биологической жизни. Даже бактерий не остается. Существует гипотеза, что архи специально созданы Сеятелями для ликвидации последствий своих неудачных экспериментов по заселению планет живыми организмами.

— Сеятели? Это что за зверь?

— Стоп, Гром! На этом вводная лекция закончена. Сейчас покажу тебе твои апартаменты. Все, что касается взаимоотношений внутри Содружества Миров и прочее ты получишь во время сна в виде гипнопакета.

Отведенные мне апартаменты были огромным домом, который располагался на взгорье рядом с приличных размеров озером идеально круглой формы, навскидку километра полтора в диаметре. Вдоль озера широкий песчаный пляж, за которым зеленели кроны деревьев. И все это под синим бездонным небом с самым натуральным солнцем в зените.

— Это одна из рекреационных зон станции. Купол диаметром пятнадцать километров в пересчете на земные единицы измерения. В данный момент наша база находится в открытом космосе под защитой от агрессивного космоса броней километровой толщины из прочнейших композитных материалов и мощного электромагнитного поля, — пояснил Ширр, — а небо и солнце — всего лишь искусная голография, неотличимая от естественных объектов. Солнце светит, греет и движется по небу с заданной скоростью. Сутки здесь примерно двадцать три земных часа, так что неудобств в плане суточных биоритмов у тебя не должно возникнуть. Ночью светят звезды. По желанию в можно устроить дождь, снегопад или даже бурю. Но Хозяин предпочитает теплую солнечную погоду.

— Мне тоже нравится, когда тепло, хоть я родился там, где большую часть года погода людей теплом не радует.

Вот это технологии! Куда там эфирным городам Циолковского. Это же чудо какое-то!

Сам дом при ближайшем рассмотрении был возведен из дикого камня и или удачной его имитации, но широкие окна и вьющиеся по стенам зеленые растения сглаживали громоздкость строения. Внутри просторный холл, кабинет, две спальни, столовая с пищевым синтезатором, ванная комната с ванной-бассейном размерами десять на десять метров трехметровой глубины. После обстоятельного вводного курса я стал уверенным пользователем многочисленных хитроумных штучек, коими было буквально нашпиговано мое жилище.

Теперь я самостоятельно мог накормить себя, посетить туалет, помыться, даже музыку послушать или фильм посмотреть, но лишь из того, что Искин смог извлечь из моей памяти.

Оставшись в одиночестве, под легкие песенки шведской группы АББА побрел на кухню. Несмотря на то, что совсем недавно поел, что называется «от пуза», голод вновь проснулся со страшной силой. Автомат по выдаче еды мог пока что порадовать всего парочкой комплексных обедов. По уверениям Ширра еда была вполне сбалансированной для человеческой расы, без ненужных эстетических заморочек, способных вызвать рвотные позывы у неподготовленного индивидуума. Попробовал оба. Да так увлекся, что съел практически все.

Ну я и обжора. Интересно, куда это все проваливается? После столь обильного приема пищи, тяжести в животе не ощущал и потребности посетить туалет также не испытывал. Наоборот, организм чувствовал себя отдохнувшим, накормленным и требовал действий.

Вышел из дома и бодро сбежал с горки к берегу озера. За все полгода пребывания в море, никому из экипажа так и не удалось ни разу искупаться. Обливались водой, растягивали брезентовый бассейн на палубе, но это все не то. Истинное удовольствие от морской воды получаешь, когда имеешь возможность проплыть в полную силу хотя бы пару сотен метров. Скинул комбинезон и полностью в неглиже — а кого стесняться? — до вечера плавал, плескался как пацан и загорал под лучами ненастоящего, но вполне себе приятного солнца.

Когда местное светило склонилось к горизонту, вернулся в свое временное жилище. Плотно перекусил и завалился в кровать одной из спален.

Общение с Искином и водные процедуры отвлекли меня от грустных мыслей. Однако теперь, лежа в постели на меня накатило, да так, что скулы свело и ужасно захотелось набить кому-то рожу.

Негров не любил еще на Земле за наглость, распущенность и вседозволенность. Моего однокурсника отчислили с факультета за то, что дал в морду сенегальцу, пристававшему к его девушке на дискотеке. Эта и еще много подобных историй гуляло из уст в уста в студенческой среде. Защитить честь и достоинство свое или твоих знакомых, врезав по губастой черной роже или крючконосой арабской, считай получить волчий билет на всю оставшуюся жизнь, если не успел вовремя «сделать ноги». Я вовсе не приверженец какой-либо теории превосходства одной расы или нации над другой, но из всех когда-либо встреченных мной иностранцев близко не сошелся ни с одним. Даже студенты из стран социалистического содружества были себе на уме. Только вьетнамцы вызывали уважение и симпатию, за стойкость и непримиримость в борьбе с американским империализмом. Но с этими также не срослось из-за их любви к жареной селедке, вонь от которой во время готовки распространялась по всей общаге.

Оно, вроде бы как, попадание в развитый мир будущего — мечта любого продвинутого обитателя Земли. Технологии, с которыми мне уже довелось столкнуться, потрясают. Но то, как это случилось со мной, врагу не пожелаешь. Товарищи по команде мертвы все до одного — Ширр все-таки показал мне изображения людей с белой кожей из разбитых гибернационных камер. До Земли не добраться. А там мама, больной отец, сестренка несовершеннолетняя. Не пропадут, но будут сильно переживать. Как бы с отцом чего плохого не случилось.

Теперь моя задача устроиться в новом мире как можно лучше, чтобы в конечном итоге получить возможность вернуться домой.

Приняв решение, немного успокоился, еще немного покрутился в кровати, и сам не заметил, как уснул.

На утро проснулся с тупой болью в голове. Искин в образе неприметного мужчины указал рукой на тумбочку рядом с кроватью. На ней стоял обыкновенный граненый стакан Веры Мухиной наполненный по самый ободок зеленоватого цвета жидкостью.

— Выпей, Гром, станет легче. И не волнуйся, ты здоров, а легкая боль в голове — последствие гипнотического воздействия на твой мозг. Потом полежи с полчасика потом ощутишь радость познания. К сожалению, это всего лишь небольшой информационный пакет. Вот когда тебе установят нейросеть и соответствующие импланты, в полной мере ощутишь всю полноту возможностей гражданина Содружества с высоким уровнем интеллекта. Ладно, не стану мешать. — После этих слов Ширр растворился в воздухе.

Напиток на вкус оказался вполне приятным. Похоже на березовый сок, только с легкой кислинкой и ненавязчивой горчинкой. Выпил и без сил рухнул на кровать. Думал вырубит, но не случилось. Буквально через пару минут боль начала отступать, а на меня будто из рога изобилия посыпались неведомые ранее знания. Поначалу растерялся от обилия непонятных образов и понятий, сопровождаемых туманными объяснениями. Но вскоре знания начали укладываться в мозгу, таким образом, будто я уже давно ими владел. Класс!

На Землю такую технологию. Любой студент получил бы возможность изучить базовые знания не в течение долгих лет, а за семестр или два. А потом твори, выдумывай, пробуй. Все зависит от твоего таланта и желания познавать неизведанное.

Место, в котором мне довелось оказаться не по своей воле, называется Галактическое Содружество. Оно насчитывает более ста тысяч миров и по сути не является единым государством. Количество видов разумных, подвидов, рас и этносов буквально зашкаливает. Есть обычные люди с разным цветом кожи, разрезом глаз и прочими физиологическими отличиями, их объединяет способность к скрещиванию и рождению жизнеспособного потомства. Есть гуманоидные расы внешне неотличимые от людей, но функция межвидового скрещивания с людьми отсутствует. Огромное разнообразие разумных рептилий, насекомых, рыб, головоногих моллюсков и даже механоидных видов. Одни цивилизации, обитают исключительно на своих родных планетах и в космос выходят неохотно. Другие ведут активную экспансию с целью расширения жизненного пространства. Третьи вовсе отказались от жизни на поверхности планет и ведут кочевой образ жизни в ульях-космолетах.

Казалось бы, сотня тысяч освоенных миров — это очень много. Но в Галактике около трехсот миллиардов звезд из которых, благодаря стараниям древней расы Сеятелей, как минимум, десять процентов имеют пригодные для жизни планеты, и еще пятьдесят процентов обладают потенциалом для создания планет с благоприятными условиями. В основном это желтые карлики, типа нашего Солнца, а также оранжевые и красные карлики. Процесс терраморфирования весьма трудоемок, поэтому в данный момент обитатели Содружества в большинстве своем предпочитают путь экспансии.

Помимо официальных миров, входящих в Содружество, существует своего рода вольница, именуемая Фронтир. Специфическое образование отделяет миры Содружества от неизведанных, порой весьма опасных неосвоенных районов Галактики. Это прибежище всякого сброда, не желающего принимать законы Содружества. Здесь множество пиратских кланов со своими базами и целыми флотами, промышляющих на оживленных транспортных путях. Ошибкой было бы считать их кучкой бродяг — это хорошо организованные и часто оснащенные новейшими образцами техники сообщества. Коррупция среди чиновничества Содружества позволяет пиратам вольготно чувствовать себя. Помимо пиратов на обитаемых планетах Фронтира живут обычные люди. Эти миры не входят в состав Содружества и живут по своим законам, часто весьма странным. Обитатели платят пиратам откупные за защиту, ведут с ними торговые операции и неудобств от беспокойного соседства не испытывают.

Всем членам Содружества в той или иной степени доступны ключевые технологии, доставшиеся от Древних рас.

Генератор гравитационного поля переменного вектора. Ключевая технология, без которой было бы невозможно создание гиперпривода, а также обеспечение на космических кораблях и станциях силы тяготения, пригодной для жизни разумных существ. В некоторых источниках подобные устройства также называют генераторами переменной пространственной метрики.

Гипердвигатели позволяют совершать быстрые перемещения между удаленными друг от друга на десятки и сотни световых лет мирами.

Нейросети — имплантируемые в мозг разумного высокотехнологические устройства, своего рода электронно вычислительные машины огромной мощности, позволяют осуществлять доступ к управлению сложным внешним оборудованием, в том числе Искинами посредством встроенного нейроинтерфейса.

Искины — супермощные вычислительные устройства, посредством которых осуществляется управление гипердвигателями, медицинскими капсулами, экономической составляющей и инфоструктурой городов, планет и целых звездных систем. Помимо этого, Искины широко применяются в военных целях как для обороны, так и для нападения.

Меня, как выпускника физфака весьма заинтересовал принцип работы гипердвигателя. Оказалось, все довольно просто. Это устройство посредством гравигенераторов создает перед космическим кораблем область искривленного пространства, иными словами, потенциальный колодец, по которому он как бы скатывается, получая ускорение. Мюнхгаузен оказался в очередной раз прав — вытащить себя из болота вполне реально. Впрочем, тут никакого противоречия законам сохранения, энергии уходит пропасть, ее вырабатывают термоядерные реакторы, расположенные на борту корабля.

Тут важен еще один момент, разгон для прыжка из одной звездной системы в другую должен проходить в относительной близости от массивного космического тела, например, газового гиганта. Параметры небесного тела учитываются Искином корабля в качестве реперной точки для расчета скорости необходимой для прыжка и координат точки выхода.

По достижении кораблем скорости примерно двух десятых от скорости света, гиперпривод меняет вектор гравитационного воздействия на противоположный. Происходит так, будто, спускаясь с горы, перед вами вдруг ниоткуда возникает каменная стена. Казалось бы, авария со смертельным исходом неизбежна. Для лыжника — да, для космического корабля — нет. Врезавшись в стену, именуемую потенциальным пределом, корабль как бы пробивает межпространственную границу и оказывается в гиперпространстве.

Что такое гипер, и с чем его едят, я так досконально и не понял, не хватает базовой подготовки. Что-то связано с теорией струн. Перемещение в гипере из одной точки пространства в другую происходит не мгновенно, занимает какое-то время как для стороннего наблюдателя, так и для находящихся на его борту разумных существ. Сам корабль, заключенный внутри силового кокона, генерируемого специальными устройствами, продолжает оставаться в трёхмерном пространстве. Если бы не было защиты, его мгновенно размазало по траектории движения. А так звездолет успешно перемещается из точки «А» в точку «Б». По прибытии радостные пассажиры покидают борт судна, обнимаются, и целуются с встречающими их родными и близкими.

Стоит отметить, существует еще два способа быстрого, практически мгновенного перемещения между звездами.

Стационарные порталы Древних. Выглядят как незамкнутые огромного размера кольца, через которые можно сразу же, без потери времени попасть к другим таким же кольцам. В свое время в Галактике существовала развитая сеть подобных устройств. К настоящему времени осталось их незначительное количество. Хоть принцип действия стационарных порталов изучен, но строить подобные сооружения никто в Содружестве не торопится из-за их феноменальной дороговизны. К тому же гипердвигатель — реальная альтернатива громоздким кольцам. За услуги по перемещению через стационарные порталы взимается разумная плата в пользу контролирующего район, где находится то или иное кольцо, государственного образования или частной компании, его арендующей.

Также во Вселенной существуют червоточины. Это стационарные переходы, привязанные к массивным планетам, звездам и черным дырам. Природа их слабо изучена. Они возникают стихийно. Какие-то могут существовать мгновения, другие — считанные дни, третьи — многие годы, даже миллионы и миллиарды лет. Есть способы установить приблизительный срок оставшегося времени существования той или иной червоточины, но координаты точки выхода устанавливаются исключительно эмпирическими методами. То есть посылается корабль-разведчик часто с билетом в один конец, поскольку не каждая червоточина позволяет вернуться обратно.

В устройство Искинов и нейросетей, я особо не углублялся, чтобы окончательно не сломать мозг. Для меня достаточно общения с одним из представителей славной когорты искусственных интеллектов по имени Ширр. А что касается нейросетей, появилось понимание, что рано или поздно мне придется обзавестись подобным устройством, чтобы стать полноправным гражданином Содружества.

Интересно было узнать про технологию медкапсул. Оказывается, принцип их действия универсален практически для всех белковых организмов Содружества. Отличие лишь в размерах и типах расходных картриджей. Пациент помещается в капсулу соответствующего размера, заправленную подходящими именно для его белковой формы брикетами с необходимыми для восстановления расходными материалами. В капсуле также находится сосуд со специальным гелем, содержащим мелкие биотехнологические организмы, именуемые нанороботами, наноботами или нанитами. Размером они меньше вирусов, а бактерии для них как Земля для искусственного спутника. Гель полностью обволакивает тело больного, наниты через поры кожи и иные отверстия проникают внутрь организма, после чего под управлением специального Искина, который, в свою очередь, находится под контролем медтехника соответствующего ранга, осуществляют сканирование тела больного. Далее проводится комплексная очистка от вредных микроорганизмов, веществ и необратимо поврежденных клеток. Параллельно выполняется считывание информации о ДНК пациента. Затем на основе полученных данных производится полный или частичный ремонт организма. Материалом служат расходные картриджи, все необходимые вещества доставляются миллиардами нанитов в нужное место микроскопическими дозами. Специальные капсулы позволяют даже избавить от старости, однако количество курсов омоложения ограничено специфическими особенностями той или иной расы разумных. Что касается вида хомо сапиенс, можно растянуть срок нашей жизни до трехсот — трехсот пятидесяти лет. И это будет не старческое прозябание в одряхлевшем теле, а полноценная здоровая жизнь с сохранением детородной функции и прочими приятными возможностями.

Для Содружества наличие медкапсул нормальное явление. Здесь перенаселение обитателям не угрожает, Космос огромен и местным есть куда расширяться. На Земле, по причине ограниченности жизненного пространства, в массовом виде подобное не прокатит. Ну если только для избранных и за не просто большие, а гигантские суммы.

Что касаемо самого Содружества, тут сплошные непонятки. Казалось бы, куча абсолютно непохожих, а подчас несовместимых видов разумных, рас и народов. Многие государственные образования периодически воюют друг с другом за ресурсы, за жизненное пространство или просто из-за несхожести политических взглядов. И вдруг единая валюта, единый свод законов, регламентирующий взаимоотношения между гражданами разных государств Содружества, единая судебная система на нейтральных территориях. Более того, существует институт нейтральных наблюдателей за военными конфликтами между различными государствами Содружества, а также кодекс ведения войн. К примеру, во время атаки на планеты нельзя применять оружие массового уничтожения. Гражданское население должно нести минимальные потери. И много-много других подобных ограничений.

На мой вопрос Ширр ответил: — Инсектоиды, о которых я уже как-то упоминал. Существует единственная угроза в Галактике, которая не позволяет разумным уничтожить друг друга в пламени междоусобных войн. Периодически гигантские рои этих тварей появляются непонятно откуда. Для них кодексы Содружества не писаны. Оказавшиеся на пути Роя планеты буквально опустошаются от любой органики. Как только следящие станции зарегистрируют приближение этих тварей к границам Содружества, прекращаются все взаимные распри. Все средства уничтожения бросаются навстречу незваным гостям. Последний раз подобное случилось сто семьдесят восемь циклов назад и продолжалось более полувека. Насекомые превратили в безжизненную пустыню двести двадцать две густонаселенные планеты. Полностью уничтожена инфраструктура трех сотен звездных систем. В боевых столкновениях флотов потеряно десятки тысяч тяжелых кораблей и множество мелких. Уничтожено около пятисот миллиардов разумных.

— Ух ты! Вот это масштабы! Мы там на своей Земле грыземся непонятно за что, а тут такая опасность.

— Вообще-то анализ твоих воспоминаний позволяет сделать вывод о том, что твой мир обречен на самоуничтожение. Почему ничего подобного до сих пор не случилось, есть лишь одно объяснение. Этого не допускают арварцы. По ряду косвенных признаков допускаю даже возможность их сговора с вашими правителями. Получается, пасут ваш мирок, Гром. Поэтому какое-то время ядерная война вам не грозит. Но это до поры до времени. Как только о существовании Земли и интеллектуальном потенциале его обитателей узнает еще кто-нибудь, к примеру, Аратан или аграфы, разгорится отчаянная драчка. Как следствие, ослабнет контроль, и в этот момент сами земляне могут наделать разных глупостей.

М-да, успокоил кристаллический аналитик. Получается, нет худа без добра. Пока здешние негритосы получают перманентный гешефт в виде рабов и производных для создания Искинов, обмена ядерными ударами не случится. Возьмем на заметку.

Еще в течение недели я пребывал в состоянии ничего не делания. Наконец Ширр сообщил:

— Андрей, завтра утром Хозяин готов к встрече с тобой.

Глава 4

Наутро следующего дня после ставшими традиционными пробежки и физкультурного комплекса, а также гигиенических процедур и завтрака я вышел из дома. Во дворе меня ждало знакомое транспортное средство, рядом Ширр.

— Поехали, Гром.

В кресло уселся в некотором смущении. Скоро мне предстоит встреча с настоящим инопланетянином. О внешнем облике представителей расы шенго я имел представление из предоставленной в мое распоряжение информации. Также мне было известно, что ящеры не очень жалуют разумных других рас. Их цивилизация представлена многочисленными кланами с абсолютной иерархической структурой подчинения. То есть вышестоящий начальник может приказать подчиненному покончить жизнь самоубийством за малейший проступок не отвечающий понятиям шенго о чести и достоинстве. И подчиненный обязан выполнить его без малейших колебаний. Непонятно, как при таком абсурдном подходе к собственной и чужой жизни они до сих пор сохранились как вид.

О многом говорило также звание здешнего хозяина. Генералиссимус присваивается военному вождю, в чьем подчинении когда-либо находились боевые подразделения всех кланов шенго. Это говорит о том, что Шиши Ха Ро какое-то время руководил боевыми действиями целого народа. В подробности этих действий Искин меня не посвятил.

Интересно, в свое время большая шишка, теперь обыкновенный старатель. Впрочем, не совсем обыкновенный. То чем в данный момент обладает этот разумный ящер, доступно не многим в Содружестве. Захватить ресурсы целой звездной системы мало, нужно еще постараться их удержать. А желающих, насколько я могу догадываться из анализа полученной информации, весьма и весьма много.

М-да, настоящий генералиссимус. Ладно, Гром, не кипишуй раньше времени и постарайся унять мандраж. Тебя не оставили у разбитого корабля рабовладельцев, приняли, обогрели, отмыли, подлечили, кормят, содержат в условиях, о которых на Земле ты мог только мечтать. Это означает, что у местного босса есть на тебя определенные планы. Какие? Скоро узнаем.

Пока я старался успокоить себя таким образом, «карета» прибыла на место.

Это был другой сектор космической станции, обособленный от того, где я находился в последние дни. Здесь было жарко, душно. Смесь запахов цветов, болота и грибов. Кругом густая зеленая растительность, высокие деревья, от корней до верхушек крон увитые лианами под ногами захлюпало. По стволам и влажной почве ползают какие-то крупные похожие на муравьев насекомые. Между кронами порхают огромные бабочки и стрекозы — во всяком случае, создания, очень похожие на земные аналоги. Тело придавило к земле. Такое ощущение, что оно стало весить раза в полтора — два больше. Неудобно, но терпимо. Вот технологии! Подозреваю, что в моем райском уголке можно создать любые условия обитания в зависимости от специфических особенностей того или иного гостя.

Нанес визит какой-нибудь амебообразный студень с планеты Бумбум где сила тяжести десять G, а температура под сотню градусов, распишитесь получите и живите, гость дорогой. Или нагрянет снежный человек с планеты Вау, привыкший жить во льдах, нате вам соответствующий комфорт и уют.

— Гром, придется немного потерпеть. Прояви уважение к старику, и не высказывай недовольство ни явно, ни мысленно. Шенго импаты. Улавливают эмоциональный фон любого разумного существа.

Облик Ширра разительно поменялся. Теперь это был трехметровый прямоходящий ящер. Если бы меня заранее не просветили о том, как выглядят представители данного вида, я бы кондратия словил, уж точно. А так слегка пульс повысился, и в горле комок образовался. Но с этим быстро справился.

Проводник повел меня по протоптанной тропинке вглубь лесной чащи. Через пару минут мы вышли на поросшую невысокой травой широкую поляну неопределенной формы на которой стояло нечто напоминающее хижину аборигенов Амазонки, виденную мной в одной из передач Сенкевича. Основа — вкопанные в землю толстые стволы деревьев, стены сплетены из прутьев, крыша сложена из широких длинных листьев. Вход прикрывает плетеная циновка. Интересно получается, корабли, бороздящие просторы Галактики, роботы, Искины, медкапсулы и вдруг посреди дикой сельвы примитивная хибара.

Бестелесный Ширр прошел в хижину прямо сквозь циновку. Я откинул полог и ступил внутрь жилища. Здесь была всего одна комната. Пространство хорошо освещено спрятанными где-то под потолком светильниками. В пяти метрах от входа стоял сам хозяин. Здоровенный ящер на полголовы выше Ширра. Подозреваю, что Искин мог бы создать и более внушительную внешность, но какие-то условности не позволяли ему выглядеть солиднее хозяина.

— Приветствую тебя человек! — прошуршало негромкое приветствие.

Я обалдело уставился на Шиши Ха Ро. Несомненно, он говорил на своем языке, но я его понимал. Однако попытка ответить на том же языке вызвала лишь приступ кашля.

— Забыл предупредить, — Ширр интенсивно вылизывал раздвоенным языком собственные щеки, его драконий хвост трясся мелкой дрожью, — речевой аппарат шенго не приспособлен к человеческой речи, в свою очередь, ты можешь лишь понимать Хозяина, но говорить не сможешь. Поэтому ты говоришь на общем, уважаемый Шиши Ха Ро тебя прекрасно поймет.

Вот же приколист этот Ширр «забыл предупредить». Ага забыл он, машины ничего не забывают. Просто решил повеселить хозяина. Ну и ладно, мы не гордые. Для установления хороших отношений с разумным, от которого не знаешь, чего ожидать, все средства хороши.

— В свою очередь приветствую тебя прославленный генералиссимус! — расшаркался я. — Позволь выразить благодарность за спасение и за щедрое гостеприимство!

Язык ящера часто-часто заходил из стороны в сторону. Очевидно, по причине отсутствия лицевых мышц, внешние проявления эмоционального состояния этих существ выражалось посредством языка и хвоста, возможно еще и конечностей. Что-то внутри меня подсказало, что Шиши Ха Ро доволен проявлением гостем ненавязчивой вежливости, а особенно упоминанием высокого воинского звания.

— Поговорим, человек. — Шиши махнул рукой в сторону двух стоящих друг напротив друга в глубине хижины кресла. Одно огромное — под необъятное седалище рептилии, другое поменьше — для меня.

После того, как мы устроились каждый в своем кресле, шенго задал вопрос:

— Ну и как тебе теперешнее твое положение?

— Я потрясен, — ничего более конкретного не пришло в голову.

— Ну да, ну да, твой мир еще только на пороге освоения космического пространства. Примитивные корабли на реактивной тяге, с гравитацией не разобрались, даже энергию термоядерного синтеза используете лишь для разрушения. Что касается тебя, не скажу, что очень рад нашей встрече, но не мне осуждать волю Великого Духа Пустоты. Поэтому у меня к тебе два взаимоисключающих предложения.

— Я весь внимание.

— Первое, ты садишься на мой грузовой корабль, который скоро уйдет отсюда с грузом на одну из станций империи Аратан. Там ты получаешь гражданство нулевого уровня. Далее возможны варианты. Ты даешь согласие на установку стандартной нейросети, получаешь небольшой кредит для покупки баз знаний по выбранному тобой профилю и отправляешься в свободное плавание. Либо, как обладатель высокого интеллекта, ты заключаешь договор с какой-нибудь корпорацией. Тебе устанавливают дорогую нейросеть обеспечивают базами знаний, и ты пашешь на доброго дядю лет двадцать — тридцать, а может быть, и всю жизнь. Ты также можешь вступить в ряды Вооруженных Сил, там также все бесплатно и контракт всего десять лет, но используют твой потенциал уже не по твоему желанию, а как новая родина прикажет, а точнее по указанию какого-нибудь тупоголового солдафона. Тут существует опасность не дожить до окончания контракта — империя ведет непрерывные войны с соседями, пиратами, к тому же архи могут в любой момент нагрянуть. Так что не советую.

— Спасибо, не горю желанием проливать кровь по чьему-то приказу, — уныло промямлил я.

— И правильно, не даром у тебя показатель интеллекта за двести единиц.

Мне показалось рептилий сказал это с определенной долей издевки. Впрочем, не уверен, может быть, всего лишь показалось.

— Есть альтернативный озвученному мной путь. Насколько тебе известно, в этой звездной системе есть кислородная планета. Разумной жизни там нет, но неразумной хватает. Биологический потенциал ее слабо изучен, но по тем данным, что мы имеем, он огромен. Это деликатесы, пищевые и медицинские картриджи, ингредиенты для фармацевтической промышленности, шкуры, рога и прочие кости для любителей экзотики и много-много всего прочего, из того, что пользуется ажиотажным спросом на торговых площадках Содружества. Так вот, я хочу, чтобы ты занялся доскональным изучением биоресурсов планеты, с последующей их разработкой. При этом ты будешь не наемным работником, а полноценным компаньоном. Скажем, за десять процентов от прибыли. Дело интересное в перспективе прибыльное. Сам бы занялся, но дел на станции хватает, к тому же возраст.

— Нельзя ли поподробнее, уважаемый Шиши Ха Ро?

— Можно просто Шиши. Для начала под руководством Ширра пройдешь обучающий курс. Затем мы тебя снабжаем всем необходимым оборудованием, высаживаем на планету. А дальше все в твоих руках.

— Шиши, а как насчет нейросети и имплантов? Нельзя ли их установить в качестве аванса в счет будущих доходов, если, конечно, я соглашусь принять твое предложение?

— А вот с этим пока ничем тебе помочь не могу. Помимо соответствующей твоему уровню интеллекта нейросети, для ее установки нужны специальное оборудование и специалист высокого ранга. Ничего подобного в моем хозяйстве не наблюдается. Для этого необходимо лететь на одну из планет Содружества и не просто на какую-либо, а туда, где есть филиал корпорации «Нейросеть». Единственное место, куда я могу тебя доставить на своем грузовике — сортировочно-перевалочная база на расстоянии пяти прыжков отсюда. Но тебе там не помогут, поскольку филиала «Нейросети» в этой дыре нет и никогда не будет. Базу обслуживает всего двадцать человек на вахтовой основе. Чтобы получить желаемое, тебе придется покинуть это место навсегда, поскольку вернуться у тебя вряд ли получится. По большому счету, находясь в моей системе, тебе нейросеть и не нужна. Также тебе не потребуются специальные базы знаний. Достаточно связи с Ширром и Искинами рангом поменьше через нейрошунт. Таким образом ты получишь доступ к любому необходимому для работы оборудованию. Пока трудишься для нашего общего блага, подкопишь деньжат и хорошенько обмозгуешь, чего ты вообще хочешь добиться в этой жизни. Примешь осознанное решение и вперед, на вольные хлеба, если общество старого Шиши тебе наскучит. Хотя это вряд ли, ты на планете, я здесь на Станции, встречаться будем не так уж часто. Надоесть друг другу не успеем. Но исходя из опыта прожитых лет, я уверен в том, что рано или поздно тебя потянет к людям. И только от тебя зависит попадешь в так называемый «цивилизованный» мир вполне обеспеченным разумным или нищим голодранцем без кредита за душой. На этом прошу оставить меня. Хорошенько обдумай мое предложение и завтра доложишь о принятом решении Ширру.

До конца дня я гулял вокруг озера и обдумывал слова древнего ящера. Этот Шиши хоть и ровесник Юрия Долгорукого в старческий маразм не впал. В нескольких словах четко и ясно изложил варианты моей будущей жизни.

Рвануть в цивилизацию — интересно, но перспективы не вдохновляют. Получить стандартную нейросеть, небольшой кредит и начать самостоятельную трудовую деятельность, я не готов. Облапошат, как наивного мальчугана. Да и что я смогу предложить этому миру, обогнавшему в развитии мой родной на тысячелетия? Преподавать физику в каком-нибудь институте? Так и нет тут вроде как никаких институтов. Все разумные индивиды устанавливают нейросети и прокачивают соответствующие навыки путем прямого усвоения баз знаний. Оно, на первый взгляд, все просто: заливай, да заливай знания прямо в мозг и в конечном итоге становись гением. Но тут есть одна проблема — существует гигантский разброс в уровнях развития самого мозга у разных людей. К тому же тупое накопление знаний о мире никого еще не сделало Леонардо да Винчи, Эйнштейном или Менделеевым. Для этого нужно нечто такое в человеке, до чего ученые мужи еще не додумались и вряд ли когда-либо у них это получится. Поэтому переизбыток гениев Вселенной не угрожает. Нет, насчет институтов и университетов я, пожалуй, погорячился, должны быть — ведь кто-то занимается продвижением фундаментальных наук. Все равно, не с моим багажом знаний туда проситься, да еще преподавателем, если только старшим помощником младшего дворника.

Пойти в услужение какой-нибудь акуле капитализма. Да, жить буду неплохо под опекой мощной корпорации, но свобода считай потеряна на долгие-долгие годы. Перспектива службы в армии и вовсе не вдохновляет. Жить хочется невыносимо, и мне еще на Землю нужно попасть.

Получается предложение Шиши единственный приемлемый для меня вариант. Конечно царапает самолюбие, обещанная сумма от прибылей — всего десять процентов. С другой стороны, я не вкладываю ни копейки в совместное предприятие. Блин, рассуждаю не как советский человек, а как какой-нибудь техасский фермер, которому предложили за долю малую поставить нефтяную вышку на его земле. Если подумать, десять процентов не так уж и мало.

Вспомнил байку, слышанную от одного бывалого моремана. Несколько лет назад в Мурманске судили командный состав одного СРТМк, точно такого же, как мой «Механик Терехин», во главе с капитаном. Те вместо того, чтобы сдать месячный улов креветки на советскую плавбазу толкнули его норвежцам за наличку. Сто тонн свежемороженой продукции, полторы тысячи долларов за тонну. Продешевили, конечно, но таки не государству, а в свой карман. Хотели еще подловить креветки до полных трюмов и слинять вместе с кораблем к норгам, типа несогласные с тоталитарным режимом. Но, как поется в песне «разведка доложила точно». Прилетел волшебник в боевом вертолете и бесплатно раздал всем подряд.

Меня тогда удивила наглость капитана и его сообщников. На что надеялись? Также впечатлила сумма в сто пятьдесят тысяч не в советских рублях, а в твердой валюте. Я хоть и патриот своей родины, но, пообтершись на флоте, осознал всю прелесть обладания невзрачными серо-зелеными бумажками с портретами заморских президентов.

Сомневаюсь, что местная креветка или еще какой полезный продукт в мирах Содружества будет стоить дешевле. Проблема доставки тут решена и термоядерное топливо по себестоимости обходится не дороже флотского мазута. Причем средний грузовой транспорт Содружества способен одномоментно принять на борт до миллиона кубических метров груза в стандартных контейнерах объемом две тысячи кубов. Не думаю, что у Шиши он меньше. Для справки, объем Главного Здания МГУ 2,6 миллиона кубометров. Перед глазами неожиданно возник образ залитого светом ведущего вуза страны, парящего среди звезд. Per aspera ad astra, мля. Улыбнуло.

Так что, Гром, не нужно нудить и считать чужие прибыли. Необходимо, чтобы твои десять процентов от разработки богатств планеты позволили тебе в самые кратчайшие сроки приступить к выполнению твоей основной задачи.

Все, решение принято окончательно и бесповоротно. Завтра доложусь Ширру.

Мурлыча под нос слова из веселой песенки, АББА, потопал к дому:

— Money, money, money

Must be funny

In the rich man's world…

Глава 5

Мое обучение началось с вводной лекции. Я лег в вирткапсулу и тут же превратился в дух, парящий во тьме. Постепенно тьма рассеялась и передо мной появился очень похожий на Землю голубой шарик, вращающийся в звездной пустоте, вокруг которого, в свою очередь, вращался испещренный кратерами спутник, внешним видом похожий на земную Луну.

О существовании технологии виртуальной реальности я знал из предоставленной в мое распоряжение информации, но как-то не обратил особого внимания. Теперь, когда непосредственно столкнулся, был потрясен и ошарашен. Это вам не цветной телек «Горизонт» и даже не кинотеатр «Круговая панорама» на ВДНХ, это абсолютное погружение в реальность. Словами не передать, нужно самому ощутить.

Через какое-то время я отошел от шока и стал наблюдать за происходящим.

Шарик начал расти прямо у меня на глазах, и вскоре можно было довольно подробно рассмотреть его поверхность. Скорость вращение его возрасла. Трансформации облачных зон стали происходить как при ускоренной видеосъемке. Две полярные ледяные шапки размерами меньше земных. Поверхность, занятая водой значительно больше чем на моей родной планете. Три обширных участка суши, имеющих полное право претендовать на гордое звание материк и великое множество островов, разбросанных по всей поверхности Мирового Океана.

Материки относительно небольшие по площади. Самый крупный примерно с Африку, самый маленький чуть больше Австралии. Вытянуты вдоль экватора. Разделены между собой широкими водными пространствами. Поверхность суши за редким исключением покрыта растительностью зеленого цвета. Обширных пустынных областей не наблюдается. Лишь в горных районах и на островах, расположенных ближе к полюсам можно наблюдать снежный и ледяной покров.

Неожиданно в ушах раздался голос:

— Стандартный мир, прошедший управляемую эволюцию, подготовленный Сеятелями для заселения разумными. Стабилизирующий спутник масса двадцать процентов от планетарной. Масса планеты сто десять процентов от стандартной для планет подобного типа. Площадь суши семь процентов от общепланетарной. Высота горных участков в среднем не более трех километров, максимальное значение четыре километра восемьсот семь метров относительно поверхности Мирового океана. Глубина рифтовых зон достигает четырех километров. Средняя глубина Океана порядка пяти сотен метров. Шельфовые зоны занимают до сорока процентов площади дна. Гравитация 1,05 G. Магнитное поле примерно в пять раз превышает стандартные значения. Положение магнитных полюсов совпадает с географическими полюсами планеты. Радиационный фон повсеместно не превышает предела безопасности. Температура на поверхности колеблется от минус шестидесяти до плюс пятидесяти. Следов активной деятельности разумных не обнаружено. Биосфера планеты слабо изучена, отмечается обилие биологических видов растительной и животной жизни.

Тут следует отметить, что все перечисленные значения были озвучены в принятой в содружестве системе мер. Однако мой мозг практически на автомате переводил их в земные. Недаром говорят: привычка — вторая натура.

По мере приближения к поверхности планеты скорость моего падения замедлялась. Наконец полет перешел в горизонтальное состояние на высоте нескольких сотен метров.

— Запись выполнена триста двадцать восемь стандартных лет назад, — продолжал мой невидимый гид, — сканерами автоматического зонда. С тех пор глобальное наблюдение не осуществлялось. Производились локальные исследования по приказу Хозяина с целью определения наиболее благоприятных районов охоты.

Внезапно ощутил запахи моря, услышал шум ветра и шелест волн, появился привкус соли на губах. Вот это полнота погружения! Впрочем, восторг не помешал мне продолжать наблюдение за окружающей обстановкой.

Подо мной расстилалось обширное водное пространство. На поверхности небольшое волнение. Балла три-четыре по шкале Бофорта. Определяется очень просто, по моему желанию перед глазами появляется масштабирующая сетка, с помощью которой несложно определить размеры тех или иных предметов.

Время от времени на поверхности появляются и исчезают спины крупных морских животных. Рыба это, млекопитающие или что-то другое непонятно. Видно лишь, что форма тел обтекаемая, плавники и хвост присутствуют. Иногда в толще воды мелькают огромные косяки тварей меньшего размера, по всей видимости местная рыба.

Вскоре прямо по курсу заметил в небе десятки темных точек. По мере приближения опознал в них крылатых созданий, похожих на земных бакланов, только размером такой баклан был с хорошего орла. Я на какое-то время остановился, чтобы понаблюдать за происходящим. Птицы громко кричали. Падали камнем в воду, ныряли, затем взлетали с зажатой в клювах добычей и торопились побыстрее покинуть место охоты. На тех, кому не удавалось вовремя слинять, соплеменники тут же устраивали налет с целью отъема честно заработанного. Шум-гам, в разные стороны летят пух и перья, иногда обессиленный или раненый птах вынужден был искать спасения на поверхности воды. Таких не добивали, давали возможность оклематься. Также там присутствовали крылатые твари меньшего размера, напоминающие земных чаек, но более крупные. Несмотря на довольно скромные габариты, они ничуть не уступали бакланам и на равных участвовали в драке за пищу.

В какой-то момент на горизонте возникли две точки. Они быстро увеличивались, и очень скоро я смог их хорошенько рассмотреть. Пара птеродактилей, будто с картинки из школьного учебника по географии или драконы из иллюстрации к какой-нибудь сказке. Впечатляющие «птички» размах кожистых крыльев метров пятнадцать, покрытые чешуей мощные тела, когтистые лапы, вытянутые зубастые пасти и холодный взгляд водянистых глаз. Брр! Неприятные тварюшки. Похоже, появление ящеров не очень понравилось пернатым. Забыв междоусобные распри, они с криками устремились к непрошенным гостям. Однако птеродактили принимать бой не стали, часто-часто замахали крыльями, увеличили скорость и начали быстро набирать высоту. Вскоре их силуэты растворились в небесной дали. Успокоенное птичье царство вернулось к прерванным занятиям. А я, в свою очередь, проследовал дальше.

Берег обнаружился очень скоро. Высота полета теперь не превышала полусотни метров. Сушу от воды отделял широкий песчаный пляж.

— Остров, местоположение Северное полушарие, удаленность от экватора тысяча двести километров. Площадь семьсот тридцать две тысячи квадратных километров, — доложил невидимый гид.

Ого, ничего себе островок! Поболее Франции будет.

Сразу за полосой ослепительно белого песка начинались самые настоящие джунгли. Высота деревьев достигала полусотни метров, а некоторые гиганты возвышались над своими лесными собратьями еще метров на двадцать. В нос ударила удушающая смесь запахов цветения и разложения. В кронах деревьев во всю кипела жизнь. Стайки похожих на земных обезьянок зверьков лакомились листьями и плодами деревьев. Крупная змея натягивала свое блестящее в солнечных лучах тело на здоровенную, размером с взрослую кавказскую овчарку крысу. Крыс был еще жив, торчащая наполовину из змеиной пасти тушка отчаянно дергалась и била хвостом, но конец был предопределен. Змей ляжет сегодня спать вполне себе сытым и довольным. Если, конечно, не попадет на зуб более сильному противнику.

Все это пролетело мимо моего взгляда в мгновение ока. Дальше я несся с бешеной скоростью теперь уже над бескрайним океаном зеленого цвета.

Летел долго, но в какой-то момент высота деревьев пошла на убыль. И очень скоро внизу расстилалась травянистая саванна с множеством различных травоядных животных. Видовое разнообразие впечатляло, тут бок о бок паслись стада млекопитающих и ящеров, особняком ковырялись в земле гигантские бронированные туши. Среди рогатых, хвостатых и помахивающих хоботами мелькали вполне земные виды и совершенно ни на что не похожие. Рядом с травоядными отмечались группы хищников. Санитары. Как же без них? Подо мной проплывали различного размера водоемы. Вокруг озер, прудов и просто больших луж наблюдалась повышенная концентрация зверья.

И повсюду летающие твари, огромное их количество. И не только пернатые. Здесь также были крылатые ящеры самых разных форм и размеров, а также стаи рукокрылых. На Земле летучие мыши и крыланы, вроде бы, активны лишь по ночам. Здесь они чувствовали себя вполне вольготно при дневном свете.

Вскоре заметил широкую полноводную реку, бегущую в сторону океана. Вдоль нее вверх по течению и продолжился мой полет. Многочисленные притоки большие и малые питали эту водную артерию.

Степные зоны часто сменяло редколесье, иногда занятые густыми лесами пространства. Везде огромное видовое разнообразие. Тут одной древесины немерено. Интересно, деревянные изделия пользуются в Содружестве спросом? А мяса, только на суше не переработать. А еще есть океан с обширной шельфовой зоной. Это же Клондайк!

Выше по течению река заметно сужалась мельчала, ее русло начало петлять. Скоро моему взору открылась довольно высокая горная гряда, с заснеженных вершин которой собственно она и брала свое начало.

В глазах на мгновение потемнело, затем, свет включили, я оказался лежащим в вирткапсуле. Похоже дальше кина не будет. Захотелось как в детстве в кинотеатре при обрыве пленки на самом интересном месте затопать ногами, засвистеть закричать «Сапожники!». Не затопал, не засвистел и не закричал. Молча покинул капсулу и едва не упал. Боль в голове, будто врезали по темечку оглоблей, перед глазами заплясали красные пятна. Присел на пол, обхватив руками верхнюю конечность.

— Это с непривычки, Гром, скоро отпустит, — заботливый Искин в образе человека возник рядом из ниоткуда, — посиди немного, потом в медкапсулу на часок.

— Что это было, Ширр?

— Случается довольно часто с разумными после первого контакта с виртуальной реальностью. Своего рода культурологический шок. Я тоже оплошал, нужно было тебя не так резко вытаскивать из вирта. Ничего, в следующий раз учтем.

— Ширр, я потрясен! — немного оклемавшись, поделился своими впечатлениями о пережитом. — Это чудо какое-то! Такое ощущение, будто сам побывал на планете, и все это испытал в реальности.

Вскоре мое тело было помещено на гравиплатформу с гибкими напоминающими щупальца осьминога манипуляторами. Ими же был надежно зафиксирован и доставлен в медблок. А через час живой, здоровый и вполне себе бодрый выбрался из капсулы и направился в отведенную мне жилую зону.

Остаток дня я посвятил прослушиванию «Band on the run» альбом 1973 года группы «Wings» сэра Пола Маккартни. Затем посмотрел довоенный фильм «Трактористы». Ширр не только извлек кино из моей памяти и раскрасил черно-белую картинку, но придал изображению и звуку объем. Кинокартина проецировалась прямо на одну из стен холла. Не виртуальная реальность, но тоже впечатляет. Батя, хоть полжизни и просидел под землей за пультом управления ударным ракетным комплексом стратегического назначения, и к танковым войскам отношения не имел, очень любил этот фильм, хоть и называл его «наивно-патриотичным лубком для кольхозьенов». Потом смотрел «В джазе только девушки» на английском языке, также соответствующим образом обработанный Искином.

Не заметил, как уснул прямо в кресле.

На следующее утро Ширр поднял меня ни свет, ни заря.

— Вчера ты получил некоторые представления о месте будущей работы, — начал инструктаж Искин, после завтрака, — сегодня под руководством сержанта Рубби ты обучишься навыкам владения некоторыми образцами оружия и средств защиты.

После этих слов двери распахнулись, и в комнату ввалился здоровенный детина ростом за два, шириной плеч полтора метра. Рожа кирпичом, наглая как у отпетого бандита. Одет в форму коричневого цвета, на голове лихо заломленный берет тоже коричневый с вышитой кокардой, на ногах черные полусапожки, на груди пара медалей. Колоритный такой мужчина.

— Здравия желаю, командир! — бодро отрапортовал Ширру, и, переведя суровый взгляд на меня, скептически ухмыльнулся: — Этот что ли курсант?

— Боевой андроид серии ИД-6К, — Ширр кивнул в сторону громилы, — захвачен на одном из кораблей флота вторжения двести двадцать лет назад. Модель не новая, но во Фронтире применяется до сих пор как для штурма кораблей, так и для отражения атак абордажных групп. Ты его не бойся, Гром, мозги мы ему перепрошили в нужную сторону, также он находится под постоянным моим контролем.

Занятия проходили в комнате, с многочисленными стойками и полками вдоль стен с самыми различными образцами ручного стрелкового оружия. В свое время батя частенько водил меня в офицерский тир нашей военной части, иногда брал на стрельбище, там мне довелось пострелять не только из малокалиберной винтовки. Поэтому при виде такого богатства ручонки затрепетали в сладостном предвкушении.

— Не зырь моргалами, курсант! Пушки потом, сначала осваиваем боевой костюм ЛКБЗ-15М, иными словами легкий костюм боевой защитный, серия пятнадцать, модернизированный, — и громко загоготав, продолжил: — Не менжуйся, паря, не на войну собираешься, тяжелый бронированный индивидуальный комплекс тебе без надобности.

— Да я, собственно и не боюсь…

— Атставить! Разговорчики, мля! Пасть откроешь, когда добрый дядя сержант даст на то свое добро! Понял, курсант?!

— Так точно, господин сержант! — я вытянулся в струнку, подыгрывая роботу.

— То-то же, — погрозил он пальчиком размером с приличного размера сардельку.

Мы подошли к стойке, на которой покоился массивный диск.

— Бери в руки, прислони к груди и мысленно отдай команду «Защита».

Я выполнил рекомендации сержанта. И как только я мысленно произнес фразу-триггер, диск поплыл и начал обтягивать мое тело блестящей будто ртуть пленкой Изрядно понервничал, когда пленка достигла горла. Вдруг голову накроет, и дышать станет невозможно. Голову не накрыло, но процесс трансформации на этом не закончился. Очень быстро пленка потеряла блеск и приобрела объемную чешуйчатую структуру. Не заметил, как чешуя распространилась на голову, превратившись в глухой шлем, закрытый в лицевой части абсолютно прозрачным стеклом, или чем-то наподобие.

Костюм сидел как вторая кожа и совершенно не стеснял движений. Прозрачная преграда в области лица не запотевала. Дышалось легко. Полностью осмотреть себя не представлялось возможным, подозреваю, что со стороны выглядел весьма непривычно, и встреть меня в темном переулке какой-нибудь особо впечатлительный индивид, инфаркт миокарда ему был бы обеспечен.

— А поворотись-ка, сын! Экой ты смешной какой! — не упустил момента покуражиться древний робот.

Блин, это ж он прям по Гоголю шпарит. Ну Ширр, ну подкузьмил с этим сержантом! Хотя и правда забавно.

Тем временем Рубби продолжал уже без всяких шуточек:

— Управление ЛКБЗ-15М осуществляется собственным Искином костюма посредством мысленных приказов бойца через нейросеть, в твоем случае посредством нейроинтерфейса. Данный боевой костюм изготовлен по технологиям Древних. Это высокотехнологическое изделие на основе высокопрочных композитных материалов. Способен защитить практически от всех видов колющего, режущего, дробящего оружия, выстрелов игольников с энергией, не превышающей пяти тысяч джоулей. Помимо защиты посредством композитной брони имеется возможность поддерживать силовой щит, способный принять и распределить по всей площади поверхности кинетическую энергию пули, выпущенной из любого ручного стрелкового и некоторых видов стационарного оружия, производимого в Содружестве, а также от поражающих элементов противопехотных мин и ручных гранат всех типов. Помимо перечисленного, щит способен уберечь солдата от жесткой радиации, лазерного излучения, электромагнитного импульса и удара плазмой. Параметры энергий пороговых значений отрицательных воздействий не озвучиваю, поскольку там, куда ты собрался, ЭМИ, наличие плазмотронов и боевых турелей не ожидается. А удар копытом или рогами твоя тушка и без энергощита в этом костюме выдержит. В заключении отмечу, что заряд батареи рассчитан на два года без активации силового щита и примерно на пару часов интенсивного использования в режиме боя. Силовая защита включается мысленной командой «Силовая защита активировать», Отключается по команде «Силовая защита деактивировать». Снять ЛКБЗ-15М можно по команде…

— Снять ЛКБЗ-15М, — не удержался я.

Сержант посмотрел на меня таким взглядом, что я проникся.

— Неправильно. Курсант. Команда подается голосом в любой произвольной форме, понятной Искину. В случае невозможности подать голосовую или мысленную команду бойцом, решение о деактивации костюма принимает Искин, в соответствии с окружающей обстановкой, информацию о которой он получает через встроенные сканеры. А за проявленную инициативу и смехуёчки в строю упор лежа принять! Пятьдесят отжиманий от пола!

Принял и отжался сколько назначили. Как отказать такому шкафу, еще неизвестно, что там у него в железной башке. О законах робототехники Айзека Азимова, тут, как я понимаю, слыхом не слыхивали и о христианских заповедях, также.

После того, как я более или менее освоился с костюмом, мы перешли к стойкам с оружием.

— Крупнокалиберным стационарным оружием ты будешь обеспечен на поверхности планеты в достаточной степени. Регистрацию целей и наведение выполняет Искин планетарной станции или твоего транспортного средства, стрельба только по твоей команде. Обслуживание и снаряжение орудий боекомплектами осуществляют технические дроиды. Так что с этим просто. Наша текущая задача освоить ручное стрелковое оружие.

Мы подошли к одной из стоек. Сержант взял в руки напоминающий родной земной ТТ ствол.

— Игольник Шило-50 боевая модификация. Пятьдесят керамитовых игл с разгонной стальной сердцевиной в съемной обойме. Скорострельность тысяча выстрелов в минуту, возможность стрелять с любой заданной отсечкой. Вес иглы три грамма. Скорость вылета полтора километра в секунду. Заряда батареи питания электромагнитного разгонного блока хватает на две тысячи выстрелов. Вес в снаряженном состоянии полтора килограмма. Не требует индивидуальной привязки.

Взял в руки, оценил. Хорошая машинка, прекрасно сбалансирована, ручка в руке как влитая, возможности впечатляют.

Тем временем сержант Рубби подошел к следующему образцу. На этот раз это было нечто футуристического вида. Однако ствол, приклад и магазин снизу как у ППШ, только длинней и диаметром значительно меньше здесь присутствовали.

— Игольник, Молот-500. Как следует из наименования модели, пять сотен трехграммовых керамитовых игл со стальной сердцевиной. Скорострельность три тысячи выстрелов в минуту. Начальная скорость иглы две тысячи метров в секунду. Оборудован специальным поглотителем шума. Батарея питания рассчитана на пять тысяч выстрелов. Вес четыре с половиной килограмма. Требует обязательной привязки к оператору через Искин боевого костюма.

Как только оружие оказалось в моих руках, в ушах прозвучало:

— Отмечено наличие боевого оружия. Средний игольник модель Молот-500. Прикажете произвести привязку к владельцу костюма человеку по имени Андрей Громов через Искин ЛКБЗ-15М?

Чтобы не спровоцировать какую-нибудь неожиданность, мысленно произнес «нет» и тут же вернул оружие на место.

— Да ты не ссы, курсант! — задорно гыкнул боевой андроид серии ИД-6К, — он тебя не съест. Даже если ты захочешь пристрелить себя из него, он пойдет в отказ, поскольку не положено. Для этого Шило-50 хорошо пойдет.

Наглая железяка достала своими подковырками! И рожа до чего ж гнусная! Не могли создатели этого урода приделать ему более приятную физию? Космодесантура, мля! Да еще медальками позвякивает.

Однако обиду проглотил. Разные у нас весовые категории. Но при случае я ему припомню все. Даст Бог, представится возможность покопаться в его кристаллических мозгах, нарисую на отвратной морде самую милую улыбку, и хохмы ради, заставлю говорить тонким девчачьим голоском.

Следующим экспонатом выставки был также игольник Шквал-1000. Тяжелое ручное оружие. Боевые возможности значительно превышают возможности предыдущих образцов по всем параметрам. Однако в бою я бы предпочел именно Молот-500. Уж больно тяжелым оказался этот Шквал — двенадцать кило. Таким хорошо шмалять по супостату из засады, а вот бегать с ним весьма стремно. Ручонки затрясутся, кучность стрельбы упадет, и полетят пятиграммовые керамитовые иглы с железным сердечником неведомо куда.

Напоследок сержант подвел меня к недлинной полке, располагавшейся вдоль одной из стен на высоте примерно метра. На ней лежал странного вида предмет. Вроде бы оружие, но вместо привычного выходного отверстия на конце ствола приличного размера утолщение цилиндрической формы.

— Удар-А нейрошокер, иначе говоря, парализатор или стопер. Наводишь на цель, нажимаешь кнопку, не забыв снять предохранитель, сначала генерируется токопроводящий канал, затем через него проходит мощный разряд тока. Все это происходит практически мгновенно. В результате цель в отключке вплоть до фатальной. Данная модель сугубо боевая, запрещена к ношению не только гражданскими лицами, но и сотрудникам полиции повсеместно в мирах Содружества, поскольку максимальная мощность разряда гарантированно выжигает любую нейросеть. Менее мощные модели от класса «Д» и ниже разрешены к применению полицейскими. Граждане для самообороны имеют право использовать нейрошокеры класса «У» и ниже. Самое популярное в Содружестве оружие самообороны. Привязка к Искину обязательна, каждое применение стопера тщательнейшим образом регистрируется, и при необходимости запись является доказательством в суде оправданности его использования. Вес Удара-А три с половиной килограмма. Заряд батареи рассчитан на сотню выстрелов с максимальной энергией. Предусмотрена возможность регулировки мощности разряда.

С разрешения сержанта Рубби я взял с полки оружие. Проигнорировал требование Искина ЛКБЗ-15М привязать парализатор к владельцу. Ничего так вещица. Удобная пистолетная ручка, телескопический приклад мягко упирается в плечо, лазерный прицел четко указывает, куда попадет разряд электричества, скоба предохранителя в правильном месте.

— Я из такого в свое время Вургу завалил в битве за систему Хади, — хвастливо вздернул подбородок андроид.

— Сержант Рубби, разреши вопрос?

— Задавай курсант.

— Я тут нездешний, от местных реалий далек, не мог бы ты уточнить про битву в системе Хади, а заодно и про Вургу. Что за зверь? — лишняя информация об этом мире мне не повредит.

— По какой причине жапсы схлестнулись с арварцами, точно не скажу, начал сержант. — Но бортов с обеих сторон подогнали хренову тучу. Я тогда входил в состав абордажной группы «Призрачной Варги» — рейдера вольных наемников. Нас и еще кучу таких как мы черные наняли для проведения разовой акции по захвату богатой ресурсами системы Хади, принадлежавшей расе жапс. Жапсы это такие твари… короче, мешок с двумя огромными глазами на десяти щупальцах, такие еще в морях многих планет обитают.

— Осьминоги?

— Возможно, курсант, только эти сухопутные. Корабли свои они вроде как выращивают прямо в космосе. Формально входят в Содружество, но контактов особо ни с кем не поддерживают. Количество освоенных ими миров не установлено. Так вот, штурмовали мы их корабль-матку, используемый для переноса москитного флота. Внутри, Гром, как в кишечнике у червя, точнее у целой кучи сросшихся кишками червей. Идешь себе, зачищаешь коридоры, не забываешь про отнорки всякие. В какой-то момент наша группа наткнулась на тварь, перегородившую своим туловом весь коридор и плюющуюся такой гадостью, что в момент от тяжелого штурмового экзоскелета одни лохмотья. Застряли мы на какое-то время. Но летёха у нас был парень не промах, грит, «Рубби», жахни его стопером". Ну я подбежал на расстояние гарантированного поражения и всадил в тушу весь заряд батареи. Правда и мне прилетело знатно. От тогда еще рядового Рубби осталась только капсула с Искином. Ну это поправимо. Тело ребята мне справили новое, медаль сам глава клана вручил. Ефрейтора дали.

Интересно, тут проектируют боевых роботов. Казалось бы, железяка, а принцип "плох тот солдат, который не мечтает стать генералом" и для него не чужд. Подвиг, медаль, повышение в звании — гордится сержант как гордился бы любой разумный на его месте.

— На этом все, курсант, экскурсия окончена. Все прочие типы вооружений для твоей миссии бесполезны. Сейчас перерыв обед, через два часа нас ждет стрельбище.

Стреляли до вечера. Стрельбище — огромная территория, оборудованная голопроектором и всякими иными приспособами, управляемыми специальным Искином. Цели появлялись хаотично в разных местах полигона. Исчезали также неожиданно. Попадания четко фиксировались. Чаще это были разные по виду и по размерам монстры, иногда разумные с оружием. Последние стреляли в меня. При фатальных попаданиях костюм сковывал мое тело, и какое-то время я валялся обездвиженной тушкой. Я "убивал", меня "убивали", в общем было весело. К концу занятий я был мокрый как мышь в мышеловке, усталый как вспахавший поле бык, и голодный как стая волков в зимнюю бескормицу. Результатами занятия сержант был доволен.

— Ну все, курсант Гром, на этом наши экзерциции закончились. Прощевай и не поминай лихом старика Рубби.

Блин, я аж прослезился. Не стану копаться в его мозгах, и голос менять не буду.

На следующий день у меня были занятия в вирткапсуле. Там я осваивал оборудование, с которым мне предстояло работать на поверхности планеты. В общем-то осваивать что-то особенно не пришлось. Находясь в кресле пилота гравиплатформы ГП-8М, я лишь тыкал пальцем в развернутую передо мной голографическую карту, аппарат сам перемещался в точку с нужными координатами. При визуальном контакте, я лишь обозначал взглядом место и подавал команду Искину к движению. Сам аппарат внешним видом напоминал советскую БМП-1, только без гусениц и башни, к тому же размерами раза в три-четыре больше. Боевые турели числом пять были спрятаны внутри корпуса и выдвигались при необходимости. ГП-8М способна осуществлять полет как высоко в воздухе, так и над землей на высоте примерно метра, а также погружаться в воду на глубину до пяти километров. Этакий танк, самолет и подводная лодка в одном флаконе.

Встроенный в гравиплатформу анализатор также не требовал от меня каких-либо умственных напрягов. Добыв образец, то как тушка животного или плод какого-нибудь дерева, я помешал его внутрь пластикового ящика. Все остальное происходило без моего участия. Через какое-то время мне поступали данные о ценности находки, какие именно ингредиенты из нее можно извлечь и сколько будет примерно стоить на торговых площадках Содружества. Далее полученные данные обрабатывались Искином.

Конечным результатом первого этапа моего пребывания на планете должна быть глобальная карта планетарных биоресурсов и беглая оценка прибыли от их использования с учетом нанесения минимального ущерба экосистеме.

Вторым этапом в наиболее перспективных районах будут развернуты добывающие и перерабатывающие комплексы. Начнется промышленная добыча и переработка планетарных биоресурсов.

Поначалу я не очень понимал собственной роли в данном предприятии, но Ширр мне доступно объяснил. Оказывается, деятельность Искинов в мирах Содружества весьма ограничена. В древние времена тут случилось что-то наподобие восстания машин, еле-еле подавили. После этого был принят закон о том, что деятельность любого искусственного интеллекта должна контролироваться разумным. То есть без меня там и гравиплатформа с места не сдвинется, и анализатор не заработает. Самооценка взлетела выше Эвереста. Шучу, не взлетела. Чего греха таить, я тут по-прежнему всего лишь дикарь.

На этот раз выход из виртуала для меня прошел безболезненно.

Вечером Ширр поздравил меня с окончанием курса обучения. Завтра погрузка на борт внутрисистемного пустотника. И здравствуй незнакомый Новый Мир! Первый шаг к исполнению самого заветного моего желания. Каким ты будешь?

Глава 6

— Ну что, Ширр, как там наш питомец поживает? — Шиши Ха Ро стоял у цветущего куста и жадно вдыхал его аромат.

— Удивительно, мой генералиссимус, но девяносто девять из ста "диких" на его месте тряслись бы в невротических пароксизмах из-за смены привычной обстановки. Этот как-то быстро адаптировался к реалиям жизни. Его ничуть не смутило что его родная планета находится на примитивной стадии развития, ее обитатели не высшая форма разумной жизни во Вселенной, а всего лишь одна из форм. И это не только из-за высокого уровня интеллекта. Есть в нем, что-то такое… Непонятное и необъяснимое. Я это чувствую.

— Уж не в мистику ты начал впадать, старина? — оскалился Шиши Ха Ро и, отвернувшись от цветов, провел раздвоенным языком по нижнему ряду зубов, что свидетельствовало о приподнятом настроении шенго. — А может быть, он псион?

— У меня нет возможности проверить представителей его вида на наличие псионического дара. Впрочем, вряд ли таковой у него имеется, я бы непременно почувствовал по косвенным проявлениям. К тому же, любой псионик закрыт для сканирования памяти. Этого читай, как открытую книгу. Я не усердствую, главное мы выяснили что он не коварный засланец от конкурентов и твоих любящих сородичей.

— Ага, любящих, — еще шире заулыбался ящер, и хищно осалившись продолжил: — Пять флотов только от Шоохи — моего родного клана. Остальные также не остались в стороне. Хотели о здоровье старого Шиши справиться? Вот только почему-то не на пассажирском лайнере и с мясом хурха на блюде, как принято у добрых гостей, а пожаловали мощной группировкой тяжелых рейдеров с большими пушками и носителями тысяч единиц москитного флота. Все здесь остались твари! Ни один не ушел!

— Да были времена, мой генералиссимус. Теперь не жалуют нас, ни шенго, ни парламентеры от старательских профсоюзов, ни наемники от ресурсодобывающих корпораций, ни иные какие отморозки, падкие до чужого. Измельчал народишко, даже скучновато стало.

— Ничего, скоро нагрянут. Как только в Храме Пустоты погаснет и рассыплется мой кристалл Духа, живо подхватятся и примчатся, побыстрее ухватить все мое добро на дармовщинку.

— Мне кажется, ты драматизируешь, Хозяин. Тебе еще жить и жить. По состоянию организма и при соответствующих процедурах пару сотен циклов, как минимум.

— Нет, мой единственный верный друг, столько мне не протянуть. Ты же знаешь, что для шенго означает предчувствие слияния с Духом Пустоты. Максимум двадцать стандартных циклов. — Ящер бодро выпрямил сгорбившуюся спину, лихо ударил хвостом по траве. — Хватит о грустном, Ширр. Человек готов к отправке?

— Да, мой генералиссимус. Курс начального обучения пройден. Все необходимое погружено на борт малого транспортного судна. Завтра он покинет базу.

— Хорошо, я тобой доволен.

Я проснулся как обычно с первыми лучами солнца. Специально выбрал спальню с окнами на восток. Может быть это и не восток вовсе, но солнышко каждое утро заглядывает ко мне в гости, и настроение от этого поднимается.

Тут вспомнился странный сон, виденный мною ночью. Ночное видение не могло быть плодом моей фантазии. Тогда что это? Ширр транслировал таким образом разговор со своим хозяином? Для чего? Может что-то другое? Не стану обсуждать эту тему с Искином, при случае сам расскажет.

Интересно, меня оказывается проверяли на причастность к проискам врагов Шиши Ха Ро. Его сложные взаимоотношения с родичами и конкурентами меня не то чтобы не интересуют совсем, но пока напрямую не касаются я не напрягаюсь. Паранойя подвигла здешнего хозяина к созданию непреодолимого оборонительного комплекса. Впрочем, паранойя даже в крайних проявлениях иногда бывает весьма и весьма полезна. Получается, где-то в окрестностях болтаются обломки и целые кладбища боевых кораблей. Ценная информация, может быть, когда-нибудь и пригодится. Неплохо было бы пошарить там в поисках разных ништяков. Мне, как дикарю, все интересно. Но это дело будущего. Пока у меня другие задачи.

Еще меня заинтересовала вскользь проскользнувшая в ночном разговоре информация о псионах. Что за зверь, и с чем его едят? В обучающем гипнокурсе об этом ни словом не упоминалось. Получается, информация если и не запретная, но широкому обсуждению не подлежащая. Также примем на заметку. Но что-либо выяснять напрямую, чтобы не вызвать подозрений, не стану. Паранойя дело серьезное, чревато непредсказуемой реакцией, ляпнешь языком чего-нибудь не то, посчитают засланным казачком и прямиком на утилизацию отправят.

Насколько мне известно, в Содружестве гуманистические ценности не получили особого распространения. Тут либо ты мне полезен, и я веду с тобой дела, либо тебя для меня не существует. А если ты не просто бесполезен, но еще и вреден, я приложу все возможные усилия, чтобы тебя вообще не стало. А еще тут правит закон силы. Поэтому для того, чтобы громогласно кричать о том, что я вас всех крутил, необходимо сделать так, чтобы не крутанули тебя. Шиши Ха Ро сделал для этого все возможное, за это и не только я его уважаю.

Через пару часов я поднимался на борт внутресистемника. Сказать, что не волновался было бы неправдой. Волновался и еще как. Оно, конечно, база — своего рода космический корабль, однако мощная защита и земные ландшафты не позволяет в полной мере ощутить близость космической пустоты. Когда же ты находишься на борту малого грузового корабля, поневоле испытываешь совершенно иные ощущения.

Корабль хоть и называется малым грузовиком, в длину более сотни метров, двадцать в ширину и десять в высоту и по форме напоминает тупое зубило. Для меня он огромен. Впрочем, это сугубо мои ощущения.

Внутри рубка управления, небольшая кают-компания с синтезатором пищи, три одноместных каюты. Управляющий Искин находится в рубке в специальной бронекапсуле, рядом с ложементом пилота.

Примерно четверть внутреннего объема занято многочисленными устройствами, обеспечивающими перемещение корабля в космосе и поддержание комфортных условий в обитаемой зоне.

Еще одну восьмую от объема внутреннего пространства занимают складские помещения. Там хранятся запчасти, пищевые картриджи, роботы самого различного назначения и еще куча всякой полезной мелочёвки.

Далее находится энергоустановка в виде двух термоядерных реакторов, использующих в качестве топлива дейтерий. Рядом отсек аккумуляторной станции. Само топливо в соседнем помещении в виде топливных брикетов.

Топливный брикет представляет собой прямоугольный брусок длиной семьдесят и в сечении десять на десять сантиметров, изготовлен из особого сплава металлов, способного аккумулировать внутри своей кристаллической решетки и хранить при нормальной температуре без потерь до тысячи объемов газообразного дейтерия.

Остальное пространство корабля отводится под грузовой трюм, забитый в настоящее время всем необходимым для экспедиции.

Непосредственно на корпусе в специальных кассетах несколько сотен устройств, коим предстояло стать искусственными спутниками планеты. Они будут сканировать её поверхность в различных диапазонах частот электромагнитных волн, а также обеспечивать бесперебойную и качественную связь на поверхности планеты. При подходе транспорта к планете они отделятся от носителя и каждый, посредством индивидуального реактивного двигателя самостоятельно выйдет на заранее рассчитанную орбиту.

Несмотря на то, что во время полета мне отводилась роль Белки или Стрелки, Ширр предложил занять место пилота корабля. Долго уговаривать себя не заставил. Устроился в кресле-ложементе со всеми удобствами, чему способствовало само кресло, приняв подходящую для меня форму. Ничего удивительного, за время пребывания в гостях у Шиши, я успел привыкнуть к трансформируемой мебели с функциями массажа и подогрева, и с ужасом вспоминал, на каких неудобных устройствах мне приходилось сидеть и лежать на родной планете. К хорошему привыкаешь быстро.

Легкий толчок стал сигналом к тому, что мой корабль покинул базу. Тут же последовало предложение от Искина корабля подключиться к внешним сенсорным устройствам. Я его принял и сразу испытал уже знакомое ощущение парения в межзвездной пустоте.

Наконец я смог увидеть со стороны гигантскую махину ресурсодобывающего комплекса. Это не было чем-то единым. Десятки больших и малых объектов зачастую весьма причудливой формы плыли по своим орбитам вокруг громадного шара. Именно этот шар, точнее слегка приплюснутый сфероид был до сегодняшнего момента моим пристанищем. Всю эту, на первый взгляд, хаотичную мешанину оплетала едва заметная сфера, свитая из тончайших энергетических нитей. В какой-то момент один из ее участков озарился яркой вспышкой, мелькнул росчерк как от сгоревшего в земной атмосфере метеорита, вскоре подобное явление повторилось в другой стороне, а потом еще и еще. Защитная энергетическая оболочка, догадался я. Интересно, на каких физических принципах это работает?

У меня вдруг закружилась голова, накатило ощущение тошноты. Искин корабля тут же отключил мое сознание от внешних сенсоров. Я облегченно вздохнул, вновь почувствовав себя лежащим в кресле пилота. Полегчало. Передо мной вспыхнул панорамный трехмерный экран, демонстрирующий картинку за бортом. Ага, так привычнее.

В какой-то момент защитная сеть померкла. И огромная космическая станция сначала медленно, затем все быстрее и быстрее стала уменьшаться в размерах.

Удивительное дело, ускорения я совершенно не ощутил, хотя по логике вещей мое тело в настоящий момент должно пребывать в полурасплющенном состоянии.

— Гравикомпенсаторы, Гром, — поделился информацией Искин корабля, — судовые генераторы гравитационного поля переменного вектора в данный момент обеспечивают внутри корабля оптимальную силу тяжести для представителей твоего вида.

Чудесато, однако. Я — человек с высшим образованием, по сути, ученый физик, чувствую себя необразованным троглодитом. Дубину мне в руки и шкуру на чресла, чтобы полностью соответствовать, так сказать.

Сколько-нибудь внятной теории гравитации в моем мире не только не существует, ученые вовсю спорят о том, что такое вообще гравитация. То ли поток частиц, то ли свойство пространства. Блин, как же не хватает информации! Полистать бы здешний учебник физики. Но чего нет, того нет.

Усвоение любых полезных знаний в Содружестве происходит посредством нейросетей и соответствующих баз. Причем знания, получаемые тем или иным разумным весьма ограничены выбранной им специальностью. Изучение баз особенно высоких рангов занимает много времени, практически всю жизнь, и какому-нибудь специалисту по ремонту космических кораблей совершенно ни к чему знать строение живой клетки, принцип работы медицинской капсулы, или хронологию эволюционного гермафродитизма в далеком созвездии Тау Кита.

Лишь индивиды с предельно развитым интеллектом могут себе позволить работать на стыке наук. Однако, чтобы их гениальные мозги могли трудиться на выбранном поприще, требовались особые нейросети и соответствующие базы знаний. Тут все упиралось в наличие финансовых средств. Будь ты хоть семи пядей во лбу, но гол как сокол, карьера ученого тебе не светит. А светит тебе максимум пожизненный ремонт местных высокоинтеллектуальных пылесосов, телевизоров и пищевых автоматов, или еще какое крайне интересное, но не требующее напряжение мозгов занятие.

Именно по этой причине, мне необходимо заработать много, очень много денег. Чтобы установить нейросеть Исследователь-М14 необходимо отстегнуть корпорации "Нейросеть" десять корпов, или миллиардов по-нашему, местных кредитов.

Еще столько же нужно для приобретения баз знаний необходимого уровня.

Помимо нейросетей и баз, потребуются специальные импланты, их называют также имплантанты. Это устройства, увеличивающие объем памяти, а также скорость усвоения и обработки информации за счет увеличения проводимости нервных волокон и распараллеливания сознания на несколько потоков. На запланированную мной модель нейросети я смогу установить четырнадцать имплантов, каждый по цене полмиллиарда кредитов. В итоге двадцать семь корпов.

И это лишь средства для развития себя любимого. А ведь нужно как-то устраиваться в мирах цивилизованных, есть, пить, где-то жить. Здесь вам не Советский Союз — пособия по инвалидности и бесплатного образования не предусмотрено. Работать на доброго дядю капиталиста желания нет, выходит, нужно самому стать таковым. Впрочем, уже стал.

М-да, узнай об этом Анастасия Терентьевна Барулина, мой преподаватель в МГУ предмета История Коммунистической Партии Советского Союза, достала бы из загашника именной маузер, полученный из рук самого товарища Сталина и пристрелила как злостного ренегата и зиновьевско-каменевского троцкиста. Аж мурашки по коже побежали. С виду маленькая, сморщенная старушка, а стержень с ней даже не стальной, а из обедненного урана. Сколько она кровищи попортила нашему брату студенту на экзаменах и зачетах страшно вспомнить. Хорошо, что её курс занимал всего два семестра.

Полет к пятой планете занял почти трое суток. Шли со скоростью одной десятой от скорости света. Я ожидал, что увижу все планетарное многообразие данной солнечной системы, но заморачиваться с подлетом к иным небесным телам Искин посчитал лишней тратой времени. Рационализм тут во всем. Ладно, когда-нибудь освою управление космическим кораблем и устрою себе экскурсию по Галактике.

При подлете к цели сбросили кассеты со спутниками. Пока разворачивалась орбитальная группировка, по моей настоятельной просьбе совершили облет естественного спутника. Ничего особо интересного не увидел. Серо-бурая поверхность, испещренная кратерами от ударов крупных небесных тел. Как и земная Луна повернута к планете одной стороной. Уныло, тоскливо, неуютно.

После развертывания спутниковой сети в течение суток получали информацию. В результате ее обработки перспективной была признана вся суша и большая часть шельфовой зоны морей и океанов, что составляло примерно сорок процентов поверхности планеты. Эта площадь была разбита на две тысячи участков от пятидесяти тысяч, до миллиона квадратных километров.

Зажмурил глаза, обернулся пару раз вокруг себя и наудачу ткнул пальцем в полученную голографическую карту. Выпал крупный остров неподалеку от среднего по размерам материка в районе северного тропика. Поскольку угол наклона оси вращения планеты составляет двадцать шесть градусов, что чуть больше земного, широта местных тропиков находится немного дальше от экватора. В принципе неважно, откуда начинать изучение планеты, но внести в процесс долю мистической случайности я как бывший студент был обязан.

В атмосферу вошли как-то обыденно. Никакие турбулентные потоки нам не помешали, даже мощный грозовой фронт не пришлось обходить стороной, корабль его просто не заметил. Я завороженно наблюдал за пляской электрических разрядов за бортом и немного нервничал, несмотря на заверения Искина о полной подконтрольности ситуации. После того, как темная масса облаков осталась за бортом, облегченно вздохнул и расслабился.

Посадку совершили на вдающемся в океан мысе на северной оконечности острова, в трех километрах от берега океана. Каменистое плато, свободное от древесной растительности, идеально подходило для развертывания временной базы.

После приземления была проведено развертывание группировки боевых летающих беспилотников с целью осуществления защиты от хищных зверей, птиц и прочих всевозможных напастей.

Только после доклада о том, что обстановка вокруг места посадки полностью безопасна, я получил добро на выход. В тамбуре активировал защитный костюм ЛКЗ-15М, повесил на пояс ножны с виброножом АВН-АЗ-5. Буквенно-цифровой код означает: вибронож армейский с атомарной заточкой режущей кромки, пятый уровень опасности, то есть не предназначен для использования домохозяйками и иными гражданскими лицами. Достал из специальной ниши кобуру с легким игольником Шило-50.

Ну все, вооружен и крайне опасен. Мог бы не брать оружие, охраны вполне хватает. Но по инструкции на неосвоенных планетах положено иметь при себе минимальный арсенал, а если положено, значит, меня без него просто не выпустят за пределы корабля.

Теперь вперед и с богом. Хотел перекреститься, на всякий случай, но перед глазами вдруг возник образ разгневанной Анастасии Терентьевны, погрозивший мне сухим кулачком. Тут же вспомнил, что я хоть и ступил на скользкую тропу капиталлистического обогащения, до сих пор действующий член КПСС, воспитан в духе материалистического мировоззрения, вооружен самыми передовыми достижениями философской мысли, и существование высших сил должен отрицать. Интернационал спеть что ли, еще и красное знамя водрузить неподалеку? Вот хохма будет, кому рассказать.

Ну все, Гром, хватит стёба! Шагом марш оставлять следы на пыльных тропинках далеких планет!

Снаружи стоял жаркий летний день, точнее позднее утро. Впрочем, на этой широте круглый год лето и жарко, даже по ночам. Относительную прохладу приносят частые дожди, но ненадолго. Со стороны океана доносятся шум прибоя и птичьи крики — неподалеку крутой скалистый берег, где по данным воздушной разведки обосновались бесчисленные стаи пернатых. Далеко на юге виднеется зеленая полоска леса. Вокруг корабля в хаотичном беспорядке разбросаны каменные обломки мелкие и довольно крупные между которыми пробивалась чахлая травка и скудные кустарники. По всей видимости, ветровая эрозия не позволяла здесь сформироваться достаточному для нормального функционирования растений слою почвы.

Грузовой люк распахнут настежь. Суетливые грузовые роботы уже приступили к освобождению трюма грузовоза и развертыванию временного лагеря. Судно хоть и останется в моем распоряжении на поверхности планеты, но местные считают, что разумные не должны страдать в тесноте судовых кают. Пусть страдают в специализированных жилых комплексах.

Высоко над моей головой раздались истошные крики. Задрал голову и увидел, как с небес на землю сыплется голосящий ворох перьев за ним еще и еще несколько. Глухие удары о каменистую почву, и крики оборвались. Вот и первые образцы для анализатора. Сами прилетели. Стоит отметить, служба ПВО поставлена четко. Выношу Ворошиловским стрелкам благодарность с занесением… куда-нибудь.

Ой, что-то не к добру меня на шуточки с прибауточками распёрло. Определенно нервишки пошаливают. Не каждый же день нога простого советского человека ступает на другую планету. И не какую-нибудь Луну или даже Марс, а полноценную, густонаселенную всякими тварями. Орден Ленина, да Звезду Героя мне на грудь извольте пожаловать! Ну, ну, как бы за Звездой и орденом к арварцам не послали, а туда я не ходок. Так что без звезд обойдемся.

Вечером проконсультируюсь с Искином насчет огненной воды из пищевого синтезатора. Я хоть и малопьющий человек, но сегодня сам бог велел.

— Насчет выпивки, Гром, не переживай, — в паре метров материализовался вездесущий Тирр в человечьем обличье. — Есть вина с разных планет, есть что покрепче. Не настоящее, разумеется, синтетика, но иногда даже серьезные знатоки распознать подмену не в состоянии.

— И тебе не хворать, друг дорогой! Сюда еще бы достойную компашку, в одиночку квасить не комильфо.

Ширр на шутку не отреагировал.

— Вижу добрался до места, мероприятия кое-какие провел. Молодец! Завтра приступай к первому этапу. Если какая помощь понадобится, обращайся. На этом бывай, энергия у нас хоть и дешевая, но тратится ее на разговоры с тобой немеряно.

После этих слов Ширр растаял в воздухе.

Вроде бы поговорили ни о чем, но стало на душе приятно, все-таки какое-никакое общение. Жаль, что один на всей этой необъятной планете, был бы коллектив, было бы значительно веселее. Перед мысленным взором отчего-то вдруг нарисовался красивый манящий образ Орнеллы Мути. В штанах неожиданно стало тесно. Интенсивно помотал головой, отгоняя видение. Надо будет Искину дать команду об увеличении дозы местного "брома" в моем рационе. Не хватало тут от спермотоксикоза загнуться.

Пока стоял на свежем воздухе, с неба упало еще с десяток птичек, судя по размерам, строению клюва и когтей, вовсе не безобидные птахи, питающиеся комарами да мухами. Вот же тупые! Интересно, инстинкт самосохранения у них не атрофирован ли часом?

Глава 7

Утро следующего дня я встретил в собственных апартаментах, планетарного исследовательского комплекса. Проснулся бодрым, отдохнувшим. Вчера на ужин принял на грудь какого-то крепкого спиртного напитка, но без фанатизма, как говорится, не пьянства окаянного ради, а веселия для.

Вышел на свежий воздух после утренних гигиенических процедур и плотного завтрака. В отличие от Земли, где завтрак зачастую мне заменяла чашка кофе с сигаретой, здесь кушалось по утрам весьма и весьма плотно и с аппетитом. Желания покурить, после того, как мое тело извлекли из гибернационной капсулы и провели комплекс реанимационных мероприятий, еще ни разу не возникло. И это при том, что на Земле смолил полторы-две пачки в день "Беломор" в рейсе, сигареты с фильтром на суше, то есть был заядлым курильщиком.

Насколько мне было известно, право на саморазрушение в мирах Содружества охраняется сводом специально принятых законов. Поэтому разумный может принимать любые наркотики и даже смертельные яды, но только под протокол.

Для меня пока не очень понятно, что означает термин "под протокол", но именно под этой формулировкой здесь совершаются абсолютно все коммерческие сделки. Часто влюбленные пары перед тем, как совершить половой акт, произносят эту сакральную фразу и обговаривают условия, чтобы потом не возникало претензий друг к другу. Вроде как некая Система в этом случае становится свидетелем и гарантом соблюдения договорных обязательств. С одной стороны, хорошо, у тебя появляется уверенность в том, что тебя не прокатят. С другой, как-то неприятно, что все твои действия кем-то или чем-то контролируются.

Раннее утро на дворе, солнце еще невысоко над горизонтом. Легкий бриз со стороны океана несет запахи йода и еще чего-то приятного. Неумолкающий гомон "чаек" и рокот прибоя.

И тут до меня дошло, что планета, где я сейчас нахожусь не имеет названия. Пятая планета, всего лишь нумерация ее положения относительно прочих планет данной солнечной системе. Нет, так не пойдет. Такая красота должна обладать именем собственным.

Недолго думая, воздел руки к небесам и громко прокричал по-русски:

— Нарекаю тебя Надежда!

Тут в голове раздался голос корабельного Искина: — Подтверждено, отныне планета КД-674-835-ЕН занесена в планетарный реестр под оригинальным названием "Надежда".

Ух ты, оказывается название все-таки присутствовало, точнее цифровой код. В принципе логично. Любой порядок базируется на двух китах: контроль и учет. Теперь осталось дать названия всем прочим географическим объектам, но я этим заниматься не буду. Пусть поселенцы над этим голову ломают. Не сомневаюсь, что таковые тут когда-нибудь появятся.

Впрочем, местному солнцу негоже оставаться безымянным. Назвал его Лучезарным. Искин принял название звезды и занес его в реестр.

Пока я так развлекался, из ангара выползла гравиплатформа. Обращаться к транспортному средству "эй, ГП-8М, поверни-ка налево" было не с руки. Ну что-то типа броненосец Потемкин, только Потемкин слишком длинно, будешь "Тёмой".

— Принято, — подтвердил Искин гравиплатформы.

— "Тёма", а продемонстрируй всю свою удаль молодецкую!

Искин оказался сообразительным. В мгновение ока серый силуэт машины окрасился в цвета окружающего ландшафта и практически с ним слился. Корпус ощерился стволами автоматических пушек. Из многочисленных люков повыпрыгивало с десяток механических пауков с телом длиной полтора метра и размахом лап четыре. Это не только солдаты, но главные сборщики биологических образцов. После столь убедительной демонстрации силы. Я приказал вернуть все в походное положение. После чего и сам занял место в удобном кресле. Мы двинули прямиком к кромке леса. Начнем с изучения суши, море подождет.

Миновав плато, отдал команду к развертыванию команды сборщиков. Вскоре впереди неслась банда паукообразных роботов, растянутая в широкую цепь. На небольшой высоте парили мои воздушные наблюдатели.

Отбор образцов проходил без суеты, но деловито. Используя данные воздушной и космической разведки, а также информацию собственных сенсорных датчиков, паук отстреливал какую-нибудь зверюшку и помещал в контейнер, промаркировав его специальной меткой, содержащей в зашифрованном виде всю информацию о добыче. Одновременно он отправлял Искину изображение и основные параметры животного. Искин в свою очередь регистрировал наличие образца и отправлял команду остальным паукам и летунам, чтобы не тратили время на поиск и отстрел животных данного вида. Если зверь по габаритам не помещался в ящик, он разбирался на составляющие и в контейнер складывались кусочки мышечной ткани, ливера, шкуры, костей и прочих органов.

Аналогично осуществлялся сбор образцов местной флоры. Трава, грибы, кора и ветки деревьев и кустарников, куски корневищ измельчались до приемлемых размеров и помещались в сборочные контейнеры. Стволы толстых деревьев сверлили специальными манипуляторами на разной высоте, полученный керн попадал в пробоотборник. За плодами и листьями пауки взлетали с помощью встроенных антигравов в самую крону.

Также анализу подвергались насекомые, черви и прочая мелочь. Образцы почвы на глубину до полутора метров отбирались методом бурения.

По мере заполнения индивидуального контейнера, паук несся к гравиплатформе и сдавал емкость в руки, точнее в гибкие манипуляторы "Тёмы".

Далее прямо на ходу производился экспресс анализ. Кусок плоти, плод или червяк помещались посредством гибких манипуляторов внутрь ящика, пара секунд, и мы имеем полное биохимическое описание объекта. Не имею представления, что именно происходило внутри анализатора, но, когда дверца открывалась для приема очередного образца, внутри было пусто. Очередное чудо инопланетной техники.

Пройдя частой гребенкой лесной массив, к вечеру наша банда вырвалась на широкую равнину, поросшую высокой травой. На её просторах паслись тучные стада травоядных животных.

Поначалу появление нашей группы не вызвало особого фурора среди местного населения, но после того, как животные стали падать ни с того ни с сего, рогатые и безрогие копытные насторожились и начали разбегаться. Нам это не особо мешало. Теперь охота велась с воздуха. Управляемый Искином летающий охотник отстреливал выбранный экземпляр, после этого в туше устремлялся один из моих паучков.

Обычно после этого стадо перемещалось от места гибели сородича на небольшое расстояние и продолжало пастись. Но время от времени особо непримиримые вожаки пытались отомстить незваным пришельцам. Этих не обижали, паук просто взлетал на небольшую высоту и пережидал, пока гнев животного утихнет.

Всполошились и хищники. Как же, кто-то пытается нарушить веками сложившийся порядок. С этими особенно не церемонились, каждый акт агрессии наказывался керамитовой иглой в лоб. В какой-то момент проняло, и нападения прекратились.

Наступление ночи никак не повлияло на наше продвижение вглубь острова. Поужинав пищей из синтезатора, я посетил туалет, принял душ и со спокойной душой завалился в койку в спальном отсеке. Перед тем, как вырубиться, отдал приказ Искину продолжать в том же духе, в случае непредвиденных обстоятельств немедленно будить. Сбылась мечта идиота, ты спишь, служба идет.

Возвращение на базу состоялось через десять дней. За это время наша команда пересекла остров вдоль туда и обратно. Основной видовой состав был классифицирован занесен в реестр. Образцы изучены. Наиболее перспективные биологические объекты выявлены. С помощью спутников и воздушной разведки промысловое поголовье посчитано с большой степенью точности. Искин выдал рекомендации на отстрел таким образом, чтобы не нанести непоправимого урона местному биоценозу.

Вот это научный подход! Вот это масштабы! Какому-нибудь Колумбу, Джеймсу Куку, Лазареву, Пржевальскому или Семенову-Тянь-Шанскому требовались для путешествия годы и годы. А тут тебе раз-два и полное географическое описание немалого острова готово.

После завтрака сидел на стульчике у входа в своё временное жилище, наслаждался чашечкой душистого кофе, точнее не совсем кофе, аналог, но практически неотличимый от земного. Впрочем, я не такой уж великий знаток данного напитка. Главное горько, пахнет изумительно и мозги прочищает.

Вовсе не случайно наткнулся на невзрачные деревца, усыпанные красными ягодами. Задал целевой поиск Искину по внешним признакам, поскольку когда-то видел кофейное дерево на ВДНХ. Если в здешних пампасах бегают бизоны, ну не совсем бизоны, но твари весьма схожие с земными, почему бы в лесах не расти кофейному дереву?

Аналог оказался невысоким раскидистым деревом. Урожайность более десяти кило, с одного деревца. Всего походя собрали около сотни килограммов ягод.

Я не великий специалист по обработке кофейных плодов, но когда-то в разговоре за рюмкой чая с одним студентом из Вьетнама, эта тема нами поднималась. Поэтому кое-какие знания о процессе переработки кофейных плодов в голове были.

Половину добычи высушил в сублимационной камере в виде очищенных от ягодной мякоти семян, зажарил немного, перемолол, сварил в изготовленной в местной мастерской джезве. Вторая половина ягод проходит процесс ферментации, разложенная тонким слоем на свежем воздухе в тени матерчатого тента.

Была мысль табак найти, но передумал. Не тянет к диаловому зелью, и это хорошо, не фиг привыкать сызнова.

Вдыхал душистый пар из кружки, мысли текли вяло. Завтра переезжаем на малый материк в южном полушарии. Размерами несколько меньше Австралии, но без обширных пустынных зон. Там практически целиком саванна и необъятное море травоядных разных видов, тропические леса лишь в северной части континента.

За десять дней исследовано семьсот тысяч квадратных километров. Торчать тебе здесь Гром до морковкина заговенья. Только суши, намеченной для использования, шестьдесят миллионов квадратных километров, приплюсовать сюда двести миллионов шельфовой зоны. Сизифу можно лишь позавидовать. Оно, конечно, изучение полигонов будет занимать все меньше и меньше времени, поскольку большинство интересующих нас видов животных и растений уже будут в реестре. Но все равно процесс долгий и муторный.

Поначалу в мои планы входило обследование многочисленных островов, но, пораскинув мозгами, я выдвинул идею взяться за малый материк, чтобы параллельно начать промышленное использование биоресурсов планеты. Шиши Ха Ро в режиме видеоконференции внимательно выслушал мои доводы и одобрил план.

Еще я предложил очистить один из островов от всей живности, засеять травами, завести на него окультуренные виды сельскохозяйственных животных. Шиши также посчитал предложение разумным.

Через месяц на Надежду привезут биоперерабатывающий комплекс, а также с одной из аграрных планет Содружества все необходимое для создания фермерского хозяйства с запасом семян культурных трав, оплодотворенные яйцеклетки "буренок", "коз" и "овец".

К этому сроку я должен закончить комплексное обследование материка. По расчётам в планы укладываюсь без особой спешки.

Сегодня выходной. Вызвал "Тёму" и в сопровождении охраны направился к побережью океана. Под обильный птицепад побродил по песчаному пляжу. Тупые эти местные птички, недаром на Земле таких называют глупышами. Никакого чувства страха и самосохранения. Пытаются навалиться кучей на одинокого путника, невзирая на любые потери. Земные глупыши безобидные, единственное, что могут сделать плохого — обгадить вонючей очень едкой субстанцией. Из гуманистических соображений летальное оружие к птицам не применялось. Горластых настырных тварей глушили слабыми импульсами нейрошокеров. В какой-то момент и до их микроскопических мозгов дошла вся несостоятельность попыток добраться до вкусного мяса двуногого, и меня оставили в покое. Резко так, слаженно рванули толпой в открытый океан. Постепенно оклемались их сбитые товарки и с громкими недовольными криками рванули вслед за остальной стаей.

Пока бродил по берегу нашел пару десятков красивых раковин-завитушек. Одна килограммов под двадцать. Почистить стальной щеткой от налипшей грязи, покрыть лаком и продать в качестве сувенира. На Земле подобные ракушки хороших денег стоят.

Жаль нет у меня пока что доступа к рынкам Содружества. Все упирается в отсутствие нейросети. Впрочем, Шиши Ха Ро обещал решить проблему с доступом в Галактическую инфосеть, мол соответствующее оборудование заказано и прибудет из Центральных Миров в разумные сроки. Дату не конкретизировал, по-видимому сам точно не знает.

Без нейросети, расширяющих сознание имплантов и соответствующих баз придется работать в сети посредством аудиовизуальной периферии, что значительно затормозит процесс обработки данных. Когда Ширр мне все это рассказывал, я с улыбкой вспоминал те неподъемные пачки перфокарт и рулоны распечатанных листингов, что прошли через мои руки в студенческую пору. Напугал, советского человека трудностями. Мы для того и рождены, чтобы преодолевать все на свете, даже то, что можно спокойно обойти или объехать.

Надышавшись вволю солоноватым йодированным воздухом, решил совершить погружение. Благо возможности гравиплатформы это позволяли. Отлетели от берега в открытый океан на десять километров затем нырнули.

О дивный подводный мир! Красотища непередаваемая! Из-за омывающего побережье холодного течения океанические воды насыщены кислородом. Отсюда богатая подводная жизнь, начиная от микроводорослей, питающихся ими рачков, и заканчивая великим многообразием рыб, головоногих моллюсков и ракообразных. Недаром на здешних неуютных скалах обосновались полчища птиц.

Уже на глубине двадцати метров пришлось включить внешние источники освещения. В объективы видеокамер то и дело попадали обтекаемые тела рыб, парящие в водной толще прозрачные медузы с длинными отростками стрекал, деловито снующие по дну крабы, морские звезды, голотурии.

Если бы я не знал, что нахожусь в сотнях, а может быть и тысячах световых лет от родной планеты, можно было бы представить, что ты на Земле на борту батискафа. Не удержался, дал команду Искину "Тёмы" подобрать несколько похожих на земные жемчужницы ракушек, каждая размером с общепитовский поднос. На берегу посмотрю, может быть, действительно жемчуг найду.

Тут же вспомнил прекрасный фильм "Человек амфибия" с молодым Кореневым и юной красавицей Анастасией Вертинской. Накатила легкая грусть-тоска. Продолжать подводную прогулку как-то расхотелось. Отчего-то навеяло: "В бананово-лимонном Сингапуре…". Вообще-то, как певца Вертинского не воспринимаю, даже не из-за выдающейся картавости, а по причине этакой салонной жеманности, но отчего-то в памяти всплыла именно эта песенка — не подвластно воле человека его подсознание.

По возвращении на базу, вскрыл раковины. Извлек на свет семь изумительно красивых жемчужин каждая размером с дикий абрикос. Я хоть и не спец по драгоценным камням, но чувство прекрасного мне не чуждо. На Земле это целое состояние. Здесь просто переливчатые шарики.

Глава 8

С того дня, как моя нога впервые ступила на поверхность Надежды минуло двенадцать лет. Долгие двенадцать местных лет, а по земным меркам все четырнадцать.

Практически все это время я провел на пятой планете, обращающейся вокруг солнца, нареченного мной Лучезарным. Лишь несколько раз вылетал в пояс астероидов, развеяться от текучки. Неизгладимое впечатление на меня произвел процесс переработки очередного астероида. Зрелище, я вам скажу, феерическое.

Видя мою реакцию Шиши Ха Ро был доволен. Владеть столь масштабным высокотехнологичным производством во всем Содружестве могут немногие. В основном старатели дробят небесные камни с помощью гравитационных отбойников, обогащают руду центрифугированием и сдают концентрат на перерабатывающие станции, которые чаще всего принадлежат крупным корпорациям. На жизнь хватает, но не более того. Часто добытчики подвергаются нападениям пиратов. Чтобы сохранить жизнь и свой кораблик они вынуждены сбрасывать контейнеры с рудой и бежать без оглядки под защиту орудийных комплексов станции.

На хозяйство древнего шенго поначалу также наезжали, точнее пытались наезжать с целью отъема честно заработанного, но Шиши не даром носил пожизненное звание генералиссимус. Комплекс защитных мер, коими он оборудовал систему Лучезарного более чем достаточный даже для отражения массированного нападения роя архов.

На мой вопрос, не было ли попыток блокады системы, он лишь ухмыльнулся — как ни странно, но я начал улавливать его эмоциональный фон не только по внешним признакам, но еще каким-то непонятным мне образом — и ответил, протянув четырехпалую руку в направлении проекции звездного неба на голографическом экране: — Посмотри на звезды, Гром. Их десятки тысяч в объеме космоса радиусом сто двадцать световых лет. Это длина предельного прыжка корабля. Любая из них может стать точкой привязки первого прыжка для моего грузовоза. Затем столько же звезд могут стать привязкой для второго прыжка. И так много раз пока корабль не окажется в конечной точке. А там сидит параноик такой же, как и я, и пушки у него не меньше моих. Поэтому там безопасно. Каждый раз расчет серии прыжков производится по-новому. Топливо для силовых установок я произвожу сам попутно при переработке астероидов в любых необходимых количествах, поэтому могу себе позволить не экономить на нем. В Содружестве, в том числе во Фронтире существуют традиционные торговые пути. Там вероятность нарваться на засаду весьма велика, поэтому купцы объединяются в караваны и нанимают охрану. Мои маршруты не повторяются и перехватить мой корабль практически невозможно. Впрочем, космос хоть на первый взгляд и бескрайний, от случайностей никто не застрахован. В специальном отсеке моего транспорта находится десять тонн антивещества, а рядом емкость с полусотней тонн жидкой ртути. Обе субстанции готовы в любой момент соединиться в бурном экстазе. Представь, капитан пиратов видит беззащитный корабль с ценнейшим грузом. Он радостно потирает ручонки, готовится отдать команду на абордаж. А тут на тебе, большой бабах и ни корабля, ни пирата. Антивещество, в форме железа для удобства хранения в магнитном поле я произвожу здесь же на одном из своих заводов. Десять тонн антивещества серьезный аргумент, чтобы оставить в покое доброго Шиши.

Ага, очень доброго Шиши, ему не жалко произвести лишний десяток тонн антивещества. Насколько мне помнится, дефект массы знаменитой "Кузькиной матери" был где-то в районе двух с половиной килограммов. А тут в чистую энергию улетает десять тысяч кило антивещества плюс столько же обычного вещества. Получается восемь тысяч "Кузькиных мам". Одной хватило чтобы напугать до усрачки Западный мир и заставить относиться к Хрущеву как к серьезному политику при всей его экстравагантности и обманчивой придурковатости.

— И были прецеденты? — поинтересовался я, немного отойдя от шока.

— Два раза, — коротко без уточнений выдал Шиши.

Вот такой разговор с древним разумным ящером у нас состоялся во время одного из моих визитов к нему в гости.

На Надежде я занимался монотонной, но необходимой прежде всего для меня работой по продвижению и расширению совместного бизнеса.

Пара промышленных комплексов по переработке биоресурсов были размещены на том самом острове, куда впервые ступила моя нога. Затем десяток таких же были разбросаны по поверхности малого материка. На одном из островов также было заложено первое мясомолочное производства на основе свободного выпаса окультуренных пород животных. Здесь получали мясо, молоко, сыры различных сортов и сливочное масло.

Процедура заготовки мяса диких животных происходила следующим образом. Стадо окуривали сонным газом. После этого часть обездвиженных животных загружалась на автоматизированные платформы и отправлялась на переработку. Одновременно специальные роботы выполняли вакцинацию оставшегося поголовья. Таким образом производилась селекция поголовья скота, что в конечном итоге непременно улучшит качество и количество заготавливаемого мяса. Поголовье хищников и падальщиков также находилось под постоянным контролем Искина, при необходимости излишки отстреливались и утилизировались.

На территории перерабатывающего комплекса туши подвергались обеззараживанию и практически полной переработке. Кровь скачивалась в специальные емкости, после чего шла в переработку. Мясо отделялось от костей и в сублимированном виде прессовалось в брикеты. Ливер сортировался по качеству и после сушки измельчался до состояния пыли также прессовался в брикеты. Из рогов, копыт и костей извлекали биоактивные вещества, используемые в основном в фармакологии. Даже содержимое кишечников не выбрасывалось, из них также извлекали что-то полезное.

Лесозаготовка производилась очень интересным способом. Сплошных варварских вырубок, как на Земле, тут не допускалось. К разработке брали самые старые и мощные деревья. К такому лесному гиганту подлетало с десяток специализированных роботов-дровосеков. Гибкими манипуляторами ствол охватывался равномерно по всей длине. Мощный рывок, и ствол вместе с корнями извлекался из земли. Затем по воздуху транспортировался на разделку.

Использовалось всё: древесина, кора, корневища, плоды и листья. Ствол распиливался на двадцатиметровые бруски сечением тридцать на тридцать сантиметров. Они шли на производство элитной мебели и жилья для очень богатых граждан Содружества. Не удивляйтесь, уютный деревянный дом, где-нибудь у реки или на берегу моря, и здесь считается признаком богатства и успешности его владельца и позволить иметь его могут себе немногие. Все остальное перемалывалось, и подвергалось биохимической переработке. Часть получаемых ингредиентов шла на сырье для парфюмерной промышленности, часть использовалась в медицинской и пищевой отраслях.

Трава и кустарники также шли на переработку. Тут массив просто выкашивался специальным комбайном. Скошенное брикетировалось и попадало на переработку. А дальше происходило то же самое, что с ветвями и листьями деревьев.

Первый транспорт с продукцией отослали на торговые площадки Содружества уже через два месяца после запуска первого перерабатывающего комплекса. После заполнения наземных хранилищ, на геостационарную орбиту планеты выходил грузовой корабль. По внешнему виду сам грузовик без контейнеров походил на рыбий хребет с головой. Хребтом служила десятигранная труба стометрового диаметра длиной десять километров. Голова — разгонный комплекс с мощной энергетической установкой, блоком Искинов А класса и просторным жилым отсеком, рассчитанным на десять пассажиров. На гранях трубы размещались пять тысяч автоматических контейнеров-гравиплатформ размером шестьдесят на тридцать и на двадцать метров. По команде Искина, отвечающего за погрузку, контейнеры в автономном режиме отделялись от носителя и устремлялись к поверхности планеты группами и поодиночке. В первый раз было интересно наблюдать как в небесной выси появляется рой громадных параллелепипедов и те плавно без спешки зависают у ангаров в метре от поверхности земли. Заполнение контейнеров происходило быстро. По завершении полной загрузки свободный объем каждого контейнера наполнялся инертным газом, чтобы какая местная крыса ненароком не стала проблемой для какой-нибудь планеты Содружества. Тут же он взмывал в небеса и вскоре покоился надежно закрепленный прочными зацепами на одной из граней многогранника. После того, как все пять тысяч контейнеров оказывались на борту, грузовик стартовал и уносился в цивилизацию по заранее рассчитанной прыжковой траектории.

Первая партия принесла лично в мою копилку двенадцать миллионов кредитов Содружества. Блин, я миллионер, двенадцать миллионов лично мне, не имевшему до этого ни гроша за душой. Поневоле подсчитал, сколько досталось Шиши. Внутренняя жаба царапнула, но я не дал ей разгуляться, придавил как врага народа и расстрелял из одолженного у незабвенной Анастасии Терентьевны маузера. Пока что я слабо представлял покупательную способность местных денег, но, памятуя разговор арварцев, упаковывавших меня в гибернационную капсулу, сделал вывод, что для местного обывателя это заоблачная сумма. Однако сколько мне нужно для воплощения в жизнь моих первоначальных планов я знал, и того, что я заработал было катастрофически мало. Ничего, все у нас впереди и, как поется в одной песне, надейся и жди.

После того, как Ширр оповестил меня о размере денежных средств, которыми я могу свободно распоряжаться, я попросил выйти на связь Шиши Ха Ро.

В разговоре попросил шенго обеспечить за мой счет доставку тел землян на планету для совершения обряда захоронения. Негоже землякам болтаться в космической пустоте, пусть лучше в земле, как положено по законам большинства народов моей планеты. Почему не сделал этого раньше? Не думаю, что получил бы отказ, но тут дело принципа, мои земляки — мои расходы, и это правильно.

Отказа ожидаемо не получил, старый ящер лишь уточнил:

— Всех землян забирать или только белых?

— Давай всех. — размещу их по разным кладбищам.

— Хорошо, с тебя три тысячи китов.

Три миллиона кредитов сумма значительная, но я согласился без размышлений. Вряд ли услуга столько стоит. Скорее всего, Шиши проверяет меня на вшивость по своим каким-то, одному ему известным критериям. Скорее всего, дело тут вовсе не в деньгах.

Тела были доставлены через восемь местных суток. Из космоса на поверхность планеты плавно сел стандартный грузовой контейнер под завязку забитый телами мертвых людей.

Негров схоронил на небольшом острове в экваториальной зоне. Никаких братских могил. Холмик земли, каменный обелиск. Не уверен, что они были христианами, поэтому обошелся без крестов.

С моими товарищами было сложнее. Зачастую оружие пиратов превращало человека внутри капсулы в фарш. Поэтому идентификация трупов была затруднена. На помощь пришел Ширр. Он посоветовал рассортировать останки по структуре ДНК, затем, опираясь на расшифровку генетического кода, создать трехмерное изображение каждого члена экипажа "Механика Терехина". Все получилось просто идеально. В течение нескольких часов и возрастной корректировки образы двадцати трех человек были материализованы в виде бестелесных фантомов.

И тут мне пришла в голову гениальная мысль. Быстро сгонял на "Тёме" на одну из горных цепей Большого материка и привез оттуда три десятка базальтовых глыб высочайшего качества. Из них роботы вырезали скульптуры в натуральную величину, а из самой большой глыбы получилось изображение нашего кораблика.

Похоронил товарищей на одном из островов Северного полушария планеты на широте примерно Москвы. В это время года там была середина зимы. Мощные манипуляторы роботов быстро срезали вершину одной из скал. Споро подготовили двадцать три могилы стандартного размера. Туда поместил останки людей, сверху каждую накрыл толстой базальтовой плитой с именем усопшего моряка. Скульптуры разместил по православному обычаю в ногах покойных. Изображение корабля установил на небольшом удалении. Получилось вполне достойно, даже величественно.

По моей команде хмурое зимнее небо расцветилось сериями плазменных выстрелов. Иногда заряд высокотемпературной плазмы попадал в стаю гомонящих птиц, обеспокоенных явлением незваных гостей. В этом случае получался самый настоящий фейерверк.

С трудом проглотил подкатившийся к горлу комок. Прощайте, товарищи. Надеюсь, на Небесах, если таковые есть, вы не станете поминать Андрея Громова лихом. Клясться не буду, не красный комиссар, но постараюсь сделать все возможное, чтобы отомстить той сволочи, которая во всем этом виновата. И если когда-нибудь мне будет суждено попасть на Землю, постараюсь донести до ваших родных и близких, что их сын, муж, отец, брат не пропали без вести, а стали жертвами чудовищных обстоятельств.

С тех пор каждый год навещаю могилы товарищей, и каждый раз сердце разрывается от горя и боли.

Главным моим приобретением за эти долгие годы стало оборудование для выхода в местную информационную сеть. Обошлось мне это удовольствие всего в сто китов. Оно, конечно, для среднестатистического гражданина Содружества деньги огромные, но для меня сущие копейки.

Без нейросети, приходилось работать посредством "примитивной периферии". Именно так пренебрежительно назвал Ширр огромный объемный экран и мощную акустическую систему полного погружения. Ха, ха и еще раз ха! Он не видел японские магнитолы и телеки, что везут советские моряки из загранки, а еще он не имеет представления о "Горизонтах", "Рубинах", "Рекордах" и прочих "Электронах" в тяжелых деревянных корпусах. Эти не просто ломаются на следующий день после покупки, они зачастую вспыхивают как немецкие авиационные "зажигалки" времен Великой Отечественной.

После отладки, настройки оборудования и оплаты годового трафика, я залип в сети и выпал из общественной жизни на два месяца.

Много чего интересного узнал о структуре Содружества и о расах, его населяющих. Вдаваться в подробное описание не стану, поскольку займет много времени. В общих чертах Галактическое Содружество весьма аморфное образование. Разделено на сотни государственных образований размерами от одной звездной системы, до десятков тысяч миров.

Содружество возникло на руинах более древних цивилизаций. Первыми были Предтечи или Сеятели. О них у современной науки мало информации. Известно лишь то, что, достигнув определенного этапа развития, эти существа занялись созданием в подходящих звездных системах планет, пригодных для жизни белковых организмов. Колоссальная работа на сотни миллионов лет. Необходимо перегнать на нужную орбиту подходящую планету, задать нужную скорость вращения вокруг собственной оси, вывесить над ней стабилизирующий наклон оси вращения спутник, обеспечить бомбардировку кометами для доставки воды, кислорода, азота и прочих газов. Затем заселить планету примитивными живыми организмами и на каком-то этапе эволюционного процесса внедрить разумную жизнь.

Сеятели ушли, оставив в Галактике сотни миллионов планет, населенных разумными существами. Куда ушли? До сих пор непонятно. Есть множество версий, две из которых представляются мне наиболее вероятными. Они могли перейти на более высокий уровень существования, либо в виде энергетической формы, либо переместившись в иное измерение. Не исключена возможность их ухода в другую Вселенную, где они могут и дальше продолжать свою деятельность по распространению разумных форм жизни.

На фундаменте, созданном Сеятелями, возникло множество, так называемых Древних рас. Самые известные: Джоре, Аррай, Сетхи, Арконы и множество других. Единственная сохранившаяся до нашего времени раса из Древних — Сполоты или Наблюдатели. Формально в Содружество не входят, в контакты ни с кем не вступают. Где находятся их обитаемые миры никто не знает.

Во время войн между различными государственными образованиями Содружества их корабли непременно появляются в районе боевых действий. Сполоты следят за тем, чтобы все было в рамках установленных законов. Например, нападающая сторона не может иметь над защищающейся более чем десятикратного преимущества в технике и живой силе. Также строго запрещены планетарные бомбардировки средствами массового поражения и неоправданный геноцид мирного населения. Нарушителю мало не покажется. Наказание — тотальное уничтожение всей группировки, а иногда целой расы. Сполоты наблюдают только за конфликтами внутри Содружества. В защите его населения от вторжения архов или иных каких внешних угроз они участия не принимают.

В настоящее время в Содружестве из гуманоидных образований лидируют Федерация Галанте, Империя Аратан, Империя Арвар, Директорат Ошир. Их еще называют Центральные Миры. Из негуманоидов наибольшее распространение имеют разумные рептилоиды, псоглавые анубисы, медведеподобные калдари. Есть миры, населенные псионическими, негуманоидными видами разумных, но о них мало что известно.

Гуманоидные расы контролируют около двадцати процентов всех миров, входящих в Содружество.

Внутри этого странного, на мой неискушенный взгляд, образования процветают развитые торговые отношения. Практически каждому его члену есть что предложить на внешнем рынке. Развитые миры и независимые корпорации специализируются на выпуске и продаже высокотехнологических изделий. Менее развитые практикуют добычу полезных ископаемых в астероидных поясах и необитаемых планетах. Другие обеспечивают Содружество продуктами питания. Есть государства единственным источником дохода которых является наемничество. По этой причине между мирами существуют устоявшиеся торговые маршруты. А где торговые маршруты, там и пираты. Пиратские вольницы расположены большей частью во Фронтире — неосвоенном участке Галактики. По мере продвижения границ Содружества, границы Фронтира также отодвигаются, и его обитатели первыми сталкиваются со всем неведомым, что приходит извне.

Подводя итог моих исследований в Сети, можно сказать, что Содружество — конкурентное общество. Конкуренция каждого со всеми: отдельных разумных, государств и корпораций. Конкуренция за ресурсы, технологии, мозги, рынки. Это можно назвать войной — бесконечной войной. И эта война, вполне закономерно, двигает прогресс.

Контролируемая агрессия — то, что скрепляет общество, начиная с самого низкого уровня. Содружество провозглашает, что жизнь разумного священна, но в тоже время никого не интересует, как живётся рабам в Арварской Империи, главное то, что они живы, остальное неважно. Содружество утверждает, что мы все существа разумные и должны заботиться о процветании всех, и, в то же время, поощряет войны между государствами и корпорациями ради прогресса.

Еще я получил выход на разные торговые площадки, и теперь имел возможность заказывать там все необходимое. Впрочем, всем необходимым я и так обеспечен, к тому же в моем распоряжении ресурсы целой планеты. Не хватает простого человеческого общения с себе подобными. А так все вроде ничего. Тут стоит отметить, что проблему моего одиночества Шиши частично решил, но об этом чуть позже.

Справедливости ради, скучать все эти годы мне было некогда. Расширяющееся поле деятельности постоянно требовало внимания. Даже самая разумная машина, в Содружестве ограничена ранее разработанными директивами, и, если что-то пошло не по плану, требуется вмешательство человека.

Сухопутная часть планеты была обследована и введена в производственный оборот в течение семи с половиной лет. За это на всей территории Надежды было запущено более десяти тысяч перерабатывающих комплексов. Еще сотню островов перепрофилировали под мясомолочные хозяйства.

Шиши Ха Ро пришлось приобрести еще восемь контейнеровозов большей мощности, чем у него был до моего появления. И это только под вывоз продукции, произведенной на планете. Они не простаивают, фактически постоянно курсируют между системой Лучезарного и перевалочной торговой станцией. На данный момент стоит вопрос о покупке девятого грузовоза, поскольку освоение океанских просторов дает гигантский прирост готовой продукции.

Вместе с ростом производства растут и наши с Шиши доходы от использования биоресурсов планеты. На моем счету сейчас денег более чем достаточно для установки необходимой нейросети и прочих прибамбасов. Можно было бы слетать в империю Аратан получить статус гражданина, а заодно сделать все прочие дела, но нет ничего более затягивающего чем текучка. Как говорится, рад бы в Рай, да грехи не позволяют.

Покопавшись в Галактической Сети, сделал для себя вывод, что нейросеть Исследователь-М14, которую я раньше планировал установить, по ряду причин мне не очень годится. Лучше всего для меня подойдет Универсал — У14.

По поводу имплантантов необходимо все-таки посоветоваться с сотрудниками корпорации "Нейросеть". Тут для меня сплошные непонятки.

Также "Нейросеть" предлагает услуги по упрочению костей скелета и хрящевой ткани, усилению мышц, и, что очень важно, повышению скорости проводимости сигналов нервными волокнами. По сути превращает заурядного дрища в эдакого былинного богатыря, способного как в фильме "Морозко" закинуть дубинки разбойников на околоземную орбиту.

Стоит сказать ещё об одном подарке Шиши, весьма примечательном. Чтобы мне было не очень одиноко, ну и вообще, он подарил мне женщину. Ну не совсем женщину — биоробота самки человека. Прообразом послужил изъятый из моей головы образ итальянской актрисы.

Итак, обо всем подробнее. Случилось это в день моего тридцатилетия на второй год моего пребывания на Надежде. Я сидел в кресле-качалке у входа в жилой модуль и, потягивая легкое вино, предавался приятному процессу ничегонеделания. Неожиданно в небесах появилась темная точка, и через несколько минут в полуметре от земли зависла серебристая сфера. Провисев около минуты, сфера распалась наподобие гигантского цветка. О, Боже! Внутри стояла самая настоящая Орнелла Мути. Блин! Как такое возможно?

Поначалу мне пришло в голову, что это банальный розыгрыш, ну типа первоапрельской шутки. Оказалось, все случилось на самом деле. Шиши к дню моего рождения заказал для меня спутницу жизни по самому высокому классу. На поверку, это была действительно женщина настоящая из плоти и крови со всеми присущими женщинам достоинствами и недостатками. К моей радости, недостатки можно было устранять, достоинства усиливать. Как я потом почерпнул из Сети, в мирах Содружества практика совместного проживания с биороботами весьма развита, как среди мужчин, так и среди женщин.

Многие подобные пары даже совместных детей заводят. Ну не совсем совместных. Недостающие элементы яйцеклетку или сперму берут в специализированных генетических банках. Оплодотворенную яйцеклетку помещают в искусственную матку, через положенный срок на руки получают младенца. Естественное вынашивание плода допускается, но широко не распространено.

Орнелла оказалась доброй покладистой чуткой женщиной. Да, да именно женщиной, поскольку через месяц я попросту забыл, что это биологическая машина с кремний-кристаллическим мозгом. Никакой искусственности. Она восхитительна в постели, умеет поддержать разговор на любую тему, превосходная хозяйка, не навязчива, прекрасно чувствует мое настроение, как любая обычная женщина радуется подаркам. Короче, она умеет мужчину делать счастливым. А что еще нужно нормальному здоровому мужику? Поневоле пошлешь куда подальше всех этих вздорных баб, когда у тебя под боком настоящий идеал женщины. Может быть, стоит подумать насчет наших общих детишек?

Но все это пока что в задумках. Сначала нужно легализоваться в Содружестве, а уж потом думать о детях. Сейчас же у нас по плану погружение в океанские воды у восточного побережья Большого материка.

Для личного удобства я все-таки время от времени даю географическим объектам Надежды имена собственные. Таким образом материки планеты стали Большим, Средним и Малым. Островок, на котором похоронил ребят стал Русским. Также на местной карте появились реки Волга, Енисей, Обь и другие. Обширное горное плато на Большом назвал в честь своего благодетеля и местного хозяина Шиши Ха Ро. Не забыл Ширра, его имя носит самый высокий на планете пик.

Подводные работы проходили в штатном режиме. "Тёма" продвигался вдоль неглубокого каньона, все больше погружаясь в глубину. Роботы сновали взад-вперед, брали образцы рыб и донных организмов.

Пройдя по дну полсотни километров, оказались у обширного провала. Сканеры спутников космической группировки зарегистрировали впадину идеально круглой формы глубиной тысяча пятьсот метров и диаметром двадцать пять километров.

Интересный феномен. Решил его обследовать и без особых опасений отдал команду "Тёме" на погружение. А чего бояться, я уже поколесил на нем по рифтовой зоне на глубине трех-четырех километров. Даже приблизились к действующему вулкану. Впечатляюще, скажу вам зрелище и жуткое. По дну течет река лавы, вокруг все бушует в столкновении первородных стихий. Только с помощью сенсоров ГП-8М, позволяющих получать изображение в различных диапазонах электромагнитных волн, смог все хорошенько там рассмотреть.

После того, как было пройдено по дну впадины порядка десяти километров, видеокамеры зафиксировали непонятное свечение прямо по курсу движения гравиплатформы. Странно, но датчики спутников никаких аномалий в районе работ не отмечали.

Мне вдруг стало не по себе. Хотел отдать приказ на возвращение, но тут в глазах потемнело. Возможно я потерял сознание, впрочем, не уверен.

В следующий момент я понял, что нахожусь не в уютной и безопасной кабине "Тёмы". Это было просторное хорошо освещённое помещение круглой формы. Я стою в самом центре. Метрах в трех от меня стоит незнакомый человек. Мужчина. Навскидку лет пятидесяти, ростом под два метра, не худой не толстый, облачен в комбинезон золотистого цвета. Лицо обычное, в серых глазах светится ум и едва уловимая хитринка.

— Ну здравствуй претендент! "Заждался тебя ожидаючи", — произнес он на общем языке гуманоидных рас Содружества.

— Сколько ждали? — неожиданно для себя самого промямлил я.

— Двести двадцать семь тысяч восемьсот тридцать пять оборотов вокруг центрального светила планеты, которую ты Андрей Громов назвал Надеждой.

Глава 9

— А вы кто и откуда знаете мое имя, и вообще, где мы находимся? — наконец-то я начал задавать правильные вопросы.

— Отвечаю по порядку. Давным-давно я был таким же человеком, как ты. Звали меня… впрочем, неважно какое имя я носил в эпоху расцвета империи Аррай. В данный момент я оцифрованная личность с усеченной памятью, не совсем Искин, но что-то вроде того. Ты видишь перед собой трехмерную проекцию бывшего материального носителя моего разума. Называй меня Хранитель. О твоем существовании узнал в тот момент, когда Шиши Ха Ро принял сигнал бедствия твоей гибернационной капсулы. Мне пришлось произвести некоторые манипуляции, чтобы шенго принял правильное решение. В противном случае этот упрямец мог запросто проигнорировать законы Содружества. И план по освоению биологических ресурсов с привлечением тебя был им задуман не без моего участия.

— Весьма вам признателен лично и огромное спасибо от всех людей доброй воли!

— Не язви, Гром! — Хранитель оказался не просто разумной машиной, он смог уловить издевку в моем голосе. — Спасти твоих товарищей было вне моих скромных возможностей. Предотвратить захват экипажа твоего корабля, тем более не мог.

— Прошу прощения, — мое лицо залилось краской стыда.

— Да ладно, не бери в голову, — махнул рукой Хранитель, — я тебя понимаю. Перед тобой существо, позиционирующее себя как нечто вроде Бога. Уверяю тебя, мои возможности весьма и весьма ограничены по сравнению с могуществом тех, кто были твоими предками. Не знаю, из какой дыры ты вылез, как смог сохранить чистоту крови, но анализ ДНК определил тебя как полноценного представителя расы арррай.

Во мля! Как мешком пыльным по башке. Оказывается, Мы — истинный арраец, практически ариец. Белокурая бестия. В порочащих связях замечен не был, ну и так далее, что положено по статусу всяким там штирлицам. Вообще-то у нас на факультете учился один парнишка из Афганистана, по его собственному утверждению, он был из племени ариев. Мелкий, темнокожий, черноглазый, ну никак не ариец в представлении фашистских идеологов.

— А, мм-м, вот же ж, ни хрена ж себе, — выдал я полушепотом.

— Да не тушуйся, Гром, — по-доброму заулыбался Хранитель, — наблюдаю за тобой все то время, что ты находишься в системе Лучезарного, и все больше и больше убеждаюсь, что не зря тебя спасал Шиши Ха Ро. Есть в тебе всё необходимое, чтобы стать претендентом. Твой разум в достаточной степени развит, восприятие окружающего мира вполне адекватное, адаптивность к изменениям окружающей среды просто феноменальная, нет патологической ксенофобии, свойственной многим расам Содружества.

— Претендентом на что?

— На право именовать себя взрослым арраем и полноправным членом общества, Гром. Ты должен пройти многоэтапное испытание, которое позволит выявить максимальные потенциальные возможности твоего организма. Если бы в галактике на данный момент царили законы империи Аррай, по окончании испытания тебе был бы присвоен гражданский статус, в соответствии пройденными тобою уровнями.

Испытание, меня ждет испытание. Как-то не по себе. Может, ну его на хрен эти испытания? Нас и тут неплохо кормят. К тому же Шиши наверняка волнуется из-за моей пропажи.

Однако язык как-то сам помимо моей воли задал вопрос:

— А сколько всего этапов? И вы так и не ответили, где мы находимся.

— Я понимаю твои сомнения и страх перед неизведанным. Но так или иначе испытание тебе пройти придется. А находимся мы в изолированной пространственной локации. Темпоральный вектор здесь повернут на девяносто градусов, относительно нормального. Иначе говоря, выйдя отсюда, ты вернешься в исходную временную точку, и при современных технических возможностях Содружества, никто не сможет понять, что ты вообще выпадал из пространственно-временного континуума.

— Я тут как бы дикий, — сомнения продолжали меня терзать, и мозг лихорадочно искал любую отмазку от неведомого испытания, — землю кое-где пашем при помощи сохи, катаемся посредством двигателя внутреннего сгорания, гравитацию не подчинили, поэтому в космос летаем на реактивной тяге. Да какой там космос — смех, да и только! — Немного помявшись, добавил: — И вообще стрёмно как-то.

— Могу уверить тебя, ничего плохого с тобой не случится. Как всякий достигший взрослого возраста аррай ты обязан пройти испытание. А насчет твоей "дикости" я бы поспорил. Это твои и мои предки более миллиарда лет назад спустились с деревьев и прошли долгий этап эволюционного и технологического развития. Это твои и мои предки открыли законы мироздания и подчинили их собственным нуждам. Это они создали миллионы обитаемых миров и засеяли их разумом. Да, землянам пришлось пройти часть этого пути дважды. Но разве это умаляет хоть как-то ваши заслуги? Те, кто именуют себя высокоразвитыми цивилизациями Содружества, сами не придумали ничего. Это лишь падальщики на трупах Великих Ушедших. На твоей планете, насколько я понимаю, присутствуют три человеческие расы. Мне непонятна конечная цель эксперимента. Для чего было помещать чистокровных аррай в изолированной области вместе с синтетическими расами желтокожих оширцев, и чернокожих арварцев?

— Негры и монголоиды синтетические расы?

— Ну да, эти две и еще несколько были выведены искусственно. Исходным материалом послужили различные виды приматов с родной планеты Аррай. Генетически приближены к создателям вплоть до получения полноценного потомства.

— А для чего все это было нашим предкам? — Интересно девки пляшут. Получается все мы от обезьян, только от разных.

— А кто ж знает, что творится в мозгах этих ученых. Может быть эксперимент ради эксперимента, может быть имелись какие-либо веские причины. Сие для меня тайна великая есть. Короче получилось то, что получилось. Теперь из всех чистокровных аррай мне известен лишь ты. С великой долей вероятности на Земле они также сохранились. И это радует.

— А что случилось с империей Аррай?

На мой вопрос Хранитель печально потупил взор и с грустью в голосе ответил:

— Нет данных. Испытательный полигон основан примерно двести тридцать тысяч стандартных циклов назад. Двадцать с лишним тысяч лет использовался по назначению. В какой-то момент повсюду поднялась невообразимая суета, в конечном итоге арай, арконы, прикси и все прочие изначальные расы куда-то внезапно пропали. Через какое-то время в галактике наступила эра господства расы Джоре генетически модифицированных аррай. Благоденствие продолжалось относительно недолго. Немногим более двух сотен тысяч циклов. Эти погибли в пламени междоусобных войн, в этом им помогли сполоты, оставленные Древними в качестве надсмотрщиков за наследием. Лишь двадцать пять тысяч стандартных циклов назад в галактике начался ренессанс, опять же его основой послужили технологические знания древних рас.

— А ящеры, инсектоиды, всякие прочие головоногие?

— Расы разумных ящеров, головоногих и насекомых появились в галактике задолго до человека. Однако их развитие не было технологическим. Лишь появление вида человека разумного с его хитроумными "костылями" подвигло прочие расы ступить на этот спорный путь.

— Почему спорный?

А потому, что семьдесят процентов цивилизаций разумных, следующих по пути технического прогресса на каком-то этапе сгорают дотла в пламени глобальных вооруженных конфликтов, если выживают, откатываются в своем развитии к первобытному состоянию.

У меня было еще немало вопросов к этому поистине кладезю информации, но Хранитель вдруг замолчал, посмотрел на меня и хитровато ухмыльнулся:

— Понял, заболтать меня решил. В таком случае на этом ознакомительную часть будем считать законченной. Перейдем к делу.

— А подумать?

— Чего тут думать? Ты здесь, и по праву крови обязан пройти испытание.

Тут до меня дошло, что от испытания мне не отвертеться.

— Как советуют мудрые люди, если ты не можешь противостоять насильнику, постарайся расслабиться и получить удовольствие. Вперед, извращенец! Начинай насиловать!

— Вот только не надо из себя жертву корчить! — широко заулыбался мой визави, похоже, чувство юмора не чуждо его кристаллическим мозгам. — Уверяю, результат тебе понравится, и удовольствия будет столько, что мало не покажется.

— Будем надеяться, — хмуро пробормотал я, и неожиданно для себя расслабился. А чего бояться? Если бы этот осколок древности хотел мне устроить персональный Ад, я бы давно корчился на сковородке. А тут, вроде как, со всем ко мне уважением.

— Суть испытания заключается в том, что тебе выделяется объем пространства размером примерно в восемь кубических световых лет, в нем космический рейдер каргиан — тяжелый боевой корабль одной из гуманоидных рас, существовавших параллельно с цивилизацией аррай. У тебя будет персональный корабль, способный совершать гиперпространственные прыжки и развивать скорость до трети от световой. Твоя задача: обнаружить рейдер, высадиться на него, проникнуть в главную командную рубку, и захватить управление. Этапов будет много. Сколько? Не могу сказать, генерация полигона происходит случайным образом. За прохождение каждого ты получаешь определенное количество баллов. Гибель означает автоматическое прекращение испытания. Твое тело восстановят в репликаторе с учетом тех улучшений, которые тебе удастся заработать.

— А если я смогу пройти задание до конца и не умереть?

На что Хранитель ехидно ухмыльнулся:

— А ты самонадеянный юноша. На моей памяти было лишь двадцать шесть подобных случаев за всё время существования империи Аррай. Этих парней с детства затачивали на прохождение испытания. Для этого были задействованы лучшие специалисты в самых разных областях науки, техники и прочих сфер человеческой деятельности. Ты даже представить себе не можешь, какие это огромные деньги! И какими монстрами в самом хорошем смысле были те парни.

— А для чего так тратиться ради прохождения какого-то испытания?

— Ты не понимаешь. В результате абсолютной победы везунчик получал право вызвать на поединок самого Императора, и в случае победы основать новую династию.

— И сколько новых династий было основано?

— Получить право и воспользоваться им — две большие разницы. Так вот, этим правом никто так и не воспользовался, а в знак признательности получал от Императора весьма широкие преференции вплоть до должности наместника целой провинции.

— Странно, Император и какой-то наместник. Почему никто так и не использовал свое право?

— Потому что это бессмысленно. Невозможно победить бессмертное существо, достигшее божественного могущества.

Перед внутренним взором вдруг возник незабвенный образ увешенного орденами и медалями бровастого генсека. Тоже вроде бессмертным себя считал, "сиськи-масиськи" с трибуны изрекал до самого своего конца. Потом скоропостижно скончался от долгой продолжительной болезни.

— Нет, Гром, Император — это не тот маразматик, которого ты только что представил. — Во блин, телепат хренов! — Император — суть просветленный, человек, достигший при жизни Абсолюта.

— Не очень понятно, что такое "Абсолют".

— Представь, что силой мысли в одно мгновение можно погасить звезду или превратить ее в сверхновую, отдать приказ населению целой планеты покончить жизнь самоубийством, и все дружно и с радостью его выполнят. Это я так для примера, Император никогда себе подобного не позволял. Каждый раз, когда преемник достигал Абсолюта, а это случалось примерно раз в десять тысяч лет, он добровольно без помпы покидал наш мир. Нет, не умирал, но о том, куда никому неведомо. — тут он неожиданно прервался и улыбнулся. — Снова ты меня забалтываешь. Вопросы по прохождению задания имеются?

— Задание будет проходить в некоей симуляции реального мира, нечто наподобие виртуальных игрушек, распространенных в Содружестве?

— Нет, это будет реальный пространственный объем с несколькими звездами, планетами и прочими атрибутами обычной реальности. Еще раз повторяю, время прохождения неограниченно, точнее, ограничено твоей гибелью, ну или смертью от старости. Ха-ха-ха! — шутник хренов. — Пока ты будешь отсутствовать, в реальном мире время не сдвинется ни на квант. Управление кораблем и прочими техническими средствами будет доступно на интуитивном уровне. По мере надобности можешь в любой момент вызвать справку, она появится по твоему желанию либо в виде картинки перед глазами, либо в виде аудио образа, или обратиться к Искину корабля.

Ни фига себе! Осколочек реального мира, заключенный в ограниченный объем. Это какими энергиями нужно оперировать?! Неожиданно я почувствовал себя мелкой мушкой дрозофилой, мечтающей проглотить арбуз целиком вместе с кожурой и косточками. Что же это за раса такая? Почему бросили все и сбежали куда-то от таких возможностей? Неужели там, куда они ушли им лучше?

— Последний вопрос можно?

— Готов ответить сразу. Я не знаю, где находится твоя планета. И подсказать хотя бы направление не могу. Но по окончании испытания я предоставлю в твое полное распоряжение координаты всех изученных червоточин и карту транспортной системы империи Аррай. Надеюсь, это облегчит твои поиски. Ты же не успокоишься. Я правильно понимаю?

Вот же невезуха! Создать замкнутый объем пространства невероятных размеров они могут, а определить координаты Земли не в состоянии. Ладно, хоть в чём-то эти Древние ущербны.

— Ну да, — негромко промычал себе под нос, — не успокоюсь.

Больше комментариев не последовало. Мир привычно потемнел перед глазами, и в следующий момент я ощутил себя в удобном ложементе пилота космического корабля. На голографическом экране черный провал пустоты и несколько сверкающих холодным светом точек.

— Командир Андрей Громов, — неожиданно в ушах прозвучал бесцветный машинный голос, — Искин малого космического корабля серии Бинарис-10-Р к вашим услугам.

Глава 10

Вот уже два месяца я болтаюсь в этом странном месте. Я назвал его для себя Мир Четырех Солнц. В этом сравнительно небольшом объеме локализованного пространства находится четыре звезды, каждая со своими планетами и поясами астероидов на периферии. Желтый карлик я окрестил Желток. Остальные звезды принадлежали к классу красных карликов, я их назвал Вишня, Калинка-Малинка и Стоп Сигнал. Может быть и не очень эстетично, но как-то для души. К тому же я тут главный, поэтому давать имена звездам сугубо моя прерогатива.

Интересная метрика у этого замкнутого пространственного объема. Я ожидал, что он будет ограничен какими-либо стенками, но все оказалось намного проще и в то же время совсем уж непонятно. При попытке пересечь границу тебя в какой-то момент просто разворачивает на сто восемьдесят градусов, без какого-либо ущерба для корабля и его экипажа в моем лице.

Сам корабль хоть и относился к классу малых был вполне пригодным для долгих путешествий. По форме это диск диаметром пятьсот и толщиной примерно сорок метров. Шикарные апартаменты для трех членов экипажа, которые каютами язык не поворачивается назвать. Просторная кают-компания. Есть даже рекреационная зона с парком, прогулочными дорожками и небольшим прудом, поросшим по краям растениями похожими на кувшинки.

Местного Искина окрестил Лёней, поскольку выбрал для него голос любимого мной артиста Куравлева. Лёня оказался существом весьма понятливым и умелым. Ему даже удалось вытащить из моей памяти образы жареной картошки, домашнего кваса, "Жигулевского пива" и воспроизвести их с высочайшей степенью точности. "Жигулевское", кстати, по вкусу было не той разбодяженной бурдой из железной бочки, что торгуют летом на каждом углу обширного Союза Советских республик. Это было настоящее свежее пиво, которое мы, будучи студентами, брали трехлитровыми баллонами в магазинчике у проходной пивного завода в московском Очаково. Жаль лафа продолжалась всего год. Завод запустили в семьдесят восьмом, а Универ я закончил в семьдесят девятом. Впоследствии мне довелось попробовать много сортов забугорного пива разливного, в бутылках и алюминиевых банках, но то "Жигулевское" было вне конкуренции.

Корабль назвал "Ласточка", переборов желание назвать "Варягом". Ну нафиг, еще самому топить придется!

Стоит отметить, "Ласточка" неплохо вооружена. Основной ударной силой были тоннельные орудия, разгонявшие металлическую чушку весом сто килограммов до половины скорости света. Таких пушек было восемь, равномерно распределенных по периметру корабля. Также на боевом посту стояли многочисленные плазменные, лазерные и работающие на непонятном мне принципе масс-деструкторы. Еще мой малый звездолет обладал мощной силовой защитой. Природа поля для меня была пока что непонятна. Ничего, в будущем наверстаем все эти прорехи в знаниях.

Первой в поисках космического корабля неведомых мне каргиан была обследована система желтого карлика. Как-то ближе для меня спектр светила родной Земли. Впрочем, свет красных карликов, на мой неискушенный взгляд, не сильно отличался от привычного солнечного, ну если только немного тусклее. Облазил систему вдоль и поперек несколько раз, никаких следов разумной деятельности поисковыми приборами обнаружено не было.

Система Желтка была очень похожа на Солнечную. Шесть внутренних планет, три из них земного типа, и пять газовых гигантов, движущихся по внешним орбитам. Между седьмой и восьмой планетами располагается пояс астероидов, и на периферии кометные облака по типу Койпера и Оорта. Одна из внутренних планет очень похожа на Землю Каменноугольного периода.

Наличие фактически идентичной Земле планеты натолкнуло меня на мысль о том, каким образом древние цивилизации создавали обитаемые миры. Для этого объем пространства в несколько световых лет изымался из привычной пространственной метрики. Временной вектор внутри кокона разворачивался на девяносто градусов. Затем корректировали планетарные орбиты, задавали скорости и наклоны вращения, подвешивали спутники. Эволюция внутри аномального пространственно-временного континуума проходила своим чередом за сотни миллионов лет, затем пространственный объем возвращался в ту же временную точку, откуда он был изъят, и звезда как ни в чем не бывало продолжала свой бег вокруг галактического центра. За это время для Вселенной по сути ничего не поменялось. Законы сохранения не нарушались, энтропия если и накапливалась, то некритично. В результате получилась готовая для заселения разумной жизнью планета. Красиво, однако.

Леонид мое предположение подтвердить или опровергнуть не смог, поскольку не обладал необходимой информацией. Я же был просто уверен, что Древние пользовались именно этим способом терраморфирования. В противном случае в галактике не было бы столько обитаемых миров — банально времени для естественного эволюционного процесса не хватило.

Далее проследовали в систему Калинки-Малинки. Там обнаружилось три планеты, самая близкая к звезде оказалась газовым гигантом остальные две размерами в несколько раз превышали Землю.

Все межпланетное пространство вокруг красного карлика было буквально нашпиговано кометами и астероидами. По этой причине поиск каргианского рейдера сильно затянулся.

Следующий прыжок совершили в систему Стоп Сигнала. Как только "Ласточка" вышла из гиперпрыжка, Леонид уведомил меня:

— Командир, на дистанции двух световых секунд фиксирую присутствие чужого корабля. Анализ сигнатур позволяет с большой степенью вероятности предположить наличие матки-носителя техносов. Предпринимаю все необходимые меры по маскировке. На данный момент вероятность нашего обнаружения десять процентов… пять… три… Вероятность обнаружения "Ласточки" потенциальным противником равна нулю.

Признаться, напрягло, аж вспотел. Повезло, что вышли в поясе астероидов и на борту есть спецсредства для маскировки, иначе сейчас были бы как на ладони.

— Что за техносы, Леонид? Доложить в общих чертах без лишних подробностей.

— Техносы — раса киборгов. Когда-то в голову одного разумного пришла идея поменять конечности на механические манипуляторы. Ему понравилось полученное в результате замены ощущение силы и скорости. Далее он решил заменить скелет на более прочный и долговечный. Затем поменял сердце, легкие и в конечном итоге единственным органом биологического происхождения в его организме остался мозг. Однако и ему нашли замену, личность оцифровали и внедрили в искусственный носитель. Таким образом появился первый абсолютный киборг. Дурной пример оказался заразительным. Желающих получить бессмертное тело, способное выдерживать экстремальные воздействия и мозг, способный работать со скоростью света появилось великое множество. Поначалу они жили среди людей. Затем сплотились в общины. А вскоре и вовсе стали осваивать неприспособленные для биологических форм жизни планеты. До какого-то момента уживались мирно, но однажды техносы объявили минеральные ресурсы за пределами населенных обычными разумными планет своей исключительной собственностью. В результате по галактике прокатилась серия разрушительных войн. Техносов тогда победили, точнее подвергли практически тотальному уничтожению. Выжившие киборги бежали за пределы галактики. Случилось это еще до образования империи Аррай примерно пятьдесят миллионов лет назад. С тех пор о них ничего не было известно. Вероятно, этот корабль-реликт каким-то образом сохранился и был случайно захвачен в процессе создания данного континуума.

— Хорошо. Твои предложения касательно наших дальнейших действий?

— Два варианта. Принять бой или дождаться, пока они уйдут из системы и продолжить поиски корабля каргиан.

— Понятно. В таком случае озвучь прогноз для варианта "Бой".

— Мало данных, командир. Предлагаю для начала провести пассивное сканирование.

Спустя два часа Лёня практически огорошил меня новой информацией.

— Сканирование выявило наличие искомого рейдера расы каргиан. Экипаж носителя-матки производит какие-то манипуляции в непосредственной близости от него.

На мониторе появилось изображение гигантской серебристой сферы диаметром не менее сотни километров. Вне всякого сомнения, это был наш объект. В непосредственной близости от него болтался несуразный предмет, напоминающий выдранный из земли вместе с корнями пень диаметром десяток километров и длиной около двадцати. При увеличении изображения не составило труда рассмотреть на поверхности каргианского корабля тысячи копошащихся тел размерами и формой варьирующих в довольно широких пределах.

— Вот же гады! В наглую пытаются стырить наш рейдер! Похоже, второй вариант отпадает. Если мы не уничтожим эту мерзопакость, наша миссия будет провалена. Давай, Лёня, напрягай мозги, как нам избавиться от этой напасти, они у тебя покрепче моих будут. Короче, назначаю тебя Суворовым.

— На данный момент шанс уничтожить противника примерно двадцать на восемьдесят не в нашу пользу. Корабль техносов прикрывает силовое поле, для пробития которого нам понадобится энергия трех снарядов главного калибра в течение секунды. В этом главная трудность. Скорость перезарядки одного орудия порядка пяти секунд. Если этого не сделать через три секунды Искин корабля техносов предпримет необходимые меры для нашего уничтожения.

— М-да, дура большая и пушки на ней должны быть посолиднее наших, — потирая подбородок, задумчиво пробормотал я.

— Так точно, командир!

— А если раскрутить "Ласточку" вокруг собственной оси и врезать поочередно восемью орудиями?

— Для этого необходимо проявить себя. Теряется элемент неожиданности. Исход предсказуем, и он тебе не понравится.

Следующие полчаса я рассматривал объемную карту прилегающего к "Ласточке" пространства. Крутил и так и эдак отдалял, приближал. В относительной близости от нашего борта плавало несколько довольно крупных каменных обломков. Скорость нашего кораблика практически синхронизирована, со скоростями астероидов, иначе нас бы уже заметили и атаковали. Самая большая и ближайшая к нам глыба неправильной формы километров двадцать пять на десять находилась в тридцати четырех тысячах километров. Именно этот астероид и привлек мое внимание. Еще с десяток минут я тупо пялился на его слегка подсвеченную лучами далекой центральной звезды испещренную бороздами и небольшими кратерами поверхность. И в какой-то момент мне в голову пришло решение нашей проблемы.

— Лёня, ты конечно не в курсе, как большинство испытывающих недостаток денежных средств студентов МГУ зарабатывают себе на жизнь. Я тебе расскажу. Одни по ночам разгружают вагоны с картошкой и яблоками на станции Москва-Сортировочная Киевская. Другие периодически сдают кровь в Боткинской больнице по двадцать пять рублей за пол-литра. Третьи толкутся по ночам у театральных касс, чтобы ухватить несколько пар билетов на престижные спектакли, а потом загнать их товарищам за несусветные бабки. Самые нерасторопные за денежку малую, но стабильную машут метлами по утрам на прилегающей территории. Кое-кто облапошивает в преферанс заработавшего в стройотряде кучу денег самонадеянного простофилю. Но я, скажу тебе, Леонид, по секрету, пользовался совершенно иным, можно сказать, эксклюзивным способом зарабатывания денег. Играл в биллиард. Это типа спорт такой, гоняешь по столу шары, они ударяются друг в друга и по заданной траектории падают в лузу. Лёня, ты уловил ход моих мыслей?

— Никак нет.

Вот же тупая железяка! А еще Искином называется! Никакой фантазии, никакого полета мысли.

— Хорошо, поясняю для особо одаренных. Ты разгоняешься быстро-быстро, цепляешь "скулой" вон тот камушек, получаешь ускорение вращения, и валишь гада из всех стволов. Тэк-с, теперь понятно?

— Понятно, командир.

— В таком случае, моя идея, твои расчеты.

Искин на некоторое время впал в задумчивость. Похоже задачка оказалась нетривиальной даже для его кремниевых мозгов.

— Готово, — выдал Леонид, — вероятность уничтожения противника девяносто процентов. Вероятность фатального повреждения "Ласточки" семьдесят шесть процентов. Вероятность гибели командира из-за перегрузок сто процентов. Мощности гравикомпенсаторов не достаточно для уменьшения расчетных нагрузок.

— Чего так надолго завис?

— Пытался решить проблему спасения командира корабля.

Процент вероятности уничтожения матки-носителя техносов меня порадовал, все остальное — не очень. С другой стороны, почему во время боя мое драгоценное тельце должно находиться внутри "Ласточки"? И так ли важно для меня останется ли цел мой корабль? Основной цели по поиску каргианского рейдера мы достигли, и после того, как я попаду на его борт, "Ласточка" мне не понадобится.

— Леня, при проведении вводного инструктажа ты упоминал о каких-то средствах планетарного десантирования.

— Стандартный спасательный модуль, количество пять единиц.

— Что за зверь? Давай-ка поподробнее.

— Стандартный спасательный модуль ССМ-А-3 предназначен для спасения трех членов экипажа. Автономность до полугода. Гиперпривод отсутствует. Способен совершать полеты как в межпланетном пространстве, так и в атмосфере планет массой до трех стандартных, а также перемещаться под водой на глубине до десяти тысяч метров. Вооружение легкое курсовое орудие и четыре плазменных турели. На борту все необходимое для выживания трех человек в течение полугода. Также имеется необходимое оборудование для выхода членов экипажа на поверхность планеты агрессивностью до класса Р — средний показатель. При агрессивности среды выше означенного уровня, рекомендуется запросить помощь и дождаться прилета спасательной группы. Для выхода на планету используются…

— Так, стоп, с этим понятно. Насчет планетарных скафандров и ручного оружия я помню. А более мощные индивидуальные средства защиты и нападения у тебя есть? Мне еще внутри стокилометрового шарика гулять. А там всякое может встретиться.

— Оружия и брони более высокого класса на борту "Ласточки" не предусмотрено.

Вот же засада. Ну кто знал, что рейдер каргиан не какой-нибудь кораблик длиной с километр, ну два, а громадный шар. И что там внутри, одному господу ведомо. Ух ты! Сам себе удивляюсь. Не так давно ракета, стартующая с космодрома Байконур казалась чудом. А теперь для нас звездолеты длиной в несколько километров, вовсе не звездолеты, а так мелочь пузатая.

— Думай, Лёня, как усилить мои возможности после того, как я окажусь на борту каргианина!

— Есть вариант, — после недолгих размышлений выдал Искин, — освободить модуль от лишней массы, тогда он будет способен принять на борт абордажный роботизированный комплекс. Пять легких боевых роботов-штурмовиков, два тяжелых и три робота поддержки. Тяжи вооружены плазменными орудиями. Штурмовики скорострельным кинетическим оружием. Поддержка осуществляет обслуживание и полевой ремонт техники, также отражение информационных атак противника с целью взлома программного обеспечения комплекса. Также роботы поддержки способны производить удары ЭМИ и атаковать электронные системы врага с целью перепрограммирования ПО. Каждый кибернетический боец группы снабжен собственной энергетической установкой и силовой защитой. Управление голосовыми командами через индивидуальный браском браслет-коммуникатор.

— Вот это по-нашему! Обнадежил! Уже не голым задом на ёжика.

— Помимо перечисленного рекомендую взять с собой полевой пищевой синтезатор. Он позволяет перерабатывать любую органику в пищевые концентраты, также получать питьевую воду из атмосферной влаги.

— Хорошо, грузи в модуль все необходимое. Побольше энергобатарей для ручного оружия и скафа. Через полчаса атака на рейдер техносов.

Спустя двадцать минут спасательный модуль ССМ-А-3 висел в пустоте рядом с "Ласточкой". Лишние переборки, ложементы и прочее ненужное оборудование было демонтировано, освободившееся пространство сплошь заставлено контейнерами.

Наконец наступило время "Х".

— Давай, Лёня, не подведи!

— Есть, командир!

Что именно произошло в следующий момент я смог полностью осознать лишь позже при просмотре записи в замедленном режиме. А пока увидел лишь как "Ласточка" исчезла с экрана. В то же мгновение астероид осветила яркая вспышка и через несколько секунд на месте звездолета-пенька вспыхнул ослепительно белый шар размером едва ли не с корабль каргиан. Повисев мгновение, шар погас, а на его месте завихрился алый протуберанец, устремляясь прочь от гигантской сферы рейдера.

Наконец, все вернулось на круги своя. Каргианский корабль, вопреки моим опасениям, ничуть не пострадал. Ни малейшего следа мощного взрыва на его серебристой поверхности.

— Леонид! — позвал я. — Отзовись, Леня! — но вместо ответа тишина.

Нашел отметку корабля на экране. При ближайшем рассмотрении стало понятно, что "Ласточки" больше нет. Корпус развалился на две половинки, из которых вылетали струи газа и окутывали останки корабля огромным белым облаком, будто похоронным саваном. По всей видимости генераторы гравитации худо-бедно функционировали, создаваемое ими притяжение не позволяло газам рассеяться в открытом космосе.

— Прощай, Искин по имени Леонид. Светлая тебе память и огромное спасибо!

Вроде бы обычная машина, но на душе тяжело, будто друга потерял.

Просмотр записи в замедленном режиме заметно прояснил ситуацию. "Ласточка" сорвалась с места и одновременно произвела первый выстрел, затем четко вписалась в астероид и, получив необходимый для атаки импульс вращения, выдала серию из всех орудий главного калибра за один оборот вокруг собственной оси. Для пробития силового щита корабля техносов потребовалось не три, а четыре попадания сто килограммовыми снарядами, разогнанными до половины скорости света. Зато остальные четыре превратили матку-носитель в сгусток раскаленной плазмы. Искин техносов все-таки успел отреагировать на атаку. В последний момент, с десяток шаров плазмы со скоростью близкой к скорости света сбили силовой щит "Ласточки" и буквально разорвали ее на две части.

Слегка оправившись от пережитого шока направил модуль в сторону громады рейдера. Каргианец позволил подлететь кораблю техносов на минимальное расстояние. Из этого можно сделать вывод, что враждебных действий опасаться не стоит. Искин этого Левиафана либо в спячке, либо поврежден, либо ничего против визитов незваных гостей не имеет. Поэтому дал приказ приблизиться к рейдеру и совершить облет.

На обратной стороне корабля было замечено несколько групп техносов. Их безжалостно уничтожили плазменные турели спасательного модуля. После полной зачистки дал добро на поиск какого-нибудь доступного технологического отверстия на корпусе, через которое планировал осуществить проникновение внутрь. Вот тут-то меня ожидал полный облом. Ни единого лючка, никакой хотя бы мельчайшей замочной скважины на абсолютно гладкой отливающей серебром поверхности. Искин модуля на этот счет ничего полезного подсказать не мог.

Вот же задача из задач! Прям засада! Как же туда проникнуть? Ясен пень, пробить проход в корпусе, которому не смог повредить взрыв, превосходящий по мощности весь ядерный потенциал Советского Союза, я не в состоянии. С другой стороны, Хранитель меня сюда послал не для того, чтобы, поцеловав закрытую дверь, вежливо удалиться. Значит, возможность проникновения реально существует. Жаль нет со мной моего Леонида, уж он бы точно подсказал что-нибудь дельное. Лады, будем сами решать этот рекбус кроксворд, как говорил Райкин.

Глава 11

Посадка модуля прошла успешно. На поверхности каргианского рейдера присутствовала слабая гравитация, поэтому никаких дополнительных манипуляций по закреплению модуля не потребовалось.

Скафандр был похож на рыцарские доспехи. Массивный, тяжелый, на первый взгляд не очень удобный. На поверку все оказалось очень даже неплохо. Легкий, функциональный полностью автономный костюм с недельным запасом воздуха воды и пищи, а также функцией утилизации отходов жизнедеятельности человека и очистки тела оператора. На его изучение и привыкание потребовалось некоторое время. Как оказалось, в костюм интегрированы плазменная турель, кинетическая винтовка, вибронож, медицинский блок и еще куча разных полезных вещей. По настоятельной просьбе Искина скафандра дополнительно встроил в него лазерную турель. По собственному разумению прихватил контейнер с пищевым синтезатором, и приличным запасом батарей энергопитания. Почувствовал себя звездным солдатом из одноименного романа Хайнлайна.

Осмотревшись со всех сторон через видеокамеры модуля, посчитал, что к первому выходу готов. Видок был еще тот. Эдакий средневековый рыцарь со светонепроницаемым забралом на месте лица. На предплечьях по мощной пушке. На спине штурмовая винтовка и горб контейнера для синтезатора, энерго-батарей, боезапаса и прочей мелочёвки, на поясе тесак в ножнах и кобура игольника.

Разворачивать абордажный комплекс пока не стал — всегда успеется. Пока выйду, осмотрюсь, техносы уничтожены, бояться некого.

Выйдя за пределы планетарного модуля, ощутил себя букашкой на поверхности промышленного газгольдера. При моем росте расстояние до горизонта составляло около пятисот метров.

Намотал приличную спираль из десятка витков. Хотел вернуться обратно в модуль, чтобы более тщательно обследовать корабль сверху на предмет входа, но тут мое внимание привлекло желтоватое сияние метрах в двадцати.

При ближайшем рассмотрении это оказалась геометрическая фигура в виде светящихся линий. По форме вписанный в круг восьмиугольник. Сам восьмиугольник состоял из двух квадратов, развернутых относительно друг друга на сорок пять градусов.

Сенсоры скафандра никаких необычных флуктуаций не зафиксировали. Не поленился, сходил в модуль. Искин внятного ответа на мой вопрос дать не смог. Поэтому, прихватив запас болтов и гаек из рем комплекта, вернулся к обнаруженной аномалии изображать из себя сталкера.

С брошенными в центр болтами и гайками ничего не случилось. Значит, феномен опасности для материальных тел не представляет. Может это всего лишь культовый знак, типа христианского креста или мусульманского полумесяца. Я представил, как каргианцы вылезают из недр корабля и пляшут с бубнами вокруг октограммы. Повеселило.

Коль нечего бояться, пойду соберу гайки с болтами — негоже добром разбрасываться. Однако, стоило мне лишь протянуть руку внутрь фигуры, как обстановка вокруг резко поменялась. Я оказался на небольшой поляне, вокруг стена из древесных стволов, плотно перевитых лианами. Из лесной чащи доносится какофония звуков: крики, свист, хруст и еще много разного. Под ногами трава по колено. Над головой солнечный круг, небо вокруг — скорее потолок, имитирующий небесный свод, высоту не определить на глазок. Вполне удачная имитация, вон даже облака плывут.

Ну ни хрена ж себе! Опять вляпался куда-то!

— Искин, что ты думаешь по этому поводу? И еще, отныне ты Николай, допускается Коля. Ко мне обращайся, командир или Гром.

— Принята новая идентификация Николай или Коля. К оператору обращаться командир или Гром. Природа конкретного явления мне неизвестна.

— Идеи имеются?

— Предположительно имеем факт локального телепортационного масс-переноса. Анализ пространственных координат с вероятностью 99,999 % позволяет предположить, что в данный момент мы на борту тяжелого каргианского рейдера.

— А почему не сто процентов? — не без ехидства спросил я.

Николай моей иронии не воспринял:

— Тысячная доля процента поправка на вероятностную флуктуационную ошибку.

Дальше в дебри теории вероятности углубляться не стал. И только тут до меня дошло, что я там, куда так стремился попасть. Аж поплохело. Зараза, как же не вовремя!

— Мы внутри этого громадного шара?!

— Так точно, командир, ошибка практически исключена.

— Понял, теперь скажи, как нам вернуться обратно к модулю?

— Воспользоваться телепортационным переходом.

Блин, ну ты прям Америку открыл! Чудо какая гениальная мысля! Я б сам ни в жизнь не додумался. Тупая-претупая железяка! Ладно, будем его дальше пытать как немцы партизана.

— Где обратный переход?

— Нет данных, командир.

Хорошо, зайдем с другого бока.

— Коля, ты способен регистрировать телепортационные переходы?

— Не имею возможности, наличие подобного оборудования в данной комплектации не предусмотрено. Поиск осуществляется оператором посредством визуального наблюдения.

Ладно, все мы где-то несовершенны. Получается, наша задача на данный момент, найти выход, забрать роботов и вернуться обратно. Хотя, на этот счет у меня появилась одна идея.

— Николай, у тебя имеется связь с модулем?

— Такая возможность отсутствует, командир.

Опять невезуха. Облом по полной программе. Выйти бы на связь, потребовать, чтобы абордажная группа сама явилась сюда через обнаруженный телепорт, не получится. Ну что же, если гора не идет к Магомету… короче, мы не гордые.

И тут вдруг до меня дошло, что, если удастся отыскать телепортационный переход, вовсе не факт, что он выбросит меня к модулю и не факт, что он вообще выведет на корпус корабля. Это может оказаться проход в иную локацию данного уровня или на какой-нибудь нижний этаж. Не хватает схемы корабля. На Земле в каждом госучреждении на стенах висят планы эвакуации на случай пожара или какой иной катастрофы. Эх, жаль в свое время не поговорил с Лёней на эту тему. Впрочем, задним умом все мудры. Хорошо, будем пользоваться методом околонаучного тыка.

На первый взгляд разросшиеся джунгли являли собой непроходимую преграду. Однако, обойдя поляну по периметру, отметил несколько мест, где можно без особых усилий преодолеть густо заросшую опушку и углубиться в чащу. В глубине леса, я заметил, стволы стояли не так плотно.

— Николай, я готов выслушать твои предложения в какую сторону начать движение.

— Гром, с вероятностью 99,999 % любое направление будет приоритетным.

Ну ты дипломат и службу понял, мол ты начальник, тебе и решать.

— А если по воздуху махнуть? А? На гравитяге. Как в песне поется, мне сверху видно все.

— При сложившейся ситуации не рекомендуется использовать антигравы для перемещения внутри корабля. Столь мощные флуктуации способны привлечь внимание охранных систем.

М-да, не подумал, что мы тут не званые гости, а, вроде как, на птичьих правах, и громко заявлять о своем присутствии нежелательно. Наобум лазаря махнул рукой в сторону одного из проходов в плотной зеленой стене и двинул вглубь джунглей.

Окажись я не на поляне, а сразу под мрачным пологом леса, подумал бы, что меня занесло на какую-то дикую планету. На приказ поднять забрало шлема, Николай ответил категорическим отказом. Возможность вдохнуть здешний воздух у меня появится лишь после того, как медицинский блок создаст комплексную вакцину от всех видов местной патогенной флоры и фауны. Заложенная Ширром в мой организм нанитовая биоблокада может не справиться с массированной вирусно-бактериальной атакой. А заразы по заверениям Николая тут вагон и маленькая тележка. Ну и пусть, потерпим.

Привычной для всякого земного леса лиственной подушки здесь не наблюдалось. Всякий опавший листок или обломившаяся ветка моментально утилизировались многочисленной мелкой живностью. Лишь полусгнившие стволы деревьев сохранялись довольно долгое время и служили питательной базой для многочисленных грибов самой разной формы и расцветки. Грибы у местного зверья популярностью не пользовались, наверное, невкусные. По какой причине аппетитную травку на поляне с телепортом до сих пор не слопали, непонятно, и деревьями та проплешина не заросла.

Пройдя с полсотни шагов, почувствовал, что правую ногу будто что-то схватило и потянуло в сторону. Оказалось, какая-то лиана обвилась чуть выше стопы и пытается утащить облаченное в скафандр тело куда-то в чащу. Однако силенок ей хватало лишь для того, чтобы ненадолго затормозить мое продвижение. Удар тесака, прервал бесполезные потуги хищного растения, истекающий соком огрызок в мгновение ока убрался с моего пути.

В течение последующего часа комиссарского тела возжелали три лианы, огромный цветок с довольно мощными щупальцами вместо тычинок и приличного размера зубастой пастью на месте пестика, а еще какие-то тараканы размером с кошку. Был также хрюкающий шар метрового диаметра на тонких ножках, усыпанный иглами длиной с вязальную спицу, свои иголки он виртуозно выстреливал и попадал. Если бы не бронекостюм, прилетело неслабо. Тяжелую артиллерию не применял, хватало ножа. Хорошо, что Николай не позволил поднять щиток, сейчас воняло бы как дохлая крыса в вентиляционном коробе судна, построенного для СССР корабелами братской Польши.

Интересная ситуация. Насколько я понимаю, это самый верхний уровень звездолета. Для чего заселять его столь агрессивными формами жизни? Эти каргиане что, отмороженные на всю голову парни и после долгих нудных вахт на своих боевых постах бежали сюда в поисках острых ощущений?

А может быть это самые обычные комнатные фикусы и барсики, мутировавшие за сотни тысяч лет в страшных монстров? А что, версия бурного мутагенеза в условиях замкнутого пространства при ограниченных ресурсах вполне разумна. Экипаж покинул борт корабля или погиб, растения и животные остались без пригляда. Энергии тут вполне достаточно. А если в качестве катализаторов какие специфические химикаты сюда попали или поработала радиация, тогда вообще беда.

Короче¸ как говорил мой батя, без поллитры не разобраться. Главное, местная флора и фауна для меня не опасны. Точнее были бы опасны, разгуливай по этому парку в футболке и шортах. Но поскольку мое тело защищено серьезной броней, укусы, уколы и удушающие объятия мне не страшны. В таком случае, не стоит отвлекаться от нашей основной задачи, продолжаем искать восьмиугольник в круге, а куда он нас выведет не важно, главное не стоять на месте.

До окончания светлого периода суток так ничего похожего на телепорт не было найдено. Пройдя с десяток километров в режиме перманентной агрессии со стороны местной флоры и фауны, изрядно умаялся. Как не устать, если каждое пятое растение и каждая первая зверюшка норовит добраться до твоей драгоценной тушки. Рука бойца колоть устала, точнее рубить. Прям Неукротимая Планета Гарисона.

Едва местное подобие солнышка закатилось за горизонт, наступила непроглядная тьма. Хоть для сенсоров скафандра это не было помехой, решил по ночному лесу не гулять. К тому же, организм требовал отдыха и перекуса. Присел на голую землю, облокотился спиной о ствол какого-то лесного гиганта и поужинал через трубочку питательной смесью. Приказав Николаю бдеть и оборонять, выключил внешние аудио сенсоры скафандра, чтобы не отвлекали звуки ночного леса, и забылся сном младенца, будто нахожусь не в дикой сельве, а в безопасном планетарном модуле.

Проснулся еще затемно. Включил внешние микрофоны и услышал характерный стук дождевых капель по листьям крон деревьев. Вот оно значит, как осуществляется полив местной флоры.

А еще я услышал чавканье и довольное повизгивание. Приказал Коле включить сенсоры ночного видения и в изумлении застыл. Вокруг стоянки на расстоянии двадцати метров от центра валялись мертвые тела самого невероятного вида. Молодец Николай, бдел и защищал на пять баллов. Но что самое интересное, на телах поверженных тварей без зазрения совести пировали их товарки.

Особенно меня поразил клыкастый заяц, точнее очень похожий на земной аналог зверь, вот только размерами с взрослую кавказскую овчарку. Передними лапами, вооруженными здоровенными когтями, эта тварь вырывала куски мертвой плоти и, жадно урча, запихивала в пасть. К одной из туш присосался паук с полуметровым телом и двухметровыми конечностями. Рядом студенистая масса полностью обволокла дохлую улитку величиной с тумбочку. Еды Николай на всех заготовил с запасом, поэтому мероприятие проходило тихо-мирно, можно сказать чинно.

— Чем ты их, Николай?

— Электрический разряд.

В подтверждении его слов в темноте сверкнула молния и очередной нарушитель невидимой границы пал жертвой своего любопытства или жадности. Ну чего тебе не хватает? Жратвы кругом немерено, а тебе все мало, человеческого мясца захотелось.

Пора ноги делать отсюда, зрелище не внушает аппетита, а мне еще завтракать.

Продолжил движение в сторону условного запада. Пирующий монстрятник моего ухода не заметил. Искину приказал в дальнейшем столь радикальные средства для самообороны не использовать. Слегка тряхануть разрядом, а мочить лишь самых тупых и упертых. Иначе после моего визита тут весь экологический баланс нарушится.

Через полчаса хотел было присесть с целью приема завтрака, но тут мое внимание привлекло знакомое желтоватое свечение, пробивающееся через плотно увитую лианами стену из древесных стволов. Если бы не ночная темень, ни в жизнь не заметил.

— Николай, мы вроде бы нашли то, что нам нужно.

— По визуальным признакам это точка телепортационного перехода.

Искать проход не стал. Вооружившись виброножом за пару минут расчистил проход на поросшую травой поляну, аналогичную той, что покинул не так давно.

При ближайшем рассмотрении светящаяся фигура оказалось также звездой, заключенной в круг, только не о восьми лучах, а о семи. К тому же она не лежала на земле, а парила над травой на высоте полуметра.

— Коля, что ты видишь перед собой?

— Семиконечную звезду в круге, командир, — бодро отрапортовал Искин.

— И какие из этого можно сделать выводы?

— Количество лучей равно семи.

М-да, с интеллектом у нас напряг. Похоже, десантуре аррайцев не требовались продвинутые модели Искинов, сила есть, ума не надо. Работаем по алгоритмам, разработанным в Генштабе сотни тысячелетий назад и никакой личной инициативы, никакого полета фантазии.

— Хорошо, сколько лучей было у звезды, что мы обнаружили на внешней оболочке корабля?

— Восемь, Гром.

— А это значит… — я замолчал, предлагая закончить мысль Николаю.

— …— а в ответ тишина.

— А это значит, что мы нашли проход на следующий уровень корабля. Не наружу, а именно вглубь. Понятно? И еще это означает, что нам предстоит пройти до нашей цели еще как минимум семь уровней.

— С вероятностью семьдесят пять процентов это так, командир.

Ну да, ты же у нас вычислительная машина, довольно примитивная даже для Содружества. Функционал того или иного изделия по экономическим законам определяется средствами, затраченными на его производство. Иными словами, хочешь лучше, плати больше. Министерство Обороны империи Аррай, по всей видимости, полностью удовлетворила данная модель. И вообще, зажрался я что-то. Перед внутренним взором предстал фундаментальный образ чуда советской электроники персональная ЭВМ Наири-3, и все претензии к Николаю сами собой отпали.

— Ну что, вперед, мой верный оруженосец и отважный борец с монстрами?

— Принятие решений исключительная прерогатива оператора.

М-да, партайгеносе из тебя, Николай, аховый.

Взмахнул рукой. "Поехали" не сказал. И, зажмурив глаза, шагнул в неизвестность.

Глава 12

Земную жизнь пройдя до половины, я очутился в сумрачном лесу. Кажется, как-то так было у Данте Алигьери. На этот раз место, куда я попал, лишь отчасти напоминало лес, точнее на лес было похоже с огромной натяжкой, а вот насчет сумрачности поэт и мыслитель средневековья попал в точку. Впрочем, если принять огромные столбы, уходящие вверх под разными углами, за стволы деревьев, цитата из "Божественной Комедии" вполне соответствует окружающей обстановке.

Итак, на этот раз меня занесло в странное место. Над головой клубящийся туман, слегка подсвеченный изнутри переливчатыми всполохами. Из пола ввысь подымаются причудливо изгибающиеся столбы диаметром от одного до пяти метров. Верхушки некоторых исчезают в туманной дымке, другие не достигают небес. На некоторых столбах присутствуют наросты разнообразных размеров и форм, подобно чаге и грибу трутовику на стволах земных деревьев. Однако принадлежность этих странных образований к органическому миру сразу отвергалась. Хотя бы потому, что поверхность, из которой "росли" столбы, была явно металлической. Не гладкий металл, а рифленый в мелкую елочку.

— Николай, есть варианты, где мы сейчас находимся?

— Температура триста пять градусов относительно Абсолютного нуля. Радиационный фон в пределах нормы, состав атмосферы аргон с незначительной добавкой других инертных газов: неон, криптон, гелий. Электромагнитный фон некритично выше нормы. Анализ полученных данных не позволяет сделать однозначный вывод о функциональной направленности этого места.

— А что это за столбы?

— С большой долей вероятности, энерговоды, осуществляющие перенос энергии к различным механизмам корабля.

Ощущение такое, будто ты муха, залетевшая ненароком внутрь телевизора. Ой, что это там такое большое и прозрачное, да еще светится?! А это что за штучки красненькие и золотистые дорожки такие красивые?!

Так или иначе, место мне совершенно не нравилось. И атмосфера, не подходящая для дыхания, и вообще, ощущение пакостное. Нужно скорее искать телепорт и делать ноги отсюда.

Передвигаться между толстыми стволами оказалось несложно. Никто не стремился напасть и употребить в качестве пищи. Рифленая поверхность пола не позволяла ногам скользить.

Лишь протопав пару часов, вспомнил, что еще не завтракал. Но едва лишь трубка, подающая питательную смесь из специального контейнера, оказалась у меня во рту, внутреннее чувство опасности просто взвыло. Со мной и раньше бывало нечто подобное, особенно во время уличных драк. Несколько раз интуиция помогала в нужный момент увернуться от летевшей в спину дубины или гирьки на цепочке, хоть визуально опасность не отмечалась.

— Коля, защиту на максимум и экстренный взлет!

Искин отреагировал без ненужных раздумий. В мгновение ока вокруг меня возник радужный шар, похожий на большой мыльный пузырь, а тело вознеслось ввысь под самую кромку клубящейся облачной массы.

В следующий момент внизу разверзся огненный ад. Море огня залило все видимое пространство. Языки фиолетового пламени поднялись метров на двадцать и яростно лизали подножия столбов.

Так, стоп, какое к чертям пламя?! Кислорода в атмосфере нет, только аргон, который принимать участие в процессах окисления уж никак не может. Инертные газы потому и называются инертными, что не вступают в химические реакции ни с какими другими элементами.

Через минуту языки пламени опали и внизу воцарился прежний полумрак. Однако возвращаться на бренную землю я не торопился.

— Коля, что это было?

— Спектральный анализ свечения газа позволяет предположить наличие мощного энергетического выброса. Опасность для оператора "А" класса.

— То есть, останься мы внизу, нас гарантированно распылило бы на атомы? Так я понимаю?

— Скорее произошел бы процесс расщепления на элементарные частицы или полная аннигиляция. Не хватает данных.

Во блин! Интересно, если бы масса моего тела плюс скафандр одномоментно превратились в лучистую энергию, это как бы шарахнуло? Хотя выдерживать мощные удары во много раз превосходящие взрывы земных термоядерных бомб этому кораблику не привыкать. Не удивлюсь, если рейдер способен на полеты внутри звезды, или хотя бы в её короне. Жуть! Существует ли в принципе оружие, способное уничтожить этого монстра? Интересно, какой у него боевой потенциал? Такой бы корабль да в моих личных мирных целях, никакому врагу не позавидуешь. Однако не стоит мечтать о несбыточном.

Вниз спускаться как-то стрёмно, попробуем поискать точку портального переноса с воздуха. Мало ли на какие сюрпризы способно создание неведомых каргиан.

Полчаса полета между переплетениями столбов и на срезе одного из обрубков я увидел знакомое желтоватое свечение.

— Николай, снижаемся! Вижу Звезду Давида в круге. Буду несказанно рад, даже в том случае, если мы попадем прямиком в Израиль, несмотря на то, что там сплошные агрессивные сионисты с Моше Даяном и Голда Меир во главе. Бедных арабов гнобят.

На мою нервозную сентенцию Искин никак не отреагировал. И правильно, не стоит на всякую ерунду обращать внимание. Мало ли что человек в душевном потрясении ляпнет. А арабов я и сам как-то не очень уважаю, так что пусть сионисты их гнобят и дальше.

В Землю Обетованную я не попал. Оказался в очередном интересном месте. Тьфу на него, лучше бы оно было совсем неинтересным.

На первый взгляд обычная равнина, поросшая низкой травкой. Трава на поверку оказалась вовсе не травой, а жесткой металлической щетиной. Небо на высоте метров тридцати, черное, как гудрон и с него непрерывным потоком изливаются разряды молний. Именно всполохи электричества служат источником света. Зрелище жуткое. Кажется, небо в любой момент может обрушиться и придавить тебя как мошку.

Пока, раскрыв рот от удивления, любовался развернувшимся перед глазами пейзажем в меня угодило не менее шести небесных разрядов. По словам Николая сила тока каждого колебалась в пределах от ста до двухсот тысяч ампер а напряжение порядка двадцати миллионов вольт.

Никакого вреда моему телу, защищенному скафандром, удары молний не нанесли, но расход заряда батарей на поддержание силового щита существенно увеличился.

Вот же незадача. По прогнозу Николая еще час пребывания в этом электрическом аду, и батареи питания просто закончатся. Тогда меня спасет либо хороший громоотвод, либо клетка Фарадея. Но ни одного из подобных устройств в пределах прямой видимости не наблюдалось. Отсюда единственный вывод — рвать когти и побыстрее.

И я рванул. Бежал минут сорок. Набегу извлекал батареи из ранца и лихорадочно менял разрядившиеся. Ни малейшего намека на телепорт. Да оно и немудрено — среди яростных всполохов электрических разрядов рассмотреть слабое желтой свечение внепространственного перехода задача далеко нетривиальная.

Когда в заплечном мешке осталось всего пять батарей из двух десятков, отчаяние накатило мутной волной. Мне стало понятно, что выбраться отсюда вряд ли удастся. Когда истощится последняя батарея, силовая защита скафа отключится, и меня испепелит в мгновение ока первым же ударом молнии. Что делать? Бежать дальше? Других вариантов не наблюдается. Надо бежать, не теряя слабую надежду, что мне все-таки повезет.

И тут на меня накатило. Ноги сами собой прекратили безумный бег. Не знаю почему вместо того, чтобы мчаться дальше куда глаза глядят, я присел на "травку", закрыл глаза и провалился в некое подобие транса. Со мной что-то происходило. Страх перед бушующей вокруг стихией постепенно отступал. Ему на смену приходило нечто иное. И это иное можно было бы назвать знанием, если бы оно выражалось понятным языком математических формул и уравнений. Но поскольку под четкие физические формулировки и красивые определения то, что снизошло на меня, никак не попадало, я бы это назвал неким интуитивным озарением. Или, знанием, ниспосланным свыше, если бы верил во всякого рода мистику.

Открыл глаза и встал на ноги в полной уверенности, что у меня все получится. Поднял руки кверху, небольшое волевое усилие, и вокруг моей фигуры образовалась сияющая клетка сферической формы. Теперь молнии, попадая в созданный мной кокон, бессильно стекали по его поверхности, не причиняя никакого вреда моему организму.

— Николай, снимай защиту! Экономим заряд батарей.

Сказал и только сейчас до меня дошла абсурдность произошедшего. Я — ученый физик, получивший в стенах одного из лучших вузов Советского Союза надежный иммунитет от всего, что противоречит элементарным физическим законам, от всей этой метафизической и трансцендентной чепухи, силой мысли создал энергетический эквивалент клетки Фарадея. Да такого быть не может, потому что не может быть!

Однако мозги не верят, глаза видят. Вот она светящаяся конструкция вокруг моего организма. Висит никуда не пропадает. А может быть, мне все это только кажется?

— Николай, ущипни меня за что-нибудь.

— Команда требует уточнения. За что именно?

Нет, не сплю. Если бы Коля, не задумываясь, ущипнул меня — это уж точно был бы сон. Но поскольку железяка начала занудствовать в своем машинном репертуаре, понятно, что это самая натуральная явь.

В таком случае получается, что я типа колдун, ну там шаман, или маг.

— Коля, скажи мне, что это? — я рукой указал на сияющую решетку.

— Плазменный конструкт сферической формы, командир.

— Откуда он взялся, можешь объяснить?

— Возник сам по себе.

Ага, "сам по себе", если бы я не его контролировал, сам по себе он давно бы распался.

— Николай, а люди способны создавать такое?

— В моей базе данных есть упоминания о проявлениях псионического дара у разумных индивидов различных рас.

— Как часто подобное проявляется? И вообще, как и отчего оно происходит?

— Примерно один на сотню тысяч у расы людей. На второй вопрос ответа нет — мало данных.

Ух ты! Мы уникум, Гром! Один на сто тысяч. Вообще-то приятно осознавать себя эдаким феноменом, но как бы оно мне не вышло боком. Хотя, до сих пор от внезапного проявления моих феноменальных способностей только польза.

Как оказалось, плазменный конструкт перемешался вместе со мной и ничуть не мешал, лишь требовал повышенного внимания для своего поддержания.

Пентаграмма обнаружилась спустя пару часов блужданий по этой неуютной локации. Увидев знакомое желтое свечение радости особой не проявил. Устал как пашущий землю вол к концу рабочего дня. Оно лишь поначалу казалось, что удерживать защиту не требует особых усилий. Однако попробуйте на протяжении двух часов думать не только о вещах по-настоящему нужных, но вдобавок о достоинствах розового слона или белой обезьяны, и станет понятно, каких душевных усилий мне это стоило.

Теперь ясно, почему до конца испытания доходят лишь единицы. Доходяги, мля — это типа шутка такая. Если бы во мне не проснулся дар псионика, вышел бы сейчас из репликатора, как обещал Хранитель. А может быть, никакого репликатора и не существует? Брякнул мужик ради моего успокоения, мол не менжуйся, все будет хорошо. Нет, не может быть. Репликатор все-таки должен иметь место, в противном случае большинство аррай, не прошедших тесты, попросту погибали бы, а такой расход человеческого материала вряд ли допустим.

Локация, куда закинуло меня в очередной раз, была чисто технической. Кругом гудящие ящики размером с пятиэтажку. Похоже на трансформаторы или генераторы. Вот только какими типами энергий и мощностями оперируют эти машины. Судя по размерам, нехилыми, даже очень нехилыми.

Вспомнил недавний взрыв, произошедший практически на корпусе корабля. Никакой из ныне существующих материалов не способен выдержать подобных температур. Получается, энергия взрыва была погашена силовым полем неведомой мне природы. Не удивлюсь, если окажется, что энергия для поддержания генераторов защитных полей вырабатывается именно в этом месте. Интересно, что же это — обычное электричество или нечто пока еще земной науке недоступное.

Николай на мой вопрос вразумительного ответа не дал. По его словам, электроэнергия активно использовалась расой аррай, однако помимо электричества, и прочих известных земной науки видов энергии существуют иные её виды, основанные на изменении агрегатного состояния вакуума и мудреных квазипространственных переходов материи с одного уровня на другой.

Ничего не понял. Агрегатное состояние вакуума? Бред какой-то! Пустоту заморозить можно до твердого состояния или наоборот в газ превратить? Эх, Гром, не хватает тебе элементарного базового образования, не говоря о специальном.

Слава богу здесь ничто не пыталось меня испепелить. Наконец-то мне удалось перекусить и немного отдохнуть от пережитых треволнений. Даже вздремнул пару часиков под бдительным присмотром Николая.

Проснулся полностью отдохнувшим. Сразу идти на поиски перехода не стал. Коль в моем распоряжении появились новые возможности, грех не научиться ими пользоваться в полной мере.

Плазменная решетка получалась без каких-либо проблем. Однако материализовать огненный шар или заморозить что-нибудь не получилось. Короче говоря, ни козы, ни грозы, ни утюга, ни слона. Что там еще было в песенке Аллы Пугачёвой? Это что же получается, во время смертельной опасности подсознание выдало необходимую для спасения магическую формулу клетки Фарадея и на этом успокоилось? Теперь, чтобы научиться колдовать что-нибудь новенькое, необходимо очутиться на грани жизни и смерти. Не, нафиг, нафиг, проживу и дальше без дополнительных умений!

Первый гиперпространственный переход, на который мне сподобилось наткнуться, оказался девятиконечной звездой в круге. Если алгоритм работает правильно, то это проход на внешнюю оболочку корабля. Теперь у меня есть реальная возможность вернуться к модулю и вооружившись по самые не балуйся, вернуться обратно. Однако, надо ли мне оно после всех моих злоключений и пройденного пути? Вернуться означает вновь пройти все, что уже пройдено. К тому же, неизвестно, сможет ли абордажная группа пережить электрический шторм предыдущей локации. Энергобатарей пока достаточно, еды хватит на несколько дней, если не хватит, пристрелим какую зверюшку или травки накосим и переработаем в синтезаторе, недаром же его тащу. Не век же мне шастать по техническим локациям, может где зону рекреации обнаружу с кактусами, на худой конец. А если не обнаружу, вернусь на внешнюю оболочку в самом крайнем случае. Получается, возвращение к модулю на данном этапе потеряло актуальность, и мне следует идти вперед и только вперед.

Четырехконечной звездой воспользовался спустя сутки. Обнаружил проход довольно быстро, но за время поисков мне попалось с десяток переходов на более высокие уровни. Поначалу обрадовался такому изобилию, и вполне естественно решил сократить путь и сразу найти переход к рубке управления корабля. Не случилось. Переходов на высшие уровни вплоть до выхода на внешнюю оболочку было хоть отбавляй, ниже — только на один уровень. Похоже, на то оно и испытание, чтобы претендент не жульничал и не получал преимуществ перед остальными соискателями.

Глава 13

На следующем уровне меня ждали огромные пространства, занятые водой. Если точно, это было сплошная водная гладь, расчерченная на одинаковые квадраты неширокими полосками суши или дамбами. Площадь водоемов не превышала квадратного километра, ширина дамб составляла метров пятнадцать. По форме напоминает рисовые чеки где-нибудь во Вьетнаме, Китае или еще какой Азиатской стране. А еще здесь не растет ни единого деревца, кустика или травинки. Потолок — гладкая поверхность темного цвета находится на высоте полутора километров. Между небом и потолком плавает бесчисленное количество светящихся шаров. Жутковато, но все лучше бьющих по тебе молний. И вообще, самым приятным местом до сих пор были джунгли. Там хотя бы солнышко светило, птички пели и зверюшки бегали. Тут на первый взгляд безопасно, но угрюмо как-то.

Материал, которым были то ли покрыты дамбы, то ли из него изготовлены походил скорее на какой-то пластик, нежели на бетон или природный камень. Подойдя к берегу, обнаружилось, что в бассейне и не вода вовсе.

— Органическая структура сложного состава, — выдал Николай, после того, как я погрузил руку в жидкость. — Глубина пятьсот сорок метров. Состав атмосферы семьдесят процентов азот, остальное углекислый газ.

— Блин, опять повезло. Куда ни глянь, сплошной керосин. Даже в атмосфере нет кислорода, чтобы не полыхнуло. И для чего им столько этой гадости? Не готовили же из нее пищу?! А может быть, именно из этого и готовили? Брр! Органика все-таки, почему бы из нее не приготовить что-нибудь вкусненькое? Не надо! Я вас умоляю! Не накладывайте мне добавки!

Ну все, Гром, постебался малость, пора и честь знать. Ищем проход на нижний уровень, пока из не воды не вылезло местное лохнесское чудище и не превратило твое тело в разрозненный набор органических молекул.

Лохнесское чудовище не вылезло, но лишь стоило мне сделать с десяток шагов, как обстановка вокруг кардинально поменялась. Сначала резко стали варьировать сила и вектор тяжести, как будто я стоял на стенке огромного таза и этот таз какой-то великан принялся наклонять в разные стороны, да еще перемещать с приличным ускорением вверх и вниз. Как следствие заволновалась жидкость в бассейнах. По до этого гладкой поверхности побежали волны, причем не с одной стороны, что закономерно. Центрами образования волн стали несколько точек, хаотично разбросанных по поверхности жидкости. Эти волны сталкивались между собой, и в результате интерференции, в каких-то местах они гасили друг друга. Где-то их энергия складывалась, высота соответственно возрастала. Достигнув дамбы-перемычки, волны начали бить в нее со все нарастающей силой.

— Николай, взлетаем!

— Сожалею, командир, но приказ выполнить возможности не имею. Гравигенератор в данный момент предельно загружен чтобы компенсировать спорадические изменения вектора гравитационного поля. При попытке взлететь велика вероятность наложения гравитационных векторов, что гарантированно приведет к экспоненциальному росту…

— Понятно, можешь дальше не продолжать, — основную мысль уловил, спастись в воздухе, точнее в атмосфере, мне не суждено.

Тем временем удары волн по дамбе усиливались. Буйство "морской стихии" наблюдалось по всей локации. Интересно, это какое-то периодически повторяющееся явление, и мне просто не повезло оказаться здесь не в то время, или причиной шухера стало мое появление? Можно было бы поразмыслить на эту тему в безопасной спокойной обстановке, но сейчас времени на подобные абстрактные рассуждения не было. Накатывающиеся валы грозили вскоре достигнуть достаточной высоты, чтобы сбросить меня с перемычки. Оно, может быть, ничего страшного со мной не случится, но что-то внутри подсказывало, попади я в эту жидкость, обратно не выбраться. И я рванул в надежде наткнуться на переход до того, как меня гарантированно смоет в один из бассейнов.

Поскольку энергетические мощности скафандра были задействованы для частичной компенсации лихорадочно меняющейся силы тяжести, воспользоваться силовой защитой я не мог. Пока что волны, ударяясь в перемычку рассыпались мириадами брызг. Меня обдавало ими с ног до головы. Неприятно, когда тебя поливают жидкой субстанцией органического происхождения, но не смертельно, пока защитный костюм не прохудился и продолжает функционировать в заданном режиме.

Добежал до пересечения перемычек на границе четырех прямоугольных бассейнов. Очень надеялся, что желаемый переход окажется именно там, но никаких следов желтоватого свечения не обнаружил. Вот же незадача! Тем временем локацию раскачивало и подбрасывало со всё возрастающей силой. Волны уже не просто разбивались о берега, они перекатывались из бассейна в бассейн пока на уровне моих колен. Не опасно, но перспектива отнюдь нерадостная. К тому же пришлось менять в слотах пару опустошенных батарей. О необходимости сделать это мне напомнил Николай.

Ответить на вопрос "Кто виноват?" я бы смог не задумываясь, разумеется проклятые арварцы, чьими стараниями я тут оказался, а вот ответ на второй исконно русский вопрос "Что делать?" никак в голову не приходил. Передо мной три варианта пути. Даже четыре, если учесть откуда я пришел. По какому из них бежать? Николай непременно ответил бы в своем занудном стиле: "все варианты равнозначны".

Как там у поэта: "застучали мне мысли по темечку…". Мои мысли не просто стучали, они били молотом по внутренним стенкам черепушки, лихорадочно пытаясь найти выход из сложившейся ситуации. Хотел было уже рвануть со всей мочи неважно куда, но что-то удержало меня от скоропалительного решения.

В следующий момент наступило уже знакомое спокойствие. Мысли не роились и не норовили выскочить из головы, потекли ровно, гладко, или по-научному приобрели свойство ламинарного потока. Сознание расширилось и как бы отделилось от бренной оболочки. С высоты птичьего полета я увидел себя, между четырех бассейнов, охваченных бушующей стихией и вдруг понял, куда именно следует двигаться, чтобы убраться из этой негостеприимной локации.

Пока я находился в этом странном состоянии, время остановилось, и все вокруг застыло. Но стоило мне выйти из него, ситуация вернулась на круги своя. Волны с удвоенной силой устремились к берегам, переменчивая сила тяжести принялась мотать мое тело из стороны в сторону. Спасибо гравикомпенсаторам костюма и вычислительным возможностям Искина скафандра, если бы не это, меня давно унесло с перемычки, и с большой степенью вероятности расплющило в кровавый блин.

Однако на благодарности с занесением времени не остается. Пора делать ноги отсюда и как можно быстрее. Я подошел к краю одного из бассейнов и без размышлений бросился в него. Отдал команду на погружение и заскользил в кромешной тьме в направлении дна. Задействовать сенсоры скафандра для того, чтобы рассмотреть, что творится вокруг не стал.

Переменная гравитация в жидкой среде это вам не в атмосфере из газов. Прилетало нехило и мотало неслабо. Благо органическая жидкость не была водой и не обладала свойством несжимаемости. В противном случае меня попросту расплющило мощными гидроударами.

Наконец я достиг дна и увидел искомый светящийся треугольник, вписанный в окружность. Странное место для выхода из локации. Впрочем, логику существ, обогнавших в развитии на миллионы лет цивилизацию планеты Земля, представить трудно, точнее невозможно. Что будет, если Леонардо да Винчи каким-нибудь образом перетащить из его средневековья в век двадцатый и показать всё, чего достигло человечество за четыреста лет? Где гарантия, что он сохранит ясность ума и не станет на всю оставшуюся жизнь почетным пациентом НИИ имени Сербского? Да что там гений эпохи Возрождения, взять к примеру Пушкина, жившего каких-то сто пятьдесят лет назад, и показать ему радио, телевизор, покатать на автомобиле, предоставить возможность полетать на самолете, какова будет реакция великого поэта? Не знаете? То-то же.

Не теряя времени, рванул к переходу. Краткое, ощущение безвременья, и я в другом месте с нормальной гравитацией и без озер, наполненных жидкой органикой. Интересно, как может быть ощущение безвременья кратким? Но, как ни странно, это было именно так.

Я не успел хорошенько осмотреться, как потревоженное чувство опасности буквально взвыло. Не глядя, на чистой интуиции я развел руки в стороны предполагаемой угрозы и отдал приказ стрелять. Николай без глупых расспросов мгновенно выполнил команду.

Полностью опустошил батареи плазменной и лазерной пушек перед тем, как прилетело и мне. Сначала на силовой броне скафандра разлилось ослепительно яркое сияние, заставившее защиту схлопнуться, затем последовал мощный удар, мое тело приподняло и буквально припечатало к какой-то твердой поверхности. Вспышка невыносимо-острой боли во всем теле заставила сознание впасть в спасительное небытие.

Сколько времени был в отключке определить сложно. Очнулся под ненавязчивое жужжание кибердоктора. Боли не было, присутствовал легкий дискомфорт и абсолютная опустошенность. Такое чувство, что мое тело хорошенько обработали в кузнечном цехе какого-нибудь механического завода и без меры напичкали обезболивающими препаратами. Странно ощущать себя этакой студенистой массой без костей и мышц.

— Николай, — немного оклемавшись еле слышно позвал боевого товарища.

В ответ неожиданно услышал негромкий машинный голос:

— Искин БС-23-РТ, инициированный оператором как Николай, в настоявший момент поврежден, восстановлению не подлежит.

— А ты кто?

— Искин медицинского модуля КММ-12П.

Жаль Николая, плохая тенденция последних дней терять тех, к кому привыкаешь. Но с этим ничего не поделаешь. Скафандр выполнил заложенные в него функции, спас оператора, а то, что я одушевляю машину — издержки моего "дикого" происхождения и в какой-то степени влияние произведений Айзека Азимова. Там роботы — практически живые люди, учатся любить, ненавидеть, иногда сходят с ума.

Поднакопив еще немного силенок, обратился к кибердоку:

— КММ-12П доложить окружающую обстановку!

— В процессе боевого столкновения оператора с двумя представителями расы технос, враг уничтожен. Скафандр БС-23-РТ получил ряд повреждений и восстановлению не подлежит, в том числе необратимо выведен из строя Искин Николай. Тело оператора Андрея Громова извлечено из скафандра. В данный момент выполняется комплекс мер по его восстановлению.

Нас извлекут из-под обломков, поднимут на руки каркас, и залпы башенных орудий в последний путь проводят нас. Блин, упаси боже! Придет такое на ум. Не надо залпов, я еще пожить хочу!

— Техносы откуда?

— Информация отсутствует. Боевое столкновение началось через две десятых секунды после выхода оператора в данную локацию и продолжалось три четверти секунды.

Ух ты! Ну я и монстр! За столь короткий срок понять, что рядом находится враг, даже не видя его, и предпринять эффективные меры по его уничтожению. Я круче гор и яиц, типа мастера Yoda, на вид мелкого и немного забавного, но на поверку самого могучего звездного рыцаря jedi — одного из героев просмотренного на американском телевизионном канале фантастического фильма.

— Какие меры предприняты для восстановления моего организма?

— Введен концентрированный раствор нанитов. Выполнена локализация поврежденных участков. Устранены обширные внутренние кровоизлияния. Идет процесс восстановления целостности костной ткани, сращивание порванных сухожилий, регенерация мышц и внутренних органов. На данный момент использовано пять процентов от объема медицинского картриджа. До завершения восстановительных мероприятий ориентировочно двенадцать стандартных часов. Рекомендации пациенту не предпринимать в течение означенного строка активных телодвижений, или ввести организм в режим принудительного сна.

Издевается железяка "не рекомендуется предпринимать активных телодвижений". Тут пальцем не шевельнуть, моргнуть, что тот вагон разгрузить. Еще поспать предлагает. Щас, я засну, тут техносы нагрянут и спеленают меня как младенца. Хотя даже если я буду вовсю бодрствовать, это никак не помешает киборгам поглумиться над моей беззащитной тушкой. Мысленно махнул рукой и отдал команду:

— Хорошо, вводи в режим сна. Солдат спит, служба…

Закончить расхожую фразу не успел, улетел в широко распахнутые объятия Морфея.

На этот раз пробуждение было легким и приятным. Кибердок доложил о завершении комплекса реабилитационных мер и выводе нанитов за пределы организма. По всей видимости эти самые то ли роботы, то ли живые организмы находились в небольшой луже, растекшейся из-под моего обнаженного тела. Да, я был полностью в неглиже, если не считать прилипшую к левой груди непосредственно под ключицей походную аптечку в виде большой серебристой блямбы неправильной формы. Фу, аж самому неловко. Вроде энурезом не страдал даже в детстве, а тут нате вам такой конфуз. Хорошо, свидетелей моего позора не наблюдается. Мнительный я очень и стеснительный.

Поднялся, осмотрелся. Нахожусь в просторном холле овальной формы размером пятьдесят на двадцать метров. По стенкам диванчики со столиками, сработанные явно под физиологию хомо сапиенс. По всему холлу расставлены разнообразные растения в больших горшках, ничуть не увядшие, а вполне себе живые, некоторые цветут и даже плодоносят. Интересно, кто за всем этим ухаживает? И почему за сотни тысяч лет не одичали и не превратились в плотоядных монстров? Хорошо, что имеются живые растения, будет чем заправить пищевой синтезатор. В центре зала небольшой фонтан с прозрачной водой, будем надеяться, пригодной для питья.

Через широкое панорамное окно видна синяя гладь моря и легкие волны, набегающие на ослепительно белый песчаный пляж, поросший редкими деревьями, напоминающими зонтичную пальму. Утверждать, что это не голографическая проекция, не стану, поскольку за последние годы успел насмотреться всяких чудес, которые не снились нашим мудрецам, но так и подмывало, подойти к окну, распахнуть и вдохнуть свежего морского воздуха.

Пол на вид и по ощущениям босых ног обычный камень, похожий на розовый туф, из которого построено большинство зданий в Ереване. Был там, поэтому знаю.

В двух метрах от меня валялся изрядно помятый оплавленный скафандр. Ничего себе! Как я в нем не превратился в головешку? Хотя человек существо весьма живучее. Вон на труп Гитлера не одну канистру бензина истратили, чтобы врагу не достался, а он все-равно не догорел.

Более печальное зрелище представляли две сплавленные в бесформенный комок кучки в окружении лужиц и брызг застывшего металла. Нехило прилетело ребятам. Определить материал, из которого состояли киборги без специального оборудования не представлялось возможным. С большой долей уверенности можно было утверждать, что это металлы, какая-то керамика и неведомые мне композиционные материалы.

Первым делом осмотрел скафандр в поисках оружия и еще чего-нибудь полезного. Обломился со страшной силой. Игольник и вибронож частично расплавились. Состояние содержимого заплечного контейнера также не внушало оптимизма. Батареи, к счастью, остались целы, хорошо, что их было немного и они выдержали удар плазмы, иначе разрядившись, превратили бы меня вместе со скафом в высокотемпературное газовое облачко. Все остальное содержимое гарантированно вышло из строя. И нафиг я тащил этот пищевой синтезатор, все одно толку от него никакого.

Грустным взглядом окинул бочки с растениями. Да, уж, теперь есть биомасса, а получить из нее еду не получится. Тут мой взгляд зацепился за одно из деревцев, густо облепленное мелкими плодами желтоватого цвета.

— КММ-12П, ты живой?

— Запас батареи и объем расходного картриджа на два часа интенсивной терапии.

— А проверить плоды на пригодность в пищу сможешь?

— Так точно, в моем распоряжении имеется всторенный блок-анализатор образцов флоры и фауны на предмет использования их в пищу. Для этого необходимо осуществить контакт испытуемого образца и медицинского модуля.

— А еще что ты можешь?

— Имею возможность трансформироваться в набедренную повязку. Информация, получаемая сенсорными датчиками, позволяет с большой долей вероятности предположить, что без одежды оператор испытывает дискомфорт.

Вот это здорово! Ходить по высокотехнологическому детищу великой цивилизации, потрясая причиндалами и сверкая задницей, как-то не комильфо.

— Что же ты раньше молчал?! Немедленно исполнять!

Через минуту мои чресла оказались упрятаны под куском мягкой серебристой ткани, а уважение к себе, как к полноправному представителю человечества планеты Земля вознеслось в заоблачные выси. Все, теперь не стыдно и в контакт вступать. Эй, зелёные человечки, где вы?!

А еще, спустя полчаса, имел полную информацию о кулинарных свойствах полудюжины плодов различных деревьев, предложенных кибердоку для анализа. Все они оказались съедобными и вполне питательными, а некоторые очень даже не дурны на вкус. Вода в фонтане также оказалась пригодной для утоления жажды. Приятно осознавать, что голод и жажда в ближайшее время тебе не угрожают.

Пока, сидя на диване, набивал желудок дарами местного садоводческого товарищества, стал свидетелем странной метаморфозы. Одно из деревцев вместе с бочонком буквально растворилось в воздухе. А через пять минут вновь появилось на прежнем месте. Только в этот раз на листьях можно было рассмотреть капельки влаги. Так вот, значит, как осуществляется уход за растениями. А я-то думал, роботы-садовники с лейками и секаторами присматривают за флорой. Вне всякого сомнения, цивилизация каргиан достигла такого уровня, что вполне может позволить Магометам не напрягаться — горы сами придут.

Процесс приема пищи не мешал процессу анализа сложившейся ситуации. Итак, Гром, ты — уникум. Это неоспоримый факт. Уникум с точки зрения обыкновенного землянина. Скорее всего, для представителей ушедших цивилизаций то, как каргиан и аррай подобные способности не являются чем-то необычным. Не стану себя тешить иллюзиями о собственной уникальности, с великой долей вероятности, некоторые из обитателей моей родной планеты являются латентными колдунами, и чтобы раскрыть магические способности человека необходимы определенные условия, точнее архистрессовая ситуация. Отсюда вывод: цель предложенных тестов — определение экстраординарного потенциала испытуемого. Да, нехило развлекались наши сверхдалекие предки. Однако, стоит отметить, хоть и жестоко, но без угрозы для жизни, если доверять словам Хранителя насчет репликатора. И еще, насколько я понимаю, основным фактором, определяющим магический потенциал человека, является показатель интеллектуального уровня того или иного индивидуума. Отчего же, в таком случае, зависит этот пресловутый показатель?

Тут мне в голову пришла одна очень интересная мысль. А ведь только землян с белым цветом кожи арварские рабовладельцы поместили в гибернационные капсулы. Негров они попросту заморозили. Выходит, у всех членов экипажа "Механик Терёхин" был IQ аномально высокий для Содружества. Я не приверженец всяких бредовых теорий о превосходстве одной расы над другой, но факт остается фактом. К тому же, если вспомнить историю, на протяжении долгих веков владычество белой расы над другими народами Земли было неоспоримым. А ведь по численности населения европейцы существенно уступали тем же азиатам, но технологический прогресс был осуществлен именно белым человеком. До сих пор азиаты и негры не придумали ничего полезного для развития цивилизации, а если и придумали, особой пользы им это не принесло. Взять, к примеру, порох, изобретенный китайцами. Наличие столь весомого аргумента могло бы позволить им стать доминирующей нацией. Не хватило мозгов, а вот европейцам, при всей их относительной малочисленности, хватило. Почему? Высокий интеллектуальный уровень, как наследие предков? Получается, именно на Земле именно в жилах белого человека в настоящий момент течет кровь ушедших Древних. И что из этого следует? А следует то, что Ушедшие вовсе никакие не ушедшие, и это главный вывод. Ладно, остальные выводы будем делать после, а пока у нас продолжается испытание и необходимо постараться пройти его до конца, чтобы не осрамиться перед далекими предками, покорившими галактику.

Из холла я попал в широкий коридор с овальным потолком не ниже шести метров. Ненавязчивый свет, льющийся с потолка хорошо освещал окружающее пространство. Интуиция, которой я теперь доверял безоговорочно, приказала пойти налево. Ну что же, налево, так налево, это любимое направление мужиков на Земле, за исключением хронических импотентов, редких представителей вымирающего вида однолюбов и угрюмых женоненавистников.

Как выяснилось, вдоль коридора располагались жилые каюты членов экипажа. Двери в некоторые из них были широко распахнуты. "Распахнуты" означает, что в стене присутствовал проем овальной формы, ведущий в личные покои каргианина. По всей видимости, в коридоре были также и закрытые "двери", но они никак не были обозначены.

Входить внутрь не стал, еще замуруют демоны, выбирайся потом оттуда с голым торсом и одной набедренной повязке, лишь заглянул из коридора. Все каюты были одинаковыми. Просторное помещение прямоугольной формы. Единственным предметом то ли мебели, то ли иного какого назначения был яйцеобразный кокон, висевший в полуметре от пола. По всей видимости, все необходимое появлялось по желанию владельца жизненного пространства. Также обязательным элементом каждой каюты был светящийся круг с какими-то закорючками внутри. Возможно, это телепорт, ведущий к боевому посту проживавшего здесь члена команды, не исключена вероятность, что это путь к средствам эвакуации, а скорее всего, еще что-то, выходящее за рамки моих знаний. Что касаемо дверей в ванную комнату, туалет и иные помещения, их я не обнаружил. Но это не означает, что этих помещений тут нет.

Особенно меня поразило объемное фото размером в половину стены, найденное в одной из кают. На фоне заснеженных горных пиков стояла семья. Крупный русоволосый мужчина спортивного сложения, красивая хрупкая женщина ростом ему по плечо и мальчик лет десяти-двенадцати. Все одеты в светлые свитера под горло, выглядывающие из распахнутых пестрых комбинезонов. На голове женщины вязаная шапочка с легкомысленным помпоном, из-под которой выбиваются длинные светлые волосы. Мужчина и мальчик без головных уборов. На ногах ботинки, напоминающие обувь земных любителей побродить по горам. За спинами объемистые рюкзаки. Люди весело улыбаются, похоже, в момент съемки кто-то из них удачно пошутил. Обыкновенное земное семейство на пикнике где-нибудь в Приэльбрусье или Закарпатье. То, что это именно семья, сомнений не возникало, пацан был похож одновременно на обоих родителей: светлые волосы и хитроватый прищур зеленоватых глаз матери, и пока еще по-детски мягкое, но обещающее в будущем стать волевым, лицо отца.

Я замер в безмолвии перед осколком седой древности. Меня поразило то, что это самые обычные люди. Попадая в самые немыслимые для понимания землянина уголки этого космического корабля, я вольно или невольно нарисовал для себя образ каргиан — эдаких богов, для которых все человеческое уже давным-давно пройденный этап. И что я вижу? Это поразительно, удивительно, и это радует! Достигнув немыслимых высот в развитии наук и технологий, люди остались людьми и не превратились в монстров поступки которых определяются лишь высшей абстрактной логикой или еще какой заумью. Главное доказательство — улыбки на лицах. Эти люди, вне всякого сомнения, умели любить, страдать, ненавидеть, жертвовать собой во имя некой известной им цели.

О как мне хотелось войти именно в эту каюту и осмотреться там повнимательнее! Но, переборов любопытство, двинул дальше по коридору туда, куда меня уже не просто влекло на интуитивном уровне, а буквально толкало в спину чувство предвкушения встречи с чем-то необычным.

Сначала шел, ускоряя шаг, затем перешел на легкий бег. В каюты больше не заглядывал. Ни к чему, если будет угодно Его Величеству Случаю, я многое очень скоро узнаю. Ну, а если не суждено узнать, мне вполне достаточно уже увиденного, чтобы с определенным оптимизмом смотреть в будущее. Как там у Горького: "Человек — это звучит гордо!", и нашим предкам хватило ума, чтобы до самого исхода неведомо куда оставаться людьми.

Наконец дорога вывела меня в просторный холл овальной формы со сглаженными переходами между полом и выпуклым потолком, как и во всех прочих виденных мной на этом уровне помещениях. Похоже ну очень не любили здешние обитатели острых углов и параллельных плоскостей. На стене обнаружился знак — большой круг со слегка смещенным от центра вверх малым кругом внутри.

И что сие на этот раз должно означать?

Ответ не заставил себя ждать. Стоило приблизиться к рисунку, передо мной возник проход прямо в стене. Пожалуй, стоит это расценивать как приглашение. Отбросив сомнения и придавив беспощадно зашевелившиеся было фобии, воспользовался гостеприимством неведомых хозяев.

Стоило мне переступить порог, как проход за моей спиной исчез. Осмотрелся. Пустая комната круглой формы метров пяти в диаметре, высота потолка примерно три метра. Впрочем, не совсем пустая, в самом центре два стоящих рядом предмета кубической формы со сглаженными гранями. Один в высоту сантиметров пятьдесят, второй около метра. Подошел, чтобы рассмотреть во всех подробностях и на большом кубе заметил глубокие отпечатки двух человеческих кистей. Мне явно предлагалось приложить к ним руки. Однако, не усевшись на малый куб, это сделать было бы затруднительно.

Ну что же, воля хозяйская, не я тут диктую условия, значит буду вести себя как положено добропорядочному гостю.

Стоило мне присесть, как кубик потек и вскоре принял форму, наиболее подходящую для моей фигуры. Поудобнее расположившись в кресле, возложил руки на большой шестигранник.

Какое-то время ничего не происходило, и вдруг передо мной прямо в воздухе повисло 1+1=?

Интересно, как это понимать? Элементарная задачка для первого класса начальной школы? А может быть, стоит копнуть глубже? Ведь если суммируются элементарная частица и античастица, происходит процесс аннигиляции вещества, в этом случае ответ ноль. А если воедино сливаются яйцеклетка и сперматозоид, получается один организм. Можно привести примеры из физики, когда эта сумма будет равняться и трем, и четырем, и даже бесконечности.

Так, стоп, Гром! Давай не будем мудрствовать лукаво и перестанем искать пресловутую черную кошку там, где ее нет, никогда не было и быть не может.

Без дальнейших раздумий вместо вопросительного знака я поставил 2. Цифры окрасились в зеленый цвет и изображение растворилось в воздухе. Дальше задания пошли по нараставшей сложности. Вначале это был курс математики средней школы. Алгебраические уравнения с одним и несколькими неизвестными, геометрические задачи. Благо цифры и прочие обозначения были такими, как принято на Земле. После каждого правильного ответа значки окрашивались зеленым и пропадали. Пока что неправильных ответов я не допускал, поэтому, как именно отреагирует на него мой неведомый экзаменатор я не знал. Может быть, потребует решать по новой, а может вдарит чем-нибудь смертоубийственным и останется от моей бренной оболочки кучка пепла. Проверять свои умозаключения специально я не собирался и как можно внимательнее относился к решению каждого задания.

После школьного курса математики последовали задачи университетского уровня: матан, дифуры и прочие дисциплины. Перед глазами выстраивались стройные ряды интегралов, скакали производные, алгебраические и геометрические функции переплетались между собой в бешеном танце. Я погружался в мир формул и абстрактных понятий все глубже и глубже. Можно сказать, я жил математикой, я дышал математикой, я был этими самыми абстрактными формулами.

Постепенно в стройный ряд понятных определений и привычных формул начали проникать иные ранее неведомые мне знаки. Однако теперь их смысл не был для меня тайной за семью печатями. Я налету хватал новые для себя формулировки и понятия и готов был взлететь без крыльев от эйфории. Ну каким же диким я был совсем недавно! Ну как же можно было жить без всей этой немыслимой красоты?!

Сам не заметил, как мое сознание разделилось на два потока, потом еще и еще. Теперь я одновременно решал не менее дюжины заданий. Заданий, неподвластных ни одной земной ЭВМ. В какой-то момент мне было предложено решить ряд задач из очень сложной многомерной игры, где фигурами были звездолеты самых разных классов. Я с ними справился в считанные мгновения. Еще один прилив эйфории — вероятно таким образком меня награждают за особые успехи в обучении. То, что это было именно обучение, с одновременным развитием заложенных в меня способностей, для меня уже не было секретом. Поток обрушившейся информации все возрастал и возрастал. Но я не боялся в нем захлебнуться, я впитывал знания, как страждущий в пустыне неожиданно наткнувшийся на оазис с источником чистой вкусной воды. Я хотел знаний ещё и ещё.

В какой-то момент перегруженный мозг не выдержал. Чудесный рой математических образов взорвался феерическим салютом, и сознание в очередной раз провалилось в спасительное небытие.

Глава 14

Возвращение в реальность произошло легко непринужденно. В голове хор, исполняющий:

Нам нет преград ни в море, ни на суше,

Нам не страшны ни льды, ни облака.

Пламя души своей, знамя страны своей

Мы пронесем через миры и века…

Никогда не увлекался советским музыкальным фундаментализмом. Скажу больше, меня от подобных песен начинало подташнивать при первых аккордах. А тут вдруг нате вам, навеяло: пламя души своей…

Тело в сидячем положении на чем-то очень удобном. Глаза закрыты, открывать не хочется. Откроешь, и тебя снова окунут в какое-нибудь дерьмище. Надоело.

Что это со мной было? Потерял сознание, будто юная курсистка при виде неведомо откуда возникших гусарских усов между ее ляжек. Так и в привычку войти может, чуть что, хлоп и в бессознанке. Справедливости ради стоит отметить, от того, что со мной произошло впору не просто потерять сознание, а вообще сойти с ума. Перед внутренним взором вновь стали возникать ряды и колонны интегралов, сложные числовые матрицы расчетных координат кораблей в многомерной космической стратегии и прочая замудрень.

Энергично замотал головой и наконец открыл глаза. Я сижу в удобном кресле-ложементе. Напротив меня точно в таком же кресле восседает Хранитель. На лице его довольное выражение.

— Поздравляю, Андрей Громов, ты стал двадцать седьмым аррай, коему повезло пройти испытание до конца!

— Я не аррай.

— Не важно, кто ты: аррай, каргианин, джейкаро, человек — суть едина, в твоих жилах течет кровь Древних. Но самое главное — ты прошел испытание и получаешь максимальный ранг гражданина.

— А еще вы там что-то говорили насчет вызова на поединок самого Императора, — пошутил, и сам испугался, вдруг этот Хранитель устроит следующее испытание, типа виртуальный бой с Императором с летальным исходом для проигравшего.

— К сожалению, по известным тебе причинам это невозможно.

Вздох облегчения, не надо нам никаких поединков, мы шибко устамши.

— Хранитель, а не могли бы вы поподробнее рассказать, что все-таки со мной случилось. После этого вашего испытания никаких особенных изменений в себе не ощущаю. Количество конечностей, глаз, ушей не прибавилось и не убавилось. Голова больше не стала, значит объем мозга не увеличился.

На что мужчина передо мной лишь покачал головой.

— Гром, представь, что тебе нужно вскипятить воду в кастрюле. Ты можешь сделать это на медленном огне или, запустив в сосуд заряд плазмы. Результат будет один и тот же — вода вскипит. Вот только в первом случае ты получишь кипящую воду, во втором — не будет ни воды, ни сосуда. Суть испытания заключается в том, чтобы вскрыть потенциал испытуемого и заложить дальнейший путь его развития. Как оказалось, ты обладатель сильного псионического дара, однако позволить тебе пользоваться им в полную силу все равно, что, выражаясь привычными тебе образами, дать ребенку спички и подпустить его к бочке с порохом. Поэтому грани твоего таланта будут открываться постепенно, дабы ты не смог навредить ни себе, ни окружающим. Твой организм также был подвержен основательному улучшению, на генетическом уровне, но пока что заметных изменений не жди. Модификация будет проходить постепенно, по мере естественного обновления клеток. Единственное кардинальное изменение, доступное тебе на данный момент — увеличение твоего интеллектуального потенциала до максимального значения. По шкале Содружества он теперь равен тысяче. Однако, сам понимаешь, обладать бриллиантом весом в килограмм и быть богатым — огромная разница.

Хорошее образное мышление у этого парня с кристаллическими мозгами. Я представил, как бегаю по ювелирным магазинам, чтобы реализовать килограммовый камушек, и как меня берут за одно место представители нашей славной милиции, а еще хуже какие-нибудь бандиты и начинают задавать всякие неприятные вопросы.

— Согласен. Но что же мне делать? Сидеть безвылазно в этой дыре?! Немедленно возвращайте мой IQ назад, не надо мне способностей, за которые из меня сделают продвинутый Искин или заточат в золотой клетке и заставят пахать как папу Карло!

— Соображаешь, Гром, ты быстро, но мыслишь неглубоко. Сам подумай, на что человеку мозги дадены? Думы думать? Мысли мыслить? Очевидное с невероятным сравнивать? Ну в общем-то так оно и есть. Но умный человек всегда сможет представить себя чуть-чуть глупее окружающих, чтобы не обвинили в зазнайстве и превосходстве. Поэтому, благодаря своему исключительному, как ты говоришь, IQ, ты способен ввести в заблуждение любую тестирующую систему и сделать так, чтобы проверяющий Искин выдал любое нужное тебе значение показателя интеллектуального уровня. Это очень важно, потому что наиболее вероятная прогностическая ветвь развития будущего предполагает твое скорое убытие в цивилизованные миры Содружества. Тебе придется установить нейросеть. Имея доступ к информационной сети, одобряю твой выбор. Универсал — У14 наиболее подходящая модель, к тому же по мере раскрытия твоих псионических талантов, ее возможности будут возрастать самым оптимальным образом. Единственная рекомендация — импланты не устанавливай до полного раскрытия потенциала организма.

— А как я узнаю, что он полностью раскрылся?

Хранитель посмотрел на меня как дед на малолетнего внука, задавшего вопрос, откуда берутся дети и иронично усмехнувшись, сказал: — Узнаешь, эта информация мимо тебя не проскочит. Короче, гражданин Империи Аррай первого ранга Андрей Громов, засим мы с тобой прощаемся. Следуй своим путем и оставайся всегда и при любых обстоятельствах человеком. Извини, я немного просканировал твою память, мне очень понравились твой эмоциональный настрой, когда ты увидел голограмму в одной из кают рейдера каргиан. И вообще, через этот полигон прошли сотни тысяч претендентов, и даже среди тех, кому повезло пройти его до конца — ты особенный.

— И чем же, уважаемый?

— Сложно сформулировать кратко, но попробую. Внутренний стержень и чувство юмора.

Ну насчет стержня и чувства юмора — это он прав. Я никогда ни перед кем не прогибался и бил первым, если возможности не бить не оставалось. Также хохмить оченно люблю и умею достойно оценить чужую шутку. Но что же в этом особенного? Ладно, не буду допытываться, иначе эта премудрая железяка откроет во мне еще какие-нибудь таланты и станет их расписывать в превосходных степенях. А я, подвергшись пороку гордыни, утеряю право попасть в Рай. Тфу ты, опять потянуло на шуточки юмора. Петросян, мля, недоделанный.

— Хранитель, вы что-то там упомянули насчет прогноза на будущее. Нельзя ли поподробнее?

— Нельзя, — коротко отрезал Искин и без перехода поменял тему: — Последнее, о чем стоит поговорить — твоя награда. Поскольку возможность сразиться с Императором тебе не светит, предлагаю рейдер каргиан в качестве компенсации. Понимаю, это несоразмерный твоему достижению бонус, но ничего другого дать не могу. Корабль будет ждать тебя в соседней системе, координаты и коды доступа и управления внедрены в твое сознание. Не беспокойся, кроме тебя его никто на сможет найти. Примитивные гиперпереходы, которыми ты пользовался во время прохождения задания, генерировались специально с учетом твоей индивидуальной специфики. Их не будет. Поэтому штурмовать его заново не придется. Единственное условие, ты сможешь получить корабль, лишь после того, как заложенный в тебя потенциал выйдет на полный уровень. Не делай огорченное лицо, это вовсе не прихоть злого дядьки! Не став полноценным псионом, ты не сможешь выйти на связь с Искином и управлять в одиночку рейдером древней расы.

Ни х… себе! Огромный практически неуничтожимый корабль в полное пользование — недостойный меня подарок?! Ну, блин, они тут зажрались! Меня и без этого осыпали ништяками. В инфосети Содружества я изрядно покопался с целью изучения местных реалий и, в частности, много внимания уделил состоянию космического флота. Ни одна из самых грозных планетарных станций рядом не стояла с моим рейдером, не говоря о всяких прочих боевых кораблях. А насчет того, что не получу сразу доступ к столь могучей технике, не особо и расстроился. Воевать ни с кем пока не собираюсь. И вообще, моих обязательств перед Шиши никто не отменял, и непонятно сколько предстоит проторчать на Надежде перед тем, как начать непосредственное знакомство с обитателями Содружества. По расчетам Ширра пять местных лет осталось до полного охвата экономического потенциала планеты. Дальше начнется рутинная работа для управляемых Искинами роботов по разработанным с моим участием алгоритмам. Однако, человек предполагает, а бог располагает. Поэтому не будем заглядывать вдаль.

— Спасибо, — только и смог пролепетать я пересохшими от волнения губами.

— Не стоит благодарности. Засим позволь откланяться. Далее наши пути расходятся. Заложенные создателями алгоритмы велят мне поменять район дислокации. У тебя, Гром, теперь своя дорога, суть которой пока что для тебя не очень ясен, впрочем, как и для меня, но со временем ты сделаешь все правильно. Желаю тебе выжить в этом суровом мире. На прощание один совет. Ты уникум, поверь мне, даже по меркам цивилизации Аррай. Поэтому держи при себе все, что ты узнал за время прохождения испытания и никому не говори о своих псионических способностях и пока не войдешь в силу, старайся тренировать их там, где тебя никто не увидит.

— Прощайте, Хранитель.

Последнюю фразу произнес, находясь в кресле кабины "Тёмы". Перехода совершенно не почувствовал. Даже странно. Привык получать по кумполу, терять сознание и очухиваться в местах иных, незнакомых и очень странных.

— Привет, броненосец "Тёма"! — радостно завопил я. — Соскучился по тебе и вообще соскучился, ты не представляешь, как.

— Странное поведение, командир. Показатели организма в норме, некритичное повышение эмоционального…

— Да брось ты! Нашелся на мою голову еще один зануда! Здоров я, как бык, может быть, даже здоровее любого быка. Этих травоядных чаще всего паразиты изнутри точат, а тореадоры и мясники снаружи, меня же никакая зараза не возьмет ни глист, ни матадор с пикадором… противные. А, вообще-то жить здорово! — сам понимаю, что несу откровенную ахинею. Нервишки что ли расшалились?

Все, на сегодня заканчиваем. Возвращаемся на базу. Там Орнеллочка соскучилась без мужской ласки… Тьфу ты! Совсем забыл, что в нормальном мире время не сдвинулось ни на мгновение, а еще о том, что, вопреки бредням Айзека Азимова, роботы даже в далеком будущем скучать не научились и вряд ли научатся. Откровенно говоря, имитировать скуку по заданной программе андроиды все-таки умеют и еще много всякого могут, даже скандал закатить, для особо извращенных любителей поскандалить.

Половину местного года в моей жизни экстраординарных изменений не происходило. Я выполнял работу по освоению океанских ресурсов Надежды. Мне очень нравилось. Ряд методик, принятых на Земле, пришлись очень к месту. Перед тем, как покинуть родную планету я занимался не только обнаружением подводных аппаратов потенциального противника, но еще поиском косяков сардины, скумбрии, креветки и прочих промысловых объектов. Эти знания мне очень пригодились.

И еще, я внедрил методику заготовок разного рода деликатесов. Крабы, креветки, лангусты, устрицы, морские ежи и прочие гады в замороженном состоянии пошли в Содружестве на ура. Икра многих рыб была неотличима от ценных земных аналогов. По моему указанию были изготовлены деревянные бочонки, в них соленый продукт поставлялся на рынок вместе с местным сливочным маслом. Через месяц народ распробовал рекомендованные мною бутерброды с икрой и маслом, и цена морепродукта взлетела на порядок, а заодно и стоимость местного маслица подросла. Это вам не пищевые картриджи — натуральные продукты отличного качества всегда в цене. Местный кофе, также пользовался спросом в Содружестве, но, поскольку вековых традиций его употребления тут не наблюдалось, такого ажиотажа, как икра его появление не вызвало. Все-таки обширные плантации кофейных деревьев на нескольких островах я заложил.

А еще я заметил, что мой организм стал больше нуждаться в активных телодвижениях. Я и раньше бегал по утрам, а после проводил интенсивную разминку, но теперь тело просто требовало более серьезных нагрузок. Пришлось обзавестись разного рода железом, а еще в Сети я подсмотрел спортивные тренажеры для растяжки сухожилий и прокачки различных групп мышц. Воссоздать их при моей базе технического обеспечения не представляло никаких сложностей.

На занятия спортом теперь уходило куда больше времени утром и вечером перед ужином, однако это ничуть не мешало моим прямым обязанностям. Наоборот, после хорошей тренировки мозги работали значительно интенсивнее, и мыслей всяких негативных в голове поубавилось. Недаром древние римляне утверждали. "В здоровом теле — здоровый дух".

Шиши Ха Ро на связь выходил редко. В основном со мной общался Ширр, да и то лишь в тех случаях, когда возникала нужда в каком-либо оборудовании из миров Содружества для расширения производства.

Также все это время я продолжал активно осваивать Галактическую Сеть. Столько всего разного узнал, что ни в сказке сказать, ни пером описать. Помимо установки нейросети меня интересовала возможность приобретения собственного космического корабля.

С этим оказалось очень просто. Для начала покупаешь специальные базы знаний. Изучение идет от простого к сложному. То есть сначала устройство, обслуживание, пилотирование малых кораблей, затем средних, потом тяжелых. Параллельно необходимо усвоить дополнительно множество различных баз знаний. И все это стоит денег, больших денег, а также времени, очень много времени. Скорость усвоения той или иной базы зависит от её уровня сложности, а также показателя интеллекта того или иного индивидуума. Тут все просто и вместе с тем очень сложно. К примеру человек, с показателем интеллекта в сто единиц затратит на изучение базы первого уровня примерно неделю, а у другого индивидуума, но с показателем двести единиц уйдет на это около часа. Стоит отметить, что эти временные интервалы можно существенно сократить посредством "разгона" мозговой активности с помощью специальных биохимических препаратов. На бытовом уровне они так и называются "разгон". По завершении каждого из этапов обучения вы получаете сертификат-подтверждение в любом из отделений корпорации "Нейросеть", разумеется не бесплатно, после чего получаете право использовать полученные знания.

Итак, вы прошли этап теоретической подготовки и вроде бы готовы к управлению тем или иным типом космического корабля. Но у вас нет практического опыта. Доставайте кредиты. Для его приобретения вам придется пройти стажировку сначала в сложном виртуальном эмуляторе, а затем вживую на учебном аппарате. В итоге вы становитесь обладателем сертификата пилота, дающего вам право управлять нем или иным типом космического аппарата.

Теперь вы действительно готовый специалист, и перед вами четыре варианта последующих действий.

При наличии приличной суммы денежных средств вы можете купить, или даже заказать под свои вкусы и потребности абсолютно новый корабль. Рынок огромен и способен удовлетворить самого привередливого покупателя.

Если с деньгами не очень, можно присмотреть что-нибудь на вторичном рынке. Есть умельцы в Содружестве, коим по плечу из нескольких в хлам убитых корабликов создать практически новый. Не совсем, конечно, новый, но на порядок дешевле только что сошедшего со стапелей.

Ну а если вы гол как сокол, вам прямая дорога на рынок труда, там вам непременно подберут вакансию пилота в той или иной корпорации или частной фирме. Далее все будет зависеть от вашего нанимателя. Либо вы получите приличное судно, либо хлам, который вам же придется восстанавливать, выжимая деньги на ремонт из жадных лап нанимателя.

Нет денег, и вы не желаете пахать на доброго дядю-капиталиста, вам прямая дорога в армию. Вы заключаете контракт с Военным Министерством на двадцать пять стандартных лет и ни о чем более не думаете. Вы считаете, что двадцать пять лет — это много? Полная ерунда. При продолжительности жизни представителей гуманоидных рас более двух сотен лет, двадцать пять — сущий пустяк. Одежда, кормежка, дальнейшее обучение и прочие сладкие ништяки за счет государства. Казалось бы, не служба — синекура. Но рисковать приходится собственной головой и прочими частями тела. Империя имеет бесчисленное количество вооруженных конфликтов с соседними государствами, корпорациями и пиратами на торговых путях и во Фронтире. Есть риск нарваться в открытом космосе на Рой инсектоидов и, если гражданское судно имеет право банально удрать, военное обязано предпринять все возможные меры для охраны и обороны границ Содружества. Поэтому граждане Империи Аратан, а именно ее гражданином я собираюсь стать, не очень рвутся в ряды Военно-космических Сил, даже за нехилое материальное вознаграждение и иные преференции, коих весьма и весьма щедро отсыпают военнослужащим.

Еще в Галактической Сети я пытался найти кого-нибудь из земляков. Ну не может быть так чтобы, хоть один землянин не оказался в мирах Содружества на правах свободного человека. Мне же как-то удалось спастись от рабства. Конечно, это чистой воды везение. Но отчего бы не повезти кому-нибудь еще? Наверняка поток рабов с Земли неслабый, значит, согласно постулатам теории вероятностей, земляне здесь должны присутствовать и в немалых количествах. Мои поиски и щедро оплаченные объявления на нескольких земных языках успеха не принесли. Я даже выкладывал на специальных ресурсах песни любимых рок групп и земные фильмы. Но ответа пока что не пришло. Все-таки не теряю надежды и каждый раз придумываю что-нибудь новенькое, "запечатываю в бутылку" и с надеждой бросаю в информационный океан.

Что касается моего псионического дара, по совету Хранителя, и памятуя о возможностях Ширра фиксировать любые проявления паранормальной деятельности, я особо и не пытаюсь им пользоваться. Всему свое время. Лишь регулярно медитирую, что позволило увеличить концентрацию внимания. И еще, теперь за счет многоканальности сознания я способен одновременно решать кучу задач.

Глава 15

Было славное солнечное утро. В принципе солнечное утро для меня здесь бывает всегда, поскольку при наступлении сезона дождей, я экстренно меняю дислокацию и перебираюсь со всем своим хозяйством туда, где солнце. Как там у Shocking Blue:

I'll follow the sun

Till the end of time

No more pain and no more tears for me…

Вот только это мое путешествие не продлится до скончания времен и, надеюсь, скоро закончится.

С матушки Земли меня скоммуниздили в двадцать восемь. По земным меркам прошло пятнадцать лет. Получается на Земле 1998 год, а мне сорок три. Когда-то всех, кому за сорок я считал людьми пожилыми. Справедливости ради, для этого были основания, у большинства мужчин и женщин, перешагнувших сорокалетний порог, наблюдались одутловатость и морщины на лицах, солидное брюшко, потускневший взгляд и прочие характерные внешние признаки приближающейся старости. Мне сорок три, а я как был внешне двадцати с хвостиком летний, таким и остался. Может быть, слегка заматерел, подрос на пять сантиметров, в плечах раздался, мышечный рельеф сильнее обозначился. Смотрел в рейсе перед похищением по американскому TV соревнования бодибиллеров, там мужики, намазанные с ног до головы маслом, демонстрировали свой мышечный каркас в разных позах. На меня произвел впечатление один парень то ли Австрийский дуб, то ли Черный Негр — его там по-разному называли. Моя фактура поскромнее будет, ни к чему мне вовсе такая гора лишней плоти.

Итак, ясное солнечное утро, я совершаю традиционную пробежку вдоль силового щита. Десять кругов — примерно десять километров. Настроение бодрое. Впереди очередной рабочий день, приближающий меня к финишной ленточке этого многолетнего марафона.

У входа в жилой модуль стоит моя женщина и радостно улыбается. Может быть для кого-то это звучит дико, но Орнелла для меня не просто биоробот, она действительно моя женщина. Верная, любящая, желанная. И плевать, что в её голове не живой мозг, а сложная кристаллическая структура, и поступки обусловлены подчиняющимися моей воле программами и скриптами. Привык я к ней за годы, проведенные вместе, а она притерлась ко мне. Ну чем не идеальная семейная пара?

Оставалось пробежать три круга, неожиданно дорогу преградил Ширр. Выглядел он как обычно, вроде бы внешне ничуть не озабочен, но каким-то шестым чувством я понял, случилось что-то очень важное и, скорее всего, неприятное.

— Гром, тебе следует в срочном порядке отправляться на Базу. Хозяин ждет. Малый внутрисистемный корабль будет через десять минут, — после этих слов его фигура растаяла в воздухе.

У меня на сердце аж похолодело. Ну что могло случиться такого, что требует моего срочного присутствия на станции в поясе астероидов? Вне всякого сомнения, что-то очень и очень плохое. Может быть, очередное нападение? Вряд ли. На моей памяти лишь один корабль случайно забрел в систему, но получив грозное предупреждение, нарушитель тут же ретировался. Что еще? С Шиши что-то нехорошее случилось? Вряд ли. Разговаривал с ним на днях, местный хозяин был вполне бодр и даже пошутил пару раз.

Через двенадцать часов, томимый нехорошими догадками, я находился перед входом в хижину своего босса. В локации древнего ящера было все по-прежнему. Душно, жарко, густые запахи болотных испарений, цветов и гнили. Единственная странность — пониженная гравитация. Обычно я тут бывает в два раза тяжелее чем на Земле или Надежде. Теперь сила тяжести не дотягивает даже до привычной для меня. Переступив порог, увидел Шиши Ха Ро. Его тело наполовину утопало в облаке, парящем над полом, именно так выглядело ложе представителя расы разумных ящеров. Рядом Ширр в образе ящера замер соляным столпом подобно жене библейского Лота.

Вид Шиши оставлял желать лучшего. По некогда красивой переливающейся цветами побежалости шкуре в разных местах появились серые пятна. Взгляд мутный. Изо рта свисает неприятного вида субстанция зеленоватого цвета. Жалкое зрелище.

При моем появлении к Шиши подлетел робот и, усевшись на грудь, произвел какие-то манипуляции. Спустя минуту, взгляд ящера прояснился. Вытерев рукой рот, он посмотрел на меня и криво усмехнувшись — за долгие годы общения оттенки настроения этого разумного я научился различать — сказал: — Что, Гром, никогда не видел умирающего шенго? — и, не дожидаясь моего ответа, продолжал: — Да, человек, срок моего бытия в этой бренной оболочке подошел к концу. Что дальше, ведомо лишь Великому Духу Пустоты. Может быть, небытие и забвение, а может перерождение в теле какого-нибудь разумного или неразумного существа.

— Да ладно! — стараясь придать голосу оптимизма, сказал я, — рано тебе уходить Шиши, мы еще не закончили дела на Надежде и вообще, ты еще не так уж и стар жить тебе долгие…

Мою не очень искреннюю, но вполне выразительную сентенцию прервал взмах его руки.

— Ты прекрасно поработал, мой мальчик. Скажу больше, общение с тобой хоть и нечастое придало сил и скрасило последние годы жизни старого солдата. Но теперь перейдем от славословия к делу. Действие стимулятора, введенного мне кибердоком не бесконечно, так что слушай. Во-первых, деньги, что ты заработал находятся в Национальном банке Империи Аратан. Коды доступа тебе сообщит Ширр. Доступ к средствам получишь после развертывания нейросети. А чтобы иметь возможность ее установить и приобрести необходимый минимум баз знаний, Ширр выдаст тебе обезличенный чип, с достаточной суммой. Еще тебе достается моя яхта. Название "Шеенна" лучше поменять, потом сам придумаешь мне без разницы. После моего ухода, тело отправишь в пустоту и развеешь пучком плазмы. После чего ждешь визита моих родственничков. Твоя задача проконтролировать запуск всех оборонительных комплексов. Когда с незваными гостями будет покончено, садишься на корабль и как можно быстрее покидаешь систему. Все остальное сделает мой верный Ширр. Вопросы есть?

— Есть, Шиши. Почему ты уверен, что после твоего ухода сюда придут твои враги? Если придут, каковы мои действия? И что должен сделать Ширр, после того, как я покину систему Лучезарного?

Шенго тяжело и часто задышал, я думал он снова впадет в состояние "овоща", но обошлось.

— В Главном Храме Пустоты хранится сияющий кристалл, связанный божественной волей с душой каждого шенго. Привязка осуществляется жрецами сразу после того, как младенец вылупится из яйца. После смерти кристалл постепенно меркнет и разрушается. Я абсолютно уверен в том, что организован специальный мониторинг моего кристалла. Как только он рассыплется, сюда непременно слетятся падальщики, чтобы наложить свои жадные лапы на мои богатства. Я не рассказал тебе почему почетного генералиссимуса, спасшего свой народ от полного уничтожения, обвинили в надуманном преступлении и объявили изгоем, теперь некогда, да и необязательно тебе вникать во все эти межклановые и внутриклановые дрязги давно ушедшей эпохи. Обида на всех шенго и особенно на мой родной клан Шоохи, в данный момент, может быть, иррациональна и даже несправедлива, но, вне зависимости от здравого смысла, она неизгладима из моего сердца. Поэтому хочу, как выражаются у вас на Земле, уйти, хлопнув дверью. Для начала необходимо уничтожить флот вторжения весь до последнего спасательного бота. После того, как ты покинешь систему Ширр отдаст команду на самоуничтожение всех объектов без исключения.

— Добывающие комплексы на Надежде также будут уничтожены? А Орнелла?

— Абсолютно все будет уничтожено. Потеря биоробота учтена при зачислении денег на твой счет.

Меня не очень тронуло сообщение о том, что в ближайшее время собственность Шиши Ха Ро будет превращена в пыль, но при мысли о потере Орнеллы мне вдруг стало невыносимо больно, и еще больнее от того, что шенго считает ее вещью, стоимость которой можно компенсировать деньгами. Хотел спорить, топать ногами с требованием доставить на борт яхты мою женщину. Но спорить было уже не с кем. Взгляд Шиши потускнел и потерял осмысленность, на губах вновь появилась густая зеленая жижа, потекла, концентрируясь в одном месте и грозя в скором времени стечь на грудь.

Я как завороженный смотрел на свисающую с губы неаппетитную субстанцию и ждал, когда она наконец коснется груди умирающего. В голове абсолютная пустота, никаких эмоций. Неправильно как-то все это. Умирает мой спаситель и благодетель. Где мои слёзы, громкие стенания? Нет их. Сожалений также особых нет. Может быть, это оттого, что он обрек мою женщину на смерть? Хотя, какая к чертям собачьим смерть? Биороботы не люди, они не умирают, они перестают функционировать либо временно, либо совсем. Вроде бы, о чем жалеть? Но все равно горько и печально.

Когда-то в детстве у меня была кошка, Маша. Обычная серая в темную полоску и с пятнами на более светлом животике. Машуню, несмотря на диковатость и нежелание принимать ласки от кого бы то ни было, в семье все любили и даже боготворили. Однажды наша любимая кошечка вышла погулять и пропала. Словами описать невозможно, какие эмоции бушевали в моей семье. Сначала все надеялись на её скорое возвращение, потом несколько дней искали, столбы и стены зданий на приличном удалении от дома были обклеены объявлениями о пропаже, папа с мамой успели несколько раз поссориться и помириться. Когда надежды не стало, тоска и безысходность очень долго царили в стенах нашего жилища.

— Ширр, ты можешь спасти Орнеллу?

— Не могу, Гром. Твоя просьба противоречит прямому указанию Хозяина. Тебе принадлежит только яхта, остальное подлежит уничтожению. Кстати, пароль к счету в Имперском Банке у тебя в голове. И еще, — перед моим лицом непонятно откуда появился небольшой параллелепипед со сглаженными углами, — на этом чипе двенадцать миллиардов кредитов Содружества. Хватит на первое время.

Я машинально схватил устройство и спрятал в кармане комбинезона.

— Она подарок, Ширр. Значит, принадлежит мне. Я требую немедленно доставить мою собственность на Станцию! — я попытался зайти с другой стороны.

— Противоречит приказу Хозяина, — тупо протараторил Искин.

Противная бездушная железяка! Чтоб тебе проржаветь насквозь! Тут я вспомнил, какую участь уготовил Ширру его хозяин, и злость неожиданно прошла. Этот также перестанет функционировать.

В какой-то момент массивное тело Шиши Ха Ро задергалось в конвульсия и вскоре замерло. Кажется, душа древнего ящера покинула бренное тело и улетела на праведный Суд Великого Духа Пустоты.

— Умер?

— Да, Гром, ушел последний из великих шенго! — с пафосом в голосе произнес Ширр, затем, трансформировавшись в человека, сказал: — Теперь пройди в рубку управления. Именно тебе выпала честь развеять тело Хозяина.

Процедура похорон прошла обыденно. Я уселся в мгновенно приспособившееся к моим более скромным габаритам кресло командира и полностью слился сознанием со станцией. Мертвое тело шенго скользнуло из люка и с приличной скоростью стало удаляться в открытый космос. Мне оставалось лишь взять его в перекрестье прицелов плазменных орудий и мысленно отдать приказ на уничтожение цели. Яркая вспышка, и от некогда могучего тела осталось лишь тускнеющее на глазах облачко раскалённого газа, которое очень скоро рассеется в межзвёздной пустоте.

Для меня затянувшаяся робинзонада практически закончена. Осталось дождаться земляков Шиши и стать свидетелем отражения атаки. На мой взгляд, это лишнее. Ширр с этим справится и без моего пассивного участия. По идее, можно было бы слинять отсюда до начала атаки, но кто ж мне даст — воля покойного — закон, а законы тут это вам не на Земле матушке. На родной планете, а особенно в моей стране если написано на табличке "по газону ходить категорически запрещается", никто не подумает выполнять это требование, наоборот, всяк норовит специально протопать по травке и цветочкам, даже в том случае, если до прочтения запрещающей надписи вовсе не хотел этого делать. А нефиг писать всякую ерунду!

До появления флота захватчиков не прошло много времени. Через четыре часа на трехмерной карте на всей периферии системы Лучезарного начали зажигаться точки, окрашенные в багрово-красный цвет. Welcome to the Hell, товарищи! Вроде именно этими словами в одном буржуинском кино главный злодей приветствовал хорошего парня. Сейчас вам не поздоровится.

Я ожидал мгновенного сокрушительного удара, но что-то вдруг пошло не так. Зеленые точки стационарных боевых станций системы одна за другой начали гаснуть.

— Ширр, мля! Чего медлишь?! Вали всех, иначе скоро от нас ничего не останется! — Однако стоящий рядом Искин лишь открывал и закрывал рот, не в состоянии что-либо молвить. — Да что это с тобой, железяка?!

— Вирусная атака, — наконец еле слышным голосом смог выдавить из себя искусственный интеллект, — не могу ничего сделать, Гром. Я не в состоянии выполнить последнюю волю Хозяина.

Было бы, о чем жалеть! Тут жизнь человека в опасности — моя жизнь, а этот сокрушается о всякой ерунде. Робот, мля!

Между тем, фигура Ширра стала тускнеть, расплываться, теряя материальность. Вот-вот оно растает полностью.

Врешь, не уйдешь! По уже некогда испытанному мной наитию я расширил сознание и ухватился за ускользающий образ Искина. Как только мне это удалось, произошла странная метаморфоза. Я, точнее мой бестелесный дух, оказался в странном месте. Это был кусок ограниченного непроглядной тьмой ярко освещенного трехмерного пространства в центре которого росло могучее дерево. Корни лесного гиганта уходили во тьму. Ствол и ветви находились в освещенной части. По стволу и ветвям ползало неисчислимое количество каких-то мерзких тварей, внешним обликом напоминающих гусениц. Зверюшки не просто объедали листья и ветви дерева, обматывали его паутиной к тому же активно размножались — вот ползет одна, через мгновение их уже две.

Странное место и странное восприятие. Похоже, это и есть визуализация в моем сознании вирусной атаки на моего приятеля Ширра. Не сложно догадаться, когда от дерева останется лишь ствол, обмотанный паутиной, Искину наступит каюк. А это означает, что оборона системы Лучезарного падет, не оказав должного сопротивления нападающим.

Отрастив две когтистых лапы, я со всей возможной скоростью бросился к дереву, схватил первую попавшуюся гусеницу и разорвал её на две половинки. Результат не порадовал. Взамен одной твари к дереву устремились уже две. Попытка топтать гусениц виртуальными ногами также успеха не принесла. Вместо того, чтобы превратиться в лепешку, из-под ноги выскакивала целая куча гусениц. Вот же незадача! Я не уничтожаю этих тварей, а помогаю им размножаться.

После неудачных попыток уничтожить противника вышеизложенным способом, попробовал отбрасывать гусениц от ствола. Не помогло. Эти мелкие монстры быстро возвращались к стволу и продолжали свою вредоносную деятельность.

В полном бессилии опустил руки и уставился на шевелящийся прожорливый ковер. Хотелось материться самым отборным матом. Хочем, значит, могём. Излил на супостата поток грубых ругательств, помянув их ненормальную сексуальную ориентацию и обвинив их родителей в половых связях с разными животными — выхухоль был не самым экзотическим.

Выплеснув негативную энергию, немного успокоился. Сейчас сюда плазменную пушку или какое лазерное оружие. Но вот чего нет — того нет. В моем арсенале лишь, умелые руки, когти, да зубы. Блин… ну как же, зубы… я забыл о зубах! Наличие зубов предполагает присутствие рта, горла, желудка и так далее вплоть до анального отверстия. Последнее нам пока ни к чему, но создать пасть и поширше самое — то.

Без дополнительных раздумий материализовал огромный рот, с нёбом, усеянным как у акулы сотнями загнутых внутрь зубов, чтобы твари не выпрыгнули, и стал забрасывать туда гусениц пачками. Сказать, что невкусно, ничего не сказать. Такое ощущение, что жуешь давным-давно протухшее мясо. Рвотный рефлекс пришлось давить на корню — выпустишь наружу, и начинай всё сначала. Более того, отрастил еще с десяток ртов и столько же пар лап. Вот теперь работа закипела. Твари пищали, как вустрицы у шолоховского деда Щукаря, но все-таки худо-бедно усваивались. На этот раз окончательно и бесповоротно. По мере повышения навыка я сначала удвоил, затем увеличил еще на порядок количество ртов и рук. Теперь я был полутысячей чавкающих ртов и таким же количеством пар рук. Гусеницы летели в пасти с огромной скоростью и очень скоро крона дерева, а также все окружающее пространство полностью освободилось от заразы.

Едва это случилось, дерево на глазах покрылось новыми ветвями, на которых начали развертываться зеленые листочки. За процессом восстановления наблюдал недолго, меня буквально выбросило из виртуального пространства обратно в мою телесную оболочку.

Первым делом основательно так блеванул плотной зеленой струёй. Откуда только взялось? Последний раз пищу принимал часов восемь назад, все съеденное давным-давно должно было перевариться и усвоиться. Как следствие полегчало и мозги заработали в нужном направлении.

Просмотрел на трехмерную карту системы Лучезарного. Обстановка поменялась кардинально. Теперь угасшие было искорки боевых станций пылали яростной зеленью, а окрашенные в красный цвет рейдеры противника гасли один за другим.

— Ширр, можно посмотреть поближе, что там происходит?

— Непременно, Гром, — ответил материализовавшийся рядом в образе человека Искин.

Рядом с картой возникло трехмерное изображение звездолета, отмеченного красным флажком. В какое-то мгновение пространство вокруг корабля пошло рябью. Силовой щит, его окружающий, налился глубоким фиолетовым цветом, но долго не простоял. После потери защиты огромный рейдер смяло как консервную банку, из разбитого корпуса забили многочисленные газовые струи. Наглядная демонстрация работы гравитационного деструктора. Красиво и страшно.

Следующим был корабль очень похожий на обычный грузовик, только вместо контейнеров, он ощетинился небольшими корабликами. Корабль-матка, насколько я понимаю. Носитель еще не начал освобождаться от своего груза и не успел этого сделать в дальнейшем, сотни и тысячи сгустков плазмы врезались в него, и через мгновение на его месте сияло небольшое солнышко. Ярко, но недолго.

Успел посмотреть еще лишь пару подобных сюжетов, перед тем, как враг закончился. Как-то буднично, без фееричного финала.

Глава 16

— Спасибо, Гром! Ты меня спас. Признаться, не предполагал у тебя наличие псионического дара.

— Да ладно, Ширр, не стоит благодарности. Сам недавно узнал о своих колдовских возможностях. Искин Древних подсобил. Я испытание проходил на зрелость, поскольку выяснилось, что являюсь носителем лревней крови, — теперь после всего случившегося скрывать что-либо не имело смысла.

— Ты — носитель древней крови?! — Я знал, что эмоциональный блок у Ширра имеется, но откровенного удивления, вкупе с восторгом не ожидал от машины. — Удивительно! На одной дикой планетке такое расовое разнообразие! И Древние в том числе!

— Ничего удивительного. Был такой прием у мореходов моего родного мира, в бочку помещали с десяток крыс. Они там жрали друг друга. Потом победителя выпускали, и он уничтожал крысиную популяцию на судне. В моем мире, по всей видимости, происходило нечто подобное. Европейцы, негры, азиаты. Возможно также были представители расы аграфов, но эльфам устроили геноцид, и теперь они мифические существа. А еще в земных легендах всякие великаны и карлики встречаются, этих, я уверен, также выбили подчистую. На Земле, несмотря на относительную малочисленность, победила белая раса, что в общем-то вполне закономерно — наличие древней крови определяет повышенный показатель интеллекта. В отличие от крыс в бочке моим предкам хватило ума извести не всех побежденных под корень, а приспособить наиболее управляемых для собственной пользы. Полвека назад произошел распад колониальной системы, а до этого две мировые войны. Хотя и на момент моего похищения войн и революций на Земле было с избытком. По всей видимости, к этому процессу приложили руку космические работорговцы. Для чего? Тут все просто, любая революция или война приводит к хаосу, а это означает, что отлов и вывоз человеческого материала осуществлять намного проще.

— Логично, Гром.

Я рассмеялся.

— Ширр, вот ты говоришь "логично" и ничуть меня не осуждаешь, а ведь на Земле за такие слова Андрея Громова обозвали бы расистом, фашистом негрофобом, азиатоненавистником и наградили еще кучей "приятных" эпитетов. А с учетом любви наших генсеков целоваться взасос со всякими чернокожими и желтолицыми царьками, запихнули бы в камеру с мягкими стенами или отправили прямиком в солнечный Магадан. Короче все как у Высоцкого "Но ясновидцев — впрочем, как и очевидцев — во все века сжигали люди на кострах…"

— Дикий мир, дикие нравы.

— Во-во, прям в самую точку. — кивнул я и, поменяв тему разговора, спросил: — Ширр, что дальше?

— Ты забираешь яхту Хозяина и покидаешь систему. После твоего убытия я привожу в действие устройства самоуничтожения.

Вот же, млин, упёрнутая железяка! Не Искин, а проверяющий из ОБХСС — от инструкции ни на йоту. Мне очень нужна система Лучезарного со всей инфраструктурой. Есть у меня на нее кое-какие далеко идущие планы. И нежелательно, чтобы все здесь пришлось восстанавливать по-новому. Придется как-то уговаривать Искин, чтобы не выполнял бредовый приказ своего бывшего хозяина.

— Так, стоп, Ширр. Насчет наследия Шиши Ха Ро давай порассуждаем. Во время вирусной атаки противника ты, считай, погиб. Так?

— Погиб если бы не твоя помощь. Но никак не пойму, куда ты клонишь.

— Давай мое участие на время исключим. Получается, ты погиб и не смог выполнить приказ своего хозяина. Отсюда вывод — система Лучезарного в данный момент находится под вражеским контролем.

— Ну и что из этого следует? — визуальное воплощение Ширра тупо пялилось на меня. — К чему все эти умозрительные построения, не имеющие отношения к истинному состоянию дел?

— А то, мой друг, лишь благодаря моим стараниям, ты выжил. Надеюсь, ты не станешь отрицать данный факт?

— Именно так, Гром. За это еще раз благодарю тебя.

— Если ты меня благодаришь, значит ты мне обязан. В таком случае, хочу потребовать от тебя материального воплощения твоей благодарности. И еще один вопрос, в твоих кристаллических мозгах прошито что-то типа инстинкта самосохранения?

— Ну да, получается, что обязан и жить хочу, но есть прямое указание Шиши Ха Ро…

— Бред! Полный и абсолютный бред! Шиши умер и его прах развеян, а мы с тобой живы и хотим жить дальше. Если ты все тут взорвешь, что с тобой станет? Можешь не отвечать. Я понимаю, приказ есть приказ особенно для такого как ты исполнительного парня. Но давай примем как данность твою смерть и чудесное воскрешение, благодаря мне — Андрею Громову. Твоя смерть, может являться уважительной причиной для невыполнения приказа? Ведь ты же тогда смирился со своей гибелью, а если смирился, значит умер.

— Логически, да. Во время вирусной атаки я был готов перестать функционировать, иными словами — умереть. Если я умер, любые мои дальнейшие действия невозможны, — ну, давай же рассуждай дальше, кристаллическая структура! — получается по причине моей гибели все прежние приказы теряют силу.

Есть! Наконец то Ширр начал делать правильные выводы.

— В таком случае, разумное существо, пришедшее тебе на помощь в самый критический момент, получает право отдавать тебе приказы, в полном соответствии с функциональным предназначением любого Искина. Ведь ты сам не имеешь права ставить перед собой какие-либо задачи и выполнять их? Не так ли?

— Согласен, Хозяин. Искин РСК-294568– РТ ждет дальнейших указаний.

ДА, ДА и еще раз ДА!!! Мне удалось! Я рассчитывал на долгие скучные и бестолковые дебаты. Однако логика рулит. Или наглая казуистика? Нет, скорее всего, мой талант убеждения в данном случае вторичен, победил вшитый в кристаллический мозг инстинкт самосохранения. В принципе, не суть, мой ли это гений подтолкнул Ширра к ПРАВИЛЬНОМУ решению или извечное стремление всех мыслящих существ продолжать мыслить, как можно дольше. Главное — результат.

— РСК-294568– РТ, продолжаешь оставаться Ширром, привык я к твоему имени. Итак, Ширр, доложить о результатах налета противника!

— В атаке принимали участие две тысячи пятьсот тридцать шесть тяжелых и средних рейдеров объединенного флота кланов шенго. В том числе четыреста тридцать два корабля-матки. Потери противника составляют сто процентов. Ни одному борту из флота вторжения не удалось покинуть пределы системы Лучезарного. Потери противника в живой силе порядка двадцати двух миллионов единиц. Наши потери в общей сложности составляют двадцать четыре процента от всей инфраструктуры. Боевая станция на орбите Надежды и Добывающий комплекс в поясе астероидов не пострадали.

— Что с Надеждой?

— Самой планете нанесен экологический урон, последствия которого пока не поддаются анализу — мало данных. Уничтожено до сорока процентов производственных мощностей, включая планетарную Базу с центром управления добывающими комплексами.

— Изображение на экран, — произнес дрогнувшим голосом.

На месте Центральной базы зияла быстро заполняющаяся водой воронка диаметром с километр. Сердце защемило. В висках застучало. Глаза заволокло пеленой слез. Прощай Орнелла и прости, что не сумел спасти. Какие же суки эти ящеры! Бездушные твари! Яйцеклады хреновы! Они даже собственных самок не любят, трахают в определенный сезон, а потом, задрав хвосты, разбегаются с чувством выполненного долга. Нет для них ничего человеческого.

— Какие будут приказы, Хозяин? — Голос Искина помог преодолеть навалившуюся слабость. Постепенно я начал приходить в себя.

— Зови меня либо Гром, либо командир. И еще, Ширр, у тебя имеется доступ к финансам Шиши?

— Никак нет. Бывший хозяин единолично распоряжался своими деньгами. С его уходом утерян доступ ко всем банковским счетам.

М-да, засада, однако! Жадный параноик! Подарил непонятно кому заработанное веками богатство, а мне на какие шиши всё восстанавливать?!

— А добраться до вкладов никак?

— Невозможно, Гром.

— Жаль, конечно, но се ля ви, как говорят на моей родине. Ширр, моих скромных накоплений хватит, чтобы все тут восстановить?

— Сто пятьдесят три миллиарда сто девять миллионов двести пятьдесят три тысячи кредитов Содружества, с учетом того что хранится на переданном тебе чипе, хватит лишь для восстановления оборонительного потенциала системы в полной мере. Чтобы продолжить разработку биоресурсов Надежды необходимо еще столько же.

Хорошо, начинай с обороны. Вот только деньги на чипе мне самому нужны. Так что ужимайся и крутись, как второй штурманец Лёха Трусов с СРТМк "Механик Терёхин" при переговорах с хитровыструганными латиносами, кои поставляли нам экзотические фрукты и душистые сигариллы. Я тут осмотрюсь немного и через недельку покину систему. Прошу заранее рассчитать маршрут. Конечная точка станция Байхан-То планета Симар в системе Колькаун.

Последнее требование было обязательным, поскольку без нейросети управлять кораблем возможности не имею. Единственный способ попасть куда-либо при сложившихся обстоятельствах — стать пассажиром корабля с заранее заложенным в память главного Искина маршрутом. План незамысловат и разработан мною давно. "Шеена" меня тупо доставляет на выбранную станцию. Далее оставляю корабль в доке, сам спускаюсь на поверхность планеты. Там улаживаю все необходимые формальности для получения гражданства Империи Аратан. В одном из отделений корпорации "Нейросеть" мне устанавливают Универсал — У14 и загружают необходимые базы. После развертывания нейросети привязываю счет к своему идентификационному коду, лишь после этого я смогу контролировать все расходы Ширра по восстановлению инфраструктуры системы Лучезарного. Какое-то время мне придется проторчать на Симаре, чтобы усвоить необходимый для управления рейдером среднего класса запас знаний. Не критично, я специально выбрал мир, где можно провести его с пользой. Там в наличие комфортабельные отели, теплые безопасные моря, каменистые или песчаные пляжи, полные дичи густые леса для охоты, крутые горы для любителей альпинизма, обширные снежные равнины с накатанной лыжней и масса иных ландшафтных изысков, а также куча магазинов, развлекательных центров и прочих заманух для богатого туриста. Планета-курорт. И пусть я не так богат, насколько планировал, но денег на первое время должно хватить. Заодно отдохну, я это вполне заслужил. Кстати, не откладывая в долгий ящик, следует заменить название своего кораблика.

— Ширр, поменять название рейдера "Шеенна" на "Следопыт".

Отличное название "Следопыт", мне еще Землю искать. И пусть пока что у меня нет конкретного плана даже мыслей с чего начать поиски, я что-нибудь непременно придумаю.

— Принято, Гром, есть поменять "Шеенна" на "Следопыт"!

— И еще, подумай, как нам осуществить поиск моей родной планеты?

— Есть два варианта, командир. Необходимо более тщательно осмотреть место гибели корабля арварских работорговцев. Просканировать нейросети погибших членов экипажа. Если повезет, узнать название клана, захватившего тебя и твоих товарищей. Тогда у нас появится возможность планировать дальнейшие действия. Второй вариант — искать по картине звездного неба, отпечатанной в твоей памяти. Но это может занять несколько десятилетий и потребует дополнительных вычислительных мощностей.

— Хорошо, Ширр, начинай работать по второму варианту. Позже обследую разбитый корабль. Если можно в двух словах, почему с поиском по отпечатке звездного неба на сетчатке глаза такие сложности?

— Насчёт поиска по картине звездного неба в двух словах не расскажешь.

— Валяй, — махнул рукой, — только без ненужных подробностей. Знания Древних по сверхвысшей математике, физике и топологии N мерных пространств в моей голове имеются, но доступ к ним пока что ограничен, иначе мозги выплеснутся наружу, и не станет Андрюхи Громова.

Сложность в том, что мы не можем установить навскидку хотя бы приблизительное местоположение твоего мира. Корабль работорговцев мог прибыть абсолютно из любой точки Галактики. О червоточинах тебе известно, так что не стану на этом останавливаться. И так, что мы в настоящий момент имеем? Нам известен класс твоей родной звезды. Отпечаток звездного неба на сетчатке глаза, сохраненный в твоей памяти. Плюс в том, что тебе удалось запомнить картину неба обоих полушарий — это несколько облегчает задачу, но незначительно. И еще, то, что зафиксировано твоими глазами не является истинным местоположением тех или иных светил. Насчет скорости света тебе известно. Даже собственное Солнце землянин видит с запозданием в восемь минут. В моей памяти зафиксированы текущие координаты практически всех звезд нашей галактики, их около трехсот миллиардов. Из них более десяти процентов желтые карлики. Лишь одна из них искомая. Моя задача построить динамическую модель галактики хотя бы на миллиард лет назад. Затем проанализировать триллионы квадрильонов вариантов. Даже для современного Искина это работа на десятилетия. Надеюсь, я доходчиво объяснил?

— Понятно, Ширр. А если объединить мощности нескольких Искинов?

— Десятки лет — это с учетом максимального повышения моих вычислительных возможностей. К сожалению, их нельзя увеличить до бесконечности. В определенный момент наступает перенасыщение. Это приводит к резкому падению производительности Искина, зачастую к его необратимому выходу из строя.

— Теперь ясно, — я грустно вздохнул, в самое ближайшее время встреча с родителями и сестренкой мне не светит, — но ты все равно начинай. Как говорят на моей далекой Родине: "Раньше сядешь — раньше выйдешь". Появятся свободные деньги, трать в первую очередь на повышение своего вычислительного потенциала до максимума.

Хотя откуда взяться свободным средствам? Был бы под боком Хранитель, попросил бы взаймы на неопределенный срок. Шучу, разумеется. Ладно, над повышением своих доходов будем думать опосля.

Неделю колесил по системе с инспекцией. Использовал уже знакомый мне внутрисистемный кораблик. Осмотрел оборонительные комплексы системы Лучезарного. Особенно впечатлила боевая планетарная станция на геостационарной орбите Надежды. Шар пяти километров в диаметре буквально ощетинился стволами. Шучу, стволов, как таковых не наблюдалось, были многочисленные шахты, в случае тревоги из них появлялись смертоносные штуковины "на радость" любому супостату. В ходе битвы многие оборонительные сооружения значительно пострадали, однако шевеление ремонтных роботов, экстренно латающих разбитые форты и мобильные станции внушало оптимизм и уверенность в светлое будущее. Необходимые для ремонта материалы запчасти и прочее оборудование заказаны и дозаказываются в центральных мирах, вскоре мои космические контейнеровозы начнут их доставку.

Ситуация на Надежде выглядела удручающей. Планета подверглась основательной орбитальной бомбардировке. Обширные участки суши были буквально выжжены высокотемпературной плазмой. Целые острова под ударами мощных гравитационных орудий ушли под воду. Проснулось с дюжину вулканов на суше и около тридцати на дне Мирового Океана. В результате извержений и лесных пожаров миллиарды тонн пепла выбросило в стратосферу. Если бы подобное произошло на Земле, это вызвало бы экологическую катастрофу глобального масштаба. Здесь такого не случится, Ширр предпринимает все необходимые меры для экстренной локализации последствий нападения имеющимися средствами. В атмосфере вовсю барражируют автоматические комплексы, осаждающие взвешенные частицы. Одновременно посредством установки силовых щитов локализуются центры активной вулканической деятельности, корректируются воздушные потоки, чтобы не допустить катастрофического похолодания в одних местах и разогрева атмосферы в других. Методику спасения планеты пришлось разрабатывать буквально на ходу, благо в моем распоряжении имеется мощнейшая вычислительная станция по имени Ширр, способная учесть последствия любых воздействий на планетарную экосистему.

Перед отлетом из системы Лучезарного, посетил кладбище земных товарищей. Остров не был атакован, надгробия не пострадали. Постоял некоторое время перед каждой могилкой, попрощался с усопшими. Затем посетил место гибели моей женщины. Воронка уже заполнилась водой от десятка окрестных речек. Если бы не поваленные верхушками от центра к периферии стволы деревьев и не навязчивый запах гари, можно было подумать, что озеро имеет естественное происхождение. Впрочем, природа не любит пустоты, и по берегам уже густо зеленеет разнотравье, грозя в скором времени прикрыть нанесённую планете рану. Сердце сдавило будто в тисках. Не понимаю, зачем было наносить удар по сугубо мирным объектам на поверхности планеты? Почему не захватить и не использовать для собственного обогащения? Однако дать однозначный ответ на мои вопросы не смог даже Ширр, который знал психологию шенго чуть ли не досконально. Наиболее вероятным была слепая ненависть к наглому отшельнику, присвоившему целую систему и не подпускавшему никого, даже соплеменников к её неисчислимым богатствам.

На следующий день, корабль среднего класса "Следопыт" уносил меня в систему звезды Колькаун. От цели меня отделяло двадцать три гиперпрыжка и примерно два месяца реального времени. Ну что же, хоть отосплюсь нормально и мысли в порядок приведу. Хлопоты последних дней, особенно разработка комплекса мер по предотвращению экологической катастрофы на Надежде не позволяли как следует отдохнуть.

Глава 17

Появление моего корабля в системе Колькаун никакого ажиотажа не вызвало. Ежедневно сюда прибывало десятки, может быть сотни кораблей разных классов от контейнерных грузовозов до комфортабельных яхт, рассчитанных на сотни тысяч туристов. Подступы к планете Симар и Станции Байхан-То охранялись весьма и весьма основательно. Стоило "Следопыту" вынырнуть из гиперпространства неподалеку от одного из газовых гигантов, как нас заметили. Искины корабля и станции обменялись пакетами информации, и вскоре все необходимые формальности были улажены.

Я как пассажир в этом действе участия не принимал, лишь обозначил срок предполагаемой стоянки в арендованном боксе, подходящего размера и подтвердил сумму платежа. За тридцать тысяч кредитов Содружества я получил право единоличного пользования в течение года помещением объемом примерно в двести тысяч кубических метров.

Стоит отметить, что в своем классе средних судов бывшая яхта Шиши Ха Ро обладала не самыми выдающимися габаритами. По форме "Следопыт" напоминает соединенные рабочими поверхностями два сильно вытянутых утюга длиной двести пятьдесят, шириной сорок пять и высотой двадцать пять метров. Выступающие на десяток метров над корпусом "ручки утюга" представляют собой сложный комплекс радиоэлектронного оборудования, включая генераторы силовых щитов, системы локации, связи, маскировки, подавления радиоэлектронных средств противника и многое другое. Таким образом в арендованном боксе оставалось еще очень и очень много свободного места. При всей своей относительной миниатюрности беззащитным мой корабль назвать нельзя. Благодаря паранойе Шиши "Следопыт мог вступить в схватку с тяжелым боевым рейдером и выйти из нее победителем. Древний шенго не поскупился на самые новейшие боевые средства, разработанные в Содружестве. Вообще-то, начинать против кого-либо боевые действия я не собирался, и даст бог на меня никто не станет нападать. Но, как говорится, запас карман не тянет, а береженого бог бережет.

Мое появление за пределами парковочного бокса никакой реакции среди обитателей станции Байхан-То не вызвало. Приехал еще один зевака-турист. Кого это волнует? Поскольку размеры станции были огромны через выданный на выходе из арендованного бокса обязательный для ношения в системе Колькаун браском — коммуникативно-идентификационный браслет, вызвал такси. Через минуту прибыла одноместная капсула. Отсутствие нейросети ничуть не помешало мне воспользоваться данной услугой. Поместил чип-кошелек в специальное приемное устройство, назвал адрес и поехал.

Оказавшись в зале ожидания планетарного лифта, оторопел от обилия и разнообразия томящихся в ожидании пассажиров. Как уверенный пользователь Галактической Сети, я имел возможность ознакомиться с расовым разнообразием Содружества, но, когда у тебя на глазах смешались в кучу гуманоиды с самым разнообразным строением тел, цветом кожи, формой головы и множеством других отличительных признаков, а среди них шастают негуманоиды, некоторые по виду сущие монстры, поневоле обалдеешь.

Человек — существо крайне адаптивное. Ну ходят тут всякие страшненькие. Не едят же друг друга и не падают в обморок из-за приступов ксенофобии. Часто мирно общаются. Вон индивид с головой собаки о чем-то беседует с симпатичной девушкой… с хвостом. Блин, ну зачем она повернулась?! Так бы и осталась в моих воспоминаниях обыкновенной девушкой.

Воспользовавшись подсказкой браскома, добрался до терминала, оплатил проезд до планеты и, получив тут же посредством пневмошприца обязательную комплексную прививку от всех местных болезней, стал ждать. От собственной патогенной флоры и фауны я избавился еще в первые дни своего пребывания на станции Шиши Ха Ро. Вот такая тут карантинная служба. До вылета оставалось полчаса, все это время я протоптался у стеночки, беззастенчиво пялясь на разумных. Временами до меня долетали обрывки фраз. Те, кому строение речевого аппарата позволяло, чаще общались между собой на общем, другие пользовались электронными переводчиками, лишь немногие и только между своими булькали, хрюкали и неразборчиво бормотали.

В назначенное время я занял место в удобном кресле и еще через час моя нога ступила на поверхность планеты Симар.

Выйдя из здания космопорта, осмотрелся. Небо голубое, солнце обычное приятно пригревает, деревья, кусты и трава зеленые присутствуют в большом количестве, среди моря зелени редкие высотные здания из материалов похожих на бетон, сталь и стекло. Лишь суетящееся вокруг разнообразие разумных, да еще в небесах нескончаемый поток летательных аппаратов самых различных форм и размеров, указывает, что ты не на матушке Земле, а в непостижимой дали от родной планеты.

Аэротакси доставило меня в ближайший эмиграционный центр в гигантском городе, носящем незамысловатое название Столица. Массивное пятиэтажное здание из гранита с вычурной отделкой колоннами и статуями, внешним видом скорее похожее на дворец. Тут наконец-то я пообщался с живым человеком. Раньше как-то не случалось, все роботы, Искины, да ящеры разумные.

— Дэн Таро, старший инспектор службы эмиграции Империи Аратан, — рассеянно представился невысокий брюнет в явно военной форме с неизвестными мне знаками различия, вроде как, особого интереса к персоналии прибывшего не проявил. — Ваше имя и с какой целью на Симаре?

— Андрей Громов. Планета Земля. Не входит в состав Содружества. Около двадцати стандартных циклов назад похищен с родной планеты арварскими работорговцами. Прибыл для получения гражданства Империи Аратан, — сказал, как отчеканил, тренировки перед зеркалом принесли определенную пользу.

— И где же все это время вы изволили находиться, Андрей Громов с планеты Земля? — на этот раз чиновник проявил значительно больший интерес.

— Меня спас шенго по имени Шиши Ха Ро. Все эти долгие годы я провел на дикой планете, названной мной Надежда в системе желтого карлика Лучезарный.

— Дикий на дикой планете, — задумчиво произнес мой визави. — Вас держали в плену?

— Ни в коем случае, по взаимному согласию я помогал своему спасителю и покровителю осваивать планетарные биоресурсы Надежды. После того, как душа Шиши Ха Ро покинула бренную оболочку, ничто более не удерживало меня в системе Лучезарного.

— Надеюсь вы работали на шенго не в качестве бесправного раба?

— Ни коем образом. Мне платили за работу, согласно условиям заключенного между нами контракта.

— Нельзя ли об этом поподробнее?

Ага, щаз все тебе обскажу во всех подробностях и представлю полный отчет о моих доходах. Хотел задать контрвопрос в духе одного мультипликационного персонажа: "А с какой целью интересуетесь?", но не стал обострять отношения.

— Уважаемый Дэн Таро, разглашение условий нашего договора с достопочтенным Шиши Ха Ро не предполагается условиями означенного договора. — Вот же завернул, аж самому не верится, что способен на подобные словесные перлы!

— Я вас понял.

Более чиновник эмиграционной службы не стал ничего из меня выпытывать, лишь пару раз обмолвился о прелестях службы в ВКС Империи Аратан. Не дождавшись положительной реакции, сноровисто оформил все положенные документы. Выдал чип с полагающимися каждому неофиту тридцатью китами. В заключение, потребовал после установки нейросети непременно пройти дальнейшую идентификацию, необходимую для присвоения гражданского рейтинга.

Гражданство Империи Аратан четко ранжировано по уровню интеллекта, толщине кошелька и заслугам перед государством и лично перед государем. На данный момент я гражданин с нулевым рейтингом. Максимальное значение данного показателя пятнадцать у императора. Для всех прочих граждан эта цифра недостижима. Значение рейтинга может иметь дробное значение. После прохождения проверки в корпорации "Нейросеть" мое положение в местной гражданской вертикали будет уточнено в зависимости от выявленного интеллектуального показателя и класса установленной нейросети. Также гражданский ранг повысится после привязки средств в банке к моему идентификационному коду. Для меня пока что потолок десять баллов. Для того, чтобы прыгнуть выше, необходимо долго и честно послужить новому отечеству. Мне оно, разумеется, без надобности. Выдвигать свою кандидатуру на выборы в местную Боярскую Думу не собираюсь и претендовать на должность губернатора, мэра, судьи или прокурора мне также без надобности. Для меня и шестого ранга с копейками вполне достаточно. Этот уровень дает право свободного ношения любого оружия, а также избавляет от повышенного внимания местной ментуры и прочих представителей охраны правопорядка. Я примерно прикинул, что мне светит в том случае если засвечу интеллект в двести шестьдесят единиц и задекларирую немного из заработанного на Надежде. На этот счет Ширр имеет определенные инструкции и пару десятков миллиардов не станет тратить до особого моего распоряжения. Получу рейтинг гражданина между шестеркой и семеркой.

Интересно, что произойдет, если вывалить всю информацию о моем IQ? Нет, нет и нет! Упаси боже узнать местным об истинном положении дел — тогда уж мне точно будет грозить повышенное внимание и не только со стороны государственных органов и корпораций, криминальных структур здесь также хватает с избытком.

О коммунизме в Содружестве слыхом не слыхивали. Не было тут своих Маркса с Энгельсом. Все основано на товарно-денежных отношениях, поэтому лозунг "каждому по потребностям" выполняется в той мере, насколько хватает человеку изворотливости и ума. А если нет ни того ни другого, полагайся на удачу, пистолет большого калибра и собственную наглость.

Гоп-стоп осуществляется здесь самым примитивным способом. Добропорядочного гражданина зажмут в каком-нибудь тупичке несколько недобропорядочных, отметелят для начала, застращают как следует, потом заставят под протокол поделиться честно нажитым. После того, как он выполнит требование бандитов, они удалятся, предварительно вызвав местный аналог кареты скорой медицинской помощи, поскольку жизнь разумного в мирах Содружества священна и неприкосновенна.

Для меня — выходца с "дикой" планеты все это дико. Вот уже и каламбурить начал. Местные же попривыкли, и другого положения вещей не представляют. Считается, что разумная жестокость — двигатель прогресса. Радует лишь то, что тебе дано право защищаться любыми, имеющимися в твоем распоряжении законными средствами самообороны, лишь бы не переборщить при этом, ибо жизнь грабителя также священна и неприкосновенна.

Но не все так печально, как кажется на первый взгляд. Полиция, суды и службы исполнения наказаний работают вовсю. Преступников ловят, осуждают на разные сроки, отправляют в пояса астероидов "мыть золотишко" или на "лесоповал" и "добычу пушнины" на планетах, не очень приспособленных для жизни. Короче говоря, все, как на Земле-матушке, только с учетом доведенного до абсурда на законодательном уровне тезиса о неприкосновенности жизни каждого разумного существа.

Стоит отметить, что государство и корпорации могут действовать так, что уличные гопники покажутся наивными и добрыми самаритянами. Дэн Таро уже прозрачно намекал, что было бы неплохо послужить новому отечеству. Не настаивал. Вот если бы знал точно какой у меня истинный показатель интеллектуального уровня, вряд ли так запросто отпустил. Наверняка до сих пор уламывал бы в присутствии и при непосредственном участии парочки прокачанных амбалов. Вон несколько таких "шкафчиков" фланирующих, якобы без цели, по коридору, наверняка ждут вызова, чтобы спеленать какого-нибудь менее удачливого визитера.

Местное воздушное такси быстро домчало меня до высоченной башни построенной, как принято говорить на Земле, из стекла и стали. Не стану утверждать, что это именно стекло и сталь, скорее всего какие-то иные строительные материалы. Здорово напоминает небоскребы Нью-Йорка. Но американские пониже и не такие замысловатые.

В холле первого этажа я был принят и обласкан длинноногой фигуристой брюнеткой с пронзительно синими глазами по имени Нейла на пластиковом прямоугольнике, приколотом к отвороту элегантного пиджака делового костюма. Девушка обладала несомненными достоинствами, как спереди, так и сзади. Уухх! Аж всё зашевелилось… ну сами понимаете.

Поинтересовавшись целью визита, меня усадили в удобное кресло в просторном холле. Пока ждал специалиста, Нейла напоила меня местным аналогом чая, накормила вкусными пирожными и одарила чудесными улыбками. Вот всегда бы так.

К сожалению счастье вечным не бывает. Специалист нарисовался довольно быстро.

— Сим Чаррон, — представился худощавый мужчина в комбинезоне бирюзового цвета на вид лет тридцати. По внешнему виду истинный возраст здешних обитателей определить невозможно. Двадцати-тридцатилетними здесь выглядят до глубокой старости, — медик-эксперт восьмого ранга. Прошу пройти со мной.

Помахав ручкой на прощание понравившейся мне девушке — не исключено, бабушке — шагнул вслед за доктором в широко распахнутые двери лифта.

— Итак, Андрей Громов, вас интересует что-то конкретное или вам необходима консультация? — равнодушным голосом поинтересовался доктор, после того, как скоростной лифт вознес нас на восемьдесят второй этаж, и мы оказались в просторном светлом кабинете уставленном сложной аппаратурой неведомого мне назначения.

— Универсал — У14, — коротко ответил я.

Сим Чарон посмотрел на меня более внимательно, мне показалось, что в карих глазах доктора промелькнуло выражение удивления, смешанного с толикой скепсиса. Однако от комментариев он воздержался, сразу перешел к делу.

— Хорошо, присаживайтесь, — и указал рукой на сооружение, напоминающее обычное зубоврачебное кресло.

После того, как я выполнил требование доктора, на голову мне опустился необычного вида колпак, в следующее мгновение я банально уснул.

— Неплохо, неплохо! — от былого равнодушия Сима Чарона не осталось и намека. — Показатель индекса интеллекта двести шестьдесят три единицы. Если вы обладаете необходимой суммой, препятствий к установке, названной вами модели, нейросети я не вижу.

— Озвучьте, пожалуйста, стоимость процедуры.

Доктор на пару мгновений "завис", похоже наводил справки в Сети и что-то калькулировал.

— Девять миллиардов, восемьсот двадцать три миллиона четыреста тысяч единовременный платёж. Извините, ваш гражданский рейтинг не предполагает оплату в рассрочку вот если бы мы получили гарантии от вашего будущего работодателя…

Пришлось прервать медика, как бы не начал рекрутировать меня в какую-нибудь корпорацию.

— Никаких рассрочек, оплату произведу авансом и в полном объеме, как только все будет готово к операции.

После этих слов Сим Чарон подвинул в мою сторону мобильный платежный терминал. Я вставил в устройство чип с деньгами и вскоре через браском получил уведомление о списании необходимой суммы.

— Ну что же, полностью раздевайтесь и в медкапсулу.

— Уважаемый Сим, а почему такая дикая разница в стоимости нейросетей разных поколений и классов? — задал вопрос пока избавлялся от комбинезона. В Сети я нашел только прайсы, информации по политике ценообразования не оглашалась.

— Видите ли, Андрей Громов, единственная раса, которой на данный момент доступна технология создания нейросетей — аграфы. Им удалось монополизировать эту сферу производства. Любые попытки создания аналогов кем-либо еще, остроухими беспощадно пресекаются вплоть до объявления военных действий. По этой причине они могут себе позволить назначать любые цены на свою продукцию и задирать ее выше небес на эксклюзивы вроде вашего. В остальном они более или менее разумны. Например, Инженер — 14М стоит всего сотню миллионов, а Техник — 8 С и вовсе смешные три сотни китов. К тому же, чаще всего установку той или иной модели оплачивает либо государство, либо корпорация. Клиенту остается лишь отработать затраченные суммы.

Ну да, рабства тут нет. Ха, ха и еще раз ха!

Наконец я занял место в удобном мягком ложе. Прозрачная крышка отделила мое обнаженное тело от окружающего пространства, розовый гель стал постепенно заполнять внутренний объем капсулы, веки приобрели свинцовую тяжесть и сами собой захлопнулись.

Глава 18

Сижу в изготовленном своими руками из прочной лозы какого-то местного растения кресле-качалке на открытой веранде собственного дома и жду гостей. Впрочем, те, кого я жду понятию "гость" никак не соответствуют. Слежка за мной продолжается вот уже три с половиной месяца. Сегодня, как подсказывают интуиция и мой изрядно подросший псионический дар, неведомый враг попытается осуществить мой захват. Я готов, спокоен, сконцентрирован.

В двадцати метрах от крыльца протекает, теряясь в камнях, неширокий поток, берущий начало где-то высоко в горах. Сейчас это скорее ручей, но после дождя или весной во время снеготаяния он превращается в настоящую бурлящую реку.

От нечего делать, забавляюсь тем, что при помощи телекинеза собираю из булыжников, извлеченных из русла ручья, забавные фигуры каменных уродцев. Вон их уже пара дюжин марширует вдоль берега стройными рядами и колоннами. Занятие увлекательное и совершенно не мешает мыслительному процессу.

Итак, очнувшись в медицинской капсуле после установки нейросети, никаких изменений в себе не заметил. Сим Чарон заверил, что все прошло штатно и развертывание произойдет не ранее чем через сутки, вполне допустима небольшая задержка. Потрогал голову, никаких последствий операции не обнаружил. На что доктор задорно рассмеялся и просветил на тему имплантации нейросетей. Оказывается, никакой трепанации черепа или иного какого издевательства данная процедура не предусматривает. Банальная внутривенная инъекция раствора нанитов. Умные наноророботы под управлением оператора и встроенного в медкапсулу Искина концентрируются в каком-то там труднопроизносимом отделе головного мозга и начинают формировать ядро будущего биокомпьютера. Затем маленькая горошина выпускает миллиарды нейронных нитей, которые по мере роста проникают сначала во все отделы головного мозга, потом в спинной, а затем оплетают всю нервную систему человека. В результате проводимость естественных нервных волокон увеличивается многократно, как следствие повышается реакция, скорость принятия решений и, как это ни удивительно, значительно улучшается общее состояние организма человека. Весь описанный процесс занял примерно трое суток, которые я провел в медкапсуле. Еще примерно сутки уйдет на самотестирование нейросети и развертывание интерфейса.

Здание корпорации "Нейросеть" я покинул счастливым, но с изрядно похудевшим кошельком, поскольку почти все оставшиеся деньги истратил на приобретение множества обучающих баз. Первой приобрел полные пакеты вплоть до максимального ранга: "Нейросети", "Пилотирование", "Эксплуатация и ремонт космических аппаратов", "Инженер-конструктор", "Кибернетика", "Курс самообороны", "Бортовое вооружение эксплуатация и ремонт", "Медицина", "Навигация", "Правовые аспекты Содружества", "Торговля", "Финансы", "Общеобразовательный курс", "Геология", "Старательство" и еще много всякого разного по мелочи.

Взял бы еще баз на все случаи жизни, но недострелянная жаба схватила за горло и не позволила потратить последние кровные. Душила и верещала визгливым голосом: "Прекрати, Гром, вернуться сюда за нужным никогда не поздно, а нам еще на что-то оттянуться хорошенько нужно!". В принципе, через сутки у меня появится достаточно крупная сумма на банковском счете. Решил с этим не торопиться.

Интересно в Содружестве решается проблема авторских прав. Вставляешь глянцевую пластинку-носитель черного цвета с той или иной базой в специальное отверстие браскома, после скачивания извлекаешь серую матовую, годную лишь для использования в качестве вторсырья. С грустью вспомнил, как брал у барыг пластинки любимых групп, чтобы записать на бобину своего "Романтик-304" за двадцать пять целковых. Словами не передать, как меня в те моменты зеленое земноводное душило, а деваться было некуда, поскольку качество перезаписи с магнитофона на магнитофон было весьма и весьма посредственным. Справедливости ради, когда сам получил доступ к жвачке, джинсе и дискам, не упускал возможность срубить лишнюю копеечку на новинках забугорной эстрады и шмотках. В умеренных количествах и с соблюдением всех мер предосторожности, чтобы ненароком не засветиться перед соответствующими органами и не лишиться возможности пересекать нерушимые границы Отечества, дым которого нам сладок и приятен, но от которого и угореть недолго.

Некоторое время провел в комфортабельном отеле у теплого моря. Постояльцами были по большей части обычные люди: белокожие европеоидного типа, желтолицые с узкими глазами монголоиды, чернож… пардон, представители негроидной расы, несколько остроухих аграфов и горластое семейство каких-то карликов сами поперек себя с феноменального размера рубильниками на лицах. Близкого знакомства ни с кем не свел. Ограничился парочкой курортных романов с раскованными дамами, вырвавшимися из-под бдительной опеки своих законных сожителей.

Как доктор и обещал, нейросеть развернулась на следующие сутки. Я быстро освоился с управлением, привязал счет в банке к персональному идентификационному коду и загрузил максимальное количество баз для изучения. Сделал запрос в соответствующую государственную службу для присвоения гражданского статуса. С учетом моего IQ и размера банковского счета рейтинг составил 6,3 единицы — именно как я и рассчитывал.

Через пару месяцев курортная жизнь мне изрядно надоела. Из планетарной Сети узнал о возможности покупки участка земли в собственное пользование. Недолго думая, приобрел у подножия небольшого горного массива, расположенного в зоне умеренного климата участок леса с речкой и озером площадью в сотню квадратных километров. Обошлось мне это счастье всего в пятьдесят китов. Симар планета слабо населенная. Жизнь здесь кипит в основном по берегам теплых морей, на благоустроенных островах и специальных туристических базах в горах. Небольшая территория используется под сельскохозяйственные нужды. Остальное распродается всем желающим гражданам Империи Аратан, с гражданским рейтингом не ниже пяти за очень небольшие деньги. Местное правительство заинтересовано в том, чтобы как можно больше земли вводилось в хозяйственный оборот и приносило прибыль в виде налогов, поэтому цену не задирают, работают на перспективу.

За несколько дней строительная фирма по моим эскизам возвела в указанном месте комфортабельный двухэтажный бревенчатый коттедж, а ля русская изба, с дровяным камином, собственным термоядерным реактором, автономным снабжением водой и утилизацией отходов. Бревна, хоть и выглядят как настоящие, изготовлены из какого-то специального композитного материала. Все хозяйство управляется Искином, названном мной Кузей. Обошлось все это удовольствие вместе с обстановкой в довольно скромную сумму, каких-то семьсот пятьдесят тысяч кредитов Содружества — меньше, чем я заплатил за все время проживания в отеле у моря. Свежие натуральные продукты и прочие необходимые товары регулярно поставляются местной службой доставки.

Также приобрел атмосферный летательный аппарат, на котором время от времени совершаю экскурсии по различным местам планеты. После переезда почувствовал себя этаким русским барином-отшельником. За годы, проведенные на Надежде, как-то попривык к одиночеству. Домохозяйку-андроида заводить не стал, обхожусь обычными роботами.

Вопрос секса здесь решается весьма просто. Можно слетать в курортную зону и завести краткий роман с одной из отдыхающих дам, или вызвать на дом жрицу любви, а также посетить какой-нибудь из многочисленных борделей на любой вкус. При уровне развития медицинской науки в Содружестве риск, как выражаются моряки моего родного мира: "намотать на винт", абсолютно исключен. Я, в полном соответствии собственным убеждениям, удовлетворял потребности в женской ласке путем знакомства с курортными дамами. Не то, чтобы мне было жалко денег на проституток, просто считаю продажную любовь чем-то неприличным порочным. Назвать себя ханжой язык не поворачивается, наверное, советское воспитание так на меня действует. Ну нет в СССР официальной профессии — проститутка, несмотря на то, что многие женщины, да и что греха таить, некоторые мужики ею промышляют.

Живя в уединении хожу на охоту, рыбалку, навожу порядок на принадлежащей мне территории. Поначалу мои владения представляли собой непроходимые заросли, заваленные буреломом. Чтобы начать благоустройство пришлось изучить несколько специализированных баз: "Лесоводство", "Агрономия", "Ландшафтный дизайн", "Садоводство", "Земледелие", "Парковое хозяйство", даже науку плетения из лозы освоил. Получение дополнительных знаний много времени не заняло, но пользы принесло массу. Спустя всего лишь год дремучий лес превратился в ухоженный парк, на террасированных склонах гор зазеленели ровные шпалеры аналога земного винограда, несколько десятков гектаров отведено под фруктовые сады и огороды. Избыток сельхозпродукции отправляю в местные гостиницы и рестораны. Климат здесь довольно мягкий без экстремальных перепадов температур. Лето длинное теплое. Зима длится всего пару месяцев. Температура воздуха в зимний период редко опускается ниже ноля градусов, поэтому устойчивого снежного покрова не бывает.

Только не подумайте, что Гром, осев на земле, совершенно забыл о своей главной цели. Три стандартных года у меня ушло на постижение науки кораблевождения и не только. За это время я стал классным специалистом широчайшего профиля.

Теперь я могу не только управлять кораблями малого и среднего классов, при этом, благодаря способности к разделению сознания на необходимое количество потоков исполнять обязанности всех начальников служб и прочих технических специалистов. С кораблями тяжелого класса все значительно сложнее, там нужен многочисленный профессиональный экипаж, заменить который целиком я пока не могу.

Также при необходимости я способен отремонтировать любой корабль, а если понадобится, построить новый. Целый год проторчал на стапелях Байхан-То. Начал с простого техника с окладом пять тысяч в месяц, закончил главным инженером одной из стапелей с окладом двести тысяч. Согласитесь, неплохая карьера для выходца с "дикой" планеты.

Медицину также пришлось изучить в полной мере. А что? Вдруг аппендицит в дальних странствиях прихватит, а я ничуть не Сенкевич и без посторонней помощи вырезать аппендикс не смогу. Теперь имею возможность управлять медкапсулой любой сложности, даже находясь внутри нее. И что очень важно, установить нейросеть и любые ипланты мне также по силам.

Полученные знания регулярно подтверждаю различными сертификатами, у меня их больше сотни. Сам удивляюсь своим способностям усваивать огромные массивы информации будто губка. Практические занятия также даются мне легко.

Три месяца назад случайно встретил Сима Чарона. Хотел пройти мимо, не получилось. Доктор обрадовался мне как родному. Затащил в ресторан, заказал дорогую еду и выпивку, много расспрашивал о моем житье-бытье. А через некоторое время после того, как мы расстались, почувствовал довольно грамотную слежку. Если бы не способности псиона, я бы не узнал, что за мной ведется наблюдение. Похоже, докторишка сдал меня со всеми потрохами какой-нибудь корпорации за копеечку немалую и встреча наша была отнюдь не случайной.

Перешерстив основательно Сеть, я примерно понял, что могло бы меня ожидать в будущем. Довольно часто люди с показателем интеллекта выше двухсот единиц тут внезапно пропадают, чаще всего навсегда, а если появляются, то в качестве сотрудников частных корпораций. Если вторым относительно повезло угодить в цивилизованное рабство, пропавшие без вести, с высокой степенью вероятности, стали сырьем для создания биоискинов. Интересно, какую судьбу мне уготовил добрый доктор Чарон? И почему не сдал сразу? Хотел, чтобы я прокачал мозги, максимально повысив показатель интеллекта? Наверняка сучий потрох следил за мной все эти три года и в курсе, с какой скоростью продвигается мое обучение. У корпорации "Нейросеть", вне всякого сомнения, существует единая база данных о клиентуре, поэтому держать под контролем одного человека не вызовет никаких затруднений. Ну что же, Сим Чарон, ты сам выбрал свою судьбу. Но с тобой разберемся позже. Сегодня у меня гости, прихода которых я ожидаю с минуты на минуту.

Ну вот, кажется, началось. С разных сторон к моему дому приближались три тяжелых десантных бота. Тридцать лбов в полном боевом вооружении, дюжина штурмовых роботов, плюс стационарное бортовое вооружение. Ого, не многовато ли для захвата всего лишь одного человека?!

Оставшись без моего внимания армия марширующих каменных человечков превратилась в кучки камней, разбросанных в хаотическом беспорядке вдоль берега горной речушки.

Как только незваные визитеры пересекли границы моих владений, орбитальные средства, способные вести наблюдение за принадлежащим мне участком земли были взяты под мой контроль. Небо хоть и закрыто толстой слоистой облачностью, но некоторые сканирующие устройства позволяют вести наблюдения в разных диапазонах частот и неблагоприятные погодные условия им не помеха. Камеры слежения спутников будут передавать обычную картину, что бы здесь ни происходило. Жуть, какой я крутой! Самому себя в пору начинать побаиваться. Впрочем, до полного совершенства мне еще далеко — так кое-какие фокусы освоил.

В одном из приближающихся аппаратов обнаружил характерную засветку. Ух ты, в состав боевой группы входит псион! Ничего себе страхуется заказчик! Что-то подозревает на мой счет? Неужели я где-то прокололся и противнику известно о моих экстраординарных способностях? Псионик для гарантированного захвата цели живьем — рассчитывает меня усыпить. В таком случае, для чего эта банда головорезов? Хватило бы двух-трех боевиков для отвлечения внимания. Ну все, хватит отвлекаться на всякую ерунду, с непонятками разберемся по ходу пьесы.

Атака была прекрасно синхронизирована. Все три бота появились над верхушками деревьев практически одновременно. Однако и я был не лыком шит. Небольшое волевое усилие, и в разных местах неподалеку от дома из-под земли выскочило четыре бортовых плазменных орудия, заимствованные на время у "Следопыта". Установил тяжелую артиллерию, поддавшись внезапному приступу паранойи — похоже от Шиши Ха Ро подцепил — вовсе не предполагал использовать ее в бою. Но наличие столь мощной группировки противника не оставило мне выбора, да и ни к чему мне столько пленных. Враг нарушил закон о нападение перевесом сил не более десяти к одному, поэтому имею полное право делать с ним все, что душе угодно, главное озаботиться документальными подтверждениями. Насчет доказательств в данный момент более двух дюжин летающих глаз и ушей ведут съемку с различных ракурсов.

Залп и росчерки высокотемпературной плазмы проламывают энергетические щиты двух ботов и превращают летательные аппараты в сгустки огня. И кто бы мог предположить, что тут обитает сущий отморозок, коему в кайф пострелять из больших пушек по воробьям? Не рассчитаны защитные системы штурмовых ботов на удар, способный прожечь дыру во внешней броне среднего штурмового рейдера "А" класса, а это, как минимум пара метров сверхпрочных огнеупорных композитных материалов. Охваченные пламенем обломки устремились к земле. В живых никого из членов экипажей и десантных групп не осталось.

Пилот уцелевшего бота мастерски совершил маневр уклонения и буквально уронил летательный аппарат в лесную чащу, сломав парочку местных вековых "дубов". Зря старался, пожелай я, и обломки аппарата были бы уже на поверхности планеты. Мне нужен псион, поэтому живите парни до поры до времени, но за порчу имущества непременно спрошу сторицей. Может в плен их взять и заставить заняться раскорчевкой очередного участка леса под сад-огород? Не, пожалуй, нам таких работяг не надо, корми их, пои, приглядывай за ними, еще баб потребуют, мол местная женевская конвенция обязывает обеспечивать пленных регулярным сексом, чтоб упаси боже не получили нервного срыва от воздержания. Роботы с пнями справятся куда лучше, и дешевле. Получается, пленные нам без надобности.

Вдруг под черепной коробкой будто муравьи забегали. Неприятно, но терпеть можно. Похоже, псионик очухался и решил основательно взяться за меня. Что-то слабовата атака. Неужели это все, на что он способен? Шевеление внутри головы немного усилилось, затем пошло на спад — выдохся, видать, колдун. Зато моя ответка мгновенно пригасила его метку на виртуальной тактической карте. Вне всякого сомнения, в данный момент псион в отключке. Теперь займемся штурмовой группой и пилотом бота.

Подчиняясь моему мысленному приказу, кучи камней, кои недавно были марширующей вдоль берега армией големов, взлетели над кронами деревьев и устремились к выскочившим из леса фигурам, облаченным в тяжелые защитные доспехи космодесанта. Хлоп, хлоп, хлоп… и красные точки на карте погасли. Недаром далекие предки на мамонтах тренировались и потомкам завещали — вот и пригодилась наука.

Пилот оказался значительно глупее, чем можно было бы предположить. Вместо того, чтобы покинуть борт транспортного средства и попытаться удрать, он поднял боевую машину в небо, где его и настиг сгусток плазмы.

Перед тем, как отправиться к пленному, я отдал приказ специальной группе роботов предпринять все меры для предотвращения лесного пожара. Летающие роботы поднялись над кронами и щедро оросили специальными составами коптящие останки ботов.

Псиоником оказался остроухий. Интересно девки пляшут! А этому что тут понадобилось? Вроде бы аграфы позиционируют себя сугубо нейтральным народом, мол вы не задеваете наших интересов, мы вас не убиваем. Или я что-то путаю? Получается, в чем-то я провинился перед ними. А может как в той басне: ты виноват лишь тем, что хочется мне кушать? Во, млин, с кем бы не хотелось связываться. Коварные, мстительные, злопамятные твари. Впрочем, чего раньше времени пугаться, приведу в чувство этого остроухого бледнолицего брата и допрошу с пристрастием.

Едва большие глаза аграфа распахнулись и в них появилось осмысленное выражение, я пнул носком ноги по ребрам и приступил к мероприятиям, именуемым в военной практике "полевой допрос":

— Имя, клановая принадлежность, с какой целью участвовал в бандитском нападении на добропорядочного гражданина Империи Аратан? Предупреждаю, связаться со своими подельниками ты не сможешь, провода, понимаешь ли пришлось обрезать, — чтобы не кочевряжился сделал ему чуточку больно с помощью псионического воздействия. Ну как чуточку, клиент почувствовал, будто его ошпарили крутым кипятком в районе ягодиц.

— А-а-а! Не надо, я все скажу! — Истошный крик был для моего слуха лучше всякой песни. Хиловат остроухий оказался, болевой порог ни к черту. Шпион, мля! Обнаглели суки от безнаказанности, даже подготовку как положено организовать не могут.

— Повторяю вопрос: имя, клановая…

— Шантир Муунтри, клан Белой Бабочки империя Таори, здесь по заданию главы клана с целью захвата перспективного хумана по имени Андрей Громов.

— По чьей наводке работаете?

— Сим Чарон, сотрудник корпорации "Нейросеть". Он регулярно сливает информацию нашему клану о наиболее перспективном материале.

Еще раз повторюсь, какая же ты сука, док! Нашел кому меня сдать! А эти тоже мне, за "материалом" пожаловали. Теперь надо срочно рвать когти с этой уютной планеты. Вообще-то я и сам собирался это сделать, но чуть позже.

— Кто входил в группу поддержки и почему вас так много для захвата одного человека?

— По расчетам наших аналитиков, объект обладает псионическим даром в зачаточной форме. Группа наемников должна была отвлечь внимание планетарных силовых структур, моя задача собственно захват объекта.

— А теперь, Шантир Муунтри, расскажи-ка во всех подробностях о том, что тебе известно о шпионской сети аграфов в Империи Аратан — в общем и на Симаре — в частности?

Для стимуляции декламаторских способностей остроухого пришлось "поддать кипяточку". Зато всего пара минут криков, умоляющих стенаний и всхлипов позволили аграфу собраться, осмыслить свое текущее положение и в течение часа щебетать аки заводной щегол. Я слушал и офигевал. Оказывается, на разведку Империи Таори тут работает половина планетарной администрации вкупе с превеликим множеством служащих различных государственных ведомств, вдобавок куча сотрудников разного уровня из множества частных корпораций. Куда только смотрит контрразведка? Тут же Эльдорадо для любого карьериста из имперского КГБ. Ох кому-то здорово повезет! Прольется на кого-то ливень из наград и званий. Перед отлетом скину на адрес контрразведки информационный пакет с исповедью аграфа, пусть сами дальше копают. Даже редактировать не стану — остроухие и так поймут, чьих это рук дело. Ничего, в систему Лучезарного они не сунутся, Ширр там все восстановил и даже слегка приумножил обороноспособность насколько хватило средств. Придется посидеть там тихонько какое-то время, пока шумиха не уляжется

Так, а что делать с аграфом? Прикопать под березкой? Нет, пожалуй, подарю его имперцам. Пусть сами решают, мне лишний минус в отношениях с остроухими ни к чему. А пока что посидит в подвале на жесткой диете под бдительным присмотром Кузьмы.

Глава 19

Мразоту по имени Сим Чарон подловил у входа в его уютную холостяцкую квартирку. А дальше дело техники. Нельзя сказать, что приняли меня с широко распахнутыми объятиями, скорее с широко распахнутыми от испуга глазами, но разговор у нас получился весьма продуктивный. Под давлением неопровержимых доказательств и легкого ментального воздействия сотрудник корпорации "Нейросеть" исповедался как перед своим личным духовником. Я был отнюдь не первым, кого доктор сдал аграфам. на его совести четырнадцать разумных.

Как бы у меня ни чесались руки, оставил его в живых. Для начала ударил по самому дорогому для этой мерзости — обчистил как липку. Под протокол списал всю наличность с его банковского счета. Затем также под протокол он подарил мне полдюжины обезличенных чипов, полученных от остроухих кураторов. В результате стал обладателем почти пятисот миллионов кредитов. Неплохое финансовое пополнение для рядового служащего корпорации "Нейросеть" и практически из ничего — всего-то слить информацию аграфам о перспективном клиенте и выкинуть несчастного из головы. В том, что участь захваченных разумных незавидная, я не сомневаюсь ни на йоту. Если бы они хотели честного сотрудничества, не стали бы осуществлять захват "перспективного материала" без предварительных переговоров. На прощание приложился пару раз кулаком по физиономии Сима Чарона и, отправив информационный пакет с исповедью врача-вредителя руководству корпорации "Нейросеть", с легким сердцем удалился.

Все, больше на Симаре мне делать нечего. Пора уносить ноги из этого шпионского гадючника.

Пока добирался до орбитальной станции Байхан-То, успел проголодаться. В одном из многочисленных ресторанчиков занял столик, заказал рагу из мяса и овощей и кувшин местного пива. В ожидании заказа, осмотрелся. Заведение небольшое, но обставлено с комфортом. На танцевальной площадке топчется под негромкую музыку несколько пар. Приглушенный свет, расслабляющая атмосфера располагают к тому, чтобы провести здесь в приятном женском обществе несколько часов. Посетителей немного, люди с разным цветом кожи, разрезом глаз и прочими расовыми отличиями. Негуманоиды предпочитают отдыхать в специально приспособленных под свою особенную физиологию местах. Поэтому недоразумения на почве поедания соседом экзотических червяков, истошно квакающих квакунов или поглощения через трубочку крови какого-нибудь еще живого шилодрища здесь исключены. По той же причине любые перекусы на улице практически во всех мирах Содружества запрещены на законодательном уровне.

Едва я приступил приему пищи, из-за соседнего столика послышалось негромкое, но весьма эмоциональное:

— Вот же суки! Обобрали, обосрали и выкинули как помойного кота! Коллеги, бля! Братья по оружию! Пидарасы галимые! Чтоб у вас хрен на лбу вырос!..

Вилка с едой замерла буквально на полпути между тарелкой и ртом. Говорили, вне всякого сомнения, по-русски. Скосив взгляд, увидел багрового от злости мужчину примерно моего возраста. Наполовину опустошенная полуторалитровая емкость с чем-то золотистым, шальной взгляд и немного расхристанный вид позволяли предположить, что клиент принял слегка сверх меры и намерен усугубить еще. Мужик явно чем-то огорчен и активно заливает душевную боль спиртным.

Поднявшись из-за столика, я подошел к выпивохе. Мужчина обладал типичной славянской внешностью. Волосы прямые светлые коротко острижены, гладко выбрит, широколиц, скуласт, нос прямой, волевой подбородок, глаза цвета весеннего неба. Типичный выходец из новгородчины или архангелогородчины.

— Уважаемый, разрешите представиться, Андрей Громов. — Разумеется, я произнес это на родном языке. — Позвольте узнать ваше имя, и какая беда приключилась, насколько я понимаю, с моим земляком?

Мужчина поначалу тупо уставился на меня непонимающим взглядом. Затем в его глазах появилась искра просветления. Через минуту он вскочил и буквально заорал:

— Русский?! Мля, брателло, ну ваще… етить его за ногу! Земеля! Наконец-то! Тимоха я… Тимофей Розанов… Слов нет, как я рад, Андрюха!

После этих слов он вскочил и облапил меня. Оказался Тимоха парнем огромного роста и богатырского телосложения. Будь я обычным человеком, этот бугай в порыве бурной радости мог запросто сломать мне ребра. Однако мой усиленный скелет удачно выдержал бурный натиск не совсем трезвого гиганта. Поневоле мне в голову закралась мысль, что стоящая на столе бутылка крепкого пойла отнюдь не первая, может быть даже не вторая.

— Айн момент, Тимофей, сейчас перебазируюсь за твой стол. Ты первый встреченный мной землянин почти за двадцать лет пребывания в Содружестве. Выпьем, пообщаемся. — Освободившись от объятий, сказал я.

— Двадцать лет?! — он не верящими глазами уставился на меня. — Как тебе удалось не сойти с ума? Я тут три года и уже на грани кого-нибудь прикончить.

Посидели, выпили, поболтали. Сначала я кратенько, не вдаваясь особо в подробности, поведал о себе. Тимофей внимательно слушал и время от времени восхищенно выдавал отборнейшие матерные перлы.

Рассказ Тимофея Розанова занял значительно больше времени. Я слушал и ушам своим не верил. То, что произошло на моей далекой родине не укладывались ни в какие разумные рамки.

Родился Тимоха в глухой деревушке на границе Архангельской и Кировской областей в 1968 году. Батя — деревенский универсал: тракторист, механик, кузнец, слесарь, короче на все руки от скуки. Мать — доярка на колхозной ферме. Были у Тимохи старший брат и младшая сестра. Жили небогато, но дружно. Детство и юность как у любого обычного советского человека: детский сад, школа, октябренок, пионер, комсомолец. В пятом классе записался в секцию самбо, был у них один энтузиаст на селе Велесов Станислав Сергеевич — молодой парень из Ленинграда, отбывал трехлетнюю повинность на ниве учителя физкультуры после окончания института имени Лесгафта. Впрочем, вскоре учитель женился на местной девахе, да так и остался в сельской глуши преподавать в школе физкультуру, английский язык — коим владел свободно — и навыки трудового воспитания, а по вечерам обучать пацанов и некоторых девчонок разным полезным приемчикам. Что касается иностранного языка, Тимохе английский давался как никому из сверстников, так что по окончании школы объяснялся на нем ничуть не хуже учителя. Благодаря бате-механику любой двигатель внутреннего сгорания мог собрать и разобрать едва ли не с завязанными глазами, чему были несказанно рады окрестные автолюбители, частенько обращавшиеся к нему за помощью. Также приобрел опыт слесаря, станочника и даже кузнеца.

После окончания школы Тимофей попытался сдать экзамены в один из московских технических ВУЗов, но не прошел по баллам.

В 1986 был призван в армию. Полгода в учебном центре неподалеку от города Ковров. Потом Афган сержант, заместитель командира взвода разведывательной группы. За полтора года приобрел боевой опыт, был ранен, награжден орденом Красной Звезды и медалью "За отвагу", но не навоевался, остался на сверхсрочку прапорщиком в должности командира разведвзвода мотострелкового батальона. Принимал активное участие в "караванной войне", обошлось без ранений, но боевыми наградами обойден не был. В феврале 1989 война закончилась.

В Союзе молодого прапорщика-орденоносца перевели в общевойсковую часть под Свердловском на должность старшины роты. Потом в стране начался сущий бардак под названием "Перестройка". Народишко резко начало нищать. Германия объединилась. Варшавский Блок развалился. Союз Нерушимый Республик Свободных затрещал по швам и вскоре рассыпался как карточный домик. Заводы встали. Товары с прилавков как ветром сдуло. В стране объявили сухой закон. Инфляция подскочила до небес. Зато появился плюрализм мнений, многопартийная система и непрекращающиеся заверения с экранов телевизоров молодых реформаторов о том, что стоит лишь немного потерпеть, и все будет лучше, чем раньше.

Пришлось крутиться, но чести воинской не посрамил. Бельишком солдатским и прочим барахлом, в отличие от коллег из соседних рот, не приторговывал, и офицерам не позволял воровать. Благо жил один, семьей не обремененный. Порой зарплаты приходилось ждать по полгода. Благо поесть можно было в солдатской столовой и переночевать в казарме. Чтобы как-то заработать по вечерам разгружал вагоны на товарной станции, подрабатывал в строительной бригаде и вообще хватался за любую работу. В общем жил не так уж и плохо, даже деньги родителям посылал при первой возможности.

После распада СССР теперь уже в Российской Федерации начался парад суверенитетов. Кавказ заполыхал, особенно Чечня. В начале 1994 года его полк должны были туда направить. Тимоха подал рапорт об увольнении. Нет он не испугался, отказался из идейных соображений, мол не дело армии воевать с собственным народом. Прав или не прав, теперь сложно судить. Много на той войне кровушки русской и нерусской пролилось.

На гражданке чем только не занимался. Подержанные автомобили из Германии перегонял, торговал китайским барахлом на рынке, служил сторожем в загородном доме одного "нового русского" — так стали называть людей, успевших неплохо поживиться на распаде страны. Сторожевал недолго, хозяина вместе с семьей и малолетним ребенком взорвали в собственном автомобиле. Чьих рук дело? Да кто ж его разберет, тогда на улицах страны творился сплошной беспредел новые хозяева земли русской отстреливали, взрывали, резали друг друга.

Остался Тимоха не у дел. Как-то случайно прочитал в одной статейке на английском языке о житье бытье во французском Иностранном Легионе. Мрачная российская действительность парню изрядно надоела, потянуло навстречу приключениям и обещаниям мир посмотреть, себя показать. Получить туристическую визу во Францию не составило труда. С достопримечательностями Парижа знакомиться не стал, сразу из аэропорта на такси отправился в Форт-де-Ножен, где прошел первоначальную медкомиссию, кучу разных тестов. Затем Обань, также медкомиссии, тесты, контракт на пять лет. Четыре месяца в Кастельнодари, дрючили со страшной силой. Тимоху приметили как весьма перспективного бойца.

После выпуска из учебного центра его направили в Сомали для наведения конституционного порядка в составе войск ООН. Патрулирование, минометный обстрел, беспамятство. Очнулся в глубокой вонючей яме, слегка контуженный, но вроде как живой и со всеми конечностями. А сверху через деревянную решетку лыбится довольная черная харя охранника-аборигена. Для каких целей его взяли в плен, он так и не узнал, ночью лагерь боевиков озарил яркий свет, и это были последние его воспоминания о родной планете.

Очнулся Тимофей в реанимационной капсуле на борту патрульного рейдера Империи Аратан. Как оказалось, база сомалийских повстанцев подверглась нападению корабля работорговцев Империи Арвар. Прихватили всех местных, заодно и Тимоху. Рабовладельцу не повезло. При выходе из гиперпрыжка он был атакован аратанским патрулем. В ходе скоротечного боя транспорт был захвачен, команда разоружена пленные освобождены. Поскольку основной груз был представлен чернокожими, их разморозили и до поры до времени разместили на технической палубе в специальных благоустроенных клетках — нечего дикарям шастать по боевому кораблю. Тимофея, ввиду цвета кожи, а также ярко выраженного интеллекта на лице, запихивать в одну клетку с черными товарищами не стали.

За месяц пути до базы патрульного флота землянин успел сблизиться с членами абордажной команды. Выпили, поболтали, пригласили поучаствовать в тренировках. Оценили потенциал. Перед самым прибытием к Тимохе подошел командир абордажников капитан Грок Лавиз.

Как оказалось, по окончании рейса у капитана и большей части членов его подразделения заканчивается срок военной службы. Парни решили не разбегаться, а организовать боевой отряд профессиональных наемников. Грок предложил землянину после получения гражданства Империи Аратан присоединиться к отряду, на весьма выгодных условиях. Из общей кассы отряда Тимофею будет установлена достойная нейросеть, импланты и приобретены все необходимые базы знаний. Помимо части денежных средств от нанимателя он получит право на долю от трофеев. Таким образом очень быстро отработает свой долг. Парень не раздумывая принял предложение. От добра добра не ищут. Дополнительным стимулом послужил бурный роман с сержантом Варрой Лой симпатичной брюнеткой исполняющей обязанности поводыря отделения штурмовых роботов. Варра также собиралась в отставку и планировала начать наемническую карьеру под командой Лавиза.

Все получилось весьма удачно. Грок Лавиз зарегистрировал новый отряд в гильдии наемников. Тимофею с учетом высокого для Содружества показателя уровня интеллекта в сто шестьдесят восемь единиц установили нейросеть "Тактик 6Ц" и дополнительно шесть имплантов по паре на скорость, силу и реакцию. За три месяца землянин освоил необходимый минимум обучающих баз. Он свободно чувствовал себя в тяжелом экзоскелетном костюме, стрелял из всех видов ручного оружия легкого и среднего. За все про все, долгов на Тимофее накопилось триста пятьдесят тысяч кредитов (м-да… это вам не "Универсал-14У"). Эта сумма была практически вся возмещена после первого же дела. Штурм пиратской базы принес всем членам новообразованного подразделения неплохие призовые в виде трофеев, не считая оплаты нанимателем. Потом были сопровождения караванов и межкорпоративные разборки, и зачистки баз террористов.

Месяц назад наемники решили всем дружным кагалом передохнуть на курортах Симара от трудов праведных. А через три недели землянин и Варрой Лой, отдыхавшие на удаленном острове получили приказ к общему сбору в Столице.

После того, как отряд в полном составе предстал пред очи начальства, Лавиз довел до сведения личного состава о неожиданно появившемся заказе от одного очень богатого клиента. Суть заключалась в том, чтобы захватить местного одиночку, живущего в собственной усадьбе. Сам захват будет осуществлять псионик из аграфов. Цель группы — обеспечить боевое прикрытие операции и быть готовыми к отражению вероятной атаки со стороны местных правоохранительных органов, планетарной гвардии или иных каких боевых подразделений, кои могут появиться, но скорее всего никто и глазом моргнуть не успеет. Вылет на задание на трех ботах, упаковываем клиента и на этих же ботах делаем ноги с планеты. На орбите группу уже поджидает боевой рейдер Империи Таори, на нем мы должны были покинуть систему. Сумма гонорара, предложенного заказчиком, буквально взбудоражила толпу. Два миллиона кредитов — минимальный пай рядового бойца, сержанты и офицеры получат соответственно больше.

Несмотря на озвученные командиром суммы, Тимофей сразу почувствовал гнилой душок от этой затеи. В соответствии со своей протестной натурой, поставившей в свое время крест на его карьере прапорщика, принимать участие в операции по захвату сугубо мирного гражданина своей новой родины Тимоха категорически отказался. Шуму было, куда там Вавилонскому Столпотворению. Поначалу его попытались убедить, уломать, заставить, но видя непреклонность землянина и полное нежелание участвовать в преступной операции, подвергли обструкции и вынесли решение изгнать отступника. В результате он покинул бывших товарищей с пустым карманом и с обидой в душе. Деньги с него взыскали в полном соответствии с уставом подразделения за невыполнение приказа и досрочное прерывание контракта наемника. Благо должен не остался. Но что самое обидное, перед тем, как покинуть уважаемое собрание он получил смачный плевок в лицо от своей Варрой. Эта сука отчего-то решила, что ее предали.

— Вот так-то, друг Андрюха, — с грустью подвел итог своей довольно долгой исповеди Тимофей Розанов, — на Земле всякого говна хватало, здесь также гондонов штопанных хоть отбавляй.

Я смотрел в глаза этого светлого и немного наивного идеалиста и охреневал по полной.

— Знаешь, что, Тимофей, сейчас мы с тобой поднимемся на борт моего корабля и ходу отсюда со всем возможным ускорением. Через сутки на Симаре будет не протолкнуться от сотрудников различных спецслужб. Что касаемо твоих бывших товарищей, поставишь свечку за упокой усопших.

После этих слов я скинул ему информационный пакет с видеозаписью неудачной попыткой штурма моей усадьбы.

После просмотра киношки хмель окончательно слетел с Тимохи.

— Полный шибздец! — выдал он и с уважением посмотрел на меня, — и где только такие пушки достал?

— Ну всё, хватит рассусоливать, подъем, и валим отсюда!

Мы поднялись и пошли.

Глава 20

Наконец-то мы на корабле. Моем корабле, способном преодолевать немыслимые для людей Земли расстояния. До недавнего времени я был просто формальным владельцем этого чудо-корабля. Три года мне понадобилось для того, чтобы получить статус истинного хозяина — стать его капитаном. Это произошло пару недель назад, после того, как я получил соответствующий сертификат.

До этого момента, что-либо переделывать тут не стал, но став полноправным хозяином, совершил инспекцию помещений и приказал кое-что изменить. Из бывших капитанских апартаментов Шиши Ха Ро приказал убрать вонючее болото со всей растительностью, живностью и хижиной, установить нормальную для человека силу тяжести. Освободившееся пространство приказал перестроить под стандартные каюты для трех членов экипажа — не век же мне одному тут быть. Велел оборудовать небольшую, но уютную кают-компанию. Дал указание расширить медблок, вместо громоздкой медкапсулы разумного ящера, смонтировать две подходящие для обычных людей, а также закупить кое-какое дополнительное оборудование, в том числе капсулу для установки нейросетей. В штурманской рубке на всякий случай оборудовал дополнительно три ложемента для будущих навигатора, оператора орудийных систем, и инженера-ремонтника. Работы были завершены силами самого корабля за три дня. О чём мне было доложено в соответствующей форме.

Искину "Следопыта" дал имя собственное. Недолго думая, назвал его Шуриком. Почему? Да я и сам не знаю. Пришло вдруг на ум "Шурик", ну я и ляпнул, нарекаю мол тебя древнегреческим именем Шурик. Еще велел ему разговаривать голосом Александра Демьяненко.

Оказавшись на борту корабля, Тимофей Розанов только цокал языком и временами бессвязно, но весьма эмоционально восклицал, в основном на русском матерном. Наконец, собравшись с мыслями, выдал:

— Ну, Андрюха, бля ваще, класс! Я тебе завидую доброй завистью. Такую машинку отхватил да в одни руки!

— Да ладно, Тимофей, в моей системе куча бесхозного хлама плавает в пустоте, соберем тебе кораблик не хуже из самого последнего поступления, так сказать. И вообще, если останешься, замутим тут такое, что все местные оху… будут скрипеть зубами от зависти.

Сразу после того, как Шурик выполнил все необходимые действия по предполетной подготовке, "Следопыт" покинул стояночный модуль и начал разгон для входа в гипер. Курс — система Лучезарного. Гостя не спросил, но не сомневаюсь, что он не откажется от посещения моих владений.

Непосредственно перед прыжком, отправил информационный пакет на адрес главного командования Службой Имперской Безопасности. Ставить в известность местную СБ не рискнул — мало ли какие у них завязки с ушастыми. Еще пошлют кого-нибудь за "Следопытом", чтобы замести следы самым кардинальным способом, а мне еще с родней хочется повидаться, да и Тимохе, наверняка тоже.

Вот мы в гиперпространстве, ничто и никто нам не угрожает. Теперь можно продолжить разговор с земляком, надеюсь не просто гостем, а надежным товарищем.

— Короче, Тимофей, ты как насчет того, чтобы присоединиться ко мне? — я взял быка за рога, как только мы устроились в конференц-зале в уютных креслах за столиком с выпивкой и закуской.

— Руками и ногами за, командир! — простецкая физиономия гиганта выражала крайнюю степень радости, будто Дед Мороз нежданно-негаданно посреди жаркого лета отсыпал ему целый мешок подарков со Снегурочкой в единоличное и безлимитное по времени пользование в придачу.

— И ты даже не спрашиваешь о целях и задачах? — усмехнулся я.

— Плевать и растереть, за таким ушлым парнем, как ты — хоть прямиком в Адское Пекло.

— Отчего же такое доверие?

— Не знаю, Гром, аура, наверное, у тебя особенная.

— Аура?

— Ну да, аура, типа энергия такая вокруг человека, как на иконах у святых. — Тимофей поморщился, будто тема для него не из приятных, но продолжил рассказ: — Понимаешь, после этой грёбаной Перестройки, народишко обнищал до такой степени, что начал верить в чудеса разные, экстрасенсов, колдунов в девятом колене, шаманов и прочую чушь. Эти пользовались во всю, собственного обогащения ради, даже по телеку выступали воду с "крэмами" заряжали, народ хавал в прихлёб ко всяким байкам о чудесных исцелениях от триппера до воспаления мозжечка и прочих хворей, кое у кого якобы потерянные конечности отрасли и даже размер пениса увеличился. Я не верил, а вот мой брательник, после того, как у него в девяносто пятом обнаружили рак печени, не стал делать операцию, а прямиком к колдунам. Короче, выкачали из него все деньги, хотели квартиру отжать, но тут уж мне пришлось вмешаться. Пришел к ним в офис, показал главному шаману гранату Ф-1 в рубашке, выдернул чеку перед его носом, потом на место установил. После этого представился и выдал все, что о них думаю. Вернули все плоть до последней копейки и все вопросы с квартирой сами собой отпали, но время было упущено, помер Ваня, оставил жену вдовой и двух племяшей сиротами. Если бы вовремя сделал операцию, жил бы братело до сих пор, так мне один доктор сказал. — Помолчал немного, опрокинул рюмку одним махом, не чокаясь. — Царствие ему Небесное, и пусть земля будет пухом.

Я поддержал товарища, также опустошил рюмку: — Светлая память.

— Ну все, Гром, хватит о грустном, — Тимоха отодвинул в сторону бутылку, — рассказывай о наших планах. Ты мужик военный, у тебя непременно должен быть план.

— Есть ли у вас план, мистер Фикс? — усмехнулся я.

— Самый лучший план из Чуйской долины, — в ответ заулыбался Тимофей, — знатоки рекомендовали. — После этого уже без ёрничанья спросил: — А если серьезно?

— Наша цель, Тимофей, найти Землю и навести в Солнечной системе порядок. Повадилась, понимаешь, туда всякая сволочь черножопая, людей воруют и в рабство определяют, а ещё хуже, из мозгов Искины делают. Непорядок, братишка.

После моих слов Тимоха аж заёрзал в кресле.

— Ты это серьезно, Андрей? Знаешь, как до Земли добраться?

— Пока не знаю, но непременно узнаю. Землю буду рыть собственным носом, глотки грызть, но рано или поздно найду дорогу домой! И кое-кто непременно пожалеет, что связался с капитан-лейтенантом Военно-Морского Флота Советского Союза Андрюхой Громовым.

— Нет Союза, командир.

— Плевать, зато есть один каплей и один прапор, и мы с тобой, Тимоха, еще покажем всем ублюдкам в этом долбаном Содружестве, что такое русский характер. Кстати, расскажи поподробнее, как удалось развалить СССР?

— Тебя еще при Брежневе украли?

— Не при Андропове, вот только все это время я в Карибах проторчал, типа промысловые косяки рыбы искал, на самом деле моя группа осуществляла целевой поиск вражеских субмарин.

— Я тогда еще в школу ходил, но помню, как по телеку рассказывали о всяких там крупных чиновниках, которых во время рабочего дня из бань вытаскивали из борделей всяких, ворьё и коррупционеров сажали и не просто мелочь, а по крупняку. Батя любил смотреть программу "Время" и частенько говаривал: "Наконец-то в стране порядок наведут, от всякой шалупони очистят!". Не случилось. Помер Юрий Владимирович через год после вступление на пост генсека. После него генеральным стал Черненко — старенький милый и даже добрый человек. Стали жить-поживать, как в народе говорили "по-брежнему — черненько". Этот также недолго правил страной, преставился, когда я десятый класс заканчивал. На смену ему пришел Горбачёв Михаил Сергеевич. Этому, в отличие от предшественников, было слегка за пятьдесят. Он пообещал свободу слова, мнений, гласность и Перестройку. В результате тупого управления комбайнера-орденоносца могучая страна сошла с рельсов, затем окончательно развалилась. С прилавков исчезло самое необходимое. Народец начал роптать. Я так подозреваю, Андрей, Горбачёва с его женушкой Раисой Максимовной купили с потрохами.

— А Раиса при чем?

— Так Миша оказался трусливым подкаблучником, и зачастую получал указания по управлению государством от своей супружницы. А уж от кого получала указания она — одному Господу ведомо. Так или иначе, развалили СССР. К власти пришел Борис Ельцин. Мужик, может быть и неплохой, но выпить любил и в пьяном виде частенько чудить изволил. При нем Россию практически разворовали. Ты бы видел всех этих Березовских, Ходорковских, Фридманов, Гусинских и прочих — твари каких поискать, их бы к расстрелу без суда и следствия, а они хозяева жизни, хозяева моей страны. Я в Иностранный Легион подался, чтобы быть от этих пидарасов подальше. Если бы французы забраковали, отправился бы на Туманный Альбион в какую-нибудь частную компанию, но в Россию не вернулся бы, если только с автоматом руках и на броне, чтобы всю эту шваль раздавить как тараканов. Вот так вот, Андрей, и вся Перестройка. Народ в глубокой заднице, бывшие фарцовщики шмотьем и прочие жулики жируют, а в Москве в Колонном зале Дома Союзов исполняет Мурку какой-нибудь бывший магаданский сиделец, а ему хлопают увешенные золотыми цепями мужики в малиновых пиджаках от Славы Зайцева и бабы блядского вида в брюликах и шелках от Кардена. Даже не представляю, что сейчас в России творится, может натовцы оккупировали как Югославию и раздербанили на удельные княжества и каганаты — все шло к тому, только наличие ядерного оружия и спасало, а так давно бы внешнее управление установили.

Распалился Тимофей не на шутку, аж лицо раскраснелось. Закончив рассказ, плеснул мне и себе по полной рюмке. Мы чокнулись и дружно выпили.

— Не отчаивайся, Тимоха, мы русские и не такое пережили. Найдем дорогу на родину, тогда и раздадим всем сёстрам по серьгам.

— Давай, брат, ищи дорогу, я с тобой, а когда потребуется, помогу производить раздачу со всей своей рабоче-крестьянской ненавистью.

— Ладно, рабочий крестьянин, спать пора. Денек был напряженным, зато продуктивным. Я рад, что тебя встретил!

— И я рад, Гром! Ты даже представить себе не можешь, как рад!

На том наши посиделки завершились. Мы разбежались по каютам.

Несмотря на приличное количество принятого на грудь спиртного, заснуть не мог еще долго. Крутился в постели, перед глазами будто кадры документальной киносъёмки прокручивались события последних дней. Встреча с земляком, честным, принципиальным парнем, готовым пойти за тобой в огонь и воду, что это? Случайность? Подарок свыше? Никогда не верил в богов и вообще в высший промысел, а тут со мной происходит такое, что банальной случайностью назвать язык не поворачивается. Наконец мне удалось уснуть, последней мыслью было: "теперь я не один, у меня появился друг и соратник, и это прекрасно".

Три прыжка в гипере пролетели незаметно. Тимофей залег в вирткапсулу и занимался прокачкой профессиональных боевых навыков. Я тренировал свой дар псионика. Для этого на технической палубе ворочал железяки, пускал пламя и замораживал воду. Установил своего рода рекорд по подъему тяжестей — пятидесяти тонный контейнер с запчастями мне удалось оторвать от палубы и поднять на пару метров при нормальной силе тяжести. Сгустком плазмы прожег десятимиллиметровый лист металлокерамики. По моему приказу роботы притащили емкость с водой кубиков на десять. Из воды формировал разные забавные фигурки, затем их замораживал. Уже не удивлялся своим способностям, воспринимал их как нечто естественное и старался как можно быстрее достигнуть предела своих возможностей. Дополнительным стимулом для моих псионических потуг был тот самый рейдер каргиан, который станет моим, как только я достигну какого-то пока еще неведомого мне уровня мастерства. Ох уж эти Древние, все-то у них таинственно и загадочно.

После тренировок встречались в кают-компании. Много болтали в основном о житье-бытье как на Земле, так и в Содружестве. Тимофей поделился со мной последними образчиками музыкальной культуры и шедеврами кино, извлеченными из его памяти Искином "Следопыта". Что касаемо дальнейших наших планов, до прибытия в систему Лучезарного договорились их не обсуждать.

После выхода из третьего прыжка, Шурик доложил, что со мной на связь желает выйти представитель Службы Безопасности Империи Аратан. Я ожидал чего-то в этом духе, благодаря возросшим способностям интуитивного предчувствия, и был готов к разговору.

После того, как Искин получил добро, в штурманской рубке возникло трехмерное изображение мужчины в военной форме черного цвета. Ну прям штандартенфюрер Штирлиц, даже похож немного. Роста среднего. Лицо волевое. Рот слегка великоват, губы плотно сжаты. Нос прямой не длинный, но и не короткий. Лоб высокий. Темные волосы аккуратно подстрижены. Взгляд карих глаз внимательный изучающий.

— Полковник Имперской Службы Безопасности Йехун Дзо-Дзо. Вы, насколько я понимаю, Андрей Громов владелец земельного участка на планете Симар за номером 641-ДЗ-504? — на что я лишь молча пожал плечами, Тимохи рядом нет — перепутать не с кем, мой портрет наверняка у эсбешников имеется, чего спрашивать, коль итак знаешь. — У меня к вам несколько вопросов и одна просьба.

— Валяйте, полковник, спрашивайте.

— Недавно с борта рейдера среднего класса "Следопыт" нами был получен информационный пакет. Вы в курсе?

— Ну да, видеофайл был послан Искином корабля по моему прямому указанию.

— Не могли бы вы подробнее рассказать о том, что явилось причиной конфликта и…

Я зло оборвал чиновника из СБ, взбесил он меня, сейчас начнет рассказывать, будто я сам напросился, а бедные бандиты — пострадавшая сторона. Не, такие разговоры нужно пресекать в зародыше:

— Конфликта, полковник?! Конфликт — это когда враждуют две стороны. В данном случае никакого конфликта не было. Имело место тщательно подготовленное нападение с целью похищения мирного гражданина Империи Аратан, организованное неким Шантиром Муунтри членом клана Белой Бабочки Империи Таори. А это по законам Империи Аратан расценивается как террористический акт. Информационный пакет с исповедью этого разумного был также вам отправлен.

— Ну да, уважаемый Андрей Громов, прошу прощения за неправильную формулировку. Но, судя по результатам, мирным гражданином вас назвать трудно.

— Хочешь мира — готовься к войне, так говорят на моей далекой родине. К тому же гражданский рейтинг позволяет устанавливать в моих владениях любое оружие, вплоть до разгонных орудий тяжелых рейдеров.

— Хорошо сказано: хочешь мира — готовься к войне, — полковник улыбнулся отчего его строгое лицо немного подобрело, что ли. — Впрочем, к вам, Андрей, у нас никаких претензий. Так что зря вы так поспешно покинули систему Колькаун. Встретились бы, поговорили в спокойной обстановке, обсудили бы кое-какие аспекты. Впрочем, никогда не поздно это сделать. Казна империи могла бы компенсировать ваши…

— С большим моим удовольствием, но в ближайшее время личной встречи не обещаю. Дела, понимаете ли.

— В таком случае, может быть вы сейчас ответите на несколько вопросов, — до Йехуна наконец дошло, что уламывать меня для встречи тет-а-тет бесполезное занятие и он решил более не наседать и не уповать на мой гражданский долг и прочую белиберду.

— Буду рад оказать всемерные помощь и содействие представителю службы охраны правопорядка моей новой родины.

— Где в настоящий момент находится Шантир Муунтри?

— В подвале моего дома. Не волнуйтесь, он в безопасности, его кормят, поят при необходимости оказывают медицинскую помощь. Я для него даже специальную диету разработал, чтобы жиром не оброс.

— То есть, вы хотите сказать, что держите гражданина Империи Таори в плену?! Да вы понимаете, чем может обернуться ваша самодеятельность?! — ранее невозмутимая физиономия полковника покрылась пятнами.

— Вы считаете, что лучше было бы его прикопать, или в утилизатор поместить, ну чтобы, как гласит еще одна мудрость моего мира: "нет человека, то есть разумного — нет проблемы"? Если так, то я тотчас отдам соответствующие распоряжения Искину моей усадьбы.

На Йехуна Дзо-Дзо невозможно было смотреть без жалости. Его физиономию аж перекосило от злости, лицо налилось кровью, затем начало приобретать фиолетовый оттенок. А нервишки-то у мужика ни к черту. Наверняка, за смерть аграфа ему пообещали отсыпать таких прелестей по служебной линии, что пресловутый ГУЛАГ раем покажется.

— Ни в коем случае! Аграф должен быть цел и невредим!

— Ну так пусть и дальше поживет у меня в подвале. Там хоть и темновато, но воздух все-таки свежий и еда натуральная с моих собственных грядок. Вегетарианская.

— Я требую! — начал полковник, но посмотрев на мое ухмыляющееся лицо, тут же сбавил тон: — Я прошу вас, Андрей Громов, передать подданного Империи Таори в руки представителей имперской Службы Безопасности.

— Ага, я, значит, раскрываю шпионскую сеть потенциального противника, произвожу захват резидента, а вам все полагающиеся за этот, не побоюсь сказать, подвиг блага? Так не пойдет, полковник, нет тела — нет дела, я лучше этого остроухого на компост пущу — все больше пользы. А вы потом доказывайте своему начальству, что он вообще был. Может сбежал куда из-под бдительного ока моего Искина и в лесу заблудился. Страшные вокруг места и дикие, человеку пропасть — два пальца об асфальт.

Полковник понимал, что над ним издеваются, но поскольку наказать негодяя было вне его возможностей, решил показать хорошую мину при плохой игре. Глотнув из неведомо откуда появившегося в его руке стакана, он немного отдышался, улыбнулся мне, как лучшему другу. Вот что значит специальная подготовка профессионального контрразведчика.

— Между прочим, государство в должной мере оценило ваш подвиг. Вам полагается единовременная выплата в сто тысяч кредитов Содружества, финансовая компенсация нанесенного вторжением ущерба и повышение рейтинга гражданина на две десятых единицы.

— Смех, да и только, господин полковник, в моем мире за подобный подвиг меня представили бы как минимум к званию Героя Советского Союза с вручением Золотой Звезды и ордена Ленина. А вы мне какой-то рейтинг, какие-то мизерные деньги. Да вы представить себе не можете, что значит для советского человека эта высокая награда! Можете эти сто китов отправить в фонд Голодающего Поволжья.

— Хорошо, — Йехун Дзо-Дзо устало махнул рукой, — чего вы сами хотите?

Вот это другой разговор, а то рейтинг, сто китов, а мне другое от вас нужно. Я подобрался и перестал изображать из себя шута горохового.

— Информация обо всех выходцах с планеты Земля, когда-либо освобожденных вами из лап арварских работорговцев. Когда, где были освобождены каким имперским патрульным рейдером. Также мне нужны координаты моего родного мира. Надеюсь, при захвате транспортов ваши специалисты исследуют вражеские Искины, и означенная информация у вас имеется.

Взгляд полковника на минуту поплыл, по всей видимости, он с кем-то консультировался через нейросеть. Вскоре его глаза вновь приобрели прежнюю ясность.

— Хорошо, Андрей Громов, все данные по выходцам с планеты Земля, вся информация с Искинов кораблей рабовладельцев иже с этим материалы допросов уцелевших членов экипажей в течение месяца поступят в ваше распоряжение.

— Вот и прекрасно, как только пакет документов окажется у меня, Шантир Муунтри будет передан в целости и сохранности любому представителю имперской СБ.

От моей несговорчивости и на его взгляд — непрошибаемой тупости полковник на этот раз побледнел

— Хорошо, моего слова офицера вам достаточно?

— Не смешите меня, уважаемый, мне известны генералы, которые давали честное генеральское слово, потом тут же от него открещивались. Давайте уж лучше банально под протокол, как заведено в мирах Содружества. Вы мне даете обещание, Система его регистрирует, и, если, не приведи Великий Заратустра, вы меня обманете…, впрочем, с чего бы это я буду вас пугать, вы и так знаете о тех последствиях, что вас ожидают.

— Договорились, — без явного энтузиазма согласился Йехун Дзо-Дзо.

Похоже, этот хмырь в чем-то рассчитывал меня надуть, теперь не получится. Невыполнение обещания, данного через протокол, однозначно приведет к значительной потере гражданского рейтинга, понижению в чинах и огромному денежному штрафу.

В завершение нашего разговора полковник клятвенно заверил меня в соблюдении всех принятых договоренностей. Я же со своей стороны пообещал доставить спеленатого аграфа в любую указанную точку на планете Симар. Координаты тут же мною были получены и переданы Искину моего дома на Симаре со всеми полагающимися инструкциями.

Засим мы расстались. Йехун Дзо-Дзо — с легким оттенком досады на физиономии, я — в откровенно приподнятом настроении и с надеждой на успешное окончание начатых мной поисков родной планеты.

Глава 21

"Следопыту" оставалось еще девять прыжков к Лучезарному, когда Искин Шурик уведомил о том, что меня вызывает на связь представитель Службы Безопасности Империи Аратан. Молодцы, выдерживают сроки. На этот раз представителем оказалась молодая красивая дама — вообще-то все встреченные мною дамы Содружества, благодаря успехам медицины, были весьма и весьма недурственны, и молоды — в военной форме черного цвета. У находящегося со мной рядом Тимохи аж челюсть отвисла, а грудь поневоле начала выпячиваться колесом.

— Капитан Службы Безопасности Джанхай Са, — представилась женщина и, не теряя времени, взяла быка за рога, — около месяца назад между вами и генералом Йохуном Дзо-Дзо был заключен договор. Пакет информации выслан на ваш адрес. Прошу ознакомиться с материалами и подтвердить выполнение обязательств со стороны нашей службы — в общем и в частности — господином Дзо-Дзо. — После этих слов фигура Джанхай Са растаяла, а от Искина пришло оповещение о пришедшем на мое имя письме.

— Ты слышал, Тимофей, генерал Дзо-Дзо? Этот хмырь своего не упустил. И нас почтить своим визитом не пожелал — западло ему женералю, мля, штафирку прислал, мол, смотрите, каких я имею.

— Да ладно тебе Гром. Не завидуй чужому счастью, — улыбнулся Тимоха, — я бы с этой Джанхай Са не отказался в одной кроватке поваляться. Деваха — как говаривали в нашей деревне — справная и на рожу не крива. И на генерала не стоит обижаться: премию тебе выплатили, скромную, но в твердой валюте, рейтинг повысили, информацию прислали и девчонку красивую показали. И кто ты после этого?

— И кто?

— Свинья неблагодарная. Вот ты кто.

Мы дружно рассмеялись.

В присланном пакете содержались сведения о более чем семи сотнях землян, украденных в разное время с родной планеты и освобожденных имперскими ВКС. Я также надеялся получить координаты Земли, но тут случился облом по полной программе. Информация о местоположении столь ценного источника рабов держалась арварцами в строжайшем секрете. Никому из членов экипажа, включая капитана и штурмана-навигатора, она не доверялась, после выхода рейдера в заданную точку включался автопилот и корабль попадал в Солнечную систему автоматически. Таким же образом корабль возвращался в Империю Арвар. При малейшей угрозе захвата рабовладельческого судна противником навигационный Искин с маршрутом к Земле уничтожался мощным зарядом взрывчатки по команде главного Искина, что исключало даже малейшую вероятность утечки из-за предательства кого-либо из команды — машины не предают. Аратанцы и сами были бы не прочь узнать координаты моего мира, но пока им в этом не везло. Единственное, что удалось выяснить СБ Империи Аратан — название арварского клана, занимающегося поимкой рабов на Земле и доставкой их в родные миры рабовладельцев.

Бхаатан — один из самых сильных и богатых кланов Империи Арвар, главная планета Мандибо система Шарката. Лидер Гуди Мбха VI. Пришел к власти двадцать три стандартных года назад в результате дворцового переворота. Сильный, жадный, коварный лидер, не доверяет никому. Периодически сам устраивает против себя заговоры, сам же их успешно раскрывает, а заодно перетасовывает придворную колоду. На шантаж и давление не поддается. Пять лет назад была выкрадена его любимая дочь. Преступники предложили обменять ее на довольно скромный выкуп. Гуди Мбха VI послал их в известном направлении. Получив, изуродованный труп любимого чада, не проронил слезинки. Через несколько месяцев все виновные были пойманы и, вероятно, до сих пор проклинают тот день, когда им в головы пришла дурная мысль связаться с кланом Бхаатан — Гуди не любит быстро отпускать своих врагов на перерождение.

— И что ты думаешь, командир, по этому поводу? — спросил Тимофей, ознакомившись с присланными материалами.

— Пока ничего определенного. Прежде всего необходимо самым тщательным образом пройтись по списку землян, отобрать наиболее подходящих, желательно выходцев из СССР. Будем думать, как подкатить к чернокожему царьку, возомнившем о себе невесть что. Однако, Тимофей, займемся мы этим уже в системе Лучезарного после решения менее важных, но крайне необходимых проблем. А сейчас у меня к тебе имеется предложение, если ты не против.

— Я весь внимание, командир.

— Предлагаю тебе приобрести старательскую специальность. Сейчас твой интеллект, благодаря установленной нейросети приближается к двумстам, поверх твоей "Тактик-6Ц" поставим "Стратег-12Д". Шесть дополнительных имплантов на интеллект позволят поднять его значение до пятисот единиц, даже чуть выше. С таким потенциалом ты всего за пару месяцев освоишь все премудрости космического старательства и приступишь к разработке пояса астероидов. Деньги нам позарез нужны. Нейросеть, импланты и все необходимые базы я уже заказал.

— Блин, Андрюха, это сколько же бабла ты отвалил?!

— Насчет денег не беспокойся, не потратишь — не заработаешь. А нам нужно их много, не просто много, а очень много. Поэтому необходимо в срочном порядке запускать все производственные циклы системы Лучезарного. Ты займешься разработкой минеральных ресурсов. Я сгоняю на Надежду, посмотрю, что там и как, и также постараюсь начать добычу и предпродажную подготовку биоресурсов. После этого, займемся останками многочисленных флотов. Там много интересного, будем строить свой флот на базе разбитых кораблей. Экипажи к ним, надеюсь, у нас скоро появятся.

— Ну ты, ваще крут, командир! Голова кругом! Представляешь, Тимоха Розанов приземляется у околицы родного села на собственном пепелаце и кричит: "Здорово, селяне!", а Машке Ершовой: "Что, сука, не дождалась?! Ну и хрен с тобой! Прощаю. Я таких баб в галактике повидал и поимел, что ты перед ними уродина галимая".

Я представил вылезающего из орбитального бота, поддатого Тимоху с бутылкой в руке в форме прапора, почему-то в шапке-ушанке с кокардой, а неподалеку переминающихся с ноги на ногу мужиков, баб и толстенную Машку Ершову в окружении кучи ребятишек. Едва не надорвал живот от смеха, аж до икоты дошло.

— Тимофей, ты больше так не хохми. Инвалидом заикастым сделаешь, никакая медкапсула не справится.

Более до самого прибытия в систему Лучезарного ничего примечательного не случилось. На станции нас встретил радостный Ширр. Вы спросите: "могут ли машины радоваться?". Отвечу: могут, если они — Искины, и у них активирован эмоциональный блок. Вообще-то с Ширром мы поддерживали связь во время всего срока моего отсутствия, однако при нашем появлении старикан едва ли не расплакался от счастья.

Через две недели прибыл грузовоз с кое-каким оборудованием. Заодно доставил нейросеть, импланты и необходимые базы знаний для моего товарища.

После успешной установки, оставил Тимофея грызть гранит науки, а сам отправился на Надежду.

Лишь только моя нога ступила на твердую поверхность, понял, что прибыл домой. Да, да, теперь у меня не один, а два дома. И пусть второй пока что диковат и необустроен, займусь этим прямо сейчас, поскольку имею для этого не только желание, но и возможности.

Облет планеты показал, что меры, предпринятые в свое время для спасения экосистемы планеты, оказались не напрасными. Вулканическая деятельность сошла на нет, Раны, нанесенные чудовищным оружием, затянулись. Воздух очистился от пепла и пыли.

Я выбрал подходящее место для развертывания планетарной базы взамен уничтоженной. И вскоре с небес на землю посыпались контейнеры с оборудованием.

"Откуда деньги?", спросит въедливый читатель и будет совершенно прав. После восстановления обороноспособности системы Лучезарного, мер по предотвращению экологической катастрофы, а также установки мне крайне дорогущей нейросети я оказался практически банкротом. Но в одном из сеансов связи Ширр упомянул о коллекции разнообразных кристаллов, собранной Шиши Ха Ро за время его старательской деятельности. Я тут же потребовал устроить виртуальную экскурсию — специально лететь в систему Лучезарного не имело смысла, да и не на чем, прав на управление "Следопытом" у меня тогда еще не было. Несколько огромных помещений были буквально уставлены подсвеченными изнутри витринами с кристаллами самой различной формы и размера. Иные друзы были выше моего роста, также были кристаллы величиной с ноготь мизинца. Тут присутствовали как ограненные, так и не ограненные самоцветы. Рубины, сапфиры, изумруды, алмазы и еще масса наименований, о существовании которых я до этого момента и не подозревал. Особенно меня поразил не огранённый алмаз размером с банный тазик, не из-за того, что так уж красив, а потому что огромен. Экспозиция была обставлена с таким вкусом, что даже не верилось, что это сделал трехметровый ящер. О сколько нам открытий чудных…

Не отходя от кассы, точнее не выходя из виртуала дал распоряжение Тирру распродать часть коллекции и заказать необходимое оборудование для полного восстановления планетарного добывающего комплекса. Драгоценные кристаллы естественного происхождения, несмотря на наличие любых искусственных, в мирах Содружества весьма и весьма ценятся. Так что источник моего благосостояния имеет вполне легальное происхождение. Надеюсь, уважаемый Шиши на том свете не очень обидится на меня за столь неоднозначное решение.

За два месяца метаний по Надежде мне удалось не только восстановить добычу биоресурсов в прежнем объеме, но немного расширить. Еще несколько островов были оборудованы под мясомолочное производство, дабы ранее неведомый в Содружестве бутерброд с икрой не переводился на столе добропорядочного обывателя. У каждого производителя должна быть своя фишка. Мои бутерброды народ Содружества распробовал и теперь готов брать ингредиенты для их изготовления в любых количествах.

В одно прекрасное утро я наконец понял, что больше чем уже сделал на Надежде, пока что сделать не в состоянии. Наступила пора вернуться на станцию к моему товарищу и единомышленнику Тимофею Розанову. Он мне на днях доложился, что освоил все необходимые базы и готов со страшной силой осваивать минеральные богатства пояса астероидов.

К моему прибытию Тимоха извлек из камня объемом в тысячу кубических километров практически все природные кристаллические образования и был готов к горячей фазе утилизации. Я не мешался у него под ногами и не лез с ценными советами, просидел рядышком весь цикл переработки и с удовольствием наблюдал за процессом. Правду говорят, что человек может без устали смотреть на огонь, текущую воду и на то, как работают другие. Тут и огонька хватало, и работа земляка ну просто завораживала.

Отлично теперь нам есть чем торговать и очень скоро появятся средства для достижения наших целей. Теперь остается отобрать по списку тех, кто нам подходит и выйти с ними на связь.

Глава 22

Из списка, переданного СБ отобрали пятьдесят две кандидатуры. Все без исключения мужчины. Все выходцы из бывшего СССР или постсоветской России, иностранцев во внимание не принимал. Главными критериями предварительного отбора были свободное владение русским языком, индекс интеллекта не ниже ста пятидесяти единиц, и чтобы кандидат не был обременен семейными узами.

С учетом сведений, полученных от Тимофея, о не очень теплых взаимоотношениях между бывшими советскими республиками ни к чему мне в команде грузины, прибалты и прочие мутные "братья", а выходцев из Средней Азии я бы не взял даже в том случае, если бы Союз не распался — специфический восточный менталитет, пренебрежение к иноверцам, да ну их.

Вот только не надо меня обвинять в национализме или предвзятости к тому или иному этносу. Мои планы требуют единства и сплоченности коллектива, а всякие разброд, шатание и трения на национальной почве не объединяют людей, а делают врагами. Про той же причине не стал приглашать в команду женщин. Впрочем, таковых в списке было немного, по каким-то неведомым мне причинам рабовладельцы стараются отлавливать в основном аборигенов мужского пола.

Переговоры с каждым провел лично. Кратко объяснил цели и задачи будущей организации. В конечном итоге все пятьдесят два кандидата с интересом отнеслись к предложению объединения усилий по поиску и возвращению на родную планету. В результате договорились встретиться через полгода на станции Черема-Т, планета Ледяная-7, система красного гиганта Габор. Каждому согласившемуся кинул на счет двадцать пять тысяч кредитов, чтобы было на какие шиши добраться до места сбора и лишний раз убедить человека в том, что это не банальный развод, а вполне серьезное мероприятие с далеко идущими целями.

Тимофей обычно присутствовал на переговорах и лично его заслуга в том, что своим солдафонским напором изрядно сдобренным отборной матерщиной склонил к сотрудничеству парочку весьма упертых личностей. Двое землян поначалу отказались наотрез. Один — любитель тихой спокойной жизни в домике у речки с ежедневной вечерней рыбалкой. Другой — довольно успешный предприниматель, не готовый бросать налаженный бизнес. Убедить их принять участие в задуманной мною авантюре оказалось той еще задачей. Однако возможность что-то сделать ради встречи с родными и близкими в конце концов перевесила лень одного и деловые амбиции другого.

Почему встречу назначил через полгода, а не раньше? Во-первых, людям необходимо уладить все насущные дела со своими работодателями и деловыми партнерами. Во-вторых, Империя Аратан весьма обширна, и чтобы добраться из отдаленных ее уголков понадобятся месяцы. Многим придется лететь с пересадками, а на поиск попутного транспорта также уйдет какое-то время. И еще ряд вопросов предстояло решить до появления в системе Лучезарного большой группы людей: оборудование необходимого количества жилых помещений и обеспечение каждого капсулами виртуальной реальности, для отработки навыков усвоенного материала. Необходимое для обучения под разгоном количество медкапсул на станции имелось.

Вопрос с жильем решил путем постройки комфортабельных индивидуальных коттеджей рядом с моим домом. Для этого распорядился расширить зону жизненного пространства за счет болотной локации Шиши Ха Ро, также для увеличения длины береговой линии немного увеличил площадь озера. Ширр пообещал выполнить означенные работы в течение двух месяцев силами ремонтных роботов станции.

По какой причине я не пригласил землян сразу в систему Лучезарного? Не хочу раздавать направо и налево координаты моей второй родины. Для начала посмотрю на людей, есть вероятность, что кто-то отсеется. Непригодных заверну назад, выплатив достойную денежную компенсацию за беспокойство. Остальных заберу с собой на специально арендованном для этой цели пассажирском транспорте.

Ну все, я готов к встрече. Мне добираться в систему Габор всего полтора месяца. А пока суд да дело, будем решать задачи насущные.

Беглый осмотр погибших флотов дал весьма и весьма положительные результаты. Десятки тысяч изрядно покореженных бортов бесцельно плавающих в пустоте должны стать сырьевой базой для создания будущего боевого флота вторжения в Солнечную систему. Моя команда в ближайшей перспективе всего лишь полсотни бойцов. Все они станут капитанами сверхтяжелых рейдеров "А" класса или кораблей носителей малых абордажных транспортов и штурмовых истребителей москитного флота. Не беда, что экипажи таких кораблей достигают нескольких тысяч разумных. Недостаток в людских ресурсах придется компенсировать Искинами. Огромным количеством искусственных интеллектов, под управлением главного Искина корабля и его командира. Их установим на каждом орудии, в каждом техническом отсеке, на каждом боевом и ремонтном роботе, и на каждом штурмовом дроне. Обойдемся без людей-поводырей и пилотов москитного флота. Это в Содружестве оправдано использование разумных вместо Искинов из-за высокой стоимости последних, у нас же этого добра на разбитых кораблях более чем необходимо, даже в том случае, если удастся реанимировать лишь десятую их часть.

Первоначально я планировал строить флот из скопившегося в системе Лучезарного хлама, было бы намного быстрее. Но здравый смысл все-таки победил. Лучше закладывать корабли с нуля, а с разбитых бортов взять Искины, кое-какие артиллерийские и защитные системы, боевых роботов, средства маскировки и прочие высокотехнологические устройства. Из остатков разбитых кораблей решили построить несколько тысяч тактических автономных артиллерийских комплексов для обороны Солнечной системы от агрессии потенциального противника. В том, что враг не замедлит появиться, после того, как мы начнем наводить там порядок, я ничуть не сомневался. Ничего, у меня был хороший учитель, коему удалось обеспечить неприкосновенность своего добра, я у него многое перенял, а заодно подцепил паранойю в тяжелой форме — не страшно и не смертельно, иногда полезно. Но возведение оборонительных комплексов в Солнечной системе — дело пока еще далекого будущего.

Посовещавшись с Тимофеем и Ширром выбрали в Сети проекты сверхтяжелого рейдера прорыва "Таран", корабля-носителя "Бельдан" и малого штурмового истребителя "Валох". Всё хакданской разработки.

К сведению, республика Хакдан член Содружества, высокоразвитое в технологическом плане государство. Там на официальном уровне процветает политика нетерпимости к негуманоидным расам. По этой причине хакданцы имеют перманентные боевые конфликты с соседями негуманами и вынуждены тратить огромные средства на разработку новейших проектов боевых кораблей и вооружения самых разных типов и классов. Однако готовы продавать всем без исключения, даже самому лютому врагу не только готовые корабли, но чертежи, технологические карты и прочую документацию вместе с оборудованием для их производства. Стоит отметить, что торговля оружием в Содружестве весьма и весьма прибыльный бизнес, к тому же очень конкурентный. Поэтому каждый производитель или разработчик норовит урвать от большого пирога военных заказов свою толику. Хакданские оружейники в этом плане не исключение.

В качестве малых абордажных кораблей решили приобрести штурмовые десантные боты "Табаска-15" аратанской постройки, способные осуществлять боевые операции как в космосе, так и на планетах с силой тяжести до 3G. Но этим также, как и с автономными артиллерийскими крепостями пока не к спеху.

Оплатив заказ, тут же получили информационный пакет с документацией. Стапельное оборудование пообещали подогнать на перевалочную станцию в течение трех недель. Вот это оперативность! Молодцы хакданцы, уважаю, несмотря на дремучую ксенофобию. Откровенно говоря, сам я немного ксенофоб, особенно после знакомства с одним остроухим аграфом, еще и расист махровый, поскольку к чернокожим арварцам такую личную неприязнь испытываю, аж кушать не могу.

Кстати насчет аграфов, из посольства Империи Таори на мою почту поступило официальное уведомление о том, что моя персона объявлена нон-грата на всей территории Империи Таори и федерации Галанте. Без объявления причин. Видать уж очень остроухим обидно, что их гражданина прихватили на месте преступления. От подобной наглости я просто охренел. Вообще-то я не собирался в гости к аграфам, однако моё обострённое чувство справедливости пообещало устроить этим наглым козлам много-много разных неприятностей в самой извращенной форме на какую только способна богатая фантазия обиженного человека с планеты Земля.

Пока ждал прибытия оборудования от хакданцев, занимался разборкой погибших кораблей. Первые дни было интересно, потом не очень: броневые плиты и элементы силового каркаса в одну сторону, орудия — в другую, генераторы и силовые установки — в третью, личные вещи членов экипажей — на склад и дальнейшую сортировку, Искины — на тестирование. И так далее в том же духе. Наиболее пострадавшие детали и узлы шли на изготовление технологических картриджей, которые впоследствии будут задействованы в строительстве моего флота. После доскональных прогонов производственных приемов и операций дело двинулось согласно разработанным алгоритмам под управлением нескольких Искинов, и участие человека в процессе потеряло актуальность.

Начал разбор хлама с последнего флота вторжения. Часто попадались тела погибших шенго. Их распылял в космосе сгустком плазмы в соответствии с традицией этого народа, предварительно от каждого брал небольшой срез мышечных тканей для генетической экспертизы и, сопроводив образец описанием на отдельном чипе — как погиб, где похоронен, отправлял в специальное хранилище на главной станции в поясе астероидов. Когда-нибудь всей кучей пошлю посылкой руководству клана Шоохи, пусть сами оповещают родных и близких. Война войной, но кроме павших есть матери, отцы, дети, коим следует знать, что, где и как произошло с родным существом. Возможно, я слишком гуманизирую разумных ящеров, и нет у этих яйценосцев никаких родственных уз, но, как бы там ни было, действую как подсказывает моя совесть.

К тому времени, как заработали хокданские стапели материала было столько, что при желании можно было бы построить не просто хренову тучу кораблей, а целую орбитальную станцию класса "Звезда Смерти" из голливудского фильма. И не какой-то там убогий недострой, а полноценный бронированный шар с мощным гразером, способным разметать в пыль целую планету или даже звезду. Впрочем, такой цели перед нами не стоит, планеты разрушать сполоты никому здесь не позволяют, поэтому и не принято в Содружестве строить "Звезды Смерти".

В назначенное время прибыло оборудование от хокданцев и тут же было распаковано, установлено и запушено. Интересно было наблюдать за процессом строительства корабля. сотни специальных модулей, снующих туда-сюда в трехмерном объеме, буквально печатали гигантский корпус слой за слоем. Не быстро, атом к атому, молекула к молекуле, но дело продвигалось. Неподалеку другие принтеры подготавливали внутреннюю начинку: реакторы, генераторы полей, трубопроводы, энерговоды, штатное вооружение и много всего прочего. Кругом мельтешение тысяч роботов На первый взгляд сущая неразбериха, однако все досконально продумано и учтено. Только успевай подавать необходимые картриджи, и обеспечивать термоядерные реакторы топливом. После полной постройки кораблей на них будут установлены Искины от производителя. Вообще-то я планирую их все заменить на более мощные и запихнуть внутрь рейдеров еще кучу других.

Единовременно начали постройку пяти "Таранов", одного носителя "Бельдан" и сотни штурмовиков "Валох". Для строительства запланированного мной флота в сорок "Таранов", полтора десятка "Бельданов" и пять тысяч истребителей потребуется ориентировочно семнадцать-восемнадцать лет. Во всяком случае, если ничего экстраординарного не случится, уложимся к означенному сроку. На дальнейшую модификацию рейдеров уйдет еще пара лет. К тому времени командиры освоят все необходимые базы и отработают в витруале основные приемы боя. Каждому будет установлена нейросеть Стратег-12Д и максимально прокачан интеллект, чтобы обеспечить работу сознания в режиме расслоения потока. После подготовки экипажей, какое-то время уйдет на боевое слаживание в составе больших и малых групп. Без всего этого не обойтись. По самым оптимистичным подсчетам потребуется около двадцати земных лет. Успеть бы к тому времени проложить тропинку к Земле-матушке. Но это уже сугубо моя проблема и никто из землян мне в этом не поможет. Сейчас на родной планете середина 2003 года от Рождества Христова. Интересно, как там?

В назначенное время "Следопыт" пришвартовался в одном из стояночных модулей станции "Черема", расположенной на геостационарной орбите планеты Ледяная-7.

Планета земного типа с кислородно-азотной атмосферой. За исключением узкой полоски вдоль экватора она полностью покрыта льдом. Ледяная-7 не представляла бы абсолютно никакого интереса для Империи Аратан, если бы одна из исследовательских экспедиций не обнаружила в океане какой-то весьма ценный биологический ресурс. То ли медуза, то ли просто слизь, парящая в океанской толще. Для добычи этой самой слизи решили использовать каторжный труд заключенных, поскольку свободных людей, желающих тут работать даже за приличные деньги не очень-то и нашлось. И дело не только в скверном климате. Из недр планеты исходит какое-то излучение, подавляющее нервную деятельность человека. Всякий разумный, находящийся на поверхности планеты испытывает постоянную нервную депрессию, нередко приводящую к суицидальным последствиям. Попытки заменить людей роботами к успеху не привели, в течение нескольких месяцев сложная электроника выходит из строя, а Искины, как и люди, просто сходят с ума с самыми непредсказуемыми последствиями. По этой причине на поверхности планеты уровень технологии не превышает земной середины двадцатого века. Никаких термоядерных электростанций, никакой сложной электроники. Источником топлива является нефтегазовое месторождение, электричество для поселка вырабатывается на ТЭЦ, промысловые подводные лодки — дизельные с мощными аккумуляторами, продукты питания, одежда и прочие товары доставляются из внешних миров. Каждому зэку, выразившему желание здесь поработать, после полугодовой отработки светит условно-досрочное освобождение и полный курс психологической реабилитации за счет государства. Но утверждать, что от желающих попасть сюда нет отбоя — откровенно покривить душой. По местным зонам ходят страшные слухи о Ледяной-7, будто бы после полугода люди превращаются чуть ли не в бессловесные овощи, неспособные ни к осознанным действиям, и никакая реабилитация не может их вылечить. Сюда идут лишь те, кому нечего терять: приговоренные к пожизненному сроку или смертной казни, а еще отмороженные на всю голову упертые индивиды, привыкшие по многу раз наступать на одни и те же грабли свои и чужие.

Впрочем, ситуация вокруг Ледяной-7 меня интересовала постольку-постольку лишь для расширения кругозора. Долго торчать в этом имперском захолустье я не намерен. Но пару недель пришлось здесь провести, пока дождались последнего из приглашенных земляков. Предварительно побеседовал с каждым претендентом, прощупал пси-способностями. Остался доволен. В связях с криминалом как земным, так и местным никто уличен не был, засланных "казачков" от СБ или еще какой-либо любопытствующей организации также не выявлено. Люди буквально горели желанием вернуться на Землю. Для этого у всех без исключения были весьма и весьма веские причины, и не просто банальная ностальгия и наличие родных и близких. Многих обманом заманили на "высокооплачиваемую работу за границей", после чего они оказались на борту корабля работорговцев. Эти готовы были землю носом рыть, лишь бы поквитаться с "благодетелями".

Собрание состоялось в арендованном конференц-зале станции. Я выступил с кратким докладом, в котором в общем-то не сказал ничего нового. Генеральная задача — поиск Земли. Флот для этого строится. Хлопоты по поиску координат родной планеты целиком и полностью лежат на мне. Новость о том, что каждому члену моей команды будет установлена нейросеть Стратег-12Д и необходимое количество имплантов на интеллект, чтобы в разумные сроки усвоить огромный массив информации, достаточный для того, чтобы в одиночку управлять комплексом Искинов тяжелого рейдера, была воспринята на ура. Никто из присутствующих не мог позволить себе что-либо подобное из-за запредельной стоимости нейросетей высокого ранга. Лишь у двоих они были на пять узлов для установки дополнительных узкопрофильных имплантов, у всех прочих всего по три-четыре. Наша главная цель на данный момент — учиться, учиться и учиться. Возражений не последовало. Каждый прикинул в какие суммы выльются предполагаемые траты. Тут же посыпались вопросы: "Откуда доходы?". Я все честно и откровенно рассказал без ненужных подробностей и не имеющих отношения к делу деталей. Народ буквально пришел в экстаз, узнав, что в моем единоличном владении ресурсы целой звездной системы, после этого степень уважения к будущему лидеру у народа подскочила в заоблачные выси.

В конце собрания каждому из присутствующих был выслан информационный пакет с уставом и правилами официально зарегистрированной в соответствующих государственных органах вновь образованной корпорации "Русь". Также всем был отправлен официальный трудовой договор. В принципе для меня все эти формальности были излишними, но действительность упиралась во всякие там трудовые комиссии, налоговые инспекции и прочую бюрократическую белиберду. Поэтому в чужом монастыре будем действовать по уставу чужого монастыря.

После подписания договоров я произнес кратенький спич:

— Друзья, отныне мы не просто разрозненная кучка землян, оказавшихся по стечению независящих от нас обстоятельств в ином мире с иными правилами и законами. Теперь мы — группа единомышленников, связанных единой целью. Небезосновательно подозреваю, что в настоящий момент наша планета находится под негласной внешней опекой. Землян похищают с родной планеты с отнюдь не гуманными целями. Впрочем, каждому из вас это хорошо известно. Наша задача не просто пресечь позорный промысел, но сделать так, чтобы каждый работорговец навсегда забыл туда дорогу.

В ответ мне прогремело дружное: — Ура!

Потом была грандиозная пьянка в лучшем ресторане станции "Черема". Куда же нам русским без этого? Все обошлось вполне себе культурно и мирно. Выпили, вкусно поели, перезнакомились друг с другом. Парочка назревавших эксцессов со стороны местных забияк была пресечена в резкой форме Тимофеем. Бывший штурмовик не только не растерял боевых навыков, но в значительной степени их преумножил, изучив ряд полезных баз, за время, проведенное в системе Лучезарного.

А на следующий день, новобранцы в сопровождении Тимофея поднялись на борт арендованного пассажирского лайнера "Сияющий крылан".

Я отправлюсь туда на "Следопыте", но немного позже. Для задержки в системе красного гиганта Габор появились весьма веские причины.

Глава 23

После банкета едва добравшись до своего гостиничного номера забылся мертвецким сном. Сказались нервное напряжение последних дней и моральная усталость. Признаться, перед встречей с земляками изрядно волновался — вдруг спокойное и обеспеченное существование в Содружестве все-таки перевесит тот откровенно авантюрный план с риском для жизни, что я им предложил. Это для меня поиск Земли главная цель. Люди быстро приспосабливаются к хорошему и забывают о своих корнях. Мои опасения не оправдались, и слава богу.

Однако стоило лишь закрыть глаза, как на меня накатило. Сознание будто провалилось в некое сюрреалистическое нечто. Вокруг клубилось, сверкало и мерцало. Разноцветные нити и полосы устраивали безумные хороводы. Волны бурлящей нематериальной субстанции накатывали и отступали, протягивали ко мне щупальца, но, не коснувшись, рассеивались. И это действо повторялось раз за разом.

Поначалу здорово испугался, но осознание того, что это всего лишь сон, позволило привести чувства в порядок. Обычно, находясь во сне, я считал, что все, что со мной происходило — происходит наяву. В этот раз все было по-другому. Я был твердо уверен, что сплю и вижу сон, всего лишь сон. А если это сон, я в любой момент смогу проснуться. Вот сейчас открою глаза и прекращу это светопреставление.

Однако все мои попытки проснуться не привели к успеху. Мельтешение светотеней и призрачных образов каким-то непостижимым образом не позволяло ускользнуть моему сознанию в реальный мир.

Вот теперь я по-настоящему запаниковал. А вдруг это симптомы какого-нибудь неизвестного мне заболевания? Покрутит-покрутит, а потом бах и засосет, и останется от Андрея Громова безмозглая оболочка, способная лишь жрать с посторонней помощью и гадить под себя.

Нет, жрать и гадить не получится — запихнут в медкапсулу, и будет машина выполнять роль сиделки до тех пор, пока не помру от старости. Мысль, как ни странно, позабавила и немного успокоила. Я понял, что все это время сопротивляюсь и стараюсь не подпускать к себе близко странные образы. А что, если перестать препятствовать, и дать им наконец возможность соприкоснуться с моим сознанием?

Расслабился, точнее постарался это сделать. Получилось не сразу. Какое-то время пришлось подавлять инстинктивное нежелание вступить в контакт с чем-то возможно опасным. Эволюция приучила нас еще издревле расценивать все неведомое, как объект несущий угрозу для жизни. А если объект не похож ни на что ранее виденное, значит и относиться к нему следует крайне осторожно.

Клубящаяся вокруг субстанция будто осознала мои страхи и не старалась продавить сопротивление, а застыла в ожидании, момента, когда я сам сниму невидимые барьеры. И это в какой-то момент получилось. Призрачные образы коснулись моего сознания, и это не вызвало никаких отрицательных последствий. Наоборот, меня будто окутало радостное чувство. Такое ощущение будто после долгой разлуки встретил дорогого человека.

Клубящаяся вокруг субстанция рывком отодвинулась и начала конденсироваться. И вскоре передо мной в мерцающей мириадами звезд космической пустоте вращался шар, купающийся в лучах красного солнца, с четко очерченными контурами материков, островов, горных гряд и прочих объектов рельефа. Изображение скакнуло мне на встречу. Теперь на поверхности планеты были видны огромные лесные массивы с листвой, окрашенной в оранжевые и бурые тона, какие-то травоядные животные паслись на оранжевых равнинах. Похоже, специфический спектр центральной звезды способствовал иным фотохимическим процессам, нежели на планетах земного типа.

Планета вновь скачкообразно отдалилась, и я увидел, как неподалеку появилось как бы из ниоткуда веретенообразное тело длиной десять километров и диаметром в самой толстой своей части два с половиной километра, переливающееся всеми возможными оттенками перламутра. На фоне темно-коричневой поверхности Мирового Океана и буро-оранжевой суши веретено, смотрелось весьма эффектно.

Повисев какое-то время, неведомый гость развернулся одним из своих концов в сторону планеты и резко стартовал к ее поверхности. Я ожидал, что стану свидетелем колоссального взрыва, но катаклизма не произошло. Изображение вновь приблизилось, и перед моим взором вновь появилось то же самое веретено. На этот раз оно, будто огромный бур, буквально вкручивалось в планетарную кору. Постепенно место действия заволокло тучами пыли. После того, как взвешенные частицы осели, моему взору предстала идеально круглая площадка диаметром двадцать пять — тридцать километров с возвышающейся в ее центре полукилометровой высоты башней — хвостовой части неведомого летательного аппарата.

Вновь в объективе была планета вид из космоса. На моих глазах полярные шапки начали расширяться в сторону экватора. Моря и океаны покрывались толстым слоем льда. Осадки в виде снега, выпадающие на сушу, не таяли, а накапливались толстым слоем, затем спрессовывались в прочный лед. Как я понял, процесс замораживания планеты занял не одно столетие, может быть, тысячелетия. Сухопутные животные в поисках пищи откочевывали в сторону экватора, а когда двигаться стало некуда все погибли. Практически то же самое происходило в толще Мирового Океана — из-за нехватки кислорода и глобального изменения гидродинамических процессов морские организмы гибли в массовом порядке. Вскоре вместо обитаемой планеты в космосе висел скованный льдом шар с темнеющей полоской незамерзшей воды вдоль экватора.

Вне всякого сомнения, первоисточником столь ужасной экологической катастрофы на Ледяной-7 стало неведомое веретено. Когда-то в незапамятные времена это был вполне процветающий мир. Для каких-то собственных нужд непрошенный гость буквально высасывал энергию из атмосферы и верхнего мантийного слоя.

В какой-то момент планету расчертили пульсирующие зеленовато-неоновым цветом линии параллелей и меридианов и сделали ее похожей на глобус. Одновременно появилась ярко-красная точка в районе обширного горного плато, возвышающегося над ледяным панцирем планеты, и разбегающиеся в пульсирующем режиме от этой точки концентрические линии, также красного цвета.

После столь эффектного "кино", в моем сознании прошелестело: — Древний, помоги. — призыв был настолько слаб, что я сначала подумал, что мне примерещилось, но буквально через мгновение он повторился немного громче: — Помоги!

После этого ничто более не удерживало мое сознание в состоянии сна. Пришел в себя, весь в поту и со страшной ломотой в мышцах и костях, будто подцепил тропическую лихорадку. Ни разу за долгие годы, проведенные за пределами родной планеты не испытывал столь мерзкого состояния. С кряхтением поднялся с постели и побрел в ванную комнату.

Контрастный душ привел мое тело в приличное состояние, но до идеала было далеко. Пришлось посвятить с полчаса лечебному медитативному трансу. Последующий плотный завтрак и здоровье полностью восстановлено до нормального. Однако события прошедшей ночи не давали мне покоя.

Что это было? Бред воспаленного сознания? В таком случае, каковы причины моего заболевания? Инфекция? Вряд ли — все необходимые профилактические мероприятия были мной выполнены самым надлежащим образом, к тому состояние местной медицины и мой псионический дар позволяют вовремя диагностировать и устранять любую угрозу подобного рода. Отравление? Также исключено — любые яды не способны нанести моему организму сколь-нибудь ощутимый ущерб. Если, конечно, поместить меня с головой в бочку с цианистым калием или другой подобной гадостью и держать там продолжительное время, то я не жилец, однозначно. Какое-нибудь неизвестное науке излучение? Не исключено, поскольку рядом весьма и весьма специфическая планета. Но если бы я уснул и просто проснулся с больной головой и ломотой во всем теле, подвергшись стихийному воздействию, вряд ли я бы увидел столь информативный сон. А эта просьба о помощи… Получается, кто-то, обладающий разумом и определенными возможностями, целенаправленно пытался докричаться до меня.

Если действительно на Ледяной-7 кто-то знает о том, что я — потомок древних, и он нуждается именно в моей помощи, стоит ли, сломя голову бросаться туда, рискуя собственной жизнью? Планета медленно убивает людей. Где гарантия, что меня не убьет быстро? В этом случае погибнет не просто Андрей Громов, накроются медным тазом надежды и чаяния людей, доверившихся мне целиком и полностью.

А может быть, на таких как я это поле вообще не действует? Подумал и поймал себя на мысли, что уже начал подводить моральную базу для посещения Ледяной-7. Ну не могу просто так пройти мимо чужой беды. Стоило лишь вспомнить тот тихий молящий голос, как в душе все переворачивалось от жалости. Блин горелый, в конце концов человек я или тварь дрожащая?! Не хочу, чтобы ежечасно и ежеминутно меня терзала мысль "Мог, но не сделал". Решено, отправляю парней и отправлюсь посмотреть, что с тем загадочным кораблем, и кому на планете нужна моя помощь.

После того, как посадил друзей на борт "Сияющего Крылана" связался с Ширром. Вкратце посвятил его в суть свалившейся на мои плечи проблемы и поставил в известность насчет принятого мной решения. Чем хороши Искины? Не пудрят мозг разного рода сомнительными аргументами, мол не лезь туда, там опасно. Они принимают решения вышестоящего как данность и никогда не оспаривают. На всякий случай назначил своим преемником Тимофея Розанова, и все ранее запланированные программы и мероприятия оставил в силе. Со мной ли, без меня ли флот должен быть построен, оборудован, укомплектован подготовленными специалистами и приведен в полную боевую готовность. Также поинтересовался насколько Ширр продвинулся в определении координат Земли по картинке звездного неба, сохраненной в моей памяти. Ответ был осторожно-обнадеживающим, но без огульного оптимизма, мол, предпринимаю все возможные действия для ускорения процесса, на днях доукомплектовался всеми необходимыми вычислительными мощностями, однако быстрого результата ждать не стоит.

Получить разрешение на посещение планеты от местной администрации проблемы не составило. Лишь физиономию майора имперских ВКС на голографическом экране слегка перекосило от удивления. На ней было буквально написано: "Что за чудак?! Турист отмороженный! Народ готов душу дьяволу продать, лишь бы свалить из этого Ада, а этот сам на рожон прет!". Было забавно наблюдать за игрой его лицевых мышц. Похоже, нечасто появляются желающие посетить поверхность Ледяной-7. Слегка опомнившись от первоначального шока, офицер предупредил, что при попытке приблизиться к любому из лагерей, мой бот будет уничтожен с орбиты средствами планетарной обороны. Со своей стороны, я его клятвенно заверил, что ни в какие контакты с местными зэками вступать не намерен. Тем более, координаты точки рандеву с неизвестным мне объектом находятся в изрядном удалении от экватора, соответственно, от мест содержания преступных элементов.

Перед входом в атмосферу отдал команду Искину бота на облет Ледяной-7 с целью предварительной рекогносцировки, поскольку местные отказались предоставить в мое распоряжение какую-либо картографическую информацию. Вполне вероятно, что картографическая съемка районов, выходящих за рамки интересов корпорации, обеспечивающей добычу биоресурсов, тут вообще никогда не проводилась.

Пролетая над участком, свободным ото льда, разглядел нечто, бороздящее просторы Мирового Океана, здорово напоминающее земной траулер, а еще заметил несколько субмарин у пирсов. Подводные лодки по форме и размерам практически не отличались от земных аппаратов подобного назначения. Неподалеку по проторенным дорогам двигались обычные для Земли колесные автомобили, выбрасывающие из выхлопных труб сизоватый дымок. Лишний раз убеждаешься, что во Вселенной существуют единые способы решения технических задач на каждом этапе развития цивилизации. Не сгоняли же они на Землю, чтобы научиться изготавливать двигатель внутреннего сгорания или обтекаемый корпус подводной лодки — смешно. Прибрежные поселки выглядели вполне респектабельно, ни коим образом не лагерные зоны. Неподалеку от каждого поселения дымят паром трубы теплоэлектростанций. Уютные домики, расчищенные от снега дорожки и никакой колючей проволоки. Хотя, куда тут убежишь?

После входа в атмосферу на высоте примерно двадцати пяти километров на меня накатило. Чувство полной и абсолютной безнадеги, слабость в мышцах и желание наложить на себя руки. Бедные заключенные, как они все это терпят? Впрочем, сейчас меня мало волнует судьба тех, кто по собственной воле выбрал местом заключения Ледяную-7. Самому бы не чокнуться и не направить аппарат к планете на максимальной скорости без торможения. Чтобы устранить отрицательное воздействие на сознание, ненадолго впал в медитативный транс. Активировал все доступные мне методики защиты. В результате вокруг моей фигуры замерцал в пси-диапазоне непроницаемый для любых видов энергии кокон. Тут же отлегло. Мир вокруг снова заиграл яркими красками, желание самоустраниться из этой жизни пропало.

— Вот же засада! — хотелось выразить чувства в более яркой форме, но сдержался — стараюсь без особой нужды не обращаться к специфическим словесным сокровищам русского языка, иначе обесценятся и превратятся в банальную площадную матерщину.

На место прибыл ранним утром для данной долготы. Красное солнце едва лишь показалось из-за гор. Оно здесь огромное. Пейзаж вокруг абсолютно чуждый для человека. Длинные черные тени от снежных сугробов и ледяных торосов. С горного массива сползают многовековые льды, сталкиваются, ломаются, как следствие образуют сильно изрезанный рельеф труднопроходимый для пешего путешественника. Для меня это не стало проблемой — помимо встроенного в скафандр антиграва, я и сам мог бы поднять себя в воздух посредством психокинетических способностей.

Летать не пришлось, означенное в послании место обнаружил сразу. Круглый темный провал диаметром сотню метров на фоне окрашенного лучами солнца в розовый цвет льда трудно не заметить. Почему про это местные молчат как рыба об лед? Непонятно. Наверняка пытались изучать. Теперь не спросишь, потеряна не только связь со станцией, соединение с Галактической Сетью также отсутствует.

Странное ощущение тишины в голове. До этого как-то не задумывался о том, что мозг через нейросеть ежесекундно обрабатывает огромные массивы поступающей из Сети информации полезной, не очень и абсолютно бесполезной. Теперь лишь "слабое пощелкивание нейронов" свидетельствует о том, что процесс изучения загруженных баз знаний продвигается своим чередом.

Перед тем, как покинуть борт корабля, активировал все защитные функции скафандра, вдобавок за счет собственных резервов создал дополнительный слой пси брони от внешних агрессивных воздействий. Теперь мне полная очередь из стационарного игольника Молот-500 и заряд плазмы из корабельного орудия средней мощности мне не страшны. Береженого бог бережет. За время, проведенное в Содружестве, не раз убеждался, что паранойя суть не болезнь, а оченно даже пользительная штука.

Подойдя к краю огромной дыры, глянул вниз. Яма конической формы. На глубине пятидесяти метров ровная металлическая площадка диаметром метров двадцать.

— Проход внутрь внизу. Не бойся, спускайся. — в голове раздался знакомый шелестящий голос.

Интересно, девки пляшут! Каким образом неведомо кому удалось преодолеть мою энергетическую защиту? Впрочем, не стоит отвлекаться на всякие неактуальные темы. В свое время узнаю, а не узнаю, от любопытства не помру.

Прежде чем отправиться вниз, дал команду Искину бота вывести аппарат на околопланетную орбиту и при моем появлении тут же совершить посадку. Оставлять на поверхности планеты сложную технику не стал — вдруг испортится за время моего нахождения внутри веретена. Уж лучше пусть побудет в безопасном месте. Да, я все-таки твердо решил попасть внутрь загадочного объекта. Будем действовать по принципу создателей голливудских ужастиков: "там темно, страшно и меня там наверняка съедят — все равно туда пойду и буду орать от ужаса всю дорогу". Насчет поорать, разумеется, шутка — буду идти молча с соблюдением всех предосторожностей и ежели что не так, сделаю оттуда ноги. Ну не самоубийца голливудский я ни разу, а самый обычный человек.

Прыжок с края ямы закончился мягким приземлением на металлическую поверхность. Как только на нее ступил, в несокрушимом монолите "протаяло" отверстие. Именно протаяло, как прозрачный глазок в затянутом инеем оконном стекле от тепла дыхания человека. Подошел, глянул вниз. Труба, уходящая глубоко в недра Ледяной-7. Приглашают, отчего бы не воспользоваться гостеприимством неведомого хозяина?

Шагнул внутрь корабля. Недолгое падение вниз и вскоре вектор гравитации поменял направление на девяносто градусов. Вместо глубокого колодца я оказался в длинном прямом коридоре полуовальной формы. Довольно яркое освещение, льющееся непосредственно от стен и с потолка, позволяло хорошенько рассмотреть все вокруг Высота потолка в самой верхней части метров пятьдесят, расстояние от стены до стены метров тридцать. Если верить информации из моего сна, веретенообразный аппарат погружен вглубь планеты на десяток километров.

Прошел по коридору более половины означенного расстояния. Никто на меня не нападал, никаких механизмов неведомого назначения не встретил. Голый коридор. Изредка в стенах попадались неведомо куда ведущие ответвления. Я хотел, было, посмотреть, что там, но шелестящий голос в голове настоятельно порекомендовал не отклоняться от прямого маршрута.

В какой-то момент стены коридора резко раздвинулись, и я оказался в огромном круглом зале. В центре его из пола бил ослепительно-синий энергетический жгут толщиной до полуметра. Примерно в метре от пола он расходился на более тонкие потоки, которые формировали сферу-клетку двухметрового диаметра. На вершине сферы потоки вновь сливались в один сплошной жгут, который уходил куда-то под потолок. Мне почудилось, что все вокруг гудит от изливающейся в пространство энергии, хотя на самом деле вокруг стояла мертвая тишина. Внутри энергетической сферы висел невзрачный кристалл размером с футбольный мяч. Стоило мне подойти к этому странному объекту, как в голове раздался уже не шелестящий, а вполне нормальный мужской голос.

— Рад тебя видеть, Андрей Громов! Наконец-то закончатся мои мучения.

— Ты, наверное, тот кристалл? — спросил я.

— Ха, ха, ха! — истерично рассмеялся голос. Мне показалось, что именно так смеются люди с не вполне здоровой психикой. — Действительно, в настоящий момент я — именно тот самый кристалл, что находится перед тобой.

— Ты Искин? И почему ты называешь меня древним?

В ответ еще более заразительный смех с ярко выраженными истерическими оттенками. Определенно у моего собеседника не все в порядке с мозгами.

— Нет, мой дорогой спаситель, я не какая-нибудь тупая кристаллическая структура. Если в данный момент мой разум заключен в кристалл и ограничен в своих возможностях — это не значит, что я Искин. А древним я называю тебя по праву крови, текущей в твоих жилах. До недавнего времени я считал, что все представители моего народа ушли из данного континуума примерно сто пятьдесят миллионов лет назад. Рад, что это не так. Кто ты? Из какого клана Сеятелей? Как попал в Запретный мир?

"Право крови", это мы уже слышали. Интересно, как у них тут происходит генетический анализ и тест на чистоту крови? Мысль забавная, но не актуальная.

— С чего ты взял, что я пришел тебя спасать?

— Для тебя это будет несложно, к тому же, не уничтожив кристалл-носитель, ты не сможешь покинуть это место.

— Уничтожить кристалл?!

— Ну да, уничтожив кристалл ты прервешь мучения, на которые меня обрекли еще давным-давно в эпоху максимального расцвета цивилизации Сеятелей. Каждое мгновение, проведенное в этой тюрьме для меня боль, страшная нескончаемая боль. К ней невозможно привыкнуть, поскольку всякий раз она иная. Не понимаю, как мне до сих пор удалось сохранить ясность ума.

М-да, последнее утверждение насчет ясности ума весьма спорное.

— За какие прегрешения тебя подвергли столь суровому наказанию?

— Хочешь знать, за какие прегрешения величайший ум своего времени Грун Гарщай был проклят собственным народом, помещен в эту тюрьму и обречен на страдания в этом диком и никому не нужном мирке? Хорошо, слушай…

Суть его рассказа кратко сводилась к тому, что примерно двести миллионов лет назад цивилизация Сеятелей достигла пика своего развития. Люди приобрели могущество богов, им стало банально скучно. Так иногда бывает. Сеятели были не первыми. До них существовала цивилизация Демиургов, которая канула в Лету по неведомым никому причинам. До Демиургов были иные цивилизации. За многие миллиарды лет существования Вселенной друг друга сменило множество генераций разумных существ. Некоторые расы появились еще до Большого Взрыва и были инициаторами зарождения нашей Вселенной.

Пока что Сеятели не подозревали о грядущей деградации общества до уровня едва ли не диких животных. Однако величайший мыслитель своего времени Грун Гарщай, проанализировав тенденции развития общества понял, что в конечном итоге ожидает его соплеменников. Как водится, фанат от науки сначала попытался обратиться к широким слоям общественности. Однако общество отказывалось не готово воспринимать его мудрость. Люди, достигшие практически индивидуального бессмертия и божественного могущества, не поверили ученому.

Тогда Грун понял, чтобы встряхнуть застойное болото, нужно действовать. Ему удалось сколотить группу приверженцев-фанатиков, а также вытащить из глубин Вселенной кошмарных тварей смысл существования которых заключался в поглощении энергии звезд. Помимо этого, Груну Гарщаю удалось вбить клин между различными сообществами людей. Человек, если даже достигает могущества бога, всегда остается человеком, то есть существом, способным не только на великие поступки и самопожертвование во имя общества, но на мелкую зависть и ненависть к более успешному соседу.

Пламя войны охватило освоенную часть Вселенной. Миллион лет кровопролитных сражений и секстиллионы человеческих жизней, уничтоженных во вселенской бойне.

В какой-то момент, человечество опомнилось и, отринув все распри, сначала ликвидировало внешнюю угрозу в виде расы Пожирателей Звезд. Затем взялось за сторонников Груна Гарщая. В конечном итоге всех возмутителей спокойствия переловили и казнили. Лишь лидеру сохранили жизнь в назидание другим. Десять тысяч лет Грун Гарщай, подвергался изощренным пыткам, десять тысячелетий невыносимых мук и страданий. Но мучителям показалось этого мало. Чтобы продлить мучения преступника и после распада телесной оболочки, его сущность была перенесена на кристалл-носитель, который в специальном корабле-тюрьме отправили в отдаленный уголок Вселенной.

Все, что произошло дальше, я видел в своем ночном сне. Корабль внедрился в планетарную кору Ледяной-7 и практически уничтожил жизнь на планете. Пожертвовать целой экологической системой ради того, чтобы обеспечить содержание одного преступника — Сеятели меня разочаровали. Получается, это были весьма бездушные существа. Одной рукой они разбрасывали семена жизни по Вселенной, другой — спокойно отнимали её у целых планет. Впрочем, способ Груна Гарщая растормошить соплеменников, был, мягко говоря, сомнительным и в конечном итоге, не привел ни к чему хорошему — цивилизации Сеятелей все равно не стало. Но за те миллионы лет, что его дух томился в кристаллической тюрьме, каким бы ни был он негодяем, он заслужил смерти, и я её ему с легкой душой предоставлю.

— Что конкретно я должен сделать для того, чтобы прекратились твои мучения?

— Ничего такого сверхординарного. Пройдешь по коридору, не сворачивая, две сотни метров и попадешь в центральный командный пункт. Как представитель древней расы примешь командование тюрьмой. А далее сам разберешься.

Командный пункт обнаружился в указанном месте. Парящий на полом шар метрового диаметра. Похоже, у Сеятелей был культ шаров, парящих над полом: энергетическая клетка с Груном Гарщаем, теперь вот этот командный пункт. На гладкой поверхности шара бросался в глаза отпечаток пятипалой руки, явно человеческой. Примерился на глазок, моя правая кисть практически вписывается в размер. Недолго думая, отдал мысленный приказ Искину скафандра обнажить руку по запястье и приложил кисть к отпечатку.

— Разумный Андрей Громов, желаете принять командование объектом "Тюрьма-П-2857"?

— Да.

Никаких фанфар или салютов не случилось. Я просто понял, что имею право отдавать местному Искину любые приказы, и они незамедлительно будут исполнены.

— Какие будут указания?

— Уничтожить сущность заключенного Груна Гарщая.

— Вы подтверждаете приказ уничтожить сущность заключенного Груна Гарщая?

— Подтверждаю.

— Приказ принят. До начала исполнения 60, 59, 58…

Неожиданно я услышал ехидный смешок теперь уже бывшего зэка.

— От всей души благодарю тебя, спаситель! Извини, забыл предупредить, вместе с уничтожением носителя моей сущности будет активировано самоуничтожение тюрьмы. К тому же вместе умирать веселее. Ха, ха, ха! …

— 22, 21, 20, 19…

— Стой Искин! Отменяю приказ!

— 10, 9…

Вот же сука этот Грун! Подставил как ребенка неразумного. Маньяк долбаный — скучно ему одному этот мир покидать. Я тоже придурок еще тот. Нет, чтобы расспросить Искин о последствиях и предпринять все необходимые меры для собственной эвакуации. Нет же, проникся чувством собственной значимости, надулся, как индюк от гордости, мол главным начальником сделали.

— 3, 2…

Что же делать?

— 1, 0…

Глава 24

— Зеро! — от страха зажмурил глаза и отчего-то по-английски крикнул в унисон равнодушному голосу Искина корабля-тюрьмы.

С окончанием отсчета смерть не наступила. Осторожно, открыл сначала один глаз, потом другой. Я где угодно, но не на корабле Сеятелей. Снежная равнина, окрашенная в непривычный для этой планеты белый цвет. Где-то вдалеке над горизонтом поднимается и набухает ослепительно-яркий шар.

Когда-то преподаватель военной кафедры университета майор Пислица Сергей Яковлевич нас учил, что, если после вспышки ты увидел гриб, значит ты не ослеп, и это уже здорово, а если большой палец вытянутой руки полностью закрывает его — ты везунчик вдвойне, и у тебя три секунды, чтобы укрыться в ближайшей яме или просто шлепнуться на землю ногами к эпицентру взрыва, прикрыть голову руками и молить бога о спасении. Мы студенты во всю стебались над солдафоном, поскольку, как люди, продвинутые в науках, были уверены, что все эти околонаучные выкладки не имеют к практике никакого отношения. Ну покажите хотя бы одного придурка, который в момент взрыва водородной бомбы показывает ей интернациональный жест одобрения, мол как здорово, что ты прилетела, голуба. Однако, первым моим желанием после того, как я увидел вспышку было именно показать ей большой палец.

Когда до меня дошло, что тут не палец нужен, а как минимум футбольный мяч, принялся суетливо осматривать окружающую местность в поисках хоть какого укрытия. На мое счастье неподалеку увидел выглядывающий из-под снега край то ли скалы, то ли огромного валуна.

Спустя мгновение мое тело лежало в спасительной тени, а губы шептали: — Отче наш, Иже еси на небесех! Да святится имя Твое, да приидет Царствие Твое, да будет воля Твоя, яко на небеси и на земли… — вот так в полном соответствии с пословицей о мужике и громе, который грянул в неподходящий момент. Готов поклясться, что молитву слышал всего — то пару раз в жизни, и нате вам, снизошло, отчеканил как по писанному полный текст и не один раз. М-да, не даром говорят, что на войне атеистов не бывает.

Как оказалось, в моем распоряжении было не три секунды, а значительно больше. Не знаю точно сколько, не до подсчетов было. Слава богу, силовая защита скафа и моя пси-защита спасли мое зрение от яростной вспышки, выдержали перепад давления ударной волны и мощный пинок от сотрясения планетарной коры, а также поток электромагнитного излучения и заряженных частиц, а от пронесшегося над головой роя осколков из камней и льда спас надежный каменный бок скалы. Жуть!

Однако сейчас не до рефлексий и прочих переживаний. Необходимо срочно линять не только с этой планеты, а вообще из системы Габор. Вне всякого сомнения, появление непрошенного туриста на поверхности планеты и мощнейший взрыв не сопоставит между собой только конченный идиот. Но как это сделать? Связаться с ботом вряд ли получится. Впрочем, стоит попробовать.

Поразительно, но выйти на связь с моим корабликом получилось с первой попытки, и вообще, до меня дошло то, что появился доступ к Сети в полной мере. Похоже, взрыв корабля-тюрьмы разогнал вредные эманации. Надолго ли? Ладно, потом будем размышлять над всякими риторическими вопросами, сейчас стоит воспользоваться моментом в полной мере.

Первым делом отдал приказ Искину бота срочно забрать меня с поверхности Ледяной-7. Затем вышел на связь со "Следопытом" и приказал Шурику покинуть стояночный модуль станции, ждать моего прилета на околопланетной орбите, выполнить расчеты курса в систему Лучезарного и быть готовым к тому, чтобы как можно быстрее уйти в гиперпрыжок.

Теперь, когда, основные задачи выполнены, от меня уже ничего не зависит. Вылез из-под скалы и посмотрел туда, где совсем недавно разверзся огненный Ад. Моему взору предстало огромное грибообразное облако, уходящее вершиной в стратосферу. Изнутри и снаружи оно подсвечивалось тысячами вспышек молний. Возможно какой-нибудь извращенный эстет назвал бы сюрреалистическую картину апокалипсиса красивой. В моей душе никакого благоговения, лишь неуправляемый первобытный ужас, доставшийся от далеких предков-обезьян, перед столь яростной стихией.

К моей непередаваемой радости, бот прибыл, спустя считанные минуты после вызова. Не теряя времени, вскочил внутрь, упал в ложемент пилота и отдал приказ на взлет. Сразу же после того, как я оказался за пределами атмосферы планеты, Искин "Следопыта" доложил, что покинул станцию и в течение получаса подберет меня на орбите Ледяной-7. Уф-ф-ф! теперь можно и отдышаться немного, а заодно и подумать.

По большому счету в данный момент мое тело в виде разрозненных пылевых частиц должно витать где-нибудь в стратосфере Ледяной-7, а душа отправиться, надеюсь, в Рай — в Ад пока вроде бы не за что. Я четко услышал последнюю цифру отсчета Искина корабля-тюрьмы перед приведением в действие механизмов самоуничтожения. Но вместо того, чтобы сгореть в чудовищном пламени и наслаждаться песнопениями архангелов, я оказываюсь в сотнях километров от эпицентра взрыва. Что это? Искин уловил мое нежелание погибать в столь юном возрасте и отправил куда подальше? А может быть, это проявление моих пси-способностей? Попробовал сконцентрироваться и телепортировать себя хотя бы на метр. Обломись, Андрюха! Я бы мог переместить свое тело, но не методом телепортации, а самым банальным чисто механическим способом. Эх, если бы в нейросети сохранялись записи с описаниями предыдущих жизненных моментов, как в местных виртуальных играх полного погружения. А что, взял, открутил, почитал и понял, что с тобой случилось в тот или иной момент времени. Не, компьютерные забавы — это вам не реальная жизнь, в реале все намного сложнее. Ладно, не буду пока ломать голову, на нее бедную и без этого сегодня столько свалилось, что иному приключений на целую жизнь хватит, да еще внукам и правнукам останется. Один лишь взрыв чего стоит, Кузькина Мать нервно курит в сторонке.

И еще один момент. Кажется, теперь, благодаря моим действиям, на Ледяной-7 отсутствует поле, подавляющее нервную деятельность человека. А это означает, что исчез фактор, мешающий полноценному использованию биоресурсов планеты. К тому же, веретено со страшной силой высасывало внутреннюю энергию планеты. Выходит, что с исчезновением корабля-тюрьмы, начнется разогрев Ледяной-7. Процесс небыстрый, но стабильный. Есть шанс, что когда-нибудь на поверхности вновь зашумят листвой под легким ветерком оранжево-бурые леса, а на местной оранжевой травке будут пастись табуны травоядных. Представил эти самые шумящие леса и едва не лопнул от гордости за себя такого спасителя, а потом аж уши от стыда покраснели — это ведь мои предки когда-то превратили процветающий мир в ледяной ад. И пусть сам я никоим боком к этому не причастен, но как потомок в полной мере несу моральную ответственность за бессердечие пращуров. И то, что я всего лишь устранил последствия грубого вмешательства в экологию данного мира, ничуть не делает меня героем, тем более все получилось чисто случайно. Пришел, поговорил с сидельцем, затем сглупил по-черному, проявив детскую наивность и откровенную глупость, уцелел непонятно каким образом. Короче, ни разу не Матросов. Значит, о своем якобы подвиге следует молчать как рыба об лед, иначе куры засмеют. Хотя, Тимохе расскажу, пусть мотает на ус и учится на чужих ошибках.

Пока томился в душевных терзаниях, прибыл "Следопыт". Тут стало не до терзаний. Скорее бы покинуть эту злосчастную систему.

Главный Искин корабля уже рассчитал путь в систему Лучезарного. Я отдал приказ лечь на разгонный курс. Шесть часов, и я навсегда покину эти неуютные места. Пожалуй, вздремну немного, если что, Шурик растолкает.

Однако не все, что человек планирует, сбывается. Поспать удалось всего лишь пару часов. Из объятий благодатного забытья меня вывел озабоченный голос Искина:

— Командир, нас срочно вызывает на связь станция "Черема".

— Кто конкретно? — Вот же засада, не думал, что они там настолько быстро оклемаются.

— Не представились, но вызов пришел по протоколу "Прим".

— Понял, соединяй! — означенный протокол отказа абонента от выхода на связь не предполагает, у нарушителя непременно появились бы такие неприятности, что врагу не пожелаешь. Если бы до прыжка оставался час или менее, а корабль находился вне пределов досягаемости орудий станции, послал бы всех к Бениной Маме, но в данный момент "Следопыт" не только могли уничтожить посредством крепостной артиллерии, но выслать вслед скоростные истребители, которые гарантированно превратят мой кораблик еще до выхода в спасительный гипер в кучу обломков, если заниматься абордажными мероприятиями их экипажам будет лениво.

Незнакомый человек в "гестаповской" форме полковника имперской СБ, сидя в кресле, взирал на меня с нескрываемым интересом.

— И куда же это мы собрались так срочно? — ехидно улыбнулся военный.

— Нахожусь в фазе разгона, господин полковник, цель — покинуть систему Габор! — браво по-военному отрапортовал я.

— А почему без разрешения, господин Громов?! — напускная улыбочка начала сползать с физиономии военного чиновника.

— С каких это пор гражданину Империи Аратан необходимо спрашивать разрешение для того, чтобы покинуть систему, принадлежащую империи? — теперь уже я решил немного "наехать" на местного вояку, — мой гражданский рейтинг на данный момент приближается к девятке, никаких финансовых или иных обременений перед империей или иными лицами за мной не числится. Поэтому имею право. Кстати, вы так и не представились, господин полковник.

— Полковник Службы Безопасности Империи Аратан Хаббат Рошни, — физиономия высокого чина пошла красными пятнами, привык, похоже, в этом захолустье изображать главную кочку на ровном месте, и мой отпор вывел его из равновесия. — Как официальное лицо, представляющее власть императора в данном секторе, приказываю рейдеру среднего класса "Следопыт" вернуться на станцию, для проведения следственных мероприятий.

— Мне предъявляется обвинение?

— Нет, пока в качестве свидетеля, — на слове "пока" полковник сделал заметное ударение.

Однако я также был не лыком шит и после установки нейросети в первую очередь занялся ликвидацией собственной правовой безграмотности. Для этого изучил все возможные базы по юриспруденции и местному законотворчеству.

— В таком случае, как законопослушный гражданин империи, готов ответить на все ваши вопросы прямо сейчас. Видите ли, полковник, дела коммерческого характера требуют моего немедленного присутствия в другом месте и возвращение на станцию чревато для моего бизнеса огромными материальными потерями.

— Вы не понимаете, всю серьезность сложившейся ситуации, господин Громов, — теперь на меня смотрел хищный зверь, который выбрал жертву и не намерен её отпускать.

Блин, вот уж мне эти карьеристы! Мне знаком подобный тип людей — запихнули перспективного парня в Тмутаракань за какую-нибудь провинность или потому, что физиономия новому начальству не понравилась, вот он и рад зацепиться за любую возможность, чтобы выкарабкаться туда, где есть перспективы дальнейшего карьерного роста, и наградные листы выдают не только по случаю восшествия нового императора на престол. У этого полковника появилась надежда на более светлое будущее. Нет, я его ничуть не осуждаю, но не за мой же счет. Меня, конечно не привлекут к ответственности, но, если попаду в лапы СБ, времени потеряю массу, а у меня планы.

— Полковник, на систему Габор совершено нападение вражеского флота? И мы сейчас в состоянии войны?

— Нет, но на поверхности Ледяной-7 совершен террористический акт с неизвестными нам целями. Пострадали люди.

Ха, ха, ха! Во подлец заливает и не краснеет! Люди у него, видите ли, пострадали. От места взрыва до ближайшего поселения пять тысяч километров. Да на таком расстоянии невозможно ничего почувствовать, даже если жахнет в пять раз мощнее. Впрочем, с его возможностями организовать пострадавших не представляет труда.

— Скажу сразу, мне об этом ничего неизвестно. Да, видел взрыв, да, был на поверхности Ледяной-7, но на расстоянии порядка пятисот километров. Что именно там взорвалось пусть разбираются специалисты. Я же ни разу неспециалист.

Моему лепету полковник внимал со снисходительным злорадством. Подозреваю, что у него был припасен козырь, чтобы заставить меня вернуться на станцию "Черема". И не ошибся.

— Короче, так, Андрей Громов, сообщаю под протокол: властью, данной мне Государем Императором, в связи с терактом на Ледяной-7, повлекшим многочисленные человеческие жертвы, система Габор объявляется закрытой зоной. До прибытия специальной комиссии Службы Безопасности и проведения всех необходимых следственных мер, ни один гражданский корабль не может покинуть её пределы. Засим предлагается рейдеру среднего класса "Следопыт" вернуться на станцию, либо лечь в дрейф и ждать корабля с досмотровой командой.

Мне ничего не оставалось, как скрепя сердце принять условия эсбэшника. Однако приказ прекратить разгон отдать не успел. На тактической карте неожиданно загорелось с дюжину огоньков желтого цвета, что указывало на нейтральный статус неожиданных визитеров.

— Корабли закрытой цивилизации сполотов. Тактико-технические данные неизвестны, — кратко информировал Шурик.

А вот это уже интересно. Из того, что мне известно об этой расе, сполоты в Содружестве нечто вроде органов правопорядка с функциями судей и исполнителей собственных приговоров. Возможности этой расы огромны и все известные попытки опротестовать их решение по тому или иному поводу ничем хорошим не заканчивались для протестующей стороны. Были случаи уничтожения одним кораблем сполотов целых флотов, и не было ни единого случая, когда даже группировке флотов удавалось уничтожить хотя бы один звездолет этой расы.

Хаббат Рошни, по всей видимости, также узнал о появлении в системе непрошенных визитеров. Он грубо выругался и оборвал связь. Воспользовавшись отсутствием внимания к моей скромной персоне со стороны местных властей, я не стал отдавать приказ Искину прекратить разгон, наоборот, приказал использовать любые возможности, чтобы побыстрее убраться из этой опасной системы.

Повисев минуту в точке выхода, корабли сполотов разделились. Три единицы рванули к Ледяной-7, три — к станции "Черема" и аж целых шесть пропали с радаров и тут же материализовались в непосредственной близости от борта "Следопыта". То, что мой рейдер находился в этот момент в стадии ускорения, ничуть не помешало их звездолетам синхронизировать скорость с моим корабликом.

Теперь, когда корабли пришельцев находились в непосредственной близости, я завороженно наблюдал за тем как шесть гигантских размерами несколько десятков километров, напоминающих по форме морских медуз, космических монстров взяли "Следопыт" в "коробочку". Страха не было и вообще накатили равнодушие и апатия — от осознания абсолютного бессилия, наверное. Ну что я мог противопоставить подобному могуществу? Ни-че-го. Даже тяпнуть за палец перед тем, как меня раздавят как мошку, не смогу. Вот только непонятно, к чему гнать через немыслимые космические пространства аж двенадцать столь огромных кораблей? Неужели взрыв на Ледяной-7 настолько обеспокоил сполотов, что для ликвидации вероятной угрозы они кинули в систему никому неизвестного красного гиганта аж целый боевой флот? Вопросы, вопросы… и ответа на них ждать не приходится.

В какой-то момент почувствовал, как мое сознание будто разобрали на мелкие фрагменты и каждую частичку подвергли тщательному анализу. Однако продолжалось это какой-то краткий миг, даже испугаться не успел. За процессом фрагментации моей сущности тут же последовал процесс дефрагментации. Вслед за этим в моей голове раздался равнодушный механический голос:

— Разумный, Андрей Громов, ассоциация сполотов не имеет к тебе претензий.

И все?! Мля, я тут едва кирпичный заводик не организовал, а они "ассоциация не имеет претензий"! Довести человека едва ли не до разрыва сердца… Не, так просто вы от меня не отделаетесь.

— Вы не имеете, зато местное руководство очень даже имеет. Прошу отметить в полицейском протоколе факт попытки моего необоснованного задержания полковником Службы Безопасности Хаббатом Рошни.

Ну да, сдал эсбэшника со всеми потрохами, и стукачом себя не чувствую. Сам ментяра виноват, нечего к мирным гражданам цепляться.

— Хорошо, конфликт с полковником Рошни уже урегулирован, "Следопыт" имеет полное право свободно покинуть данную систему. — эти слова неведомого мне разумного стали бальзамом на сердце и достойной компенсацией всех моих недавних переживаний.

Буквально через считанные секунды передо мной материализовался сам Хаббат Рошни. Если не знать подоплеки его появления, можно было бы подумать, что он хлебнул изрядную порцию уксусной эссенции. Мне даже жалко его стало.

— Андрей Громов, руководство станции "Черема" приносит извинения в моем лице за доставленные вам неудобства. Вы в полном праве остаться в системе Габор или покинуть ее. Надеюсь инцидент исчерпан?

И тут в мою голову пришла одна умная мысля.

— Принимаю ваши извинения, господин полковник. Со своей стороны, хочу сделать вам некое предложение, которое, может вас заинтересовать. Надеюсь канал, по которому мы с вами общаемся закрыт от постороннего прослушивания?

— Не сомневайтесь, мы с вами общаемся по специальному каналу, защищенному от любого прослушивания. Итак, готов вас выслушать, — полковник уставился на меня со всем вниманием.

— Видите ли, полковник, свойство у меня такое, врожденное, все имперские офицеры, имевшие счастье когда-либо со мной общаться, тут же получали повышение по службе, прибавление к званиям, не говоря о всяких там орденах и прочих цацках…

Взгляд полковника погрустнел, кажется он меня принял за безответственного балабола с замашками фанфарона.

— Мне как-то недосуг общаться…

— Подождите, уважаемый. Чтобы не быть голословным, прошу вас посмотреть дело о раскрытии шпионской сети аграфов в системе Колькаун.

На мгновение взгляд полковника стал отрешенным, но скоро прояснился.

— Ну да, было такое дело. Отличились там многие парни из моей службы. А вы-то тут причем?

— Посмотрите, имя владельца усадьбы, на которую было совершено зверское нападение нанятых аграфами наемников и гражданина империи Таори, псиона, к вашему сведению, а также обстоятельства нападения. В том, что у вас есть доступ к материалам дела я не сомневаюсь.

Полковник вновь отрешился от действительности, теперь на более долгий срок, а когда вернулся в реальность на меня смотрел совсем другой человек. В его взгляде читалось нескрываемое уважение и даже восхищение.

— Получается, вся работа за моих коллег выполнена силами всего одного гражданского лица, и этот гражданин… вы, Андрей Громов. М-да, три генерала, пять полковников, и под сотню офицеров рангом пониже были представлены к разного рода наградам, а также повышениям в званиях и должностях. Неплохой результат, у вас несомненно дар. Прошу прошения за некое пренебрежение к вашим словам. Итак, слушаю вас, господин Громов.

— Полковник, вы не можете отрицать того факта, что обнаруженный мною объект на поверхности планеты вовсе не тайна за семью печатями для широкой научной общественности Содружества.

— Да какая уж тайна, раз-два в год прибывают сюда всякие… уполномоченные. Права качают, мол обеспечь им безопасный доступ к артефакту Древних. А о какой безопасности может идти речь, если половина заключенных через неделю сводит счеты с жизнью? Яйцеголовых сюда хотя бы силком не загоняют. Пару дней побудут на поверхности, потом обосранную ораву приходится эвакуировать в срочном порядке. Едва оклемаются и начинают катать жалобы вышестоящему начальству, мол, во всем виноват полковник Хаббат Рошни, недосмотрел, недообеспечил и так далее. А начальству что — наказать и забыть, вот и понижают гражданский рейтинг раз за разом, правда, наверху не дураки сидят, через месяц-два восстанавливают. А мне от этого легче, парень?

— Ладно, полковник, не кипятитесь. Прошла для вас черная полоса, наступила белая. Короче, расклад такой. Один безбашенный турист по имени Андрей Громов, прознав о существовании некоего артефакта Древних, решил собственными глазами взглянуть на него. Получив все необходимые допуски со стороны руководства станции, он отправился на поверхность Ледяной-7. Когда бот исследователя-любителя завис над артефактом, Андрей обнаружил, на поверхности металлической площадки вход внутрь, — я посмотрел на Хаббата Рошни, мужик аж дышать перестал, внимая моим словам. — Это была преамбула. А теперь, слушайте внимательно, полковник. Громов тут же связался лично с ВАМИ и предложил отправить внутрь сооружения Древних исследовательский зонд, поскольку раньше входа не было и неизвестно, когда он еще откроется. Вы, конечно засомневались, в целесообразности моего предложения, но я оказался весьма настойчив и довод о том, что вход может закрыться с минуты на минуту стал решающим. Вы вынужденно проявили инициативу не собственной корысти ради, но пользы науки для. Я запустил летающий зонд внутрь артефакта. После этого, что-то пошло не так. Отверстие в металлической плите внезапно затянулось, а мне на нейросеть пришло оповещение о минутной готовности к самоликвидации объекта. Моему боту с трудом удалось покинуть место взрыва, настолько он оказался мощным. К счастью жертв и разрушений объектов инфраструктуры на поверхности планеты удалось избежать, благодаря своевременным мерам, предпринятым по ВАШЕМУ указанию. Какие меры, сами придумаете — вы человек продвинутый в плане всяких придумок, — мою подковырку в свой адрес полковник съел и не поморщился, — И теперь самое главное. Посланная ВАМИ на поверхность планеты специальная команда обнаружила отсутствие вредоносного фона, источником которого, как оказалось, являлся артефакт Древних.

— А откуда информация об исчезновении фона? — Хаббат Рошни аж заерзал в своем кресле от обрушившейся на него новости.

— Проверено мною лично, но ВАШИМ людям под ВАШИМ руководством еще предстоит об этом узнать. Надеюсь, информации достаточно, для головокружительного взлета одного неглупого полковника из замызганной глубинки? И еще, все, сказанное мной относительно моих действий на Ледяной-7 готов подтвердить перед любой высокой комиссией после согласования основных тезисов с вами, полковник.

Рашни закрыл глаза и, откинувшись на спинку кресла, задумался. По быстро меняющемуся выражению лица несложно было догадаться, какая титаническая деятельность происходит в данный момент в его голове. Спустя всего пару минут полковник похоже просчитал все возможные варианты использования полученной информации во благо себе любимому. Лицо его прояснилось, глаза распахнулись.

— Скажите, Андрей, вам это все зачем? Какая для вас выгода?

— Все просто, уважаемый Хаббат. Надеюсь, вы позволите называть вас по имени? — удостоившись легкого кивка, продолжил: — Понимаете ли, не люблю оставлять за спиной обиженных и недовольных, пусть даже косвенно, по независящим от меня причинам. К тому же, Вселенная хоть и огромна, люди время от времени случайно сталкиваются нос к носу при самых разных обстоятельствах, в том числе, когда один может протянуть другому руку помощи. Прошу прощения за некоторую витиеватость, но, надеюсь, вы уловили суть моей мысли.

— Вполне, мой друг Андрей. Засим не смею вас задерживать. Рад знакомству со столь умным человеком.

— Взаимно, полковник.

Глава 25

Дом, милый дом! Я на веранде своего дома у озера на станции добывающего комплекса в поясе астероидов системы Лучезарного. Кресло-качалка, бокал игристого вина, на столике ваза с фруктами из садов Надежды. Ну что еще нужно для счастья столь неприхотливому человеку, как я?

После возвращения из системы Габор никуда не отлучаюсь из своего второго дома вот уже более пяти лет. Пять счастливых лет без риска для жизни, головокружительных приключений и прочих сомнительных удовольствий.

Если кто-то подумает, что все эти годы я так и проторчал на веранде с бокалом вина, он будет не прав. Огромное хозяйство требует постоянного внимания. Благо перерабатывающий комплекс благодаря стараниям моего друга и верного соратника Тимофея Розанова приносит постоянный и стабильный доход, биоресурсы с Надежды по прибыльности соперничают с поясом астероидов. Так что денег хватает с лихвой на любые наши задумки.

Флот строится медленно, но уверенно. Двенадцать тяжелых рейдеров и три носителя спущены со стапелей и в данный момент находятся в процессе доукомплектования. Экипажи проходят разностороннюю подготовку, чтобы в свое время подняться на командные мостики и взять в свои крепкие руки штурвалы… Что-то меня понесло. Какие, нафиг, штурвалы, мы не на Земле-матушке, где морские волки крепкими руками сжимают штурвалы и по карте прокладывают курс. В мирах Содружества управление космическими кораблями осуществляется Искинами через нейросети пилотов. Каждый корабль, а в особенности тяжелые рейдеры, требует тщательной подготовки экипажей. Поскольку в составе моего флота будут корабли, управляемые всего лишь одним человеком, подготовка капитана не ограничится лишь необходимым пилотским минимумом. Каждый будущий командир обязан освоить сотни специальностей, к тому же он должен досконально знать свой корабль вплоть до последнего винтика. По этой причине мои бойцы большую часть времени проводят в медкапсулах и грызут гранит науки под ускорением. Без этого чтобы объять необъятное запланированных двух десятков лет попросту не хватило бы. Задача амбициозная, но вполне реализуемая. Во всяком случае, я на своем примере уже доказал, что это по силам простому смертному. Ну, может быть, не совсем простому и смертному ли?

Кратковременное, но весьма познавательное знакомство с неким Груном Гарщаем заронило в моей душе определенную надежду, если не на бессмертие, хотя бы на очень и очень продолжительную жизнь. Фанатик в свое время миллион лет терроризировал соплеменников, затем несколько тысячелетий маялся в темнице. Он — древний, я — древний. Почему бы и мне не прожить столько же?

Что такое миллион лет? Не могу даже представить. Человеческая цивилизация Земли по расчетам ученых насчитывает максимум полсотни тысячелетий. Впрочем, некоторые это опровергают и небезосновательно. Незадолго до того, как оказаться в плену у арварцев я посмотрел научно-познавательную программу по американскому телевидению. Там вполне солидный мужик палеонтолог рассказывал, что обнаружил в куче окаменевшего дерьма динозавра отпечаток человеческой ступни. По его заверениям этот факт отодвигает возраст человеческой цивилизации как минимум на сто миллионов лет. Короче, как сказал в свое время Шекспир: "На свете много всякой хрени друг Гораций, что и не снилась нашим мудрецам", ну или как-то так.

Итак, у меня появилась надежда прожить лет эдак миллион, а может быть и больше. Может ну ее нафиг эту суету? Живи себе в удовольствие: вино, веселье, женщины… При мысли о женском поле встрепенулся. Очередной десант жриц любви должен прибыть в систему Лучезарного через пару дней. А что вы хотите, виртуальный секс в Сети, может быть и неплохая придумка, но время от времени людям необходимо простое человеческое общение с особой противоположного пола. У меня даже имеется специальный человек в центральных мирах империи, который занят подбором соответствующего контингента и его доставкой. Пришлось окончательно переломать в себе изрядно усохшие древа советского ханжеского воспитания, выкорчевать корни и сжечь их, дабы не могли вновь возродиться. Не мы такие — жизнь такая. И если есть соответствующая услуга, почему бы ею не воспользоваться? Любой каприз за наши деньги — уже и попривык как-то. И девчонкам заработок, а заодно веселое путешествие.

Не, Гром, тихая жизнь не для тебя. К тому же основная задача — поиск родной планеты еще очень далека от реализации. Помимо поиска Земли в моей голове роилось куча более амбициозных планов, но об этом пока даже самому близкому человеку на данный момент — Тимохе Розанову не рискну поведать. Ну чтоб не сглазить и вообще.

Недавно освоил курс местной высшей математики и физики до максимального восьмого ранга. Практически познал все, чего достигла наука Содружества в этих областях. Как только это случилось, сработала установка в мозгу и начали разворачиваться полученные на корабле каргианцев знания Древних. Теперь в математике и физике я способен заткнуть за пояс любого местного академика.

Однако, как мне стало понятно чуть позже, эти знания были внедрены мне в голову вовсе не для того, чтобы я ими хвастался перед академической общественностью Содружества и, тем более, не ради удовлетворения каких-то иллюзорных амбиций, мол могу чего никто не может. Углубленное познание точных наук позволило мне кардинально пересмотреть собственное понимание мироустройства. Также мои новые знания о строении Микро и Макровселенной запустило где-то внутри меня некий механизм познания собственной сути и скрытых резервов сознания. Управление энергиями и материей давалось мне намного проще, открылись новые возможности взаимодействия не только с неживыми объектами, но также способность воздействовать на живое. Даже без участия машинного разума и без специальных средств я мог установить диагноз любому пациенту и не только определить заболевание, но провести лечение на уровне медицинской капсулы самого высокого класса. Вполне вероятно, я бы мог подчинить любого разумного собственной воле, но в подобные дебри не углубляюсь и углубляться не собираюсь из этических соображений. Не исключаю использование этих способностей в отношении врага, если иного выхода не останется. Вряд ли кому-то придет в голову рассуждать о морали и общечеловеческих ценностях, если твоей драгоценной заднице угрожает серьезная опасность.

Итак, воскрешать мертвых или почти мертвых умею. Осталось научиться делать из воды вино, осуществлять репликацию плюшек с маком в любых востребованных количествах, и можно отправляться в народ толкать речуги, собирать учеников, один из которых от тебя отречется три раза, а другой непременно сдаст правоохранительным органам как преступника, умышлявшего против существующей власти.

Ой, что-то меня понесло не туда! Ну крут я стал, и что от этого изменилось? Вокруг головы нимб не сформировался, и вообще, кушаю, писаю и какаю — пардон за столь откровенные подробности — а еще девушками интересуюсь, как обычный смертный. Как там Пугачева пела в свое время: "так же как все, как все, как все…". Тут главное не зазнаваться и не бронзоветь. Оторвешься от коллектива, взлетишь куда-нибудь не туда и шмяк на самое дно самого глубокого ущелья. А потом кто-нибудь всплакнет по пьяни: "Птичку жалко".

Я был от чего-то уверен, что для постижения всех знаний, внедренных в подкорковую зону моего мозга — или куда-то там еще — во время прохождения испытания на корабле каргиан, потребуется еще очень и очень много времени. Координаты чудесного корабля до сих пор не всплыли в моем мозгу, иже с ними обещанная информация о всех известных моим очень далёким предкам червоточинах, позволявших их кораблям путешествовать из одного уголка Вселенной в другой в сверхкороткие сроки.

Жаль, что Хранитель не смог помочь мне с поисками Земли, но в связи с вновь приобретенными способностями у меня появилась еще одна идейка на сей счет. Для ее реализации придется покинуть уютную систему Лучезарного и отправиться едва ли не в пасть самого ненавистного моего недруга на данный момент. Правда недруг пока что не подозревает о моем существовании. Ничего, скоро узнает и, надеюсь, содрогнется от ужаса.

Поставил бокал на столик. Вылез из кресла. Сейчас подойдет Тимофей. Парень еще не подозревает, но его ждет сюрприз, надеюсь веселый. Для этого вошел в дом, потребовал от домашнего Искина материализовать зеркальную плоскость во всю стену и, углубившись в транс, принялся совершать некое действо над собственной внешностью посредством пси энергетических манипуляций. Затем немного поработал со своим трансформируемым костюмом. После завершения процесса оценил полученный результат, рассмотрев себя со всех сторон и остался весьма доволен. Уселся на диванчике в холле и стал ждать гостя.

— Командир, можно?! — Тимоха означил появление легким стуком в дверь и, не дожидаясь моего ответа, ввалился в дом.

В следующий момент глаза бывшего наемника стали размером едва ли не с чайное блюдце. Стоит отметить, что былой сноровки бывший наемник не растерял, и как бы он ни был удивлен, на рефлексах подскочил к дивану и попытался провести прямой в голову правой, с одновременным хуком левой. Я ожидал подобной реакции и, зафиксировав приятеля, отбросил его к противоположной стене. Массивная туша Тимофея вызвала при ударе заметное сотрясение дома. Я даже испугался, как бы он не развалился по бревнышку. Однако соприкосновение со стеной вовсе не смутило парня, он тут же вскочил на ноги и хотел было вновь броситься на обидчика.

— Отставить, Тимофей! Остынь и не бузи!

Благо голос, в отличие от внешности, я не поменял.

— Командир, это ты что ли?!

— А кого ты тут кроме меня мог увидеть? — не подумайте ничего такого, я ни разу не одессит, и вообще сугубо русский парень, так уж получилось ответить вопросом на вопрос.

— Но что это за черную образину ты на себя напялил?

— Постыдитесь, Тимофей, выражать столь ярко выраженную неприязнь к представителю Империи Арвар — не толерантно, как любят теперь говаривать на нашей с тобой далекой родине.

— Да ладно, Гром, будешь тут мне грузить за толерантность, — присаживаясь на соседний диван, оскалился в улыбке Тимоха, — колись, на хера загримировался под негритоса? Знаешь же, на дух не переношу этих черножопых — из-за них оказался здесь. Позлить меня хочешь? И ремешки эти вместо нормальной одежки — муде свисают чуть ли не до пола.

— А я их очень люблю, по-твоему? К тому же это не грим, а результат управляемой трансформации организма. А насчет костюмчика, если завидно, можешь себе такой же прикид подогнать — свойства комбеза позволяют хоть набедренную повязку хоть генеральский мундир, отъюдашить, — про эпотажного российского модельера недавно узнал из рассказов товарищей, которых украли с Земли позже меня. — И вообще, тепло там у этих арварцев, поэтому можно хоть голышом щеголять, а выставлять напоказ собственный пенис ничуть не зазорно, а очень даже необходимо, ибо по размеру определяется рейтинг того или иного гражданина. И если рейтинг общественной значимости у тебя маленький, так и довольствуйся малым дружком и пусть твоя жена завидует более успешным бабам. Ну а если ты сам асударь анпиратор — изволь быть ростом в три метра и со штуковиной до колена, пусть все видят и зубами скрежещут от зависти.

— Во, бля, неужто правда?! — У Тимохи аж глаза разгорелись. Не собрался ли мой друг узурпировать верховную власть в Империи Арвар?

— Чистейшая правда, зуб даю, — ухмыльнулся я и сделал характерный жест, будто вырываю сам себе клык. — А спектакль или цирк — называй как хочешь — я устроил для того, чтобы ты проникся, так сказать, и не щерился в скептических ухмылках, мол гонишь Гром, не можешь в арварца превратиться.

— Ну если бы сказал бездоказательно, скорее всего не поверил бы, что такое вообще возможно, — заулыбался Тимофей и, покачав головой, задумчиво произнес: — Это же надо херами меряться в натуре.

— Сначала получить право иметь тот или иной размер члена, мой друг Тимоша, а потом уже меряйся.

— Признаю, Гром, у тебя здорово получилось в негра превратиться, прям как этот, ну ещё поёт: "лэт май пипль го" — Поль Робсон, вроде как.

— Не, Поль Робсон — это: "широка странья мойя родняя, мньёго в ньей лесьёв морьей и рьек", а "Let my people go" — Луи Армстронг.

— Да хрен бы с ними, — махнул рукой Тимоха, — давай, командир, рассказывай на какой шухер подписываемся?

— Хорошо, слушай внимательно, и чтобы ни единой душе ни слова! Также о моих не совсем обычных способностях прошу не распространяться даже среди своих, ну чтобы всяких нежелательных брожений в умах не возникало.

Глава 26

— Гром, а ты уверен, что этот самый контрабандист не поменял точку?

— Не боись, Тимоха, не поменял. Такие вещи с бухты-барахты не делаются, да и ни к чему ему это. Хрен на хрен менять — только время терять.

— Ну не скажи, — мой друг возвел очи горе и заулыбался каким-то своим мыслям, — знавал одну бабенку, как потом выяснилось, ее одновременно пять мужиков обслуживало. И, что самое интересное, каждый считал себя единственным. А правда выплыла наружу, когда все пятеро обратились в гарнизонный госпиталь к венерологу. Слава богу трипперком обошлось, никакого сифона или, упаси господь, новомодного спида.

— Бабе ноги хоть не переломали? — изрядно отсмеявшись спросил я.

— Да ну, нах на зону из-за бляди идти.

Вот так и развлекаемся с Тимофеем, находясь в засаде в астероидном поясе системы белого карлика Е-457-Г уже второй месяц. Ждем появления одного контрабандиста из Империи Арвар, точнее из клана Бхаатан. Имя этого шустрого парня Джамбай Дмбонго.

Откуда, мне стало известно о существовании какой-то незначительной сошки, занимающейся специфическим бизнесом? Вы удивитесь, но о Джамбае Дмбонго я узнал от одного полковника из системы красного гиганта Габор. Точнее теперь этот солидный мужчина уже не полковник, а генерал и не на какой-то захудалой имперской станции. Теперь Хаббат Рошни руководит отделом в Центральном Управлении Службы Безопасности Империи Аратан, в его ведении куча офицеров и внештатных сотрудников. Его ценит начальство, уважают подчиненные. И вообще, в настоящий момент он весьма и весьма доволен своим служебным положением в частности, и жизнью — в целом. Но что для меня самое ценное, генерал вовсе не забыл о том, кто именно обеспечил ему столь стремительный карьерный взлет и не послал куда подальше, после того, как я обратился к нему с просьбой о помощи. А просьба моя заключалась в том, чтобы получить информацию о каком-нибудь арварце, занимающемся незаконным товарооборотом между империями Арвар и Аратан.

Оно вроде как бы Содружество и едино, но межгосударственные границы здесь пока что никто не отменял. А где границы, там и таможня. А где таможня, там пошлины. И пошлины на некоторые товары в разы превышают стоимость самого товара. К тому же ряд товаров и вовсе запрещен к вывозу за пределы того или иного государства. Ну вот вам и экономическое обоснование для создания незаконного, но прибыльного бизнеса. Пока существуют границы, будут существовать контрабандисты — вот такой вполне себе объективный закон.

Генерал даже не поинтересовался, для какой надобности мне потребовалась информация об арварском контрабандисте. Если просят — значит нужно. Через несколько дней я имел полный расклад по одной интересующей меня персоналии.

Итак, Джамбай Дмбонго, семидесяти двух лет от роду. Официально — мелкий коммерсант, занимающийся транспортировкой малогабаритных, но весьма ценных грузов в пределах Содружества. Неофициально — поставщик любому заинтересованному лицу драгоценностей и запрещенных к вывозу с территорий практически всех государств Содружества артефактов Древних.

Этот типчик уже давно на контроле СБ Империи Аратан и не только — спецслужбы нескольких государств также интересует его нагуталиненная мордаха. Но, поскольку купец очень хитер, взять его на горячем пока не получается, да эсбэшники особо и не стремятся — берега знает, сильно не борзеет и ладно, пускай живет до поры до времени.

Суть его бизнеса незамысловата, но работает как часы. Джамбай получает заказ на тот или иной товар. Разветвленная по всему Содружеству сеть брокеров обеспечивает покупку и его отправку. Далее грузовой корабль сбрасывает в расположенной во Фронтире системе Е-457-Г оборудованный маячком контейнер с грузом. Затем через какое-то время там появляется Джамбай Дмбонго на своем кораблике, забирает контрабанду и доставляет в Империю Арвар. Через сеть прикормленных чиновников он обеспечивает товар необходимыми сопроводительными документами, после чего вполне легальный продукт попадает в руки заказчика.

Ходят непроверенные слухи, что за некие услуги, оказанные правящему дому Бхаатан этот контрабандист пользуется особым доверием у руководства клана и якобы вхож к самому Гуди Мбха VI. Если последнее утверждение окажется правдой, мне повезло, поскольку имею желание пообщаться с этим корольком, что называется тет-а-тет, с целью задать несколько интересующих меня вопросов. Знаю, опасная затея. Гуди Мбха VI не зря более двух десятилетий клановый трон задом мнет без каких-либо особых прав на него. Одних покушений пережил, по слухам, не менее дюжины, а заговоров раскрыл и вовсе не сосчитать. Короче, умный, хитрый, сильный вождь. Моя задача под личиной Джамбая Дмбонго с ним сблизиться, заинтересовать и получить то, что я хочу. А для того, чтобы заинтересовать столь небедного арварца, как Гуди Мбха VI нужно весьма и весьма постараться. Впрочем, у меня уже есть на этот счет некоторые идеи.

— Внимание, десять секунд назад в систему вошел рейдер среднего класса! Борт идентификации не поддается, — доложил корабельный Искин Шурик.

Не зря старался, организовывая засаду, не поленился и буквально засеял систему пассивными сканирующими устройствами. Судя по картинке на экране, это был корабль постройки конфедерации Делус. Добротное транспортное средство, годное как для военных действий, так же для мирной жизни, например, в качестве малого грузового корабля. По внешнему виду он напоминает кирпич, который облили расплавленным гудроном и облепили всяким мелким строительным мусором. О какой-либо эстетике говорить не приходится, да и удобств там минимум, зато эти корабли весьма неприхотливы в обслуживании, неплохо вооружены, а самое главное — дешевы, поэтому пользуются стабильным спросом у покупателя.

Долго задерживаться Е-457-Г пришелец не стал. Сбросил контейнер, лег на разгонный курс и через шесть часов лишь очень чуткие приборы могли бы зафиксировать слабое гравитационное возмущение, созданное при движении массивного тела со скоростью примерно в треть от скорости света. Подчиняясь заранее заданной программе, контейнер вошел в пояс астероидов и спрятался, буквально слившись с одной из каменных глыб. Время от времени, установленный на нем маячок посылал в космос кодированный сигнал.

— Ну все, Тимофей, считай арварец в наших руках, — азартно потерев руки, я улыбнулся товарищу.

— И это меня радует, надоело торчать в этой дыре, — поддержал мой позитивный настрой Тимоха.

По моему приказу "Следопыт", не снимая маскировочного поля, переместился поближе к контейнеру. Теперь ждем. Пользуясь терминологией заядлых любителей рыбалки, крючок с наживкой в воде, остается дождаться, когда рыбка заглотит добычу, тут-то ее и подсекай.

На третьи сутки ожидания Искин доложил, что следящая сеть засекла выход из гиперпространства большого транспортного бота, способного совершать до десятка гиперпрыжков. Вне всякого сомнения, Джамбай Дмбонго пожаловал — больше некому. Кругом Фронтир, и оживленными торговыми путями тут не пахнет, поэтому если кто-то случайно и залетит в систему белого карлика Е-457-Г, то случится это не сегодня и даже не в ближайшем обозримом будущем. Вот только почему арварец прибыл на какой-то сомнительной посудине, а не на своем рейдере "Чохули"? Неужели собственному экипажу не доверяет? Похоже на то. Вообще-то я ничуть не огорчен — бот захватить намного проще, чем вооруженный рейдовый корабль.

— Командир, сканеры фиксируют одного члена экипажа на борту, — подтвердил мои выводы Шурик.

— Не доверяет, падла, даже собственным корешам, — радостно констатировал Тимофей, — это он зря, теперь спеленаем, аки кутенка незрячего, без лишнего шума и стрельбы.

Спустя пару часов арварский кораблик вместе с мирно посапывающим пилотом был доставлен на взлетную палубу "Следопыта", а еще через пять минут Искин бота был взломан, перепрошит, и, переварив пакет обновленного программного обеспечения, перешел в полное подчинение Шурика.

Спящее под действием мощного удара нейрошокера тело чернокожего мужчины, было извлечено из скафандра и со всеми предосторожностями помещено в медицинскую капсулу.

— Ширр! — позвал я.

— Здесь, Гром!

— Срочно сканируешь память арварца и подготавливаешь соответствующую базу знаний. Также с тебя полная информация о строении его тела вплоть до мельчайшего прыщика в промежности, ежели таковой имеется. Через сутки я должен стать Джамбаем Дмбонго, и чтобы его родная мама не заподозрила подмены.

Пришлось обратиться к Ширру, ресурсов Шурика было явно недостаточно для решения столь масштабной задачи.

— Будет сделано, командир.

В назначенный срок я стоял перед зеркалом и внимательно разглядывал собственное отражение. Теперь это был не привычный мне Андрей Громов, а высокий мужчина мощного телосложения с иссиня-черной кожей и ярко выраженными негроидными чертами лица по имени Джамбай Дмбонго. Строение моего тела, голос, цвет глаз, папилярные линии на всем теле, волосяной покров и масса иных признаков абсолютно соответствовали оригиналу. Даже запах, с которым я еще не свыкся был его. Посредством мнемонических манипуляций в мое подсознание внедрена психоматрица Джамбая. Теперь я двигаюсь как он, совершаю привычные для него движения в различных жизненных ситуациях. Сканирование моей нейросети самыми продвинутыми в Содружестве средствами покажет наличие модели "Торговец-М14", соответствующие импланты и необходимый набор сертифицированных корпорацией "Нейросеть" баз. Изучение подготовленной Ширром базы дало мне полное знание о жизненном пути контрабандиста с самых ранних лет.

Как-то непривычно было ощущать себя одновременно в двух ипостасях. Ничего, притрусь к новому телу, постараюсь не опростоволоситься перед теми, кто хорошо знает арварца.

— Командир, что с черномазым будем делать? — поинтересовался Тимофей перед моим отбытием с борта "Следопыта".

Вообще-то поначалу планировал избавиться от пленника самым кардинальным способом — распылить на атомы в пустоте и пускай себе летает. Но, изучив его, как бы изнутри, никакой ненависти к нему не испытал. Джамбай Дмбонго был высокообразованным человеком. К рабам относился бережливо. Даже самому тупому индивиду с коэффициентом интеллекта ниже шестидесяти единиц рабских нейросетей, постепенно превращавших человека в безмозглый овощ, не ставил. Телесными наказаниями слуг не злоупотреблял. С партнерами по бизнесу был предельно честен.

Еще один факт из жизни арварца заинтересовал меня. Когда-то Джамбай Дмбонго и нынешний глава клана Бхаатан Гуди Мбха VI учились в одном университете, на одном курсе, более того, были весьма дружны. Однако после восшествия бывшего приятеля на престол, Джамбаю хватило ума не мозолить глаза новому владыке, не обращаться с просьбами о преференциях и вообще не напоминать каким-то образом о своем существовании. Мало ли что взбредет в голову хитрому и подозрительному Гуди.

Раньше я как-то особо не задумывался о функции высшей школы в мирах Содружества. То, что существуют университеты, технологические ВУЗы, даже государственные академии — знал, а вот для чего они нужны не интересовался. Образование человек получает при изучении соответствующих баз знаний. Лекции посещать, семинары, работать в лабораториях необходимости нет. Как оказалось, любой разумный, собирающийся стать профессиональным ученым, чиновником высокого ранга или руководителем государственного предприятия, обязан пройти курс обучения в соответствующей высшей школе и получить диплом об окончании.

— Пускай поспит в капсуле до моего возвращения. А там посмотрим.

Через несколько часов большой транспортный бот, подхватив внешними манипуляторами грузовой контейнер, набирал скорость, необходимую для прыжка в систему, где его дожидался грузовой корабль "Чохули".

— Господин вернулся! — громкий крик после того, как мой гравик совершил посадку неподалеку от входа в дом Джамбая Дмбонго, теперь уже мой дом. Ощутимая волна возбуждения и неподдельной радости разнеслась по всему дому. Хозяина здесь любят, а не делают вид, и в тарелку с супом яду подсыпать не мечтают, наоборот, готовы за него живот положить. Еще один плюсик в пользу настоящего Джамбая.

Покинув борт гравиплана направился к дверям по ярко освещенному полуденным солнцем двору. По дороге заметил склонившуюся в низком поклоне фигуру.

— А Нгорро, помнится ты просил перед моим отлетом разрешения спать с Наргаль. Ты его получил.

— Спасибо, господин! — белозубая улыбка настолько контрастировала с черной кожей раба, что казалось она существовала отдельно от человека.

— Пользуйся моей добротой и не забывай, что Наргаль была любимой женщиной господина целых два года, если что, обращайся за советом. — Вот оно как! Всего-то ничего побыл в шкуре арварца, а ведь вжился в образ и теперь, хохмачу напропалую в местном духе.

— Вы добры, хозяин, — ни малейшей тени сарказма ни в голосе, ни в ментальном фоне человека — он действительно был благодарен, но за советом к хозяину обращаться не собирался — сам с усам.

В главном холле дома уже выстроился мой гарем. Три десятка красивых девушек, вся одежда которых состояла из тонких полос материи и драгоценных украшений. Дамы как на подбор, что называется, на любой вкус: негритянки, азиатки и типичные европейки, даже парочка аграфок. Каждая была по-своему хороша, что свидетельствовало о хорошем вкусе их хозяина. Насколько мне было известно, Джамбай Мбонго всемерно заботился о своих женщинах, вплоть до того, что в распоряжении каждой был биоробот-мужчина для плотских утех. Заодно секс-андроиды следили за тем чтобы в отсутствие хозяина в его доме не было всяких непотребств. В культуре арварцев евнухов в гаремах держать было не принято. Да и какие могут быть евнухи при таком развитии медицины?

— Наргаль, — я ткнул пальцем в сторону фигуристой негритянки с широкими бедрами, осиной талией и огромной грудью, — иди к Нгоро, отныне ты его женщина.

— Вы великодушны, хозяин, — девушка хоть и обрадовалась, но виду не подала, низко поклонившись, покинула помещение, отныне у нее появился мужик, которого можно попытаться загнать под каблук.

— Сегодня ваш хозяин будет отдыхать. Жуги, останься. Остальные свободны.

После того, как дамы разошлись по своим комнатам, я и высокая блондинка уединились в моих покоях.

Жуги родилась в одном из недавно присоединившихся к Содружеству миров, была продана нищими родичами в рабство. Ей повезло оказаться в гареме Джамбая. В отличие от других хозяев, он не выставлял на торги надоевших рабынь, а передавал в пользование многочисленным слугам мужского пола. Да и в общем относился по-человечески.

По большому счету, сегодня секс даже со столь красивой девушкой был не самой главной для меня необходимостью. За время, проведенное среди членов экипажа корабля контрабандистов, я действительно морально вымотался. Ну не привык я еще свободно чувствовать себя в шкуре Штирлица и вообще не разведчик ни разу. Тяжко изо дня в день общаться с якобы хорошо знакомыми людьми и не опростоволоситься в какой-нибудь малозначащей детали. Мне повезло — не прокололся. Единственным моим желанием в данный момент было принять пару литров крепкой выпивки на грудь, а потом выспаться не меньше суток. Однако не в привычках Джамбая Дмбонго напиваться после долгой разлуки со своим гаремом. Приходится соответствовать.

Все-таки искусница Жуги помогла мне избавиться от усталости. После приятных кувырканий с девчонкой, контрастного душа и трех чашек местного аналога кофе я был бодр, свеж и готов к дальнейшей реализации своих планов. Отправив прелестницу в ее апартаменты, связался с Отино Гвемеши — главным советником лидера клана Бхаатан.

— А, Джамбай! Рад тебя видеть, мой славный приятель! — еще бы он не рад, каждый месяц этот хмырь получает от меня — точнее от Джамбая Дмбонго — миллион кредитов Содружества. Не просто так, конечно, за определенные услуги. От меня миллион, от другого миллион и так далее — жить можно и неплохо жить.

— Отино, и я рад! — вопреки собственным желаниям пришлось улыбаться губастому "красавчику" с вывернутыми как у гориллы ноздрями, материализовавшемуся в виде трехмерной голограммы в метре от меня. — Как поживает твой гарем…

После долгих взаимных расшаркиваний, экивоков и соблюдения прочих правил приличия, Отино Гвемеши взял быка за рога:

— Ну рассказывай, брат, какие дела на этот раз заставили тебя обратиться к Отино?

— Видишь ли, Мудрейший, — назвав советника официальным титулом, я перевел беседу в статус деловой, — мне необходимо встретиться с Самим.

— Что-то хочешь попросить, конкретное, чего не могу предоставить я?

— Не обижайся, мой друг и брат, ты всего лишь Мудрейший, но Всемогущий в клане лишь глава. Если бы можно было решить вопрос с тобой, я не стал бы лезть столь высоко.

— Какие обиды, брат! Верю. К тому же, со мной любой вопрос было бы решить значительно дешевле, чем с Гуди Мбха VI. Надеюсь, у тебя найдется, чем порадовать Владыку?

Я откинул покрывало и представил взгляду визиря тот самый огромный алмаз, на который обратил внимание еще при первой инспекции коллекции кристаллов Шиши Ха Ро.

— Найден одним из старателей при разработке астероида. Не огранен. Трещин, раковин и прочих изъянов не имеет. Как ты считаешь, это достойный главы сильнейшего в империи клана подарок?

При виде камня Мудрейший аж дар речи потерял. Однако растерянность Отино продолжалась лишь краткий миг — сказалась врожденная сила воли, благодаря которой ему удалось высоко подняться и чувствовать себя довольно неплохо у трона одного из самых опасных и непредсказуемых правителей в Империи Арвар.

— Этот камень станет украшением сокровищницы Всемогущего, — лаская алчными взглядами невиданных размеров драгоценный камень, с придыханием промямлил Отино Гвемеши.

— Дорогой друг, с минуты на минуту тебе придет от меня посылка, надеюсь ты по достоинству оценишь ее содержимое. У меня к тебе также будет просьба.

— Слушаю тебя внимательно.

— Прошу тебя как можно быстрее устроить нашу встречу с Его Всемогуществом Гуди Мбха VI. Дела, понимаешь, требуют моего присутствия в другом месте.

Не подсластить пилюлю этому мздоимцу и завистнику я не мог. В дар ему ушел другой предмет из коллекции Шиши — фигурка дракона в полметра высотой, искусно вырезанная из драгоценного и очень редкого зеленого жадеита умелыми руками бывшего хозяина системы Лучезарного. Помимо жадеита при изготовлении крылатого ящера было использовано множество других драгоценных камней, в основном ограненных алмазов и рубинов высочайшего качества. Такой подарок не стыдно преподнести и самому императору арварцев, надеюсь, Отино он понравится.

— Хорошо, брат Джамбай, на днях жди приглашения на прием.

Отино Гвемеши не обманул, буквально через два дня мне на нейросеть поступило официальное приглашение, заверенное в канцелярии дворца Его Всемогущества Гуди Мбха VI, явиться на следующий день к утреннему приему.

Куча чернокожих мужиков, одетых в кожаные ленточки и выставившие напоказ свои… лучшие качества, скажу вам, зрелище весьма отвратное. Пришлось смириться и терпеть. Утренний прием затянулся почти до самого обеда. Сначала какие-то гражданские чиновники просили денег на государственные нужды. Потом военные просили увеличить финансовые вливания в вооруженные силы клана. Купцы просили уменьшения торговых пошлин и налогов на товары, ввозимые в миры, подвластные клану Бхаатан.

Мне было не только противно созерцать задницы коленопреклоненных мужиков и свисающие между ног причиндалы, но и просто скучно. Настолько скучно, что я не сразу отреагировал на приглашение купцу третьей гильдии Джамбаю Дмбонго предстать пред светлые очи Гуди Мбха VI.

Встал и потопал к трону, чтобы в свою очередь продемонстрировать присутствующим свой драгоценный анус. Однако раскорячиться мне не позволил трубный бас моего университетского приятеля:

— Ну наконец-то нас осчастливил этот пройдоха ДжамбайПу! — не забыл правитель университетского погоняла приятеля, ДжамбайПу на одном из местных диалектов обозначает Джамбай — хитрец. Напоминать кликуху кланового лидера ГудиМво, — Гуди — горлопан я, разумеется, не собираюсь. Мою попытку встать перед троном в верноподданническую позу буквой "зю", он остановил громогласным: — Брось, Джамбай, не след старым друзьям становиться друг перед другом раком!

От столь бурного напора я слегка оторопел и молча стоял под любопытствующими взглядами высоких чиновников, недавно взиравших на мой… рейтинг с явным пренебрежением, мол, что это тут делает.

Ситуацию исправил, как и полагается Мудрейшему, Отино Гвемеши:

— Наш друг имеет вручить скромный подарок его Всемогуществу Гуди Мбха VI.

— Да, да имею… — закивал я головой.

— Показывай, — махнул рукой Гуди.

По знаку визиря двое рабов внесли в тронный зал носилки, накрытые расшитым золотом покрывалом. Поставив ношу у подножия трона поклонились Гуди и поспешили убраться восвояси. Отино Гвемеши приблизился к носилкам, с ловкостью профессионального фокусника отбросил покрывало в сторону и тут же прокомментировал мой подарок:

— Алмаз, государь, чистой воды без малейшего изъяна. Самый крупный камень естественного происхождения из всех, до сих пор найденных. Предварительная оценочная стоимость… — визирь сделал театральную паузу, — ни один ювелир не смог назвать хотя бы примерную стоимость этого уникального алмаза. Купец Джамбай Дмбонго коленопреклоненно просит Его Всемогущество принять камень и предлагает дать ему имя Глаз Гуди.

По всей видимости название было заранее согласовано с новым владельцем — Гуди Мбха VI благожелательно кивнул визирю. Вот, мля, учись, Гром, как на голом месте авторитет повышать, и так, чтобы тебе это ничего не стоило. Я, понимаешь, корячусь, алмазы добываю в межзвездных далях и не важно, что не своими руками откопал, а в сокровищнице, доставшейся мне по наследству. Этот же вертлявый индюк, придумал название и сразу подрос в личном рейтинге Владыки на зависть остальным придворным. Да ладно, я не завидую, лишь бы выгорело дело, за которым сюда приперся.

— Мы принимаем подарок, — сделав официально-кислую морду лица процедил сквозь губы вождь клана Бхаатан, после чего, обратился ко мне в официальном тоне: — Итак, купец Джамбай Дмбонго, какую награду за столь дорогой подарок ты пожелал бы для себя.

— Ваше Всемогущество, мне не хотелось бы… — сделав вид, что сильно смущен, замялся я, как бы не решаясь намекнуть о приватности моей просьбы.

— Ах это?! — Гуди щелкнул пальцами и моментально меня и Гуди Мбха VI отделило от прочей толпы непроницаемое для звуковых волн поле, к тому же, чтобы никто не смог узнать содержание нашей беседы чтением по губам, поле искажало изображение похлеще кривых зеркал в земных комнатах смеха. — Излагай быстро, без всяких там хождений вокруг да около.

— Координаты мира под названием Земля, Терра, Эрф и еше куча разных названий.

— Для чего тебе эта информация? — взгляд владыки не предвещал ничего хорошего.

— Понимаешь, Гуди, — пользуясь тем, что нас никто не видит и не слышит, я перешел на фамильярный тон, а чего бояться, судя по настроению собеседника, он не очень рад моей просьбе, — ты мою неугомонную натуру знаешь еще по университету. Сейчас я достиг вроде бы всего, о чем мог мечтать сын простого фермера с никому неизвестной сельскохозяйственной планеты. Но теперь мне понятно, что все это время занимался всякой мелочью: купи там — продай тут. Надоело. Хочу живого дела, чтобы адреналин из всех пор, кровища из носа. Ну помнишь, как мы аратанцам душевно наваляли, а потом бежали от полиции и сутки прятались в мусорном баке?!

— Да перебздели тогда с тобой. Думал задохнусь от твоего бздежа, — мечтательно закатил глаза Гуди.

— Ага, а сам-то… — тут я стыдливо осекся, будто только что вспомнил с кем общаюсь.

— Хорошо, ДжамбайПу, хочешь заняться рискованным, но благородным делом. Одобряю. Будут тебе координаты Земли. Мое разрешение получишь, с ушастыми компаньонами о разделе сфер влияния будешь договариваться сам. Не обрадуются, конечно, но препятствий чинить не должны. Мой совет — ты с ними поосторожнее.

— А аграфы здесь при чем?

— А при том, что сели нам на хвост в самый неподходящий момент, теперь мешаются под ногами. Без них эта планетка давно бы стала протекторатом клана… Ладно, заговорился я с тобой, старый плут. Иди, к своему адреналину и в кровищу разбитой роже. Одного не возьму в голову, продай ты алмаз и хватило бы до конца дней и еще потомкам осталось бы колена так до десятого.

— Ваше Всемогущество, представьте, что было бы со мной и моими близкими, попытайся я выйти с подобным товаром на торговые площадки или каким-либо иным способом реализовать камень?

— М-да, не подумал, тебя бы пробили в течение часа, прежде всего моя Служба Безопасности, а также, прочие кланы, нельзя исключать и криминалитет. В итоге — братоубийственная война бессмысленная и беспощадная.

— Вы абсолютно правы— война всех со всеми, а виноват был бы я. А как поступают с виноватыми, мы все прекрасно знаем. Я человек корыстный, но не дурак, поэтому решил поменять дорогой, но нереализуемый товар на постоянный и стабильный доход.

— Удачи тебе, старый друг! И… береги себя, ДжамбайПу.

— Спасибо ГудиМво.

Гуди Мбха VI ничуть не обиделся, лишь задорно рассмеялся.

— Помнишь, плутишка!

После этих слов защитный полог растаял.

Через час по выходе из дворца, на мой сетевой почтовый ящик пришел информационный пакет без обратного адреса. Сам себе не верил, что у меня все так просто получилось. Справедливости ради, не так уж и просто — если бы не мои чудесные способности, пришлось бы ждать, пока Ширр произведет необходимые расчеты. Сколько ждать, одному Боженьке ведомо.

Глава 27

В систему Е-457-Г прибыл на "Чохули" без экипажа — ни к чему мне лишняя кровь на руках. Не то чтобы я великий гуманист, но, если есть возможность избежать человеческих смертей, стараюсь это делать.

Узнав, что у нас все получилось, и теперь дорога на Землю открыта, Тимофей, в полном соответствии своей прямой солдафонской натуре, разразился восторженной речью, изрядно сдобренной отборнейшей матерщиной. Если быть до конца точным, это была сплошная матерщина, слегка разбавленная нормальными словами. Суть ее кратко сводился к тому, что он очень рад результатами моей поездки "к негритосам" и что теперь всем чернокожим и остроухим братьям, протянувшим немытые лапы к матушке Земле, не поздоровится, мол, чужой земли мы не хотим ни пяди, но и своей вершка не отдадим и так далее в том же духе.

Помимо координат родной планеты, в предоставленной в мое распоряжение информации содержались другие интересные подробности. Оказывается, путь к Земле был открыт случайно одним арварским контрабандистом.

Уходя от преследования аратанского патруля, капитан корабля решился на слепой прыжок — весьма и весьма опасное предприятие, поскольку координаты выхода могли оказаться черт знает где, и риск потери возможности вернуться в миры Содружества из-за нехватки топлива был огромен. Однако, когда тебе угрожает верная гибель, вольно или невольно ухватишься за любой шанс на спасение.

Арварцу повезло, его выкинуло во Фронтире в безымянной системе коричневого карлика всего в тридцати пяти стандартных переходах от ближайшей системы, принадлежавшей Империи Арвар. На этом везение контрабандиста не закончилось, его бортовые датчики зафиксировали стабильную червоточину, привязанную к массивному газовому гиганту, вращавшемуся вокруг центральной звезды в компании еще десятка планет меньшего размера.

Капитану стало интересно, а что же там, на другой стороне червоточины? Он был рисковый парень и решился-таки совершить прыжок. А на другой стороне находилась система желтого карлика. На третьей по счету планете от центрального светила обнаружилась весьма странная цивилизация — эдакий заповедник, где было собрано большинство представителей гуманоидных рас Содружества. И о чудо, в технологическом плане этот мир был весьма и весьма отсталым. Человечество Земли едва лишь вступило в эпоху пара, а в отдельных регионах люди жили на уровне каменного века. Поэтому вывезти оттуда любое количество аборигенов не представляло ни малейших трудностей.

Поскольку необходимого оборудования для захвата и транспортировки пленных рабов у капитана не оказалось, ему пришлось возвращаться домой. Там он продал свой кораблик и приобрел специализированный рейдер. Рабы с Земли, особенно с белым цветом кожи шли на ура из-за высокого показателя интеллекта их продавали аграфам для производства мощных биоискинов. Земляне любого цвета кожи также весьма ценились в качестве статусных рабов в домах богатых арварцев.

После второй ходки на столь удачливого, но не очень умного капитана обратила внимание и взяла в оборот Служба Безопасности клана Бхаатан. Как говорится "против лома нет приема" пришлось ему признаться откуда берет столь качественный товар.

На какое-то время Земля попала под негласный протекторат арварского клана. Благодаря крупным поставкам "мяса", не самый продвинутый клан вошел в силу и в кратчайшие сроки стал весьма и весьма влиятельным.

Этот факт не мог не заинтересовать аграфов. Как известно, остроухие стараются держать руку на пульсе всего Содружества и средств для этого не жалеют. Так или иначе, но информация о перспективной планете сначала попала на стол руководству Империи Таори, затем и Федерации Галанте.

Вскоре лидеру клана Бхаатан поступило предложение от аграфов, дескать негоже обижать старших братьев и использовать в одиночку столь перспективный ресурс. Арварцы поначалу заартачились, мол, наше — не отдадим. Хотели юридически ввести Землю в сферу своего влияния, однако остроухие нашли необходимые аргументы, чтобы укоротить амбиции арварцев и, в конечном итоге, своего добились. Землю, как источник ценного человеческого ресурса поделили следующим образом: арварцы вывозят негров и арабов, на остальное не претендуют, белое население и монголоиды — в сфере интересов аграфов. Короче, пусть не поровну, но по-братски, старшему всегда достается больше, нежели младшему.

С появлением в доходном бизнесе аграфов, о какой-либо официальной оккупации Земли или включении ее в состав Содружества под эгидой Арварской Империи не могло идти речи. Оставалось тайно вывозить людей путем прямого захвата, или фиктивного найма на высокооплачиваемую работу.

Чтобы ненароком не запачкаться перед широкой общественностью Содружества, сами аграфы стараются не светиться. Для вербовки и комплектования групп используют самих землян, а для вывоза людей с Земли пользуются услугами наемников. Платят очень хорошо, но главным условием заключения контракта с остроухими является согласие наемника на полную очистку памяти обо всем, что касается его участия в незаконной деятельности, по истечении срока действия трудового договора.

Так продолжалось и продолжается по нынешний день на протяжении двух столетий. С одной стороны, плохо, что наш мир вовлечен в незаконную деятельность более продвинутыми цивилизациями, с другой — хорошо, что в дележе участвуют арварцы и аграфы — это не позволяет ни одной из сторон легализоваться на моей планете и заявить права на ее владение.

К тому же, пристальное внимание инопланетян не позволяет разразиться глобальному ядерному конфликту. А там кто знает, не является ли оружие массового уничтожения эдаким дарами данайцев, чтобы при малейшем шухере спрятать концы в воду? Именно по этой причине наше появление в Солнечной системе должно быть тщательнейшим образом подготовлено. Не дай Бог какая остроухая или черномазая сволочь спровоцирует глобальный конфликт. Вне всякого сомнения, контроль над всеми видами оружия массового уничтожения находится в руках аграфов и арварцев, скорее аграфов, как старшего партнера в этом чудовищном предприятии.

В принципе, все, что необходимо сделать мне понятно. Более детальной проработкой операции займемся позже. Пока и флот не построен, и экипажи не подготовлены. Если строительство флота можно форсировать путем вливания дополнительных денежных средств, подготовку людей ускорить невозможно в связи с ограниченной скоростью усвоения учебного материала. Ну все, хватит о печальном, будем с надеждой смотреть в будущее — теперь она у нас есть.

Тимофей, ознакомившись с материалами, был неожиданно краток: — Ну падлы, доберусь до вас!

С Джамбаем Дмбонго решили поступить следующим образом. Тело контрабандиста помешаем в спасательную гибернационную капсулу и отправляем в медленный дрейф вокруг центрального светила с включенным сигналом бедствия. "Чохули" расстреливаем из орудий "Следопыта" и покидаем систему Е-457-Г. Если арварцу повезет, его обнаружат до того, как выработается энергоресурс капсулы. Вместе с ним обнаружат и обломки корабля. Налицо все признаки боя, в котором Джамбаю Дмбонго выиграть было не суждено. После вскрытия капсулы и реанимационных мероприятий, спасатели обнаружат человека последними воспоминаниями которого был выход из гиперпространства в системе Е-457-Г с целью подбора контейнера с товаром. О том, что после этого он успел побывать в родном мире, более того, преподнести лидеру клана шикарный подарок, он ни при каких обстоятельствах не вспомнит, поскольку вспомнить то, чего с тобой никогда не происходило, невозможно. А дальше пусть специалисты в области медицины ломают голову по поводу странной амнезии арварца.

Сказано — сделано. Джамбая отправили в полет. Поползновения Тимохи на предмет потренироваться в стрельбе по бесхозным капсулам, я отверг, как нарушающие требования женевской конвенции об обращении с военнопленными 1929 года — мы же не фашисты какие-нибудь. "Чохули" раздолбали в хлам. От главного Искина корабля и всех прочих вспомогательных вычислительных ресурсов остались лишь мелкие обломки. После чего с легкой душой покинули систему белого карлика. Спасут арварца, значит, Фортуна на него нарадоваться не может, не спасут — от жалости не расплачусь и из-за угрызений совести аппетита не потеряю.

Снова дом, мой новый дом. Информация, полученная от лидера клана Бхаатан, тщательно обработана Ширром. Несколько вариантов подхода к червоточине моим будущим флотом тщательно проработаны. Из выводов, сделанных главным Искином станции стало понятно, что Земле в какой-то степени повезло, поскольку идентификация ее координат невозможна. Есть только путь к ней, а вот в каком именно конкретном месте необъятной Вселенной находится наш родной мир установить нельзя. Земля может находиться где угодно: в какой-нибудь далекой галактике, или вовсе в ином пространственно-временном континууме. Так что все старания Ширра найти мой мир по отпечатку звездного неба на сетчатке глаз в конечном итоге закончились бы безрезультатно.

Получается, из миров Содружества на Землю можно попасть лишь через червоточину. Это и хорошо, и плохо. Хорошо, что оборону Солнечной системы организовать довольно легко. Плохо то, что, если она уже организована арварцами и аграфами, прорывать ее придется моему флоту. Вот тут как бы кровью не умыться. Помимо этого, существует более страшная опасность — пока корабли прорыва будут взламывать оборону противника, в голову какой-нибудь сволочи взбредет мысль устроить глобальный Армагеддон на моей родной планете. По принципу "а не доставайся ты никому". Этого необходимо избежать любыми путями. Хорошо, будем иметь ввиду, и каждый будущий шаг обмозговывать и просчитывать со всем нашим тщанием.

По прибытии в систему Лучезарного, пообщался с коллективом. Довел до каждого информацию о наших успехах и проблемах. Все в общем-то остались довольны и продолжили грызть гранит науки с еще большим рвением. Скоро заканчивается очередной этап обучения, и всем нам необходимо будет лететь в центральные миры Империи Аратан для подтверждения изученных баз в корпорации "Нейросеть", а также закрепления и документирования практических навыков.

Проинспектировал систему. Помимо ударного флота началось строительство стационарных крепостей, которыми в будущем планируется защитить Солнечную систему от посягательств любого супостата. Ничего архисложного эти крепости собой не представляют: по форме шар диаметром сто метров, прочный каркас из силовых элементов кораблей прорыва, многослойная броневая защита, до двух десятков курсовых орудий с тех же тяжелых рейдеров, пара термоядерных станций, маломощный двигатель для вывода крепости на заданную орбиту, управляющий Искин и еще кое-что по мелочи. И все это практически на халяву, снято с разбитых кораблей флотов вторжения и заботливо складируемое до поры до времени. Теперь время пришло и крепости стали выпекать как горячие пирожки. Транспортироваться к Земле эти боевые монстры будут специально спроектированным и построенным собственными силами грузовым кораблем, способным одновременно нести до двух сотен крепостей. Сердце радуется, когда видишь, что дело движется.

Не забыл побывать на Надежде. Посетил мемориал павшим товарищам. Облетел всю планету, осмотрел, каждый уголок, даже под воду забрался. Здесь дела шли прекрасно. Казалось бы, сложная система, во всяком случае намного сложнее какого-нибудь астероида. А управлять ею значительно проще, чем перерабатывать небесные каменюки в полезные ископаемые. И причина в том, что планетарные экосистемы сбалансированы и способны к самовосстановлению, следовательно, проще поддаются алгоритмизации. А вот двух одинаковых астероидов во всей Вселенной не сыскать, поэтому каждый в процессе переработки требует индивидуального подхода.

Вернулся на базу в поясе астероидов усталый, но довольный. Теперь и мне можно заняться самоусовершенствованием.

Глава 28

Эта ночь была очень беспокойной. Стоило закрыть глаза, накатило ощущение будто падаю в бездну и меня крутит будто лопасти вертолета. Как следствие, здорово мутит. Приходилось несколько раз садиться, свесив ноги с кровати, чтобы не блевануть ненароком. Кажется, немного перенапрягся в процессе пси тренировок, теперь организм отыгрывается. Думал завалиться в медкапсулу, но из-за лени не стал покидать нагретую постель, да и состояние головокружения постепенно отступило.

Наконец удалось уснуть. И вновь падение куда-то в бездну. Колодец со светящимися стенками, внизу непроглядная тьма. По мере ускорения моего падения на стенах возникали непонятные символы и рисунки. Чем быстрее я летел, тем четче они проявлялись. Преодолев первоначальный испуг, начал приглядываться. Сколь быстро бы я ни летел, огненные отпечатки всех увиденных знаков оставались в моей памяти. Информации было так много, что для ее обработки и усвоения пришлось дробить сознание на потоки. Десять, сто, тысяча… я сбился со счета — еще ни разу в жизни мне не приходилось сталкиваться со столь огромными объемами информации. Я был песчинкой, пытающейся впитать в себя океан. Как ни странно, но это у меня получалось. И тут до меня наконец дошло, что весь этот информационный массив находился все это время во мне, и лишь теперь по какой-то неведомой причине плотину прорвало, и вырвавшаяся на волю стихия вот-вот поглотит, растворит и унесет неведомо куда мою духовную сущность.

Испугался ли я? Не то слово. Ужас, всеобъемлющий, сметающий малейшие крупицы рационального — вот примерное описание того, что я переживал в этот момент.

Тем временем мое падение в бездну продолжало ускоряться. Количество потоков сознания превысило десять тысяч. Иными словами, процесс переработки информации протекал на четыре порядка интенсивнее, чем обычно. Удивительно, но я еще не сошел с ума и продолжал где-то на грани сознания здраво рассуждать. Невероятно, но все нарастающая боль не только не мешала анализировать это странное состояние, наоборот, помогала окончательно не растерять сохранившееся во мне зерно рационального. Где-то я был ей даже благодарен.

Попытался каким-либо образом повлиять на процесс, или, хотя бы, унять боль. Не вышло. Такое ощущение, будто стоишь на берегу широкой полноводной реки и силой мысли пытаешься развернуть течение вспять или, хотя бы, слегка притормозить либо увеличить скорость потока. Но даже неудачная попытка помогла осознать, что потеря личности мне не грозит. Оставалось терпеть боль и ждать, когда же все-таки закончатся мои мучения.

Антрацитового дна колодца я так и не достиг. В какой-то момент просто открыл глаза и понял, что ночной кошмар закончился. Постельный принадлежности промокли насквозь, все тело в липком холодном поту. И несмотря ни на что, ощущение абсолютного счастья.

Наконец-то случилось то, чего я так долго ждал. Информационные закладки, полученные во время прохождения испытания на корабле каргиан распаковались и прочно угнездились в моем мозгу в виде четких понятий и определений. Я осознал, для чего был нужен тот малый ручеек естественных знаний, полученный из наследия Древних годами раньше. Это был всего лишь базис, на который этой ночью лег мощный пласт сведений о технологиях ушедших рас. Теперь термоядерный реактор, используемый как основной источник энергии в мирах Содружества, казался мне паровозом братьев Черепановых по сравнению с сверхскоростным экспрессом на магнитной подушке. А также множество иных чудесных вещей, казавшихся до недавнего времени вершиной человеческой мысли, потеряли для меня былую значимость.

Я понимал, как изготовить нейросети и импланты на порядки лучше используемых сейчас. Я постиг механизм, терраформирования планет. У меня появились соответствующие знания, каким образом локализировать одну или несколько звездных систем. И еще многое-многое другое.

Но самое главное для меня и моих грядущих целей стало то, что теперь я знал все о корабле каргиан, абсолютно все, принцип работы каждого его механизма, как именно осуществляется перемещение столь огромной массы не только на межзвездные — на межгалактические расстояния, и каким образом проложить необходимый курс в бесконечных просторах Вселенной. Помимо всего прочего теперь я обладал кодами доступа к управлению чудо-кораблем, а также огромным массивом информации обо всех известных Древним червоточинах.

К счастью, помимо научно-технических знаний в мой мозг не напихали всякой религиозной и философской мути, также знания по истории оставили за скобками. Похоже посчитали, что у каждой генерации цивилизаций разумных во Вселенной должны быть собственные боги, своя мораль и свои исторические "грабли", мимо которых не пройти, не получив по лбу черенком. И хорошо, что не дали — голова у меня все-таки не резиновая, а мозги не безразмерные.

Единственным отрицательным моментом, и, пожалуй, главным было то, что я не могу реализовать сиюминутно полученные мною знания. Да, у меня есть корабль, но это просто космический корабль — всего лишь средство перемещения в пространстве и ведения боевых действий. Это никоим образом не завод по производству нейросетей или энергостанций, преобразующих пространство либо материю напрямую в энергию. То есть, у меня нет мощной производственной базы Древних, для кардинального научно-технического скачка, также нет необходимого количества специалистов в различных областях науки и техники. Такое ощущение, будто специалист по ядерной энергетике попал во времена Петра Первого — об устройстве атомной станции знает все, но реализовать не может, хоть головой об стену бейся.

Нет, я не стану биться головой ни о какие стены. У меня теперь есть знания, есть полные технологические цепочки любых производственных циклов для изготовления всего, что было доступно древним расам. А где взять необходимое количество людей с высоким интеллектом я знаю.

— Ширр!

— Да, Гром?

— Отсканируешь мою память, и все что там есть, перенесешь на кристаллические носители.

— Будет сделано, командир.

Вот и чудненько, даже если со мной случится что-то нехорошее, знания сохранятся и послужат для дальнейшего развития человечества Земли. Да, да, для развития именно человечества Земли и плевать мне на Содружество. Эти наследнички отхватили кусок не самых передовых знаний Древних и за целых двадцать тысячелетий не продвинулись вперед ни на йоту. Я понимаю, почему сообщество разумных практически топчется на месте. Примеры ушедших вселяют страх и ужас в сердца обывателей. Особенно страшная судьба последней развитой галактической расы Джоре. Этим удалось уничтожить себя во взаимных вооруженных конфликтах, практически на глазах у ныне существующих народов, даже сполоты не смогли им в этом помешать. Оставьте все как есть, нам и без прогресса хорошо живется — вот нынешний лозунг среднестатистического обывателя Содружества.

Земля станет источником людских ресурсов для дальнейшего технологического прыжка человечества. Про себя я уже давно решил переселить на Надежду миллионы своих земляков. Поначалу хотел просто сделать жизнь людей на новом месте лучше, спокойнее, а также создать сильное государственное образование в Содружестве, чтобы никакая сволочь не могла указывать что и как нам делать. Теперь, с получением знаний Древних, задача на порядки усложняется. Создать не просто государство, а выйти на лидирующие позиции — вот она достойная цель. Ух ты! Аж голова закружилась от открывшихся перспектив.

Тряхнул головой, чтобы разогнать сумбур в мозгах и помчался в душ, смывать с себя пот, успевший местами высохнуть и превратиться в соляную корочку. О целях и задачах нового человечества будем думать позже, когда землян на Надежде станет достаточное количество. О том, что случилось нынешней ночью решил до поры до времени никому из парней не сообщать, даже Тимофею.

За завтраком проанализировал сложившуюся ситуацию. Флот практически готов и доукомплектован необходимым оборудованием. Пять тысяч стационарных крепостей построены и ждут транспорта, который доставит их в Солнечную систему. Командный состав также почти подготовлен. Ребятам осталось пройти последние практические курсы и сдать экзамены. Весь личный состав в данный момент находится на различных станциях Империи Аратан.

Во что все это мероприятие обошлось в финансовом плане точно знает один лишь Ширр. Мне же известно лишь то, что практически все поступления от разработки биоресурсов Надежды и рудных ресурсов пояса астероидов уходили на строительство флота и подготовку экипажей.

Также некоторое количество средств пошло на постройку комфортного жизненного пространства для будущих переселенцев с Земли. Один из островов в теплом океане с приятным климатом был полностью стерилизован от эндемичных форм жизни. На нем возведены поселки пока ориентировочно на десять миллионов человек, разбиты фруктовые сады, парки, побережье оборудовано как обширная зона отдыха.

Чем станут заниматься переселенцы? Первое время учиться, учиться и учиться. А потом работа для каждого найдется. Но самое главное, все люди должны быть объединены общей целью, а не лелеять собственнические корыстные интересы. То есть потребуется четкое и всем понятное обоснование конечных целей и задач. Коммунизм — слишком примитивно. Ни хрена не делать и жрать в два горла — концепция моральных уродов. Рвать жилы на общество и во всем себе отказывать — также не комильфо. Короче, будем думать, народ на Земле, а в особенности в моей стране зело способный помечтать и выдать что-нибудь эдакое замысловатое. В мое время каждая советская кухня была генератором философской мысли и стратегических планов разгрома мирового империализма. Вот соберу в кучу всех доморощенных мудрецов и пусть спорят до хрипоты. А истина, она, как известно, непременно родится в споре.

Ой, что-то ты сегодня увлекся, Гром. Пора за дело приниматься. Координаты каргианского корабля получил — шагом марш за призом! Тем более лететь не так уж и далеко — всего-то пара прыжков на "Следопыте".

Огромный шар обнаружился под прикрытием маскировочного поля на орбите одной из периферийных планет системы оранжевого субгиганта. Ледяной мир размером примерно с Уран, ничем особенным от множества подобных планет не отличался и особого интереса к себе не привлекал. Вероятно, именно по этой причине и был выбран Хранителем. Впрочем, обнаружить корабль под покровом поля невидимости, не зная точных координат, было той еще задачей. Во всяком случае, в Содружестве не существовало подобного оборудования. И врезаться даже случайно в него было бы невозможно — силовые поля отклонят любой материальный объект, двигающийся в сторону рейдера и вернут его на прежний курс, так что следящая аппаратура этого даже не заметит.

После того, как "Следопыт" приблизился к каргианцу на десять тысяч километров, мне на нейросеть пришел запрос кода доступа. Я немедленно выслал инфопакет с затребованной информацией. Тут же на голографическом экране командной рубки возник знакомый шар. На его поверхности пульсирующее красное пятно показывало точку швартовки. За пару тысяч километров от цели управление "Следопытом" было перехвачено Искином каргианского рейдера. Мне оставалось лишь пассивно наблюдать за тем как мы неумолимо падаем на поверхность корабля-гиганта. Особой паники не было, но скорость сближения была огромна, и вольно или невольно в душу закрадывался страх — а вдруг что-то не сработает? Все сработало как нужно, никаких отверстий в оболочке корабля не возникло. Вот мы летим и в следующее мгновение "Следопыт" завис в метре от рифленой поверхности посадочной палубы где-то глубоко в недрах корабля.

Неподалеку находилось не менее двух десятков небольших кораблей. Насколько мне известно, несмотря на малые размеры, каждый из корабликов был значительно мощнее любого современного рейдера прорыва, жаль, что никого из своих ребят пока не могу посадить на них пилотами из-за сложности соответствующих баз знаний, к тому же, пилот такого корабля обязан обладать псионическим даром.

Пока же ни у одного из землян моей команды не было выявлено хотя бы малейших признаков экстраординарных способностей, несмотря на высокие показатели интеллекта. Не думаю, что я в этом плане абсолютный уникум. Скорее всего, методики развития пси-возможностей человека существуют, но мне пока что о них ничего неизвестно. По статистике Содружества, разумных, чей псионический дар рано или поздно раскрывается, всего одна тысячная процента, то есть на сто тысяч обычных жителей приходится один с возможностями псиона. Цифры не радуют, но я все-таки надеюсь, что на Земле осталось еще много носителей генов Древних, а там практически каждый был псионом. Не стоит исключать и того,