Пробуждённый (fb2)


Настройки текста:



Некромант города Москва — I — Пробуждённый

Пролог

Будильник выхватил меня из сна, как ему и было положено, в половине седьмого. Достаточно рано для того, кто хочет выспаться, но в самый раз для того, у кого по горло дел. Снов я к тому моменту не видел – только блаженная чернота и ощущение расслабленности.

За окном было ещё темно; четвёртый этаж обычной хрущовки открывал вид на обшарпанный двор, знакомый, как свои пять пальцев; рассматривать его не было никакого удовольствия, да и некогда.

Сегодня в Рейд. В первый Рейд в моей жизни, если быть точнее, и я волновался, как волнуется прилежный первоклашка перед походом в школу. Уже скоро я увижу Врата, почувствую то, что когда-то чувствовал отец...

Так воодушевляла меня, конечно же, не жажда знаний, а скорее жажда денег. А ещё точнее – необходимость, потому что “жаждой” это можно было назвать лишь в самом прямом смысле слова – в том, в каком испытывает жажду умирающий от обезвоживания.

Этот мир совсем не бесплатен, и дармовщинкой раскидываться не любит. Хочешь есть? Плати. Нужна одежда? Плати. Крыша над головой? Тоже плати!

И это если не считать нашей с сестрой главной проблемы – долга, оставленного отцом. Отец умер год назад; я тогда был ещё несовершеннолетним, и взыскать долг с меня было нельзя. Однако месяц назад случился мой День Рождения, и теперь те большие ребята, которым он задолжал денег, навязчиво интересовались – а уж не собрался ли я платить по папиным счетам?

Жизнь охотника прибыльна, это знают многие; эти самые «многие», привлечённые большими деньгами, идут в Рейды – и вот только тут начинают понимать, что всё не так просто.

Рейды – это ещё и большой риск. И я сейчас не про риск быть убитым, сожранным какой-нибудь тварью, разорванным на куски или обращённым в камень – это подразумевалось само собой. Просто не каждые Врата могут покрыть хотя бы то, что было на них затрачено.

Да, траты. Врата и Рейды - это тот же бизнес. Хочешь много получать от своей профессии? Вначале много вложись. Оружие, расходники, эликсиры, тренировки – лишь малая часть. Хочешь попасть в те Врата, откуда можно вынести легендарный артефакт, а не жалкую горстку кристаллов? Плати. Плати за информацию, плати за бронирование, плати за то, чтобы тебя не обманули, подсунув пустышку. Большие расходы — это вторая причина, почему Искатели прогорали, но чаще всего они просто умирали или оставались калеками.

Ну и лекари. Думаю, очевидно, почему они ценились на вес золота. Получить при пробуждении класс лекаря — это то же самое, что родиться с золотой ложкой во рту. Например, мой отец был простым бойцом и охотником старой закалки. Он застал появление самых первых Врат. Он же был и в числе первых Искателей, ступивших за их порог. Разумеется, я видел, в каком состоянии он возвращался из Рейдов. Не всегда – бывали и удачные дни.

Однако... со временем тратить приходилось всё больше, доход становился всё меньше, а на теле прибавлялось увечий, все деньги уходили на лечение и подготовку к следующему заходу. Он работал, но зарабатывали другие. Недаром ведь говорят: “во время золотой лихорадки продавай лопаты”.

И так - пока однажды всё это не закончилось. Он не вернулся... и оставил нам с сестрой огромный невыплаченный долг и эту квартиру.

И, разумеется, свой меч. Он лежал всю эту ночь у изголовья моей кровати. Уж его я точно не забуду взять в Рейд!

Вскочив с кровати, я первым делом схватился за меч. Да, выглядел он весьма внушительно! Пожалуй, лучшее, что было у отца. Любуясь собой в зеркале, я принял героическую позу... Хм. Наверное, лучше сначала надеть что-то, помимо трусов и тапочек.

Ну и ещё раз проверить всё необходимое. Меч мечом, но в Рейд нужно взять и много всего другого. Спички и фонарик, компас, маленькую персональную аптечку... кто знает, в какой момент группа разделится и придётся выживать одному?

Я вспомнил легенду о Бесконечном Гейте. Якобы, группа ступила во Врата, а коридор всё ветвился и ветвился. Разумеется, они разделились, и, разумеется, они заблудились и бродят там до сих пор, не в силах отыскать друг друга или ту единственную комнату, где скрывается Босс.

Или вот другая легенда. Она рассказывала о пареньке, которые через врата попал в другой мир, из которого нельзя выбраться, пока не станешь его Повелителем. Безумцы говорили, что оттуда однажды выйдет он — Сатана, Верховный повелитель демонов, переживший десять тысяч лет сражений и девять тысяч кругов ада.

Я в это все не верил – ведь это обычные байки, которых за время существования Врат образовалось огромное множество – но Гейты в виде ветвистых пещер как в первой легенде редкостью не были, поэтому каждый Искатель обязан был иметь при себе минимальный набор для выживания. Аптечка, сухпаёк, фляжка…

Кстати, о фляжке – её ведь надо наполнить! И лучше сделать это сейчас, пока не забыл. Я распахнул двери спальни и выглянул наружу.

Оп-па. На кухне раздавались шаги. Быстро впрыгнув в штаны – всё-таки мы уже не дети! – я просунул голову в дверь.

- Руся, ты чего тут? – поинтересовался я. – Время видела? Тебе ещё спать да спать.

- Олег, не тарахти, - отмахнулась сестра. – Ты же не думал, что я отпущу тебя голодным?

- Будешь спать на уроках – я потом обзванивать твоих подруг и спрашивать, что задали, не буду, - пригрозил я. Блин... ругать её серьёзнее язык не поворачивался. Скорее, он заплетался от запаха горячего омлета.

Однако, сначала дела. Я наполнил фляжку из чайника. Сырая вода никогда не была полезна для здоровья, а с появлением Врат стала и вовсе опасна. Как бы Искатели не старались зачистить Гейты, что-нибудь обязательно выскользнет. А подводные Гейты опаснее всего – их сложнее и зафиксировать, и зачистить. Так что где гарантия, что в воде из-под крана не плавала какая-нибудь слизистая ядовитая хрень?

Врата, Гейты, Разломы или же Подземелья. Как только не называют это явление! Как я уже говорил, оно – золотая лихорадка двадцать первого столетия, но одновременно с тем – главная угроза человечеству. Нет ни единого клочка Земли, где можно было бы не опасаться их появления.

Моря и океаны уже давно утеряны. Их населяют мифические твари, вроде кракенов и водных драконов. Ушло время, когда водную гладь рассекали лишенные вооружения торговые суда. Теперь в дальнее плаванье ходят лишь линкоры и военные эскадры.

Ушло время, когда в лесу ты боялся бы лишь волка или медведя, а в городах – человека. Сейчас наступила эпоха хаоса. И это лишь малая часть того, что находилось за гранью Врат! Если Врата вовремя не закрыть, те начнут извергать скверну. С тварями такими, какими их рисовало больное воображение людей в средневековых бестиариях.

Боялся ли я сейчас, зная, что каких-то несколько часов – и мне предстоит столкнуться в бою с этими самыми тварями? Думаю, да. Но... деньги, деньги, чёртовы деньги.

Наверное, был и другой способ заработать их. Медленный и скучный, а может, грязный и утомительный. Не виси на нас долг – я бы никогда не пошёл по стопам отца; на жизнь бы как-нибудь деньги нашлись. Да и не будь со мной Руси, я бы тоже был спокойнее. Но вот она...

Я поглядел на сестру, хлопочущую у плиты. Блин, чем она таким посыпает омлет? Что это, перец? Соль? Сахар? Надеюсь, не разноцветная посыпка для кексов.

Да. Если с ней что-то случится – я себя не прощу. Так что нужно брать отцовский меч, и...

Впрочем, я ведь не собирался идти по его стопам в точности той же дорогой и заканчивать жизнь так же, как и он. Чёрт, к чему вся эта драма? Монстры, Гейты... да, я увижу их, но я нанялся всего лишь носильщиком! Десяток крепких, опытных Искателей будет зачищать подземелье, применять боевые заклинания и сражаться с тварями из иных миров, а я... Ну, я просто буду нести их снаряжение.

Не слишком почётная работа, согласен. Зато уже к вечеру я буду с деньгами. Не с баснословной суммой, конечно, но на ближайшее время должно хватить.

- Тебе чай или кофе, Олег? – уточнила сестра, доставая кружку.

- Давай сегодня кофе, - ответил я. – Энергия мне сегодня понадобится. Как там в рекламе – заряд бодрости на весь день?..

- Заряд борзости! – Руся грохнула передо мной тарелку с омлетом и вилку. – Меньше запоминай всякую чушь.

Я не ответил, принявшись за еду. Омлет отличный... подгоревший слегка, конечно, но, с другой стороны, у меня бы он сгорел целиком.

Ел я быстро, с аппетитом и не теряя ни крошки, и только когда омлет закончился, заметил, что Руся смотрит на меня в упор. Смотрит странным взглядом. Чёёёёрт... вот только рефлексий мне сейчас и не хватало, а?!

- Сестра, - напомнил я. – Папа ходил в Рейды не одну сотню раз. А может, счёт шёл и на тысячи – кто считал? Долгие годы ему везло...

- А не повезло всего один раз! – с упрямым отчаянием заявила сестра. – И что? От этого стало сильно легче?

Я нахмурился, глядя на неё. Что тут скажешь? Человек волнуется, вот и говорит всякое.

- Руся, - вздохнул я. – Мне вовсе не обязательно лезть в бой. Я просто носильщик, могу стоять в стороне, в безопасности, и ждать...

- В безопасности?! – Руся вскочила, едва не опрокинув табуретку. – Какая безопасность во Вратах, Олег, ты с ума сошёл, что ли? Включи телевизор, посмотри, сколько ежедневно передают репортажей! Там убили Искателей, там вырвались и пострадало население, здесь...

Я покачал головой.

- И это я запоминаю всякую чушь? Лучше запоминай лозунги из рекламы, чем это. Кстати, что там с кофе?

Руся обернулась – и, взвизгнув, бросилась к плите, на которую уже изливался ароматный чёрный напиток.

...из дома я вышел бодрым и оптимистичным. Хорошо, когда есть кого успокаивать – сам начинаешь верить в то, что всё хорошо. Но волноваться ведь действительно не о чем, так? Низкоранговые Врата, невысокий риск, опытная команда, за спиной у которой уже десятка два-три Гейтов... и я, тащу рюкзаки за ними, а потом получаю свои деньги.

На метро, а оттуда на автобусе. Ехать надо было за город – нужные Врата открылись далеко, еще пройтись придется. Да и слава всем богам! Ещё не хватало лишних Врат в черте города. Хотя такими Разломами всё равно занимаются исключительно государственные службы.

Я вышел из автобуса – и сразу заметил группу людей с рюкзаками. От обычных туристов они отличались, наверное, оружием, висящем за спиной и на поясе. Мечи, секиры, кинжалы...

Махнув рукой группе, я направился к ним.

Глава 1 - Носильщик с фальшивым рангом

Группа из двенадцати человек пробиралась сквозь бывшие поля и бурелом, что стараниями людей превратились в свалку. Она тянулась на многие километры и благоухала так, что аж слезы наворачивались.

Их цель – Врата, открывшиеся за чертой города.

— Черт дернул нас взяться за этот контракт! — ныл один из вояк, чьи укрепленные берцы изрядно натирали пятки. Новая обувь, несмотря на все крутые зачарования, оказалась попросту неудобной.

— Надо было брать транспорт, — пыхтел толстячок в легкой робе и с длинной, толстой палкой в руках, похожей на посох. Он опирался на нее всем своим немалым весом, отчего та прогибалась дугой.

— Ага, очередной “рейд на двадцать минут”. Вошли и вышли, парни.

— Мне так жена каждый раз говорит, перед походом в торговый центр. На двадцать минут забежим, говорит, а в итоге домой попадаем через неделю.

— Ха, всего лишь торговый центр? Я так отцом стал, после двадцати минут приключений. Тоже “вошел и вышел”, — пропыхтел тостяк.

— Охо-хо! Да ты себе льстишь! Двадцать минут? Могу поспорить, что ты за пару минут справился!

На это толстяк ничего не ответил, покраснев и без того красным лицом. Его взгляд суетливо пробежался по округе, пока не остановился на идущем позади новеньком - на Олеге.

А тот плелся в самом тылу процессии. Жаркое послеполуденное солнце бесстыдно палило ему в спину, заставляя обливаться уже третьим слоем пота.

— Эй, новенький, — толстяк решил перевести с себя тему, — Откуда у тебя это снаряжение? Ты же всего лишь Е-ранга.

— От отца осталось, — коротко ответил Олег, стараясь не сбить дыхание.

Толстяк хохотнул. Этот парень прямо как герой какого-то романа, которому достались в наследство меч, доспехи и конь, с которыми он отправился совершать подвиги.

Еще вчера, узнав о возрасте Олега и его ранге, все в отряде рассчитывали увидеть желторотого юнца в дешёвом костюме, которые продают в сувенирных магазинах всяким “Олегам”. Но нет, утром перед ними предстал с виду матерый Искатель с хорошей, пускай изрядно потрёпанной снарягой, только на лицо молодой. Это озадачило всех.

Но всё оказалось проще. Перед ними просто “нуб” в крутом шмоте.

Лицо толстяка расплылось в улыбке, этим новичком можно помыкать как угодно, чем он незамедлительно решил воспользоваться.

— А понеси-ка мою сумку, — велел толстяк.

Олег хмуро поглядел на того.

«Чёртов жиртрест, тебе полезно таскать тяжести, хоть похудеешь.»

— Ты, парень, совсем зеленый, — кажется, тот прочитал мысли Олега, ну или просто заметил его недовольное выражение, — И должен быть рад, что тебя взяли в такую опытную команду, как наша!

Тут Олегу нечем было крыть, ведь он – парень на подхвате, зелёный новичок, не имеющий права голоса.

— Раз такое дело, то и мою возьми, — послышался ещё один голос.

— О, и мою!

По договору, работа Олега начиналась уже в самом подземелье, в роли “мальчика на побегушках” и разнорабочего. Ну там, какой нибудь труп оттащить в сторону или лут собрать, пока остальные сражаются. Но сейчас на Олега скидывали все, что самим тащить было лень.

Черт, и он никому из них не мог отказать! Все воспользовались возможностью облегчить себе дорогу.

— Парниш, дай-ка мне помочь тебе, а то надорвёшься.

Олег скосил взгляд на седого, слегка облысевшего старичка, которому на вид лет так за пятьдесят. Он как и Олег, выполнял в отряде роль “грузовой лошади”.

— Нет, — покачал головой парень, осматривая худое тело старика. — Сам справлюсь!

— Не глупи, парень, это твой первый Рейд, надорвешься! Вот не останется у тебя сил на обратный путь, так мне же за двоих работать придётся.

Олег не ответил, уверенно устремив взгляд вперёд.

Старик поцокал языком, но наседать не стал.

Если не дурак – одумается сам, а нет – то такому говорить бестолку. Таким доходит, только когда сами шишку набьют.

Группа продолжала движение. Олег пыхтел, обливался потом, но уверенно шёл.

Пока, наконец, из-за очередного холма не показалась верхняя часть арки Врат. Тёмная дымка тянулась в небо тонкой змейкой и слегка колыхалась в нагретом воздухе.

Олег с благоговением смотрел на далёкие Врата. Вот оно – Святой Грааль, шкатулка Пандоры и вестник Рагнарёка в одном флаконе! Безумная смесь, что манит людей своими богатствами и ужасает опасностями.

Приблизившись к монументальным Вратам, лидер отряда - Андрей - объявил о коротком привале. Сейчас нужно немного восстановить силы и подготовиться к Рейду, проверив снаряжение и оружие.

Олег рухнул на землю, переводя дыхание. Вся эта ходьба по мусорным завалам, с кучей сумок за плечами, которые то и дело расползались, истощила парня.

«А ведь впереди самая важная часть рейда…»

Тяжело дыша, он оглядывал темную арку Врат. Сумрачная дымка покрывала резной камень и, казалось, источала загробный хлад. Внутри же арки виднелся темный проход – каменный коридор без единого проблеска света.

Олег пытался разглядеть хоть что-то в глубине, но увы. Густая тьма начиналась сразу за аркой, а стены, казалось, впитывали весь солнечный свет, что прорывался сквозь Врата.

— Эй, — внезапно одернул его женский голос, немного возмущённый, — Встань, пожалуйста, с моей сумки.

— А, да! — подскочил парень, — Я… эм, случайно.

Перед Олегом стояла девушка примерно его возраста. Лицом красивая, не сказать, что божественно прекрасная, нет. Просто красива, как и все Искательницы женского пола. Шутка это или нет, но, похоже, бог оказался сексистом. И не могла страшная женщина стать Пробужденной, как не могла вода течь вверх по руслу. Так и Анна. Ни единого видимого недостатка, стройная, тренированная фигура.

Хотя, из-за этого Олегу стало немного не по себе.

— Да не переживай ты так, — тепло сказала она, заметив нервозность Олега. — Мы – опытная команда Искателей! На нашем счету десятки таких врат и даже один B-ранговый Разлом! Все будет впорядке!

Девушка говорила убедительно. Среди всей группы она единственная имела, помимо B-ранга, ещё и официальное прозвище. Какое точно, Олег не мог припомнить. К тому же, она ещё и сестра лидера отряда, а следовательно, и вторая по важности персона.

— Я и не переживаю, — брякнул Олег. Неуютно говорить с ровесницей, особенно если она - Искатель B-ранга. — Просто… пока ещё не проникся.

Девушка мягко улыбнулась.

— Оу, молодежь воркует, забыв обо всех предстоящих опасностях и кровожадных монстрах, что так и ждут нас в темени Разлома! — громкий мужской бас, раздавшийся из-за спины, заставил буквально подскочить Олега на месте.

К ним подошел старик-носильщик. На его лице играла ехидная ухмылка.

— Что за бред, — Анна фыркнула, бросив укоризненный взгляд на деда, — Это обычные Врата С-ранга, такие же, как и десятки других, зачищенных нами раньше.

— Не знаю, не знаю. Никогда не видел раньше таких Врат С-ранга, — почесал подбородок дед. — А видел я их немало.

Анна тяжело выдохнула.

— Мы – опытная команда Искателей. На нашем счету десятки таких Врат и даже одни B-ранга. И уж я могу сказать, что это обычный пустяковый рейд.

— Да-да, — закивал головой старик. — Расскажи мне. И еще скажи, что мы тут детскими забавами маемся. И переживать вообще не о чем!

— Так и есть! — уверенно заявила Анна. — Ну, не детскими забавами, но переживать не о чем.

— Хо-хо, — хохотнул дед, косясь куда-то за спину Олегу, — То-то я смотрю, ваш глава такой суетливый. Домой, наверное, поскорее уже хочет.

Озирнувшись, Олег пересекся с хмурым взглядом Андрея.

А тот слышал их спор и не разделял оптимизма сестры. С этими Вратами было одно маленькое “но”, о котором он не мог рассказать остальным.

В последнее время у его группы шла слишком длинная череда неудач, более трех недель они не могли вырвать себе ни единого нормального контракта на зачистку Врат. Либо же им попадались совершенно никчемные варианты, за которые и браться не то, что невыгодно, а даже стыдно! С них они получали сущие копейки, которых едва хватало на еду, ремонт снаряжения и пополнение расходников.

Потому Андрей и обратился к подпольным сервисам. Различные теневые организации сливали самую свежую информацию о Вратах из закрытых правительственных каналов. Это позволяло обойти обычную процедуру торгов на аукционе за право зачистки Врат и выцепить смачный контракт раньше крупных Ассоциаций.

Буквально сегодня утром Андрей увидел запись о появлении новых Врат. Предположительно С-ранга, но лишь предположительно! Тип Врат – Нежить. Контракт на них ещё никто не выкупил, так что наш пострел подоспел первым! Он тут же дал запрос в сервис на бронь Врат и на скорую руку доукомплектовал отряд двумя носильщикамми.

«Главное, хоть в плюс выйти…» - думал глава, вспоминая, какую круглую сумму выложил за все эти махинации.

За спиной лидера группы, в темени арки Врат, показалось какое-то движение. Смутный силуэт… И не один.

— Там! — воскликнул Олег, рукой указав на разлом.

Вот только все и так уже были готовы.

Глава 2 - Врата ранга...

— Идет волна! — рявкнул Андрей, оборачиваясь и обнажая клинок, — Эмиль, долбани по тварям!..

Толстяк с неестественной для него резкостью поднял посох вверх и величественно прокричал:

— Шандарах-барабах! — на что все члены отряда скривились. Опять этот придурок фигней мается и названия бредовые придумывает.

А в следующий миг произошло две вещи: Андрей ушел рывком в сторону, освобождая пространство между вратами и толстячком; поток пламени сорвался с конца посоха… мага.

Олег заворожено смотрел. Магия! То, чего изначально на Земле не было! То, что принесли в него Разломы. Он видел читал о ней интернете, видел на роликах в ютубе, но еще никогда на наблюдал вживую.

— Ха-ха! — смеялся Эмиль, поливая пламенем все, что лезло из арки Врат, — Да это же обычные скелеты! Посмотри, как горят!

Прикрыв лицо рукой от жара, Олег всматривался сквозь бушующее пламя. В нем и вправду проглядывались силуэты скелетов! Вот только… Горят, да. Но не останавливаются и не превращаются в пепел! Всё так же несутся вперед, объятые пламенем.

Вот из пламени выбежали первые полыхающие скелеты, размахивая раскаленными мечами.

— Ты глянь, какие термостойкие! Поддай жару, Эмиль! — крикнул Андрей, рубя своим мечом ближайшего полыхающего немёртвого.

Вскоре к дроблению, рассеканию и всяческому уничтожению скелетов присоединились и остальные члены отряда. Толпа костей неслась в сторону гогочущего толстяка, в то время как девять человек не давали ни одному из скелетов пересечь незримую черту.

Во все стороны летели горящие кости, маты и выкрики.

“Ссущий Хаос!” - Олег смотрел на все это и благодарил богов, что удержал себя и не сунулся в бой сам, испытать силы.

— Смотри и учись, — старик, как-то незаметно оказался сбоку от парня, — Классическая связка девять-один.

— Девять один?

— Да. Один Разрушитель, девять Воителей. Очень удобно для зачистки вылезающего из разлома низкорангового мяса. А главное — оптимально.

— Хотя… — дед почесал подбородок, — Не все так просто. Похоже, они - не чистые Воители. Скорее всего, половина из них - универсалы. Девчонка уж точно. Ты посмотри, как она пляшет, какие пируэты выдает со своими клинками! И какой вокруг нее вихрь!

Глаза дедули сверкнули.

— Да она ж, нахрен, Блейдденсер! — последнее слово старик произнес почти с придыханием.

“Точно!” - Олег наконец вспомнил ее прозвище, увиденное в социальных сетях, - “Танцующая.”.

“Или пляшущая…” - парень на секунду задумался, - “Не-е, точно не последнее.”

— Дед, — Олег всмотрелся в старика, — А тебя-то как зовут?

— Да брось, нашел время знакомиться! Лучше за боем следи! Охренеть же замес!

— И все таки? — переведя взгляд на поле боя, настоял Олег.

— Евпатий… — челюсть деда раскрылась от шока.

— Евпатий? — удивился необычному имени Олег.

— ...КОЛОВРАТ! Ты посмотри, какая хрень оттуда лезет!

“А, так это не имя… Это он так матерится.” дошло до Олега.

И вправду, из разлома показалась странная шестирукая тварь. Скелетообразная, шипастая и во все сторону ощетиненная клинками.

— Босс показался.

— Сильный?

— А какой черт его знает. Если верить главному, что Врата ранга С, то его одна та девка прибить должна. Но я - не верю.

Макс вгляделся в существо. Оно невозмутимо прошло сквозь огонь; и хоть его хламида превратилась в пламенеющее покрывало, но кости остались нетронутыми.

— ЛОЖИИИИИСЬ! — завопил толстяк. И в следующую секунду с конца посоха слетел ма-аленький огонек.

Весь отряд ударился врассыпную.

Олег, признаться, вначале не понял, с чего весь сыр-бор. Из-за этой маленькой искорки..? Он завороженно смотрел, как та летит, затем соприкасается с землей, как раз под стопами Босса. Вот, раздается вспышка...

А затем писк. Глухой, всепожирающий писк. Как будто тысяча страдающих мышей запели в унисон, подражая вопению мартовских котов.

Зубы Олега начали зудеть, а затем и болеть так, словно по ним прошлись полирующей наждачкой.

Это оказалось намного выше его болевого порога. Случился сенсорный шок, и парень просто-напросто отрубился, так и не ответив свой вопрос: все это из-за той ма-аленькой искорки?

* * *

— Ну-ну, очнись, — чьи-то мужские руки насильно заливали в Олега странную бурду. От этого он и пришел в себя.

Густая жидкость мало того, что обжигала горло не хуже знойного абсента, так ещё и обволакивала горло, словно молоко! И совершенно не спешила стекать в желудок. Отчего возникало чувство… замерзшей в горле волны изжоги.

— Кха-кха, — закашлялся парень, оттолкнув это странное пойло. Согнулся вдвое и приготовился вернуть обратно всё, что в него влили.

— Хороша, да? — старик смотрел на него, ухмыляясь во все тридцать два его вставной челюсти, — Жаль только, что сваривший её алхимик от неё же и помер.

— Убей меня, — на глаза Олега аж слезы наворачивались, — Прошу...

— Ты, главное, дыши, — похлопал парня по спине старик, — Ты ещё легко отделался.

Наконец, Олег стал понемногу приходить в себя. Рядом с ним стоял дед, невдалеке бросала косые взгляды Анна. Остальные же члены отряда активно лутали мобов.

Вот только одна странность привлекла его внимание.

— А там… — он мотнул головой в сторону двух тел, прикрытых простынями.

Старик печально улыбнулся.

— Жертвы случаются.

— Кто? И как это случилось?

— Босс. Живучая тварь сразу не сдохла. А ребята расслабились, полезли к боссу, а он вполне себе жив!

“Та магическая атака его не убила?” — глаза Олега удивленно распахнулись, — “Меня вырубило только от одного косвенного воздействия. Страшно представить, каково же было бы оказаться в его эпицентре.”

— Короче, ошиблись ребята. Полезли раньше времени. Дураки. Знаешь, какая основная тактика боя у тех же американцев? Я в свое время был у них на учениях. Так вот, их Воители никуда не лезут, пока маги не зальют убойными заклинаниями всю округу. И то, потом все перепроверят и ещё раз накроют огнем, если хоть что-то шевельнется.

Олег слушал и внимал. Старик, оказывается, непростой, раз бывал на другом континенте у американцев. Хотя с ними у наших уже давно тесный мир и плотная дипломатия, но попасть к ним до сих пор - ой как непросто!

— Вообще, мы думали, что жертв на одну больше. Но оказалось, что ты отлично умеешь прикидываться мертвым! Хороший навык для любого Искателя! — рассмеялся старик и уже шёпотом добавил: — Скажу по секрету. Одна особа очень переживала о твоем состоянии.

Он покосился на Анну; но та вела себя вроде обычно.

Увидев хмурое непонимание на лице парня, старик ехидно хохотнул.

— Эй, девочка, подойди! Окажи-ка первую помощь раненому!

Она обернулась, взглянула на деда, затем на Олега и снова на деда.

— Вы же говорили, с ним все в порядке.

Старик тяжело вздохнул

— Говорил. Но боюсь, осталось ему недолго-о… — сказано это было с обильной дозой драматизма.

У Олега аж глаза полезли на лоб.

— Да нормально всё со мной! Только от бадяги вашей желудок выплюнуть хочется!

— Вот дурак! — только и ответил старик, поцокав языком. Он же ради него старается.

— А почему ты вообще решил стать Искателем? — спросила она.

— Наверное, по той же причине, что и ты, — увильнул от ответа Олег. — Почему ты решила заниматься этим?

— Ну… когда родители умерли, — начала девушка. — Остались только мы с братом. У него был выбор, либо пойти через год в армию, либо стать вольным Искателем уже сейчас. Ну-у и мы вдвоем прошли Пробуждение. А затем... как-то незаметно у нас повысились ранги, а потом и отряд появился.

— Понятно, — Олег кивнул самому себе, подметив, что их ситуация похожа на его. Вот только свою сестру парень втягивать в это дело уж точно не будет. Она должна получить высшее образование и прожить счастливую жизнь, вдали от опасностей. Уж ради этого Олег постарается.

Взгляд девушки сузился.

— Ну что, я ответила на твой вопрос? Теперь твой черед отвечать. Почему ты решил стать искателем?

Олег на секунду задумался, решая, что он готов ей рассказать о себе. Открыл рот, закрыл рот, снова открыл...

- Да всё просто, - пожал он плечами. - Как-то... как у всех. Искателем был мой отец, Искателями были все его друзья... это то, о чём я хоть что-то знаю.

Не говорить же ей о том, что ему нужны деньги, а Рейд - это способ быстро их заработать. Может показаться, будто он давит на жалость.

- Ладно, - рассмеялась Анна. - Не хочешь много рассказывать - не пытай себя.

Тем временем, группа приходила в себя после боя. Потеря двоих в начале рейда сильно повлияла на общий моральный тонус. Выжившие молча осматривали снаряжение, залечивали случайные ранения и восстанавливали силы. Кроме тех двоих, попавших под клинки босса, никто особо не пострадал. Можно ли те две смерти считать неудачей? Или же, наоборот, везением? Что на тот свет ушли лишь двое?

“Всё-таки уровень Врат оценен неверно.”

Лидер отряда вертел в руках демонический кристалл из тела Босса. Судя по размерам, чистоте и насыщенности цвета — он ранга B.

“Значит, и Босс того же уровня. А вот Врата могут быть рангом и выше - ведь это лишь охрана, кто скрывается там внутри, чёрт его знает...”

Потеря двоих сильно ударила не только по общей боеспособности отряда. Если их так потрепала лишь Внешняя волна из разлома, то стоит ли лезть внутрь Врат? Рисковать жизнями остальных бойцов?

Но уйти сейчас — значит, унести с собой лишь один B-ранговый кристалл и горстку более дешевых кристаллов из тел скелетов.

При этом возникала и другая проблема. Так как контракт на эти Врата получен нелегально, семьи погибших не смогут рассчитывать на страховые выплаты. Андрею придется выплачивать компенсацию из своего кармана.

Во сколько оценивается жизнь рядового Искателя? В среднем, для С-рангового - около полумиллиона рублей разовой выплаты, но кроме того, выдаются и ежемесячные субсидии. Так что, можно сказать, Андрей попал на миллион рублей по самым грубым оценкам.

Стоит ли этот жалкий B-ранговый кристалл таких потерь? Конечно же, нет! В лучшем случае, продав все собранные кристаллы на черном рынке, он получит тысяч четыреста чистыми рублями. Это уже не покрывает две смерти. А добавить сюда расходы на зачистку, а также необходимость отдать долю бойцам, и получается…

Получается, что он в полной заднице!

— Что делаем, командир?

Андрей перевел хмурый взгляд на подошедшего к нему бойца.

— Командир? - тот неуверенно замялся.

— Десять минут и выдвигаемся, — наконец, глава дал указание.

Глава 3 - Катакомбы

— Олег, Самуил, я хотел бы с вами поговорить.

Перед тем, как выдвигаться, Андрей подошел к этим двум.

“Вот я и узнал имя старика, а то чуть сдуру Евпатием не обозвал.”

Редкое имя старика тут же въелось в мозг парня. Но… кажется, он где-то его уже слышал. Нет? Он никак не мог вспомнить.

— Дело в том, — начал Андрей, – Что из-за потери двух Воителей у нас сильно ослабла формация. И я хотел бы, чтобы вы держали при себе оружие и были готовы вступить в бой.

Олег нахмурился. Он-то взял меч отца, но пользоваться им, увы, умел... не на уровне профессионалов. Конечно, лучше большинства ровесников (спасибо тренировкам отца, понимавшего, как важно уметь обращаться с оружием в их мире), но всё равно - он же и Пробуждение еще не прошел. Олег — совершенно обычный человек, что он там навоюет?

Вот только при регистрации он соврал, сказав, что у него Е-ранг… Плохо дело.

— Я не собираюсь отправлять вас на первую линию, — заметив мрачную реакцию парня, Андрей решил объяснится, – Просто хочу быть в увереным, что в случае чего вы не оказались беззащитными и были готовы за себя постоять. Мне так будет легче.

– Хорошо, но тогда, как понимаю, и наша оплата должна соответствовать, – старик Самуил сверкнул глазами, — Ведь это, получается, смена изначального договора. В нём нам обещали защиту.

– Кхем, – резко выдохнул Андрей воздуха в кулак.

Тот ожидал, что ему придется убеждать их продолжить Рейд, что они начнут отказываться двигаться дальше, ссылаясь на риски. Это было бы логичным для наёмных работников.

А оказалось, этот дедуля только и рад такому исходу, только денег заплати!

– Конечно. Могу предложить половину от доли, положенной нашему обычному члену отряда, — вполне честное предложение, учитывая, что сражаться их никто не заставлял. Просто им нужно было быть готовыми постоять за себя.

Самуил широко ухмыльнулся. Казалось, его глаза блестели жаждой денег. То, что, как старый вояка предполагал, станет рутинной прогулкой ко Вратам, во время которой он просто наблюдал бы за чужим сражением, оказалось возможностью подзаработать!

Что ещё нужно старому вояке?

– Тогда никаких проблем, командир! Можете на нас рассчитывать! Ведь так, Олег?

Парень покосился сначала на старика, затем перевел взгляд на командира. Немного подумал, кивнул. Засада.

– Вот и отлично, – мягко улыбнулся Андрей и развернулся уходить.

Наконец, группа Искателей вступила в темный туннель подземелья. Толстый маг зажег над ними яркую сферу света и озарил всю округу на десяток метров.

Все увидели широкий коридор из вымощенного камня.

Олег с интересом оглядывал темные стены своего первого данжеона. Казалось бы, что в них такого? Камень как камень. Подобные туннели он видел на экскурсиях в катакомбы под городом. Столетия пятнадцатого, насколько помнил парень. Та же сырость, тот же запах пыли и то же чувству отчужденности места.

Прошло несколько минут напряженного шествия. Широкий коридор вел постоянно прямо, не было боковых коридоров, куда можно было бы свернуть или же ждать нападения в спину, если их проигнорировать. Все были предельно собраны. Готовы во всеоружии встретить неожиданную угрозу спереди, вот только… ее не было. Царила полная тишина, если игнорировать топот ног и тихое сопение бойцов.

В первые минуты Олег держался настороже. Кто знает, какая ещё образина выскочит из-за угла? Но чем дальше, тем больше он расслаблялся.

И постепенно вместе с ним стали расслабляться и прочие члены отряда, всё больше любуясь интерьером подземелья, чем держа ухо востро и зыркая в каждую подозрительную щель в стене.

– Знаешь, как появились Первые Врата? – немного заскучав, Самуил решил начать разговор с Олегом.

Тот фыркнул.

– В лаборатории немецких ученых, когда они разрабатывали секретное межпространственное оружие, – пошутил в ответ Олег, – Ну, или инопланетяне спустили.

На самом деле, в сети ходило множество теорий появления врат. Хотя это загадочное явление и изменило мир всего около двадцати лет назад.

– Пф, – хмыкнул Самуил, – Ты даже на йоту не был близок к правде!

Олег пожал плечами.

– Ну, этому нас в школе не учили.

Старик ухмыльнулся. Столько времени уже прошло, а система образования максимум, что добавила, так это правила безопасности в уроки ОБЖ. А ля “Что делать при внезапном прорыве” или “Лезть во Врата – плохо. Убьет”.

Нынешняя молодежь воспринимает явление Гейтов как абсолютно нормальное. Подумаешь, монстры валят. Подумаешь, угроза человечеству. Живем же, и ладно. Мало кто интересовался глубинными процессами.

Потому он чувствовал себя обязанным просветить Олега хоть немного.

– Первые Врата, они же – Великие Врата, были найдены на Южном полюсе, под километровым слоем льда. Ты вообще знал, что там скрыт ещё один континент? Со следами древнейших цивилизаций ещё тех времен, когда полюс находился в совершенно другом месте? Понимаешь, насколько они древние?.. Счет идет не в тысячелетиях.

– Говорят, там сейчас плотно обосновались американцы, – присоединился к беседе один из бойцов, – У них там чуть ли не вторая столица. Даже академию открывают в этом году там. Это ведь не просто так, да?

– Ага, а ещё говорят, что на самом деле существует двое Великих Врат, – добавил еще один, – Вторые расположены на Северном полюсе. Где-то глубоко под водой. И хрен мы это проверим! Их охраняет долбаный Ктулху!

– Что за пустая болтовня? – влез в разговор третий, – Какие великие врата? Это всё детские сказки!

– Сказки, говоришь? А как ты еще объяснишь появление врат в мире? Просто бац, и появились? Не-ет, это явно наследие Древних…

– Тише. Кажется, там что-то есть….

Один из воителей заметил движение на границе света.

Группа напряглась и всмотрелась вдаль коридора. Темень очень плохо отступала перед магическим светом, словно густой туман она впитывала все его лучи и не позволяла увидеть ничего дальше десятка метров.

И на границе сумрака мелькнула тень. А затем ещё одна. Друг за другом, они стали появляться, куда ни брось взгляд.

Казалось, вокруг их островка света столпилось множество теней, пытаясь сжать его, прорваться, а то и вовсе поглотить.

Это… так и должно быть? Олег глядел на происходящее вокруг с подозрением и лёгким страхом. Брр… нет, рано пугаться. Он же знал, что Врата - не лёгая прогулочка. Достаточно вспомнить рассказы отца - а ведь тот сильно смягчал краски, чтобы не пугать детей.

– Эмиль! – воскликнул лидер, – Освети коридор, тут что-то неладное!

– Не могу, – лицо толстого мага искривилось, складки на подбородке дрожали от напряжения, – Такое ощущение, будто что-то вытягивает мою ману!

– Ч-что это?

– Впереди!

Упс… Олег напрягся. Приехали. Он старался не показать виду, но на самом деле его поджилки сейчас неплохо так потряхивали.

Из темени выступила фигура. Смутная, шестирукая. С шестью изогнутыми клинками.

– Бл*! Это что, ещё один босс!?

Точно, подумал Олег. Этот монстр, судя по количеству конечностей и мрачному теневому балахону, точная копия той твари, что вылезла из Врат. Да, той, что при смерти унесла жизни двух Искателей.

Интересно, что больше напугало его команду? Понимание того, что им придется столкнуться вот с этим в замкнутом пространстве, или мысль: а является ли вообще этот противник боссом? Как и тот, предыдущий? Что, если это такой же обычный враг, как и скелеты?

“Если он B-ранга, то какого же уровня Босс...”

Олег сглотнул комок в горле. Из-за одной шестирукой твари выступило ещё две, точно таких же.

– Нам пи... Сец! — выругался старик.

Сражаться с ними в ограниченном пространстве, без прикрытия той мощной магии – шансы на победу будут невелики. Мизерны, можно сказать.

Будут жертвы.

Но и отступить так просто уже нельзя, ведь они подставят спины… Хотя тогда есть шанс, что уцелеет хоть кто-то. Но для правильного отступления нужен кто-то, кто будет сдерживать врага, пока сам отряд отступает.

Реальность жестока. Когда стоит выбор, кого убить, а кого спасти, то выбор явно будет не в пользу малознакомых людей. Таких, как Олег и Самуил.

Именно на них обратился суровый взгляд лидера.

“Что ж - не в первый раз. Зато наши останутся целы; довольно двух потерь в команде на сегодня”.

Ещё перед тем, как Андрей успел выкрикнуть “Отступаем!”, первый из шестируких рванул вперёд, волоча по полу оружие. Скелетообразная тварь, покрытая рваными тряпками. Ржавые изогнутые клинки скрежетали о камень. И тёмная дымка, окутывающая тело, казалось, впитывала весь свет на пути его движения.

И...

Удар принял на себя мечник из первой лини. Один клинок выступил против шести. Секунда до столкновения...

— Граааа! — зарычал мужик, загодя разрезая пространство взмахом клинка. Он вложил в него всё, что имел.

Синяя вспышка пламени и белый след, оставленный лезвием клинка. Красные брызги крови. Падение костей на землю, что уже на лету стали рассыпаться в темный дым.

А мечник стоит. Казалось, клинки твари не нанесли серьезного урона. Так, пара рассечений, но ничего смертельного.

“Оно… так слабо?” — ошарашенно поглядел Олег на оставшегося на ногах бойца. Оно в подмётки не годится той твари, что вышла из Врат!

Еще два теневых шестируких скелета рванули на мечника. Он стоял, опустив меч, готовый атаковать. Лезвие клинка всё ещё горело синим пламенем.

– Ребята, не тупим! Первая линия, третья формация!

“Давайте!” - подумал Олег почти умоляющим тоном. - “Если и остальные твари такой же силы - у нас есть все шансы победить…”

Два шестируких скелета налетели на мечника. А из темноты показались ещё несколько их костляво-теневых собратьев.

— Синий лотос! — выкрикнул мечник название умения. И нет, оно не активировалось словом, как мог кто-то подумать. И это не пафосная мода кричать во время боя. Он просто предупредил соратников, чтобы те не лезли в зону поражения. Ну а странное название – это нормально, бывает и не такое. “Массовый ахтунг!”, “Писец передо мною!” или “Взрывная хренотень!” – именно такие перлы встречаются даже у самых профессиональных команд.

Вихрь синего пламени, созданный круговым взмахом клинка – его не хватает, чтобы сразить двух шестируких скелетов. Двенадцать ржавых лезвий уже направляются к мечнику.

Сражён? Не тут-то было! В дело вступают другие члены отряда, ловко перенимая противников на себя.

И бой завертелся.

Стоило всем взять в себя руки и перестать паниковать, как надвигающаяся угроза оказалась не такой уж смертельной. Враги отлично поддавались оружию и сыпались трупами просто на ура!

Не зря говорят, что у страха глаза велики. Если вспомнить, то вышедший из Врат босс был размерчиком побольше, да и видом более фантасмогоричен он был. Вот они и приняли обычных, пускай и немного улучшенных скелетов за группу боссов.

— Это точно подземелье С-ранга?

– Ха! Врагов много, но сыпятся с одного удара!

– Слишком легко...

– Когда я увидел тех тварей, то подумал, что к нам прилетела птица в шкурке песца…

Это комментировали происходящее несколько человек, не вовлеченных в бой.

Не считая Анну, весь отряд состоял из Искателей С-ранга. Пройдя Пробуждение, они получили силу, превосходящую лимиты человека и способности, не принадлежащие этому миру.

И лишь Олег смотрел на происходящее с трепетом и восхищением. Клинки, горящие всевозможными цветами, странные названия. Посмотришь со стороны - ситуация выглядит никак не серьезно. Словно это какая-то игра, а не реальность, где одна ошибка и ты – труп.

Единственная проблема – это место сильно поглощало магическую энергию, растворённую в пространстве. Потому-то у толстого мага и возникли проблемы. На поддержание простейшего заклинания света у него уходило энергии, как на шквал огня, тот, что он использовал за пределами подземелья. Спасал лишь обильный запас кристаллов, из которых он и пополнял запасы.

В конечном итоге, членам отряда пришлось достать личные источники света.

– Выглядит, как подземный храм какой-то, — пробормотал кто-то.

“Или усыпальница.” - подумал Олег.

И действительно, каменные стены были усеяны резными узорами и мистическими символами на незнакомом языке. Когда в подземельях находят подобные признаки иных цивилизаций, то вызывается группа исследователей и ученых.

– Если всё так пойдет и дальше, то к вечеру уже будем дома.

– Командир! Какое необычное подземелье ты сумел выцепить!

Вот только Андрей не разделял радостного настроения своих бойцов. Отряд умело сдерживал натиск скелетов и даже стал постепенно продвигаться вглубь подземелья. Но с каждым шагом его нервозность лишь нарастала, да так, что он едва сдерживал желание внезапно всем заявить: “Возвращаемся!”.

– Не расслабляемся, – сухо произнес он, – Ротация первой линии.

Ему казался подозрительным тот факт, что скелеты не оставляют после себя демонических кристаллов. Они просто превращались в дымку, в туман, что тонкими струйками возвращался обратно в тени .

Остальные же бойцы были уверены, подземелье – С-ранга. А таких они зачистили не один десяток.

– Как думаете, что будет в конце пути? – теперь обсуждать таинство этого места начали другие бойцы. Те, что только что воевали в первом ряду и поменялись со свежими.

Ротация бойцов – один из основных тактических приемов во время зачистки линейных данжей. В зависимости от ситуации, сражается от трех до пяти бойцов, в то время как другие отдыхают и между тем прикрывают их, готовые вступить в бой в случае крайней надобности. Считается, что в прикрытии всегда должно оставаться как минимум два человека.

– Ну, судя по всему, это подземелье уникальное. Из числа тех, что оберегают артефакты или легендарные умения… – произнес тот самый мечник с навыком Синего Лотоса.

– Думаешь?

– А то!

Идущий рядом с Олегом старик Самуил ухмылялся. Уникальные подземелья? Это такой же миф, как и Великие Врата. Все артефакты выбиваются из боссов обычных данжей, а обретение легендарных умений – плод банальной удачи при Пробуждении.

В противовес Самуилу, Андрей окончательно потемнел в лице. Пока все думали, что это просто странное подземелье С-ранга, глава отряда видел подозрительно легкое подземелье B-ранга. Но интуиция молчала.

“Если всё так пойдет и дальше, то просто дойдем до финального зала, а там уже решу, стоит ли отступить,” – обычно, главная угроза скрывается в самом конце.

Оценив состояние отряда, а также степень общей утомленности, Андрей решил снизить нагрузку на ключевых бойцов и отправить в бой незадействованных ранее Олега с Самуилом.

– Ребят, не хотите тоже размять кости? – обратился он к ним, – Олег, даже с твоим E-рангом не возникнет никаких проблем.

К тому же, он хотел оценить способности этих двух в деле, чтобы на случай эксцессов знать, на что те способны.

Олег нервно сжал рукоять меча. Да, записываясь в рейд, он соврал, сказав, что является Искателем E-ранга. Хотя по факту был обычным человеком и не обладал никакими умениями. И пускай Е-ранг присуждается слабейшим Искателям, разрыв между Е-ранговым и обычным человеком слишком велик. Это то же самое, что сравнивать взрослого с ребенком!

Потому выйти в первую линию для Олега – значит мало того, что поставить свою жизнь на кон, так ещё и обличить свою ложь.

– Я не думаю, что мне стоит делать это… – начал мямлить он.

– Не дрейфь, паря, – ткнул его в бок старик, – Надо ж реальный опыт получать! А то так и проведешь всю жизнь на второстепенных ролях!

Олег внутренне сжался, молящим взглядом покосился на Самуила.

– Что ты на меня смотришь? Сейчас отличная возможность. Страхи нужно встречать лицом к лицу, а если что – этот старый вояка прикроет тебя!

Глава 4 - Боевое крещение

Как описать страх молодого парня, которому внезапно сказали: “Иди в бой!”, в то время как он и меча то в жизни ни разу не держал? Может, какой-то актер, выступавший на сцене, и поймёт его мандраж. Разделит трепет сердца, прочувствует навалившиеся одеревенение тела, что любое движение превращает в столь неестественное и корявое.

На него сейчас смотрят другие бойцы, сильные и уверенные в своих силах. Они, словно заядлые парашютисты, подзуживают новичка прыгнуть: “Боятся нечего! Парашют раскроется! Всё в порядке!”

Ага, раскроется! Олег-то знает, что он дырявый! И полет будет недолгий, со смертельным финалом.

— Н-нет, — качает он головой.

Но старик Самуэль трясет его за плечо. “Я прыгну с тобой!” — говорит его широкая улыбка.

Добавить к этому ещё и взгляд главы отряда, оценивающий и острый. Почему-то Олегу казалось, что этот парень невзлюбил его с того самого момента, когда Олег заговорил с его сестрой.

Впрочем, она тоже как раз смотрела на него. Со странным любопытством и ожиданием. Немой вопрос так и блестел в ее глазах: “А не слабо ли?”. Ну, так казалось Олегу. И это сильно давило на него, заставляло сделать глупость, пойти на то, на что в здравом рассудке ни за что б не согласился.

– Ха-ха, ребят, да он сейчас в ботинки напрудит!

Рассмеялся один из бойцов.

— Тц, нет в нем крепкой мужской жилы. Лишь бабские … — осекся другой, — Прости Анна, не хотел тебя обидеть. Если что, ты – баба с настоящим мужским стержнем!

– Что-о?

– Шучу, ай! Хватит меня бить, говорю ж, пошутил! Ай!

Мужской гогот затопил округу.

— Да, наша Анна куда больший мужик, чем пять Олегов, вместе взятых!

Насмешки. Их Олег терпеть не мог больше всего во всём списке издевательств. Этот смех, полный пренебрежения, лукавые взгляды и ухмылки. На них не ответить прямо, грубо, не ударить в ответ обидчика. Это игра слов, которую он практически всегда выносил молча. Глотал обиду.

– Расслабься, – постучал его по спине один из Искателей, – Будешь так нервничать, долго в нашем деле не протянешь.

“Ну и плевать! Хотят моей смерти? Они её получат!” -- максимализм парня сделал свой ход. И, раздув ноздри, скрипя зубами Олег направился к первой линии. Там как раз бой был в самом разгаре.

– Пусти дорогу молодым! – прокричал кто-то сзади, – Сейчас он хризантему им всем натянет!

И снова смех.

Одно успокаивало парня. Старик Самуил не соврал и, похоже, действительно решил прикрыть его, если что. Шел он с Олегом рядом, а в какой-то миг остановился, дернув за руку парня, и прошептал:

– Говорят, что чем больше ты сразишь врагов перед Пробуждением, чем сильнее они будут, то тем выше ранг получишь...

И, глядя прямо в ошарашенные глаза парня, подмигнул.

“Как? Откуда он узнал?” – такие вопросы читались на лице Олега.

– Но я правда…

– Ой, не мели чепухи! – ухмылялся Самуил, – Я не такая бестолочь, как эти, – махнул он рукой назад, – И уж Пробужденного от обычного человека отличить могу. – Вперед, ты справишься!

И, получив толчок в спину, Олег устремился носом прямо вперед. К скелету-тени, как раз выходящему из мрака. Два соседних бойца отступили от него в стороны, дав возможность встретится парню с ним тет-а-тет.

Шесть ржавых изогнутых клинков, нацеленные прямо на Олега, казались угрозой ранга “НПМ”. Или полностью: “Ну пи*ец мне!”.

– Ты, главное, не кипешуй, – давал советы Самуил, – Тут не просто так все кричат, что эти твари слабы. Их кости нематериальны и состоят из этого тумана. Вложи хорошенько силы в удар – и нарушишь целостность их структуры.

“Ага,” – сглотнул парень, – “Вот только как бы мне самому целостность структуры не нарушили…”

Впрочем, на раздумья времени не оставалось. Крепко сжав рукоять отцовского меча, он занес его над головой. Именно такую стойку он ни один раз видел у японских фехтовальщиков. После появления в мире Врат и вместе с ними магии, именно японское искусство меча взлетело до небывалых высот. И по достоинству считается лучшим в мире.

Тем не менее, это касается лишь умений меча. Во всём остальном холодном оружии лучшими оказались русские. В чисто магических техниках лидируют американцы.

Так вот, Олег занес меч над головой, выжидая момента удара и собирая все свое намерение на острие клинка. Ну, так он себе это представлял, а на самом же деле клинок трясся в его руках, как длинная ветка на ветру.

Стараясь хоть как-то перебороть свой страх, в голове Олега пронеслась мысль: “Надо выкрикнуть что-то, быть может поможет?!” Не даром же японцы кричат во время ударов.

Мгновение размышлений, и...

– Низвержени-и-е-е! – заорал он, наконец, устремив меч на врага.

И какой же шок застыл на лице парня, когда клинок испустил поток пламени, что конусом распространился перед ним и даже обжег край тьмы, заставив ту ещё немного отступить.

Кто-то сзади присвистнул.

– А малой совсем не промах!

– Боязлив, но это поправимо! Шмальни ещё!

– Кстати, у нас тут конкурс на лучшее название умения, участвуешь? У тебя отлично получается!

Гоготнул и старик Самуил, что тенью стоял рядом с Олегом.

– Вот видишь, а ты боялся! Как говорится, пистолет превращает даже обезьяну в мафиози!

– Как? – Олег не понимал, что случилось.

– Железка хорошая тебе от отца досталась. Крутой мужик был, раз с таким ходил, – хмыкнул Самуил – Приготовься, вон там ещё парочка на подходе.

Олег не стал терять времени, лишь поблагодарил судьбу за такое везение.

Мандраж немного отступил, и он приготовился встречать “огнем и мечом” новых врагов. Но не словом. Выкрикивать бредовые названия он больше не стал. Благо, любой удар создавал поток пламени. Главное, сделать достаточно резкий взмах.

Но очень скоро Олег банально устал. Меч стал тяжёлым, руки ныли. Он больше был не в силах вкладывать достаточно мощи в удар.

– Всё-таки Е-ранг, – ехидно прокомментировал кто-то, – Трех минут не прошло, а уже выдохся.

– Иди отдохни, пока взрослые дяди со всем разберутся!

Олег ожидал немного другой реакции. А тут взгляды завистливые у искателей, косящиеся на меч. Всё-таки оружие, дающее такую мощь Е-ранговому (с их точки зрения) – удивительно ценно, и на рынке стоить будет явно больше одного миллиона рублей.

“Узнай они, что у меня вообще нет Ранга…” - каково было бы их удивление?

– Ты молодец, – единственным, кто похвалил парня, оказался старик, – Фраза, конечно, банальная… Но знай: боятся все. Страх заразен; мало кто способен действовать, несмотря на его путы. Ты смог. Пускай и не без внешнего толчка.

Ха!.. Так-то лучше. Олег тяжело дышал, но в душе он был довольным собой. Теперь он понимал, за что его отец любил Рейды.

Тем временем группа продолжала постепенное движение, отражая постоянные атаки скелетов. Скорость продвижения была невелика, и все изрядно уже накрутили себя вопросами: что же скрывается в конце?

– Там! – наконец, показался конец прохода.

* * *

В конце туннеля показалась большая каменная плита вместо двери. Толстые трещины проходили по всей её поверхности, разрезая ту от края до края; они пересекались и создавали ощущение, будто вот-вот — и плита рухнет кучей обломков.

По мере приближения группы и их источника света, черный мрак рассеивался. Сейчас можно было заметить, как он сочился сквозь щели в плите, опадал вниз и стелился по полу. Когда же группа подошла вплотную и осветила преграду на пути, то дымка окончательно скрылась в разломах плиты.

— Видимо, там находится то, что порождает этих скелетов, — предположил кто-то, – Какой нибудь Босс-саммонер.

— А это… безопасно? — предположил один из самых пугливых.

— Какая безопасность в нашем-то деле? – фыркнул другой, – Некорректный вопрос.

— Ну хорошо-хорошо. Насколько это опасно?

— Не думаю, что в конце нам встретится что-то, с чем мы бы не справились.

– Но рассудите, ведь недаром проход кончается преградой...

– И чё?

– Просто это выглядит, как печать или что-то в этом роде… Я где-то читал о Вратах с запечатанными залами… Они как-то назывались… Не могу вспомнить.

– И? Какая разница, как они назывались? Мы проделали весь этот путь точно не ради того, чтобы вернуться обратно ни с чем. Типа - ой, оказывается, тут закрыто, ну что ж, не судьба, пойдем обратно.

– Поддерживаю. Я намерен хотя бы заглянуть туда.

– В любом случае, решает лидер. Ведь так?

Все взгляды сосредоточились на Андрее. Тот стоял, хмуро оглядывая резной камень врат. Сейчас еще не поздно отступить, но тогда они так и не узнают, что скрыто в финальном зале.

“Вот же шрёдингерово подземелье!” – матерился про себя глава отряда, – “И так непонятно, какого оно ранга, а тут ещё и это!”

– Командир?

“Надеюсь, я об этом не пожалею…”

Вздохнув полной грудью, он отдал приказ:

– Так, все отступаем назад!

– Как так, командир? – удивился тот искатель, что рвался внутрь комнаты, – Мы уходим?

– Не-а, – вздохнул тот, – Надо ведь снести преграду. И если никто не хочет получить булыжником в лоб, то лучше отойти на безопасное расстояние.

Так получилось, что никто не захотел соприкоснуться челом о камень, потому дружным коллективом все удалились на безопасное расстояние. И вместе с ушедшим от печати светом, тьма вновь полилась наружу и стала порождать новых скелетов.

– Как же задрали эти костяные, – сплюнул один из мечников, разрубая очередного скелета, – Лута никакого, бесполезная трата сил. А они прут и прут.

– Да, да, – ответил его коллега рядом, – Но мне больше интересно, какие были бы последствия Прорыва… Может, поспособствовать этому?

Прорывом называют явление, когда существа из Врат попадают в наш мир. Это как канализационная труба, в которой появилась брешь. Если ее вовремя не закрыть, то всю округу зальет дерьмом.

– Ты же знаешь последствия, если правительство узнает об этом? Нас будут судить как террористов.

– Тоже верно… Рисковать своей шкурой неохота.

Как раз в этот момент огромный шар пронесся над их головами. Вот только он с каждым пройденным метром словно истощался, поглощаемый темным туманом.

На подлете к стене он был едва с десяток дюймов в диаметре.

– Как так?.. – искатели в шоке смотрели на уже совсем маленький шар плазмы. Тот коснулся стены и… растёкся по ней, не оставив и следа.

– Вот же херовень инопланетная!

– Нужен доброволец, – объявил лидер, – Возможно, ближняя атака подействует. Кто готов рискнуть?

Вперед выступил мечник, запомнившийся Олегу своим выкриком “Синий Лотос”.

– Я могу.

Андрей согласно кивнул:

– Отлично. Бей и тут же беги.

– Так точно! – бодро отрапортовал мечник, разжигая синее пламя вокруг клинка. А затем направился к плите.

Тьма едва-едва раступалась от света клинка, из её пределов то и дело выходили скелеты, которые тут же получали сине-огненную плюху и рассыпались.

И вот он встал перед треснувшей преградой, отвел меч назад и замер. Прошла секунда, вторая, ничего не происходило. А затем ранее спокойное пламя клинка словно взбесилось. Оно вихрем окутало лезвие меча и бушевало во все стороны.

– И-и-и! – заорал мечник, напрягая всё тело. Меч начал своё движение.

Буря пламени обрушилась на камень. Растеклась по всей поверхности плиты, просочилась в трещины и… всё. Никакого результата.

Все находились в недоумении. Каменная плита выглядела так, словно вот-вот развалится, приложи хоть чуточку силы. Но на деле оказалось, что до нее и магия не долетает, так ещё и техники ею поглощаются!

– И что теперь делать?

Искатели обменялись встревоженными взглядами.

– У меня есть идея, – толстый маг выступил из-за спин Искателей, его висок рассекала толстая пульсирующая вена, а лицо казалось перенапряжённым, – Олег, дай мне свой меч.

Произнесено это было тоном явно не просящим.

– Зачем? – парень замотал головой.

– Отдай ему меч, Олег, – тут же последовал приказ от лидера, – Или вали отсюда прямо сейчас.

Олег взглянул в темноту коридора. Пойти туда – значит, встретить смерть. Интуиция подсказывала ему, что окажись он в темноте и долго не проживет.

Потому, выбор его очевиден, не так ли?

– Молодец, – улыбнулся лидер, видя, как Олег передает меч магу. Даже если бы парень решил уйти, меч все равно бы остался с ними.

Но это хорошо, что он решил отдать его сам, хорошо, что не пришлось отбирать его силой.

– Действуй, – кивнул лидер магу. Тот направился к печати под прикрытием двух бойцов. Что-то сделал с мечом Олега, а затем вонзил его прямо в трещину.

– Валим! – прокричал маг, ловко разворачиваясь на пятках и устремляя свою тушку к отряду.

Секунду ничего не происходило. А затем лезвие клинка стало накаляться, пока не вспыхнуло потоком пламени, что затопил трещины в плите.

И… Раздался взрыв.

* * *

Олег держал искореженный обломок отцовского меча. Лезвие надломилось у самой рукояти, красивые резные руны словно выгорели, а от некогда мягкой кожаной оплётки остались лишь клочья.

Меч окончательно испорчен, восстановлению не подлежит – так ответит любой мастер-кузнец. А если и скажет обратное, значит, он профан или шарлатан, решивший подзаработать на востребованной профессии.

Так Олег и стоял, молча пялясь на свою потерю.

Лидер и один из мечников направились за разрушенную печать на разведку.

– Мы тебе его компенсируем, – словно кость бросил Андрей, не оборачиваясь. Он как раз уже скрылся за проёмом арки.

“Интересно, как?” – печально улыбнулся Олег, – “Наследие от отца - не та вещь, которую можно купить деньгами.”

Тем временем, группа последовала на своим лидером, спокойно проходя мимо парня. Виновато посмотрела на Олега лишь Анна, но так ничего и не сказав, отвела взгляд и ускорила шаг.

Тенью завис над парнем Самуил. Старик понимающе покачал головой и положил руку тому на плечо.

– Разумный выбор, паря. Иногда приходится жертвовать чем-то, чтобы выжить. И ты ничего не можешь с этим поделать. Лишь быть сильным.

“Сильным…” – какое-то глубинное понимание озарило его, но...

– О май гад! – одернул его чей-то крик, – Да мы богаты!

Глава 5 - Прибежище Неупокоенного

— О май гад! — воскликнул толстый маг, увидев в полутьме содержимое зала, — Да мы богаты!

Не секрет то, что божество мира людей – это деньги. Нами же созданная сущность, имеющая власть над каждым, дающая силы и способная извращать умы людей. Да, силы этого божества не трансцендентны, но, тем не менее, они самые могучие в мире. Поэтому выкрик “Боже мой, да мы богаты” приобретает некую сакральную иронию.

Огромная сфера света, словно маленькое солнце, сорвалось с посоха толстого мага и воспарила посреди зала. Он едва удерживал заклинание активным, его магическая сила утекала на глазах. Но какая к чёрту разница, когда тут такое.

В самом центре зала стоял массивный саркофаг, вокруг которого — немеряно сокровищ, доспехов и оружия, непонятных приспособлений и драгоценного иномирского хлама!

Просто невообразимое богатство!

По всему периметру стояли постаменты с оружием и доспехами. Сияющие доспешные стойки, артефактные мечи, свитки и книги с заклинаниями. Горы демонических камней и золота, раскиданных прямо на полу.

Вот он — лик божества человеческого. И его можно потрогать руками.

— Да мы сорвали крупный куш! - воскликнул кто-то.

– Это никак не может быть С-ранговым подземельем!

– Тут сокровищ на три подземелья ранга B, а то и А!

Награда в конце совершенно не соответствует уровню сложности встреченных противников. Даже учитывая силу вышедшего из врат Босса, всё равно – этого слишком. А всем известно, большой куш сулит большие риски.

Но, возможно... это одна из легендарных Сокровищниц? Еще одна из легенд, ходивших по интернету. С ней связано не одна история о создании Гильдий и Кланов. Мол, отряд искателей набредал на подобную Сокровищницу и резкое обогащение позволяло создать свое крупное искательское дело.

Это версия объясняет печать на входе. Ведь что можно оберегать, кроме как деньги?

И вообще, им удалось сломать её только благодаря тому, что она уже была повреждена. Не будь тех огромных трещин, а также артефактного меча — они бы даже не поцарапали ту монолитную плиту и ушли бы ни с чем.

У Андрея заблестели глаза. Все его мучения, лишения и труды окупились, а дороги жизни вели к этому моменту! Судьба дала ему шанс, он рискнул, а теперь пришло время пожинать плоды. С этим он сможет создать свой Клан, выйти из числа рядовых авантюристов.

– А это разве не похоже yf гробницу? – предположил тот боязливый Искатель, желавший отступить и не вскрывать печать, – Выглядит, как египетская усыпальница… Ну, не совсем египетская, у многих других народов была такая же традиция: погребать вместе с великой личностью и его богатства…

– Тогда... Чувствую себя прямо расхитителем гробниц! Знаете, сколько бабла вынесли черные археологи в своё время? Вряд ли больше, чем вынесем мы!

Глаза говорившего прямо светились алчностью.

– Меня больше напрягает другое, – продолжал паниковать все тот же воин, – Как бы мы не столкнулись с терракотовой армией? У многих народов была традиция хоронить с правителем и его воинов...

– Ага! А вместе с тем ещё и жен, да любовниц вместе с ним хоронили. Так что можем поискать ещё и их, – заржал кто-то, – Мало ли, вдруг хорошо сохранились. Хе-хе.

– Все враги, которых мы встречали, были порождениями тьмы… Может, это сила босса? Того, кто погребен в этом месте?

Если присмотрется, то темный туман, воплощавший всех тех скелетов, истекал из-под крышки саркофага посреди зала. Сейчас он был настолько густой, что никакой свет не мог рассеять его.

– Знаете, а ведь правда. Похоже, источник того странного явления прямо перед нами...

“Это выглядит немного опасно…” – пронеслось буквально у каждого в голове.

– А может, мы быстро свинтим отсюда? Если честно, не очень хочется сражаться со штукой, что может бесконечно воплощать монстров…

– Это ты про Врата говоришь? – рассмеялся самый смелый, – У нас работа заключается в противостоянии явлению, бесконечно воплощающем агрессивных тварей.

– Да, но… Одно дело изученное явление, с ограниченным спектром возможностей, а другое – неизвестный босс.

– Вообще, может стоит вызвать в подмогу высокорангового Искателя?

– Да, но тогда придется делится с гильдией, к которой он принадлежит. А нам вообще тогда может ничего и не достатся.

– К тому же, с нами Анна! У нее ранг B, так что уж точно справимся.

Андрей нервно рассмеялся, но ничего не сказал. Зачем ребятам знать, что подземелье вовсе не ранга С? Только лишних переживаний добавит.

Поэтому он произнес:

– Угрозы пока нет, кто нам мешает вынести всё, что сможем? Как говорится, не буди лихо, пока тихо. Нам совсем не обязательно сражаться с боссом.

– Да, давайте загребём, сколько можем, – согласно закивал смелый, – Судя по всему, тут денег не на один заход. Пришли – ушли, работы минимум на неделю!

На кону стояло слишком многое. И все были готов рискнуть.

– Так и поступим, – объявил лидер, – Сейчас набиваем карманы самым ценным и уходим. Вернёмся уже с транспортом. И да, каждому принадлежит то, что он выберет и вынесет.

С этим все согласились и разбрелись по залу, каждый присматривая себе куш посмачнее.

Единственным, кто был вне понимания ситуации – это Олег. Ему казалось… Он ведь может претендовать на равную долю, не так ли? Если все пройдет гладко, то все его проблемы решатся. Он не только рассчитается со всеми долгами, но еще и сможет оплатить образование себе и своей сестре.

Впрочем, раз всё так хорошо пошло с самого начала, то почему бы и не продолжить идти по пути Искателя? Только уже не рассчитывать на жизнь третьесортного авантюриста, а пройти качественную подготовку в военной академии, стать элитой… Эти деньги позволят ему прорваться в светлое будущее.

– Парень, будь добр, понеси-ка вот это! – в то время, пока Олег находился в мечтаниях, один из искателей всучил ему два клинка, – И вот это.

– О! И мое возьми, – тут же подсуетился другой, взваливая на паренька дополнительную ношу.

Олег остался хлопать глазами, заваленный чужим барахлом. Они что, нашли тягловую лошадь? Впрочем, учитывая его изначальные обязанности, таковой он и является.

“Если всё так пойдет, то я себе ничего не смогу взять,” – хмуро прикинул парень.

Он уже стал присматривать угол, куда бы скинуть чужое барахло и затариться своим, как раздался суровый голос лидера.

– Чем-то недоволен? – Андрей ловко определил планы парня, словно у него было написано все на лице, – Ты был нанят носильщиком, так что выполняй свою роль.

– Но… как мне тогда нести своё?

– Какое “твое”? — сузил взгляд Андрей, — Молоко на губах не обсохло.

– Вообще-то, – влез в разговор старик Самуил, – Меня тоже волнует этот вопрос. А то нам вроде бы тоже равная доля причитается, не так ли?

– Изначально вы – носильщики, так что будьте добры таскать наши вещи. Ну а всё, что вы возьмете сверху – конечно же, ваше, – ухмыльнулся лидер.

Олег и Самуил переглянулись. Кажется, их доля будет совсем не равной остальным.

– Если вас что-то не устраивает – можете уходить прямо сейчас.

Не дожидаясь их ответа, Андрей развернулся и направился к как раз приглянувшемуся ему мечу.

– Вот же п*др*ла малолетняя, – сплюнул Самуил, – За кого он нас принимает?

Пока все находились в эйфории и обмазывались богатством, Олег чувствовал напряжение. Наверное, это случилось лишь благодаря тому, что обида подавила алчность.

Что-то не так. Он присмотрелся к саркофагу. Та тьма, что тянулась из гроба и стелилась по полу, теперь истекала куда интенсивнее. Но что страшнее – она начинала обволакивать тела предавшихся разграблению Охотников!

Он толкнул Самуила, что как раз думал, какого барахла он мог бы себе всё же прикарманить, и воскликнул:

– Эй, старик... здесь что-то неладное!

Глава 6 - Капля Его силы

— Что? — Самуил не сразу сообразил, о чём говорит парень, — Чего ты кипишуешь?

– Старик, посмотри на свои ноги!

Опустив взгляд вниз, старик охнул. Тёмные дымные щупальца оплели его щиколотки, ползли вдоль икр и почти уже достигали бёдер.

— Путы Тьмы! — закричал старик, — Этот туман накидывает дебаффы! Командир!

Андрей, в тот момент передававшийся экстазу обогащения, передёрнулся. Коротко посмотрел на старика, на его ноги, затем на свои. В его голове словно что-то щёлкнуло, отчего взгляд посветлел.

Встряхнув головой, глава отряда прокричал:

– Пудримся, живо! – заорал он так, что едва не перешел на хрип, – На ноги!

Дорогостоящий и обязательный расходник, так называемая “пудра”. Это антимагическая пыль, позволяющая рассеивать воплощенную магию. Несмотря на слова Андрея, ею вовсе не нужно пудрится. Достаточно просто распылить в воздухе, чтобы рассеять объемную магическую структуру. Как, например, эти теневые щупальца.

Сообразили все, быстро доставая пузырек с этой алхимической дрянью. Сыпанули, словно соль, себе под ноги, обдав тёмные путы белым порошком.

Плотные чёрные жгуты потеряли свою форму и рассыпались кусками. Вот только тьма, откуда они брали начало, всё так же и оставалась нетронутой. Откуда на место старых щупалец тут же поползли новые.

Видя отсутствие результата, Андрей выдал следующий приказ:

— Эмиль! Сдохни, но долбани Вспышкой! Иначе сдохнем все мы, – пока он видел лишь одну слабость этой темноты – свет.

Лицо толстого мага скривилось. Поддерживать уровень освещения и так было непростой задачей, ведь запасы энергии утекали, словно вода, выкачиваемая насосом. А теперь ещё и это. Ему может не хватить запасов маны.

Прикинув, он почти решил раскошелится на один из своих магических накопителей. Если он разрушит его, то остаточной энергии как раз хватит на очень, ОЧЕНЬ мощную вспышку света.

Вот только маг замешкался, пытаясь придумать альтернативное решение. Дело в том, что такой кристалл — чертовски дорогостоящая шняга, которую изготавливают американцы. И цену гнут на экспорт такую, что весь мир воет.

“Минус сто косарей баксов…” -- сердце толстого Эмиля обливалось кровью. Быть магом – очень недешёвое удовольствие, где твой успех полностью зависит от вложенных в себя средств. Инвестировав в себя какой-то миллиард (долларов), ты вполне можешь претендовать на S-ранг.

Эмилю же, рядовому магу С-ранга, было очень сложно расстаться с частью своей силы.

– Эмиль, бл*ть! – заорал один из искателей, – Оно лезет мне в штаны! Я видел такое в японском порно!

“Это не простые Путы Тьмы,” – пронеслось понимание в голове мага. Значит, всё-таки надо действовать.

Плотно сжав губы, он сорвал с пояса прозрачный камешек. Подбросил его вверх.

– Е*ала прикрыли, сейчас еб*ет! – раздался его крик.

А через пару секунд камешек треснул и Вспышка случилась. Яркий свет затопил помещение, сгоняя тьму обратно к саркофагу.

– Хрень подколодная, – выругался кто-то.

– Это что за фигня была?

– Походу, босс шалит.

После успешной световой атаки мага все немного расслабились. Пошли на поводу обманчивой картины сокровищницы, лишенной скверны.

– Может, прикончим его? Судя по всему, этот п*дор лежит в своем гробу и усом не дует.

– Ага, посмотри на саркофаг внимательнее. Там в самом его центре клинок, по самую рукоятку вошедший в саркофаг. Похоже, кто-то уже пытался убить его.

– Опять дым повалил… – сплюнул кто-то, – Может, залить все щели строительной пеной и делов? Забьем протоку, и проблемы уйдут. Ха-ха.

– Так! – отсек пустой треп командир, понимая, что дело пахнет тухло, – Взяли всё, что успели нагрести, и валим! Быстро!

Все бы и рады были последовать его приказу, вот только мгновение, и чернота сильным потоком начала истекать из саркофага. Ещё одно мгновение – и начавшие свой побег охотники вновь оказались по щиколотке во тьме.

Но вместе с тьмой накатил и страх. Ужас, заставляющий волосы на голове шевелиться. Некоторые побросали всё из рук и попытались бежать ещё быстрее. Вот только не могли. Их ноги словно погрязли в трясине, а к щиколоткам прицепили гири. Едва-едва они переставляли ноги, пытаясь уйти от неизвестной угрозы.

Олег тоже пытался бежать, только, в отличии от остальных, так и не смог сделать ни шагу. Ноги казались замурованными в бетон.

“Они бросят меня здесь?” – такими были его мысли, когда он глядел в спины продирающихся к выходу искателей.

– Самуил! – взмолил он старика, – Помоги мне!

Но переведя взгляд в его сторону, Олег взвыл. Каким-то образом Самуил оказался на четвереньках. Туман покрывал его руки до самых локтей, и старик попросту не мог подняться.

Кое-как повернув голову и посмотрев на парня, тот печально улыбнулся.

– Увы, парень…

Сердце Олега ушло в пятки.

– Кто-нибудь! Помогите! – кричал он, – Не оставляйте нас!

Олег попытался докричаться до лидера команды, но тот даже не обернулся. В этот момент он тащил мага, что все силы тратил на поддержание света.

Олег уже почти отчаялся, как увидел, что одна из фигур у самого выхода остановилась. Обернулась и бросилась к ним. Анна. Двигалась она куда легче остальных членов партии, как никак у нее был B-ранг.

Вот, она уже рядом со стариком. Резко выдергивает его вверх и ставит на ноги. Бросает взгляд на Олега и направляется к нему. Подхватывает его под плечо и буквально тащит на себе к выходу. Теперь каждый шаг давался ей вдвойне тяжело.

И в это же время чёрный туман прямо на глазах начал формироваться в скелетообразные тела. Словно зомби выбираются из могил, костяные руки показались из чёрного тумана.

Некоторые скелеты воплощались внутри разбросанных доспехов и поднимались уже полностью покрытые броней – воины из мрака.

– Это, бл*ть, что за ночь оживших мертвецов? – воскликнул мечник, когда прямо у него между ногами показался скалящийся череп.

– Да они артефактами вооружаются! – добавил искатель, увидев, как один из скелетов поднялся с присмотренным им ранее клинком.

Но заставляло паниковать совсем иное. В дымчатых телах скелетообразных тварей проглядывались сияющие огоньки демонических камней. Ярко-красные, синие, фиолетовые и, что хуже, питающие тьму тьмой - чёрные камни. Мрак последних был настолько выразительный, что выделялся даже в черных телах скелетов. Это демонические кристаллы C, B, A и S-рангов.

– Твою мать, вы видите то же, что и я?

Перед ними предстали совсем иные противники. В их телах трепещут демонические камни – признак того, что они уже не те жалкие теневые пустышки, которых они уничтожали между делом. Это – полноценные порождения подземелья.

К этому моменту до выхода добрались лишь четверо воителей, не обремененные никакой человеческой ношей. Их пятки мелькнули в темноте за разбитой печатью и скрылись в коридоре.

– Крысы! – выругался им в спины Андрей, как вдруг....

Внезапно всё замерло.

Глава 7 - Тень Владыки

Олег смотрел, как чёрный туман, а также все его порождения словно замерзли. Повисла тишина, остановились и оставшиеся искатели, кидая опасливые взгляды во все стороны. Путь к выходу перекрыли два скелета с фиолетовыми камнями в груди.

Он чувствовал тяжелое дыхание Анны, напряжение её тела. Шестеренки двигались в его голове, просчитывая расклад ситуации. Фактически, Олег бесполезен. Бесполезный балласт. И если девушка бросит его, у нее будет возможность прорваться к выходу.

Аналогичные мысли возникли и в голове Андрея. Вот только балластом он считал не себя, а толстого мага Эмиля, висевшего на его плечах.

Андрей понимал, они могут бросить троих и спастись вдвоём с сестрой. Так выживут хотя бы они, начнут всё заново, соберут команду. Но если выберут сражение — то погибнут все. Как командир и брат, он выбрал первое.

Вот только он не мог подобрать слова, которые подействовали бы на сестру и та согласилась бы на такой шаг.

Он открыл было рот, когда... У самого выхода начала формироваться некая фигура. У нее не было четких форм, она выглядела как неясный человеческий силуэт.

Фигура сделала шаг вперед, а затем ещё один. Выглядело, словно она плыла, а не ступала. Медленно, неспешно миновала двух скелетов. Замерла.

Зашелестел голос.

[ Гниль сбежала, тварь осталась. ]

Фигура стала медленно рассеиваться и терять форму.

[ Пять жалких душ... ]

[ Кто хочет жить? ]

Глупый вопрос, ответа на который существо вовсе не стало ждать, и тихо рассмеялось. Не смех, а какой-то шелест.

Оставшиеся же искатели переглянулись. Босс подземелья, что имеет рассудок и личность? С таким никто из них никогда не сталкивался....

[ Сыграем в игру? ] - продолжило оно. - [ Обещаю, что не только отпущу, но ещё и позволю унести с собой все, что угодно прошедшим её. ]

[ Впрочем, если откажетесь, то мы всё равно сыграем в игру. Только другую. И не уйдет никто. ]

Решение за всех моментально принял Андрей. Он осторожно произнес:

— Мы сыграем в твою игру.

Он уже отбросил свои иллюзии по поводу спасения. Он понимал, что перед ними угроза не их уровня, и то, что надо пользоваться возможностью тянуть время. И тогда, возможно, им ещё выпадет шанс. Возможно, сбежавшие позовут подмогу. Возможно, те даже успеют спасти их.

[ Тогда я возьму вашу плату за участие ]

Неожиданно для всех, темные щупальца окружили Андрея, окутали и сорвали с его плеч толстое тело мага. Подняли его тушку куда-то вверх - прямо над Андреем..

Эмиль охнул. А когда те стали медленно ломать его кости и сдавливать внутренности, завопил. Он больше не в силах был поддерживать заклинание света. Пространство затопила темнота. Не было ни единого проблеска света, полный мрак и тишина, в которых раздавались его вой, хруст костей и звук рвущейся плоти.

Олег стоял, вжимаясь в тело Анны. Да и девушка не брезговала этим, её руки оплели его торс и сжимали, словно спасательный круг. Парень чувствовал, как бешено бьется её сердце.

Андрей едва мог дышать — на него лился поток крови, принадлежавший магу Эмилю.

И лишь один старик стоял с легкой ухмылкой. В отличии от остальных, он уже давно смирился с мыслью, что в один день закончит вот так. В рейде. Терять ему было нечего, а жизнь давно утратила как смысл, так и все краски.

Стихли вопли мага.. Теперь раздавались лишь звуки перминаемой плоти. Без света было неясно, где проходит граница власти того тумана. Олегу казалось, что темный туман окутал всё его тело, что темные щупальца проникают ему под одежду, обволакивают каждый участок его кожи...

А затем красный свет затопил пространство. Его источник – комок плоти, некогда бывший пухлым магом - висел высоко под потолком. Изуродованное тело удерживалось на колышущихся тёмных жгутах. Алые струйки крови стекали прямо на голову Андрею. Повсюду — силуэты скелетов.

— Сияние Плоти, — под нос пробубнил старик. Он слышал о подобном заклинании тёмных искусств, сжигающее саму жизнь и насыщающее определенную область атрибутом тьмы.

Его активно применяли африканские шаманы. В их городках, где жизнь не особо ценилась, некоторые индивиды могли в качестве фонаря использовать жизнь животного или человека.

Вероятно, в нынешнее время Африку не назовешь никак иначе, кроме как Темным континентом. Место, перенасыщенное незакрытыми Вратами, идолопоклонниками, темными кланами и фанатиками.

[ Владыка голоден и хочет пить,

Накорми меня плотью, напои кровью ] - раздался после затяжной паузы уже знакомый голос.

[ Откупите свои жизни частью себя ]

Все покосились на силуэт, переглянулись друг с другом.

– Что нам делать? – нервно сглотнул Олег. Он едва стоял на ногах и удерживал желание вывернуть желудок на пол.

– Наверное, Владыка лежит в саркофаге… Но вряд ли нам его поить и кормить нужно, — ответил Самуил. Из всех присутствующих его самообладание было самым крепким, – Не думаю, что слова нужно воспринимать дословно.

– Там... – указала пальцем девушка, -- Там есть стол, на нём чаша и три… нет, четыре блюда!

– А возможно, всё-таки и дословно… – тут же поправился он, глядя на огромный тесак на столе. И затем, подавлено хохотнув, добавил, – Ну что, кто готов заняться членовредительством?

Медленно, они направились в сторону темного стола. В красном цвете блестели четыре металлических блюда, каждое диаметром около полуметра. Чаша – литра на два, огромный металлический тесак. И отдельное место на столе занимали элегантные вилка с ножом.

– Все уже догадались, что нам придется пожертвовать крови?.. – взял инициативу старик, – Играем или… заканчиваем как… этот? – ткнул он пальцем в сторону останков мага.

– Действуем, – жёстко произнес Андрей, косясь на блюда, – С тарелками… потом разберемся.

Слить крови придется много. По поллитра с человека, но это их не убьет. Всего-то и надо – полоснуть себя по запястью да потерпеть. Куда больше напрягал момент с плотью. Но когда на твоих глазах перемалывают тело товарища, ты будешь готов и не на такое.

Они встали перед чашей. Загадочные узоры покрывали её стенки, невозможно было сказать, из какого она материала.

— Наш маг мертв. Может, из вас двоих кто-то владеет целебной магией? — спросил Андрей, косясь на Самуила с Олегом. Последний покачал головой. Он вообще не владел никакими умениями, так какое там “исцеление”? Это редчайший навык поддержки.

— Тц, – совсем не удивился Андрей, он и не ожидал положительного ответа.

— Я кое-что умею, — ухмыльнулся старик, — Но не рассчитывайте особо на меня.

– Говори, – нахмурился Андрей.

– Печать Боли — умение, которому научился годы назад. Позволяет отключать физическую боль. Но увы, этот навык я могу использовать только на самом себе.

Зрачки Андрея расширились. Если этот старик и вправду владеет одной из “печатей” и может накладывать их на себя, то возникает вопрос: что почему он подрабатывает носильщиком? Неизвестно, какой безумный гений придумал основу этого направления (скорее всего, это произошло случайно), но факт остается фактом: это путь демона. И идущие по нему никак не могут быть ниже ранга C.

Печатей существует множество. И все они так или иначе позволяют избавляться от оков человечности. Чувств и ограничений. Запечатать можно было даже эмоции. Такие как жалость, сочувствие или лень. И одновременно с тем, замечен обратный фактор. Чем меньше у тебя чувств, тем ярче оставшиеся. Гнев становится более жгучим, а ярость – разрушительнее. Потому вполне естественно, что воины, использовавшие “печати”, превращались в “монстров”.

Андрей спросил в лоб:

– Какой у тебя реальный ранг?

Но Самуил лишь печально улыбнулся.

– Сейчас я едва-едва сравняюсь по силам с D-ранговым. Но ежели напрягусь, может, и С уделаю.

“Подозрительно” -- пронеслось в голове Андрея.

– Но это сейчас, а раньше? – не отставал от него лидер.

Старик хмыкнул.

– Может быть, “B”, быть может, “A”. Кто знает? Тогда системы рангов толком не существовало.

“Бл*дство” – едва не скривился в лице Андрей, – “Из какой эпохи он вылез?”

– А что стало с твоей силой? – полюбопытствовала уже Анна.

– Запечатал. Но, кажется, мы ушли куда-то не в ту степь, – уклонился от ответа Самуил, – Сейчас совсем не время и не место для этого разговора.

Его слова словно вернули всех в реальность. К чаше, блюдам, комку плоти и толпе нежити повсюду.

Андрей на секунду прикрыл глаза и, ничего не сказав, вытянул одну руку над чашей. Другой же вытащил кинжал из-за пояса и полоснул лезвием по запястью.

Капли крови упали на дно чаши. Узоры на её стенках едва заметно зашевелились.

“Значит, делаем все верно,” – кивнул он самому себе.

– Присоединяйтесь.

Тут же без сомнений вспорола себе запястье Анна, а за ней и Самуил. Замешкался лишь Олег, взяв кинжал у старика.

Это оказалось так сложно – сделать самому себе надрез. Но через несколько секунд колебаний, он резким движением разрезал кожу.

Слишком слабо. Кровь полилась совсем тонкой струйкой, отчего ему пришлось повторить действие. И даже в такой ситуации, он умудрился словить ехидную улыбку от Андрея.

“Чертов сопляк…” Андрей не додумал мысль.

Кровь стекала медленно. И вместе с тем узоры на чаше все больше оживали, под конец напоминая ползающих змей.

Наконец, чаша наполнилась, а узоры в своих формах вышли за пределы ее поверхности. Темные жгуты колыхались.

– А теперь плоть, да? – ухмыльнулся Андрей. Четыре блюда с точно такими же узорами, пока что спящими, – Как думаете, если мы на них нашего мага разложим, получится?

Старик рассмеялся, в то время как Анна и Олег скривились.

– А давай попробуем, – со слегка побелевшим лицом произнес Самуил, – Отрезать себе что-то мы всегда успеем.

Олег глядел, как Андрей с Самуилом на ватных ногах направились ко все ещё сияющему алым трупу. И отвернулся в тот момент, когда кто-то из них замахнулся клинком.

Раздался чавкающий звук. Затем ещё раз. И вот старик держит в руках кусок плоти, состоящий из раздробленных костей, порванных мышц и жира. Что это было раньше, нога? Неважно.

Ничего не произошло.

[ Думаете, самые умные? ]

Темная фигура совершенно неожиданно воплотилась за их спинами.

[ В голову пришло тебе. Но отвечать придется ей. ]

Было совершенно ясно, к кому он обращается.

И между тем, черные жгуты оплели тело девушки. Она вскрикнула, а затем была поднята над землей, как совсем недавно был поднят маг Эмиль.

[ А теперь я подскажу тебе. У тебя есть сто ударов сердца, чтобы заполнить два блюда. А чтобы вы не решили снова начать шутить... ]

Щупальца сжали Анну крепче. Кажется, до перелома костей не дошло... Но все понимали, что один момент - и с ней произойдёт то же, что и с Эмилем.

Олег замер. Нет, тут не до шуток. Какие шутки, когда кругом только трупы и смерть? Сто ударов сердца. Что произойдет после? С ней случится то же, что и с магом? Или это существо провернёт что-то другое?

Андрей только спустя десять секунд нашел себя и резким шагом направился к столу.

– Старик! – остановившись прямо перед столом и взяв в руку тесак, произнес лидер, – Я не смогу это сам сделать. Прошу, помоги мне. Правую ногу и левую руку.

– Хорошо, – раздался холодный голос Самуила. Он все понял и не стал тратить времени.

Олег отвёл взгляд, увидев, как старик, не раздумывая, занёс тесак над ногой Андрея. Досматривать не стал.

Раздался звук удара. Хруст костей. Крик, что резко оборвался. Андрей потерял сознание? Вероятно. Шебуршание. И снова глухой удар.

И на фоне всего этого стоны девушки сквозь слезы.

– Олег, – неожиданно обратился к нему старик, – Рука или нога?

Олег молча положил руку на стол. Удар. Вспышка боли и… он потерял сознание.

Глава 8 - Жертва

Когда Олег очнулся, то первым увидел однорукого старика. Невдалеке — рыдающую Анну и Андрея, что лежал у нее на коленях. Обрубки его руки и ноги были затянуты жгутом. Лидер команды едва находился в сознании.

Да и сам Олег чувствовал себя на грани. Левой больше нет — на её месте обрубок, перетянутый таким же жгутом и, судя по запаху, политый спиртом. Кровь ручьем не бежит, значит смерть ему не грозит.

Глядя на то, что старик отсек ему руку за один удар, боль всё же была такая, что парень не выдержал. Как и Андрей, потерял сознание. И только сейчас очнулся.

— Что произошло потом?.. – натянуто спросил Олег.

Среди них лишь старик, казалось, не мучался от боли. Он печально поглядел на Олега, прежде, чем ответить.

— Эта тварь поужинала.

“Как хорошо, что я этого не видел.” — прикинул Олег. Видеть, как твою плоть пожирают — не самая приятная картина.

Он попытался встать, как раз в тот момент, когда раздался голос из темноты.

[ ]

[ Жертва. Последнее, что вам нужно дать, и вы вольны уйти ]

Внезапно раздалась вспышка, и все взгляды устремились в сторону саркофага. Раздался скрежет. Тот самый клинок, что до этого по самую рукоять был вонзён в камень саркофага, медленно поднимался вверх, пока не воспарил над ним.

Четверо оставшихся смотрели на гроб пустыми глазами.

Абсурд! Чего эта тварь добивается? И не лжет ли она? Собирается ли она отпускать их после всего произошедшего?

Самовредительство. Пролить кровь, отрубить часть тел. Потом слушать, как часть тебя пожирают. А теперь ещё и заставляют принести в жертву одного из них?

Они нервно переглянулись.

– Жертвой буду я… – произнёс однорукий старик, – Мне все равно недолго жить осталось.

Не дожидаясь ответа, старик направился к саркофагу и лёг на него. Он понимал, что в такие моменты тянуть нельзя. Ведь чем больше проходит времени, тем больше появляется сомнений.

Клинок парил над его грудью, словно Дамоклов меч.

Насколько было бы проще, если бы он сам пронзил его и этого не пришлось бы делать одному из них. Но нет. Этого не происходит. Поэтому он крикнул:

— Ну же, чёрт возьми! Сделайте это!

Трое оставшихся переглянулся. Лидер, что остался без руки и ноги, которого поддерживала сестра, еле сдерживаясь, чтобы не застонать от адской боли, обратился к Олегу:

– Кто... Я?.. Ты это сейчас серьёзно?..

Да уж, он и правда не мог ничего сделать. Но вот Анна... у неё, в отличие от них троих, по-прежнему имелись все четыре конечности. К тому же, опытный боец В-ранга сможет лучше и точнее нанести удар.

Олег покосился на сестру лидера. Но она казалась такой перепуганной...

– Ты же не заставишь её делать это? – с укором произнес Андрей, - Слушай... закончи уже это.

Кажется, самому ему уже было всё равно... наверное, он бы и жертвой стал - не от большого героизма, а просто для того, чтобы не жить калекой. Но он не мог - из-за Анны.

Олег, однако, стоял, не двигаясь с места. На губах Андрея расцвела то ли презрительная улыбка, а то ли просто гримаса боли. Похоже, он прав - из них всех только он мог сделать необходимое... но решиться было тяжело.

- Олег, - обратился к парню старик. - Думай о том, что не ты делаешь это. Ты просто опускаешь меч, а решение... было принято за тебя. Мной.

Парень, дрожа, кивнул. Старик ему нравился, ведь тот был единственным, кто относился к нему тепло и поддерживал в сложные минуты. Черт, да этот старик единственный с человеческим сердцем!

А теперь Олегу придется убить его своими же руками!

Он подошёл к саркофагу. Схватился за рукоять клинка, который все так же парил в воздухе. Ему нужно просто резко потянуть вниз. Вложить достаточно силы, чтоб Самуил не мучался. Одной рукой сделать это будет сложно.

В грудь старика входит клинок. Пробить грудную клетку оказалось куда проще, чем того ожидал парень. Стоило Олегу придать ему движение, как он сам ускорился и пронзил тело старика совсем без сопротивления, насквозь. Лезвие вошло глубоко и не остановилось, пока в плоть не упёрлась рукоять. Клинк погрузился как раз в трещину в саркофаге.

А сам же Олег рухнул на пол. Его тошнило, но совсем недолго. Вскоре он поднял взгляд на старика.

Олег надеялся, что смог подарить старику легкую смерть. Но голова того была склонена набок, а глаза смотрели прямо на парня. Он все ещё жив.

– Не кори себя, – произнёс тот хрипло. На его лице не было ни единого признака мучений.

“Печать Боли?” – пронеслось в голове у Олега. Точно. Старик и себе руку отрубил сам, а выглядел так, словно ничего не случилось.

– Я знал твоего отца, – между тем, продолжил Самуил. Несмотря на ранение, он все ещё не умер и продолжал хрипло дышать с пробитой грудью, – Всё это время я хотел тебе сказать. Твой меч. Его меч. Я понял это, благодаря ему… А сейчас, моя жертва – моё раскаяние за то, что ты рос без от...

Вот только договорить он не успел. Старик, ранее лежавший с открытыми глазами и дышавший, несмотря на клинок в груди, вдруг начал кричать. От клинка распространялось белое пламя, сжигающее тело дотла

[ Владыка недоволен жертвой! ]

Олег шокированно смотрел, как перед его лицом горело пламя. Как пылающие руки старика хватаются за рукоять меча, как его тело прогибается и чернеет. А затем, всего за пару секунд превращается в пепел.

“Почему?” – задался он вопросом.

Олег оглянулся на Анну с Андреем. На их лицах застыло удивление.

[ Владыка ждет новой жертвы! ] - Раздается рокочущий голос.

Он пересёкся взглядом с лидером и его сестрой.

– Нет, нет!.. – Олег не хотел умирать! Он не готов умирать! У него планы на будущее, мечты! Сестра, о которой ему нужно заботиться...

Лидер виновато опустил взгляд вниз.

– Прости. Мы зашли слишком далеко… – Андрей смотрел на него безэмоционально, – Я не могу оставить сестру… Анна?

Их взгляды падают на девушку.

Но та качает головой.

– Выбирая между твоей жизнью и жизнью брата... – она на секунду замолкла, а затем выражение её лица похолодело, – Прошу, пойми. И прости.

Она опустила брата на землю и, подняв клинок, направила острие на Олега.

Слова были лишними. Глаза девушки говорили о том, что она готова сражаться. Как тогда, когда брат пожертвовал частью себя ради нее, теперь пришёл её черед спасать его.

– Я… – она не могла подобрать слов.

– … – как и Олег.

Он с трудом поднялся на ноги, из оружия рядом только сломанный отцовский клинок, который он крепко сжал в руке.

Если выбирать между жизнями, Олег лучше бы положил на алтарь девушку или его брата, чем Самуила! Хотя он не испытывал к Анне обиды, но все равно, не был готов терять ради нее жизнь. Как и она сейчас не готова отдать жизнь ради него.

Но что может необученный паренек против бывалой Искательницы? Тем более, с одной рукой. Они оба лишены сил, но она имеет ранг. Он – даже не прошел Пробуждение. Девушка с легкостью выбила жертвенный клинок из руки Олега и приставила кончик меча к его горлу.

– Пожалуйста, — она молила его сдаться.

В голове же парня проскользнула подлая мысль: “Может, вот прямо сейчас напороться на лезвие? Я умру, но и жертвой не стану”.

Но затем, он посмотрел на её искалеченного брата на полу, взглянул в её грустные глаза. Красивая. Тонкая и хрупкая, но, несмотря на это – сильная. Умело владеет клинком.

Он мог её понять. Если она сейчас умрет, то её брат будет обречен.

И более того: даже если они выйдут отсюда, она будет вынуждена до конца жизни содержать его. Ей придется тащить на своем горбу калеку. Другая бы ещё подумала, а не положить ли его на алтарь? Чтобы снять с себя заботы о нём? Но не она.

“Хорошая девушка.” – думал Олег, – “Встреться мы в обычной жизни, всё сложилось бы иначе…”

Возможно, у них даже завязались бы отношения.

Старик... он ведь сам решился на это. Добровольно отдал себя в качестве жертвы. А Олег… убил его.

– Я сам, – сглотнув комок, наконец, произнес парень, – Я хочу сделать это сам.

“Хочу ли я, чтобы эта девушка испытала то же, что и я? Отняла чужую жизнь?”

Анна ещё несколько секунд смотрела прямо в глаза Олега, а затем отступила.

Олег выпрямился и направился к саркофагу. Тот был пуст, от старика не осталось даже пепла. Клинок висел в луче света, как и перед убийством Самуила.

Олег забрался на него и лёг.

“Наверное, стоит что-то сказать напоследок?” – он поглядел в глаза брата и сестры. Но те были пусты.

Олег сардонически улыбнулся и схватил рукоять клинка.

“Самое печальное, что сестра так и не узнает, как и где я погиб.”

Перед смертью приходят сожаления. Олег печалился, что не дал никаких личных данных Андрею, чтобы тот мог разыскать его семью и сообщить о его смерти.

Впрочем, горевать и печалиться – это удел живых. Скоро всё закончится.

Клинок разит вниз.

Глава 9 - Главный признак жизни

И почему он не умер?.. Даже когда лезвие клинка вошло в его грудь и обожгло болью. Даже когда он больше не мог кричать, а его сердце прекратило свой бой, сознание оставалось всё так же при нём.

Склоненная набок голова позволяла Олегу видеть картину в зале. Плачущую Анну и её брата (тот всё так же находился без сознания). Черный дым рассеивался. С влажным шлепком упало тело Эмиля — чёрные щупальца исчезли, и его больше ничего не удерживало в воздухе. Но этот кусок плоти всё так же сиял красным светом.

Анна ничего не взяла из сокровищ, не стала тратить время. Опасаясь за утекающую жизнь брата, она шустро подхватила его искалеченное тело на руки и направилась к выходу. “Зря она так, стоило бы взять хоть что-то.” Думал Олег. Ведь, судя по всему, им предстоит нелёгкая жизнь, и деньги бы не помешали.

Впрочем, много ли ты можешь с собой унести, когда твои руки заняты такой ношей ? А, нет; теперь Олег заметил. Она подняла с пола обломок его отцовского меча. Неужели на память? Решила оставить что-то от того паренька, что добровольно пошёл на смерть? Оказывается, она сентиментальная девчонка.

Олег видел всё это и не мог ничего сделать. Не мог пошевелить ни единым мускулом своего тела или даже вздохнуть.

Но ведь он мертв? Он должен быть мертв. Он же видит, как его кровь стекает с саркофага, слышит как она капает на пол...

Кап. Кап.

Он мертв, но всё слышит и видит, находясь в плену своего тела.

Олегу стало до одури страшно. Что будет, если ему лишь останется и дальше так лежать и смотреть в пустоту? Вечно, без надежды, без малейшего проблеска? Это ужасно!

[ Что, парень, ну как тебе? Страшно? Я чувствую, что страшно. ] - раздался очень знакомый голос… только внутри его головы.

[ Можешь представить, каково было и мне все это время. Быть немёртвым и погребённым. Ты лежишь так всего пару минут, а я — тысячи лет. Или даже десятки тысяч, а может, и сотни... ]

Это тот самый голос, принадлежащий тени. Владыка? Он так себя звал? Олег понятия не имел, кто он по сути своей. Но это существо было причиной всего, что с нами стало.

[ Знаешь, а всё ведь было решено с самого начала. Из них всех только ты мог мне подойти. Но для этого нужно было, чтобы ты досюда добрался. Всё это время я наблюдал за вами. Как вы шли ко мне. Слышал всё, о чем вы говорили. Подсовывал вам мясо, чтобы вы не думали о предстоящей угрозе или не удивлялись пустому проходу. Вы шли, вас тешила сила. Такие глупцы!.. ]

Будь у Олега возможность, он бы нервно ухмыльнулся. Ловушка?

[ А я давал вам шанс отступить. Когда вы разрушили печать, вошли ко мне, я ждал, давая возможность уйти разумным. Но вы посчитали себя хитрее и поплатились. ]

Парень не мог ему ответить, хотя сказать хотел многое. Олегу оставалось лишь лежать и слушать, а Владыка продолжал.

[ В конце концов, желаемое я получил. Тебя. ]

Несложно догадаться, о ком это он. Умереть и стать вместилищем древнего существа? Прекрасно! Олег понадеялся, что его прикончат сразу же, как он выйдет из гробницы.

[ Ах, ты думаешь, что ты сейчас уйдешь в иной мир? Что я подвину тебя с твоего места, захвачу твоё тело и стану делать всё, что пожелаю? ]

Стоп. А разве... нет?

[ Знаешь, почему я не стану этого делать? ]

[ Потому что это только начало. Ты - только начало. Пожелай я - и смог бы прожить твою жизнь, но… мне это не нужно. Я хочу быть собой, а не тобой. ]

Что он несет?

[ Я – не человек. И как бы того не хотел, не смогу подражать человеку. Не выйдет у меня быть среди вас вашим. У меня иная мораль, иные мысли и чувства. Да я и не хочу быть человеком. ]

[ Но вот ты мне нужен. Ты подходишь идеально. В тебе нет и следа влияния той мерзкой девки, в отличии от всех остальных. ]

[ Сейчас, выбирай. Согласишься — уйдем вдвоем. Откажешься — так и останемся тут, будем лежать. Я дождусь другого, а ты — отправишься на покой. Это единственный мой ультиматум. Твой ответ? ]

– Пошел в жопу, – сразу же выпалил Олег, как только почувствовал, что может говорить. Он ещё хотел добавить «п*дарас», но не успел.

[ Дурак. Полежи, послушай меня ещё немного. Настройся на разговор. Ведь ты сейчас принимаешь решение эмоциями, не головой. ]

И язык вновь стал непослушен парню, как и всё тело. А Владыка продолжил.

[ Нам придётся договориться. Ты хочешь жить, а у меня есть планы. Всё просто, не так ли? С меня — моя сила, с тебя — её принятие и служение ей. У нас будет Пакт. Мы найдем компромисс и довольны останемся оба, живя. ]

[ Полежи, подумай. У нас времени ровно до прихода иного человека, что будет таким же, как и ты - непробужденным. Не спеши, остынь. Рассуди всё на трезвую голову. Мы можем свободно говорить. Спрашивай меня. ]

Как же странно он говорил. Какими-то мерзкими стихами.

– Зачем?

[ Зачем что? ]

– Зачем всё это было нужно? Убивать всех нас? Если ты мог просто захватить нужное тебе тело, и всё?

[ А, меня просто раздражает всё, где есть Её присутствие. Особенно тот толстый маг и Её сила достали меня. ]

Этот ответ заставил Олега хватать ртом воздух. В переносном смысле, разумеется.

— Но зачем нас было испытывать? Если ты заранее знал, что подхожу только я!

[ А как без этого? Ты думаешь, мне надо было сказать им “Ступайте прочь все, кроме него?” Мне надо было испытать тебя, а они… уверены, что имели дело с тем, чем я на деле не являюсь. Ну, или мертвы - так ещё вернее. ]

- То есть, ты убил их всех только ради того, чтобы заполучить меня?! - ужаснулся Олег.

[ Может, и так. Потому я и говорю, что мне нужен ты. ]

– Почему я? Почему не Андрей, лидер группы? Он опытнее меня и умнее!

[ В тебе не было Её присутствия. ]

— Её - это кого?

[ Её - это Её. ]

– Старик тоже лег под клинок добровольно!

[ И тем не менее, он мне не подходил. Ещё один Её последователь. Да даже если б и нет… У него нет тяги к жизни, наш союз бы ни к чему не привел. ]

Олег мысленно прикрыл глаза, затем так же мысленно открыл их. Что за абсурд?

– Как можно искать тягу к жизни у тех, кого сам же заставил пойти на самоубийство? Он хотел спасти нас, поэтому пожертвовал собой!

[ Старик лёг под нож не потому, что так сильно хотел спасти вас. Просто его жизнь для него ничего не стоила. Он легко с ней расстался. Так с чего бы мне полагаться на такого человека? ]

Олег не стал отвечать, вспоминая момент его смерти. Действительно, Самуил принял решение почти моментально...

– Но ведь и я лёг добровольно. Может, я тоже жить не хочу?

[ Смешно. Ты сражался за свою жизнь. Сражался и проиграл. А затем выбрал, рассудив головой, как будет лучше всем вам. Ты добрый и наивный. Склонный к самопожертвованию... ]

Олег скривился.

[ А ведь я не говорил, что «жертва» должна быть самопожертвованием. Вы сами всё решили, а я лишь наблюдал и решал. ]

– Ерунда. Это ничего не меняет.

[ Пускай так. Но ты скажи мне вот что. Кто они тебе, что ты затаил такую обиду на меня? Анна пожертвовала тобой ради брата. Андрей с самого начала был готов от тебя избавиться. Самуил отдал свою жизнь лишь потому, что он сам хотел умереть, ему все равно, останется жив он или нет. Почему ты печёшься о тех, кому плевать на тебя? ]

Парень молчал. Ему было нечего на это ответить.

Наверное, Владыка был в чём-то прав. Не глобально, но своей, маленькой правдой. Тем не менее, Олегу чертовски не хотелось с ним соглашаться.

— Но именно ты стал причиной произошедшего. Ты принудил их поступить так, выбирать, кем именно пожертвовать.

[ Хочешь сказать, без меня они были воплощением честности и милосердия? Я лежу тут уже очень, очень давно, но и в моё время милосердие было последним, о чём думали люди такого рода занятий. ]

И снова он прав. Разве не Андрей собирался кинуть их с Самуилом с оплатой, отдав только самую малость? И это после того, как они сражались наравне со всеми. Ну, даже если лично он сражался не наравне...

[ Так что кончай жалеть сам себя и вставай; сейчас я верну тебе силы. Но помни: теперь твоё тело — лишь кукла, что двигается за счет моих сил. ]

А следующим, что он ощутил, была боль. Она вернулась первой – а вслед за ней вернулось и обладание собственным телом.

Морщась и пытаясь не стонать, Олег сел. Из груди по-прежнему торчала рукоять меча. Он попытался вытащить лезвие, но неумелым движением только ещё больше разбередил рану.

[ Сейчас. ]

Спустя мгновение он снова потерял контроль над телом — а затем его собственная рука (единственная рука!) ловко ухватила клинок и вынула его из зияющей раны. После этого Олег опять смог двигаться самостоятельно.

Ни слова о том, что он криворукий салага и не умею обращаться с оружием. Искатели наверняка так бы и сказали. Впрочем... не по его ли вине он стал одноруким?

Тело всё ещё чувствовало боль. “Фантомная рука” — вот как это называется, внезапно вспомнил Олег. Конечности уже нет, а боль ещё остаётся. Мозг тоже не хочет воспринимать эту потерю. Как будто постоянно повторяет — «это не со мной, это не со мной»...

[ Кстати, ] – прозвучало в его голове, – [ Прихвати этот клинок. Какая-никакая, а замена твоему утерянному оружию, не так ли?]

Олег посмотрел на меч. Никаких рун, надписей, рукоять без камней или лишних украшений. Но почему-то от него веяло такой древностью, что пробирала дрожь.

«Да и зачем он мне?», - подумалось парню, но он все равно его взял, – «Я и с двумя-то руками был не Хаос весть таким фехтовальщиком. А с одной?..»

[ Что, думаешь, ты теперь калека? ]

Либо Владыка читает его мысли, либо всё настолько очевидно. Впрочем, скорее всего – и то, и другое.

– А кто же ещё? — буркнул Олег, не зная, как ответить умнее. Соревноваться в остроумии не хотелось совершенно.

[ Ты правда считаешь, что мощь – в твоём физическом теле? ]

Кажется, в голосе Владыки прозвучала ирония.

– Если физическое тело неважно, – парировал он, – зачем ты так стремишься заполучить моё?

[ Твоё тело - прекрасный инструмент. Или храм - мой храм. Как тебе больше нравится? ]

- Эээ… Чего?

[ С его помощью я могу показать и доказать тебе, что такое настоящая сила. Но сначала давай покинем это место. ]

Олег огляделся по сторонам. Сокровища, артефакты, оружие... Вряд ли он сумеет хоть что-то из этого унести с одной рукой. Чтобы забрать это все это, нужно заказывать транспорт.

[ Знаешь, тут есть и очень полезные игрушки! ]

Нет, он точно читает мысли.

– Мне не хочется играть в игрушки, – фыркнул Олег.

Это было правдой. Всё, чего ему сейчас хотелось – это выбраться отсюда и вернуться домой.

[ Как знаешь. Оно ведь в первую очередь представляет ценность не для меня, а для тебя. Сам потом будешь жалеть! Но… мне неважно. Они - лишь проводники настоящей Силы, а я и есть та самая Сила. ]

Олег вздохнул. Послать бы всё это к чёрту и... Но есть Руся. И ей нужно на что-то жить. Им нужно отдавать долги...

- Я ничего не смогу вынести отсюда с одной рукой, - буркнул он. - Может... получится потом пригнать сюда транспорт и забрать хотя бы какую-то часть?

Он ухватил пару горстей какой-то золотой мелочи - не глядя - и сунул в карманы, а затем, подхватив меч, направился прочь.

Глава 10 - Команда Гвина

Наконец, Олег ступил за разрушенную печать. Не имея ни единого источника света, Олегу пришлось идти сквозь темный коридор наощупь. Он прижался к одной из стен и, не видя ничего перед собой, просто шел прямо, пока вдалеке не показался закатный свет.

Владыка всё это время молчал, а парень же и не пытался с ним заговорить, варясь в своих апатичных мыслях. Слишком многое он испытал, слишком много пережил, так что в итоге у него просто не осталось сил хоть что-то чувствовать. Хотелось просто добраться до дома, лечь в кровать, а затем проснуться, посчитав все это дурным сном.

* * *

Олег уже почти достиг выхода из злополучного подземелья, когда вдалеке послышались голоса. Что это? Может, Андрей и Анна ещё не выбрались наружу? Но нет, голосов было много, да и звучали они как-то бодро и самоуверенно.

Парень остановился, пытаясь сообразить, кто это и как ему следует поступить.

[ Хочешь услышать, о чем они говорят? ]

Олег не ответил, всё так же продолжая игнорировать его голос в голове.

[ Так или иначе, я хочу послушать. ]

Внезапно голоса стали ближе, как будто говорившие находились совсем рядом.

– Калеку с бабой уже отправили в город? – спросил один из Искателей, – Удалось от девки узнать хоть что-то об этих Вратах и случившемся?

– Не-а, – ответил другой голос, – Всё так же молчит как рыба и пялится в одну точку. Тупая баба.

– А что ты хотел от тёлки, они ж от одного вида крови в обморок падают. А тут у неё на руках тупо кусок мяса, не удивлюсь, если у неё ещё и крыша потечёт, – заржал кто-то гнусным голосом, – Вообще, было отличной идеей, разместить липовое объявление об уровне врат. Мало того, что разведали, так они ещё и половину работы сделали!

«Значит, эта группа людей – причина всего произошедшего? Они подставили группу Андрея и меня. Да и сокровища... конечно, мне не достанется ничего - до завтра отсюда будет вывезено всё подчистую».

Почему его жизнь должна идти под откос из-за таких уродов, что не гнушаются пользоваться жизнями других ради своей выгоды? Сначала бандиты-коллекторы, вынудившие отказаться от планов на будущее и стать нелегальным искателем, поставив жизнь на кон. А теперь ещё и эти порванные контрацептивы, из-за которых ему пришлось пережить кошмар, умереть и стать непонятно чем...

Глаза парня сверкнули. Вся его боль, обида и пережитое отчаянье нашли объект, на который они обратились ненавистью.

– У той шмандры, кроме обломка меча, ничего с собой не было, а Врата всё так же стоят. Значит, они провалились.

– А что ты ожидал от лохов из С-ранговой команды? Все нормальные команды состоят в гильдиях. Так что эти наверняка наткнулись на сильного босса и обосрались.

– Тьфу, – сплюнул кто-то, – В любом случае, теперь мы теперь точно знаем, что нас там не ждет ничего такого, от чего не могла бы сбежать баба с калекой на руках!

[ Мне интересно, все в вашем мире такие глупцы и наивные оптимисты? ]

Олег не ответил, сильно сжав кулак. В его голове вертелись совсем другие мысли.

Тем временем ушлый Владыка нашёл ключик к сердцу парня и произнёс:

[ Ты думаешь, я есть зло? Я лишь действовал в своих интересах. И мне было неважно, кто окажется в моей обители. Но ведь именно из-за них ты попал в эту ситуацию. Будешь ли ты злится на тигра, что напал на тебя, или на человека, что обманом заманил тебя на территорию зверя? ]

Олег услышал его и скривился. Причина его ненависти к Владыке крылась не в мотивах, а в методах, которыми тот пользовался. В том, как он поступил с ними.

И в то же время он питал ненависть к членам этой группы неизвестных искателей, как за их мотивы, так и за методы. Ради своего обогащения они не гнушались отправлять других на убой, а затем ещё и глумились над уцелевшими. И, в отличие от Владыки, их Олег мог открыто ненавидеть.

– Ну чё, пойдем, посмотрим, какая шняга там припрятана? Не оборвется ли полоса удачи Команды Гвина на этом подземелье?

– Сплюнь! – ответил ему кто-то.

И затем группа искателей двинулась в сторону Врат. Если всё так пойдет, то Олег столкнется с ними, и тогда неизвестно, чем это обернется.

Парень понял, что к нему будут вопросы. Что ему отвечать? Возможно, его даже убьют, или ещё что похуже (хотя куда уж, казалось бы)...

[ Знаешь, лучше, если никто не будет знать о том, что мы вышли отсюда. Может, убьем их, как думаешь? ]

“Почему он спрашивает меня о моем мнении?” – парень ещё не до конца понимал Владыку. У него есть полная власть над ним, к чему это всё? – “Может, он просто играет со мной?”

Даже если это так, что Олег может сделать? Ни-че-го.

– Убивать нельзя, – недолго подумав, ответил парень.

Он понимал, что чем больше будет смертей, связанных с этими Вратами, тем выше шанс привлечь ненужное внимание и проблемы, как минимум, с ассоциациями Охотников. Но в худшем случае даже государство может начать рассмотрение вопроса этих Врат.

Сейчас о том, что произошло, знают только Андрей и его сестра. Кроме своего имени, Олег личность не раскрывал и записался в рейд под фальшивыми данными. Потому, даже если Андрей с сестрой решат разыскать родственников «убитого паренька», то у них ничего не получится. Олег сохранит свою анонимность

А вот если за дело возьмутся профессионалы, то, скорее всего, они начнут поднимать данные обо всех участниках рейда и, в конце концов, выйдут на него. А затем будут приятно удивлены тем, что жертва ритуала-то, оказывается, жива! И мало того, не просто жива.

Потому лучше дать этим гнидам пройти внутрь. Они подумают, что босс убит, Врата зачищены и сами замнут тему с этим местом. Да, им бесплатно достанутся все сокровища, из-за которых полегло столько людей, но потерянное богатство – малая плата за «свободное» будущее.

Вот только у него скрипели зубы от мысли, что все они так и останутся безнаказанными.

[ Убивать? Убивать придётся много, вот только сейчас я могу сделать это за тебя. Здесь, в моей обители, уничтожить всех их мне будет не сложнее, прихлопнуть муху. Потом такой роскоши не будет. Уверен, что хочешь оставить их в живых? ]

– Уверен, – процедил Олег, – Нужно сделать так, чтобы меня не заметили. А с ними я ещё разберуть… Только не сегодня.

«Команда Гвина», – он запомнит их, найдет. И заставит заплатить цену дороже, чем просто жизнь.

[ Жаждешь расквитаться с ними? ] - Владыка усмехнулся. - [ Я тоже. Ярые последователи этой суки. Если бы они знали, кому служат... ]

Опять он о чём-то непонятном, подумал Олег. Что имеется в виду?

- Может, лучше поможешь мне спрятаться? - огрызнулся он.

[ Прижмись к стене и стой. ]

Вскоре группа из десяти Искателей миновала его. Так как в коридоре больше не было тумана Владыки, обычные фонари вполне выполняли свою роль, пускай и с небольшим сопротивлением. Темнота слегка поглощала свет; Олег остался незамеченным.

Парень смотрел в их спины, обещая себе, что заставит их заплатить цену куда большую, чем просто смерть. Ну, так он хотел, хотя вариантов так ещё и не придумал.

Найти себе врага, фокусироваться на мыслях о мести – оказалось отличным решением, чтобы уйти от реальности.

Глава 11 - Долгий путь домой

Уже наступила поздняя ночь, когда Олег добрался до родного района. Транспорт уже не ходил, на такси денег не было, потому ему пришлось идти пешком. Впрочем, это не особо его удручало, наоборот, он не особо хотел показываться людям в таком виде.

Грязный, забрызганный засохшей кровью и с отсутствующей левой рукой. Да и в груди по-прежнему открытая рана, сокрытая за доспехом. Отсутствие конечности он до сих пор не мог принять и всячески отвергал все мысли о том, что теперь он «неполноценный».

Одно ясно, на люди показываться в таком виде нельзя, нужно скорее добраться домой, а там уже думать, что делать дальше. Потому он петлял по переулкам, словно вампир, стараясь не выходить на свет и избегая взгляда случайных прохожих.

Район, скажем так, был неоднозначным. Местами стояли здания, построенные в середине прошлого века, местами он пестрил современной урбанизацией, а в других же частях зиял развалинами, что никак не пройдут реконструкцию.

Иногда Врата могут открыться прямо в городе, что приводит к разрушениям. Потому, наряду с ментами, врачами и пожарниками, бдила ещё и четвертая сверх-экстренная служба. Набрав три нуля со стационарного номера, в любой момент можно было вызвать Искателей, что явятся для закрытия Врат. Их целью было не заработать, а в максимально короткие сроки разобраться с возникшей проблемой.

Но стоило ли говорить, что система нифига не работала? Приехавшие дежурные Искатели, вместо того, чтобы экстренно закрывать Врата, оцепляли периметр, а затем продавали право зачистки гильдиям.

Олег скользил взглядом по зданиям вокруг. Он шёл не своим обычным маршрутом, а выбирал углы и подворотни потемнее. Как правило, люди выбирали места поосвещённее и помноголюднее, но перед парнем сейчас стояла противоположная задача: избежать всех возможных встреч и взглядов.

Тёмные подворотни и раньше были не самым безопасным местом, а после открытия Врат и вовсе стали пустовать. И дело тут было совсем не в каких-нибудь гопниках или алкашах. Те и сами в последние годы всё реже забредали в такие места, особенно в тёмное время суток, а если и забредали — то только большими компаниями и с оружием.

Нет, дело не в них; просто где гарантия, что в одном из разрушенных домов не угнездилась какая-нибудь очередная тварь, по недосмотру пропущенная Искателями? В новостях то и дело показывали что-то подобное — и, как правило, для неподготовленных прохожих такие встречи заканчивались плачевно.

Под ногой звякнула пустая бутылка. Значит, тут кто-то всё же бывает. Олег поглядел вниз и сморщился даже против своей воли: в некоторых местах, тех, что не просматривались снаружи, асфальт был покрыт толстым слоем мусора.

Однако, крыс или других паразитов тут тоже не было. И это настораживало ещё больше. Ведь если их тут нет — значит, их кто-то... ест?!

Подворотня кончилась; Олег вышел на чуть более освещённое место – и замер. Домой иначе не попасть... разве что в обход, но это увеличит путь на час по самой меньшей мере. А то и все полтора.

Ну, а если так затягивать дорогу не хочется, то придётся пройти немного по освещённому участку. Здесь путь совсем небольшой, минут десять-пятнадцать, зато под самыми фонарями... И укрыться негде.

Чёрт... Гадство. Олег сердито зыркнул по сторонам и, пробормотав под нос что-то не слишком цензурное, сделал первый шаг на свет.

Ему повезло — людей рядом не было; только где-то вдалеке гуляли случайные прохожие, но до них было приличное расстояние.

Тем не менее, парню казалось, что он находится буквально голым на подиуме. Его жгли несуществующие взгляды со всех сторон — и от тех самых далёких прохожих, которые уж точно никак не могли его разглядеть, и из давным-давно тёмных окон, и из каждой тени, где мог притаиться кто-нибудь...

«Что будет, если меня обнаружат? Уничтожат сразу? Или запрут в какой-то правительственной лаборатории, будут проводить тесты, искать способ уничтожить Врата раз и навсегда?»

Владыка, если он и прочёл эти мысли, молчал, предпочитая изучать глазами Олега окружающий мир.

Неожиданно вдалеке показался какой-то силуэт, приближающийся в сторону Олега. Парень замер. Ещё пара минут — и они поравняются, незнакомец сможет его увидеть!..

Идти вперёд? Назад? Нет уж, если назад – то так он никогда не дойдёт до дома. Стоять? Так прохожий всё равно увидит его, но лишний раз обратит внимание...

Взгляд Олега упал на широкое дерево, растущее на полоске газона, отделяющей проезжую часть от тротуара. Можно спрятаться за ним, но... тогда он выйдет на самый свет фонаря!

Времени не оставалось, и парень юркнул за ствол дерева.

Шаги раздавались всё громче, и вскоре Олег, осторожно выглядывающий из-за ствола, понял, что прохожий – это собачник, решивший выгулять своего пса посреди ночи.

«А он рисковый тип», – подумал Олег помимо своей воли. — «В такое время, по пустой улице...»

Видимо, собачник тоже был не в восторге от собственной храбрости, потому что он поминутно оглядывался, проверяя, нет ли кого на улице. Неожиданно пёс на поводке остановился, точно вкопанный, и тихо, тревожно заскулил. Поводок натянулся; хозяин с удивлением посмотрел на пса.

– Джек, пошли, – прикрикнул он. – Идти!

Никакой реакции. Пёс припал к земле и опустил уши. Кажется, на собачьем языке это выражало сильный страх.

«Да это же он меня чует!» - неожиданно дошло до Олега. – «Чем же я таким стал, что на меня теперь так реагируют животные?»

[ Удивлён? Надеюсь, у тебя нет домашних животных, парень. ]

– Очень смешно, – огрызнулся Олег – тихо, так, чтобы его не услышал собачник, удивлённо пытающийся заставить пса по имени Джек пройти мимо страшного участка.

[ Некоторые животные умнее людей. Они сразу понимают, что к чему. ]

Кажется, Владыку эта ситуация только веселила.

Наконец, мужчина с псом прошли мимо, и Олег, выйдя из тени дерева, двинулся дальше.

– О каких ещё сюрпризах мне предстоит узнать? – мрачно спросил он, обращаясь к своему новому второму «я».

[ Время покажет. Думаю, я смогу тебя удивить. ] – спокойно ответил Владыка. – [ Но не думай, что ты один тут разочарован. Ваш мир... на мой взгляд, он сильно отстал и слегка уродлив. Что это за аляповатые строения, безвкусные вывески? ]

Олег цепанул взглядом по яркой вывеске. Бар «Hell Party», вход только для Искателей... Что ж, они имели право выглядеть нелепо. В обмен на него они рисковали своими жизнями.

- Мир как мир, - буркнул он. - Кто ты такой, чтобы судить о нём? Ты даже не человек.

[ Что есть, то есть. Но не думай, что ты видишь мир в его настоящем облике. Чуть позже я открою тебе глаза… только не сейчас, а когда ты будешь больше готов к восприятию чего-то нового. ]

И что бы это могло означать? Олег предпочёл не думать об этом. Себе же хуже...

[ Или вот это. Совершенно нелепое строение. Что это? ]

– А это мой дом, – буркнул Олег, заходя в подъезд. – И тут ты прав – он и правда уродливее некуда.

Долгий путь до дома был закончен; оставалось только доползти до кровати, не разбудив при этом сестру.

Впрочем, было ещё одно – то, о чём Олег позаботился, прежде, чем упасть в сон и забыться после этого долгого, суматошного дня. Застыв перед входной дверью с ключами, он обратился с своему «насельнику» - вслух, не мысленно.

- Слушай, ты. Давай договоримся сразу. То, что было в Рейде, в этой твоей усыпальнице – это остаётся между нами, ясно? Не вмешивать посторонних без самой крайней необходимости, когда стоит вопрос жизни и смерти.

[ Думаешь, ты можешь ставить мне условия? ] – голос, раздавшийся в его голове, был насмешливым.

- Могу, представь себе, - буркнул Олег. – Вечно контролировать ты меня не сможешь, и что ты сделаешь, если однажды я поднимусь на крышу и сброшусь с десятого этажа? Судя по тому, что я живу с дырой в груди, это меня не убьёт... но оставаться в парализованном теле с раздробленными костями - такое себе удовольствие.

[ Что сделаю? Даже не знаю... может, заберу у тебя власть над телом? С его помощью я смогу найти себе другого носителя и перейти к него, а тебе счастливо оставаться. ]

- Тебе не хватит опыта одному в чужом для тебя мире, - Олег сердито буравил взглядом свою тень, за неимением лучшего.

[ Опыт – дело наживное. Кстати, травмы тела тоже можно исцелить. Даже когда оно уже на тело не похоже. ]

- Что?!

[ Что? ]

Олег отдышался. Владыка, помимо всего прочего, отлично умел заговаривать зубы. Чёртов упырь... или кто он там.

- Короче, - продолжил Олег. – Там, внутри, моя сестра. Она ничего не должна знать. Я ушёл в рейд, вернулся без руки, всё! Больше ни капли лишнего.

[ Интересно... Я предлагаю тебе комфортную жизнь в симбиозе, а ты готов отказаться от неё и навсегда лишиться контроля над телом, лишь бы скрыть от сестры моё существование? ]

- Она ничего не должна узнать, - упрямо повторил Олег. – Иначе... я найду, что сделать, поверь. Ты удивишься, узнав, насколько мы, слабые люди, иногда бываем изобретательны.

[ Я уже сталкивался со слабыми людьми. И не был впечатлён. ]

- Ага, а в саркофаге ты тоже лежал по своей прихоти? – спросил Олег.

Владыка не ответил. Кажется, диалог был окончен, и парень со вздохом вставил ключ в замочную скважину.

Глава 12 - Нужно жить дальше

Олег видел дурные сны, постоянно ворочался и стонал, причём так громко, что не раз будил свою сестру через стенку. Но она в такие моменты лишь тихо бурчала себе под нос. Руслана прекрасно понимала, что Олег вернулся со своего первого Рейда. Мало ли, что он там видел?

«Как проснётся, узнаю», — думала она, засыпая в очередной раз.

Проснувшись на рассвете, девушка приоткрыла дверь комнаты брата и бросила на него косой взгляд – на свернувшегося в клубок, с головой укутанного в одеяло. Она тихо вздохнула. Пусть ещё поспит.

Не став его будить, Руся тихо шмыгнула на кухню и принялась за готовку. В свои шестнадцать сестра Олега развила довольно неплохие кулинарные навыки, и могла даже при довольно скудном запасе продуктов готовить разнообразные блюда. К тому же, практически вся забота о доме ложилась на её плечи, в то время как Олег вечно пропадал на подработках.

Платили ему мало (ещё недавно он был несовершеннолетним, как-никак), но худо-бедно хватало на еду и повседневные расходы. Субсидии же от государства почти полностью уходили на коммуналку. Такая вот жизнь.

Олег встал почти в полдень. Даже скорее не встал, а вынырнул из сна – с глубоким, отчаянным полувздохом-полукриком. Получилось громко... даже слишком. Едва он сел на постели, как дверь распахнулась, и внутрь ворвалась Руся:

- Что такое? Ты уже...

Её глаза округлились и наполнились слезами.

- О, нет... братик, ты... это...

Олег застонал и снова рухнул на подушку. Ну, она должна была увидеть то, что у него нет руки – это никак не вышло скрывать бы дальше. Но он хотел как-то подготовить её, осторожно подойти к волнительной теме...

- А я говорила, что зря ты туда пошёл, - Руся подошла ближе, косясь на обрубок руки и на шрам на груди. Боги... хоть бы не заметила, что дыра в груди сквозная. – Никакие деньги не стоят того, чтобы потерять руку...

О, приплыли.

- Кстати, о деньгах, - Олег смущённо почесал в затылке оставшейся рукой. – Их нет.

- Чего?! – от неожиданности Руся даже отняла взгляд от ран.

- Понимаешь, - вздохнул Олег. – Мне и так повезло... если можно так сказать. Из Врат вышли живыми только несколько человек. Сама понимаешь, было уже не до добычи, и...

- Так нечестно! – Руся пересекла комнату быстрыми шагами, воздевая руки к небу. – Слушай, ты пошёл туда, и ты потерял руку, хотя они – они! – должны были гарантировать тебе безопасность! Есть же какая-то страховка, или суд, чтобы заставить их выплатить тебе по меньшей мере компенсацию...

- Некому платить, - возразил Олег, вставая и кое-как залезая в штаны (да уж, быть одноруким – не сахар). – В живых, кроме меня, только ещё двое человек. Один из них теперь полный инвалид – ещё больше, чем я. А второму... второй тащить этого инвалида на своих плечах. Не стоит лишний раз пинать их, им и так тяжело.

- А нам легко?! – возмутилась Руся. – Слушай, тебя теперь и на работу брать не будут! Кто захочет взять однорукого? Что ты теперь будешь делать? Пойдёшь просить милостыню в метро? «Подайте ветерану Гейтов»?

- Не мели ерунды, - Олег накинул на себя майку. По-хорошему, сначала надо было бы вымыться – вчера он не смог заставить себя сходить в душ – но ему не хотелось, чтобы Руся и дальше разглядывала дыру в его груди. – Я найду, что делать. Обещаю.

- Ты и раньше так говорил! – Руся обиженно засопела носом; к её глазам подкатывали слёзы. – И посмотри, что теперь!

- Всё будет хорошо, говорю тебе, - Олег покачал головой и вышел в коридор. – Нужно только спокойно подумать, что делать, и я во всём разберусь.

Да уж... на этот раз он сам уже не был так уверен в своей собственной правоте.

Только стоя под горячими струями воды, Олег осознал один простой факт: он с самого пробуждения не слышал ничего от Властелина. Никаких ехидных комментариев, никакой чертовщины... вообще никакого присутствия.

Он не приснился ему, случаем? Хм, нет – откуда бы тогда взялся шрам на груди, да и отсутствие руки так просто не забудешь.

- Эй? – несмело спросил Олег. – Ты тут?

Тишина и молчание. Если Владыка и был в его теле, то сейчас он не реагировал. Спал, отсутствовал? А может, просто не хотел тратить время на пустые разговоры со смертными?

Пожав плечами, Олег вытерся, оделся и вышел из душа.

Завтрак, разумеется, давно остыл, но сейчас даже в таком виде он показался парню безумно вкусным. Ещё бы! Он ведь в последний раз ел вчера на привале, перед входом во Врата. А уж сколько он вчера потерял энергии, крови и сил – подумать страшно!

Так что оторваться от тарелки Олег смог только тогда, когда на ней уже ничего не осталось. Итак... что же делать дальше? Просто жить, как и жил?

Возможно, Руся права, и с одной рукой ему будет куда сложнее устроиться на работу, не говоря уже о том, чтобы ходить в Рейды. Впрочем, после вчерашнего – не больно и хотелось!

Вернувшись в свою комнату, Олег оглядел всё, что вчера вернулось с ним. Грязная, рваная, залитая кровью одежда... рюкзак он благополучно забыл там, во Вратах – и совершенно не горел желанием туда возвращаться.

Меч. Тот самый меч, которым он был принесён в жертву. Это странное ощущение... да и Олег предпочёл бы, чтобы это был меч его отца. Но увы.

Пусть висит на стене... всё равно он не собирается в ближайшее время с кем-то ещё сражаться. Или нет, на стене он будет напоминать о не самых приятных вещах. Олег со злобным видом зашвырнул его под кровать.

Ага, а это что? В кармане штанов. Олег сунул руку внутрь – и лицо его немного просветлело.

Он и забыл об этом! Горсть какой-то золотой мишуры. Он успел сунуть её в карман ещё до всего – до того, как появился Владыка, до теневых щупалец, которые полезли ото всюду... Немудрено, что они вылетели у него из головы.

И всё-таки сейчас они были кстати. Наверное, жаль, что он вчера ничего больше не взял из сокровищ – сейчас ведь ему пригодились бы деньги, и очень... но даже это лучше, чем ничего.

Он вывалил свою скромную добычу на стол и начал её разглядывать.

Всего шесть вещей. Три кольца – два с камнями, синим и зелёным, одно без камня, зато с вырезанным на ним странным узором. Да уж, по виду что-то древнее... Две монеты непонятного вида. И какой-то амулет на цепочке, в виде расчерченного узорами круга.

Что ж, во всяком случае, эти вещи выглядели золотыми, к тому же старинными и иномирными. Надеяться на большую уникальность не приходилось – чего только не находят Искатели во время Рейдов! – но на текущие расходы должно хватить.

Итак, решено. Нужно толкнуть эти побрякушки и прикинуть, насколько хватит денег. Олег ещё раз глянул на добычу и положил в карман одно из колец – с зелёным камушком – и одну монету. Остальное потом, не всё сразу.

Что ж, по крайней мере, знакомый оценщик у него был; тот, который всегда скупал добычу у его отца. И то хорошо, иначе пришлось бы искать того, кто не обманет. Олег вошёл к нему в длинном пальто, накинутом на плечи – так хотя бы не было видно обрубка его руки.

- А, Олег, - оценщик, пожилой тип под шестьдесят, поднял на него глаза. – Слышал, ты тоже решил стать Искателем, как и отец?

Как же быстро расходятся слухи...

- Да, Лев Семёнович, - согласился Олег. – Вчера... как раз был в первом Рейде. Много добыть не удалось, но... может, посмотрите?

Чуть стесняясь, он выложил на стойку кольцо и монету. Оценщик медленно склонился над предметами... а затем удивлённо поднял бровь:

- Олег... где ты смог это достать?

Глава 13 - Сделка

– Где достал? – Олег слегка растерялся и отвел взгляд, – Эээ... Что вы имеете в виду, Лев Семёнович?

– Именно то, что сказал, - ответил оценщик. – Видишь ли, сейчас я не знаю, что и думать. Ты же не хочешь сказать, что в свой первый Рейд ты попал в высокоуровневые Врата? Кто тебя туда вообще взял?

– Это… эм, был обычный рейд, – Олег покосился на монетку и кольцо. – Во врата С-ранга.

— Да что ты говоришь! — хмыкнул старик, вставая из-за стола, — Ты знаешь, что это за золото? Или монета? Я вот - нет. Уровня навыка моей оценки не хватает, чтобы распознать их. А значит, они как минимум А-ранга. Ты побывал во Вратах А-ранга?

Олег провёл рукой по лицу, пытаясь стереть проскользнувшую гримасу. Он вспомнил о вчерашнем. И затем перевел тему:

- Послушайте, я не понимаю о чем вы. У нас с сестрой сейчас нет денег, и я решил продать добычу… Нашей команде не очень повезло, мне не заплатили денег, но я все же вынес конкретно эти два предмета из Врат, – об остальном Олег решил пока умолчать.

Лев Семенович пристально взглянул на парня, затем на предметы - от Олега не укрылось, что с заметной жадностью… а затем вздохнул.

- Я не могу заплатить тебе за них, Олег.

- Не можете? - тот растерялся ещё большое. - Почему?

- Как я уже и сказал, оценивать такие вещи – вне моей компетенции. Здесь нужны специалисты высокого ранга, маги-оценщики... Не могу сказать, что ты сорвал джекпот, но ты явно вынес больше, чем платят обычным носильщикам.

- Вы это серьёзно?

- Совершенно серьёзно... слушай, вот что, - Лев Семёнович кинул короткий взгляд в сторону выхода, – Расскажи мне всё же, как ты это достал. И было ли там ещё что-то подобное…

Старик встал, направился к двери и перевернул табличку “открыто” на “закрыто”.

Олег нахмурился, наблюдая за этими его действиями. Он знал оценщика с детства, и тот, в принципе, был хорошим человеком. И честным – насколько это вообще возможно при его профессии. Но деньги есть деньги... явно не стоит рассказывать ему всего.

- Не очень много там было, - покачал он головой. – Небольшой тайничок в конце Врат, в комнате с боссом. Почти всё досталось другим членам Рейда, я взял только это.

- Ох, Олег... – Лев Семёнович покачал головой, – Дай-ка угадаю. Это... тебе не полагалось?

- Что? – не понял Олег, но уже через секунду его глаза загорелись возмущением. – Нет!

- Не обижайся, но в это сложно поверить, - поморщился Лев Семёнович, – Скорее это выглядит, как если бы группа нашла тайник с ценностями, а ты – простой носильщик, которому полагалась фиксированная плата – стащил, что под руку попалось, пока все отвернулись.

- Я не вор. – отрезал Олег. – То, что я вынес – моя доля добычи, которую я честно заслужил.

- Чем же? – взгляд оценщика оставался холодным. Кажется, он что-то про себя прикидывал. – Тем, что хорошо носил сумки?

Вместо ответа Олег скинул с плеча пальто, обнажая обрубленную культю. Лев Семёнович поперхнулся.

- М... да, - он покачал головой, – Прости, Олег. Может, я и поторопился с выводами.

Олег спокойно надел пальто обратно и поправил воротник.

- Так что мне делать? Идти в другое место?

- Если бы все так было просто, - ответил оценщик. – Слушай, я знаю тебя с детства, я хорошо помню твоего отца, но для других ты просто – странный юнец. Однорукий юнец, и что с того? Мы живём в жестоком мире, где травмы – повседневная вещь.

- К чему вы клоните? – не понял Олег. Его не отпускало ощущение напряжения.

- Если ты придёшь с этим, - Лев Семёнович указал на кольцо и монету, - к любому, кто тебя не знает так хорошо, как я – у этого «любого» возникнет множество вопросов. Даже у меня они возникли. Ты сможешь не просто ответить на них, но ещё и доказать, что не врёшь? Есть бумага или еще какой договор, подтверждающий, что ЭТО - твоя заслуженная доля с рейда? Не думаю.

...гадство. Старик прав. Если эти штуки действительно так дороги, то возникнет закономерный вопрос – откуда носильщик, даже не прошедший Пробуждение, взял их? Потянется вся история... нет, Олегу это совсем ни к чему.

- Продолжайте, - кивнул он старику. – Что вы предлагаете?

Разумеется, Лев Семёнович сейчас хлопочет не ради него, а ради собственной выгоды. Но, с другой стороны, его доводы совершенно справедливы, а из всех оценщиков города он один знает Олега и, возможно, обманет его не так сильно, как другие.

- Предложение простое, - кивнул Лев Семёнович. – Ты отдаёшь эти предметы мне на реализацию. Я на любые вопросы смогу ответить, что их происхождение – тайна моего клиента, которую я не могу раскрыть, а даже если что-то и потребуется сказать – я найду слова. И, когда они будут проданы, ты придёшь ко мне за своими деньгами.

Олег думал. Звучало разумно, вот только…

– Чем мы закрепим наш договор? Какой нибудь бумажкой там, или договором?

– А разве у тебя есть какой-то документ, что они принадлежат тебе? Чтобы мы не подписали, оно не будет иметь веса, – хмыкнул Лев Семенович, – Есть только моё слово, точно так же, как и у тебя твоё.

Олег заскрежетал зубами.

– Ладно. И какой же процент вы за это попросите?

– Сорок процентов от общей суммы продажи, - беззастенчиво произнёс Лев Семёнович. – Может, тебе сейчас покажется, что это много, но поверь, это ещё божеская расценка. При том, что я не включил в сумму стоимость проведения экспертной оценки и аукциона!

Сорок процентов... Много это или мало? Олегу, разумеется, казалось, что много, но альтернатив не было.

- Ни один оценщик, не знающий тебя лично, не возьмётся работать за такой процент, - продолжал Лев Семёнович. – Никто просто не поверит, что вещь не “черная”. А процент за продажу “чернухи” куда выше. Не меньше пятидесяти, а то и...

Олег вздохнул. Поторговаться бы, но у него не было сейчас ни времени, ни желания делать это. К тому же, как сможет он – обычный парень, ещё даже школу не окончивший – всерьёз торговаться с человеком, для которого это профессия?

Он уже собирался сказать, что согласен... Когда вдруг понял, что не может произнести ни слова.

[ Ай, я тебя умоляю,] – раздалось у него в голове. - [ Это просто смешно. Ты всерьёз веришь словам какого-то мелкого барыги? ]

Рот Олега раскрылся – совершенно против его воли – и он услышал собственный голос.

- Сорок процентов? Должно быть, это будет очень убедительная легенда, которая позволит проигнорировать любые вопросы.

Лев Семёнович поглядел на Олега с лёгким удивлением. Что-то стало в его голосе не так... Раздражающе не так.

- Ты должен понимать, – фыркнул оценщик, – что при крупных операциях такие проценты – вовсе не что-то большое... – начал он, но «Олег» махнул рукой, останавливая его.

- Плевать на эти сделки. Мне интересно другое... ну, хорошо, я – действительно зелёный новичок, которому, казалось бы, из ниоткуда досталась по-настоящему ценная вещь.

- Именно так, - кивнул оценщик.

- Ну, а вы? – холодно поглядел на старика парень. – Вы так же явно не авторитет в этом деле и не скупщик у одного из крупных кланов. Вы оценщик всякой мишуры, мелкий торгаш, который держит лавочку в небогатом районе и скупает у простых искателей тот хлам, что им удаётся добыть. Наверное, я не ошибусь, если скажу, что что-то такое, - рука Олега легла на монету и кольцо, — вам приносят в первый раз.

Лев Семёнович поежился.

– Парень, следи за словами.

– Я говорю, как есть, – парировал “Олег”, – Вы назвали меня вором, и я это оспорил. Я назвал вас мелким торгашом, и теперь ваш черёд на это отвечать. Я хочу точно знать, потянете ли вы эту сделку?

Лев Семенович уже пожалел, что решил рассказать Олегу о реальной стоимости предметов. Надо было просто выкупить у парня эти предметы за копейки, и всё. Но та лодка уже уплыла.

- Да, пожалуй, я нечасто сталкиваюсь с артефактами такого уровня... – начал старик, – Но я знаю людей, к которым нужно обратиться... Нужные связи дорого стоят.

- А почему мне самому не обратиться к этим людям?

- Да потому, что они тебя слушать не будут! – рявкнул старик, теряя терпение. – А если и выслушают, то ты потеряешь куда больше, чем эти жалкие сорок процентов.

- Жалкие? – парень усмехнулся. – Что же вы соглашаетесь работать за такое жалкое жалование?

- Слушай, - лицо Льва Семёновича сморщилось. – Я предложил тебе хорошую цену, потому что знаю тебя и твоего отца. Но если ты продолжишь хамить мне на ровном месте...

- То вы откажетесь от этой сделки? – усмехнулся «Олег». – Не смешно. Вы просто потеряете прибыль. Даже один процент от этой сделки стоит больше, чем весь товар в вашей лавке.

Он начал вышагивать между стеклянных витрин и разглядывать то, что лежало за ними.

- Всё это... мусор, - поморщился он. – Расходка для бедных, артефакты для тех, кому не хватает денег на настоящие усиления... А это ещё что?

За витриной лежал мобильный телефон.

«У него тут ломбард», - мысленно подсказал Олег Владыке.

- Вам ведь одной только скупки добычи не хватает! – тот моментально нашёл, что сказать, оценив количество мобильников, – Приходится ещё и целые ломбарды продавать!

“Не ломбарды, а ломбард,” - поправил его Олег, - “И его не продают, а держат.”

А вот Лев Семёнович сел и прикрыл глаза. Последняя оговорка Олега немного сбила обиду старика.

“Похоже, парень просто не в себе.” - думал Лев Семенович, - “Когда там он ходил в рейд, вчера? Ох-хо, да бедняга явно еще не отошел от шока, вот и ведет себя так.”

Но все же как этот пацан раздражает. Выставить бы его отсюда, да сделка... он ведь был прав. На сделке можно обогатиться. Хм... а ведь будь на месте Олега другой, можно было бы просто заявить в полицию или в сильный клан, что тот украл артефакты. Или просто забрать артефакты. И что бы этот сопляк смог доказать? Кому?

Но это перед ним стоял всё же Олег, отец которого был другом немалой части его клиентов. Если те прознают, что он обманул паренька...

– Так что ты предлагаешь? – наконец, произнёс Лев Семёнович.

– Восемнадцать процентов, - произнес Владыка, – Три процента вам, остальное - другим. Связям, специалистам, или кого вы там собираетесь подключить.

– Ты хочешь, чтобы я работал бесплатно? – скупщик поглядел на Олега как на дурака. – Три процента?

– Эти три процента – огромная сумма по меркам вашего дохода, - повторил Владыка. – Только за то, что дальше вы передадите дело другим людям. К тому же…

Он сделал паузу.

– Вы правда верите в то, что я вынес из Врат только это? Потерял руку из-за “жалкого” кольца и монеты?

После этой фразы старика, как ни странно, окончательно отпустило. Свет в его глазах резко переменился с ещё немного раздражённого, на заинтересованный.

– Олег, ты какому дьяволу в пасть руку-то засунул? Мне кажется, он тебя заразил, откусив её. Или то была не пасть, а какое-то другое отверстие? И теперь ты сам стал одной большой задницей.

Лев Семенович хохотнул.

– Может, ты и прав. От сделки я получу больше, чем зарабатываю за пару месяцев. А может, и нет. Кто знает? Но я вот тебе что скажу. Эти три процента никак не стоят тех рисков, которые я возьму на себя. Уж точно не три процента. Потому - пятнадцать мне, а на расходы - как уж получится.

- Ладно, - неожиданно легко согласился “Олег”. - Если эта сделка состоится, и если обе стороны будут довольны... Тогда мы и продолжим.

Глава 14 - Сила не в тех руках

«Отпустило» Олега лишь тогда, когда он отошёл от магазина Льва Семёновича на квартал.

- Да какого чёрта?! – взорвался он, экспрессивно, но не слишком громко. Его вид – молодой парень, идущий в длиннополом пальто в тёплую погоду, да ещё и убравший под него руки – и так привлекал слишком много внимания.

[ А ты предпочитаешь, чтобы тебя обманывали? Что ж, даже если так – я этого не хочу. Я просто люблю сделки. И договора. И уж в подобный беспредел просто не мог не влезть. Дело тут не в деньгах, просто нельзя позволять всякому отребью пользоваться тобой. ]

- Это «отребье» - старый друг моего отца, - ещё тише возмутился Олег. – С чего ты взял, что я хочу с ним ссориться? Портить отношения со стариком? Я во многом ему обязан, ведь он не раз нам с сестрой помогал. Мне ему и сорок процентов отдать не жалко. Тем более, с ним стоит поддерживать хорошие отношения.

[ Хорошие отношения с вором? Он будет лебезить тебе, пока у тебя есть, что взять. Такие существа понимают лишь два языка: язык золота и язык стали. ]

- Ты говоришь, как злодей из плохого кино, - заметил Олег. Это было так забавно, что он даже хмыкнул, на секунду забыв, что ему полагается пребывать в депрессии.

[ Можешь думать что хочешь, но это так, ] – Владыка был непоколебим в своей уверенности. - [ Только две вещи могут заставить его быть с тобой честным: жажда новой выгоды и страх. Если бы я не показал ему и то, и другое – он бы и уговоренного тебе не заплатил! Откуда тебе знать, за сколько именно он продаст вещи? ]

Олег снова хмыкнул.

- Ну, уж это выяснить не проблема. Если бы речь шла о дешёвой побрякушке, я бы тебе поверил, но дорогие вещи так просто не продашь. Пошли!

Он направился домой; настроение внезапно стало хорошим. Почему? Возможно, ему было приятно оказаться в чём-то умнее Владыки. Картинная непогрешимость того бесила едва ли не сильнее всего прочего.

Владыка, впрочем, пока был не очень впечатлён.

[ Что ж, поглядим, что ты хочешь мне с такой гордостью показать. ]

Поднявшись по лестнице, он зашёл в квартиру; стоял выходной, поэтому Руся оставалась дома.

- Куда ты ходил? – поинтересовалась она.

- Заглянул к Льву Семёновичу, - Олег не стал вдаваться в подробности. – Показал несколько мелочей, которые добыл вчера.

- Ух ты! – восхитилась Руся. – А мне покажешь?

- Ну, - Олег почесал рукой в затылке. – Они остались у него, но у меня есть ещё парочка... только давай потом.

[ Собираешься использовать бесценные артефакты как игрушки? ]

«Не твоё дело, как я их собираюсь использовать», - мрачно подумал Олег, скрываясь в своей комнате. Включив компьютер, он быстро вышел на сайт официального Аукциона.

- Вот все цены, - показал он Владыке. – Если какая-то по-настоящему дорогая вещь попадает в руки скупщиков – её не продают просто так. На неё объявляется аукцион, а на аукционе все цены выставляются напоказ.

[ Занятно, занятно, ] – Владыка оценил новшество. - [ Вы, люди, вечно придумываете всякие штуки для поддержания порядка и законности – а потом всё равно ухитряетесь нарушать собственные правила. Кто помешал бы торгашу выйти на покупателя частным образом, в обход аукциона? ]

- Хмм... – Олегу тут было действительно нечего сказать.

[ Аукцион наверняка получает свой процент с торгов. Да и цена на чёрном рынке может быть повыше. Вот так твой «старый друг твоего отца» продал бы вещи за целое состояние, а потом отдал бы тебе намного меньшую часть и сказал бы, что это вся причитающаяся тебе доля. ]

Хм... может быть, пролежав в саркофаге невообразимую бездну лет, Владыка и стал несовременным, но человеческие нравы были ему известны лучше, чем Олегу.

[ Покажи мне, что за товары выставлены на этот аукцион, ] – велел Владыка. - [ Хочу полюбопытствовать, что считается ценностью в этом мире. ]

Олег пожал плечами. Почему нет? Для этого он и включил сайт Аукциона.

- Гляди. Вот навигация по категориям – оружие, доспехи, магические кольца...

[ Не части, ] – Владыка оборвал его. - [ Дай мне сосредоточиться. ]

Внезапно он снова перехватил управлением телом. Чёрт, как же это бесило – никогда не знать, в какой момент ты перестанешь быть хозяином собственного тела!..

- Мечи хороши, - на этот раз он заговорил не телепатией, а вслух, голосом Олега. – Но такими я вооружал солдат в своей армии. Не рядовых, но и не высших офицеров. Обычный костяк.

Олег поражённо смотрел на монитор. Он говорит правду? Или просто хвастается? Мечи, которые сейчас мелькали на экране, стоили от десяти миллионов до миллиарда. И это в долларах!

Владыка резво переключился на амулеты. Кажется, понаблюдав за Олегом пару минут, он отлично понял, как управлять компьютером – во всяком случае, никаких вопросов у него пока не возникало.

- В основном мусор, - произнёс он, оглядев кольца, броши и подвески. – Есть кое-что поценнее... Но ничего такого, что было бы достойно меня.

Он промотал страницу вниз.

- А вот это уже интересно, - заметил он. – Первая здесь по-настоящему ценная вещь.

Ну да, ну да. Она и стоила полтора миллиарда. Наверное, если продать весь квартал, в котором жил Олег, со всем, что в нём находится, включая людей – это всё не покрыло бы стоимости маленького амулетика на цепи.

- Стоп, что?! – расхохотался Владыка. – Амулет, поглощающий магию огня? Вот идиоты!

Он захохотал, хлопая себя (то есть, конечно же, Олега) ладонью по колену.

«Может, хоть соизволишь объяснить, что здесь такого смешного?» - мысленно обратился к нему сам владелец тела.

- Поглощает магию огня... – Владыка вытер слёзы, выступившие у него от хохота. – Поглощает магию огня!.. Это всё, что они выяснили о Погасшем Ядре? Из полудесятка мощнейших функций вы, люди, узнали только о самой слабой, а о прочих и понятие не имеете? О, Тёмные Боги...

Он откинулся на спинку компьютерного кресла.

- Великое оружие в руках беспросветных идиотов. Артефакт, способный уничтожать армии, используется в качестве простого щита от огня.

Дверь комнаты распахнулась, и внутрь просунулась любопытная (и слегка взволнованная) голова Руси.

- Братик, у тебя всё в порядке? – поинтересовалась она. – Ты так дико хохотал...

- А? – Владыка обернулся на неё. – Да, всё хорошо. Просто я... увидел очень смешную вещь.

Он идеально копировал интонации Олега, и тот понял, что ещё месяц-другой – на то, чтобы разобраться в реалиях этого мира – и Владыка сможет полностью его заменить, перехватив управление навсегда. Чёрт... от этой мысли сердце останавливалось.

- Да? – усомнилась Руся. – Ну... ладно.

По её мнению, громкий смех – это не то, как должен был вести себя человек, потерявший вчера руку и почти ничего взамен не получивший. Может, это нервный смех? Что, если её брат сходит с ума от горя?

Однако, она прикрыла дверь. Пока всё равно ничего нельзя было сделать.

«Слушай», - так же мысленно заговорил Олег со своим насельником. – «Если ты так хорошо разбираешься в артефактах – может, сообщишь, что за мега-ценный хлам я вынес из твоей гробницы?»

- Имеет смысл, - легко согласился Владыка. – Посмотрим.

Он вытащил из ящика стола оставшиеся предметы. Ага!.. Значит, когда Олег их туда клал – он всё же был тут, молча наблюдал. Или сейчас прочёл в его мыслях о том, где они находятся?

- Монета – это просто монета, - сразу определил их. – Она имеет ценность как древность, ну, и к тому же это артефактное золото, которое может быть использовано для многих целей. Но на этом всё.

Кольцо с синим камнем.

- Это пара к тому кольцу, что ты отнёс торгашу, - лениво пояснял Владыка. – Два кольца, Искра Жизни и Искра Магии. Искра Жизни не даёт забрать у тебя последнюю толику жизни, а Искра Магии – последнюю каплю маны.

«Это же долбаная имба!» - восхитился Олег. – «Мана – ладно, но жизнь – это же настоящее бессмертие! Скажи, пожалуйста, скажи, что синее кольцо – это жизнь!»

- Не-а, - хмыкнул Владыка. – Синее – это мана. Может, стоило сначала спросить меня, а уже потом идти торговать?

Он подбросил кольцо в ладони.

- И никакое это не бессмертие. Когда у тебя остаётся последняя капля жизни – это значит, что у тебя нет сил ни на что. Ты без сознания, без чувств, без магии. А случается такое, как правило, в бою. Вот и представь – вокруг враги, а ты лежишь и не можешь помешать им сделать с тобой всё, что угодно. Даже убить – они ведь не идиоты и могут снять с тебя кольцо.

«Что угодно?» - Олег мысленно дёрнулся.

- Угу. Как, по-твоему, я оказался в этом чёртовом саркофаге?

Ну... да. Если у Владыки были личные счёты с Искрой Жизни, то он явно не захочет использовать такой артефакт вновь. Но это же... нет, это ведь...

- Запомни одну простую истину, - голос Владыки вновь стал донельзя пафосным. – Важны не артефакты, не умения и не оружие. Важна их комбинация. Само по себе кольцо, оставляющее тебя живым овощем – бесполезная и даже вредоносная дрянь, но в сопровождении ещё десятка амулетов разного действия оно может быть и не лишним.

«Хорошо», - Олегу захотелось перевести тему. – «А это что?»

На столе перед ними лежали ещё резное кольцо и амулет на цепочке.

- Это? – заметил Владыка. – Доказательство того, что я не зря тебя выбрал. У тебя есть вкус. Ну-ка!..

И Олег снова ощутил, как управление телом вернулось к нему.

[ Надень кольцо, ] – раздалось у него в голове.

- Ч-чего? – Владыка ведь даже не дал ему опомниться.

[ Надень кольцо, или я сделаю это за тебя. ]

- И... что будет? – Олег чувствовал какую-то подставу, но какую именно – сказать пока не мог.

[ Так! ] – Владыка терял терпение. - [ Ты можешь или слушаться моих приказов добровольно, или пойти в зад Кхе’ул’лы. Что выбираешь? ]

- Ладно-ладно, - кивнул Олег – и, помогая себе зубам (тяжела жизнь одноруких!), надел кольцо на средний палец. Который Олег не упустил возможности показать себе же.

И… ничего не произошло.

Глава 15 - Слово за слово и Система

Олег напряжённо ждал... да хоть чего-то. Каких-то отблесков неземной силы, теней, что потянутся к нему изо всех углов со словами «Мы готовы служить, хозяин», божественной ауры или хотя бы намёка на то, какой силой обладает это кольцо.

Но... ничего не происходило. Как будто это было обычное украшение, а вовсе не артефакт с древней историей, как заверял Владыка.

- И долго мне ещё ждать? – уточнил он на всякий случай. Что-то определённо не складывалось. Может, для активации такой могущественной силы он сам должен быть Пробуждённым не менее, чем S-ранга, или типа того?

[ Ждать чего? ]

- Пока оно подействует.

Секунд десять Владыка молчал, а затем протянул.

[ Ах, да... Ты же не видишь ничего. Я и забыл, что мы оставили самую важную часть на потом. Что ж, это «потом» настало. Ты готов? ]

- Готов... к чему? – по тому, как это прозвучало, Олег уже не ждал ничего хорошего, – Погоди, не надо! Объясни сначала словами, а потом уже...

[ Словами долго. ]

И через миг мир вспыхнул темнотой. Да, именно темнотой и именно вспыхнул. Оглушающая чёрная энергия залила всё, что Олег видел и слышал, но при этом он осознавал, что эта энергия светилась и была полна Силы.

- Что... что это такое?

Он сам не услышал своих слов, однако, уже через пару мгновений всё пришло в норму.

Или не всё?

[ ПРОБУДИЛСЯ? ПОРА ВСТАВАТЬ! ]

Эти слова повисли у Олега прямо перед глазами – чёрные в красной окантовке и очень яркие. Он моргнул пару раз, но слова не исчезали.

- Что это значит? – потребовал он.

[ А что ты видишь теперь? ] – в голосе Владыки слышалось неприкрытое ехидство. - [ Ты ведь единственный в том подземелье был, не имевший Её метки. Чистый лист. Простор для творчества и работы. ]

- Да о чём ты?! – Олег решительно ничего не понимал.

[ На тебе не было Её метки – а значит, я мог поставить свою. Поздравляю, теперь ты Пробуждённый. ]

- Теперь я... что? – Олег поперхнулся.

Стать Пробуждённым... это всё равно что выиграть в лотерею. Пробуждение определяло, сколько ступенек ты перепрыгнешь, перед тем, как начать свое восхождение. Так сказать, "бесплатная сила" приходила в один день и дарила тебе то, чего никогда не было. Бац! И ты получаешь то, к чему сверстники будут идти ещё лет десять.

Что же до этой "силы"... Даже слабый Е-ранговый Искатель (класса Воина) при пробуждении уже был равен тренировавшемуся всю жизнь спортсмену. С-ранг и выше позволяли превзойти человеческие лимиты (но ограничивали рост новым пределом, соответствующим Рангу).

Что до магических классов... там всё сложнее. Пробуждение давало первоначальный запас энергии и направление развития, но никак не ограничивало рост. Влей в себя миллионы, миллиарды хрустящих купюр - и ты можешь звать себя хоть архимагом. Из этого вытекало другое: высокоуровневые маги - детища государств, редкий товар, на содержание и развитие которых скидывалась вся нация через налоги. Да, налог на содержание и развитие магов, такое существует.

- Пробуждённый? – Олега удивил не сам тот факт, что он пробудился, а то, что пробудился он по воле Владыки. – Но как ты мог это сделать?

Вместо ответа тот расхохотался.

[ А ты думал, это происходит само по себе? Что это природное явление или магическая аномалия? ]

- Я ничего не думал, – Олег вздохнул. – И в нашем мире нет ни одного человека, который знал бы, откуда пришли Врата, Пробуждения и всё прочее. Более того – нам не хватает Пробуждённых, угроза всё нарастает.

Собственно, так и происходило в большинстве случаев. Врат было много, Пробуждённых – мало, Искателями приходилось становиться обычным людям. Всегда, начиная с самых первых открывшихся в мире Врат, первыми в бой шли обычные люди. Такие, как отец Олега.

[ Конечно, их и должно не хватать, ] – заметил Владыка. - [ Вот представь, что я раскрыл тебе секрет – как сделать Пробуждённым абсолютно любого. Что будет, по-твоему? ]

- Ну... – Олег задумался. – Знаешь, те деньги, за которые могут уйти с аукциона кольца и монеты – мелочь на карманные расходы по сравнению с тем, сколько заплатят человеку, который сообщит миру, как вызывать Пробуждение.

[ Ага, конечно. И памятник поставят, ] – Владыка идеи не оценил. - [ И, разумеется, Пробужденные скажут тебе огромное «спасибо», если ты уравняешь их со всеми остальными? Думаю, они прикончат тебя на месте, чтобы ты никому не выдал этой тайны. ]

Олег на это фыркнул.

– Вот тут ты ошибаешься. Когда на кону стоит вопрос выживания всего человечества, личную выгоду отодвигают на второй план. Никто не будет против, если сильных станет больше.

[ Пробуждённых должно быть мало, иначе они не будут элитой. Не будут богатыми, знаменитыми, сильными на фоне большинства. Как ты думаешь, они отреагируют, если ты заберешь у них их уникальность? Их власть? ]

Это Олегу казалось смешным.

– Что от того, что ты особенный, когда вокруг тебя - руины? Вот, например, ты был счастлив быть таким особенным в том склепе, где мы тебя нашли? Ты там был единственным в своем роде. Единственным и неповторимым Владыкой.

Владыка молчал. Олег продолжил.

– Знаешь, почему так ценят Пробуждённых? Не из-за того, что они такие особенные и красивые, – Олег взглянул за окно, – Они в цене потому. что позволяют сохранить жизни обычных людей. Именно потому человечество так ценит Силу. Не ради неё самой, не ради получаемых от неё привилегий, вроде власти. А потому, что она спасает жизни.

[ Забудь ] – отрезал Владыка, - [ Даже не смотря на все пережитое, ты все еще слишком наивен. Видимо, я слишком рано заговорил об этом. Сосредоточься пока на кольце, что ты надел. ]

Олег закатил глаза. Кажется, теперь он стал лучше понимать "Влада". Так он решил отныне называть его. Этот мстительный дух был слишком на своем уме и не желал принимать чужого мнения. Упертый.

Затем Олег перевёл взгляд на кольцо. Окей. И что он теперь должен был увидеть?

И снова перед ним появились буквы: на этот раз поскромнее, но так же светящиеся черным цветом в красной окантовке.

[ Кольцо Подпространства ]

[ Класс предмета - амулет ]

[ Ранг предмета не установлен - отсутствует система оценки ]

[ Позволяет управлять подпространством, вмещающим в себя до 1000 000 предметов, и моментально извлекать или отправлять туда любые вещи по желанию. ]

А? Если... если это действительно было тем, о чём писала Система – такое кольцо было бы мечтой любого Искателя. Да вообще любого! Нести до миллиона предметов в одном-единственном кольце!..

- Погоди, - Олег ошарашено распахнул глаза. – Это же получается... я вчера... я...

[ Да-да? ]

- Я мог вынести оттуда всё, что там было, — Олег со всей силы хлопнул себя по лбу.

[ А я разве не предложил тебе этого? ]

- Яснее изъясняться надо!

[ А разве я обязан всё тебе разжёвывать? Ты отказался в самом начале, даже не пожелав выслушать меня. ]

Глаз Олега задергался.

– Ты сказал взять тот меч - я взял. Про остальное, было сказано лишь то, что там есть интересные игрушки, – и тут до Олега дошло, – Я понял! Ты и сам забыл про это кольцо!

Владыка промолчал.

– Я ведь прав? – Олег внутренне ликовал, — Ты просто сумасшедший дух, пробывший в одиночестве уйму лет и многое забывший!

Владыка снова не ответил. А вот Олег внутренне содрогнулся, осознав ещё один факт: в его голове призрак-шизофреник с комплексом темного повелителя.

[ Нужны Врата, ] – велел Владыка. - [ Пустые. Такие, чтобы никто из людей ещё не успел туда добраться. ]

– Ага, – Олег с подозрением отнесся к этой его фразе, – Что тебе еще нужно? Сто девственниц, тёмный замок? Личную армию?

[ Хм, это было бы, конечно, неплохо, ] – серьезно ответил Владыка, – [ Но для начала нужно кое-что попроще. Просто низкоуровневые Врата. ]

- Ладно-о... – Олег покачал головой, ему немного стало интересно, что удумал этот древний псих, – Нетронутыми Врата стоят недолго... ну, или это такие Врата, в которые не рискуют лезть даже S-ранговые бойцы.

Хотя, он вообще к идее рейда относился с сомнением – вчера уже полез в рейд, и что вышло?

[ Нет, в такие Врата тебе соваться рано. ]

– Мне?

[ Тебе. ]

– Один вопрос: зачем?

Влад проигнорировал этот вопрос.

[ Мне нужны любые низкоуровневые врата. Где справился бы даже самый слабый Искатель. ]

– Ну, тут есть два варианта: либо идти глубоко в лес, далеко за город, либо лезть под землю. Но я бы сейчас не стал этого делать.

[ Какой самый ближайший вариант? ]

- Допустим, подземка, – подозрительно произнес Олег.

[ Подземка? ]

- Там полно монстров, и их никто не убивает. Самые разные ранги, от простого мяса до легендарных тварей...

[ Иди туда. Прямо сейчас. ]

— Ты так и не ответил на вопрос: зачем?

[ Ох... Это утомляет. ]

Внезапно Олег снова потерял контроль над телом – Владыке надоело ждать, когда тот решится. Быстрым шагом он направился наружу, не забыв накинуть плащ и вытащить из-под кровати свой меч.

Олег не пытался о чём-то расспросить Владыку, поговорить с ним – это было не слишком осмысленным занятием. Он глядел, как тот быстро приближался ко входу в метро. Хм, откуда он знает дорогу? Ах, да, точно – Олег жил прямо возле метро, очевидно, что Владыка посчитает метро подземкой.

И можно сказать, что тот мыслил в верном направлении, но не до конца. Сейчас он направлялся в обычное, безопасное метро. Спустился вниз и слегка затормозил перед турникетами, увидел двух охранников-контролёров. Ох, на снаряжение службы метро государство не скупилось. Стратегически важный объект. Достаточно вспомнить тот раз, когда метро оказалось под угрозой уничтожения...

Владыка прошелся вдоль турникета, задумчиво его разглядывая. К нему тут же подошел один из охранников.

- Если вы Искатель, - обратился он, подойдя, – Покажите нам, пожалуйста, льготный билет или удостоверение.

Видимо, тот сделал такой вывод по наличию меча на поясе “Олега”.

[ Отлично. Если сюда пускают только Искателей – значит, мы пришли по адресу, ] – раздалось в голове у Олега. Но тот молчал даже мысленно, не давая Владыке подсказок.

- Да кто вы такие, чтобы преграждать мне путь?! – неожиданно возмутился «Олег» вслух. – Прочь с дороги!

Глаза охранников округлились, но они не успели как-то отреагировать: Владыка решительно перескочил через турникет. Окружающие заоборачивались на него... Но, в целом, догонять никто не стал: какую опасность представляет обычный однорукий псих?

«Из-за тебя меня перестанут сюда пускать!» - возмутился Олег. Но Владыка не слушал его – он глядел по сторонам.

Люди, всюду люди. Женщины, дети, старики... Нет, это точно не может быть местом, где обитают монстры.

[ Куда ты меня привёл? Ты говорил, в подземке есть твари, а здесь только люди! ]

«А может, стоило сначала спросить?» - заметил Олег. «Это подземка, та самая. Вот только это изолированная часть. Здесь нет монстров. Наверное, тут даже безопаснее, чем на поверхности И, кстати, ты мог пройти мимо тех двоих, показав обычный Единый проездной, о темный повелитель!»

Владыка снова не ответил на подколку.

[ Хватит игр, ] – велел он. – [ Сейчас я отдам тебе тело, а ты направишься в ту часть, где водятся твари! ]

«Ладно», - согласился он. – «Отдавай контроль».

Глава 16 - Взламывая и открывая

Чёрт... Олег оглянулся по сторонам. Владыка ведь не шутил! Он действительно хочет, чтобы он пришёл в закрытую часть подземки...

Люди как-то проникают туда. Речь даже не о солдатах гильдий – а просто об обычных Искателях-одиночках, небольших командах. В основном, экстремалах, конечно же. Закрытая часть метрополитена – не тот данж, где вас ждёт высокая награда. Зато опасность серьёзная.

- Для начала надо выйти отсюда, - буркнул Олег себе под нос. – И не на этой станции! А то охранники, которых ты обозвал ничтожествами, заинтересуются.

[ Смертные есть смертные. Им не дозволено вставать у меня на пути – особенно Её служителям. ]

- Ага, жаль только, им об этом не сказали! – буркнул Олег. В этот момент он обратил внимание на то, что на него косятся, и заткнулся. Владыка тоже не упорствовал.

Выйдя через четыре станции, Олег огляделся. Это была конечная... та, что граничила с закрытой областью.

[ Это дикость, ] – прокомментировал Владыка. - [ Подземелья не должны быть местом, где обыватели мирно разгуливают. Это место, где таятся скрытые страхи! ]

«Угу, в какой-то момент так и было», - мысленно заметил Олег, чтобы вновь не привлекать внимания. – «В первый год появления Врат, двадцать лет назад. Врата повсюду, но если на поверхности их быстро отслеживали и зачищали, то подземка стала настоящим Адом».

Тогда... Всё было на краю, и с трудом удержалось от падения. Перекрёстные Врата, двойные и тройные, запутанные лабиринты и служебные ветки, узкое пространство и невозможность быстро попасть на поверхность – всё это превратило подземку в царство монстров. Выбравшаяся из Врат хтонь пожирала друг друга, сбивалась в стаи и делала использование метро невозможным.

[ Вы, люди, сами вырыли подземелье, так чего удивляться, что в нём завелись монстры? ] – разумеется, в голосе Владыки не было ни капли сочувствия.

«Их полтора года оттуда выбивали, твоих монстров!» - с раздражение ответил Олег. – «Военные и Искатели зачищали одну ветку, а в это время другие десять наполнялись новыми монстрами!»

[ Хороший урок, ] – в тоне Владыки звучало удовлетворение. – [ Не прыгай выше своей головы. ]

Но дело было не в уроке. Разумеется, всё это время зайти в метро простому человеку было равно самоубийству. Да их туда и не пускали! Это был настоящий транспортный кризис – столица окончательно погрузилась в пучину пробок.

И это несло в себе двойную опасность. Врата, открывшиеся в чистом поле или в лесу – это приключение для группы опытных Искателей, источник дохода. Врата, открывшиеся в центре пробки – огромные жертвы среди мирного населения, колоссальные потери для властей и репутация государства, не способного решать проблемы.

«Урок?!» - возмутился Олег. – «Ты недооцениваешь людей. В конце концов, мы победили!»

[ Вы победили, потому что Она позволила вам победить! ] – усмехнулся невидимый голос. - [ И скажи на милость, если вы такие могучие победители, откуда же сейчас в подземке твари? ]

...да уж, тут он прав. Крыть было нечем.

«Метро разделено на две части,» - признал Олег, медленно идя вдоль платформы. – «В одной остались все монстры, которых не удалось выкурить. Она запечатала и изолирована, там нет никого... кроме самих тварей и редких искателей».

[ А вторая, надо полагать – та, где мы сейчас находимся? Перемещение под землёй? И ты думаешь, здесь безопасно? ]

«Здесь безопасней, чем на поверхности!» - ответил Олег. – «Блин, тут безопаснее, чем в спальне у президента! На подземку наложена сложнейшая печать, блокирующая открытие новых Врат! Очень затратная, очень мощная – лучшие маги страны могли наложить только две таких печати, и вторая – в Кремле, где сидит Совет Кланов!»

[ Пустые хлопоты. Это иллюзия, и здесь тоже можно открыть Врата, в обход любых печатей. Хочешь, докажу? ]

- Мы вроде собирались к монстрам, - вслух пробормотал Олег, вставая со скамеечки, куда он только что присел. Даже монстры лучше, чем бахвальство Владыки... Олег надеялся, что тот хотя бы в бою проявит себя.

[ Я чувствую их. Порождения иных миров. Они совсем близко, но нам нужно преодолеть барьер – так? ]

«Так», - Олег огляделся по сторонам. Нет... о том, чтобы попасть туда отсюда, и мысли нет. Придётся подняться наверх.

Своеобразный «стык» двух зон подземки охраняли больше всего в столице, однако способ попасть внутрь был. Какой? Олег вспомнил, что слышал на эту тему от одного одноклассника, чей брат был Искателем ранга B. Вспомнил... и быстрым шагом направился наверх.

Ветки метро закрыты, но станции никуда не делись. И туда можно попасть... через канализацию. Боги... мерзко, но все Искатели-экстремалы именно так и делают.

[ Не трать своё время, ] – вновь зазвучал в его голове глухой голос. – [ У закрытой зоны должен быть официальный вход, для тех же военных. ]

- Он, конечно, есть, - пробормотал Олег. – Но ты догадываешься, как его охраняют?!

[ Поверь мне, это не будет иметь значения. Иди туда. ]

Олег пожал плечами. Что он мог возразить тому, кто был способен попросту забрать его тело?

- Я из-за тебя попаду в неприятности, - заметил он. – Проникновение туда для гражданских – не самое лёгкое преступление.

[ Слушайся меня, и никаких неприятностей не будет. Неужели ты этого ещё не уяснил? ]

- Пока что всё наоборот... – пробурчал Олег, ускоряя шаг.

Закрытая зона. Разумеется, она была не просто огорожена! На поверхности располагались блокпосты размером с квартал. Колючая проволока, электронные ворота, охрана...

[ Иди внутрь, ] – раздался голос Владыки. Олег растерянно поглядел на вход в боевую зону.

- Ты серьёзно?.. Первый же солдат меня...

[ Иди. Внутрь. И кончай спорить, это утомляет. ]

Ладно. Может, его убедит, если... Олег распахнул стальную калитку и заглянул внутрь. Здесь, кажется, должен был располагаться пост охранника, и сейчас у него попросят пропуск...

Никого не было. Будка постового была пуста, и только повисшая на проводе трубка местной связи медленно покачивалась туда-сюда.

- Ау? – Олег округлил глаза. – Где все?

[ Не здесь. Иди вперёд, а то кому-нибудь приспичит вернуться. ]

- Что ты с ними сделал? – Олег опешил.

[ Отвлёк. ]

А? Каким образом? Спросить очень хотелось, но... нужно было поскорее разобраться с проблемой.

Олег быстро шагнул внутрь. Он набросил капюшон куртки на голову и постарался ссутулиться – так, чтобы не было видно, что у него одна рука.

- Ты же знаешь, что здесь всё записывается на видео? – спросил он Владыку.

[ Слежение? Не беспокойся о нём. Ты несёшь мою печать, и никакая Её магия... ]

- Да при чём тут магия! – взорвался Олег. – Обычная техника, ещё с невесть каких времён! Просто запись!

Вместо ответа Владыка... просто замолчал. Удобная позиция: если чего-то не знаешь, иди в кусты и молчи, как будто самый умный!

Олег быстрым шагом пересёк территорию и направился к бывшему входу в метро. Железные двери и, разумеется, электронный вход... Заперто.

- И что теперь? – ехидно спросил он у Владыки.

[ Открой дверь и входи. ]

- Не могу! – съязвил тот. – Для этого нужен ключ, а у меня его нет! Это у тебя есть твои могучие силы, а я...

[ На двери цифры. Набери код. ]

- Чего?! – опешил Олег. – Двадцатизначный код, наугад? Ты с ума сошёл?

[ Опять споришь. Набери код. ]

Чёрт... да уж, поспоришь с таким. Олег нервно оглянулся по сторонам – вроде никого! – и набрал на клавиатуре первую попавшуюся комбинацию из двадцати цифр. Разумеется, высветилось «Error», и дверь не подумала открыться.

[ Вы приобрели навык «Взломщик». ]

[ Вы получили 1 единицу навыка. До следующего уровня 9 единиц. ]

- А?! – Олег изумлённо уставился на буквы, повисшие у него перед глазами.

[ Закрывай рот и продолжай подбирать код. Рано или поздно, они вернутся. ]

Уже не споря, Олег продолжил пробовать комбинации. Он просто жал по кнопкам наугад, не трудясь запоминать цифры. Какая разница? Но вот только каждая попытка давала ему 1 единицу навыка.

[ Навык «Взломщик» повышен до 2 уровня. До следующего уровня 15 единиц. ]

[ Навык «Взломщик» повышен до 3 уровня. До следующего уровня 50 единиц. ]

[ Вам стала доступна способность «Шифр» 1 уровня. ]

- Что ещё за шифр? – у Олега болели пальцы, с такой скоростью он барабанил по клавиатуре, сообразив, что от него требуется.

Владыка ничего не ответил, но перед глазами тут же возникло новое текстовое описание.

[ Шифр, 1 ур. Пассивная способность. Первые 2 символа любого пароля или кода, который вы пытаетесь взломать, всегда будут верными. ]

- Так, отлично! – Олег остановился и поглядел на мониторчик. – Теперь я знаю, что первые два символа – это 14. Из двадцати, блин! Сколько ещё раз мне придётся попытаться взломать пароль, чтобы прокачать навык на достаточный уровень? И что сломается раньше – пароль, клавиатура или мои пальцы?

[ Продолжай заниматься тем, чем занимаешься. Я отвлёк солдат минимум на час и контролирую ситуацию. Некоторые уже пытались вернуться сюда, но я не давал им. ]

Олег вздохнул, не прерывая своего занятия. Смех смехом, но навык действительно повышался! А кроме того, это затягивало.

- И как же ты их отвлёк, тёмный властелин? Что такого вообще можно сделать, чтобы сотрудники целой небольшой военной базы сбежались, покинув свои посты?

[ Открыть Врата прямо на их территории. ]

- Открыть... что?!!

Вот тут Олег остановился. Это было уже слишком! Пробудить непробуждённого – ладно, допустим... Но Врата? Невероятная стихийная сила, главная загадка XXI века, вдруг оказывается чем-то, что подвластно его новому «соседу»?

[ Сейчас все военные с базы заняты тем, что отбиваются от монстров, стараясь не допустить их до улицы. Но рано или поздно, они их прикончат, так что продолжай подбирать пароль. ]

У Олега кружилась голова от абсурда происходящего... Но он продолжал и продолжал нажимать на кнопки.

Глава 17 - Озарение

- Нам ещё, между прочим, очень повезло с этим замком, - шипел сквозь зубы Олег. Он уже добрался до пятого уровня навыка и темпа не сбавлял.

[ Вот как? ] – поинтересовался Владыка. - [ И чем же? ]

- Здесь мог оказаться замок, который нельзя взломать простым перебором комбинаций. Например, после определённого неверного пароля он бы заблокировался. И хорошо, если просто заблокировался, а не вызвал бы охрану!

[ Такой замок хорош, ] – согласился потусторонний голос. - [ Хорош, если охраняешь сокровища или двери какой-нибудь важной персоны. Но вспомни, что за этими дверями. Монстры! Твари, несущие смерть! ]

Олег поглядел на дверь.

- Думаешь... они решили, что не найдётся идиота, который будет её взламывать?

[ Наверняка так оно и было. ]

«Что ж, теперь этот идиот нашёлся», - подумал Олег про себя.

[ Навык «Взломщик» повышен до 6 уровня. До следующего уровня 500 единиц. ]

- Чёрт! – Олег взмахнул рукой. – И сколько ещё мне тут так перебирать варианты? Три года?

[ Продолжай, и увидишь. Всё случится быстрее, чем ты думаешь! ]

- Ладно... – Олег вздохнул. Он набирал комбинации одну за другой – на этот раз верно определёнными были уже четыре цифры – когда вдруг...

«Пароль принят!»

- Чего?! – Олег уставился за эту надпись... а следом за ней выскочила и вторая.

[ Вам стала доступна способность «Озарение» 1 уровня. ]

- Озарение? – «Шифр»-то давали за уровни, а это что?

[ Озарение, 1 ур. Пассивная способность. Всё знать невозможно, но иногда получается что-то угадать. Такие моменты и зовутся Озарением. ]

[ Не задерживайся тут, ] – отвлёк Олега от разглядывания надписей голос Владыки. - [ Иди внутрь. Ради этого ты здесь. ]

- Ага... – рассеяно пробормотал Олег.

[ Впрочем, дай мне. Так будет быстрее. ]

Олег и возразить не успел, когда почувствовал, как его тело вновь движется вперёд без его на то какой-либо воли. Его рука дёрнула ручку двери и захлопнула её за собой; замок вновь был закрыт.

«Надо было попытаться запомнить пароль»... – подумал Олег.

- Нет нужды, - произнёс вслух его голос. – Ты теперь Пробуждённый, привыкай к этому. Каждый пароль в этом мире тебе достаточно взломать один раз, как и каждый замок.

Хм... Может, ему стать взломщиком экстра-класса? Купить себе домой замки, обычные замки разных типов. Провести безвылазно недельку, взламывая их. Кому какое дело, чем он занимается у себя дома, за закрытыми дверями, со своим имуществом? А затем, прокачав свой уровень до поднебесных высот, он пойдёт в банки и...

Владыка никак не реагировал на эти завлекательные мысли. Он спускался по длинному, неработающему эскалатору. Здесь всё было как в обычном метро – только тихим, безлюдным и запертым.

Ага, вот и вход в подземку – тоннели, по которым уже двадцать лет не ходил ни один поезд. Его перегораживала толстенная заглушка из укреплённой стали – и Олег подозревал, что это только первый заслон.

На заглушке не было ни замка, ни дверной ручки. Вход? Вход туда не предусматривался. Как говорится, оставь надежду, всяк сюда входящий.

«И что будешь делать дальше?» - ехидно спросил Олег. – «Взломщик тут не поможет. Едва ли моё тело сможет пробить эту дверь, а если сможет... нам не нужно оставлять таких следов за собой».

- Чёртовы люди... – вот почему у Владыки был такой жуткий и потусторонний голос, даже когда он говорил его, человеческими устами? – Это раздражает. Ваши попытки контролировать слабы и ничтожны, но их слишком много.

«Если они так слабы – что ж, преодолей их!» - возразил Олег.

- Их должен преодолеть ты, - отмахнулся Владыка. – В этом весь смысл. Если я сам воздействую на них...

«А что, если ты просто не можешь? И не желаешь говорить об этом. Может, твоя сила осталась там, в том подземелье?»

- Эй! – голос стал громче. – Я Пробудил тебя. Я создал Врата, чтобы отвлечь тех военных. Ты ещё сомневаешься в моей силе?

«Ладно», - признал Олег. – «Кое-что ты можешь. Но те фокусы, которые ты показывал в подземелье... ты потерял над ними контроль, когда вселился в моё тело, не так ли?»

Какое-то время Владыка молчал.

- Телесные рамки ограничивают, - произнёс он, наконец. – Но это временное неудобство. И оно меня не сможет остановить!

Он развернулся и пошёл в другую сторону – не к тоннелю, но и не к эскалатору.

«Куда ты?» - не понял Олег.

- А ты сам не догадываешься? Есть обходной путь, он есть всегда. Военные и Кланы не сделали бы ворот без лазейки для себя.

Владыка огляделся.

- Я чую тварей, - произнёс он. – Они там... и к ним ведёт вот эта дверь.

Хм... Маленькая, неприметная дверца. На такую не сразу обратишь внимание. На обычных станциях метро за такой скрываются какие-нибудь подсобные помещения, а тут?

Два магических агрегата... и путь вперёд.

- И они думают, что эти штуки не пускают тварей? – хмыкнул Владыка. – Ну... всякую мелочь они, может, и правда остановят.

Он шагнул внутрь; путь вёл дальше и дальше, в темноту, в которой почти ничего не было видно, но он умудрялся не спотыкаться, не врезаться в стены и не сбиваться с пути.

Точнее... Олег лишь вначале ничего не видел. Затем какие-то лёгкие контуры стали вырисовываться из темноты, и...

[ Вы приобрели навык «Адаптация». ]

[ Вы получили 1 единицу навыка. До следующего уровня 9 единиц. ]

[ Вам стала доступна способность «Ночное зрение» 1 уровня. ]

Хм... ему показалось, или с этого момента картинка стала чётче? Не сильно, незначительно... но, по крайней мере, это не была кромешная тьма.

«Твари-то скоро?» - спросил он Владыку.

- Не беспокойся, достаточно скоро, - его тело встало; кажется, Владыка прислушивался к чему-то – может, к звукам, а может, к каким-то своим ощущениям. – Мы уже почти пришли.

Внезапно взгляд Олега выхватил что-то из темноты...

[ Вы получили 2 единицы навыка «Адаптация». До следующего уровня 7 единиц. ]

Стоп, ему что, для повышения этой штуки нужно только таращиться в темноту и всё разглядывать?! Ладно... Но что он увидел?

- Это вторая стена из металла, - произнёс Владыка. – За ней оно и начинается...

«Оно?»

- Царство тварей. Думаю, за двадцать лет они там отлично расплодились и обжились... Вы, смертные, считаете всех монстров агрессивными и тупыми тварями, но вы не представляете, на что они способны, если оставить их наедине с собой...»

Он подошёл ближе к заглушке номер два. Что ж, на этой была дверь – небольшая и закрытая на несколько замков.

«Какие-то хлипкие запоры», - заметил Олег. – «Они разве остановят сильного монстра?»

- Это магия, - пояснил Владыка. – Они остановят любого монстра... или почти любого. А вот человеку – тебе! – не составит труда их открыть, особенно с тем уровнем навыка, что ты приобрёл. Приступай!

Контроль над телом вновь вернулся к Олегу. Он осторожно глянул на замок. Навесной... с цепью. Ещё один – встроенный в саму дверь. Никаких цифр...

- И где мне тут взять отмычки? – пробормотал он.

[ У тебя же с собой есть ключи от дома? ]

- Да, но они не подойдут...

[ Первая комбинация шифра на цифровом замке тоже не подошла. Ты пока и не пытался. ]

Вновь решив не спорить, Олег полез в карман и достал ключи. Так, нет... ключ от дома может повредиться, и он точно не подойдёт к навесному замку. Ключ от гаража... у них уже три года нет никакой машины, в гараже только старый хлам, так что если ключ сломается – невелика потеря.

Он сунул ключ в замок, и...

Никаких на этот раз надписей. Никаких сигналов от Системы. Ключ просто щёлкнул – и открылся.

- И это – шестой уровень Взломщика? – изумлённо пробормотал Олег. – Одно из самых защищённых мест в столице?

[ Разве ты сам не видишь? Его защищали магией, ] – отозвался Владыка. - [ Самоуверенность и недальновидность. ]

- А также кражи из бюджета... – согласился Олег. – Денег им наверняка выделили достаточно, чтобы повесить замок посовременнее. Но кто будет проверять вход в обитель монстров?

Он сунул ключ – на этот раз ключ от квартиры – в скважину второго замка. Первая попытка – неудача, вторая тоже... на третий раз ключ повернулся, вопреки всякой логике и законам физики. Олег уже ничему не удивлялся.

- Что теперь? – спросил он.

Владыка вновь перехватил контроль; его рука быстро убрала ключи в карман и выхватила меч. Он толкнул дверь ногой и вошёл внутрь. Новая порция темноты... И шорохи. Повсюду. Звуки были просто адские

Двадцать шагов, поворот...

- А теперь, - ответил он на вопрос, - выживай.

Миг – и Олег ощутил, что сила вновь в его руках.

- Чего?! – взвыл он. – Ты же обещал, что поможешь!

[ Разве Система – недостаточная помощь? Или я не помог тебе попасть сюда? ]

- Но... меня же скорее всего убьют.

[ Может быть. Тогда я найду новое тело – уверен, здесь они попадаются чаще, чем в моей гробнице. А если выживешь – значит, я всё-таки не ошибся, выбирая тебя. ]

- Сволочь... – процедил Олег. – Ты же...

Но тут какой-то резкий звук заставил его заткнуться. Пищание... свист... что это было? Какой-то скрежет!

- Может, хотя бы предупредишь, с какой они стороны? – в отчаянии прошептал он, но Владыка безмолвствовал, как будто так и надо было.

Олег вглядывался и вглядывался. Уровень Адаптации повысился ещё пару раз, а затем...

[ Навык «Адаптация» повышен до 2 уровня. До следующего уровня 15 единиц. ]

[ Способность «Ночное зрение» повышена до 2 уровня. ]

И вот тут-то Олег увидел их. Целых пятнадцать штук, стоящих прямо напротив него с острыми кинжалами в руках и напряжённо – а может, даже с каким-то своеобразным любопытством – выжидающих, что же он предпримет.

Глава 18 - Порождая страх

Надписи появились сразу же, как Олег смог разглядеть тварей, стоящих вокруг него: красные, яркие, такие, что не пропустишь.

[ Гремлин. 1 уровень ]

И так – над каждым. Олег чуть дёрнул головой; надписи над теми существами, которые сместились вбок, исчезли, зато появились над другими.

- Т-ты издеваешься?! – не выдержал он.

[ Я даю тебе возможность стать сильным. ]

- Или сдохнуть!

[ Это слабейшие монстры первого уровня. Если ты падёшь от их рук, это будет очень прискорбно. ]

- Слабейшие, ага... но их здесь...

Глаза разбегались, монстриков было действительно порядком. Не армия, конечно, но... Неплохой вооружённый отряд. Они не двигались с места, но взгляды их были прикованы к Олегу и к мечу у него в руке. Гремлины о чём-то перешёптывались между собой на своём пискливом языке.

Да уж... Забавное попискивание, забавные ушастые рожицы, но почему-то Олегу было совершенно не смешно. Он отступил на шаг назад...

...и это будто послужило тварям сигналом. Сразу около десятка из них сорвались с места и метнулись в сторону Олега, крича и размахивая своими длинными кинжалами.

- Прочь! – Олег пнул одного из них ногой. Гремлины едва доходили ему до пояса, поэтому удар отбросил тварь к стене метро. И тут же – жгучая боль: второй гремлин полоснул по ноге своей железкой.

Олег буквально на инстинктах двинул мечом; раздался истошный визг, но он так и не понял, кого убил или ранил – было не до того, чтобы рассуждать. Гремлины, слабые поодиночке даже для обычного человека, брали количеством.

- Эй, эй, эй! – Олег ещё раз махнул мечом. – А что делать-то?

[ Выживать, как я и сказал. ]

Очень доходчиво!.. Но, по крайней мере, было ясно, что иной помощи от Владыки здесь не дождаться. Олег попытался отскочить в сторону – и вскрикнул от боли: кажется, тот, первый порез повредил ему ногу.

За спиной раздался новый тонкий крик боли – кажется, отскочив, Олег наступил на какого-то ещё гремлина. Блин, Владыка ведь прав! Умирать не хотелось, но умереть от таких тварей... не хотелось втройне. Это просто жалко!

Стиснув зубы, Олег махнул мечом. Фехтовать с одной рукой было неудобно – отсутствовал противовес, меч так и норовил выскользнуть из рук... Но гремлинам и не нужно было многого.

[ Вы получили 10 очков опыта. ]

А? На этот раз не навык, не способность – а просто очки опыта? Занятно. Если представить, что это компьютерная игра...

- Аййй!! – взвыл Олег. Нет, в компьютерной игре тебе в ногу не вонзается ржавая заточка! Рефлекторно дёрнув мечом в сторону источника боли, он получил ещё 10 очков опыта, а затем и ещё...

Дальше времени на размышления не было. Гремлины, почуяв кровь совсем озверели и кинулись на Олега всей шайкой. Тот пытался рубить и колоть во все стороны; нижняя половина тела была залита кровью, а верхняя – потом, но эффект это давало: твари помирали.

[ Вы получили 10 очков опыта. ]

[ Вы получили 2 уровень. До следующего уровня – 100 очков опыта. ]

Хм... Ему показалось, или меч только что стал чуточку легче, а боль – немного меньше?

За одного убитого гремлина давали по 10 опыта. Значит, он убил уже пятерых... мало, очень мало... Олег попытался было замахнуться сильнее, чтобы одним ударом поразить сразу двух-трёх агрессивных тварей... И в этот момент меч одного из них – самого рослого и башковитого – вонзился ему в подмышку.

А вот это было больно. Олег взвыл, не желая кричать в полный голос только потому, что крики могли привлечь других монстров. Он пытался не выпустить меч из руки, но ту пронзила острая боль, и оружие загремело по полу.

«Это конец», - подумал Олег. – «Глупый, обидный и очень предсказуемый. Интересно, следующий избранник Владыки кончит так же по-идиотски, или тот учтёт прошлые ошибки?»

Гремлины, заслышав грохот меча, отскочили в сторону. Передышка в пару секунд... впрочем, что это даст? Их всё равно порядка двадцати пяти штук, у них оружие...

- Нну!! – выкрикнул Олег, уже не сдерживаясь и ничего не стесняясь. Он жутко разозлился – на гремлинов, на Владыку, на себя... – Подошли сюда! Давайте, чего боитесь? Видите – я без оружия, без одной руки...

...гремлины почему-то не спешили подходить. Они сбились в кучку, и о чём-то взволнованно переговаривались.

[ Вы приобрели навык «Устрашение». ]

[ Вы получили 1 единицу навыка. До следующего уровня 9 единиц. ]

Устрашение? Они что, сейчас испугались его?

Впрочем, что бы не давал этот навык, сейчас эффекта от него не было. Меч лежал слишком далеко, раны на ногах и на руке болели, а врагов...

Строй врагов вдруг расступился, и наружу вышли три гремлина чуть повыше остальных. Олег сфокусировал на них взгляд и увидел красную надпись:

[ Гремлин-бугай. 3 уровень ]

Хм... Это те, на которых не подействовало устрашение?

- Давайте! – повторил Олег таким же яростным тоном. – Или добивайте меня, или свалите к чёрту!

А... не всё ли равно? После того, что было вчера... после того, как он фактически умер, а в его теле поселился безумный тёмный тиран, который может в любую секунду забрать контроль себе... Руську только жалко, одной ей будет тяжело.

Гремлинов-бугаёв не пришлось просить второй раз. После крика Олега они действительно двинулись вперёд, потрясая кинжалами-заточками. Видя перед собой такую могучую поддержу, и остальные гремлины начали рассредотачиваться по подземелью.

Это не жест благородства, его не приглашают на честную игру. Какое там – речь идёт о гремлинах! Просто так, с бугаями в первом ряду, остальные меньше боялись его. Устрашение, оттеснившее их назад и давшее ему десять секунд передышки, больше не действовало.

- Нужно их напугать? – пробормотал Олег, отскакивая в сторону, чтобы не дать первому из бугаёв проткнуть его бок. – Не вопрос!

Он выставил руку вперёд, широко растопырив ладонь. Подмышка отдалась резкой болью, но его задумка удалась: второй гремлин врезался головой ровно в его ладонь. Миг – и, пока он соображал, как так получилось, Олег сжал кулак.

Череп твари был твёрже, чем он думал, а сам гремлин тяжелее. Нет, раздавить черепушку, чтобы мозги хлынули во все стороны, не выйдет. Однако злость всё же давала Олегу силы, и, пока остальные два гремлина выбирали разгон для ударов, он швырнул этого на пол.

Швырнул – и тут же сделал несколько шагов вперёд. Там, где не справится одна его рука, поможет вес всего тела. Удар ногой в голову несчастной твари, ещё один удар... Гремлин-бугай верещал, но отползти не успевал. Слышался хруст – это явно ломались кости в его тельце, но какие именно, Олег разобрать не мог.

А и всё равно! Он занёс ногу... и тут краем глаза заметил, что остальные противники не бездействуют. Быстро поменяв траекторию, он изо всей силы пнул второго бугая; тот, пролетев метров пять, врезался в стену и пока не вставал. Если бы умер... нет, скорее всего, оглушён.

Первый бугай попыток встать не предпринимал – он лишь лежал на полу и истошно выл от нестерпимой боли. Что у него сломано, интересно? Нога, обе ноги? Может, позвоночник? Ещё один удар ногой – и Олег оборвал его страдания; череп не выдержал и расплющился, всё-таки забрызгав пол вокруг зеленоватыми мозгами.

[ Вы получили 15 очков опыта. ]

[ Вы получили 25 единиц навыка. ]

[ Навык «Устрашение» повышен до 2 уровня. ]

[ Навык «Устрашение» повышен до 3 уровня. До следующего уровня 49 единиц. ]

- Сюда! – прорычал Олег. Умрёт он или не умрёт... ещё ничего неизвестно, тварей по-прежнему много. Но он хотя бы заставит их объявить траур!

Третий бугай осторожно обходил его по краю тоннеля. Он явно опасался подходить ближе, видя, что случилось с двумя его собратьями... но и сдаваться пока не собирался.

«Эй, а где остальные?» - Олег оглянулся по сторонам. Обычных гремлинов первого уровня или не было – или они очень хорошо замаскировались. Кажется, устрашение действует реальней, чем ему показалось вначале!

Что ж, раз так – никто не помешает подобрать ему меч. Олег наклонился и вновь ощутил в своей ладони холод рукоятки. Хм... ему показалось? Или гремлин, находившийся в сознании, вздрогнул?

Некогда размышлять. Второй, тот, что приложился затылком о стену, приходил в себя. За три секунды Олег добрался до него, взмах меча...

Если честно, он собирался снести ему голову – красиво, картинно, как в кино. Но вышло даже удачнее, если честно. Тяжёлый меч наклонился вниз и вонзился в живот твари, прикрытый непрочной бронёй из какой-то слабой жести, скорее напоминающей фольгу от шоколадки, чем настоящий металл.

Еле успевший прийти в себя монстрик заорал так истошно, что Олег даже сам слегка отступил назад. Из открытой раны на животе поползли кишки; тварь пыталась удержать их, выла и стонала.

[ Вы получили 30 единиц навыка ]

Ха! Гадать, о каком из трёх его навыков идёт речь, не приходилось. Ещё немного – меньше двадцати – и Устрашение повысится до четвёртого!

- Вы, твари... – медленно и угрожающе произнёс он. – Не ты, а остальные... вы ведь наблюдаете. Я знаю это. Смотрите и передайте всем своим!

Он быстро метнулся вперёд. Боль в ногах никуда не делась, но осознание того, что он выигрывает, придавало сил. Третий бугай, застывший, когда второму вспороли живот, отшатнулся, но было поздно; Олег с глухой злобой отфутболил его к стене.

Разумеется, такой удар оглушил его. Отлично... мишень, которая даже не сопротивляется. Вот теперь Олег по-настоящему вошёл во вкус. Эти гремлины больше не ощущались врагами, опасностью, даже кем-то живым... это были цели, которые дадут ему очки опыта и навыков. Тренажёры. Не более.

- Держись... – пробормотал он. – Это за укол в ногу...

Меч полоснул по коленям гремлина, перерезая и кости, и плоть.

- Это за укол в руку...

Тварь орала, орошая всё вокруг зелёной кровью и даже не пытаясь спастись, но Олег и не думал останавливаться.

Глава 19 - Право выбора

Удар, ещё удар... Олег по-настоящему вошёл во вкус. Остальные гремлины ведь сейчас наблюдают за ним!.. Пусть видят, твари, что их ждёт, если они ещё раз посмеют...

[ Навык «Устрашение» повышен до 4 уровня. До следующего уровня 89 единиц. ]

[ Вы получили 30 единиц навыка. ]

[ Вы получили 30 единиц навыка. ]

Отлично! Олег остановился, только тогда, когда красная надпись с именем и уровнем существа померкла, и вместо неё выскочила другая, про то, что он получил 15 единиц опыта. Противник был мёртв, и Олег перевёл взгляд на меч.

Тот, разумеется, был весь перемазан в зелёной крови. Чёрт... ещё оставался второй гремлин-бугай, который пытался с рыдающими стонами собрать в кучку свои кишки. Развернувшись, Олег быстро подошёл к нему и добил одним колющим ударом в голову. Ещё 15 единиц опыта.

Наступила тишина.

[ Ты выжил. ]

Олег едва не поперхнулся собственным сбитым дыханием. Вот это наглость!

- А ты-то где был?! – возмутился он. – Не мог помочь своими силами? Или скажешь, для тебя нереальная задача – побороть первоуровневых гремлинов?

[ Ты и сам оказался в состоянии победить их. ]

- Да. И что?! А тебе было нужно, чтобы я рисковал всем тебе на забаву?

[ Это не забава. Это – то, что ты должен делать, если желаешь получить силу и стать кем-то в этом мире. Если бы я сделал всё за тебя, то ты бы не получил ни капли опыта. ]

- Стать кем-то! – Олег вытер меч о труп; лучше не стало. – Бросать человека туда, где он может погибнуть – это способ помочь ему стать трупом!

[ Разве не я дал тебе все силы, с которыми ты победил тварей? ]

А вот тут крыть было нечем. Силы Системы действительно исходили от Владыки – и, хотя Олег пока так и не понял, как это вообще возможно, эти силы были полезными. Хм... если так вдуматься – вчера в данже он был куда слабее.

А ведь сила – простая, физическая сила, без каких-либо способностей! – Пробуждённого в несколько раз выше, чем у обычного человека. И ловкость, и выносливость, и болевой порог...

Кстати, о боли. Он перевёл взгляд на свои раны. Чёрт...

- Приехали, - заметил он. – Этих червяков я её победил, и то лишь с помощью Устрашения. Но дальше... не в таком состоянии. Разворачиваемся обратно.

[ В тебе совершенно нет амбициозности, ] – с заметным разочарованием протянул Владыка. - [ Как и уверенности в себе. Ты даже не осознаёшь, в каком выгодном положении ты сейчас находишься и какие перспективы открылись вчера перед тобой! ]

- Перспективы провести с тобой вместе остаток жизни, истребляя монстров?

[ Вот видишь – ты подчёркиваешь лишь плохое. Но нет! ] – Владыка позволил себе смешок. - [ Монстры – это лишь начало. ]

- Впереди... что можешь быть хуже монстров?! – растерялся Олег.

[ А кто сказал, что это будет хуже? ]

- Ты сказал! – Олег грохнул мечом об каменный пол подземки. – Всё, что ты говоришь – не к добру, это точно. Знаешь, ты и сам не очень похож на хорошего парня.

На этот раз Владыка уже не хмыкнул, а полноценно расхохотался – всерьёз и надолго. Олег стоял, обалдевший и не знающий, что делать, а в его голове всё звучал и звучал хриплый хохот.

Наконец, Владыка отсмеялся и ответил.

[ А я и не являюсь хорошим парнем. Знаешь, их вообще исчезающе мало – хороших парней. Это невыгодно. А я – парень, который заботится о своей выгоде. Так что пока моя выгода связана с твоим благосостоянием... Радуйся этому и пользуйся. ]

Олег лишь вздохнул.

- С ранами-то что делать? – спросил он усталым тоном. – Будто мало мне было отрубленной руки, теперь ещё все ноги в крови и вторая рука не поднимается.

[ Хм... И ты хочешь сдаться и повернуть обратно после этих царапин? ]

Олег покраснел. Владыка знал, куда бить. Нет, он не был ни трусом, ни маменькиным сынком, но... Раны есть раны, боль есть боль. Это всё, конечно, не смертельно, но сильно снижает боеспособность.

[ Что же. Твой выбор, ] – заметил Владыка. - [ Если ты считаешь, что на сегодня с тебя достаточно – можешь прямо сейчас разворачиваться и идти домой. ]

- П-погоди, - обалдел Олег. – Ты это сейчас... серьёзно?!

[ Да. А что тебя так удивляет? ]

Что? Олег думал, что Владыка прикажет ему продолжать... ну, или просто перехватит управление. А он так просто соглашается?

[ Если ты считаешь, что кучка гремлинов – твой предел, значит, так тому и быть, ] – продолжал голос в его голове. - [ Ты добрался досюда, достиг второго уровня... и даже выжил, как я и хотел. Можешь возвращаться домой, если ты достиг своего потолка. ]

- Погоди, почему потолка! – помотал головой Олег. – Просто нужна передышка...

Стоп, минуту. Он что, правда чуть не повёлся на это? Владыка просто пытался взять его «на слабо»! Простейшая манипуляция, на которую он научился не вестись ещё в пятом классе...

...и тем не менее, на этот раз она сработала. Олег понимал, что это манипуляция – но всё равно не мог ничего с собой поделать. Возможно, потому, что Владыка без прав?

Если это станет его пределом в первый же раз... далеко он не уйдёт. Ни сейчас, ни потом.

- Куда двигаться дальше? – хмуро спросил он, поднимая меч.

[ А, так ты всё-таки решил остаться? ]

- Прекращай придуриваться! Я продолжу, но что делать?

[ У тебя сейчас 45 единиц личного опыта. Получи ещё 55, достигни третьего уровня – и получишь свою первую уникальную способность. ]

- Способность? – расширил глаза Олег. Хм... Может, Владыка прав и в том, что всё не так плохо? Да, он не лучший сосед по телу, но разве сила – не достаточная плата за это?

Уникальные способности были далеко не у всех Призванных. Точнее, были они у всех, но примерно процентов 60 получали при Пробуждении или что-то очень слабое, или что-то узкоспециальное и бесполезное в девяти случаях их десяти.

[ Тебе, как первому моему служителю, я даже сделаю небольшой подарок, ] – продолжил Владыка.

- Подарок?

[ То, чего обычно нет у других. Я дам тебе возможность выбора. ]

И что бы это значило? Олегу стало интересно, но он знал: если спросить об этом напрямую, Владыка ответит «получи третий уровень и узнаешь». И, наверное, будет совершенно прав.

Сжав меч покрепче, он огляделся. Мда... залечить раны всё же было бы неплохо. Боль из ног почти ушла (ха, не будь он Пробуждённым – еле двигался бы), но вот поражённая подмышка распухла, мешая двигать единственной рукой.

Пожав плечами, он двинулся вперёд. Вокруг по-прежнему было темно... но уже не настолько, как могло бы. Кроме того, вглядываясь в темноту, он постепенно получал очки навыка и увеличивал уровень Адаптации.

Монстры появились внезапно... или это он вышел из-за угла внезапно для монстров? Как бы там ни было, Олег завернул за угол – и увидел две фигуры, закованные в металл.

Он отшатнулся – не от страха, а от неожиданности, и чтобы его не застали врасплох.

- Это что ещё за уроды? – пробормотал он.

[ Гоблин-рыцарь. 5 уровень ], - услужливо подсказала Система.

Хм... это уже не гремлины, а гоблины. В чём различие? Рост такой же, а рожи монстров Олег не видел – те были скрыты под резными костяными масками. Пятый уровень... пожалуй, он бы отступил, но было поздно: оба гоблина обернулись на шум.

И первый из них тут же нанёс длинный, рубящий удар своей алебардой. Да уж!.. Воистину рыцари. Это было похоже уже не на дерущуюся кучку дегенератов, а на того, кто знаком с боевыми искусствами и владеет оружием.

На счастье Олега, удар пришёлся туда, где была бы его рука... если бы она у него оставалась. Хм. Значит ли это, что гоблины плохо видят?

Не тратя времени даром, Олег ударил в ответ. Он ожидал, что его меч отскочит от железных доспехов тварей, или, по крайней мере, лишь оцарапает их...

Однако, меч оставил на доспехах внушительную вмятину – и явно вогнал металл в плоть гоблина. Тот мерзко вскрикнул и схватился за плечо. Кажется, это было больно!

Второй, тем временем, не отставал. Он тоже был вооружён длинной алебардой, и это позволяло ему оставаться вдалеке. Меч Олега был хорош – только сейчас он оценил, насколько! – но ему попросту не хватало длины, чтобы дотянуться до врага.

Зато гоблину всего хватало. Он пару раз ткнул Олега в ногу; первый удар был хоть и болезненным, но кожи не пробил, зато второй угодил прицельно в рану, нанесённую гремлинами. Чёрт!.. Олег зашипел от боли и ударил в ответ. Мимо – слишком далеко...

Довольный гоблин-рыцарь прокрутил в руках свою алебарду и попытался нанести ещё один удар, но новая порция боли была последним, чего хотелось бы Олегу. Он выдвинул меч вперёд и попытался заблокировать лезвие...

...металлическое древко алебарды просто треснуло. Лезвие с громким лязгом улетело в сторону – а в руках у монстра осталась простая металлическая палка. Тот изумлённо поглядел на неё...

И тут же получил удар мечом по голове.

[ Вы получили 30 очков опыта. ]

Прекрасно!.. Значит, убив второго, он заработает третий уровень и способность...

Вот только второй уже очухался. Правую руку он держал на весу – кажется, Олег пекребил ему плечо. Зато в левой легко вертел свою алебарду.

Если цельнометаллическое оружие весит для них так мало, значит, эти твари очень сильные, подумал Олег. Каждый удар от них – очень опасен...

А значит, нужно просто не дать врагу шанс эти удары нанести. С этой мыслью он размахнулся – и атаковал гоблина-рыцаря чередой мощный ударов. Пусть защищается, а не атакует.

Миг – и алебарда второй твари тоже перерублена. Затем меч опускается ей на голову...

[ Вы получили 3 уровень. До следующего уровня – 245 очков опыта. ]

[ Вы должны выбрать путь развития. ]

Глава 20 - Лучший путь развития

Путь развития? Что ещё за?..

[ Что застыл? ] – в голосе Владыки вновь послышалось ехидство. - [ Тебе не нравится мой подарок? Но ты его даже не развернул! ]

- Что такое эти «пути развития» и как их выбрать? – только в этот момент Олег осознал, как мало он знает о Пробуждении и том, что составляет обыденную жизнь Искателей. Неужели все они начинали точно так же, с того же самого?..

...ну, по крайней мере, в голове ни у кого из них не сидел Владыка со своими комментариями и вечными сюрпризами.

[ Прикажи им появиться. ] – отозвался тот. - [ И сам всё увидишь. ]

- Как? – Олег окончательно растерялся.

[ Просто позови. ]

Отлично, вот и вся инструкция.

- Эээ... Пути развития! – Олег неуверенно повысил голос. – Показать варианты...

[ Попробуй «кис-кис-кис», ] – посоветовал Владыка.

Правда, что ли?

- Кис-кис-кис... – несмело протянул Олег.

[ Это был сарказм, если что. Система тебе не кошка, чтобы отзываться на такой клич! Но попытка была неплохой. ]

- Тогда объясни нормально, что я делаю не так! – не выдержал Олег. – Нашёлся мне учитель года!

[ Ты зовёшь механически, ] – снизошёл Владыка до объяснений. - [ Просто произносишь слова, но не вкладываешь в них никакого смысла! Осознай, что ты произносишь, и всё получится. ]

Ага, как же... Не думай о розовом слоне. Вышло у Олега только с третьего раза. Итак, наконец, перед ним повисли красные надписи.

[ Вы должны выбрать путь развития. От того, что вы выберете, зависит ваш дальнейший прогресс и то, какими умениями вы будете обладать. ]

[ Первый путь: Кровавый Костолом; класс – воин. ]

[ Второй путь: Адепт Смерти; класс – маг. ]

[ Третий путь: Ходящий в Тенях; класс – убийца. ]

О типах Олег, разумеется, слышал и читал много. Воин – самый распространённый из них и самый простой. Все умения направлены на то, чтобы убить всех врагов и выжить самому. Банальный и дуболомный, но крайне эффективный класс, налегающий на физическую силу.

Хм... Физическая сила не помогла выжить ни одному из воинов, что были вчера в подземелье. Правда, там и противник был такой, что не по зубам им...

Маг – совсем другое дело. На десять-двадцать воинов приходится штук пять убийц, по два-три мага и по одному представителю ещё более редких типов, вроде того же Блейдденсера, Друида или Механика.

Так что маги – хорошие, высокоранговые маги – это сила, заполучить которую хочет любая гильдия. Как класс, маги наиболее универсальны: кто-то магией усиливает своё тело и становится гибридом мага и воина, кто-то накладывает на команду баффы и лупит поражающими заклинаниями, как покойный Эмиль, а кто-то сидит у себя дома, зачаровывает доспехи и создаёт амулеты. И неплохо на этом зарабатывает, между прочим!

Убийца, наконец. Нет, совсем не обязательно быть убийцей в прямом смысле. Многие представители этого класса предпочитали, чтобы их называли Рейнджерами. И всё же нельзя было отрицать, что их человека, чьи способности направлены на скрытность и быстрые, смертоносные атаки, выходили отличные киллеры.

Наверное, убийцы – единственный класс, который был более полезен не в данжах и катакомбах метро, а... на поверхности. Их миссии проходили в небоскрёбах и частных виллах; они могли быть снайперами, телохранителями... ну, а давний спор на тему, кто победит при прямом столкновении– убийца или воин – не прекращался до сих пор; примеры побед были и с той, и с другой стороны.

Однако кое-что все в мире знали точно. Убийца или воин, выступив один на один против мага, погибнет – шансы на другой исход есть, но они слишком малы, чтобы рассматривать их всерьёз.

[ Выбирай хорошо, ] – заметил Владыка. - [ Выбирай и помни: другим такой роскоши будет не дано. ]

Кровавый Костолом, Адепт Смерти или Ходящий в Тенях?..

- ...маг, - выбрал Олег. – Адепт Смерти. Я хочу выбрать его.

На сей раз в его словах было всё, что нужно – осознание сказанного, желание и утверждение.

[ Хороший выбор, ] – отметил Владыка. - [ Это путь не столько силы, сколько власти. Думаю, ты быстро поймёшь, что она ценнее. ]

На короткий миг Олега ослепила вспышка... А затем надпись повторилась.

[ Выбран путь: Адепт Смерти. ]

[ Получен класс: маг. ]

[ Получено уникальное умение: Жизнь за жизнь, 1 уровень. ]

- Показать умение, - Олег уже приблизительно понимал, что делать.

[ Жизнь за жизнь, 1 ур. Активная способность. Вы можете поглотить душу мёртвого врага, исцелив собственные ранения. Враг должен быть убит вами лично не более часа назад. Степень исцеления определяется уровнем врага. ]

Ого!.. Олег поднял одну бровь. Неужели Владыка подогнал ему действительно неплохую вещь?.. Это уже не способность взломщика и не устрашающая аура, действующая только на мелкоуровневую мишуру.

Он перевёл взгляд на два гоблинских тела, всё ещё лежащих тут. Хм... после получения третьего уровня он и видеть стал лучше. Теперь он отчётливо различал стены тоннелей метро, рельсы под ногами, проржавевшие за двадцать лет, какие-то надписи на стенах... Видимо, экстремалы, что забирались сюда, спешили оставить здесь свидетельства своего подвига.

И оставляли. Переведя взгляд чуть дальше, Олег заметил человеческий череп – не новый, пыльный.

Это ведь самое начало огромной территории, занятой монстрами. Здесь их мало – потому что сюда добираются все, кому не лень, и истребляют их. А вот если пройти дальше...

Ладно. Раны болели, а ему ещё нужно опробовать новую способность.

- Эй, - спросил он у Владыки. – А у этих монстров есть душа?

[ Душа есть у всех. Вопрос в том, какая и откуда. ]

- Мне любая подойдёт, - Олег махнул рукой. Сама мысль о том, чтобы поглотить чью-то душу, на удивление, не вызывала у него ужаса или суеверного трепета. Не человеческую же, право слово!

Он присел на одно колено и возложил руку на отрубленную голову гоблина-рыцаря, закрытую тяжёлой маской. Может, забрать эту штуку как трофей?..

Вначале ничего не происходило. Олег прикрыл глаза и попытался направить в гоблина что-то вроде... внутреннего импульса? Приказа? Мысль не сформулировалась до конца, однако он каким-то инстинктивным образом понимал, что ему надлежит делать.

Впрочем, это не было похоже на извлечение души – каким его рисуют в фильмах. Никаких призрачных фигур, потусторонних криков. Просто из тела гоблина пошёл густой чёрный дым, а Олег ощутил сильный холод во всём теле. Уже через полминуты всё закончилось; парень встал.

[ Как себя чувствуешь? ]

Олег шевельнул рукой. Движение далось ему легче, чем до того. Да и ноги...

- Стоп! – выдохнул он. – Я так что... и потерянную руку смогу отрастить?

[ Ох... ты снова цепляешься за плоть. Наверное, было бы логично, если бы ты стал воином. Но маг!.. ]

- Маг или не маг, а сейчас я инвалид, - сердито заявил Олег. – Может быть, тебе и сложно понять, как чувствует себя человек без руки – потому что тебе вообще сложно понять человека. Но поверь, ничего хорошего в этом нет.

[ Хм. Пожалуй, ты мог бы залечить эту рану и создать себе новую конечность. ]

- Да?!

[ Но не жди, что это будет скоро. Способность первого уровня не вырастит руку: она поможет исцелить порезы и царапины. Да и жалких душонок этих отбросов не хватит на по-настоящему мощное исцеление... ]

- Ладно, - буркнул Олег. – Я всё понял. Надо качаться, надо убивать монстров, и тогда всё будет.

[ Именно так. ]

Хотя... да что уж там, если начистоту – Олег уже не видел это как трагедию. Он... делал то, что ему нравилось! Чёрт возьми, он же и собирался стать Искателем – а теперь он Пробуждённый, к тому же маг, что может быть лучше для искателя?

Может быть, Владыка всё же не так уж плох?.. Даже рука... что лучше, рука или магические силы?

Олег наклонился над вторым гоблином и повторил магическое действие. Для этого вовсе не нужно было выкрикивать что-то, как тогда, в пещере, с «низвержением»... Дурацкое название, если подумать, но тогда не было времени выбирать. А здесь... просто подумать.

Раны, нанесённые гремлинскими мечами и гоблинскими алебардами, не исчезли полностью, но зарубцевались. Даже вчерашний срез на руке стал немного глаже – так выглядят раны, нанесённые неделю или месяц назад. Это не исцеление, конечно... но боль уже не отвлекала Олега.

Он снял с одного из гоблинов резную маску и мысленно приказал: «Переместить в инвентарь».

Маска исчезла мгновенно, без спецэффектов. Была – и нет.

[ Быстро учишься, ] – нейтральным тоном заметил Владыка. - [ Ты уже не спросил, как это сделать. ]

Ничего не отвечая, Олег поднял меч – и, содрав с гоблина-рыцаря броню, вспорол ему грудь. Наружу брызнула кровь, такая же зелёная, как и у гремлинов, только с лёгким синюшным оттенком, хрустнули кости...

[ И что ты делаешь? ]

- А на что это похоже? – Олег сосредоточенно ворошил кровавое, ещё не остывшее до конца месиво мечом, не решаясь влезть в него рукой. – Я ищу кристалл. Ещё бы стоило вернуться и поискать кристаллы у гремлинов...

[ У них – можно. А здесь напрасно тратишь время. ]

- В каком смысле? – Олег остановился. Он уже уяснил, что Владыка обычно знает, о чём говорит.

[ Как ты думаешь, что содержится в этом кристалле? Почему маги так его ценят? ]

- Погоди-погоди, - Олег помотал головой. – Его душа? Которую я только что поглотил? Ты хочешь сказать, что все те кристаллы, которые тысячами добывают Искатели...

[ Разумеется. ]

Олег двинул мечом, снова вытирая его от крови. Вот, значит, как...

[ Только этим дилетантам неизвестна даже треть тех способов, которыми можно использовать... ]

- Заткнись, - внезапно бросил Олег Владыке. – Будь так добр.

[ Ты... это мне? ]

Да уж, кажется, Владыка не привык к такой дерзости по отношению к себе. Похоже, Олегу удалось пробить его броню невозмутимости и насмешливого превосходства.

- Лучше прислушайся сам, - Олег сощурился. – Я слышу чьи-то голоса.

Глава 21 - Оставаться человеком

Хм... спустя пять секунд стало ясно, что слышны не только голоса. Где-то неподалёку шла ожесточённая схватка – и, кажется, она приближалась сюда.

[ Да. Кто-то приближаешься. Что предпримешь? ]

В голосе Владыки звучала всё та же вечная насмешливость... Однако, они никак не отреагировал на то, что Олег только что сказал ему заткнуться. Возможно, не такой уж он и авторитарный, этот доморощенный тёмный властелин? Олег задумался над этим.

- Предприму тактическое отступление до ближайшего укрытия, - заявил он. – Сначала нужно выяснить, что это и какой у него уровень угрозы, а уже потом решать – уходить или вмешиваться.

[ Пусть так. Твой выбор. ]

Олег огляделся. Отлично! Есть тот самый поворот, из-за которого он вышел на гоблинов-рыцарей. Можно спрятаться там и подождать.

Впрочем, ждать пришлось недолго. Крики становились всё громче; слышались маты, удары и даже выстрелы огнестрельного оружия. Олег приподнял бровь. Он, конечно, был здесь впервые и мог чего-то не знать, но...

Разве звук выстрелов не привлечёт новых монстров? Обычно в Данжи потому и не брали с собой огнестрела, что тот слишком демаскировал своего владельца. Драка – и так дело шумное, а уж выстрелы...

Но того, кто сейчас стрелял, такие мелочи вовсе не смущали.

«Это могут быть солдаты с базы наверху», - мысленно обратился Олег к Владыке.

[ Могут. Но если это они – то им не до тебя, не так ли? ]

Ответить что-либо Олег не успел – сражающиеся вылетели в видимый ему участок тоннеля, не прекращая ожесточённой схватки.

Их было трое. Монстр, гигантский паук, покрытый крепкой хитиновой бронёй – и два человека. Один рубил паука мечом, оставляя яркие энергетические полосы... нет, не рубил, больше блокировал его удары. А второй держался поодаль и поливал паука огнём из УЗИ. Чего только в наше время не достанешь за деньги, подумал Олег... Правда, если оружие не зачарованное, то эти деньги он потратил зря.

Бой явно шёл не в пользу людей: пауку с его крепкой бронёй были не страшны что удары меча, что пули. Они медленно подтачивали его силы... но к тому времени, как это дало бы какой-то эффект, оба Искателя могли погибнуть сто раз.

[ Паук-Костедробитель. 7 уровень ]

Ага, понятно, а это что такое?..

[ Искатель Е-ранга. 3 уровень ]

Чего?.. Надпись была подсвечена красным, так же, как и надпись с наименованием монстра.

- Я что, могу видеть его ранг? – пробормотал Олег вслух, тихо под нос.

[ Можешь. А что тебя так удивляет? ]

«Если Искатели могут видеть ранги других Пробуждённых», - продолжил Олег уже мысленно, - «то почему же Андрей вчера поверил, когда я назвался Е-ранговым?»

Хм... Он перевёл взгляд на второго парня – с УЗИ – но над тем не было никакой надписи, ни красной, ни каких-либо иных цветов. Может, он – не Пробуждённый? Это объясняло бы, зачем ему огнестрел.

[ А кто тебе сказал, что другие Искатели видят ранги и уровни? ]

«А? В каком смысле?»

Впрочем, он мог бы догадаться и сам. Система, которую видит он – создана Владыкой. А та, которую видят другие – странной особой женского пола, которую тот постоянно поминает.

[ Именно так, ] – Владыка вновь продемонстрировал, что может читать хотя бы часть его мыслей. – [ Та, о ком ты сейчас подумал, предпочитает действовать менее эффективно, зато... не выдавать свое присутствия. ]

«Так Искатели... Её Искатели – они вообще не видят никакой Системы?» - поинтересовался Олег. Это действительно было... любопытно. Если он один такой, не делает ли это его на порядок сильнее и уникальнее, чем все прочие?..

[ Видят, ] – остудил его пыл Владыка. - [ Просто они не могут видеть ни рангов, ни уровней других Пробуждённых. Только свои собственные и монстров из Врат. ]

Вот как?.. Ну, это тоже открывает немалые перспективы. Олег знал, что у крупных кланов есть оборудование для определения чужого ранга, наверное, оно дорого стоит...

Хм. Только в этот момент Олег понял, что при пробуждении он так и не узнал собственного ранга. Спросить у Владыки, что ли?.. Или мысленно послать запрос Системе?..

...не сейчас. Здесь, в тоннеле, явно было не самое подходящее для этого место. Драка развивалась, и развивалась она не в выгодном для людей направлении. Прямо сейчас непробуждённый перезаряжал свой огнестрел, и Олег мог разглядеть отчаяние на его лице.

Раздался оглушительный грохот – это паук своей мощной конечностью швырнул Искателя третьего уровня в стену, так же, как недолгое время назад Олег сам швырял так гремлинов.

И, кажется, эффект был такой же. Парень вскрикнул и попытался встать, но паук был уже рядом, он занёс сразу две лапы...

Ох, не зря его зовут Костедробителем!.. Олег сжал покрепче рукоять меча. Вмешаться?.. Или не стоит лезть не в своё дело, а лучше уходить подобру-поздорову?

Наверное, если бы битва была совсем безнадёжной – Олег бы ушёл. Но всё-таки атаки этой парочки уже изрядно истрепали паука... и потому, когда непробуждённый вдруг отвлёк его от своего друга новой короткой очередью, Олег быстро вышел из-за поворота.

Он крутанул меч в руке. Да уж, тот с каждым уровнем становился всё легче... а с каждым убитым врагом – всё привычнее. Ну, что-что, а уж обращаться с холодным оружием его отец успел научить.

Оба Искателя повернули головы к нему; Олег, не говоря ни слова, быстро проскользнул под лапой паука и попытался ударить мечом туда, где было сочленение между её фрагментами.

И этот удар вышел куда удачнее. Возможно, потому, что меч из гробницы Владыки рубил в разы лучше, чем недорогой меч Искателя, но паук моментально остался без куска лапы – и, чуть завалившись, защёлкал жвалами от боли.

- Макс!.. – лежащий на земле Искатель, кажется, не мог встать. – Отвлекай его! Дай время!..

Кажется, он уже понял, что сейчас нужно не тратить время на расспросы о том, откуда взялся их неожиданный спаситель, а поскорее разбираться с проблемой. Особенно теперь, когда у них появился шанс выжить.

- Делаю! – откликнулся Макс, резво перебегая в другой угол и выпуская ещё несколько пуль.

Олег сжал меч покрепче. Да, с оружием ему повезло. Интересно, этот меч лучше, чем отцовский – или всё-таки хуже? Как бы этот паучара отреагировал на огонь?

Впрочем, он и на простую сталь реагировал удовлетворительно.

[ За паука не волнуйся, ] – внезапно заговорил Владыка. – [ Он сильнее тебя, но изранен и потерял много сил. Низкоуровневые монстры не так уж сильно и отличаются друг от друга... Давай лучше сразу – потом промедление будет подозрительно – обговорим, что ты сделаешь после. ]

«А?» - Олег постарался не отвлекаться от боя. Меч очертил крутую параболу и подрубил ещё одну ногу монстра.

[ Ты же догадываешься, почему надпись над Искателем подсвечена красным цветом? ]

«Не понял?» – нахмурился Олег. Ему не нравился тон, с которым Владыка это произнёс.

[ Хочешь получить много опыта? Прокачать способности, уровень, поглотить душу, которая даст достаточно энергии, чтобы начать регенерацию руки? ]

Олег покосился на Искателя, лежащего на земле.

«Ты хочешь, чтобы я убил его», - констатировал он. – «Ты уже говорил, как тебе неприятны Искатели, что пользуются Её силой... Это было несложно».

[ Не убить, ] – поправил его Владыка. - [ Добить. Погляди на него – он даже встать не сможет. Тебе не придётся драться, один удар – и... ]

«А что со вторым?» - Олегу наконец удалось оказаться под ворсистым, мерзким брюхом паука. Он коротко поглядел на странный узор на паучьей шкуре – и попытался нанести удар. Чёрт, вышло недостаточно глубоко...

[ Мне всё равно, выживет он или нет. Но, полагаю, он станет нежелательным свидетелем. ]

Олег задумался над ответом – и чуть не пропустил сокрушительный удар паучьей лапы. Та прошла буквально в пяти сантиметрах от него; чуть ближе – и снесла бы голову...

«А что, если я не хочу их убивать?» - заметил он. Теперь нотка насмешливости поселилась уже у него в голове. – «Они мне не враги, просто парни, которые шли мимо. Такие же новички, как я».

[ Ты не хочешь возрастить свою текущую силу вдвое? Тебе хочется оставаться всего лишь жалким человеком? ]

«Знаешь, да», - Олег двинул мечом – и на этот раз отрубил пауку конечность полностью. Тот начал падать, и Олег отступил, чтобы не попасть под удар; где-то в стороне непробуждённый по имени Макс продолжал стрелять. – «Иногда это и нужно – оставаться человеком. Я не хочу и не буду убивать людей просто так, чтобы повысить свой уровень».

[ Ты понимаешь, как это глупо? Эти смерти станут лёгкими для тебя. Ни сражений. Ни последствий – мало ли народу гибнет в подземелье? Сила, которую нужно просто взять! ]

«Ну», - Олег сжал зубы – и нанёс мощнейший удар по пауку, - «ты ведь можешь перехватить управление и убить их сам».

Владыка не отвечал.

«Так я и думал», - кивнул Олег сам себе. – «Тебе нужно, чтобы я это сделал. Но... нет. Есть ребята, с которыми я охотно расправлюсь – команда Гвина или ещё кое-кто. Но не эти и не сейчас».

[ Когда встретишься с противником, которого не сможешь победить, из-за того, что тебе недостаёт силы, ] – меланхолично заметил Владыка, - [ запомни – это был твой выбор, а не мой. ]

Вместо ответа Олег ударил мечом ещё раз – снизу вверх, пронзая голову наполовину охромевшего, раненного и неповоротливого паука. Брызнула противная слизь; уцелевшие лапы начали подгибаться – и Олег понял, что это победа.

Паук ещё щёлкал челюстями, но это явно были последние судороги. Он не мог сдвинуться с места, не мог атаковать. На всякий случай парень ударил его ещё раз – а затем подошёл к Искателю, лежавшему на полу.

- Идти сможешь? – спросил он его, протягивая руку.

И вдруг понял, что тот смотрит на него странным взглядом. Так смотрят...

...на легенд?

Глава 22 - Харон

Раньше, чем Пробуждённый успел что-то ответить Олегу, умирающий паук издал последний то ли визг, то ли хрип, от которого резануло уши – и у парня перед глазами выскочила почти привычная табличка:

[ Вы получили 100 единиц опыта. ]

Ого! Видимо, этот паук был действительно неслабым, если, убив его, Олег сократил путь к следующему уровню на треть.

- Я... – Пробуждённый попытался встать. – Наверное, смогу, погоди...

Он напрягся, ухватился за руку Олега и с лёгким стоном поднялся на ноги. Да уж... в таком состоянии это не боец, а балласт. Ой, не хотел бы Олег, чтобы в такое превратился посреди Рейда его товарищ по команде!

- Эй! – второй, парень по имени Макс, тут же подлетел к ним и поддержал своего товарища. – Слушай, ты очень кстати появился. Мы не собирались трогать эту тварь, вышли на неё случайно, а она за нами, и потом...

Да они же глядят на него... как на опытного Искателя, сообразил Олег. Как на кого-то, кто имеет куда больше опыта, чем они. Это было... непривычно. Обычно он сам смотрел так на других, а тут...

- Вы её неплохо потрепали, - заметил он. – Если бы не все эти раны – мне бы тоже не удалось так легко с ней расправиться.

- Бррр... – Пробуждённый покачал головой. – Мы бы уже вряд ли что-то сделали. Ты так летал... И твой меч явно лучше моего.

[ Ещё бы он был хуже. Древний меч – и подделка из... ломбарда. ]

Владыка, кажется, выучил новое слово и продолжал пытаться сообразить, что же оно значит. Олег... никак не прокомментировал его фразу: ни вслух, ни мысленно.

- Тебе нужно добраться до врача, - заметил он Пробуждённому. – А лучше до целителя. Есть кто-нибудь на примете?

- Думаю, это просто очень сильный ушиб... – без особой уверенности произнёс тот.

- Нет-нет-нет, Денис, он прав, - неожиданно вмешался Макс. – Если это травма позвоночника? Ты хочешь остаться инвалидом? Ой... извини.

Олег вздохнул про себя.

- Как видишь, это мне не очень мешает, - едко заметил он. Если уж они видят в нём ветерана подземных боёв – то почему бы не играть поубедительней?

Парни в ответ лишь переглянулись... и промолчали. Кажется, только сейчас до них дошло, что победивший монстра, который их едва не прикончил, человек, сделал это с одной рукой.

- Короче, - Олег поглядел на Пробуждённого по имени Денис. – Что бы там у тебя ни было – тебе нужно на поверхность. Я помогу тебе дойти, только...

Он задумался, пытаясь сформулировать мысль так, чтобы не выдать лишнего.

- Только что? – удивился Макс.

- Только вход, через который вошёл сюда я, расположен слишком далеко, а ближайшего я не знаю, - определился Олег. – Будете показывать дорогу.

Так он всё же сможет узнать, как попадают сюда обычные люди, не умеющие взламывать двери на военных базах.

- Не вопрос, - кивнул Денис. – Макс... пойдёшь впереди. Смотри внимательней, а то ещё какая-нибудь скотина выскочит...

Конечно, двинулись они не сразу – сначала требовалось вытащить из поверженного паука кристалл. Макс и Олег сделали это вдвоём... наконец, чёрный кристалл лёг Максу на ладонь.

- Я б его отдал тебе, - парень поглядел на своего спасителя. – Но он в любом случае ничего не стоит. Так, мелочёвка...

- Да и монстр... обидно было бы умереть от такого, - заметил Денис. – Ещё пара походов – и мы будем крушить таких направо и налево.

Да, тварь седьмого уровня – совсем не то, чего стоит опасаться опытному Искателю.

- Оставьте кристалл себе – я кое-чего уже набрал, - ответил Олег. – А пока давайте выбираться отсюда.

Денис и Макс кивнули – и тронулись в обратный путь. Они не спрашивали, никак зовут встречного ими, ни что он тут делает, и до Олега довольно быстро дошло, почему. Это же метро! В подземке не принято расспрашивать друг о друге. Учитывая, что ходить сюда ещё и не вполне законно.

Денис шёл медленно, но всё же самостоятельно. Он ощутимо хромал, но каждый раз, когда Олег или Макс пытались ему помочь, заверял их, что это только ушиб, и к завтрашнему утру всё окончательно пройдёт.

Что же... он был Пробуждённым – пускай и самого слабого ранга – и Олег был готов в это поверить. В конце концов, у Пробуждённых и регенерация была выше, чем у обычных людей, и болевой порог ниже.

Спустя минут сорок такой медленной ходьбы – за это время им никто не встретился, то ли из-за устрашающей ауры Олега, то ли из-за того, что Макс показывал безопасный путь – они вышли к небольшому коридорчику. Бетон здесь прерывался рифлёным железом; выглядело это странно, но в целом напоминало внутренние служебные помещения обычного метро.

Коридор оканчивался дверью; Подойдя к ней, Макс постучал четыре раза.

- Пароль? – раздалось из-за неё.

- Каждый Искатель желает знать, где сидит босс, - со скучающим видом выдал Макс. Видимо, ему не нравился пароль; что же, тот звучал действительно тупо и даже не совпадал с оригинальной поговоркой количеством слогов.

«Зачем тут вообще пароль?» - подумал Олег. – «На вход да, а на выход...»

Впрочем, уже через три секунды он сам, без чужих подсказок, понял, что это не так. Если пароля не будет – кто помешает первому же попавшемуся монстру постучаться и вырваться наружу? И хорошо, если это будет мелкий гремлин или гоблин, которого тут же прикончат; а если вырвется мощная тварь, которая убьёт охрану и позволит выйти наверх, в мирный город, всему своему племени?

Дверь, тем временем, отворилась, и по ту сторону показался какой-то накачанный тип в камуфляже. Кажется, тоже военный. Хм... Неужели именно через военных Искатели тайно попадают в подземку?

- Ты, ты... А ты ещё кто? – лениво удивился военный, переведя взгляд на Олега. – Вижу тебя в первый раз... хотя уж точно запомнил бы.

Ну, да – как не запомнить однорукого.

- Я вошёл через другой вход, - повторил он то же, что сказал двоим Искателям. – Дальний.

- Дальний... – солдат побарабанил пальцами по деревянному столу. У него по ту сторону двери вообще была оборудована парадоксально уютная каптёрка – с электрочайником, микроволновкой и маленьким телевизором. Которые, типичная каморка вахтёра... вот только вахта на необычном объекте.

Он пару секунд поглядел на Олега, а затем щёлкнул пальцами.

- Слушай, дальний. Здесь все ходят в метро через меня; не то, чтобы у меня к тебе была какая-то претензия, но я должен знать каждого, кто проходит через эти ворота. Не по фамилии, конечно... но есть парочка вопросов, которые я бы тебе хотел задать.

- Эй! – неожиданно вмешался Денис. – Хватит до него докапываться. Если бы не он, мы оба остались бы там!

- Остынь, горячий парень, - солдат махнул рукой. – Я не собираюсь его арестовывать или делать ещё что-то. Тут просто формальность... ты же понимаешь, мне потом тоже отчитываться. Вы оба давайте, не задерживайте очередь, а ваш приятель догонит вас через десять минут... Чаю будешь?

Последний вопрос относился уже к Олегу.

- Нет, спасибо, - тот терпеливо ждал, во что же это выльется. Почему-то ушлая рожа солдата не внушала у него доверия.

- Как хочешь, - тот оглянулся на Макса и Дениса, застывших у дверей. – Вы ещё тут?

Те поспешно вышли наружу. Солдат что-то нажал на пульте, расположившемся на столе – и за дверью что-то зажужжало. Похоже, без помощи этого типа сюда действительно было несложно попасть...

- Итак... – солдат поглядел на Олега. – Давай знакомиться, Дальний. Я не знаю, как тебя зовут на самом деле, и мне плевать, поэтому я буду звать тебя Дальний. Тебе тоже должно быть плевать, как зовут на самом деле меня – поэтому ты будешь звать меня так же, как и все местные завсегдатаи. Харон.

- Харон? – Олег поднял бровь.

- Ага. Харон, для друзей Лодочник. Ну, ты понимаешь – я открываю дверь туда, откуда многие не возвращаются...

Чёрный юморок, ну да ладно. При таком образе жизни, как у Искателей, особенно не Пробуждённых, многие из них становились циниками. Этот, впрочем, был Пробуждённым. Олег чётко видел надпись над его головой: [ Искатель В-ранга. 36 уровень ].

- Ладно, - Харон ещё раз прошёлся по своей каптёрке, а затем развернулся. – Давай-ка я тебе кое-что покажу. Коллеги прислали...

Он подошёл к телевизору – и щёлкнул кнопкой. Олегу понадобилось секунд пять, чтобы понять, что записано на камеру.

Вход в метро и база, устроенная рядом. Вид сверху... наверное, с какого-нибудь столба. Камера переключалась с одного ракурса на другой... И показывала быстро идущую по территории фигуру.

- Лица не разглядеть, - заметил Харон. – Но вот что интересно... как много одноруких попадает на территорию подземки? Обычно после таких травм люди не хотят снова сражаться...

Упс... Олег слегка побледнел. Он уже почти забыл, что попал на камеру.

- Лица здесь действительно нет, - пытаясь не выдать лёгкой паники, заметил он. – Где гарантия, что это конкретный человек?

- Мама, я в телевизоре... – дурашливо пропел Харон. – Кончай придуриваться, парень. Это ты и мы оба об этом знаем. Ты воспользовался паникой на базе и вошёл через парадные двери вместо чёрного хода. Идиотская идея, но меня волнует другое.

- Что именно? – уточнил Олег.

- Первое: откуда ты узнал о том, что на базе тревога и она не будет охраняться? Это закрытая информация, за хищение которой полагается срок. И второе: как ты взломал дверь? Я же видел, ты просто перебирал варианты, раз за разом! Так не бывает, чтобы кто-нибудь взломал 20-значный код перебором!

- И всё, что ты хочешь – это чтобы я ответил на два вопроса? – удивился Олег. – Не верится.

- Нет, - нехорошо ухмыльнулся Харон. – Я хочу другого. Давай заключим сделку. Я ведь тут тоже занимаюсь... не совсем законными вещами. Вот моё предложение: я помогу тебе уйти сухим из воды, а ты поможешь мне... открыть одну дверь, как открыл вот эту.

[ Соглашайся, ] – неожиданно раздался голос Владыки в голове у Олега. – [ А что ты будешь делать на самом деле... решим позже. ]

Глава 23 - Опасная договорённость

Но соглашаться вот так просто не стоило. Если сейчас сказать «да»... Это бы означало показать свою слабость, показать, что тобой просто манипулировать. Нет уж; человека, который всегда и всем говорит «да» после первого же требования, будут использовать в хвост и в гриву.

- А где мои гарантии? – поглядел Олег на Харона.

[ Ого!.. А ты кое-чему учишься. Сегодня утром мне пришлось требовать гарантий за тебя. ]

- Не глупи, Дальний, - Харон нехорошо прищурился. – У тебя нет иных гарантий, кроме меня. Если не я, то кто ещё может помочь тебе с записью на видео?

- Я вообще не уверен, что ты способен мне помочь, - пожал плечами Олег. – Ну, допустим, ты как-то всё же удалишь видео с ваших серверов. И что? Думаешь, про него так просто забудут? Сначала загадочный человек проникает на базу, потом видео с ним исчезает... да меня будут искать ещё больше!

- Я и не собирался удалять это видео, - ухмыльнулся Харон. – Я собирался замять этот случай. Сейчас на базе всем не до тебя – сам понимаешь... ты же понимаешь? В курсе, что там произошло?

А вот это вопрос с подвохом. Харон хочет выяснить, что именно известно Олегу.

- В общих чертах, - Олег неопределённо покрутил ладонью. – Без подробностей. Получил короткую СМС...

- Ладно, не выдумывай, - Харон хлопнул ладонью по столу. – Можешь оставить твои секреты при себе... если пойдёшь на сотрудничество со мной. А если нет – никто не помешает мне прямо сейчас задержать тебя и передать серьёзным людям, которые эти секреты из тебя выбьют так, что монстры в метро покажутся мамой родной.

Харон поцокал языком и, протянув руку, выключил экран.

- Так что выходит, Парень, что твоя единственная гарантия – моё честное слово. Давай так: я сделаю первый шаг и замну дело. Скажу, мол, обычному бродяге-Искателю слил информацию кто-то из рядовых с базы... пароль тоже ему слил, но сообщение съело три последние цифры... выдумаю что-то в этом роде.

- И что, после этого меня не будут искать?

- Усилят охрану, сменят пароли, будут пристальней следить за рядовыми. А ты-то что – все и так знают, что в метро полно Искателей. От тебя какая опасность? Почти никакой.

Харон усмехнулся и откинулся на спинку стула.

- А затем ты придёшь туда, куда я скажу. И там сделаешь то, что я скажу. А если не придёшь и не сделаешь... сам понимаешь, позвонить куда надо и сказать, что я нашёл нарушителя, всё не так просто – это дело двух минут.

- И как я узнаю, что ты выполнил свою часть? – уточнил Олег.

- По тому, что тебя не арестуют в ближайшие три дня. Думаешь, по улицам ходит так много одноруких? Достаточно, конечно, но поверь – не настолько, чтобы тебя не нашли в два счёта. Если захотят найти, конечно.

Харон говорил всё это с отвратительной интонацией кота, загнавшего мышь в угол, и уверенного, что она оттуда никуда не денется. Нет, видео он действительно замнёт – вот только одним случаем всё не кончится. Он получит компромат на Олега, и за первым проникновением последует второе, затем третье...

- Ладно, - Олег пожал плечами. – Выбора у меня, очевидно, нет, так что куда и когда приходить?

Лицо Харона расплылось в улыбке.

- Вот и отлично! А придёшь ты прямо сюда, ровно через три дня, ночью на четвёртый. Ну, не совсем сюда, а ко входу.

- Входу?

- Ага. Тому самому, к которому ты должен был подойти, если не хотел неприятностей. Никаких проникновений, никаких взломов – просто заплатил и иди, гуляй по нашему подземному зоопарку. Шарики и сладкая вата, правда, в цену билета не входят.

О. Так это ещё и платно? Тогда понятно, почему у него рожа такая раскормленная. Да это более хлебная должность, чем у ГИБДД!

- Ко скольки приходить? – поинтересовался Олег.

- Часикам... К двум ночи, - прикинул Харон. – Перед этим рекомендую выспаться.

Он нажал на кнопку, и из-за дверей его каптёрки (тех, что вели наружу, а не в глубины подземки) снова раздался гул.

- Можешь идти, - с видом директора, отпускающего нерадивого школьника, махнул рукой Харон. – Только гляди, не свались.

Не свалиться? Куда?.. Олег предпочитал увидеть всё своими глазами, а не задавать лишние вопросы этому типу, так что он деловито кивнул и шагнул за дверь.

И тут же сощурился от резкого запаха. Нет, это не была канализация... но она явно располагалась где-то неподалёку. Он огляделся по сторонам; тоннель уходил в одну сторону, и запах шёл оттуда. Ему что, идти туда?..

Едва он отошёл на пять шагов, сзади зашумел механизм, запирающий дверь. Вход в каптёрку Харона оказался закрыт стальной толстенной заглушкой. Олег поглядел и увидел камеру над этим входом.

Интересно... видео с неё что, вообще не смотрится кем-то, кроме него? Или те, кто проверяют его работу, тоже имеют свою долю?

[ Ты напрасно ушёл из подземелья, ] – заговорил Владыка. – [ И ради чего? Чтобы проводить тех двоих? ]

- Ради того, чтобы узнать обходной путь, если ты не догадался, - произнёс Олег, задерживая дыхание. – Я не стал убивать парня, но и помогать ему просто так тоже не собирался.

[ Если бы ты собрался – я бы решил, что ты сошёл с ума. ]

«А я про тебя уже давно это решил», - подумал Олег. Он шёл по коридору, стараясь не обращать внимания на лужи, которые то и дело появлялись под ногами. Как далеко заведёт его этот коридор? Если ему ещё идти долго... чёрт, придётся выбрасывать одежду и два часа провести в душе!

Но, на его счастье, коридор оказался недолгим. Вот только...

- Так вот что он имел в виду, когда говорил «не свались», - протянул Олег. Перед ним возвышался выход на поверхность... в виде высокой лестницы, ведущей вертикально вверх.

Олег прочнее закрепил меч на поясе и осторожно потрогал лестницу. Да была из металла, крепкой и толстой, и закреплена на совесть... Вот только лезть по ней с одной рукой – всё равно занятие так себе.

- Так, говоришь, не в руках сила? – пробормотал он. – Может, тогда лифт мне наколдуешь? Ну, или летать меня научишь.

[ Полёт – не самое сложное заклинание для хорошего мага. ]

- Предлагаешь мне изучать магию до тех пор, пока не взлечу? – Олег вздохнул и схватился за верхнюю ступеньку. – Мне нужно выбраться из этой вонючей трубы, и выбраться прямо сейчас. А по твоей милости – из-за того, что тебе вчера захотелось поиграть в злодея – я теперь не могу это сделать!

Хм... А что, если? Мысль, которая пришла ему в голову, была совершенно идиотской, но, с другой стороны, могла и сработать. Олег вновь снял меч с пояса и крепко сжал его под мышкой отрубленной руки.

А теперь – вверх. Толчок... здоровой рукой он схватился за холодную металлическую перекладину. Вверх... Меч следовало упереть в ступеньку, чтобы не рухнуть вниз в тот момент, когда он перебрасывает руку на следующую перекладину. Причём упереть плашмя: если он случайно разрубит лестницу, ему это не поможет.

Владыка никак не комментировал эти вынужденные занятия альпинизмом; Олег пыхтел, матерился сквозь зубы, дважды чуть не рухнул – но, наконец, добрался до верха. Открытый канализационный люк – какое счастье, что открытый! – выходил где-то на лесной полянке. Хотя нет, откуда тут лес. Это какой-то пустырь или парк!..

Вылезя наружу, Олег рухнул на траву. Чёёёрт... Конечности гудели. Обычная пожарная лестница стала для него препятствием. Именно теперь он больше всего ненавидел свою инвалидность.

[ Ты крепок, ] – неожиданно заговорил Владыка. - [ Но совершенно не ценишь силу. ]

«Что ты имеешь в виду?» - уточнил Олег, поднимаясь на ноги и оглядываясь по сторонам. Да, так и есть! Заброшенный пустырь, обнесённый забором с колючей проволокой. Сейчас останется только отыскать место, где оттуда выбираются другие Искатели – и можно домой.

[ Души одного Искателя, заклеймённого Её меткой, не хватило бы на то, чтобы отрастить тебе руку. Но это была бы очень, очень внушительная порция энергии. На монстрах тебе за месяц не накопить столько. ]

«Опять ты об этом», - Олег поморщился. – «Ладно. Слушай. От того, что ты поселился в моей голове, есть некоторые плюсы – я это признаю. Но давай договоримся сразу. Это моё тело и это моя жизнь. И когда я говорю «нет» - это означает, что я говорю «нет».

[ Я не стал настаивать. Хотя мог бы. ]

- Как? – рассердился Олег. – Ты мог перехватить контроль, но заставить меня сделать это ты не мог.

[ Уверен? ]

Олег не успел ответить, потому что ещё до этого перед ним выскочила табличка системы:

[ Вы получили квест на устранение врага. Отказ от квеста невозможен. ]

[ Враг находится в радиусе 500 метров от вас. ]

[ На вас наложен эффект «Жажда смерти». До тех пор, пока указанный квестом враг жив, уровень вашего здоровья будет понижаться на 1% в минуту. ]

Олег вытаращил глаза. У него тут же закололо в груди; по телу пробежал холодок – видимо так выражалась потеря первого процента.

- Это... – он ощутил, как пересохло у него во рту. – О каком враге идёт речь?

[ О том самом. Он ещё недалеко ушёл. ]

Олег затравленно оглянулся... Но в этот момент перед ним выскочила ещё одна табличка.

[ Квест на устранение врага отменён. Вы не выполнили условий задания и не получите награды. ]

Фух...

[ Как видишь, я вполне мог заставить тебя сделать это, ] – довольным тоном заметил Владыка. - [ Но не стал. Потому что я признаю за тобой право на мнение. Только... потом, когда я окажусь прав, не говори мне, что я тебя не предупреждал. ]

Глава 24 - В спокойно обстановке

До дома Олегу пришлось добираться долго. Сначала он долго пытался сориентироваться в незнакомом для него районе города – оказывается, под землёй он прошёл немалое расстояние, и теперь никак не мог понять, где же он оказался.

Затем он, наконец, более-менее сообразил, куда ему идти, но идти всё равно пришлось пешком. Район без метро!.. Разумеется, можно было сесть на общественный транспорт, но, прождав четверть часа на остановке, Олег так и не дождался прихода автобуса.

Собственно говоря, за всё время, что он находился здесь, мимо него проехали машин... Пять? Шесть или семь? Что ж, Олег знал, что это значило.

Здесь, в районе, где действовал только наземный транспорт, до сих пор оставался в силе «Закон о пробках». Личным транспортом в границах района можно было пользоваться только многодетным семьям, неходячим инвалидам и работникам государственных учреждений. И Искателям от ранга А и выше, конечно же – но им бы попробовал кто что запретить.

А также – общественный транспорт и велосипеды. Никаких такси, ничего того, что могло бы стать причиной пробки.

Сегодня же... здесь не было и этого.

«А ведь это ты стал причиной того, что здесь сейчас ни одной машины, и мне приходится идти пешком», - обратился он к Владу.

[ Я? ]

«Ты, ты. Ты создал Врата, и в этом районе теперь объявлено чрезвычайное положение. Теперь целых три дня здесь запрещён проезд всем, кроме военных, правительства и высокоуровневых Искателей. Вдруг новые Врата, а они не могут проехать, потому что дорога занята!»

[ Я могу создать Врата, чтобы не напрасно ждали, ] – заметил Владыка.

«Ты мне лучше скажи другое», - Олег старался держаться там, где поменьше народу. Эх, если такие походы повторятся - нужно будет что-то делать с маскировкой... то ли класть перед выходом запасной комплект одежды, то ли ещё что... Можно подумать об этом на досуге.

[ Что ты хочешь знать? ]

Олег огляделся по сторонам.

«Ну, допустим, ты умеешь создавать Врата».

[ Как ты мог убедиться. ]

«Отлично. Тогда зачем мне вообще понадобилось отправляться сюда? Светясь, рискуя попасться... Ты же мог просто создать... слабенькие врата небольшого ранга, с точно такими же гремлинами... на любом пустыре!»

Этот вопрос вертелся в голове у Олега уже давно, но в подземке не было случая его задать.

[ Я ждал, что ты спросишь что-то в этом роде, ] – судя по тону, настроение у Влада было благодушное. Неужели всё шло в точности так, как он задумал? Или просто радовался, что выбрался из тёмного склепа? - [ Да, я мог бы создать Врата Е-ранга, куда ты бы мог пойти. Но, видишь ли... нельзя погасить свет светом. Нельзя развеять тьму тьмой. ]

«Нельзя убить монстра... будучи монстром?» - Олег сощурился. Во что же он теперь превратился? Конечно... стоит помнить, что он теперь – человек, живущий со сквозной дырой в груди и с тёмным властелином в голове.

[ Нет, почему – убить-то можно, ] – ответил Владыка. - [ Но ты мыслишь в верном направлении. Убить можно – а получить опыт нельзя. Как ты собирался получать опыт с тех, кто имеет одинаковую с тобой принадлежность? ]

- Погоди, - буркнул Олег вслух. – «Погоди», - продолжил он уже мысленно. – «Я немного запутался. Но ведь Пробуждённые с Её меткой – как ты их называешь – убивают монстров, вышедших из Врат... очевидно, также открытых Ей?»

[ Она – не я, ] – со значением произнёс Владыка. - [ А я – не Она. Запомни это навсегда. ]

«Я догадывался... а конкретнее?»

[ Она не... Как бы объяснить в понятных тебе терминах, ] – задумался Владыка. - [ Она использует отмычки, чтобы открывать имеющиеся двери. А я – создаю двери новые, там, где их раньше не было. ]

«Вот как?» - Олегу волей-неволей становилась интересна вся подноготная этих полубожественных вещей. – «И на чьей стороне монстры из Её Врат?»

[ Ни на чьей. Они нейтральны, если можно так выразится. Она внушает им простейшую мысль – иди вперёд и без всё, что отличается от тебя; сделать это несложно. Куда сложнее получить полный контроль над существами из Врат – но для этого нужно идти моим путём, а не Её. ]

Влад хрипло рассмеялся; Олег поморщился – каркающий надтреснутый смех, звучащий в его собственной голове, был довольно раздражающей штукой. Впрочем, это не худшее, что с ним случалось за это время.

«Ладно», - продолжил он. – «Кто ты вообще такой?»

[ А не слишком ли много вопросов ты задаёшь для новичка? ]

«Знаешь, не слишком. Вот вообще. Ты поселился в моём теле, используешь меня для своих целей. Думаю, после всего этого я имею право знать хотя бы основы. Кто ты такой, кто такая эта Она и, главное, каких целей ты добиваешься?»

Наконец, вдалеке показалась улица, по которой ездили машины. Выход из зоны особого движения! А значит, и метро близко. На этот раз – нормальное, человеческое метро, без монстров и военных.

[ Ладно, ] – откликнулся Влад. - [ Хочешь ответов – я отвечу на некоторые из твоих вопросов. Но не думай, что слишком подробно. ]

«Хотя бы как-то уже ответь!»

[ Кто я? Существо принципиально высшего порядка, чем любой из вас, смертных. ]

Ну, а чего ещё было ждать от Владыки? Собственно... тут было пятьдесят на пятьдесят. То ли он действительно является кем-то таким – а то ли за века одиночества у него развилась ещё и мания величия. Так, помимо прочих психозов.

А скорее всего – и то, и другое. Сила Влада действительно была велика, это нельзя отрицать. Но нервишки... стоило бы подлечить.

«А та, о ком ты постоянно говоришь?»

[ Она из одного со мной вида существ. Скорее даже не существ, а сущностей; долго объяснять разницу, просто прими это как данность. ]

«Ладно», - Олег высмотрел впереди станцию метро и быстро направился к ней. Скоро он окажется дома! – «Но она не такая, как ты».

[ А какие-нибудь Пробуждённые из команды Гвина – такие, как ты? Или тот торгаш? Они тоже одного с тобой вида, но разве ты с ними одинаков? ]

«Они сильнее меня», - мысленно усмехнулся Олег. – «Команда Гвина. Пока – сильнее. А Лев Семёнович – опытнее и старше».

[ Хорошо, что ты это осознаёшь. Но с Ней было не так, ] – в голосе Владыки заскользили нотки истинного презрения. – [ Она – воровка. Вместо того, чтобы пользоваться своей магией, как это делаю я, она берёт чужие достижения. ]

Хм... что из этого правда, а что – застарелые обиды, ещё предстоит разобраться.

«Под магией ты имеешь в виду Систему?»

[ Всё это. И Систему, и Врата. Ничего не берётся ниоткуда, как ты понимаешь. Врата не создаются на пустом месте, а открываются. Это двери в иные миры с совершенно иным устройством. ]

Хм... Олег фыркнул. Про себя – он уже входил в метро. Но всё же это была смешная мысль. Что, если в каком-то другом – бесконечно далёком отсюда – мире, населённом гоблинами, гремлинами или разумными пауками, открываются Врата, и оттуда выходят страшные для обитателей того мира монстры – люди?

[ То, чем я занимаюсь, это соединение разных реальностей. Перековка нитей Вселенной, управление слоями... ]

«Хватит пафоса», - Олег слегка поморщился. – «Я – человек, и человек я приземлённый, так что мне и одного перечисления громких титулов в сутки хватает. Ответь лучше на главный вопрос...»

Он задумался. Нет, если он спросит напрямую – вряд ли Владыка ответит ему честно. Нужно как-то обернуть вопрос в такую форму, чтобы даже ложь могла бы стать подсказкой.

«Ну, хорошо. Ты занимаешься этой... перековкой реальности. Это то, что ты делаешь, но я так и не знаю, зачем ты это делаешь».

[ Извини? ] – Владыка искренне растерялся от этого вопроса.

«Вот Искатель. Что он делает? Ходит в Данжи. Зачем он это делает? Чтобы убивать монстров, повышать свою силу и добывать ценные артефакты. Или торговец. Что он делает? Торгует. Зачем? Чтобы получить деньги...»

[ И ты не догадался, насколько прост ответ на твой вопрос? Власть, разумеется. Главная ценность в Мультивселенной – это власть. ]

Олег чуял неладное. Как известно, власть не даётся даром. Но что, если платить за неё придётся не Владыке, а... ему?

«Как это связано?» - он вошёл в полупустой вагон метро и устало опустился на сидение. – «Допустим, я стану сильнее. Докачаюсь до... ну, пусть ранга S. Мечты, конечно, но пускай так. Что дальше?»

[ Ты первый из моих адептов, но не единственный, ] – усмехнулся Владыка. - [ Я планирую лишить эту выскочку монополии. ]

Хм... Неужели все Пробуждённые служат этой странной сущности женского пола? Ну, по крайней мере, они не слышат её голоса в своей голове – и то хорошо. Хотя... Олег вдруг подумал, что красивый женский голос был бы приятнее, чем хрипение Владыки.

[ Да, ] – Влад то ли снова читал его мысли, то ли просто угадал их. – [ Она предпочитает действовать скрытно, не являясь своим адептам и никак не выдавая своего присутствия в этом мире. Ещё одно наше различие. Я действую... честнее. ]

Честнее? Возможно. Однако, при всей своей честности Владыка так и не ответил на основной вопрос: какая связь между властью - Пробуждёнными? Как их количество помогает обрести силы? Они что, играют роль какой-то армии – если так, то для какой войны? Или это магические батарейки? Что-то ещё?

Поезд метро ехал быстро; Олег не задавал новых вопросов, обдумывая ту информацию, которую уже получил – и Владыка тоже не лез к нему. Интересно, о чём он сейчас думает?

Возможно, решил для себя Олег, Влад и прав. Может, мне ему пока и рано задавать некоторые вопросы. Напрямую, по крайней мере.

Но ему уж точно не рано пытаться найти ответы на них самостоятельно.

Глава 25 - В неспокойной обстановке

Олег продолжал молчать, варясь в своих собственных мыслях. Слишком много всего случилось за такой короткий срок; слишком много переменных, чтобы однозначно сказать, к добру это или к беде. Одно пока можно было сказать точно: приход Владыки в его жизнь не означает, что эта жизнь кончена.

Нет, напротив; это значит, что она только начинается и вот-вот расцветится новыми переменами. А вот что эти перемены принесут...

[ Опасность, ] – неожиданно заговорил с ним Владыка. Тон, хоть и вещал о чём-то важном, был совершенно ровным. – [ Тебе пора уходить отсюда. ]

Олег встрепенулся и огляделся по сторонам. Никого... в смысле, вокруг были люди, но как и в любом нормальном вагоне метро. О какой опасности он говорит?

«Какая опасность?» - мысленно обратился он к существу. – «Метро защищено от новых Врат, здесь только люди...»

[ Вот от людей она и исходит, ] – ответил Влад. - [ Я пока не могу сказать, кто это и что они делают. Но я ощутил большую концентрацию высокоуровневых Искателей. Они медленно идут по вагонам, как будто ищут кого-то. ]

Ищут? Например, однорукого парня с мечом? Впрочем, нет, меч на видео не попал: что по пути туда, что по пути обратно он лежал в Инвентаре.

Олег оглядел окружающих. Наверное, он всё же привлекает внимание... В этом пальто, накинутом на плечи (в мае-то!), плюс грязь и запах...

Тоннель, по которому он выбирался, не был канализацией в чистом виде: он просто к ней прилегал, проходя достаточно близко, чтобы в нём неприятно пахло. Но всё равно невозможно выбраться оттуда, не замаравшись. Запах, исходящий от Олега, был слабым... но всё же был.

«С какой стороны они идут?» - Олег поглядел направо и налево, но пока всё было тихо. Никаких признаков поисковиков. Может, это и не они вовсе?

[ Слева. Насколько мне видно, они ещё через два вагона от тебя. Возможно, успеешь выйти. ]

«Насколько видно?» - по мнению Олега, такая фраза не очень соответствовала существу, которое называло себя чем-то на три порядка выше, чем смертные. – «А точнее ты не можешь?»

[ Когда у меня будет хотя бы сотая часть от того количества носителей, которая сейчас есть у Неё, я смогу всё. Но пока у меня есть только ты. ]

Ясно. И большие проблемы, которые получит Владыка, если потеряет единственного носителя.

«Ты никогда не слышал о резервных копиях?» - не удержался он от сарказма. Но в целом Влад был прав – по его душу тут пришли или не по его, а рисковать, проверяя это, нельзя. Проще говоря – пора валить.

По счастью, поезд остановился почти в ту секунду, как Олег это понял. Тот спокойно встал и с невозмутимым видом направился наружу. Итак, что дальше? Дождаться следующего поезда и поехать дальше? Или выйти наружу?

[ Несколько из них отделилось от группы, ] – деловито, не отвлекаясь на шуточки и пафос, сообщил Владыка. Если даже он говорит в таком тоне... значит, дело принято серьёзный оборот. - [ Они вышли наружу и быстро движутся в твою сторону. ]

Чёрт... наверное, смотрят, кто покинул вагон. Как они вообще нашли его? В смысле, за такой срок узнать не только то, что он находится в метро, но и угадать с поездом...

Камеры. Чёртов современный мир, без капли личного пространства, где повсюду – камеры. В метро – они, в школах – они, на улицах – они, даже в туалете не факт, что не наткнёшься на скрытую камеру, которой не терпится записать весь твой внутренний мир.

Они были слева. Значит... нужно идти вправо. Одно хорошо – толпа помогает... А до следующей станции немного.

«Насколько быстро они движутся по вагону?» - Олег, не тратя времени, двинулся в намеченном направлении. – «Если я сяду в первый вагон, как скоро они доберутся до него?»

[ Через полторы-две остановки, если поезд будет идти не слишком долго, ] – Владыка отвечал чёткое и по существу.

«Отлично. Должно получиться», - Олег забежал в первый вагон. Двери закрылись, и поезд тронулся. Олег даже не садился, продолжая стоять у дверей. Когда поезд остановился, он в ту же секунду шагнул вперёд.

«Где они теперь?»

[ Достаточно близко, чтобы тебе стоило поторопиться. Но чуть дальше, чем были в прошлый раз. ]

Олег двинулся к эскалатору.

[ Слейся с толпой, ] – приказал ему Владыка.

«Я вообще-то именно это и делаю».

[ Вот и продолжай делать. Никуда не отходи от толпы, иди только туда, где вокруг тебя будет минимум десять человек на близком расстоянии. ]

«Хорошо», - Олег не стал спорить с Владом; не сейчас. – «А ты настрой свои локаторы получше и предупреждай, если кто-то будет близко. На месте военных – если это, конечно же, они – я бы очень хорошо и внимательно охранял выходы со станций».

[ Скорее всего, так оно и есть. Поэтому слушайся моих указаний, у меня есть идея. ]

Олег промолчал. Добравшись вместе с кучей людей до эскалатора, он ступил на него и поехал вверх. И кто бы мог сказать, что он будет благодарен вечным пробкам и многолюдью в метро!

Он уже почти добрался до верха, когда...

[ Вы получили 15 единиц навыка. ]

Чего? К чему это относилось?

«Ты не мог бы сделать, чтобы Система показывала, о каком из навыков идёт речь?» - обратился Олег к Владыке. – «Не слишком удобно догадываться об этом самому».

[ Сделаю, но не сейчас. Продолжай делать то, что делаешь. ]

Олег молча кивнул.

[ Вы получили 20 единиц навыка. ]

[ Вы получили 15 единиц навыка. ]

[ Навык «Адаптация» повышен до 4 уровня. До следующего уровня 100 единиц. ]

[ Вам стала доступна способность «Мимикрия» 1 уровня. ]

[ Вам стала доступна способность «Шифр» 1 уровня. ]

«А? Так это была адаптация? Она качалась просто тем, что я... находился в толпе?» - удивился Олег.

[ Это сработает не с любой толпой, ] – пояснил Владыка. - [ А только с такой, в которой есть враги в большом количестве. ]

Ну... если Система продолжит считать любых Пробуждённых врагами – то это будет несложно. Олег не успел продолжить мысль, потому что новые таблички всё продолжали и продолжали прибывать.

[ Вы получили квест «Хамелеон I». Отказ от квеста невозможен. ]

[ Цель квеста: повысить способность Мимикрия до 2 уровня. ]

[ Штраф за отказ или провал: отсутствует. ]

[ Награда: уникальная способность «Отвод глаз». ]

Даже так? Олег слегка растерялся. Было видно, что Владыка совершенно искренне колдует над Системой, пытаясь выправить ситуацию, но... что ему делать? Как повысить уровень?

[ Слушай меня внимательно, затем я замолкну, чтобы не отвлекать тебя, ] – заговорил Владыка. - [ Основной способ повысить уровень Мимикрии состоит в том, чтобы пройти на достаточно близком расстоянии от врагов и не дать им себя заметить. Ты должен видеть врагов, а они тебя – нет. Тогда это сработает. ]

«А Отвод глаз?»

[ Не отвлекайся на то, чего пока нет. Выполняй! ]

Олег не спорил с Владыкой... хотя при этом прекрасно помнил, на ком лежит вина за то, что они оказались в этой ситуации. Если бы тот просто решил поискать вход, через который все Искатели попадают в подземку, ничего этого не было бы.

Мораль: даже если ты сверхсущество с иного уровня реальности, никогда не забывай про камеры.

Олег наклонил голову. Наверняка и сейчас он записывается на камеры! Что ж, в толпе его разглядеть будет довольно сложно.

Ему нужно выйти из метро. Это ловушка, из которой можно и не выбраться, а вот наверху куда больше путей к отступлению. Выйти подальше от дома, чтобы солдаты искали его не в его районе, а где-то на другой части города.

Затем... Харон должен выполнить своё обязательство. Если он сделает это – то новой погони не последует, и Олег сможет ходить по улицам более-менее спокойно. Какое-то время.

Эскалатор кончился.

[ Чувствую впереди группу врагов, ] – ожил Владыка. - [ Человек пять, но уровни высокие. ]

Всего пять?.. А впрочем, он и сам никак не тянет на угрозу S-ранга. За кого его могут принять? За чокнутого Искателя, которому наплевать на правила. Они уверены, что главное – обнаружить нарушителя, а уж справиться с ним могут и своими силами.

Что ж, они не знают о Владыке.

«Возможно, я смогу выйти наружу, если отвлечь их чем-то?» - предположил Олег.

[ Предлагаешь мне открыть тут новые Врата? ]

«Боже упаси!» - возмутился Олег. – «Врата в метро? Тогда сюда слетятся все гильдии плюс национальная гвардия. Это же угроза всей стране!»

Он задумался.

«Хотя... ты можешь открыть врата, выпустить из них пару монстров, а затем закрыть их снова?»

[ Хорошая идея, ] – похвалил его Владыка. - [ Я могу сделать это. ]

«Только не здесь!» - попросил Олег. – «Не надо сенсаций. Монстры вырываются из подвала соседнего дома, бегут сюда... можно что-нибудь летающее, чтобы добрались досюда. Врываются, паника, солдаты отвлекаются на неё...»

Владыка не ответил. Олег неуверенно шагал в сторону выхода. Хм... да, впереди действительно затор, он разглядел высоких людей в форме. Кажется, всех выходящих проверяют...

И именно в этот момент раздались крики и визги перепуганных обывателей.

- Монстры! Откуда они здесь?

- Где-то открылись Врата? Вызывайте гос-Искателей, пусть прочешут район!

- Укрывайте внутри, там безопасно!

- Нет, бегите наружу!

- Без паники, без паники, это всего лишь слабые существа, они для нас не проблема...

Сработало. Олег услышал дикий визг и хлопанье крыльев. Кажется, это были какие-то нетопыри, что ли... Так или иначе, времени терять было нельзя. Монстры не самые сильные, солдаты прикончат их за пару минут.

Не дожидаясь, пока всё закончится и его обнаружат, Олег рванул вперёд.

Глава 26 - Хамелеон

В дверях, разумеется, была давка. Солдаты пытались было не пропустить обывателей, загнав их внутрь – строго говоря, внутри действительно было безопаснее, особенно если поблизости (как они думали) разгуливали ещё монстры, вышедшие из Врат. Но...

Они всё же не могли контролировать взбесившуюся толпу, потому что устранение монстров стояло на первом месте. Гигантские летучие мыши с визжанием, от которого закладывало уши, бились в стеклянные двери и роняли людей на пол своими крыльями. Олег разглядел надпись над ними:

[ Теневой Кровопийца. 15 уровень ]

Надпись была синей, а не красной. Олег, разумеется, не собирался проверять... но он был полностью уверен в том, что если окажется рядом с такой тварью – та и не подумает нападать, восприняв его как «своего».

Итак, наружу. Толпа напирала в обе стороны, так что продвигаться в ней было не самой лёгкой задачей. Хорошо, что эскалатор уже далеко, а то его вынесло бы туда – и уже не выбраться.

Наконец, стеклянные двери оказались уже близко... А может, и не такие стеклянные. Метро всё же было особо важным объектом. Железные «шторы» уже опускались, медленно, но неостановимо, блокируя путь как внутрь, так и наружу. Ну, да – чтобы не пустить сюда новых монстров.

Нельзя сказать, что Олег вылетел из дверей в последнюю секунду, в лучших традициях голливудских штампов. Но всё же наклониться и поднырнуть ему пришлось.

Солдаты тоже стояли снаружи, пытаясь попасть по летучим мышам огнестрелом и заклинаниями, но те прекрасно выполняли свою роль. Они не столько нападали, сколько летали туда-сюда, не давая по ним попасть.

Здесь всё ещё было достаточно народу. Олег вместе с той частью толпы, что решила бежать наружу, пересёк улицу – а затем отделился от всех и нырнул в какую-то подворотню. Фух... по крайней мере, он уже не в метро.

[ Вы получили 50 единиц навыка «Адаптация». ]

[ Способность «Мимикрия» повышена до 2 уровня. ]

Ага! Уже указано, какой именно навык повышен! Олег не мог не признать, что Владыка справился со своей частью блестяще.

[ Вы выполнили квест «Хамелеон I». ]

[ Вы получаете награду: уникальное умение «Отвод глаз». ]

[ Принять награду? ]

«Да», - подумал Олег. Это как нельзя кстати... посмотрим, насколько полезной окажется эта способность, которую Владыка счёл нужным подсунуть ему именно в этот момент.

[ Получено уникальное умение: Отвод глаз, 1 уровень. ]

«Показать способность».

[ Отвод глаз, 1 ур. Активная способность. Враг не может опознать вас, если рядом с вами находится минимум 10 человек. Радиус действия – 20 метров. Время действия – 30 минут. Время отката – 300 минут. ]

Полчаса фактической невидимости в толпе, а затем пять часов отката... Ладно, на то, чтобы убраться подальше отсюда, хватит. А затем... пускай продолжают искать его здесь.

«Эй», - обратился он к Владыке. – «На видео эта способность действовать будет?»

[ Будет действовать на тебя или любое твоё изображение, ] – отозвался Влад. - [ Если они развесят по стенам твои портреты с надписью «Разыскивается», а ты встанешь рядом – никто не узнает тебя. ]

Ладно... стоило признать, что способность действительно стоящая. Интересно, как изменятся радиус, время работы и время отката, если прокачать её уровень? Добавятся ли какие-нибудь новые фишки?

«Активировать способность Отвод глаз», - мысленно приказал Олег. Снаружи, с улицы, всё ещё слышались крики и выстрелы... Он, разумеется, ничего не почувствовал. Его не окутала никакая невидимая пелена, никакое призрачное сияние.

Включилась ли способность? Или нет? Был только один способ это узнать – и Олег шагнул наружу.

Никто не обратил на него внимания. Людей тут ещё хватало. Казалось бы, при виде монстров и охоты на них все должны были убежать... но паника – такая вещь, что может накрепко лишить людей разума. Часть обывателей поступала разумно, а часть – вовсе нет, поэтому людей тут хватало.

Олег быстрым шагом направился прочь отсюда. До дома было не меньше часа пешей ходьбы, но лучше так, чем попасться; а ходьбы он не боялся.

Одну из гигантских летучих мышей уже подстрелили, и та валялась на асфальте, распластав кожистые крылья. Хм... выходит, Владыка вызвал её только для того, чтобы она пожертвовала собой?

[ Таких, как она, у меня тысячи, ] – заговорил Влад, не дожидаясь, пока этот вопрос будет обращён к нему. - [ Таких, как ты, у меня один – пока. Хороший командир должен знать, когда и кем пожертвовать. ]

Ну, да, ну, да. Олег не ответил ему. В конце концов, вполне возможно, что здесь и правда стоял выбор: или он – или эти твари... да и идея принадлежала ему, если вспомнить.

Но вот какой вопрос теперь интересовал парня: а может ли в будущем возникнет ситуация, когда Влад так же легко пожертвует им, чтобы спасти кого-то другого, более ценного?

На эту мысль Владыка никак не отреагировал. Либо не прочитал эту мысль... либо сделал вид, что не прочитал.

Станция метро и место боя остались позади; Олег шёл быстрым шагом, стараясь держаться поближе к людям. Вокруг темнело, и сверху начинало накрапывать. В принципе, дождь был даже кстати – он помогал смыть с него лёгкий, но очень неприятный «аромат», оставшийся после тоннеля.

Неожиданно Олег вгляделся в отражения в витринах. Множество лиц, множество фигур, все куда-то спешат...

...но он не мог отыскать среди этих отражений своего собственного. Оно здесь, определённо, было – но вспомнить, кто из этих лиц есть он сам, он пока не мог.

Отвод глаз действительно был хорош в своём деле.

«На будущее», - обратился Олег к Владыке, - «гораздо проще поступать так: брать с собой комплект запасной одежды и прятать его в инвентаре. Можно будет даже протез руки брать, для маскировки».

[ Верно мыслишь. Но не забывай, что ты живёшь среди Пробуждённых, и все они тебе не друзья. Кроме поиска по внешнему виду, доступного любому, кто не слеп, существует ещё поиск особый... возможно, в один день ты и сам его освоишь, но пока его могут использовать лишь против тебя. ]

«Ага, спасибо за совет», - в мысленном голосе Олега сквозил сарказм... да он и не думал его скрывать. – «Но, может, стоило немного послушать меня, прежде, чем лететь в подземку, сломя голову?»

[ Мне нужно было показать тебе самому, что ты можешь – и что должен делать. Если бы я дал тебе выбор, разве ты бы пошёл туда? ]

Хм... это справедливо. Пожалуй, Олег всеми силами избегал бы визита в новую обитель монстров, если бы только Владыка не дал ему понять: если тот не сделает это сам, то он просто перехватит управление.

«Ладно», - признал Олег. – «Мы оба поторопились с преждевременными выводами. Давай впредь прислушиваться друг к другу».

Владыка не ответил. Может, он считал, что это Олег должен к нему прислушиваться, а сам он не должен ничего. А может, просто не хотел это обсуждать.

В какой-то момент Олег обратил внимание на то, что вновь может распознать своё отражение в витринах. Ага... значит, полчаса уже прошло.

Ну, никакой погони за ним, вроде как, не было, да и Владыка не сообщал о новых скоплениях высокоуровневых врагов. Теперь – главное, чтобы не подвёл Харон. Как ни неприятна была Олегу его навязанная сделка – а то, что он предложил в ответ, действительно было сейчас ему необходимо.

Интересно, эти летучие мыши... Они не помешают? То есть, он дважды попал на камеру – и оба раза рядом происходило что-то, связанное с монстрами.

В первый раз открылись полноценные Врата, причём не самые слабые – иначе бы в них не бросили весь персонал базы. Значит, это был вопрос выживания.

Второй раз... снова монстры. Если их появление свяжут с ним – то мелкие сошки вроде Харона уже ничего не смогут сделать. Им займутся ребята посерьёзнее, чем подобные «вахтёры» когда-либо видели.

Да ну. Вряд ли. Слишком уж невероятна для других – да и для него самого, если честно – была идея, что кто-то может по своей воле открывать и закрывать Врата. Все решат, что в первом случае ему действительно сообщили об этом, а во втором просто так совпало. Мало ли монстров осталось в городе? Всех действительно никогда не вычистить: эти твари умеют прятаться и нападают в самый неожиданный момент.

Подняться по лестнице, открыть дверь квартиры... По счастью, был уже вечер, а народу в районе, где жил Олег, никогда много не бывало. Владыка продолжал молчать, Олег ощущал сильную усталость, и, наверное, со стороны это выглядело обычным возвращением домой – из школы или магазина.

Ага. Без руки...

А вот за дверью Олега уже ждали. Как только он шагнул в квартиру и зажёг свет в прихожей – как увидел сердитое и взволнованное лицо Руси.

- Ты! – его сестра упёрла руки в боки. – Братик! Ты опять ушёл куда-то, ничего мне не сказав!

- Были дела, - попытался отмахнуться Олег, но Руся не отставала.

- Вчера у тебя тоже были дела! И вот к чему это привело!

- Ты предлагаешь мне теперь запереться в квартире и никуда не выходить? – удивился Олег. – Ну, да, ну, да. «Не выходи из комнаты, не совершай ошибку».

- Нет, я... – на лице Руси мелькнуло растерянность. – Я знаю, что несу чушь. Но я волнуюсь! Я всегда несу чушь, когда волнуюсь. Ты ведь мог хотя бы предупредить!

Олег почувствовал, что краснеет. Конечно, его вины в этом не было – ведь из дома его вывел Влад – но ему всё равно было неловко из-за того, что он заставил сестру волноваться.

- Тебе ужин разогревать? – Руся шмыгнула носом. Было видно, что она до сих пор тяжело переживает случившееся с братом в Рейде.

- Не обязательно, - покачал головой Олег, но его сестра уже унеслась на кухню.

- Сейчас разогрею!.. – донеслось оттуда. Олег вздохнул. Нет, бесполезно пытаться как-то её изменить... наверное, стоит просто принять?

Глава 27 - Путёвка в жизнь I

Пока Олег ел, Руся продолжала болтать.

- Слушай. Я сегодня копалась в Интернете... короче, Искателям, которые потеряли руку или ногу в Рейде и не могут позволить себе самостоятельно оплатить лечение, положена компенсация. Или деньгами – или им вживляют новейший чар-протез. За счёт государства!

- Серьёзно? – удивился Олег. В существование халявы он не верил уже довольно давно.

- Ну, да, только нужно встать в очередь. У них там есть свои лимиты, нужно дождаться, когда...

Ага, понятно. Наверное, те, кто потерял руки в первый год появления Врат, как раз недавно получили свои чар-протезы. Нет, Руся всё-таки ещё такой ребёнок...

- Кстати, а что делать с твоим костюмом? – вдруг всполошилась сестра. – Рукав! Его отрезать и подшить, или заколоть?

- Костюмом? – не понял Олег.

- Ну, завтра, на выпускной!

Ох... Уронив вилку на стол, Олег хлопнул себя по лбу.

- Ну, конечно... Выпускной, точно.

Всё это казалось... чем-то из прошлой жизни. Школа, праздники. Случившееся вчера и сегодня полностью заглушило прошлые планы. Но, тем не менее, выпускной был завтра.

С последними экзаменами Олег разобрался уже больше недели назад. Фактически, он уже не был школьником – именно поэтому он и решился пойти в свой первый Рейд. Но ещё один раз в стенах родной школы ему всё же придётся побывать.

- Ты... – он быстро помотал головой. – Знаешь, рукав лучше заколоть. Ну, ты видела, как ходят инвалиды...

- Не называй себя инвалидом! – возмутилась Руся.

- Ладно, не инвалиды. Однорукие не-инвалиды, - кивнул Олег. Ему самому не нравилось это слово, но... из песни слов не выкинешь. – Короче, заколи его.

- Ага, - кивнула сестра – и выбежала из комнаты. Фух... теперь откровенный разговор с Владом.

«Слушай», - мысленно обратился Олег к своему соседу по черепушке. – «Не знаю, какие у тебя были планы, но дай мне один день. Завтрашний. Мне нужно сходить на выпускной. А потом я буду делать то, что ты скажешь».

На самом деле... у Олега ведь не было определённых планов на то, чем он займётся дальше. Он пробовал себя то в одном, то в другом. Мечтал стать Искателем. Вот он и станет им! Но послезавтра.

[ Идёт, ] – легко согласился Владыка. - [ В вашем мире много не до конца понятных мне вещей, и я хочу изучить их получше. Так что это будет даже кстати. ]

Ну, вот и отлично... на целые сутки можно забыть о боях, подземельях, монстрах, и окунуться в старую и почти беззаботную жизнь. Конечно, это будет своего рода прощание со всем этим – но пусть же оно пройдёт хорошо.

Что ж, но кое-что всё же следовало сделать сегодня. Олег включил компьютер и попытался найти на новостных сайтах что-нибудь, что было бы связано с его сегодняшними похождениями.

Разумеется, всюду были заметки о нападении группы монстров на вход в метро. Но атака была сразу же отбита военными, так что никто не пострадал. Встречались фото, сделанные на телефоны, комментарии вроде «Я там был, военные пришли туда заранее и проверяли людей. Они что-то знали?»

Но в остальном – ничего особенного. И о Вратах на территории базы, о чём-то ещё – ни слова. Военные умели хранить свои тайны.

Зато была статья о том, что гильдия Гвина вынесла из Врат рекордное количество лута. Кажется, они не прятались, а напротив – стремились выставить свои достижения напоказ. «Достижения», как же...

«Нам пришлось крепко сразиться за эти сокровища», - цитировала статья прямую речь одного из участников мнимого «рейда». – «Многие из нас крепко рисковали своими жизнями, однако умение работать вместе, как одно целое, не дало произойти трагедии. Мы в гильдии Гвина очень ценим командную работу, и каждый из наших бойцов оберегает других».

Конечно. Сам себя не похвалишь – никто тебя не похвалит. Впрочем, этим грешили все. Гильдии не были светлыми монашескими орденами, они делали много нехорошего – а имидж нужно было как-то поддерживать. Об этом знали все – но все старательно делали вид, будто ни о чём не подозревают. Условности правят этим миром!

...остаток вечера Олег провёл за занятием, увидев которое, сестра очень удивилась бы и снова поинтересовалась, всё ли у его в порядке. Спустившись к ближайшему супермаркету, он купил пять штук замков разных видов – навесной, кнопочный, электронный... А дальше он сидел в своей комнате и под молчаливое одобрение Владыки открывал, открывал и ещё раз открывал всё это замочное великолепие.

[ Навык «Взломщик» повышен до 7 уровня. До следующего уровня 1000 единиц. ]

[ Навык «Взломщик» повышен до 8 уровня. До следующего уровня 2000 единиц. ]

[ Навык «Взломщик» повышен до 9 уровня. До следующего уровня 5000 единиц. ]

...

Проснулся Олег поздно. Голова после вчерашнего у него гудела; он немного посидел на кровати, вспоминая события прошлого дня. Так... кажется, до десятого уровня Взломщика он уже не докачал – слишком болела рука, а очки навыка стали даваться через раз. Может, замки были слишком простыми для его уровня?

Впрочем, сегодня – ни слова о Система или боях. Сегодня он снова школьник, выпускник, пускай хотя бы этот день у него пройдёт как надо.

Так Олег, по крайней мере, думал. Однако стоило ему встать с кровати – и перед его глазами выскочила яркая надпись.

[ Вы получили ежедневный случайный квест. Цель квеста скрыта; чтобы узнать цель – примите квест. ]

[ Отказ от ежедневного случайного квеста или его провал не влечёт за собой штрафа, однако вы также не получите награды за его выполнение. ]

[ Принять ежедневный случайный квест? ]

[ Да \ Нет ]

А? Олег сонно поморгал. Интересно, это тоже у всех Пробуждённых – или только у него? Квест... да ещё и случайный. Что там может быть? Убить очередного монстра? Сколдовать заклинание? Прокачать несколько уровней?

Первой его мыслью, конечно, было отказаться от квеста и действительно забыть на сегодня о Системе. Но, с другой стороны... Штрафа не будет. Даже если он его не выполнит, то хотя бы сможет узнать, что это такое. А если вдруг выполнит, то получит награду.

Эх... Владыка ведь наверняка внимательно следит в этот момент за его мыслями. Ждёт, какой выбор он сделает.

«Да», - определился Олег. – «Принять квест».

[ Вы приняли ежедневный случайный квест. ]

[ Цель квеста: нанести добивающий удар врагу, который выше вас на 10+ уровней. ]

[ Штраф за отказ или провал: отсутствует. ]

[ Награда: скрыта. ]

Ну, что ж... Попытаться стоило. Хотя Олег не представлял, где он найдёт себе такого врага и как сможет нанести ему последний, добивающий удар. Почти убитые враги на дороге не валяются!

Ладно. Он хотел узнать, что представлять из себя этот квест – и он это узнал. Теперь пора переходить к чему-то более обыденному. Умыться, одеться, позавтракать. Немного посидеть в Интернете – жизнь ведь всё-таки не кончилась! А затем собираться на выпускной.

Начало – в два часа дня, а там затянуться может на сколько угодно. Само собой, после «официальной» части будет «неофициальная». Алкоголем Олег не злоупотреблял, но, как и все парни его возраста, не был и принципиальным трезвенником.

А кроме того, на выпускном будет...

Сфера Пробуждения. Как говорится, путёвка в жизнь! Строго говоря, Сфера не делала человека Пробуждённым, иначе бы ему цены не было. Нет, он просто вызывал ускоренное Пробуждение у тех, у кого и так был потенциал. Однако слухи всё равно наделяли этот артефакт самыми мифическими свойствами.

Как же Олег ждал шанса коснуться этого артефакта!.. Сын непробуждённого Искателя, он мечтал получить силу, подняться до высокого ранга...

Теперь, конечно, касаться Сферы нельзя. Ну... у него есть идеальная отмазка. Чёрт возьми, он уже испытал на своей шкуре роль Искателя. И потерял руку. После этого любое желание пропадёт!

И всё-таки, подумал он. Что будет, если я коснусь шара? Может ли человек пробудиться дважды, сразу в двух Системах?

Нет, бред какой-то. Лучше ему забыть о подобных идиотских идеях. К тому же, не стоит забывать о том, что все Её пробуждённые – враги для Владыки.

...в школе было полно народу. Выпускники, родители, представители гильдий. Разумеется, и они тоже – в первую очередь! Вдруг на церемонии пробудится какой-нибудь Искатель высокого ранга. Тут же забрать восходящую звезду под своё крыло хотели бы все лучшие гильдии города и страны – и почти все из них присылали на выпускные своих вербовщиков.

Войдя, Олег сразу заметил одного из них. Он стоял возле группы выпускников и расписывал им перспективы.

- В отличие от большинства крупных гильдий, мы берём даже непробуждённых, - заметил он. – Конечно, на рядовые должности. Но вот что я вам скажу: даже рядовая должность в нашей гильдии принесёт вам больше уважения и дохода, чем должность повыше в какой-нибудь дешёвой компании.

- А если я сумею Пробудиться и получить ранг? – ага, этот одноклассник Олега вечно мечтал о том, как он станет рангом А или выше и придёт к успеху. Впрочем... да чего уж там – в нынешнем мире об этом мечтали почти все.

- Ну, тогда мы определим тебя на полгода в тренировочный отряд, - пожал плечами вербовщик. - Там тебя обучат основам, командной работе, самым важным навыкам. А затем – добро пожаловать в основную команду! Для каждого ранга у нас свои команды и свои цели, но мы находим работу всем.

Он щёлкнул пальцами.

- И не только работу. Видите это кольцо? Знаете, сколько оно стоит? Наши ребята вынесли его из Рейда только позавчера и собирались продать на аукционе, как и многое другое. Но оно приглянулось мне, и я выкупил его. Кстати, членам гильдии – скидка! Но даже без этого – члены гильдии Гвина на доход не жалуются.

Гвина? А вот и они. Кажется, выпускной был безнадёжно испорчен.

«В воздухе завоняло дерьмом», - заметил Олег Владыке.

[ Хорошо, что я не чувствую запахов, ] – усмехнулся тот.

Глава 28 - Путёвка в жизнь II

Внезапно представитель гильдии Гвина замолчал, сообразив, что внимание направлено больше не на него. И действительно – мало кто в коридоре не повернулся в сторону Олега.

«Что такое с этим парнем?» - гадали они. – «Ещё неделю назад, на выпускных экзаменах, у него было две руки. В какой момент и что случилось? Как он стал инвалидом?»

Олег же спокойно шёл, не меняя выражения лица и стараясь держаться уверенно. Взгляд, походка, манера держаться – всё это принадлежало человеку, который потерял руку, но не чувство собственного достоинства.

Раньше его такие вещи... не то, чтобы не волновали совсем, но он мало о них задумывался. Но теперь каждый второй взгляд, направленный на него, выражал жалость. Это было... неприятно.

- А... Олег? – наконец-то ожил один из его одноклассников. – Ты чего, ты...

Нужные слова не шли на ум. Как вежливо спросить однорукого человека, где он потерял руку? И вместе с тем – как не спросить, если это моментально стало главной загадкой вечера?

- Это? – Олег оставался таким же невозмутимым. – Я просто сходил в Рейд, Кирилл. С прибылью вышло не особо... даже немного убыло, как видишь.

Он выразительно поглядел на вербовщика. Интересно, этот тип, похожий больше не на бойца, а на рекламное лицо с обложки дорогого журнала, в курсе, какие схемы проворачивает его гильдия? Скорее всего, да.

- Это очень показательно, – быстро отреагировал вербовщик. – Скажите, молодой человек – вы ведь ходили в Рейд в составе группы, не состоящей в крупной, уважаемой гильдии?

Вопрос был почти риторическим. Крупная и уважаемая гильдия никогда не взяла бы с собой случайного парня с улицы без опыта и рекомендаций – даже носильщиком или сборщиком. У неё были свои люди на эти роли, а если по какой-то причине вдруг случался недокомплект – гильдии набирали людей из агентств, опытных и с лицензией.

И то – лишь на небоевые должности. Носильщик может быть со стороны, но боец или маг – только гильдийные; в случае форс-мажора скорее проще было отменить Рейд вовсе, чем брать с собой чужака.

- Именно так, - кивнул Олег.

- Что ж, - пожал плечами вербовщик. – Я, конечно, соболезную вам, но вы в какой-то степени сами виноваты в произошедшем. Скажите, вы знали, что в Рейдах, устраиваемых внегильдийными Искателями, количество травм выше на 30%?

Последняя фраза была обращена уже не к нему персонально, а ко всем собравшимся.

[ Ложь, ] – внезапно отреагировал Владыка. - [ Наглая ложь в лицо. ]

«А ты откуда знаешь?» - чуть удивлённо поинтересовался Олег.

[ Слабый боец, как правило, знает свои возможности, ] – произнёс Владыка, чуть помедлив. - [ И боится столкнуться с тварью, что сильнее его. Самые сильные теряют чувство страха, а вместе с ним – и чувство осторожности. ]

Нет, странно... Олег не мог не отметить, как вымучено это прозвучало. Как будто... у Владыки вырвалась фраза про ложь, а затем он и сам пожалел о ней. И придумал первое же попавшееся объяснение.

- Если вы считаете, что у вас есть потенциал, и хотите его проявить, наша гильдия всегда рада новичкам, - продолжал, тем временем, вербовщик. – Конечно, будет печально, если кто-то получит пробуждение в классе Воин, будучи инвалидом – это иначе, как загубленным потенциалом, не назовёшь. Но вот Магу любые травмы не помеха, и...

Олег не стал слушать его дальше. Что он мог на это ответить? Напрямую спросить «А это правда, что ваша гильдия продаёт информацию о Вратах через чёрный рынок заведомо слабым Искателям, чтобы провести бесплатную разведку?»

Он спокойно прошёл по коридору вперёд. В конце концов, это просто вербовщик. Он тут такой не один – чуть дальше находились ещё двое, и наверняка к церемонии Пробуждения придёт ещё парочка...

Олег спокойно вошёл в свой класс и уселся на стул. Хм... в последний раз он находится тут. Ему бы проникнуться этой атмосферой – прощанием с детством, и всё такое, но праздник был безнадёжно испорчен двумя вещами: разговором в вербовщиком и тем, что все кидали на него сочувственные взгляды.

Это было повсюду. Учителя не обращались к Олегу напрямую, но переговаривались между собой, то и дело поглядывая на него. Девчонки тоже о чём-то тихо шептались. Может, он вообще зря сюда пришёл? Ну, не явился бы на выпускной... и что с того? Ему бы из-за этого экзамены не зачли, что ли?

Неожиданно прямо рядом с Олегом кто-то бухнулся.

- Кто это был?

- А? – Олег повернулся, чтобы увидеть своего приятеля, Илью. – Кто был? Ты о ком?

- Рука, - Илья бесцеремонно ткнул пальцем прямо в заколотый рукав. – Кто это был? Орк, дракон, нага, инсектоид...

Чёрт... Это было неожиданно; Олег даже растерялся от такого вопроса.

- Илья! – одна из учительниц – старая физичка, начавшая работать ещё при Союзе, задолго до всех Врат – одёрнула парня. – Вопрос совершенно бестактный.

- А я больше не школьник, чтобы меня одёргивать, - беззлобно хмыкнул Илья. – Хочу и задаю бестактные вопросы.

- Нормальный вопрос, - заверил учительницу Олег. Если честно, он был даже благодарен своему приятелю – в вопросе не было жалости, вот ни капли. Никакого сочувствия, никакой мысли в духе «хорошо, что это случилось с кем-то, а не со мной». Только чистое любопытство.

- Так кто был-то? – повторил Илья.

- Нежить, - Олег решил, что чем меньше подробностей он раскроет о своём Рейде – тем лучше. – Здоровенный такой скелет с шестью руками.

Такие, кажется, твари были там, внутри?

- Ох... – Илья запнулся, покосившись на учительник. – Офигеть, чувак! Ты знал, что нежить может навешивать проклятия?

«О, если бы ты знал, насколько близко я с этим познакомился», - подумал Олег. Но это не для произнесения вслух.

- Понятия не имел, - произнёс он. – И очень надеюсь, что никаких дополнительных эффектов ко мне не прицепилось.

- Тут главная фишка в том, что проклятия могут висеть две-три недели, никак не проявляясь, - продолжал нагнетать Илья. – Ходишь себе, такой, живёшь, ни о чём даже не подозреваешь. А потом начинается. Слабость, болезни... Ещё чего похуже...

- А это само по себе разве не считается? – Олег кивнул на обрубок руки. – По-моему, это сойдёт за три в одном.

- Не повезло, - легко согласился Илья. – Но хороший целитель всё поправит.

- Целитель, - Олег поморщился. – Хороший целитель стоит денег. А плохой целитель разве что царапину залечит, и то – зелёнка быстрее справится.

- Деньги вообще не проблема, - Илья понизил голос. – Слушай, внимательно слушай! Один надёжный человек слил мне информацию. Тема верняк. У Сферы Пробуждения есть определённый цикл, перезарядка или вроде того. Одного пробуждает – нескольких обламывает. Число обломов каждый раз разное, но если встать в очередь с конца, можно найти закономерность, и потом...

- А? – Олег поглядел на него. – Я не буду подходить к Сфере.

- Ты... что? – не поверил Илья. – Чува-ак! Мы с тобой с первого класса ждали этого момента! Ты не можешь, ты... скажи, что ты сейчас пошутил!

- Не пошутил, - Олег с кислым видом взмахнул обрезком руки. – Я просто решил... что мне этого достаточно. Я уже побывал в Данже... воспоминаний скажет на всю жизнь.

- Ты не можешь на этом остановиться! – с жаром возразил Илья.

- Почему нет? – Олег скептически поглядел на него. – Слушай, все мы хотели стать Искателями, но пора взрослеть. Есть и другие профессии. У меня вышла хорошая оценка по английскому – может, устроюсь переводчиком, поступлю на языковой... Рука для этого не требуется.

- Искатель – или переводчик? – Илья не оценил такой идеи. – Не смешно. Где твои амбиции, Олег? Твой отец...

- Оставь его в покое, - произнёс насмешливый голос. – Ты же видишь, что ему это не нужно.

Хм... Олег и не заметил, как она подошла. Инесса, первая звезда класса и его же первая стерва. В начальных классах она была ещё куда ни что, но в тринадцать лет Инесса снялась рекламе, которую довольно долго крутили по центральному каналу – и крепко ощутила себя звездой.

Ну, надо признать, внешне она действительно тянула на это звание. Даже Олег – что скрывать – был одно время влюблён в неё (безнадёжно, как и все остальные). Но не сейчас.

- Нужно! – не согласился Илья. – Слушай, это всем нужно...

- Но не ему, - Инесса пожала плечами. – Человек понял, что такое реальная жизнь, и испугался. Ты можешь его за это обвинить? Я – нет, потеря руки действительно отрезвит кого угодно. Знаешь, тебе бы тоже понять это...

Да уж, она умудрилась одной репликой оскорбить их обоих, назвав Олега трусом, а Илью инфантильным идиотом. И при этом, казалось бы, осталась предельно вежливой.

- Ты на что-то намекаешь? – с неприязнью поглядел на неё Олег. Чёрт... к этим бы внешним данным – ещё более-менее сносный характер, и цены бы Инессе не было. Но нет, это не про неё.

- На то, что нет ничего постыдного в том, что теперь ты боишься подойти к Сфере Пробуждения, - невинным тоном протянула та.

Так, этот спор пора было заканчивать. Нельзя же вестись на настолько прямые разводки!

Впрочем, Илья всегда готов был впрячься в спор за приятеля. В целом, Инесса была права – ему бы немного соображалки...

- А при чём тут трусость? – возмутился он. – Если человек принял другое решение, это значит...

- Всё верно это значит, - Инесса презрительна поморщилась. – Олег прав. Это просто... не его. Знаешь, многие ходят в Рейды в его возрасте, и почти никто не теряет руки, будучи носильщиком. Может... он просто слишком бездарен в этом? Уж лучше английский язык...

Илья потерял дар речи, хлопая глазами. Олег тоже приподнял бровь. Претензия была... на грани. Рана, полученная во время Рейда – то, над чем обычно не шутил никто, даже злейшие враги. Слишком у многих в семье были такие вот инвалиды, слишком больная и острая тема. Но... Инессе, кажется, было плевать на такое.

- Чувак! – жарко выдохнул Илья, развернувшись к Олегу. – Теперь ты точно обязан её коснуться!

Глава 29 - Церемония Пробуждения

- Нет, - поморщился Олег. – Ты не понимаешь, Илья. Я всё решил, и менять своё мнение из-за каких-то слов не буду.

- Что и требовалось доказать, - фыркнула Инесса. – Человек не хочет, это не его... Зачем что-то заставлять силой? Пускай делает то, к чему у него лежит душа. Например, проверяет спряжения английских глаголов.

Чего она прикопалась? Он ведь действительно будет выглядеть бездарностью и трусом не только в её глазах, но и в глазах всего класса. А прикоснуться к Сфере Пробуждения нельзя и думать.

«Что произойдёт, если я коснусь Сферы?» - осторожно поинтересовался он у Влада.

[ Разумеется, ничего хорошего, ] – отозвался тот. - [ После сегодняшнего Она узнала, что я проявился в этом мире, и что у меня есть какой-то носитель, но на этом всё. Ну, а Шар сразу выдаст ей всю информацию о тебе – кто ты, где ты находишься, какими силами обладаешь в этот момент. ]

Хм... Да, как он и думал. Совершенно не вариант.

[ Думаю, она просто объявит на тебя охоту. Всем Пробуждённым в городе будет поручено отыскать тебя и прикончить, а лучше изолировать. ]

«Да я уже изначально понял, что лучше этого не делать...»

Олег задумчиво поглядел на Илью и Инессу – парень что-то с жаром доказывал девушке, а та лениво и снисходительно парировала – и молча уставится перед собой. Эмоции – это, конечно, хорошо, но разум всё-таки важнее.

Впрочем, долго это не продлилось: выпускной уже вот-вот начался. Учителя, заторопившись, погнали всех в актовый зал.

Люди вокруг постоянно смотрели на Олега. Ну, разумеется. Знакомые, малознакомые и незнакомые совсем – парень, у которого не было руки, слишком выделялся на общем фоне. Олег старался не обращать внимания на все эти косые взгляды, но, надо сказать, это начинало раздражать.

«Напомни мне купить самый простой протез», - заметил он. – «Может быть, так будет менее заметно».

Владыка молчал – видимо, он считал работу напоминалкой выше своего достоинства.

Официальная часть прошла, как положено – торжественно и скучно. Если честно, Олег никогда не понимал, зачем её так затягивать. Школа осталась позади, впереди взрослая жизнь, а сейчас хотелось развеяться, посидеть с друзьями, немного выпить и вообще потусоваться.

Тем не менее, до этого оставался ещё один момент... Церемония Пробуждения.

- Ну? Ты идёшь? – Илья требовательно дёрнул Олега за рукав – а точнее, за половину рукава. Получилось слишком громко – все повернулись в его сторону.

- Нет, - Олег слегка закатил глаза. Илья порой был слишком... неуёмным. – Я же сказал, не иду.

Илья на этот раз ничего не ответил, но сверкнул глазами так, будто хотел прожечь в Олеге дыру.

- Ха, - раздалось где-то позади. – А кто-то ждал чего-то другого?

На этот раз не Инесса, а тот качок из параллельного класса, который говорил с вербовщиком Гвинов. Как же там его звали...

- Что ты имеешь в виду? – поинтересовался кто-то.

- Он теперь может и не Пробуждаться. Смысла нет! – по смехом пояснил тот. – Кому будет нужен Воин-инвалид или безрукий Убийца? Надеяться на Магов – слишком маленький шанс. Может, он вообще не Пробудится!

Большинство присутствующих тут молчали – из вежливости или просто из нежелания вмешиваться в спор... но Олег чётко видел в их глазах всё то же самое. Жалость и лёгкое презрение.

Ну, и привычное «спасибо, что не со мной». Лицемерно!.. Как будто, случись это с ними, они бы очень хотели продолжать карьеру Искателя.

- Я первым, - тот качок шагнул вперёд. – Первым всегда везёт!

- А вот и ни разу! – шепнул Олегу Илья. – По статистике, первый касающийся Сферы Пробуждения почти никогда не пробуждается! Погрешность – три процента!

- Вот и увидим, - заметил Олег в ответ.

- Ага! – Илья не спешил выходить – видимо, он ждал, пока наберётся очередь, чтобы Пробудиться определённым номером, как и инструктировали его «надёжные источники». Впрочем, Олег очень сильно сомневался, что из этого что-то выйдет.

Качок, всем своим видом излучая уверенность, шагнул вперёд, туда, куда был вынесен артефакт. Как и было положено, он опустил на шар свою правую ладонь. Свечение, которое до того испускал шар, стало из ровного слегка мерцающим, а затем глаза выпускника расширились; в них отразились удивление и восторг.

Видит Систему, понял Олег. Что ж... это действительно может удивить любого. Особенно если учесть, что до Пробуждения он понятия не имел о её существовании. Почему никто до сих пор не сообщил о ней? Даже новички, вроде этого? Почему у него не вырвалось что-то вроде «ого, я вижу надписи»?

[ Потому что Она охраняет свой секрет, ] – заметил Владыка, вновь отвечая на вопрос, который ему не задавали. - [ Она блокирует любые попытки сказать об этом, причём подспудно. Пробуждённый думает, что это он сам не захотел ничего говорить. ]

«Но зачем?»

[ Возможно, она не хочет давать вам, смертным, даже шанса на изучение Системы и всего прочего, ] – Владыка усмехнулся. - [ Что ещё раз говорит о её неопытности. Это смехотворно! У вас и так нет такого шанса. Как могут люди изучить то, для чего у них даже слов не придумано? ]

Сейчас – нет, подумал Олег, но когда-нибудь, со временем, через тысячелетие-другое... Возможно, не такой уж смешной шуткой это окажется, а?

Если, конечно, до этого человечество доживёт. А уничтожить оно себя может как само, так и с подачи кого-то, вроде Владыки и его соперницы.

Ладно. Он ушёл в какие-то философские дебри. Здесь и сейчас человечеству ничего не угрожает, даже напротив – у него появился один новый защитник (если можно так выразиться).

- Ранг В! – ликовал качок. – Да! Отличный результат!

Вербовщики глядели на него с лёгкой снисходительностью. Они привыкли постоянно общаться с рангами S, а то и выше, они сами были не ниже А-ранга... Тем не менее, была в их взглядах и заинтересованность. В-ранг тоже на дороге не валяется, и станет ценным пополнением для любого клана.

- Но... как же... – Илья вытаращил глаза. – Нет, погоди. Погрешность три процента!

- Всё просто, - усмехнулся Олег. – Не верь статистике!

- Следующий, - объявила завуч, и к Сфере подошёл другой выпускник. Снова возложение руки, снова взгляд, полный надежд – но на этот раз удача не улыбнулась претенденту, шар не замерцал, и он, понурившись, отошёл обратно на своё место.

Очередь двигалась – один претендент за другим. Илья что-то деловито подсчитывал, но Олег, как ни пытался, не мог уловить никакой закономерности. Вероятней всего, её и не было – только Её воля. Она сама решала, кто получит её дар, а кто нет – и путей угадать, что у неё на уме, попросту не существовало.

Кому-то везло. Кому-то нет. Большинство, разумеется, не получали никакого Пробуждения и с разочарованным видом отходили назад. Отказ Сферы – это не просто неудача; это проверка, которая проходится один раз и на всю жизнь. Если ты не касался Сферы – ты ещё можешь пробудиться, только позже. А если коснулся и она не ответила – значит, в тебе и не было того потенциала.

Конечно, всегда можно стать Искателем другим путём. Артефакты, магические усиления и зачарования собственного тела, оружие, доспехи... и, конечно, тренировки, тренировки и ещё раз тренировки. Но это стоило денег; а если ты желаешь стать кем-то выше, чем D- или С-ранг, то не просто денег, а немалых, каких тут ни у кого не было.

И, разумеется, таким путём можно было стать только Воином или Убийцей. Магию, хоть ты тресни, не получить без дара свыше.

Один из одноклассников Олега, которого тоже ожидал крепкий облом от Сферы, вернулся и сел где-то позади него.

- Идиот... – услышал Олег. – Я бы сам, добровольно отдал любую руку, только чтобы Пробудиться, а он отказывается от такого шанса...

[ Знаешь, я бы мог это устроить, ] – ехидно заметил Владыка.

«Что устроить?»

[ Дать ему Пробуждение взамен на руку. Предложишь своему приятелю такую сделку от моего имени? ]

«Ага... скажи ещё, что мы создадим клан Одноруких», - мрачно подумал Олег. – «Не думаю, что этот парень согласится. Он всегда умел хорошо кидаться словами – и плохо умел отвечать за них».

[ А когда было иначе? Никто не поймёт, что такое Цена, пока не заплатит её. ]

С этим Олег был согласен.

- Ну – ни пуха, ни пера мне! – Илья хлопнул Олега по плечу и встал со своего места. Очередь подходила к своему концу, и он пристроился за другим участником. Тот, не Пробудившись, тоже сел обратно – и Илья, зажмурив глаза, возложил руку на Сферу.

Олег прямо видел, как шевелятся его губы. «Только ты не на Слизерин, только бы не на Слизерин!» Ха. Олегу никак не удалось избежать этого сравнения – Илья сейчас выглядел очень похоже на Гарри Поттера в первом фильме, только старше и без очков.

Он не ожидал многого, но шар внезапно начал мерцать. Неужели вышло?

[ Совпадение, ] – неожиданно заговорил Владыка. – [ Ничем больше это быть не может. ]

Тем не менее, мерцание продолжалось и продолжалось. Обычно оно заканчивалось раньше, но сейчас всё сверкало, а это значило...

- Ранг S! – прошёлся по рядам шёпот. – Невероятно!..

- Да, - севшим голосом сообщил Илья. – Ранг S. Я - ранг S. Я...

S-ранг был высшим рангом, который можно было получить при помощи Пробуждения. Если какой-нибудь ранг E или D можно было сравнить с выигрышем в лотерею, принёсшем десять тысяч рублей, то получить Пробуждением S-ранг – всё равно, как сорвать джекпот в лучшем казино Лас-Вегаса или Монако. Обалдели все – учителя, ученики и даже вербовщики.

«Начнётся драка», - подумал Олег. – «Между вербовщиками. Эти ребята теперь как люди, которые вместе нашли бриллиант посреди дороги и не знают, кому он достанется».

[ В драке бриллиант достанется тому, кто сильнее, ] – заметил Владыка.

«Ага... и здесь то же самое. Зная Илью – он выберет тот клан, который покажет себя самым сильным!»

Глава 30 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Департамент

Утро начинается не с кофе – утро начинается с ошибок и проверок. Затем они тянутся через весь день, заканчиваются только с окончанием рабочего дня, но наивно было бы думать, что новая встреча будет только утром. После небольшого промежутка наступает ночь, и тогда всё это начинает сниться. Упорно, привычно и бесяче.

Но сейчас Алине ничего не снилось. Она в третий раз перепроверила данные на бумаге, но что-то не сходилось. Ошибка... или катастрофа. Её задача – определить, что именно.

За десять лет работы в ДМК настоящую катастрофу она видела дважды. Два случая за долгих десять лет. Но... два – это не ноль, и свою зарплату (не такую уж и маленькую, надо сказать) специалисты из её отдела ели не зря. Как бы там ни было, оба этих раза катастрофа была предотвращена благодаря их стараниям.

Вздохнув и потерев виски, Алина встала с кресла. Если ошибка не у неё – то у кого? Ясно, у кого, у того, кто отвечает за системное оборудование.

- Юля? – Алина без всякого стука, привычно вошла в кабинет. – Ты здесь?

Помещение было заставлено аппаратурой настолько, что каждый раз, входя, сюда, ей приходилось задавать этот тупой по своей сути вопрос – от входа совершенно не было видно, тут её напарница или нет.

- Пока ещё здесь, - раздалось из-за высоченной стойки с серверами, а пару секунд спустя оттуда вышла молодая девушка с планшетом в руках.

- Погляди, - Алина протянула ей распечатки. – Кажется, ты не всё отладила после последнего обновления системы. На этот раз ошибки с твоей стороны.

- Эээ? – Юля выразила своё удивление демонстративным поднятием бровей. – Ты, кажется, забыла, что ошибки у нас по части тех, кто работает с бумагой. У меня в компьютере – только точность и расчёт.

- Да ну? – поглядела на неё Алина. – А у меня возникло такое ощущение, что ты залила в поисковую систему непроверенную сборку.

- А ну дай сюда, - Юля буквально вырвала листы из рук у Алины, сунула ей свой планшет и подошла к ближайшему столу. – Так, что у нас тут... Москва? Так, вчерашняя дата... а это сегодняшняя...

Назвать стол свободным – значило бы безбожно погрешить против истины. И по тому, как Юля бесцеремонно распихивала все лежащие тут детали и инструменты в стороны, Алина поняла, что дело серьёзно.

- Обрати внимание на последний снимок, - она подошла ближе и ткнула пальцем в фото магического фона, сделанные со спутника. – Это самое вкусное, и тут есть две странности. Первое – это близко к метро. Не защищённая зона, но... по всем расчётам, шанс появления Врат в приграничной зоне на три порядка меньше, чем где-либо ещё.

- Так, - Юля не повернулась к ней, а лишь ещё сильнее уставилась на бумагу. – А вторая странность?

- Время существования врат – двенадцать целых, семь десятых секунды, - в распоряжении ДМК было достаточно точное оборудование, чтобы не говорить приблизительных цифр.

- Да ты шутишь, - тон Юли был совершенно серьёзен. Она сунула руку в карман своей толстовки и вынула оттуда два маркера. Положив на стол чёрный и сняв колпачок с красного, она начала обводить на фотографии какие-то сектора.

- Ничуть.

- Я уже поняла, что ничуть... – Юля впервые за это время оглянулась на неё. – Так. Мне понадобятся все архивы видеозаписей с этой и этой станций метро, затем отчёты военных за последние два дня и, наконец... так, свежие снимки магического фото в этих двух секторах, только с более чувствительными настройками.

Она поочерёдно обвела на карте ещё два района, только уже чёрным маркером.

- Будут, - кивнула Алина. Когда речь заходит о работе, лучше забыть про все шуточки и подколки – они здесь не в бирюльки играют всё-таки.

- Так, и вот ещё, - Юля рассматривала бумаги. – Скажи Малику. Пусть пока не заливает в систему никаких обновлений – вообще, даже минимальных. Это не сбой нашего алгоритма поиска Врат – это реальные данные со спутника.

- Значит... – Алина сглотнула, - это аномалия, не попадающая под аксиому о минимальном расстоянии открытия новых Врат?

Она не произнесла чего-то вроде «невероятно» или «не может быть». Поработаешь в ДКМ достаточное время – научишься накрепко отвыкнуть от подобных выражений.

Юля выпрямилась и, развернувшись к напарнице, поглядела ей прямо в лицо.

- Если Врата начали открываться так близко друг от друга и с такой частой периодичностью, - Алина не могла не заметить, что голос подруги слегка сел, - то нам нужно будет срочно обновить все системы по поиску и предсказанию появления Врат, поменять режимы патрулирования городов, основываясь на новых данных, а также...

Она покачала головой.

- Сделать пакет уведомлений для всех стран-членов ООН. Они должны знать, что возможны новые катаклизмы и прорывы периметров.

...спустя два часа вся оперативная группа была в сборе. Юля, Алина, Кирилл, Малик и Антон сгрудились вокруг экранов и бумаг. Последний, как обычно, не выдержал до вечера и уже был под шафе... Но, собственно, от него в этом разговоре ничего и не зависело.

Вот если бы один из самых талантливых хилеров ДМК вышел в таком состоянии на поле боя... Но пока такого не случалось, а дар Антона доходил до такого уровня, при котором ему многое прощалось. Даже употребление алкоголя на рабочем месте.

Вот и сейчас, он глядел на всё происходящее расслабленно и спокойно. О чём беспокоиться человеку, который уверен, что даже если ему оторвут все руки и ноги, от тут же всё отрастит?

Взгляды же остальных были весьма далеки от спокойствия.

- Вот скажите, люди, - Юля не отлипала от экрана. – Вы когда-нибудь видели, чтобы монстры из Врат жили в обычной многоэтажке в спальном районе на окраине Москвы? Нет? Вот и я не видела.

У программистки против воли вырвался нервный смешок; она двумя щелчками увеличила сегмент карты Москвы – тот, где на снимке была одна неподвижная, маленькая красная точка. Место приходилось на обычную квартиру в обычном районе... или необычную?

- Будь это монстр, он не сидел бы на одном месте, - заметил Кирилл. – Давно бы уже вырвался, и потом ловите его...

- Вот и я о том! – Юля нахмурилась. – Магический фон невысокий. Ранг низкий, это точно. Это не какой-то босс-разрушитель... но что это вообще такое, кто мне скажет?

Оперативная группа молчала.

- Какой-то Искатель решил завести себе питомца и проволок домой монстрика? – продолжала Юля. – Какой-то монстр-паразит, прилипающий к местным, вроде тех, что были во Вьетнаме? Почему тогда не поступало сообщений от местных патрулей?

- Всё это напоминает мне нехорошую ситуацию... – потёрла виски Алина. – Знаете, когда ещё была нарушена аксиома, и вообще творилось много такой хрени, которую мы до сих пор не можем объяснить даже приблизительно?

Разумеется, все знали. Никто из них тогда не работал в ДМК – собственно говоря, ДМК тогда не существовало.

- Первый год появления Врат в нашем мире, - закончила Алина. – Чёрт... тогда жертвы исчислялись миллионами. Что, если сейчас Врата начинают выходить на какой-то новый уровень? Эволюционируют? Сколько жертв будет тогда?

- Исцелим, х*ли, - покачал головой Антон. – Пускай становятся в очередь!

Все поглядели на него крайне злобно, но ничего не сказали. По опыту всей группе было известно, что ругаться с Антоном – это всерьёз и надолго, а сейчас у них не было времени на эмоции.

- Сейчас у нас хотя бы есть Искатели, - задумчиво заметил Кирилл. – Жертвы, конечно, будут, но, может, удастся избежать отбрасывания цивилизации в средневековье? Двадцать лет назад удалось...

- Эврика! – неожиданно раздалось со стороны Малика. Тот всё это время молчал и сосредоточенно копался в своём ноутбуке, так что о нём уже все забыли. – Нашёл!

Он развернул ноутбук ко всем, моментально поглядевшим на него, и ткнул пальцем в экран.

- Вот!

На кадрах была толпа людей, выходящая со станции метро, а точнее – выбегающая, потому что именно в этот момент солдаты, находящиеся там же, отстреливались от трёх гигантских нетопырей.

- И на что тут смотреть? Мы уже по тридцать раз всё это видели! – Кирилл вертел в руках кинжал. Его бесила вся эта ситуация, бесили возможные потери, а больше всего бесило то, что он – оперативник, востребованный на поле боя, один из лучших Убийц в штате ДМК – не может никак помочь ситуации здесь, в штабе. – Малик, не тупи, объясни по-нормальному!

- Гляди сюда, - Малик щёлкнул мышкой, увеличивая часть кадра. – Видите вот этого? На нём пальто, но тут чётко видно, что парень однорукий. Узнаёте описание?

Все пригляделись к кадру. Разумеется, военные отчёты уже час как были ими прочитаны.

- А ведь военные и оказались на этой станции из-за него... – протянул Кирилл. – Давай дальше.

- Вот, - Малик защёлкал кадрами. – Вот он идёт. А вот... его нет. Я могу включить видео, чтобы вы убедились – он никуда не сворачивает, не заходит... Точнее, он заходит в подворотню, но камера отлично пишет его там. А потом ррраз – и нету.

- Телепортация? – предположил Антон, пьяно махнув рукой. – Знаешь, я бы так хотел. Раз – и ты на Багамах!..

- Не телепортация, - покачал головой Кирилл. – Если бы он так умел – ему бы не понадобилось вообще ехать на метро. Это что-то вроде моей невидимости... вот только моя невидимость пишется камерами. Нашими камерами – уж точно.

- Меня не отпускает мысль, - заметил Малик, - что это и не невидимость тоже. Нет момента исчезновения, понимаете? Кадр не нарушен, ничего не поменялось. Просто как будто... мозг отказывается фиксировать его.

Он снова щёлкнул мышкой.

- А вот ещё один кадр. Здесь мозг всё фиксирует, и это снято отсюда.

Он ткнул пальцем в распечатку карты, лежащую рядом на столе. Два квартала от загадочного дома...

- Думаешь, это он? – Алина поглядела на него.

- Увидим, - пожал плечами Малик. – Пока это просто странный однорукий парень. И наша задача, как сотрудников Департамента Магического Контроля – выяснить, кто же он такой. Алина, - он поглядел на куратора, - организуешь для нашей вертушки зелёный коридор до Москвы?

Глава 31 - Паранойя

Нельзя сказать, чтобы S-ранговых Искателей было мало. Однако большинство из них всё же вырастало из А- или В-ранговых, которые долго и усердно качались, чтобы взять эту величину. На это у них уходили годы, фантастические суммы, они тратили нервы, получали травмы, забывали о личной жизни – и лишь тогда добывали заветный S-ранг.

Но даже так... Таких людей можно было сравнить с теми, кто долгие годы учился играть на скрипке. Да, они достигли этого мастерства. Да, они стали поистине богоподобными в своём деле. Но... оставалась разница между скрипачами-самоучками – и виртуозами, которые с трёх лет без особых усилий играли Моцарта. Талант всегда бил мастерство.

Неудивительно, что в зале творилась полная неразбериха. О каком-то плане или чётком порядке действий было напрочь забыто – никто не ожидал такого! Олег прикидывал, не пора ли уйти – всё равно шансы дождаться чего-то, что было интересно ему, таяли и таяли.

Останавливало его только то, что Илья обидится, если его друг уйдёт, не поздравив его с таким событием. Но поздравить Илью сейчас... о, для этого нужно было протолкнуться к нему через череду Искателей-вербовщиков и репортёров.

Репортёры приехали уже через пять минут, никем не ожидаемые. Кто сообщил им о случившемся? Как они смогли домчаться с такой скоростью? Загадка.

Олег попытался выглядеть новоявленного счастливчика-чемпиона через плотное кольцо вербовщиков. О чём они там говорят? Шума вроде нет, все понимают, что если они будут тараторить, перебивая друг другу – рекламу их гильдии это не сделает.

- S-ранг подтвердился? – в актовый зал ворвалась раскрасневшаяся директриса. – Это правда?

Вообще-то она сегодня и должна была вести выпускной... но на неважно себя чувствовала, и её заменила завуч. Это что ж она, сорвалась с постели и понеслась в школу?

Очевидно, да. Школа, ученик которой получил S-ранг при Пробуждении! Это уже не просто школа. Это совсем другой уровень. Конечно, заслуг, собственно, школы здесь не было ни капли, однако это не мешало делать на этом пиар и требовать к себе особого отношения.

Нет, ну к чёрту. Он потом ему позвонит и поздравит. Илья поймёт, почему он не стал дожидаться окончания этой суматохи. Олег встал со стула и попытался выйти из зала; на него уже никто не обращал внимания...

[ Останься. ]

«Что? Зачем?» - Олег замер на месте. – «Почему тебя вообще заинтересовал выпускной?»

[ Потому что тут происходят интересные вещи. Ты же не думаешь, что твой дружок стал S-ранговым из-за того, что соблюдал очерёдность? ]

«Я ничего об этом не думаю. До того был уверен, что чушь, но теперь...»

[ А это и есть чушь. Однако, он Пробудился в этом ранге. Удивительно, не так ли? ]

«Совпадения случаются», - Олег снова сел на место, решив выслушать Влада и понять, к чему он клонит.

[ О, это может быть совпадением. Признаюсь честно, я сам до конца не уверен, что моя мысль верна. Но... ладно, объясню на примере. Оглянись. Что ты видишь? ]

Олег обвёл глазами зал. Выпускники, которым не повезло – в их глазах читалась лютая зависть. Выпускники, которым повезло, но меньше, чем Илье – в принципе, та же эмоция. Учителя, просто обалдевшие от внезапного поворота и даже не пытающиеся вернуть контроль над ситуацией (самое умное, что они могли сделать в этом случае). И, конечно, куча вербовщиков и журналистов, за которыми восходящую звезду даже не было видно.

Олег чуть поморщился. Каждый из вербовщиков, конечно, был Пробуждённым, плюс сам Илья и часть журналистов. Все они стояли так тесно и плотно, что в глазах свербило от концентрации красного.

«Я вижу... врагов», - догадался он. – «Людей, помеченных Системой как враги».

[ Именно, ] – подтвердил Влад. – [ А теперь представь, что видят другие Искатели? ]

«Они видят как врага... меня?!»

Упс. Если это так – у него проблемы. Ему не спрятаться, ему не убежать – Система всегда подскажет его врагам, где он...

Стоп. Что-то не сходится.

«Они не могут видеть меня как врага. Если бы это было так – любой Искатель, которого я вчера встретил, напал бы на меня... ну, или хотя бы как-то отреагировал. Тот парень, которого я спас. Харон. Военные в метро. Да просто любой прохожий, имевший Пробуждение!»

[ Ты прав. Они и не могут видеть тебя как врага. А вот Она – может, глядя их глазами. И может она тем лучше, чем выше ранг Пробуждённого. ]

И что это должно означать? Что он в опасности? Ну, очевидно, да – опять.

[ Она раз за разом глядела на тебя глазами новых Пробуждённых. И раз за разом видела тебя – но смутно. Вербовщики тоже не высшего ранга, иначе не занимались бы этим делом... ]

«S-ранг нужен был ей для того, чтобы увидеть меня!» - Олег нахмурился. – «Она что, просто использовала Илью как инструмент? Увидит, а что потом? Перехватит контроль над его телом и нападёт на меня? Или лишит сил, когда он будет не нужен?»

[ Я думаю над этим. Вряд ли она перехватит контроль... Не то, чтобы она не умела так делать, но это не её методы. ]

Олег тоже задумался. Это может быть важным... от этого могла зависеть его жизнь.

«Но зачем мне тогда остаться?» - уточнил он у Владыки. – «Напротив – мне бы поскорее покинуть это место...»

[ А вот тут я знаю её отлично, ] – ответил тот. - [ Если ты уйдёшь, она решит, что ты раскрыл её. Она не даст тебе покинуть помещение, остановит любым путём. ]

«Ну, а если продолжать сидеть?..»

[ Есть шанс, что она захочет понаблюдать за тобой – втихую, как она думает. Выяснить о тебе побольше. ]

«Шанс? Только шанс? Знаешь, я бы предпочёл уйти».

[ Уйти ты не сможешь. Точнее, возможно, и сможешь... Но она отследит тебя. Хочешь, чтобы она атаковала у тебя дома, рядом с твоей драгоценной сестрой? ]

Ох... Этого Олег точно не хотел.

«Что мне делать?»

Владыка – тот ещё козёл, но в таких ситуациях понимает больше него. Слушаться Влада – лучший шанс выжить, это он усвоил ещё вчера.

[ Ох... у кого-то разыгралась паранойя, ] – Владыка усмехнулся. - [ Неслабо так разыгралась... ]

«Ты о ком, о себе или обо мне?»

[ Я о Ней... мы не ошиблись, это Её рук дело. Теперь я получил стопроцентное доказательство. Встань и подойти к Пробуждённым. Будь готов активировать Отвод глаз, но лишь тогда, когда я скомандую. ]

Олег не спорил с ним. Он лишь попросил:

«Поясни, что именно происходит».

[ Она открыла Врата... Но не обычные. Наверное, это стоило ей немалых сил. ]

«Необычные Врата?»

[ Обычно она просто пользуется готовыми Вратами. А значит, она не управляет существами из них – как я вчера летучими тварями. Но сейчас она постаралась и выдала новые, полноценные Врата, существа из которых под её контролем. ]

«И кто это?» - с точки зрения Олега, загадочной сущности было бы проще взять под контроль не монстров, а Искателей в этом зале... но, может, у неё были свои причины?

[ Те, кого остальные даже не заметят. Невидимые сущности, идеальные разведчики и – ха! – искатели. ]

Итак... Она открыла Врата и выпустила сюда необнаружимых тварей, чтобы те поймали его.

«Я смогу их увидеть?» - Олег нервно оглянулся. Никого... – «Пусть они невидимы, но Система...»

[ Система сможет. Но у меня другой план. Отойди вправо... ]

Едва только Олег сумел выполнить указание Влада – как раздался громкий звук. Непробуждённые и новички отпрянули назад, те из Пробуждённых, что были поопытнее, потянулись за оружием...

- Врата! – пронеслось по толпе. – Это Врата! Прямо тут, в школе!

Выпускной грозил стать самым безумным в истории. Сначала S-ранг, теперь Врата...

- Спокойно! – какой-то Искатель покачал мечом. Откуда он его достал?.. Вероятно, пространственное кольцо; только не такое, как у Олега, а простейшее, предметов на пять-десять – такие можно было достать относительно несложно. – Мы же тут, а значит...

- Я тут! – слово «я» было выделено особо.

О, нет. Это был голос Ильи. Кто бы сомневался, что новоявленный чемпион захочет ринуться в бой?

- Мы пока не знаем ранга этих Врат, - заспорил кто-то из вербовщиков. – Мы не имеем представления о том, что скрывается в них и достаточно ли наших сил для зачистки. Думаю, сообща мы попытаемся сдержать то, что выйдет наружу, но я не рискнул бы шагать внутрь. А у вас нет реального боевого опыта... стойте, вы куда?!

Олег не видел, что там происходило, но догадаться было несложно. Илья шагнул во Врата, молча отмахнувшись от предупреждений. Вот же идиот...

[ Ты готов? Сейчас они все пойдут внутрь, чтобы спасти его. Он слишком ценен, но в одиночку, без надзора опытных товарищей, он погибнет. ]

«Ага... я догадался», - Олег сглотнул.

[ Твоя задача – шагнуть внутрь с ними, использовав Отвод глаз. Дальше всё скажу. Действуем! ]

«Эй! Один момент», - Олег нахмурился. – «Ты ведь управляешь теми монстрами, что находятся внутри?»

[ Да. ]

«Илья не должен умереть», - твёрдо заявил Олег. – «Делай что хочешь, можешь даже немного ранить его, но он должен выжить».

[ Ты понимаешь, что если он выживет – повысятся твои шансы столкнуться с Ней? Сейчас, пока ни ты, ни я ещё не готовы это сделать. ]

«Значит, я не буду подходить к нему близко. Но он мой друг, и я не хочу, чтобы он погиб из-за ваших с Ней игр!»

[ Переживать из-за разменной пешки, каких будут ещё тысячи... ] – Владыка фыркнул. - [ Ладно. Никто не застрахован от случайностей, но монстрам будет отдан приказ – не убивать его и не сражаться с ним в полную силу. ]

Тем временем вербовщики, немного посовещавшись, и правда решили направиться внутрь. Монстры, конечно, опасны... но куда страшнее и опаснее главы гильдий, узнавшие, что они дали погибнуть новому S-рангу! Трое репортёров с В-рангом и только пробудившиеся выпускники под их надзором оставались снаружи, а они – опытные и А-ранговые – шагнули внутрь.

«Активировать Отвод глаз», - скомандовал Олег – и вошёл вслед за ними в тёмный проём Врат.

Глава 32 - Могильник

Во Вратах было темно. Олег ожидал чего-то, вроде тех каменных коридоров, которые он уже недавно видел, но эти Врата отличались. Это было скорее... землянкой. Очень большой и ветвистой землянкой, конечно же.

Несколько Искателей создали магическое пламя, чтобы осветить территорию. Ох... перед ними была развилка. Шесть тоннелей из земли, ведущих в разные стороны.

- И куда он пошёл? – растерянно спросил кто-то.

- Кажется, мы сделали глупость, - проворчал другой голос. – Всё равно этот парень достанется только одному клану, а не всем нам. Он – единственная причина, почему мы здесь, и теперь мы не знаем, где он. Да он вообще не вступит в мою гильдию, она слабее половины из ваших! К чёрту, я ухожу обратно!

Он развернулся в выходу из Врат. Короткий миг – и он уже был снаружи; все звуки между Вратами и внешним миром плотно отсекались, поэтому Олег не мог узнать, что произошло дальше.

- Я вызвал своих, - заявил вербовщик клана Гвина. – Подмога скоро будет тут. Да и официальные службы на подходе. Нам не нужно зачищать Врата, нам вообще не нужно проходить их. Всё, что мы должны сделать – это найти парня и защитить его.

- Кто это «мы»? – поморщившись, поинтересовался другой искатель. – Чувак. Мы конкуренты, а не единомышленники. Не нужно говорить так, как будто мы заодно, и тем более не нужно пытаться всеми командовать.

[ Банка с пауками, не так ли? ] – хмыкнул Владыка, слушая этот разговор. – [ Если они не перебьют друг друга исподтишка, чтобы S-ранговый достался им, я буду разочарован. ]

А это было... весьма вероятным вариантом развития событий. В открытую вербовщики не станут конфликтовать, а вот подстроить «несчастный случай»...

- Ладно, ладно, - это заговорил ещё один. – Да, мы конкуренты, но сейчас перед нами одна цель – выжить самим и не дать сдохнуть S-ранговому новичку.

- И не дать тварям выбраться наружу, - самый первый покрутил головой. – Представляете, какой будет скандал, если мы это допустим? «Члены топовых гильдий Москвы допустили вторжение монстров в школу, пойдя на поводу у своей выгоды»...

Семеро кланов изначально, один ушёл – сейчас тут оставалось шестеро. Шесть бойцов А-ранга... если это В-Врата и ниже, то они справятся в угрозой, шутя. Но Олег не был уверен в том, какой ранг имеют Врата Владыки. Пока Отвод глаз хранил его - видимо, считались те люди, которые стояли по другую сторону Врат. Но как только они отойдут, условие будет нарушено, и его можно будет увидеть.

- Хватит разговоров, - оборвал его вербовщик Гвина. – Хочешь идти – иди. Хочешь уходить и ждать снаружи – сделай это.

- Куда – иди? – рассердился второй. – У тебя есть соображения, куда ушёл парень?..

...Олег медленно обошёл все шесть проходов. Вопрос хороший. Куда именно ушёл Илья?

Но для него этот вопрос не имел особого смысла. Он не рвался спасать Илью – Влад уже пообещал, что монстры не прикончат того. Он не собирался проходить Данж – тем более, что монстры, населяющие его, находились на одной с ним стороне.

«Итак, что мне делать?» - осведомился он у Владыки.

[ Не покидать Врата, пока я не скажу, ] – ответил второй. – [ Не идти по третьему пути – именно туда направился твой друг, и именно там Она сможет тебя увидеть. В остальном... развлекайся. Пока ты невидим, а даже когда эффект спадёт – тут достаточно тёмных мест. Монстры не тронут тебя. А я посмотрю, что ты предпримешь. ]

Это был явный намёк... и Олег знал, что он означает. Тут был вербовщик клана Гвина. Конечно, его не было тогда во Вратах, но и он сгодится.

«Показать ежедневный случайный квест», - велел Олег.

[ Цель квеста: нанести добивающий удар врагу, который выше вас на 10+ уровней. ]

Вот и отлично. Лишь бы только он направился не по третьему пути!

Но всё вышло иначе. Шестеро Искателей разбились на группы по двое – идти меньшим числом, не зная ранга Врат, было попросту опасно – и направились в первый, четвёртый и шестой проходы. Вербовщик Гвина был в последнем; за ним и его напарником Олег и направился.

Олег шёл за ними на приличном расстоянии. «Отвод глаз» здесь уже не действовал: ведь в радиусе 20 метров отсюда не было десяти человек.

- Знаешь, - напарник, вербовщик клана Семаргл, поглядел на второго. – Это ведь тоже глупость. Да, мы не по одиночке, но два Искателя А-ранга... Что, если мы погибнем из-за того, что разделились? Насколько ценен этот парень?

- Достаточно, чтобы рискнуть ради него, - отрезал его собеседник.

- У меня вообще такое чувство, что за нами уже следят, - вербовщик Семаргла нервно обернулся. – Я не знаю, кто и откуда... у тебя нет такого ощущения?

- Нет. Заткнись и прекращай ныть, у нас есть цель.

Ага. Значит, у вербовщика Гвина всё плохо с интуицией. Олег ведь сейчас не защищён способностью, он просто прячется в тёмных нишах земляного коридора. Вербовщик Семаргла не увидел его, но смог заметить слежку... а этот – нет.

Далеко уйти от развилки Искатели, разумеется, не смогли. Монстры ждали вовсе не впереди них – они были вокруг... вот только их нельзя было увидеть. До поры до времени.

Первые несколько монстров появились сзади, пока Искатели шли вперёд. Земляные стены слегка завибрировали – сначала неслышно, а затем всё громче. Только тогда парни обернулись...

...чтобы увидеть, как из земляной толщи на них выскакивают пять зомби.

- ...! – вербовщику Гвина, кажется, хотелось выматериться, но он не успел даже этого: бронированный кулак трупа саданул ему по животу. Тот согнулся, пытаясь восстановить дыхание, и выставил вперёд меч, чтобы не дать атаковать снова.

Зомби были закованы в броню все, и броня эта была одинаковой. Конечно, где-то не хватало наплечника, где-то сапога, но всё равно можно было сказать, что это – мёртвые солдаты одного войска.

Доспехи напоминали что-то восточное – и, кажется, от времени они стали только крепче; приставший к ним слой земли защищал их, как дополнительная каменная броня.

«Это не просто земляные тоннели», - вдруг чётко осознал Олег. – «Это могильник. Что-то вроде гробницы с терракотовым войском – только вместо глиняных солдат здесь мертвецы».

Пока Гвин (Олег решил для краткости называть про себя вербовщиков по именам их кланов) приходил в себя, Семаргл не тратил времени даром. Орудуя мечом, он лишил двух монстров кистей рук – запястья не были защищены бронёй.

Разумеется, зомби никак не отреагировали – они вообще не могли ощутить боль – но без рук они не могли сжимать свои мечи.

Олег отстранённо наблюдал за схваткой. Итак, насколько сильны эти ребята и насколько силён Гвин?

Первый удар заставил Гвина потерять дыхание, но, кажется, это было лишь от неожиданности. Только лишь собравшись, тот крутанул меч – и с силой разрубил голову одному из зомби. Прямо вместе со шлемом.

Один есть.

Семаргл тоже не терял времени. Кажется, его меч был не насколько крепок, чтобы рубить доспехи, и он отсекал всё, что не было ими прикрыто, старался попасть в сочленения. Лицо зомби не было закрыто – и вот вонзил свой клинок одному из мертвецов прямо между глаз.

Похоже, эта схватка будет за Искателями. Ожидаемо. Если это и правда лишь первые бойцы огромного мёртвого войска, то брать они будут не силой, а количеством. К тому же, там, где есть рядовые, всегда найдутся сержанты... офицеры... генералы...

Мечи свистели направо и налево. Зомби тоже рубили мечами, а те, у кого их не было (или кто потерял кисти рук) – просто отмахивались, но исход первой стычки был предрешён.

- Ранг А, - сплюнул на землю Гвин. – Не самый лёгкий путь, но и не катастрофа.

- Может, лучше вернуться и дождаться подмоги? – заметил Семаргл. – Теперь, когда мы знаем ранг Врат...

- А парень с S-рангом пусть умирает?

- Парня с S-рангом тут не было, если на то пошло! – нахмурился Семаргл. – Если бы он пошёл сюда, сейчас бы мы наткнулись либо на его труп, либо на тела зомби. А что до нас, то мы – два Воина. Проходить врата А-ранга без мага – плохая идея, говорю тебе.

Вместо ответа Гвин крутанул меч в руке и развернулся.

- С трупами ты прав, - признал он. – Пошли, проверим следующий проход.

Неужели он правда думает, что сможет вот так отмахаться от зомби без мага? Особенно когда врагов будет уже не пятеро, а куда больше? Нет, какими бы мерзавцами не были члены гильдии Гвина – они точно не были идиотами без чувства самосохранения. Даже напротив...

Значит, этот тип что-то задумал.

[ До конца действия способности Отвод глаз осталось пять минут, ] – оповестила Олега выскочившая табличка. Упс... Что ж, полчаса пролетели быстро. И всё равно он способности здесь не было никакого смысла – слишком мало народу, чтобы та работала.

«Если я останусь здесь, в этом коридоре», - Олег поглядел в спину удаляющимся солдатам, которые прошли мимо его укрытия, не заметив, - «то меня никто не найдёт – но и я не смогу ничего сделать. А если выйду – то рискну».

[ Твоя главная цель – скрыться от Неё. Всё остальное – на твоё усмотрение. Решай сам. ]

Ага... значит, Влад решил передать выбор ему. Как раз тогда, когда он об этом не просил.

«Кстати», - осведомился он. – «Разве она не заметит сам факт открытия Врат? Разве это не демаскирует нас?»

[ Вовсе нет. Если б все Врата в этом мире открывала она... ]

«А кто ещё?!»

[ В том и дело, что никто. Врата могут открываться и спонтанно. Такое случается, когда кто-то работает с магией, которая не подчинена ему до конца. ]

Что ни день, то сюрприз...

[ Если монстры выходят из Врат и нападают на людей – значит, это Её работа, ] – усмехнувшись, сообщил Владыка. - [ А если сидят внутри и не атакуют, пока не придёшь к ним сам – значит, они открылись сами по себе. ]

Полезная информация. Нужно было её запомнить... но сейчас важнее другое: решить, что же делать.

Глава 33 - Чужой Рейд I

Наверное, разумнее было бы остаться в тоннеле. Вербовщик Гвинов, при всём нахрапе, совершенно не обладал интуицией, а вот вербовщик Семарглов почти разглядел его. Если бы эта парочка не отвлеклась на бой – кто знает, что бы было...

Но одновременно с тем, это и не имело смысла. Он... просто проведёт здесь время? И что потом? Как он вообще будет выбираться наружу? Если Врата не закроются – к ним приставят охрану, а Отвод глаз будет снова доступен только через пять часов!

[ Не думай о том, как будешь выбираться, ] – привычка Влада отвечать, когда его никто не спрашивает, слегка бесила, но он при этом говорил полезные вещи. – [ Я смогу заняться этим чуть позже, когда Искатели покинут это место. Или падут здесь. ]

«Какого реально ранга этот Данж?» - поинтересовался Олег. – «И какие шансы, что они падут?»

[ Не существует ранга Врат – вы, люди, как обычно, исказили идею. ]

«Тогда что замеряют маги своими артефактами?»

[ Среднее арифметическое число из силы всех тварей за Вратами. Вот сейчас, например, здесь полно монстров ранга А, а также куча тварей ещё ниже рангом. Маги наверняка получат А-ранг Врат и расслабятся. А между тем, в конце у меня припасён для них сюрприз... ]

«Погоди», - Олег нахмурился.

[ Что такое? Тебе их жалко? ]

«Скорее, наоборот», - Олег вспомнил свои недавние эмоции, и жгучая ненависть снова накатила на него. Может быть, он даже выиграл от этой схемы. Не факт – лишь «может быть», время покажет. Но...

Вся его боль, весь его страх, жертвы, пролитая кровь, осиротевшие семьи – всё это было на клане Гвина. И где гарантии, что такие фокусы они провернули лишь раз?

«Илья должен выжить. Члены прочих кланов – как хочешь и как выйдет, но Гвины...»

[ Хочешь, чтобы я оставил их тебе? Они – мастера своего дела. Хочешь дождаться времени, когда сможешь бросить им вызов? Готов ждать так долго? ]

Олег медленно брёл по коридору, в ту сторону, куда ушли два вербовщика. Он не спешил.

«Они сильные и ушлые, да. Но они не ждут удара с моей стороны. Может быть, понадобится много времени, а может, я сумею что-нибудь придумать».

Он снова подумал о сегодняшнем квесте. Добить того, кто на десять или больше уровней выше него самого... Что ж, если кого-нибудь из Гвинов ранят – он теряться не станет.

Но... почему-то ему казалось, что они выживут. Оставят боссов на других, а сами сосредоточатся на новом Пробуждённом S-ранга. Не станут лезть в самое пекло.

Глубоко вздохнув, Олег двинулся вперёд, обратно к началу Данжа. Может, он делает глупость... но находясь тут – в тепле и безопасности – с места он не сдвинется.

От постоянного нахождения в темноте очки навыка постоянно повышались; в какой-то момент Ночное зрение поднялось на четвёртый уровень, и тьма рассеялась ещё больше. Теперь это был так, лёгкий полумрак.

Хм, подумал Олег. А что будет, когда способность прокачается насколько, что темноты для него вообще не будет существовать? Она упрётся в свой потолок... или же трансформируется в нечто новое?

Что ж; именно благодаря этой способности он вовремя затормозил, увидев, как из входа во Врата – с той стороны – появляются люди в доспехах.

Это были именно они, Гвины. Наверное, другие или уже прибыли, или вот-вот должны были прибыть – не один же вербовщик Гвинов догадался вызвать своих!

- И где все? – недовольно осведомился лидер, крепкий парень в алых доспехах. Его длинные волосы струились по плечам, придавая ему сходство с Конаном-варваром или каким-нибудь ещё героем такого рода. – Нам сказали, сюда вошли шесть вербовщиков – наш и ещё пятеро – и новичок. Никого не вижу.

- Свен, - сосредоточенно заявил ещё один тип, судя по балахону – маг. – Тут развилка, но следов нет, земля очень плотная. Шесть путей, и чёрт его знает, куда кто пошёл...

- Пусти, - высокая и стройная девушка с коротко остриженными волосами, выкрашенными в красный цвет, отодвинула мага. – Следы всегда есть, нужно только уметь их читать.

Если она так говорит – значит, она Убийца. Любой школьник знал, что лучших специалистов по выслеживанию нужно искать именно в этом классе. Даже магические отслеживающие заклинания не всегда могли превзойти их способности.

- Свен! – раздался в «прихожей» Данжа голос вербовщика. Кажется, тот вышел из ещё одной проверенной ветки и увидел своих. – Слава Богам, вы пришли. Монстры тут вполне приемлемые по силе, но всё равно лучше проходить Врата в компании.

- Ты нашёл парня? – Свен всё ещё оглядывался по сторонам. – Он – единственная причина, по которой ты не вылетел из клана, совершив такую глупость.

- Он – единственная причина, по которой я её совершил, - пожал плечами вербовщик.

- Молись, чтобы он не только выжил, но ещё и достался нам, - припечатал его Свен. – А сейчас рассказывай, что и как.

- А что тут рассказывать... – фыркнула девица. – Поделились по двое и пошли проверять тоннели. А парень направился сюда.

Она указала в шестой проход – тот, в котором всё ещё находился Олег.

- Что? Нет! – вербовщик удивлённо поглядел на неё. – Мы проверили тот путь. Первые же монстры напали на нас, не было ни тела, ни убитых тварей...

- Всё так, - подтвердил молчавший вербовщик Семарглов. Он чувствовал себя не слишком уютно, находясь среди конкурентов.

- Уверен? – девица-Убийца нахмурилась. – Вы вошли туда вдвоём или втроём? Кто-то погиб?

- Только мы двое, - развёл руками вербовщик. – Проверили этот проход, дошли до первых монстров и поняли, что парня тут нет, потом так же проверили правый... Думаю, за это время кто-нибудь, да наткнулся на парня, так что нам бы стоило спешить...

- Двое... – взгляд девицы как будто потемнел. – Может, тогда ты объяснишь мне, почему я вижу следы трёх человек, ведущих в шестой проход?

Упс. Это ведь она про его собственные следы!.. Олег, наблюдающий за этой сценой издалека, похолодел. Пока она не видит его – возможно, лишь потому, что не приглядывается. Но как только подойдёт ближе...

- Ошибки быть не может? – Свен посерьёзнел ещё больше. – Мария, внимательно. Там точно три пары следов?

- Три человека вошли внутрь, - подтвердила Мария. – С минимальным промежутком. А вот вышли только двое. Возможно, новый S-ранг просто Убийца и смог пройти так, что монстры не увидели его, а?

- Отлично, - Свену иных доказательств не требовалось. – Все за мной, в шестой коридор. Ты, - его палец ткнулся в грудь вербовщику Семарглов, - можешь пойти с нами иди убраться отсюда. Или остаться здесь, мне всё равно. Если идёшь с нами – веди себя тихо, иначе...

- Ты забываешься, - ответил тот. – Моя гильдия не потерпит...

- Твоей гильдии тут нет, - отмахнулся Свен. – Когда будет – тогда и поговорим. А пока подчиняйся нам или убирайся вон.

- Знаете, что... – вербовщик понял, что расклад не в его пользу, и поднял руки. – Я... Я пас, если вам всем плевать на нормальные отношения с коллегами, то не я вам доктор.

Он быстрым шагом пересёк «прихожую» и вышел наружу. Никто не сделал ни движения в его сторону – и, когда мерцающая тёмным поверхность Врат сомкнулась за ним, Свен скомандовал:

- А теперь вперёд. Если новичок сумел пройти там, где Филипп и этот тип сагрили на себя монстров, то он может быть талантливым Убийцей или Магом.

Вся группа – двадцать человек, считая самого Свена, плюс вербовщик – не тратя больше времени, двинулась вперёд. Олег вжался поглубже в нишу; вот сейчас Отвод глаз пригодился бы ему! Но до его отката было ещё четыре с половиной часа.

- Впереди! – неожиданно нахмурилась Мария. – Что-то приближается.

- Первая готовность! – скомандовал Свен. – Первая линия, группируйся! Поддержка, на взвод!

О, это была работа профессионалов. Как бы не относился Олег к клану Гвина – но то, что своё дело они знают отлично, не признать было нельзя. Все двадцать один человек моментально перестали существовать как отдельные личности, перестроившись и объединившись в неделимую боевую машину.

Кто-то мог бы подумать, что двадцать один человек на Рейд – это мало. Но... смотря каких человек. Большинство из них были опытными бойцами А-ранга, а трое – Свен, Анна и командир магов – имели ранг S.

И тем не менее, они прошли мимо Олега – все, даже Убийцы. Все взгляды были направлены вперёд, туда, откуда приближался звук – и лишь поэтому ему удалось остаться незамеченным.

«Это ты направил монстров сюда?» - уточнил он у Владыки.

[ Да. Ситуацию нужно контролировать, и я это делаю. ]

Как только группа отошла от Олега на двадцать метров – перед его глазами выскочила новая табличка о повышении Мимикрии до третьего уровня, а следом за ней – и о повышении уровня Отвода глаз.

«Показать способность», - велел Олег.

[ Отвод глаз, 2 ур. Активная способность. Враг не может опознать вас, если рядом с вами находится минимум 10 человек. Радиус действия – 20 метров. Время действия – 60 минут. Время отката – 280 минут. ]

[ Текущее время отката было сброшено из-за повышения уровня. ]

То есть, Отвод глаз снова доступен, и на этот раз на целый час? Только из-за того, что Гвины прошли мимо и не заметили его? Отлично.

Скоро, весьма скоро придёт время снова воспользоваться этой способностью. Но не сейчас. Второй раз время отката едва ли сбросится, а остаться без прикрытия в самый неожиданный момент не хочется.

«Что будет», - мысленно обратился Олег к Владу, - «если я, накрытый Отводом глаз, атакую кого-нибудь из них?»

[ Они атакуют тебя в ответ, ] – лаконично ответил тот. – [ При этом они не опознают тебя как личность, да и вообще им придётся сосредоточиться... Но в бою это будет просто. ]

Ясно... значит, это не вариант, какой бы соблазнительной не казалась идея только что. Впрочем... зачем атаковать самому, если есть зомби?

Глава 34 - Чужой Рейд II

Отряд Гвина, злой до ужаса, продирался через орды мертвецов.

Причина его злости лежала вовсе не в мертвецах – с ними пока что опытные бойцы расправлялись играючи. Олег подозревал, что у Владыки и правда припрятан какой-то козырь под финиш, но... то под финиш, а пока им попадались лишь такие зомби, которые для них серьёзной угрозой не были.

Один человек из отряда был ранен в руку; остальные пока и вовсе отделывались мелкими царапинами – такими, на какие и силы хилера тратить стыдно. И тем не менее, отряд был злым и утомлённым.

Всё потому, что они не нашли ни следа Ильи.

- Маша, - Свен еле сдерживался, чтобы не наорать на Убийцу; останавливало его, видимо, только то, что она тоже была S-рангом, как и он сам. – Ты на сто процентов была уверена, что парень пошёл сюда?

- Я тебе повторяю, - огрызнулась Мария. – В этот коридор до нас вошли трое. Вышли двое. На это я готова поставить всё, что угодно.

- Хорошо, - вмешался маг, видимо, более сдержанный. – Сейчас ты сколько следов видишь?

- Сейчас, Бласс – сотни! – развела руками Мария. – Потому что зомби, знаете ли, не носятся по воздуху, а весьма и весьма внушительно топают по земле!

- Ладно, со следами непонятно, - всё это Свен говорил, продолжая идти: не стоять же на месте, тратя и без того упущенное время. – Но что тогда с трупами? Почему наш отряд продолжает агрить на себя эти толпы – а новичок прошёл здесь невредимым?

- Думаю, у него какая-нибудь способность, связанная с невидимостью, - предположил вербовщик. – Зомби его не видят, вот он и убрёл далеко, не подозревая о том, что они спрятаны в стенах.

- А может, его невидимый-невидимый труп уже валяется где-то тут?

- Ещё есть вариант, что он Маг со способностью на контроль, - заметил Бласс. – Он – сознательно или подсознательно – приказывает мертвецам не нападать, и они слушаются его.

- Если так, то мы обязаны завербовать в команду это юное дарование, - мрачно заметил Свен. – Быстрее!

- Если так, то он может быть уже мёртв, - парировал Бласс. – Если он дошёл до босса и попытался провернуть такой фокус на нём. S-ранг он или не S-ранг, но я уверен, взять под контроль босса А-Данжа у новичка не получится.

Этот спор мог бы продолжаться ещё долго, но в этот момент из стен и заворотов показалась новая партия зомби.

- Отряд, в атаку! – зычно скомандовал Свен – и отряд привычно принялся отбивать нападение монстров.

Как Олег и предполагал, зомби брали количеством. Часть из них была вооружена мечами, но, даже если при жизни эти ребята были мечниками экстра-класса, сейчас они всё просто позабыли и отбивались ими как палками. А те, у кого не было мечей, просто лупили кулаками и когтями.

- Он точно не контролер! – пропыхтел кто-то из бойцов, отбиваясь от четверых зомби одновременно. – Что у этих тварей контролировать? Мозга нет, или он сгнил совсем!

Олег глядел на бойцов – и понимал, что тем, при всём мастерстве, пришлось бы туго. Если бы не три человека – Свен, Бласс и Мария.

Свен, будучи Воином, носился по узкому тёмному коридору как алый вихрь, и части тела зомби отлетали от него во все стороны. По его мечу пробегали разряды молний, а броня вела себя так, будто была живой. В обычном, «мирном» состоянии она не закрывала ни головы Свена, ни его рук ниже плеч, ни нижнюю половину тела, но стоило кому-то из зомби вознамериться нанести по незащищённому месту удар – броня словно предугадывала это и разворачивалась, пока не защищала место удара.

Бласс находился в самом центре команды – в наиболее недосягаемом для зомби месте. Как и все маги, он был не очень хорош в ближнем бою – и, как и все маги, обладал невероятно разрушительной мощью. По взмаху его посоха у бойцов команды затягивались свежие раны, их окружали магические щиты, атакующие молниями тех, кто пытался их преодолеть; в какой-то момент он сумел извлечь кости из тел зомби – и те попадали на землю порванными марионетками.

Мария, как и все Убийцы, была не такой эффективной в бою, как Воин или Маг. И всё-таки от неё было больше пользы, чем он трёх бойцов А-ранга. Если Свен был классическим танком, сносящим всё на своём пути и игнорирующим удары благодаря толстой броне, то она уходила от атак перекатами и уворотами, а в ответ наносила единичные, но необычайно точные удары. Её узкий, длинный меч входил зомби точно между глаз, прорубая и череп, и задник шлема. Пара движений, разрушающих мозг – и мертвец затихал на земляном полу.

Олег наблюдал за ходом битвы с безопасного – и весьма приличного! – расстояния, но даже оттуда она завораживала его.

[ Кажется, ты уже не так уверен в том, что сможешь что-то им сделать? ]

Олег вздрогнул. Владыка всегда заговаривал так неожиданно... впрочем, как иначе, если у него нет тела, и всё, что он есть – это голос в его голове?

«Время покажет», - ответил он. – «Ты там, кажется, что-то говорил про сюрприз в конце? Может быть, боссы заставят их попотеть».

[ Боссы, может быть, и заставят. Но ты же хотел сам разобраться с ними! Ещё уговорил меня не трогать их в полную силу... ]

Да уж, Олег себя сильно переоценил, и сейчас он это видел. Глупо и самонадеянно было думать, что он сможет убить – или даже добить! – бойцов А- и S-рангов.

«Их слишком много», - поморщился он. – «Возможно, если бы остались один-два...»

[ Ну, они не сделают тебе такого подарка. Не разделятся и не бросят раненного. ]

Не бросят раненного... хм.

«Слушай, а если кого-то одного из них серьёзно ранят?» - предположил Олег. – «Настолько, что целители не смогут ничем помочь ему на месте. Что с ним сделают?»

[ Да уж не бросят посреди пещеры умирать. Иначе репутация такого клана опустилась бы до нуля. ]

«Это я и так понимаю. Но... дальше они его тоже не потащат? Попытаются доставить наружу, но прерывать Рейд из-за него не станут. Значит, с ним отрядят одного или двух...»

[ Занимательная мысль. Хочешь её проверить? ]

«Пожалуй, да», - согласился Олег. – «Здесь я просто теряю время, наблюдая за ними. Красивая драка, но мне к ним тут даже не прикоснуться».

[ Отлично, мне нравится твоя решимость. Но ты ведь понимаешь, что ни один из командиров не пойдёт сопровождать раненного? ]

«Ещё бы... если он уйдёт, раненными могут стать все остальные», - кивнул Олег. – «Но прочие тоже сойдут. Я узнаю лица, это на две трети – та же группа, что тогда вошла в твою гробницу».

Владыка больше ничего не ответил – а через секунду в проходе раздался грохот. Часть земляной стены осыпалась, и наружу выбралось... нечто.

Сначала Олегу показалось издалека, что это четырёхрукий зомби – вроде тех многоруких скелетов, что были в гробнице... Но крик одного из бойцов заставил его понять, что он не прав.

- Это что за тварь Франкенштейна? – донеслось до Олега. – Она что, из двух тел срощена?

Да. Теперь, приглядевшись, Олег понял, что так оно и есть. Это были не просто четыре руки или две головы – это два разных тела, при жизни бывшие отдельными людьми, теперь слились в эту жуткую тварь.

[ Применяй Отвод глаз и подходи ближе, ] – скомандовал Владыка. - [ Они должны принять тебя за своего. Только достань меч, иначе возникнет вопрос, почему ты бездельничаешь, пока другие сражаются. ]

Даже так? Они правда подумают, что он – один из них? И у них не возникнет вопросов о том, кто этот незнакомый боец и почему они не могут вспомнить его имени?

«Активировать Отвод глаз», - Олег вытянул вперёд руку. – «Достать меч».

И, как только меч появился, он быстро зашагал к месту схватки.

Там и правда на его появление не обратили никакого внимания – всё оно было отвлечено на сшитую тварь. А та дралась даже не с удвоенной, а с утроенной силой.

«А оно не сможет смертельно ранить их командира, например?» - уточнил Олег у Владыки.

[ Слишком силён. Не он и не при таких условиях, ] – отрезал тот. – [ Ранен будет один из А-ранговых. ]

Так и случилось. В какой-то момент существо просто двинуло рукой – и острые зазубрины на его доспехах (точнее, на их сохранившихся частях) содрали у одного из солдат Гвинов нагрудную броню, а затем вторая рука (вторая левая) своими когтями пропорола парню живот.

Олег смотрел на то, как из живота Воина лезут кишки. Да уж, зрелище... но жалости он не испытывал. Этот придурок был там позавчера. Кажется, это он хихикал над тем, как ловко они использовали «С-ранговых лохов». Он заслужил всю боль сполна.

- Расступись!! – Свен буквально оттолкнул других бойцов в сторону – и обрушил весь свой гнев на двутелое существо. Бласс в это время обеспечивал ему поддержку. Тварь пыталась как-то заблокировать удары, но не ей было вставать на пути у Воина S-ранга; спустя три минуты всё было кончено.

Свен ткнул носком сапога в две отрубленные головы, валяющиеся не земле. В таком виде, по отдельности, они ничем не отличались от остальных зомби-голов, которых тут было в достатке.

- Босс, Костя ранен, - доложил один из бойцов. – Тут серьёзное дело, кишки наружу...

- Б**ть, - выругался Свен. – Сейчас мне ещё только бойцов терять. И так – идём невесть куда, S-рангового нет, что ждать от Данжа – непонятно...

Он вздохнул.

- Порядок вы знаете. Двое – взяли его и понесли обратно, выберетесь – вызываете хилера. Лучше его не везти к нам в таком состоянии, да и тащите поаккуратнее.

Его взгляд обратился на вербовщика.

- Филипп! – скомандовал он. – Ты здесь будешь самым бесполезным в бою. Вытаскивать Костю будешь ты и...

- Может, я? – вызвался Олег, шагая вперёд.

Глава 35 - Первая кровь

По лбу Олега стекала тонкая струйка холодного пота. То, что он сейчас делал, было стопроцентным блефом, и стоило только кому-то из команды Свена сконцентрироваться чуть получше...

Да, они бы не смогли опознать в Олеге – Олега, даже если бы им сейчас показали его фотографию. Но смогут ли они сейчас опознать в нём чужого, не принадлежащего к их отряду человека?

- Давай, - махнул рукой Свен. – От тебя, однорукого, тоже не шибко пользы в бою. Филипп, бери его и несите Костю к выходу. Остальные, идём дальше. Этот паршивец не мог уйти слишком далеко!

- Ну, пошли, - вздохнул вербовщик Филипп, аккуратно поддерживая раненого бойца.

Фух... сработало. Олег, не говоря ни слова, подхватил Костю с другой стороны и так же молча поволок его обратно по земляному коридору. Следовало отойти подальше от основной группы.

Под ногами то и дело попадались части тела убитых зомби; Филипп матерился сквозь зубы, спотыкаясь. Что до раненого, то он, кажется, потерял сознание от боли и кровопотери.

- Как бы он не помер раньше, а? – вербовщик повернулся к Олегу. – Пошли быстрее... эээ... как тебя? Ты новенький, что ли?

Ох... не к добру это.

- Новенький, - кивнул Олег.

- Ага, ясно... – Филипп замолчал, временно успокоенный таким объяснением – но спустя пару минут встрепенулся снова. – Погоди, погоди, у Артурика отпуск, а Гайя в этом месяце без премии сидит, потому что через неё ноль новичков прошло. А я тебя не помню.

У них что, только три вербовщика в клане? Что за бред? Даже у кланов помельче их не меньше десятка...

- У других вербовщиков ты бы не попал в этот отряд, - тут же ответил Филипп на этот вопрос. Кажется, он размышлял вслух, пытаясь выстроить в голове логическую цепочку.

Отвод глаз всеми силами мешал ему сделать это, но всё же заклинание не могло защищать Олега вечно. Парень кратко оглянулся и понял, что они ушли достаточно далеко.

Что он может сделать? Конечно, у него – новичка – нет ни единого шанса против Филиппа в ближнем бою. Но пока тот погружён в мучительные размышления...

Олег материализовал меч из воздуха – и тут же обрушил его на врага. Возможно, достаточно быстрым ударом получится покончить с ним?

Филипп, к его чести, сумел заметить надвигающуюся опасность и отскочить в сторону – но недостаточно далеко. Удар пришёлся по инстинктивно выставленной руке – и, каким бы крепким ни был его доспех, меч из гробницы перерубил конечность.

Отрубленная чуть ниже локтя правая рука грохнулась на землю; раненный солдат свалился туда же, а Филипп дико заорал от боли.

- Аааааа, б*яяяя! Ублюдок!

Он сумел вынуть свой меч левой рукой, но не мог больше сделать ничего – его словно парализовало от сильной боли. Вот почему Воины старались всегда брать с собой Мага-целителя – даже не из-за травм, а чтобы заглушать боль, мешающую оставаться в строю.

Не мешкая и не давая врагу шанса опомниться, Олег нанёс ещё один удар. Филипп сумел отпрыгнуть – но снова недостаточно далеко; вместо того, чтобы отрубить ему ноги, меч просто перерезал сухожилия, и вербовщик рухнул на колени.

- Твою мать... – прохрипел он; лицо перекосилось, глаза почти вылезли из орбит. – Кто ты такой, однорукий? Ты же не из наших, кто ты такой и откуда здесь взялся?

- Пришёл по твою душу, - Олег отбросил ногой меч Филиппа подальше отсюда. – И по души остальных тоже.

Филипп лихорадочно полез за ворот и достал оттуда амулет с гербом клана, висящий на нитке.

- Эй!! – он поднёс его ко рту. – Это засада, вы...

Олег, вложив все силы в новый удар, обрушил меч на голову вербовщику. Треснул череп, мозги брызнули во все стороны – и фонтанирующий кровью труп грузно рухнул на землю плашмя.

[ Поздравляем! Вы убили врага 33 уровня. Весь опыт, полученный за его убийство, будет увеличен на 25% за каждые 10 уровней выше вашего собственного. ]

[ Вы получили 1000 очков опыта. ]

[ Враг выше вас на 10 уровней: вы получили 250 дополнительных очков опыта. ]

[ Враг выше вас на 20 уровней: вы получили 250 дополнительных очков опыта. ]

[ Враг выше вас на 30 уровней: вы получили 250 дополнительных очков опыта. ]

[ Вы получили 6 уровень. До следующего уровня – 1895 очков опыта. ]

Ого! Одно это убийство подбросила Олега на три уровня вверх. Оказывается, Влад был прав, и убивать других Пробуждённых – выгодное дело. Однако, и это было ещё не всё.

[ Вы выполнили ежедневный случайный квест. Желаете получить награду сейчас или потом? ]

«Потом», - подумал Олег. Сейчас было немного не до того. Амулет... он что-то пытался сказать в этот амулет.

- Эй. Он чуть не вызвал подмогу... – тяжело дыша, Олег обратился к Владу вслух. – Можешь увидеть, в какую сторону идёт отряд? Отреагировали они на его сигнал или нет?

[ Пока что отряду не до сигналов, ] – ответил тот. - [ Но, думаю, сигнал был зафиксирован на их амулетах, и спустя какое-то время они повернут обратно. ]

- Ага, ясно... минуточку, - Олег огляделся. Подобрать этот самый амулет с гербом Гвинов – серебряными крыльями в треугольнике – и отправить в инвентарь. Кольцо с пальца Филиппа, которое тот взял из гробницы Владыки – туда же. Меч тоже. Что ещё?

Впрочем, обыскать труп Олег не успел. Как только он снял с пальца кольцо – твёрдая земля под телом начала проминаться, плавиться... Олег изумлённо уставился на тело. То медленно, но верно погружалось вниз, в почву могильника.

- Эээ... а что происходит? – пробормотал он, обращаясь не столько к Владыке, сколько в пространство.

[ У него всё равно больше не было ничего ценного. ]

- Да, но что... – Олег помотал головой. – А если зомби, которые сейчас здесь... ты хочешь сказать, что они...

[ Всё так. Добей второго. ]

Бррр... было в этом что-то неправильное. Только Олег притерпелся и более привык к своему «соседу по черепу», только стал считать его пусть и могущественным, но не таким уж страшным существом, как тот... напомнил ему, кто он по своей природе.

Владыка Мёртвых. И почему он решил, что эти слова были просто пустым титулом, ничего на деле не значащим?

- Ладно... – Олег сглотнул. – Нам теперь по пути, так? А эти ублюдки заслужили подобное...

Для того, чтобы решиться, ему было достаточно вспомнить события позапрошлого вечера. Кровь, испуг и боль – и глумливый гогот клановых бойцов высокого ранга, без единого ранения заполучивших богатую добычу.

Он подошёл к лежащему на земле Косте и занёс меч. Удар!..

...и меч внезапно отскочил от черепа парня. Олег удивлённо заморгал. Что ещё за штучки?

[ Искатель А-ранга. 52 уровень. ]

Ну-ну. Видимо, этот Воин очень много влил в свою защиту.

- И как твой зомби так легко проделал в нём дыру? – пробормотал Олег.

[ Мой зомби тоже не новичок. Знаешь, кем были эти двое при жизни? Злейшими врагами, чемпионами двух враждующих кланов. Я счёл это удачной шуткой, как считаешь? ]

Олег счёл за лучшее не комментировать это. Вместо слов он размахнулся – и вонзил меч Владыки в открытую рану на животе бойца.

Тот выгнулся и застонал, но Олег продолжал давить и поворачивать клинок, так что секунд через десять выскочила новая волна табличек.

[ Поздравляем! Вы убили врага 52 уровня. ]

...

[ Вы получили 7 уровень. До следующего уровня – 605 очков опыта. ]

Ого. Олег прислушался к своим ощущениям. Насколько он стал сильнее? Что в нём изменилось?

Второй боец тоже начал медленно погружаться в холодную землю могильника. Олег проводил его взглядом. Если бы он не знал, что сделал этот тип, что сделал его клан – он сейчас бы чувствовал себя виноватым. Добить лежачего, того, кто не может ответить...

Но он знал, и угрызений совести не было. Только удовлетворение.

[ Если тебе интересно, теперь их бойцы повернули обратно, ] – оповестил его Владыка. - [ Кажется, они получили сигнал. ]

- Понял, - кивнул Олег. – Может, вернуться к развилке и уйти в другую ветку? Или Отвод глаз сможет защитить меня?

[ Да, иди к развилке. Направляйся по третьему пути. ]

- По третьему? – слегка удивился Олег. – Но Илья же ушёл именно туда?

[ Ильи там уже нет. Все остальные, кроме наших друзей, либо погибли, либо покинули Данж. ]

Ха!.. Выходит, ушлая и хитрая компания Гвина на этот раз сама себя оставила в дураках. Кажется, у Убийцы Марии будут серьёзные проблемы.

Зачем ему было идти по третьему пути, если там пусто? Олег не знал, но предпочёл не задавать глупых вопросов. Дойдёт – увидит. Пока у Владыки на все его «почему» были чёткие ответы, пускай даже эти ответы не всегда ему нравились.

Шагал он быстро, чтобы не дать Гвинам догнать его.

[ Знаешь, мои зомби сражаются совсем не в полную силу, ] – заметил Владыка. - [ Я мог бы приказать им драться как следует – и тогда из отряда Гвина мало кто бы выжил. ]

«И лишить меня такого удовольствия, какое я только что испытал?» - Олег сощурился. – «Нет уж. Эти ребята мои, и я не тороплюсь. Они будут умирать медленно, один за другим, пытаясь понять, кто же их убивает и каким образом...»

[ Эти двое были так, мелочью на фоне командиров. Каждая новая попытка – это риск погибнуть. Ты уверен, что хочешь сделать это сам? ]

Уверен?! Да Олег в жизни не испытывал такой эйфории, как сейчас, очистив мир от двух подонков. Нет уж, любой риск стоит такого.

«Уверен», - ответил он. – «Оставь их мне. Рано или поздно я сравняюсь с ними в силе, и тогда поглядим, кто из нас погибнет».

Владыка молчал. Но Олегу почему-то казалось, что в этом молчании есть нотка удовлетворения.

Глава 36 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Кто этот однорукий?

В обратную сторону продвигаться было легче – хотя бы из-за того, что большинство зомби на этом отрезке уже были покрошены в капусту. И тем не менее, новые откуда-то всё брались и брались, хотя и в меньшем количестве.

- Держать позиции! – прорычал Свен, когда очередной десяток живых мертвецов выскочил у его отряда на пути. – Нам нужно как можно быстрее догнать их и понять, что происходит!

Свен – а в миру Сергей Венатов – уже давно был уверен, что мир на 95% населён идиотами, и совершенно неважно, какой у них ранг. Вот сейчас, например, совершенными идиотами повели себя двое его напарников – Мария и Бласс.

Первая – когда направила их по этому пути,где не было никого и ничего, кроме бесконечных зомби. Слабые сами по себе, эти долбаные мертвяки пёрли с такой силой, что его отряд просто не успевал выдохнуть между схватками.

Нет, каким бы талантливым не был этот новичок – он не смог бы пройти мимо них всех. Его тут не было и не могло быть!

А второй умудрился в разгар боя пропустить сигнал от Филиппа. Тот и сам, конечно, был тем ещё идиотом... Но почему-то Свен не думал, что его сообщение о засаде, полное боли и испуга, было шуткой.

Как только бой окончился, и Бласс с удивлением заметил у себя на амулете пропущенное сообщение, Свен нахмурился.

- К чёрту. Разворачиваемся!

Возражать никто особо не стал. Новичок, может, и ценен, но если возникла реальная опасность для своих... В конце концов, таких новичков тоже хватает. Даже S-ранговых.

И вот теперь команда продвигалась максимально быстро, чтобы догнать пропавших и понять, что с ними случилось.

- Бред какой-то, - бросил Бласс на ходу. – Если на них напали бы зомби – они бы отбились. Филипп, конечно, не боец по профилю, но он всё-таки Воин А-ранга, и до того, как стать вербовщиком, он имел немалый боевой опыт...

- Если бы на них напали зомби, - отрезала Мария, - мы увидели бы трупы.

- А кто ещё мог напасть на них здесь? – рявкнул Свен с искажённым от злости лицом. – Барабашки?

- Знаешь, иногда в Данжах такие твари встречаются, что любых барабашек переплюнут, - издевательским тоном пропела Мария. – Тебе ни не знать? Помнишь случай с Расселиной?

У Свена потемнели глаза. Случай с Расселиной был его личным позором; постыдным поражением, когда он вошёл в Данж с двадцатью бойцами – а покинул его с четырьмя, не уничтожив ни единого монстра. И не потому, что у тех был слишком высокий ранг или уровень – просто... не ко всем существам можно найти подход. Как бороться с кем-то бесплотным, с тем, кого не берут ни сталь, ни оружие, ни даже большинство известных видов магии?

Те Врата были запечатаны – вычистить их так и не удалось. Случай замяли, справедливо решив, что в нём нет вины Свена. Но напоминать о нём...

- Заткнись! – велел он Убийце. – И не смей заговаривать об этом!

- Свен, взгляни в глаза правде, - заметил Бласс. – На Филиппа напали здесь, в Данже. Иначе сигнал пошёл бы не на мой амулет, а в штаб или ещё к кому-нибудь снаружи.

Свен ничего не ответил. Идиотский день...

Развилка показалась внезапно. И... что? На этом отрезке никого не было. Ни живого, ни мёртвого.

- Они же не могли свернуть в другую ветку? – с удивлением протянул кто-то из бойцов.

- Всё очень просто, - прорычал Свен. – Сейчас мы выйдем наружу и всё узнаем, а потом...

Он не стал договаривать предложение; взмахам руки указав бойцам идти за ним, он шагнул обратно, во внешний мир.

И – тут же зажмурился от тучи фотовспышек.

- Итак, - услышал он речь какого-то репортёра, говорившего на камеру, - мы видим, как выходит и отряд из клана Гвина – выходит последним и явно не в лучшем настроении. Ещё бы – перспективный новичок достался не им, а вот повоевать им, кажется, пришлось немало – судя по тому, в каком они виде...

Что? Новичок достался не им? Свен оглянулся. В этой толпе никого не разглядишь!

- Пропустите, - он оттолкнул репортёров. – Хотя погодите. Кто вышел отсюда до нас?

- Новичок, Илья Орлов, - ответил ему кто-то. – Вместе с ним отряд клана Расхитителей Гробниц. Ещё вышли вербовщики остальных кланов...

- А наш? – Свен нахмурился. – Наш вербовщик, и с ним ещё двое, один раненый, а другой...

Он неожиданно запнулся. «Другой однорукий»? Что? Какого чёрта? Откуда у него в отряде взялся однорукий – и почему он сам не увидел в этом ничего необычного там, в Данже?

- Раненых не выходило, - пожал плечами репортёр. – Никого. Ну, то есть, были легкораненые среди них, но...

- Нет, парень! – обозлился Свен. – Речь идёт не о поцарапанной коленке и не о расшибленном лобике! Речь идёт о кишках, которые вываливаются из живота, если ты знаешь, что это такое!

- Свен, - окликнул его Бласс. – Пошли. Уже очевидно, что они из Данжа не выходили, нужно поговорить.

Свен открыл рот, чтобы высказать Магу всё, что думает... но закрыл его. Здесь были камеры, репортёры, да и просто свидетелей полно...

- Как мы видим, - уже говорил кто-то в прямом эфире, - пока клан Расхитителей Гробниц вышел из Врат с приобретением – молодым дарованием, которое ещё наверняка прогремит на всю страну – клан Гвина вышел оттуда же с потерями. Возможно, они...

- Без комментариев!! – Свен грубо отпихнул пододвинутый микрофон и вышел из актового зала; вслед за ним вышли и остальные бойцы.

Идти обратно не было смысла. Если Филипп и Костя не вышли из Врат, значит, они уже были мертвы. Вопрос был только в том, кто это сделал... и вот об этом Свен хотел поговорить с Блассом и Марией наедине, пока ему не пришлось докладывать обо всём начальству.

- Однорукий, - бросил он, когда они втроём зашли в какой-то свободный класс. Пара бойцов остались стоять перед дверями, следя, чтобы никто из выпускников или учителей их не потревожил.

- Однорукий? – не сразу понял Бласс. – Какой однорукий, что ты имеешь в виду?

А вот Мария нахмурилась сразу, как только Свен произнёс это слово.

- Точно... – с присвистом выдохнула она. – Вот что... вот оно, несоответствие. Я всё пыталась понять, что же не так, но как будто что-то мешало мне сосредоточиться...

- Откуда, нахер, взялся однорукий у нас в отряде? – Свен уставился на напарников. – В какой момент это произошло? Что он сделал – и что он мог сделать! – с Филиппом и Костей?

- Ничего хорошего, очевидно, - пожала плечами Мария. – Но теперь, во всяком случае, очевидно, что третья пара следов принадлежала именно ему.

- Стоп! – уцепился за эти слова Бласс. – Если он оставляет следы... значит, его можно выследить?

- И что дальше? – Мария поглядела на него. – Если он творит такие штуки с сознанием – тебе бы захотелось встретиться с ним один на один?

- А кто сказал про один на один? Можно взять отряд, или два, или три...

- Сначала нужно понять, с кем мы имеем дело, - Свен глядел в стенку невидящим взглядом. – Сообразить, кто это, что он может и зачем делает это.

- Смешно, - нервно хмыкнул Бласс. – Помните того калеку?

Мария и Свен поглядели на него непонимающе.

- Ну, бойца, которого мы... Его ещё сестра выводила, чуть ли не на руках несла. У него тоже была одна рука.

- А ещё у него не было ноги, - напомнила Мария. – А я видела чёткие следы двух ног. Да и что этот искромсанный, потерявший волю к жизни кусок мяса мог нам сделать? Он и здоровым-то был жалким С-рангом...

- Боггарты?.. – Бласс потёр виски. – Очень редкий вид тварей. Прикидываются... кем-то или чем-то знакомым. Например, отошёл я в сторону, а потом оттуда выходит точно такой же Бласс и зовёт отойти в сторонку уже тебя...

- Он прикинулся не чем-то знакомым! – парировал Свен. – Он прикинулся – или не прикинулся – одноруким парнем, которого я впервые видел, и, наверное, если сейчас встречу его на улице – не узнаю в лицо. Но почему-то мы все подумали, что он – один из нашего отряда.

- Значит, не боггарт... – Бласс вздохнул. – Хорошая была версия. Надо будет, как вернёмся, проверить базы данных на предмет монстров, воздействующих на сознание...

- Как вернёмся, - выделил Свен эти слова, - мне нужно будет положить начальству на стол отчёт. Отчёт о том, как мы целым отрядом попёрлись в неразведанные Врата, чтобы завербовать новичка; о том, как мы потеряли двух человек, не собрали из-за спешки ни единого кристалла; упустили этого самого новичка; и, наконец, о том, как нас обвёл вокруг пальца однорукий гипнотизёр.

Он поглядел на напарников.

- Именно поэтому я говорю об этом здесь и с вами. До того, как мы вернёмся, нам нужно понять, что произошло – или хотя бы придумать, что сказать об этом начальству.

- Если это какой-то монстр, - пожал плечами Бласс, - особенно если неизвестный вид – то твоей вины в этом нет. Просто никто не знал, что это и как с ним бороться.

- А если это всё же человек?

- Значит, он сильный Маг или Убийца с уникальными умениями, - ответила Мария. – О котором мы не знаем ничего, кроме того, что он однорукий, и то не факт – вдруг это тоже было ложной уликой, отвлекающим манёвром!

- На твоём месте я бы рассказал им всё как есть, Свен, - искренне посоветовал Бласс. – Мы ничего не могли сделать. Невозможно противиться ментальной магии, не зная о том, что её к тебе применяют. Расскажи всё начистоту... а дальше пусть эти умники в штабе сидят и думают о том, что же случилось и как можно защититься от подобного в дальнейшем.

Глава 37 - Запасной выход

Этот проход тоже был завален частями тел зомби; Олег передвигался по нему быстро, но всё равно приходилось смотреть под ноги, чтобы не вступить в что-нибудь... не очень приятное. На его счастье, Ночное зрение всё повышалось и повышалось. Количество убитых зомби, впрочем, тоже.

- Тебе их не жалко? – задал он вопрос Владыке. – Не в человеческом смысле, понятно, а... ну, просто – это же твой ресурс, твой инструмент, так? И сейчас ты израсходовал огромное его количество только на то, чтобы укрыть меня от Её взгляда.

[ Во-первых, с чего ты взял, что это «только»? ] – осведомился Влад. - [ Ты – куда более ценный ресурс, говоря твоими же словами. А это – мелочь, которой у меня всегда будет достаточно. Вещи для того и нужны, чтобы использовать их по назначению, не так ли? ]

Всё ясно; позиция Владыки по этому вопросу была проста, как лапоть.

Спустя почти час быстрой ходьбы Олег вышел в обширный земляной зал. Здесь вались тела уже не обычных зомби, а скорее боссов – огромные, массивные, безобразные.

И тем не менее, все они были уничтожены.

- Какой клан так постарался? – присвистнул Олег, устало присаживаясь на здоровенный камень. Монстры выглядели... внушительно, и тем не менее, на полу не было ни одного мёртвого тела.

[ Я не знаю ваших местных названий, но постарался во многом ты. Если б ты не пожелал, чтобы солдаты сражались с твоим другом не в полную силу, они бы убили не только его, но и ещё многих... ]

Ого.

- Новичок-Пробуждённый пошёл во Врата безо всякой подготовки – и вынес всех боссов... – пробормотал Олег. – Это попадёт на все первые страницы. Да за Илью не то, что драться – убивать будут!

[ Не самая лучшая услуга, которую ты мог ему оказать. Теперь он потеряет осторожность, начнёт считать себя неуязвимым – и в следующий раз, столкнувшись с реальной опасностью, может погибнуть. ]

- Я... подумаю над этим, но потом, - кивнул Олег. – Когда выберусь отсюда. А сейчас я о другом. От Её взгляда ты меня спрятал, но действия всё равно громкие – что твои, что мои.

[ Совсем спрятаться не выйдет. Рано или поздно и люди, и Она обнаружат нас. Но к тому времени я приму некоторые меры. ]

- Лучше прими меры по тому, чтобы лишить меня особой приметы, против которой не поможет никакой Отвод глаз, - Олег кивнул на свой обрубок руки. – Вчерашние солдаты искали однорукого парня, попавшего на видео. А что, если и Гвины запомнили меня таким?

[ А ты ничего не забыл? ] – с лёгким ехидством спросил Владыка.

- О чём ты? – Олег удивлённо огляделся. – Я жду, пока ты скажешь мне, что дальше...

[ Вначале ещё одна вещь. Ты ведь выполнил свой ежедневный квест? ]

Точно. Награда за него, скрытая и отложенная. Олег хлопнул себя по лбу.

- Получить награду за случайный ежедневный квест, - велел он.

[ Ваша награда помещена в инвентарь. ]

Ему что, так и не скажут, что это такое?.. Кажется, нет. Олег раскрыл инвентарь. Маска гоблина-рыцаря, меч Филиппа, его же амулет и кольцо, его собственный меч, ключи от дома... Ага, вот.

Внешне это выглядело как таблетка; простая капсула чёрного цвета. Предполагается, что он должен это съесть? Или у предмета иное назначение?

Вытащив его из инвентаря, Олег навёл на него взгляд – и увидел новую надпись.

[ Зеркальный экстракт. Зелье А-ранга. ]

[ Зеркальный экстракта позволяет по желанию вносить одно изменение в свою внешность. Срок действия экстракта – 100 дней. В течение этого срока вы можете убирать и вновь создавать иллюзию неограниченное количество раз, однако создав её впервые, вы больше не сможете её изменить. ]

Алхимические штучки... Как говорил отец – пробуя зелья алхимиков, никогда не знаешь, не придётся ли отскребать твои мозги от потолка.

С другой стороны, все алхимики этого мира – самоучки, а Владыка явно знает, что это за вещь. Он счёл необходимым дать её Олегу (в том, что награда за квест выбирается не случайно, Олег уже убедился вчера). Неужели эта пилюля сможет вернуть ему руку, пусть и на сто дней?..

Придётся проверить. Олег положил Зеркальный экстракт в рот и с усилием проглотил его. Вкус... как у сырой земли, перемешанной со стеклом. Оставалось лишь надеяться, что она не порежет ему пищевод...

[ Зеркальный экстракт действует. Желаете изменить свою внешность сейчас или потом? ]

- Сейчас, - Олег встал и поднял с земли массивный щит одного из зомби. Очень и очень хреновое зеркало... но уж какое есть.

Надпись исчезла. Что теперь? Мысленно сформировать желаемое?

- С компьютером удобнее, - вздохнул Олег. – Никакой абстракции, чёткие и недвусмысленные команды, на любую функцию своё сочетание... Ладно. Хочу руку.

Он вгляделся в мутное, расплывчатое изображение в зеркале – почти что силуэт – и попытался представить себе, как он выглядел ещё два дня назад, с двумя руками.

Что ж, это оказалось выигрышной стратегией. Изображение напротив начало плавиться; разглядеть что-то было сложно, и Олег опустил взгляд на собственный левый рукав.

Из того возникала рука – медленно, постепенно. Она была полупрозрачной и тонкой, но с каждой секундой всё больше и больше крепла. Рукав, который только что был заколотым, вдруг расправился и наделся на неё.

Ого. Неужели... Олег попробовал шевельнуть рукой – и та послушно двинулась вверх. Все пять пальцев сомкнулись в кулак...

Но ощущения не было. Была только картинка. Коснувшись земляной стены, рука прошла сквозь неё.

Иллюзия.

Ну что же, и то хлеб, на первое время. В течение ста дней он может создавать и убирать свою руку, а затем... До «затем» ещё нужно дожить.

- Теперь мы можем уходить? – осведомился он у Владыки.

[ Если ты готов – то да, ] – Владыка откликнулся немедленно. - [ Подойти к стене напротив тебя. ]

К стене? Ну... ладно. Олег выполнил то, что от него требовалось, и подошёл ближе. Буквально за секунду до того, как он остановился, земляная стена зашевелилась – и расступилась в стороны, открывая проход.

- Погоди... – Олег помотал головой. – У тебя тут стены двигаются по желанию, скрытые проходы...

[ Если ты ещё не понял, я создал это место. И я полностью управляю всем – и всеми – что в нём находится. ]

- Именно это я и понял! – воскликнул Олег. – Блин, ты же мог... Я мог спрятаться от Убийцы, когда она увидела мои следы. Я вообще мог двигаться параллельно, не попадаясь им на глаза! А ещё – ещё можно было перестроить подземелье, разделить группу... Почему ты не сделал этого?

[ Помнишь основное правило? Если делаешь ты – то ты и получаешь за это награду. Если за тебя делаю я – то ты не получаешь ничего. ]

Какая трогательная забота... видимо, Владу было очень важно, чтобы Олег прокачался получше. Но всё равно... насколько было бы удобнее, если бы он сказал сразу об этой особенности...

Ладно. Плевать, что было, то прошло. Он шагнул в раскрывшийся проход – и буквально через двадцать шагов оказался в небольшой пещерке. Земляная стена позади него снова сомкнулась; впрочем, здесь и так было темно.

А затем Олег увидел, что не вся тьма одинакова. Есть чёрная, не освещённая ничем стена пещеры – а есть Тьма. Темнота, как она есть.

[ Шагай вперёд. ]

Впрочем, Олег уже и так понял, что это такое. Выход из Врат. Хм... разве бывают Врата с двумя выходами?

Идиотский вопрос – разумеется, бывают, и в одних он сейчас находится. Нужно было задать этот вопрос иначе – может ли Она создавать нечто подобное?

[ Она не создаёт Врата. Она использует их. Создать она их может в одном случае из миллиона... Как сегодня, например.]

Да, и это тоже заставляло задуматься. Выходит, масштабы, обозначенные Владыкой – правда? Если Она тоже настолько встревожена его появлением, что готова прилагать немалые усилия?

«Нужно поменьше думать о делах полубожественных сущностей, а то голова заболит», - подумал Олег – и шагнул во Врата.

Снаружи была совсем не школа. Собственно говоря, это вообще не было зданием – какой-то парк, тёмные кусты. Олег пытался оглядеться и понять, где же он находится.

«Скажи вот что», - поинтересовался он. – «Это место от школы находится на том же расстоянии, что я прошёл от одного конца Данжа до другого?»

[ Да. Всё так. ]

Ну, отлично – значит, он в часе с лишним ходьбы от дома. Одно хорошо – здесь, в отличие от Данжа, ходит общественный транспорт. С двумя руками он не привлечёт внимания на камерах.

...до дома Олег добрался через полчаса, усталый настолько, что хотелось лишь одного – спокойно подумать обо всём. Информации опять было слишком много, и требовалось время, чтобы уложить её в голове.

По счастью, его концентрации хватило на то, чтобы, подходя к дому, «отправить» руку в небытие. Он подошёл к двери...

[ Там внутри Пробуждённый, ] – заметил Владыка. - [ Высокого ранга. ]

Что?! Кто это может быть? Олег помертвел.

- Руся... – выдохнул он. Если Она всё же нашла его... а может, коллекторы? Кто ещё мог к ним заявиться?

Он толкнул дверь; та оказалась не заперта, и он мигом залетел в квартиру. На кухне горел свет, и ему понадобилось две секунды, чтобы оказаться там.

- Олег! – поприветствовал его Илья. – Где тебя носило? Я успел Данж раньше пройти, чем ты домой вернуться. Знаешь, я думал, ты дождёшься меня.

- Илья? – Олег помотал головой. Господи... ну он себе тут и навоображал за эти несколько секунд... – А, да. Слушай... я не хотел всей этой толкучки, думал потом позвонить или написать... но я рад, что ты зашёл, и да, от души поздравляю. Надеюсь, у тебя с Вратами сложится удачней, чем у меня...

[ Я вообще-то предупредил тебя не для того, чтобы ты к нему приближался, ] – мрачно заметил Владыка, - [ А наоборот – чтобы ты уходил отсюда. Но теперь поздно. ]

Глава 38 - Чемпион и инвалид

«Поздно?»

Олег не испытал особого испуга или волнения. Почему-то сейчас он думал обо всём крайне отстранённо.

«Насколько поздно? Сюда уже идут посланные Ей чемпионы, чтобы уничтожить меня?»

[ Считай, что тебе на этот раз повезло, ] – после недолгой паузы сообщил Владыка. – [ Кажется, она уже перестала следить его глазами. Несомненно, ей идёт сигнал о том, что один из её Пробуждённых S-ранга в текущий момент видит перед собой врага, но если она будет реагировать на каждый из таких сигналов... ]

Да уж, никакой божественной сущности времени не хватит на такое. А если вдруг всё же хватит времени – то точно недостанет терпения.

[ Но всё же предупреждение на будущее, ] – довольно жёстко завершил Влад. - [ Сначала думай, что я тебе говорю и зачем, а уже потом делай. ]

И что же он, с точки зрения Влада, должен был сделать? Ещё три часа не идти к себе домой, выжидая, пока Илья уйдёт? Тогда сестра объявила бы его в розыск (после всего случившегося), а Илья, как новоявленный супергерой-спаситель, первым бы побежал его искать.

- Я до сих пор в шоке, - признался Олег другу. – Я думал, твои закономерности – просто очередная выдумка из Интернета.

[ Они и есть выдумка, ] – прокомментировал Владыка.

- Я тоже не был уверен до конца, - Илью, разумеется, распирало от эмоций. – Но решил попробовать. Рискнул и выиграл! Представляешь, а если бы очередь сдвинулась на одного? Эту силу мог бы получить кто-то другой! Или вообще никто!

Привстав, он хлопнул друга по плечу.

- Так, жди. Рука – с меня.

- Какая рука? – изумился Олег. Манера Ильи выражаться сумбурно и перескакивать с темы на тему не его одного ставила в тупик.

- Ну, твоя рука! Отрубленная. Я только вступил в клан, Расхитителей Гробниц, но как только моего веса в нём будет достаточно – я устрою тебе встречу с целителем.

- А... Спасибо, - искренне ответил Олег. Хм... это может выгореть, но только если для этого не придётся прийти в штаб клана. Как показал сегодняшний день, находиться рядом с большим количеством Пробуждённых ему смертельно опасно.

- Илья!! – Руся, до того едва ли не заглядывавшая однокласснику Олега в рот (вот она, волшебная сила буквы S!), кинулась к нему и крепко обняла. – Олег бы никогда себе такого не позволил!..

А вот это не факт.

- Так какой у тебя класс? – почесал в затылке Олег. – И вообще, каково это – быть крутым и сильным?

Сидя прямо напротив Ильи, он видел висящую над его головой табличку привычно красного цвета:

[ Искатель S-ранга. 9 уровень. ]

Но вот класс его был скрыт от Олега. Интересно, можно ли в будущем это поменять?

- Воин, - с лёгким разочарованием признался Илья. – Но слушай, это всё равно было обалденно! В Данже оказались зомби; я уже в последний момент сообразил, что у меня нет оружия, но эти мертвяки двигались медленно, прямо как в фильмах. Я просто несколькими ударами раскрошил им черепа! Потом забрал у них мечи...

Илья пустился в долгое, пространное описание своих подвигов. Хм... но при этом ни слова об уровнях, очках опыта или Системе, которую он видел. Кажется, Она действительно охраняет свой секрет.

Тем не менее, за весь этот Данж Илья скакнул с первого уровня на девятый. Неплохой старт...

- Короче, Миша – это вербовщик Расхитителей, - продолжал он, - сказал, что для первого Рейда в жизни это не просто хорошо, а потрясающе, что у меня талант... Потом мы выходим, а там уже журналисты с камерами...

- Завтра ты проснёшься звездой, - неловко пошутил Олег.

- Чувак! Я уже СЕГОДНЯ звезда!! – выдохнул Илья. – Ты просто не представляешь, насколько это круто...

Внезапно он с лёгким сожалением поглядел на друга.

- Слушай, ты это твёрдо решил?

- Что? Не проходить Пробуждение? – Олег поглядел на него. – Теперь-то что говорить, выпускной закончился и к Сфере меня не пустят. А если Пробуждение случится само собой... то оно случится. Я не смогу этого изменить.

- Но ты можешь после Пробуждения стать Искателем – или не стать им, - Илья пожал плечами и взял конфету из вазочки. – Мой тебе совет – становись им! Я помогу тебе вернуть руку, а затем... ты же всегда имел хорошие задатки фехтовальщика. Со спортом тоже было хорошо. Я поговорю со своими, чтобы тебя приняли в клан...

Ох. Илья, как всегда, был неутомим. Ещё бы, после такого-то дня... наверное, обидно будет наблюдать за тем, как его оптимизм и детская наивность натолкнутся на суровые условия реального мира, но это неизбежно случится.

- Я подумаю, - кивнул Олег. – В конце концов, пока я не Пробудился, и не факт, что это вообще случится. Не каждому дано, сам понимаешь, кому-то везёт, а кому-то...

Он шевельнул обрубком.

- У меня к тебе другой совет. Тебе сейчас повезло – я имею в виду не само Пробуждение, а то, что монстры в Данже оказались слабыми. Ты выжил, ты даже ни единой раны не получил. Но такое может и не повториться. Просто... немного умерь свой пыл и будь осторожнее.

- Хочешь посмотреть на фокус? – хмыкнул Илья в ответ. Он встал, обхватил руками весь кухонный стол со всем, что на нём стояло – и без каких-то видимых усилий оторвал его от пола. Чашки и блюдца нехорошо зазвенели, на пол шлёпнулась пара конфет, но все взгляды были устремлены наверх.

- Я же теперь ё... Прости, Руся, я чёртов Супермен! Нет, ты осознай: S-ранг! На обычной, типовой Церемонии Пробуждения!

Илья с громким стуком поставил стол на место.

- А монстры тоже не из картона сделаны, - пожал плечами Олег. – Илья. Я не говорю тебе запереться в комнате и не высовывать носа на улицу. Просто... умерь свою самоуверенность. Думай не только об атаке, но и о защите. Наверняка твои новые соклановцы скажут то же самое.

Илья кивнул и пообещал следовать этому совету – а уже через три секунды вновь самозабвенно расписывал собственные подвиги в Данже. Олег поглядел на него и вздохнул. Может быть, и правда клан повлияет на него?

...ушёл Илья в одиннадцатом часу.

- Завтра важный день, - заметил он перед уходом. – Официальное принятие в клан. Отец в вообще-то командировке, но обещал сорваться и приехать, должен успеть к полудню.

Он поглядел на Олега.

- Ты тоже придёшь?

Очередное скопище Пробуждённых?

- Не люблю толкучки, - поморщился Олег. – Прости, но я лучше останусь дома и посмотрю всё по телевизору. Это же будут показывать?

- Будут... – с заметным разочарованием протянул Илья. – Но знаешь... я правда тебя не узнаю. Раньше бы ты первым туда побежал...

- Это временно, - встала на защиту брата Руся. – Просто он ещё слишком недавно... ну, ты понимаешь. Но это пройдёт, я уверена.

- Наверное, - растерянно пробормотал Илья.

Владыка в этот вечер больше не лез к нему. Около часа Олег продолжал заниматься тем же, чем и вчера в это время – открывать и закрывать купленные замки. Движения выходили почти механически, очки опыта теперь сыпались реже – видимо, Олег прокачался до такого уровня, когда эти замки были для него слишком простыми.

Затем он лёг спать.

Утро слегка вернуло его в хмурую реальность. Что ж... он просил у Влада всего один день, и тот пошёл коту под хвост. Всё равно не обошлось без Данжей, Пробуждённых и прочего... А сегодня Влад наверняка скажет ему, чтобы шёл и качал свой уровень.

Признаться, Олегу и самому хотелось поднять его. Он встал с кровати и начал делать лёгкую зарядку.

[ Вы получили ежедневный случайный квест. Цель квеста скрыта; чтобы узнать цель – примите квест. ]

[ Отказ от ежедневного случайного квеста или его провал не влечёт за собой штрафа, однако вы также не получите награды за его выполнение. ]

[ Принять ежедневный случайный квест? ]

[ Да \ Нет ]

Опять? Ну, да, на то он и ежедневный.

«Да», - сообщил Олег Системе.

[ Вы приняли ежедневный случайный квест. ]

[ Цель квеста: убить 50 врагов. ]

[ Штраф за отказ или провал: отсутствует. ]

[ Награда: скрыта. ]

Сколько?! От изумления Олег даже остановился. Буквы не исчезали, пока он не отвёл от них взгляда.

- Пятьдесят? – пробормотал он. – А почему сразу не миллион?

Владыка снова не отвечал. Он просто поставил перед Олегом задачу на день. И ведь даже на этот раз – никаких последствий за невыполнение! Просто не будет награды, вот и всё.

Ладно. Это может быть... ценно. А если враги слабые, вроде тех же гремлинов? Они подойдут?

Но вначале – ещё одно дело. У них дома даже продуктов осталось всего дня на два-три, долги не оплачены, и вообще – а между тем, кое-кто не выдал ему даже задатка.

Олег включил компьютер и вышел на сайт официального Аукциона. Итак, монета и кольцо...

Монету он нашёл довольно быстро. Цена на неё особо большой не была, хотя, конечно, по меркам Олега и Руси всё равно составляла целое состояние, можно два-три месяца прожить, не заботясь о дополнительном доходе. Но... этим даже долг отца не покроешь. Оставалась лишь надежда на кольцо.

А вот кольца на сайте Аукциона и не было. Здесь вообще было не слишком много товара – большинство кланов предпочитали оставлять добычу себе, либо распространять её среди своих. Олег пересмотрел все кольца, что были на сайте. Нет, это всё – другое...

Хм. Но Лев Семёнович ведь сам сказал про аукцион. Если речь шла не об официальном, то...

Ох. Чёрный Аукцион. Отследить реальную цену, за которую скупщик продаст на нём кольцо, будет куда сложнее. А если не знать этой цифры – то где гарантия, что Лев Семёнович отдаст ему законную долю, а не её маленькую часть?

Глава 39 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Увлечённая слежка

- Смотрите, - Малик увлечённо бегал пальцами по клавиатуре. – Это не может быть совпадением. Это он, однорукий!

- Показывай, - Юля, Алина и Кирилл склонились над монитором.

- Показываю, - картинка сменилась, и все трое увидели кусок московской карты, по которой разбегались цветные пятна.

- Вот, - начал Малик, - дом нашей ходячей однорукой аномалии. А вот место, в котором сейчас – прямо сейчас! – творится что-то неладное. Теперь смотрите, что показывает трекер перемещений...

Новое нажатие – и цифры на карте перемотались на два часа назад. Все увидели, как из пункта А (жилой дом) вышло то самое красное пятно и начало перемещаться в сторону пункта Б (место происшествия).

- Наш наблюдаемый объект, - спокойно продолжал Малик, - пришёл туда. Уверен, если мы сейчас просмотрим записи с камер – то сможем увидеть его.

- Или не сможем... – нервно заметила Алина. – Как тогда... когда он исчез с записи.

- Или не сможем, - согласился Малик. – А это знаете что? Это школа. Детей там нет, понятное дело, лето, но сегодня вроде как выпускные. Думаю, наш парень выпускается из этой школы, и вступает во взрослую, самостоятельную жизнь. Вот только делает это как-то странно...

- Давай чётче, - раздражённый Кирилл иронии не оценил. – Что происходит в этой школе, в чём аномалия?

Его можно было понять. Московский штаб ДМК мало чем отличался от их, питерского, но здесь было проще проводить работу на месте. Главным неудобством было то, что им выделили лишь два свободных кабинета на троих. Точнее... неудобством было не это, и Малику, Алине и Юле нормально работалось в одном помещении. А вот Кириллу с Антоном...

Короче говоря, потому ассасин и торчал у своих коллег, что выносить общество целителя больше не было никаких сил. Тот, впрочем, не возражал: ему вполне хватало компании бутылки и закуски, купленных в счёт весьма щедрых командировочных. И угрожать посаженной печенью тут тоже было бесполезно: со своим целительским даром, Антон чихать хотел на такие мелочи.

- А вот что, - Малик вновь переключил режимы. – Только что там открылись Врата. К счастью, как и на любом выпускном, там были клановые вербовщики, они вызвали своих, так что опасности прорыва, вроде как, нет. Это – то, что известно всем, кто был на месте. А теперь об интересном.

На экране возник план школы.

- Вот наш актовый зал, - показал Малик. – Врата открылись прямо там. Бывает, помните ту трагедию, когда Врата открылись в детском саду на новогоднем утренике?

- Выжившие детишки радовались мне и другим оперативникам в три раза больше, чем Деду Морозу, - мрачно заметил Кирилл.

- А вот какой-то класс в пятидесяти метрах оттуда, на другом конце школы, - Малик указал другую комнату. – И зафиксированный нами след от открывшихся Врат... также просуществовавших двадцать целых, пять десятых секунд. Знакомая картина?

- Что по времени? – уточнила Юля. – В какой момент это случилось?

- За три минуты до открытия «явных» Врат.

- Три минуты, пятьдесят метров... – Алина прикрыла глаза рукой. – Стоп! Один момент. В прошлый раз, когда Врата открылись на пару секунд, оттуда вышли нетопыри. Что показывают приборы? Что вышло из «скрытых» Врат на этот раз?

- Ничего, - вздохнул Малик. – Во всяком случае, ничего, что наша аппаратура могла бы уловить.

- С тех пор прошло два часа, - вставил Кирилл. – Если бы что-то вышло оттуда – оно бы проявило себя.

- А если это не существа? – Юля испуганно поглядела на коллег. – Что-то... неосязаемое? Какая-то изменяющая магия? Радиоволны, радиация?

- Радиации или волн точно нет, - покачал головой Малик, - а насчёт остального экспертиза ещё скажет своё веское слово.

Он вновь переключил на первый режим, показывающий не Врата, а монстров, исходящих из них.

- Видите? Никого. Никаких адских потусторонних тварей в школе... иначе мы бы уже узнали об этом. Все твари сидят во Вратах и выходить наружу не собираются.

- Стоп! – сообразила Алина. – Никого, а кое-кто должен быть. Где наш отслеживаемый?

- Вот! – Малик повернулся к остальным. – Это второй момент, на который я хотел обратить ваше внимание.

- Видео из актового зала есть? – уточнила Алина.

- Пока не нашли, но, может, кто-то что-то снял на телефоны. Попробуем взяться, извлечь что-то с личного устройства – тот ещё геморрой... Особенно если не знаешь, что именно должен искать и у кого.

- Погоди-погоди, - Кирилл почти машинально, отработанным движением, крутанул в руке ножик. – Ты говорил, Врата открывались на двадцать секунд. Может, на этот раз он через них куда-то ушёл?

- Исключено, сигнал не приближался к ним, - покачал головой Малик. – Он находился там, вместе со всеми – а потом исчез.

- Вот либо произошло что-то совсем уж запредельное, ускользающее от нашего понимания, - предположила Юля, - либо остаётся одно объяснение – он шагнул во Врата.

Алина, уткнувшись в планшет, листала какие-то сообщения. Затем она подняла палец вверх.

- Народ, слушайте, что я нашла! Там произошло кое-что ещё. Один из выпускников пробудился в ранге S. А затем – он ещё от Сферы отойти не успел, как открылись эти Врата. Ну, он в них и сиганул с криком «Смотрите, как умею!»

- Что, прямо так и закричал? – покосилась Юля.

- Нет, утрирую. Но суть та, что он решил проявить героизм и сходу рванул внутрь, во Врата. Часть вербовщиков не дождалась своих и пошла за ним, чтобы он не пал во цвете лет спустя десять минут после Пробуждения.

- Дай-ка угадаю... – Кирилл потёр лоб. – Наш пробудившийся чемпион имеет одну руку и живёт по адресу...

- А вот и нет, - покачала головой Алина. – Ничего такого. Обычный парень. Я уже пробила его данные... это не наш искомый тип. Илья Орлов...

Она хмыкнула.

- Если мы правильно определили нашего однорукого – то это его одноклассник.

- Там треть всех собравшихся – его одноклассники или учителя, это же выпускной, - Кирилла такие доводы не убедили. – Зуб даю, между ними есть какая-то связь.

Все замолчали, обдумывая сказанное.

- Согласна, - кивнула Юля. – Слишком это не похоже на совпадение. S-ранговый Пробуждённый на месте всех этих аномалий...

- Что, если их больше одного? – предположил Малик. – Хотя нет... аномальное излучение исходило только от одного, и это тот, однорукий.

- А вдруг всё же не он? – Алина поглядела на него. – Нужно всё перепроверить. Вы установили квартиру?

- Да, четвёртый этаж, 27-я.

- Завтра нужно будет поставить там прослушку, - распорядилась аналитик отряда. – Не знаю, даст она что-то или нет, но шанс упускать нельзя.

- А почему не сейчас? – уточнила Юля.

- А в каком виде ты придёшь к нему домой сейчас? – Алина поглядела на неё. – Никакие коммунальные и прочие службы в такое время не ходят. Уже вечер, конец рабочего дня. Нет, день нам ничего не решит, а вот держать объект в неведении – это важно.

- Свидетелями Иеговы прикинуться, - нервно хмыкнул Малик.

- Не смешно, - вновь поморщился Кирилл. – К тому же, они давно уже повымерли все, лет десять-пятнадцать как. Скажем так, саморассосались, получив наглядное подтверждение того, что их вера ошибалась.

- Это у нас... – устало заметила Юля. – А в Америке, вроде бы, наоборот – всякие секты только вес набирают. Объявили Врата и всё прочее признаками скорого Конца Света, происками Сатаны, и стригут купоны с идиотов, которые в это верят.

- Ладно, - Алина махнула рукой. – Чёрт с ними, с сектантами, с этим что?

- Продолжаю следить, - откликнулся Малик, вновь повернувшийся к монитору. – Если что-то изменится – сообщу.

В этот момент дверь кабинета распахнулась, и внутрь не слишком твёрдой походкой зашёл Антон. Лёгкий аромат выпитого окружал его плотным облачком, но благодаря своей сверх-регенерации и метаболизму, он ещё был в состоянии как-то передвигаться и говорить, хотя и не идеальным образом.

- Вам передавали привет с местной военной базы, - хмыкнув, заметил он. – Той, где... ну, вы поняли.

- С Вратами? – Алина резко развернулась к нему. – Та, где вчера открывались Врата и потом было видео с одноруким?

- С неё самой, - Антон помахал в воздухе папкой. – Держи свежую информацию, только из принтера. Потом отблагодаришь как следует!

- Антон, б*ть!! – Алина чуть не взорвалась. Намёков и напоминаний о той ночи, которую она – тогда ещё зелёный новичок в Департаменте, околдованный рассказами о легендарном хилере-чудотворце – провела с Антоном, она не терпела. Быстрым шагом подойдя к Магу, она вырвала папку у него из рук и ткнула ладонью. – Тебе командировочные выдали? Вот и иди, прожирай! Я вообще не понимаю, зачем ты с нами потащился, участие хилера пока не требуется!

- Отряд всегда должен быть укомплектован в полном составе, - хихикнул Антон, цитируя устав ДМК, и вышел обратно.

На самом деле... Хоть Антон и бесил всех до скрежета зубовного, жалеть о том, что он с ними, мог лишь идиот. В бою ему цены не было, и того же Кирилла он раз пять буквально вытаскивал с того света.

- Поглядим, - она раскрыла папку. – Да, здесь полный отчёт о вчерашней ситуации. Расписано всё посекундно, когда заметили, когда забили тревогу, что было во Вратах...

- И что было во Вратах? – меланхолично спросила Юлия.

- Зомби были во Вратах... И ещё какие-то теневые твари, - таким же тоном откликнулась Алина. – Так, а вот это интересно. Сегодня утром поступил отчёт от одного из военных, охраняющих аварийные входы в захваченную монстрами часть подземки о том, что на видео попал некий начинающий Искатель, которому просто слили информацию о ЧП на базе и часть пароля.

Она вгляделась в приложенное досье.

- Харитон Степанович Аникин. Двадцать девять лет, прозвище – Харон. Ну да, с таким именем... Ну что, может, навестим Харона и узнаем, как там дела в загробном мире?

Глава 40 - Случайные встречи

Чёрный Аукцион... Если Лев Семёнович разместил его колечко там, а не на официальном Аукционе – значит, имелись причины. И причины эти, скорее всего, сводились к тому, чтобы скрыть от него, Олега, реальную цену предмета.

Может быть, зря он надеялся сохранить хорошие отношения? Горбатого могила исправит.

Странно, но после вчерашнего – после того, как он убил Филиппа и добил раненного Костю – что-то поменялось в его мыслях. Олег всегда знал, что такое смерть, но... так он стал к ней ближе, что ли. Перестал её бояться и начал воспринимать как инструмент.

Вот только в нашем случае этот инструмент бесполезен, отметил он. Не убивать же скупщика, в самом деле... Дело даже не в том, что так легко превратиться в маньяка, не ценящего человеческую жизнь. Дело ещё и в том, что это даст ему... ровным счётом ничего. Какие деньги он получит, если скупщик умрёт?

Что же, пора наведаться на Чёрный Аукцион. Лев Семёнович, наверное, и не подозревает, что Олег в курсе, как выйти на этот круто запароленный сайт... Он ведь думает, что Олег знает и умеет лишь то, чему научил его отец.

Да, его отец не имел доступа на этот сайт. Он не принадлежал ни к числу тех избранных, которые могли что-то там продать, ни к числу ещё более избранных, которые могли там что-то приобрести.

Доступ Олег получил сам – в день похорон отца, от одного из его старых знакомых. Тот подошёл к нему и пару секунд неловко помялся, будто не зная, что сказать.

- Слушай, - заметил он наконец. – Мы с твоим отцом в своё время не поделили кое-что и разошлись... Знаешь, если бы он умер год или два назад, я бы мог дать тебе что-то ценное. Меня давно мучила совесть за то, что я сделал...

Он вздохнул.

- Но я в долгах, и у меня уже нет ничего ценного. Ни того, что я должен был отдать ему или тебе... ни чего-то ещё. Могу дать только одну вещь... не знаю, пригодится или нет, но ты мог бы... продать её? Не знаю, или, может, станешь посредником...

Конечно, он нёс чушь. Продать неиспользованный инвайт на Чёрный Аукцион Олег мог за две-три тысячи рублей, что в лучшем случае обеспечило бы его едой на неделю или полторы. Посредником, не имея ни связей, ни денег, тоже не станешь. Просто у него действительно почти ничего не оставалось – вот он и сунул эту бумажку в руку растерявшемуся Олегу, после чего побыстрее отошёл прочь.

Что ж; благодаря этому Олег сейчас мог рассмотреть, как и за сколько продаётся его колечко.

А продавалось оно... по цене, в полтора раза превышающей его долг. У Олега пересохло во рту. Это только одна вещь... И это ещё не финальная цена, ставки повышались!

«Кольцо S-ранга. Точная спецификация неизвестна, но, по словам эксперта – содержит пассивный эффект, связанный с исцелением и поддержанием сил».

Под лотом были показаны некоторые комментарии.

«Для кольца S-ранга как-то маловато, не разводка? У меня шурин купил как-то кулончик, исцеляющий каждое третье ранение в бою; оказался обычной китайской игрушкой с АлиЭкспресса, с навешенным эффектом слабенького исцеления, который выветрился через три месяца».

«Парень, цена определяется не рангом, а конкретным эффектом и его пользой. Продавцу: укажи эффект точнее. Не жлобься на оценщиков и тесты!»

«Нет, тут по дизайну видно, что не Китай. Китайцы копируют земные вещи, но не иномирные. Кстати, по дизайну же видно, что вещь не одиночная, должна быть пара. Продавец! Если выставишь весь набор вместе – цена будет куда выше, чем если продавать его по отдельности».

«Да нету у него набора. Вы знаете, сколько времени и удачи нужно, чтобы среди добычи во Вратах попались две вещи из одного комплекта?»

Ого. Может, ему принести скупщику и второе кольцо, пусть снимет первый лот и поставит пару?

...а может, ему вообще попытаться забрать свой лот у Льва Семёновича и продать его самому? Он ведь сделал это только потому, что думал, будто тот выставит его на официальный Аукцион – где нужны уйма документов, залог, все справки...

На Чёрном Аукционе нужны только товар, доступ на сайт и желание продавать. Плюс, свои данные... и вот насчёт последнего Олег и сомневался.

Он и так в последнее время привлекает слишком много внимания. Давать свои данные, как данные человека, у которого водятся сокровища... Чёрный Аукцион совсем не укрыт от взгляда спецслужб, кто бы что не думал. Просто они не закрывают его, чтобы оставить видимость. Понимают, что если закроют один сайт – возникнет другой, и придётся снова искать контроль над ним.

Насколько он готов переплатить за анонимность? Нет, если бы это были его последние деньги – он бы ничего не платил, но нужно понимать, что речь идёт о больших деньгах – а это всего лишь одно кольцо!

Говоря проще – ему хватит. И Русе хватит. Он же не собирается сорить деньгами направо и налево, так?.. А вот анонимность ему ой как нужна, особенно сейчас.

Он крепко задумался над тем, как же ему поступить, когда в дверь позвонили. Хм... на часах – восемь утра с небольшим. Кто бы это мог быть?

- Я открою! – послышался из коридора голос Руси.

- Хорошо! – крикнул он в ответ. Всё равно он в одних трусах, кто бы это ни был – а нужно сначала одеться, прежде, чем встречать гостей.

Он как раз успел натянуть на себя спортивные штаны и майку, когда Руся приоткрыла дверь и сообщила ему:

- Это пришли проверять газовые счётчики, братик. Можешь не выходить.

- Второй раз за месяц? – фыркнул Олег. – Ну, им виднее.

[ Не знаю, что такое эти ваши газовые счётчики, ] – вдруг заговорил Владыка, - [ но, может, тебе будет интересно узнать, что вошедший в твой дом имеет ранг SS? ]

Двойная эс? Олег застыл на месте. Что за бред? Проверяющие газ люди не имеют такой ранг. Его имеют чемпионы среди чемпионов, главы гильдий и правительственные агенты.

Изобразив из себя скучающего парня, он вышел в коридор. Там и правда возился со счётчиком какой-то человек – лет тридцати или чуть меньше.

[ Искатель SS-ранга. 318 уровень. ]

Какой?! Этот тип, наверное, мог бы слона убить одним ударом... если это Воин, а если Маг – то одним мысленным импульсом.

- А чего вы так рано ходите? – зевнув для убедительности, спросил Олег. – Да и ходили уже вроде недавно.

- Да что-то там не сходится в показаниях... – молодой человек, одетый в комбинезон газовой службы, не смотрел на Олега – только лишь на счётчик. – Ну, я не решаю ничего, меня отправили собрать показания – я и пошёл. А раньше начал, чтобы раньше освободиться!

Он что-то записал в своём блокноте и ловко спрыгнул с табуретку.

- Ну, с вами закончено. Пойду дальше.

Что это было? И кто он такой?

- Удачно поработать, - проводил его Олег до двери. Когда та закрылась, он услышал звук соседского звонка. Хм... он уже было думал, что этот тип приходил лично к нему, но зачем тогда ему звонить к соседям? Только для достоверности?

- Олег, иди завтракать! – донеслось из кухни. – У нас ещё торт со вчерашнего остался!

Торт принёс Илья, хотевший отпраздновать с другом своё Пробуждение в S-ранге, и от него осталась ещё половина. Отличный завтрак!

- Сейчас, - Олег бросил ещё один взгляд на счётчик в коридоре. Минуточку...

Он снял тапки и тихо привстал на ту самую табуретку, с которой только что соскочил молодой человек. Можно приходить, чтобы посмотреть на него... но что можно делать, контактируя только со счётчиком? Прикрепить к нему что-нибудь... какой-нибудь жучок...

Так и есть. Олег отчётливо увидел какой-то странное и очень маленькое устройство на магнитной подложке (интересно, магнит не испортит сам счётчик?). Если бы не Ночное зрение – он бы его, пожалуй, вообще не разглядел.

[ Что это? ]

«То, что мы не будем трогать», - сощурив глаза, ответил Олег. – «Эта штука, скорее всего, слушает наши разговоры, поэтому вслух в доме ни о чём подозрительном говорить теперь нельзя».

[ И ты не снимешь её? ]

«Ни к чему давать нашим врагам – кем бы они ни были – знать, что я их раскусил».

[ Разумно. Пускай пока остаётся. ]

«Именно так. Пускай остаётся», - спрыгнув с табуретки, Олег надел тапки и направился на кухню, где Руся уже разливала по чашкам чай.

...Олег медленно спускался на эскалаторе, раздумывая над происшествием. Ему бы думать сейчас о другом – о том, куда он сейчас направлялся и что будет там делать – но из головы не шёл молодой человек, превосходящий силой некоторые кланы, вместе взятые, но зачем-то маскирующийся под работника Горгаза.

Двойная эс. Выше – только тройная эс; никто не знал, возможно ли человеку докачаться до четырёх, пока что и тройных-то было – с пару десятков на всё человечество. А двойные... это были лучшие из лучших, элита из элиты.

И триста с лишним уровней. Это был человек-армия. И что ему понадобилось у него в доме?

Нет, не так нужно формулировать вопрос: если он пришёл лично поставить у него дома жучок, то какой же силой обладают те, кто послал его сделать это?!

Спустившись с эскалатора он подошёл к вагону метро. Интересно, в давке кто-нибудь заметит, что его левая рука – нематериальная? Будет смешно... или не очень.

Двери вагона распахнулись. Навстречу ему выкатилась инвалидная коляска, и Олег поспешил отойти в сторону, давая ей путь.

Стоп, знакомое лицо. Андрей? И Анна, которая катит эту коляску? Олег быстро отвернулся в сторону, но поздно.

- Олег?! – поразилась Анна, увидев его не только живым, но и двуруким. – Но... погоди...

Она обернулась, но было поздно: все новые пассажиры зашли в вагон метро, и поезд тронулся, оставив растерянную Анну стоять на перроне и размышлять о том, показалось ей – или нет.

Глава 41 - Пастух и пасомый

Если честно, Олег думал, что Владу придётся вести его до места, то и дело повторяя «направо» или «налево». Однако, как только он вышел из метро, перед его глазами повисла очередная надпись.

[ Проложен маршрут к Вратам Е-ранга. Следуйте за указателем. ]

Ну, да. Зачем напрягаться самому, когда есть Система? И Олег молча шагал, следя за видимым одному ему красным огоньком.

О Вратах Владыка ему сообщил сразу после того, как он позавтракал.

[ Сегодня у тебя будет выбор, ] – заметил он. – [ Спуститься в подземелья снова – или пойти охотиться во Врата. ]

«Ты же говорил, что монстры из Врат, созданных тобой, не принесут мне опыта», - вспомнил Олег.

[ Эти Врата создал не я – просто они очень удачно открылись, а я очень удачно засёк их. Место расположено не очень близко, но тебе же не пешком идти, так? Зато оно крайне безлюдно. Маленький шанс, что кто-нибудь наткнётся на эти Врата. ]

«Врата ищут не простым перебором, иначе всё пространство между городами давно кишело бы монстрами», - усомнился Олег. – «Всё делается либо через технику, либо магическими средствами».

[ Я сумею закрыть эти Врата и от того, и от другого. Ненадолго – где-то на полдня. Но тебе должно этого хватить. ]

«Тогда выходим!» - отозвался Олег, вставая. Дежурно проверить инвентарь – меч всё ещё на месте, как и остальной хлам. Эх, второй день он забывает повесить резную маску гоблина-рыцаря на стену... ладно, не сейчас. Может, вечером.

Ещё по пути он задумался над тем, как легко он сработался с Владыкой. Даже удивительно. А ведь тогда это казалось концом всего, трагедией...

Влад был прав: сила имела свои преимущества. Олег получил её пока не очень много, но и этого уже хватало, чтобы войти во вкус. То ли ещё будет...

А затем – эта встреча с Анной и Андреем... Чёрт. Олег понадеялся, что они не узнали его. Ну, или узнали, но подумали, что встретили кого-то очень похожего.

Впрочем, он забыл о них уже через десять минут. Его вело вперёд предвкушение новых боёв – и новой силы, которая с ними придёт. Он, конечно, слегка волновался. Ранг Е – самый слабый из возможных, но даже его не проходят в одиночку.

«А нам не нужно собрать команду?» - уточнил он у Влада. – «Ты, вроде бы, сам говорил, что тебе нужны другие инициированные твоей Системой».

[ Нужны, ] – согласился тот. - [ Но не сейчас. Всему своё время, и когда оно придёт – я сообщу тебе. А пока иди и качайся. ]

«А что, если...»

[ Я смогу задержать монстров в Данже. Они будут попадать тебе строго по очереди, небольшими порциями. А если получишь ранения – используй своё умение. ]

Ладно... у него всегда был ответ на любой вопрос, так даже не интересно. Однако, до Врат нужно было ещё добраться... Хм. В какой-то момент Система вывела Олега на вокзал и ясно указала на электричку.

Хороший вопрос, подумал Олег, усаживаясь в поезд. Позавчера Владыка не знал, что такое метро или ломбард. А теперь сам приводит его к электричке! Одно из двух: или Система осведомлённее своего создателя, или Владыка имеет свои способы узнавать информацию, и быстро постигает окружающий мир.

Полупустой вагон спокойно громыхал по рельсам; за окном было лето, и Олег вдруг подумал, что у него прекрасное настроение. Даже...

[ Посмотри-ка налево, ] – велел ему Владыка. Олег повернул голову в указанную сторону почти машинально – и вначале не увидел ничего особенного. Ну, люди. Ну, сидят и едут куда-то – может, на дачу... Старухи, школьники, молодая мать с ребёнком, какой-то помятого вида мужичок с алкогольным амбре...

[ Мужчина. Погляди на него, только осторожно, не выдай себя. ]

Стоп, который? Этот, который исходит пьяными парами и покачивается, мыча себе под нос какую-то песню? Олег попытался более-менее незаметно сосредоточить на нём взгляд... и конкретно выпал в осадок.

[ Искатель SS-ранга. 349 уровень. ]

Ещё один?! И кто – этот алкаш? Впрочем, Олег был почти на сто процентов убеждён, что это маскировка.

«Он следит за мной», - уверенно сказал он Владу. – «Они все следят... не знаю, кто эти ребята, но они каким-то образом вышли на нас, и теперь плотно пасут, пытаясь понять, кто мы такие и чем занимаемся».

[ Это я и без тебя сообразил. А вот как бы от них избавиться... ]

«Пока я еду как ехал, пускай любуется на меня», - подумал Олег. – «А когда прибудем на место – активирую Отвод глаз, и пускай пытается понять, где я и куда делся».

[ Не забудь про ограничение – рядом должно быть не меньше десяти человек. А вообще я имел в виду другое. Как бы избавиться от них всех и в принципе? ]

«О, это не выйдет», - мысленно усмехнулся Олег. – «Ребята явно не одиночки, за ними стоит кто-то крайне могущественный, если на него работают такие ранги. Если мы каким-то чудом избавимся от этих – придут другие. Мы за одно только это утро встретили двоих, может, их тут уже сотни!

[ Сотни – не бесконечность. И они не бессмертны. Вне гробницы я слабее и не могу убить их одной мыслью... но всё же есть варианты... ]

«Послушай-ка, Властелин-чего-ты-там-Властелин», - тихо вздохнул Олег. – «Эти ребята, скорее всего, правительственные агенты. А если они заинтересовались мной или тобой, значит, они из отдела, связанного с Вратами и всем, имеющим к ним отношение. Если их агенты начнут умирать один за другим, они сделают ровно две вещи».

[ Какие же? ] – в голосе Влада чувствовался сильный скептицизм. Кажется, ему было сложно принять то, что какие-то смертные могут быть угрозой для него.

«Первое – объявят нам войну. Больше никакой скрытой слежки, никаких переодеваний. Просто война на уничтожение, и не один на один, а по-настоящему большими силами. И второе – они сообщат о нас другим правительствам, другим схожим организациям, международным советам... Ты готов разрушить всю мировую инфраструктуру только ради того, чтобы победить их?»

[ Возможно, ещё буду готов, ] – в этих словах не было ни капли юмора; Владыка оставался предельно серьёзен. - [ Но не сейчас. Хорошо, что предлагаешь ты? ]

«А то же, что предлагал дома: сделать вид, будто я ничего не замечаю. Я ведь и не заметил бы, если бы не мог видеть его ранг и уровень».

[ Хорошо, но учти: они тоже не вечно будут следить за тобой. В какой-то момент они решат, что собрали достаточно информации, и перейдут в атаку. ]

«Или решат, что я не представляю для них интереса, и отстанут», - парировал Олег. – «Это смотря как себя повести».

Поезд медленно затормозил, подъезжая к станции. Да уж... далековато забрались. А теперь ещё найти эти Врата... Олег быстро спрыгнул с перрона и огляделся. Типичный подмосковный дачный посёлок, тропинка, деревенские домики и лес вдалеке...

Если прямо сейчас применить Отвод глаз – мнимый алкаш его, конечно же, потеряет. Но сразу поймёт, что раскрыт – иначе с чего бы Олегу прятаться? А поняв, он может задействовать какую-нибудь поисковую магию, против которой Отвод глаз не поможет... да и просто сообщить своим, что, мол, явка провалена.

А если не прятаться, а просто идти себе и идти? Может, он приехал к бабушке. Или там в лес, ягод собрать, позагорать на берегу лесного озера?

Алкаш в электричке или на перроне – это нормальное зрелище, самый обычный типаж для этих мест. Алкаш, упорно преследующий его по полям и лесам – уже нечто необычное. Если это опытный агент, вряд ли он станет так палиться...

Олег повернул голову. SS-ранговый зашёл в местный сельский магазинчик. Хм... а почему бы и нет?

«Я сейчас ненадолго отклонюсь от маршрута», - предупредил он Влада. – «Это ненадолго».

И – распахнул дверь магазинчика, на двери которого было приветливо написано «Малинка».

«Алкаш» уже успел добраться здесь до прилавка и придирчиво осматривал местный ассортимент алкоголя. Продавщица косилась на него одним глазом, оторвавшись от скандворда – то ли прикидывала, бутылку какой дороговизны ему можно будет впарить, а то ли гадала, не украдёт ли он чего.

- Мне минералку из холодильника и два шоколадных батончика, пожалуйста, - попросил Олег. Не заходить же в магазин просто так... а это всё ему пригодится в данже. – Нет, давайте три батончика.

- Держите, - продавщица выложила перед ним товар. Олег расплатился с ней, затем сунул шоколадки в карман и только взял в руку бутылку с минеральной водой... как поймал на себе пьяненький, но цепкий взгляд алкаша.

А? За что он мог зацепиться? Или тот просто наблюдает?

- Почём эта вот? – наконец, осведомился тот, переведя взгляд на продавщицу.

- Сто восемьдесят девять, - устало откликнулась та, предвидя долгий разговор.

Отлично. Не пойдёт же он за ним прямо посреди разговора! Олег перехватил бутылку поудобней (отойдёт подальше – нужно будет положить её в инвентарь) и вышел из магазина.

«Активировать Отвод глаз», - скомандовал он. И... вовремя: «алкаш» вышел из магазина уже через десять секунд, с пустыми руками, и сосредоточенно огляделся по сторонам.

- Б*я... – тихо, под нос выдохнул он. – Ну и что? Это я его упустил – или он нарочно скрылся от меня?

Он полез в карман и достал оттуда засаленный кнопочный мобильник. Поглядев по сторонам (повсюду кружили местные жители и приезжие дачники, и Искатель, очевидно, принимал Олега за одного из них), он набрал какой-то номер.

- Довёл до деревни, - негромко сказал он в трубку. – Дальше пропал... попробую поискать его следы.

Он пару секунд помолчал, а затем икнул – хм, он что, в самом деле пьян?! – и ответил:

- Да пошли вы... это он, однорукий. У него две руки, но левую он вообще не использует. При мне расплатился чисто правой. Протез или иллюзия... А может, всё вместе.

Олег мысленно чертыхнулся. Вот на что он смотрел в магазине!..

Глава 42 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Дедуктивный метод

- Этот идиот упустил его, - безнадёжно вздохнула Алина, вешая трубку. – Дали ему простое задание –прикинуться провинциальным алкашом, то есть, тем, кем он и является на самом деле, и выяснить, куда он направляется...

- Погоди, - Кирилл нахмурился. – Погоди, Алина. Антон, конечно, провинциальный алкаш, но все мы знаем: задание он выполнит даже в пьяном вусмерть состоянии. Поэтому мы его, собственно, и послалил.

- Мы его послали потому, что ты засветился в роли Горгаза, - заметила Юля, барабаня пальцами по клавиатуре. – Не понимаю. У ДМК мало рядовых сотрудников на такое задание, как проникнуть в его квартиру и установить жучок?

- Оперативный отряд должен действовать самостоятельно, не привлекая сторонних лиц, - процитировал Кирилл. – Исключения возможны в том случае, если существует серьёзная опасность для мирного населения... а её пока не видно.

- Ладно, - Юля не стала спорить. – Так почему ты думаешь, что он не виноват в провале?

- Помнишь то видео? – Кирилл сел на стул. – Когда наш искомый просто... ну, не знаю, заставил наши мозги не воспринимать его, или что это было?

- Думаешь, сейчас произошло то же самое? – Алина задумалась. – Но зачем бы ему прятаться сейчас? Он стал бы прятаться, только если бы узнал о слежке, а как он мог о ней узнать? Антон слишком явно на него пялился?

- Если бы он был девочкой, вот тогда бы Антон на него пялился, - отмахнулась Юля. – А сейчас у нас три варианта. Первый: Антон всё же лоханулся и упустил наблюдаемого субъекта. Второй: Антон чем-то выдал себя, и тот задействовал свою способность. Третье: мы чего-то не знаем о нашем субъекте.

- Для того и следим, чтобы узнать, - проворчал Кирилл.

Юля ещё раз пробежалась пальцами по клавиатуре – и, наконец, выдала на большой экран карту местности.

- Вот Антон, - указала она, активируя маячок. – А вон наш однорукий... местоположение, конечно. Приблизительное, но...

- Да они же в трёх шагах друг от друга, - удивилась Алина. – Я начинаю думать, что Кирилл прав. Если только этот Олег Бурнов не чемпион по пряткам, то это способность.

Она встала и поглядела на отряд.

- Следим за ним и дальше через карту, а я пока позвоню Антону и сообщу, что делать дальше. Пускай подождёт немного и направится следом. Может, Бурнов расслабится и отключит маскировку...

Дверь рабочего помещения распахнулась, и внутрь торопливо зашёл Малик.

- Ну? – обернулась на него Алина. – Нарыл что-нибудь интересное?

- Вы будете смеяться, но да, - кивнул Малик. – Опросил всех вербовщиков, побывавших вчера во Вратах в школе, кроме одного.

- Потому что?.. – Кирилл посмотрел на него вопросительно.

- Потому что он пропал.

- В смысле, мёртв?

- В смысле, никто не знает точно, - Малик подошёл к кофе-аппарату и нажал на кнопку. – Вербовщики семи гильдий вошли в те Врата. Один почти сразу же решил выйти обратно, остальные разбились по двое и пошли проверять коридоры Врат, искать, по какому пути направится Орлов.

Он отхлебнул кофе и зашипел – тот был слишком горячим.

- Пятеро, - продолжил он, - не видели ничего необычного. Врата как Врата... кстати, опять зомби в качестве монстров, но это само по себе ничего не значит. Единственным необычным моментом они назвали невероятные силу и везение самого Орлова, но он всё-таки S-ранг, и это тоже возможно.

- А шестой пропал? – Алина отложила планшет на стол и подошла поближе.

- Всё ещё интереснее. Клан Гвина, слышали? Их вербовщик вызвал подмогу, и туда вскоре пришёл целый отряд. И они всей толпой направились по одному из коридоров.

- С ними был кто-то ещё? – нахмурился Кирилл.

- Не-а. Вербовщик Семарглов сказал, они ему нахамили и поставили условия: или он подчиняется им беспрекословно, или пусть валит с их дороги. Он и выбрал второе.

- Продолжай, - Алина неосознанно барабанила пальцами по столешнице.

- Продолжать особо нечего, - Малик сделал ещё глоток, но уже осторожнее. – Гвины молчат, как партизаны. Но там кое-что попало на камеры, когда они выходили. Картина получается следующая: у них ранили бойца, они отправили вербовщика вместе с ним обратно наружу. Из Врат ни тот, ни другой, не выходил, и тела тоже не были найдены.

- А почему отправили только с одним сопровождающим? – удивилась Юля. – Обычно же минимум двое вытаскивают раненого.

- Спроси у них, - пожал плечами Малик. – Нет, серьёзно, спроси – там у них была какая-то заминка... Вот, глядите.

Он выложил на стол диск.

- Привет от одного из телеканалов, что снимали возвращение из Врат, - пояснил он. – Промотайте до тридцатой минуты и ждите.

Кирилл подцепил диск и вставил его в один из свободных ноутбуков. Запустив видео, он промотал его до указанной точки.

«Пропустите! Хотя погодите, кто вышел до нас?» - раздалось из динамиков.

«Новичок, Илья Орлов. Вместе с ним отряд клана Расхитителей Гробниц. Ещё вышли вербовщики остальных кланов...»

«А наш? Наш вербовщик, и с ним ещё двое, один раненный, а другой...»

«Раненных не выходило».

- Стоп! – Алина вскочила. – Так что же ты голову морочишь? С ним пошло двое, но почему этот тип запнулся?

- Я сам ещё не смотрел это видео – негде было, - извиняющимся тоном произнёс Малик. – Всё, что знал – со слов оператора... видимо, тот неправильно запомнил.

- Да плевать... – Алина пересекла комнату. – Промотайте назад. Нужно сосчитать, сколько бойцов вышло из Врат! Отряд клана Гвина, естественно.

- И уточнить у свидетелей, сколько их туда вошло, - кивнул Кирилл. – Заминка может быть просто заминкой, а может быть...

- Пропало – двое, - ошарашенно пробормотал Малик. – Это я точно могу сказать... Мне мало чего удалось выбить из Гвинов, но то, что у них вчера двое пропавших, они сказали чётко.

- А к чему вся эта секретность? – удивилась Юля. – Боятся своего позора – или же этот третий был кем-то... о ком не должны узнать?

- Или он был кем-то, кого мы ищем, - хмуро ответила Алина. – Давайте на секунду предположим, что это наш Олег Бурнов. Если он может отводить глаза и может создавать иллюзию отрубленной руки, может ли он и выдать себя за другого?

- Думаю, да, - подтвердил Кирилл. – Как Убийца говорю, это способности одного вида.

- Значит, он легко мог войти во Врата – это объясняет, куда он делся с радаров – и увести этих двоих с собой, а оставшись с ними наедине – прикончить или переместить куда-то.

- Не хватает только одного, - заметил Малик. – Как в хороших детективах, у убийцы всегда должен быть мотив.

- Стоп! – Алина подняла обе руки. – Мы же исходим из того, что в тело Бурнова вселился какой-то монстр, управляющий им! Думаю, настоящий Бурнов давно мёртв, а существо просто умело имитирует его личность на людях...

- Думаешь, монстру не нужны мотивы? – задумался Малик. – Нельзя исходить из неподтверждённой версии, сама знаешь. Будем держать её в голове – вместе с остальными.

- Ладно, ты прав, - согласилась Алина. – И что у нас по мотиву?

- А ничего, - Малик пожал плечами. – Не знаю уж, своим мозгом Бурнов думает, или за него всё решает чудовище из Врат, но пока единственные жертвы рядом с ним – это те двое, плюс пара раненных солдат, зачищавших Врата на базе.

- То есть, он действует осознанно, не убивает всех подряд, а как-то выбирает своих жертв, - поддержала его Юля. – И тут мы возвращается к вопросу, который я задала ещё вчера: а как он потерял руку?

- Пока не знаем, - сосредоточенно проговорила Алина. – Знаем только, что это произошло совсем недавно... буквально за день или два до начала всех аномалий. Что бы не послужило причиной всей свистопляски – это же событие и лишило его руки.

- И есть шанс, что с этим как-то связан клан Гвин, - завершил Малик. – Считаются ли они зацепкой?

- Что за вопрос? – хмыкнул Кирилл. – Разумеется, считаются. До тех пор, пока не будет доказано обратное. Поищи, что есть по ним.

Малик кивнул и, двумя глотками допив полуостывший кофе, вновь погрузился в ноутбук. Спустя пять минут он окликнул остальных:

- Позавчера у Гвинов был прямо-таки праздник.

- Это в каком смысле? – насторожилась Алина.

- Рекордная добыча из Врат, и притом ни единой потери.

Все поглядели друг на друга. Как-то очень утопично это прозвучало...

- Детальнее, - велела Алина, подходя к ноутбуку. – В какую сумму оценена добыча? В виде чего – кристаллы или артефакты?

- Как я понял из статьи – огромное количество артефактов... Цена общей добычи пока ещё подсчитывается, но там полно по-настоящему бесценных вещей. Ну, и всякое поменьше – артефактное золото, зачарованное оружие...

- И ни одной жертвы? – сощурился Кирилл. – Сказка, да и только. Пещера Али-Бабы. Может, они просто отмывают таким образом свои сокровища?

- А какого ранга были Врата? – поинтересовалась Юля.

- А, судя по государственным отчётам... – Малик уже нашёл на правительственных серверах всю документацию по тому Рейду. – Странно... Клан выкупил Врата за три дня до Рейда. Чего они там ждали, хорошей погоды?

- Есть парочка схем... – поморщилась Алина. – Таких, при помощи которых можно сходить во Врата и получить всё их содержимое, не потеряв ни одного бойца. Схем откровенно чёрных... крупные гильдии ими редко пользуются из-за того, что если правда выплывет наружу – это будет серьёзный удар по их репутации, практически насмерть. А мелкие – из-за того, что им такие фокусы не по силам.

Она покачала головой. Картина продолжала проясняться... Нет, пока это всё равно была мозаика, в которой недоставало множества фрагментов, но, по крайней мере, теперь начали вырисовываться какие-то контуры.

- Нет, Гвины тут нарисовались совсем не случайно... – протянула она. – Юля, отследи сигнатуру в районе тех Врат в день их Рейда. Малик, поищи в Сети упоминания о Вратах в этих координатах. Если мы отыщем то, о чём я думаю...

То ещё один крупный кусок этой мозаики будет закончен.

Глава 43 - Непрошеная компания

Надолго задерживаться в дачном посёлке смысла не было. Более того – Олег был почти на сто процентов уверен, что задержись он ещё немного, и мнимый алкоголик применит какую-нибудь высокоуровневую штучку, которая поможет ему найти свою цель даже через Отвод глаз. Поэтому, быстро убрав шоколадные батончики и минералку в инвентарь, Олег зашагал по песчаной дорожке, ведущей вдаль, к виднеющемуся на горизонте лесу.

Система по-прежнему продолжала вести его, указывая лучшее направление к цели. И, судя по интенсивности красного свечения – цель эта была уже довольно близка. Пройдя мимо посёлка и оставив его позади, Олег шагнул в лес – вначале редкий и свободный, затем всё более густой...

Пели птицы, светило солнце. Не день, а сплошные каникулы! «Сейчас бы не драться с монстрами, а просто погулять по этому лесу...», - пронеслось в голове у Олега.

Но увы – прогулка, даже самая приятная, не принесёт ему искомых очков опыта.

Пройдя по лесу уже около четверти часа и продираясь через ветки, Олег неожиданно обратил внимание на одну странность. Он, конечно, как дитя мегаполиса, за город выбирался редко, но всё же в лесу всегда была одна вещь... А именно – комары.

Они и сейчас никуда не делись. Жужжали себе над ухом, вились... но ни один из них не посмел сесть на Олега или, не дай Бог, укусить его.

Неожиданно Олег вспомнил собаку, которая жалась, учуяв его. Хм... а ведь с обычными Пробуждёнными такого не происходит. Кем же на деле является Владыка? Отчего на него такая реакция у животных? И... не чувствуют ли чего-то подобного люди? Может, не все, а самые восприимчивые... но всё же.

Ладно, успокоил себя Олег. Может быть, в июне ещё слишком мало комаров, чтобы они злобствовали, а он просто загоняется...

Врата, судя по всему, были уже совсем близко. Он даже разглядел за деревьями их верхушку – небольшие, как и положено Е-рангу – и шагнул на поляну...

И замер. На ней кто-то находился – а точнее, не кто-то, а двое, парень и девушка примерно его возраста. Они стояли спиной к нему, не двигаясь и глядя на Врата с лёгкой опаской – но и не уходили; в руках у них Олег увидел оружие, правда, не слишком мощное.

А? Влад же сказал, что Врата будут закрыты от обнаружения какое-то время!..

Пользуясь тем, что двое не видят его, Олег пригляделся к ним, активируя отчёты Системы.

[ Искатель Е-ранга. 9 уровень. ]

[ Искатель Е-ранга. 12 уровень. ]

Девушка девятого уровня, парень двенадцатого... И что же они тут делают? Если пришли зачищать Врата, то почему стоят рядом и топчутся с ноги на ногу? Ждут остальных?

Впрочем, чего гадать? Отвод глаз должен был защитить его. Эти двое примут его за своего, а там он сможет что-то у них выспросить. Олег сделал ещё два шага, и парочка обернулась.

- Эй! – девушка первой подняла обе руки. – Стоять, ходу нет!

Блин!.. Олег мысленно обматерил себя в три этажа. Двадцать человек! Как у него могло вылететь из головы важнейшее условие? Чтобы Отвод глаз работал, рядом должно быть не меньше двадцати человек, а он тут только эти двое.

- Что тут такое? – он остановился и с интересом поглядел на парочку.

- А сам не видишь? – огрызнулся парень. – Врата. Иди отсюда, пока какая-нибудь образина не выскочила наружу.

- Нет, про Врата я понял, - кивнул Олег. – Вы-то здесь что стоите?

- Мы из Муниципального отделения Искателей, - просветила его девушка.- Для того и стоим, чтобы никто не совался сюда лишний раз!

[ Просто убей их. Вдвоём они сильнее тебя, но эффект неожиданности и Поглощение души помогут тебе одолеть обоих. Прикончи парня одним ударом, а затем... ]

- Эй, я вообще-то не грибник, - покачал головой Олег, полностью игнорируя голос Владыки.

- Какие грибники в начале лета... – буркнул парень. – Слушай, на Искателя ты не похож, а если бы ты им и был – у тебя нет лицензии на эти Врата, как нет и укомплектованной по всем правилам команды. Вали отсюда.

Хм... да уж, ему повезло, что это не Москва, а какой-то заштатный дачный посёлок. Там бы охранять Врата поставили оцепление, и не из двух зелёных юнцов, а из отряда магического ОМОНа. А этих можно как-то уболтать.

[ Нечего размышлять. Здесь никто не хватится их. Они тебе не друзья. Они тебе вообще никто. ]

- Я именно что Искатель, - Олег крутанул рукой, материализуя в ней меч. – К этим Вратам я и шёл.

Парень, кажется, собирался в ответ послать его далеко и надолго – но, увидев появившийся меч, расширил глаза.

- Стой... как ты это сделал?

- Инвентарь, - Олег поморщился. – Фокусы с пространством. Полезная штука. Слушайте, так я пошёл?

И, не давая парочке ни шанса опомниться, он шагнул во Врата.

[ Если бы ты убил их, ] – заметил Владыка, - [ они бы уже никому и ничего о тебе не рассказали. ]

«Если бы я убил их, меня бы разыскивали за убийство сотрудников Муниципальных Искателей», - ответил Олег. – «Сами по себе не нашли бы, но дали бы отличную подсказку нашим сегодняшним друзьям – газовику и алкоголику».

Он огляделся по сторонам. Хм... эти Врата изнутри выглядели не пещерой и не гробницей. Это был какой-то лес... зимний лес, что б его! А он слишком легко одет для прогулок по бодрящему морозцу.

[ А так они не дадут им подсказки? ] – не унимался Владыка.

Олег вздохнул. Эх... как же не хватает кнопки «выключить звук». И почему Система не озаботилась чем-то подобным?

«Ты их видел?» - спросил он. – «Они только-только школу окончили, как и я! Их бы не взяли в МоИ, если бы был кто-то другой!»

[ И что? ]

«Это какие-то поселковые ребята, местные дежурные, которые только и могут зачищать Е-Врата и вызывать Искателей посерьёзнее, если откроется что-то другое. А эти двое – и вовсе стажёры».

Да уж... Владыка, конечно, мог быть сколь угодно могущественным существом из чёрт знает какой над-реальности, он мог уметь создавать Врата и наделять людей Системой, но... для того, чтобы понять кой-какие тонкости русского менталитета, нужно было здесь родиться и вырасти.

«Они не станут писать обо мне первыми, если ничего не произойдёт», - со всей уверенностью сообщил Владу Олег. – «Это для них проблемы. Лучше они сделают вид, что ничего не видели и не слышали, а значит, и ответственности на них никакой. Вот если я разнесу эти Врата изнутри, убив тех, кто туда направился...»

[ Ты уверен, что здесь кто-то уже есть? Может, они именно что ждали подмоги. ]

«Ну, нет!» - Олег покачал головой. – «Два юнца в качестве всей местной команды – это чересчур. Кто-то должен был зайти внутрь. Это всё-таки Е-ранг, в конце концов, не Бог весть что».

Он указал на землю.

- А вот и они... – пробормотал он вслух.

И действительно – на неглубоком снегу были видны следы. Раз, два, три... Олег насчитал семерых. Недокомплект – во Врата обычно ходят вдесятером. Если их меньше, значит, один или двое выше по рангу. D или С, но не выше.

Стараясь не слишком шуметь и искренне игнорируя холод, Олег двинулся прямо по следам. Нужно было понять, как эти ребята узнали о Вратах и насколько далеко зашли.

По пути он увидел с десяток трупов. Существа, похожие на домовых эльфов из Гарри Поттера, только белоснежно-белые и одетые в шкуры, валялись на снегу; никакой крови рядом не было – или, может быть, была, но бесцветная?

Увы, но Система никак не реагировала на мёртвые тела.

- Эти сволочи забирают себе мой опыт... – пробормотал Олег.

[ Не беспокойся, ] – заверил его Владыка. – [ Тут для тебя его хватит. Особенно если ты убьёшь и их. ]

Ох... вот заладил!

«Что я говорил об убийстве Муниципальных Искателей?» - заметил Олег. – Никакой самодеятельности, или меня вычислят раньше, чем я вернусь домой».

Владыка ничего не ответил – видимо, затем, чтобы не отвлекать Олега от проблемы, которая нарисовалась прямо у него за спиной. Похоже, местные Искатели шли по кратчайшему пути, прямиком к Боссу... а ведь стоило бы проверить все углы.

Впрочем, какие в лесу углы, успел подумать Олег, разворачиваясь на злобное верещание. Топот маленьких ножек по снегу был почти неслышен, а вот этот крик резанул по ушам. Особенно если учесть, что кричали сразу шестеро монстриков...

[ Мелкий снорлинг. 2 уровень. ]

Мелкий?.. Олег выставил вперёд меч – и первый же снорлинг, не успевший увернуться, буквально сам себя разрезал пополам. Издав истошный визг боли, он упал на снег и забился в конвульсиях, а Олег ударил следующего.

Если есть мелкие снорлинги, значит, будут и не очень мелкие. Удар!.. Третий снежный карлик убит. Четвёртого Олег просто пнул ногой, запуская в ближайшую ёлку. Или это сосны?.. Неважно, оставались ещё двое. Конечно, это почти неопасная мелочь, и всё же...

Олег взвыл от боли. Пока он пытался уследить за быстрыми движениями монстриков, один из них вонзил ему свой короткий меч (или длинный кинжал) в ногу, прорезав ботинок. Вот же...

Тремя мощными ударами прикончив оставшуюся мелюзгу, Олег смачно и сочно выматерился. Это же второй уровень!.. Они не могли и не должны были нанести ему урона. Но он замешкался. Если так дальше пойдёт дело...

Ладно. Присев над первым трупиком, он отдал мысленную команду.

«Поглотить душу».

Тело снорлинга на пару мгновений скрылось в клубах чёрного дыма, и Олег почувствовал, как коченеет тело – и как уходит боль из ранки в ноге. Ещё две поглощённые души заставили боль уйти окончательно.

Впрочем, новые кеды это не вернуло. Олег подковырнул пальцем дыру на них. Безнадёжно испорчены...

Пора было идти дальше. Всё-таки, ему сегодня нужно прикончить ещё сорок четыре врага – и это по меньшей мере.

Глава 44 - Снег

Как и обещал Владыка, снорлинги наступали не толпами, а аккуратными пачками от пяти до десяти человек. Мелочь первого или второго уровня действительно ничего не могла сделать Олегу, а вот уже следующие были неприятнее.

«Если какой-то монстр пятого уровня так меня напрягает», - думал Олег, - «что будет при встрече с по-настоящему опасным противником?»

Впрочем, грех было жаловаться. Даже сильные противники всё равно не убивали его и не наносили тяжёлых ранений: просто заставляли побегать и поволноваться из-за их количества. И всё-таки какого-то усиления, способности, которую можно было задействовать непосредственно в бою – не хватало.

«Эй», - обратился Олег к Владу во время очередной короткой передышки. – «Слушай, я на многое не претендую, но разве маг не должен колдовать? Почему я сражаюсь мечом, если у меня класс Мага?»

[ Колдовать? ] – в голосе Владыки послышалась лёгкая насмешка. - [ Ну, ты можешь называть это и таким словом. Но на самом деле маг оперирует энергиями. Слабый маг, начинающий адепт – в какой-то конкретной области, сильный маг – практически в любой... ]

«Да, да, конечно», - Олег нервно огляделся. Снорлинги чертовски поднаторели в прятках в заснеженном лесу, и никогда нельзя было сказать, за каким кустом или сугробом они прячутся на этот раз. Видимо, потому муниципалы их и пропустили. – «Вот именно это, что ты сказал. Когда же я – маг – начну делать что-то подобное?»

[ Ты всего лишь новичок. Энергия, которую может пропустить через себя твоё тело, пока слишком ничтожна. Прости, если обманул твои ожидания, но первые десять уровней магам лучше не думать о магии, а просто качаться, ] – хмыкнул Владыка. - [ А затем ещё вдвое столько же – осторожно привыкать к её использованию. Настоящая же мощь приходит после пятидесятого, не раньше. ]

Да уж... теперь понятно, зачем американцам понадобилось выстраивать эту чёртову школу магии на заснеженном континенте. Может быть, наведаться в неё, попросить записать его вольным слушателем?.. Нет, Она точно не поймёт шутки.

Передышка закончилась так же быстро и внезапно, как и началась. Услышав уже привычный скрип задетого дерева, Олег успел поудобнее перехватить меч – и нанёс первый удар.

Несмотря на пятый-четвёртый уровни, снорлинги всё равно оставались «мелкими». Они легко убивались – острый меч не останавливали ни хрупкие кости существ, ни их самодельная броня под шкурами – и раздражали только своим количеством и назойливостью. Войдя в их буйный ритм, Олег уже не испытывал проблем.

Кроме того, подходило к концу и его случайное задание.

- Тридцать девять... – отсчитывал он, снося голову очередному снорлингу. – Так, ты будешь сороковым...

И кто бы сказал, что это дастся ему настолько легко и быстро?

Однако сороковой снорлинг не спешил попасть под его меч. Неожиданно по лесу разнёсся громкий звук – кажется, это была автоматная очередь или вроде того. У муниципалов проблемы?

Олег на выстрелы не отреагировал, лишь запомнив направление, а вот снорлинг... вскрикнув, он выронил оружие – и бросился наутёк. Остальные трое выживших тварюшек последовали за ним.

А? Они так испугались громкого звука? В чём причина столь странного поведения? Олег огляделся по сторонам.

- Здесь же нету по-настоящему сильных монстров? – спросил он.

[ Нет. ]

- Вот и я думаю, что нет... Врата Е-ранга... Значит, снорлинги не могли испугаться того, что звук разбудит какую-нибудь дикую зверюгу. Тогда чего они испугались?..

Олег вгляделся в заснеженные скалы на горизонте. Однако, здесь просторно!.. Он почему-то думал, что Врата всегда являют из себя подобие пещеры, а тут целый лес, и ещё горы...

Горы. Снег. Звук. Олег расширил глаза; всё встало на свои места, когда он вспомнил рассказ одного отцовского друга, бывалого лыжника.

- Вот чёрт... – пробормотал он осипшим голосом. – Надеюсь, здесь достаточно далеко...

Быстрый взгляд по сторонам подсказал, что единственное укрытие – это стволы деревьев. Между тем, гудящий рокот, который только подтверждал опасения Олега, уже был слышен...

Метнувшись к дереву пошире, Олег плотно прижался к нему спиной. Авось, пронесёт...

...ждать долго не пришлось – не более пяти минут. Лавина пронеслась мимо него, обдав его освежающим взрывом снежных брызг. Должно быть, это были уже остатки – впрочем, и их было достаточно, чтобы Олег закашлялся и на пару секунд потерял зрение.

Пришёл в себя он стоящим на четвереньках, по колено и по локоть в снегу. Да уж... а ещё недавно тут был только лёгкий снежок.

Тьфу ты. Отряхнувшись от снега, Олег попытался встать. Лавина, кажется, окончательно остановилась у выхода наружу. Интересно, на ту парочку тоже плеснуло снега через Врата? Вот они удивились, наверное...

Выдернув конечности из снега, Олег попытался прикинуть, в какой же стороне был выстрел. Значит, муниципалы там... эх, поговорить бы с ними насчёт техники безопасности...

Идти по снегу было тяжелее – а главное, холоднее. Олег махал туда-сюда мечом – просто для того, чтобы согреться.

«Как эти идиоты вообще нашли Врата, кстати?» - запоздало осведомился он у Владыки. – «Ты же говорил...»

[ Я закрыл Врата от обнаружения магией или вашей техникой, ] – пояснил тот. - [ Но, видимо, на них просто наткнулись. Физически. Какие-нибудь местные селяне, забредшие в поисках ягод... ]

«Ага, и вызвали сельских Искателей. Честное слово, вызвать городских Искателей было бы проще – меньше мороки и не было бы таких идиотских поступков».

Впрочем, у городских Искателей наверняка хватало своих забот, кроме как шастать по дачным посёлкам и закрывать Врата Е-ранга.

- Эй! – донеслось до Олега откуда-то – вроде не очень далеко, но как сквозь толщу воды. Или снега. – Ты там живой?

Кому он орёт? Товарищу, рухнувшему в овраг? Олег поспешил на звук.

Одно было хорошо – лавина буквально смела всех монстров. Либо те убежали прочь при первых её признаках, либо были погребены где-то внизу, но нападать на Олега по пути никто не спешил.

Конечно, это означало задержку с квестом... Но ему оставалось всего одиннадцать существ до конца суток, и уже тридцать девять было за спиной. Олег надеялся своевременно разобраться с этой проблемой.

Ладно... Олег прислушался. Было тихо, а затем...

- Ответь! – звук совсем рядом. И чего они так орут – хотят второй лавины? Между прочим, местные горы ещё так, мелочь. Были бы они действительно горами, в полноценном варианте – и погребло бы всех.

[ Я чувствую их. Пятеро, а было семь. Значит, двое мертвы. ]

Олег мысленно вздохнул. Сейчас Владыка начнёт уверять, что ему нужно их убить, потому что они ослаблены...

[ Они ранены и оглушены. А жертвы – это верный признак того, что будут разбираться. Вот тогда про тебя и вспомнят. ]

Последнее было верно. Имелся такой шанс...

«Даже если бы я захотел их убить – это пятеро Искателей, каждый из которых заметно сильнее меня!» - буркнул Олег про себя. – «Как, по-твоему, я должен буду это сделать?»

[ Варианты есть. Какие, например, у тебя возникнут проблемы вот с этим убийством? ]

Система неожиданно заморгала красным перед его глазами; слегка ослеплённый Олег повернул голову туда, откуда шло сияние – и увидел первого из Искателей.

Да уж, убить его действительно проблемой бы не стало. Парень был без сознания; лет двадцать пять, не больше, коренастый, слегка небритый. Система сообщила, что он – Искатель Е-ранга и 27 уровня. Враг на двадцать уровней больше его – одним ударом...

- Эй! – Олег подобрался к нему ближе и похлопал по щеке. – Ты жив?

Тот медленно открыл глаза – и затем широко распахнул их.

- Ты ещё кто? – слабо пробормотал их.

- Волшебная фея-медсестра! – съязвил Олег. – Какая тебе разница, кто я, если я собираюсь спасти тебе жизнь?

Раненный шевельнул рукой.

- Я себе всё отбил... только бы не позвоночник, а...

Кажется, его лавиной отшвырнуло куда-то к дереву и крепко об него приложило.

- Где остальные? – уточнил у него Олег.

- Были там... или там, голова кружится, - раненный указывал в две разные стороны. – Слушай, приведи помощь...

Угу. Снорлингов, например. Они живо дотащат его до выхода – по частям.

- Сейчас что-нибудь придумаю, - Олег встал и прислушался. Ага, ясно, с какой стороны идут звуки... было уже недалеко.

Ещё не выйдя на поляну, Олег заметил двоих Искателей – один стоял на коленях и лихорадочно рыл снег под собой, а другой озирался по сторонам. Один – Е-ранга, 18 уровень, немногим старше самого Олега. Второй – лет под тридцать, но вообще не Пробуждённый. Собственно, автомат у него в руках ясно показывал, кто виноват в образовавшейся ситуации.

Выйдя к парочке, Олег кашлянул. Оба Искателя быстро обернулись; через секунду на Олега были направлены острие меча и дуло автомата.

- Опустите оружие, - поморщился Олег. – Особенно ты. Уже отстрелялся.

- Ты кто такой? – выпалил более молодой.

- Я ваша помощь и ваше спасение, - Олег крутанул мечом. – Один из ваших лежит там, метрах в ста отсюда, и не может встать. Кто-нибудь хочет вытащить его из Врат? Или дождётесь, пока снорлинги первыми до него доберутся?

Искатели немного обалдели от его красноречия. Кто этот парень? Почему он держится так уверенно, будто бы должен быть здесь?..

- Там, внизу... – молодой указал мечом. – Дядя Миша... Его завалило снегом. И остальных тоже, но остальных мы пока не нашли...

Олег навёл взгляд на снег, но, кажется, Система так не работала – надписи не возникло.

- Глубоко? – уточнил он, вспоминая, что же говорил тогда отцовский знакомый.

- Нет, мы слышим его голос... но ему очень хреново...

[ Ещё один умер, ] – сообщил Владыка. – [ Осталось всего четверо, из них один – почти парализован, один под снегом, и ещё один обычный смертный. Эта победа дастся тебе легко. ]

- Сначала нужно вырыть пространство вокруг лица, чтобы не дать ему задохнуться, - скомандовал Олег. – Затем пытаться вырыть руки и ноги, они быстрее всего замерзают, чтобы не было обморожения...

Владыка замолчал. Видимо, понял, что какого-то другого ответа он на этот раз не услышит.

Глава 45 - Удар милосердия

Наверное, со стороны он выглядел глупо, копая одной рукой; ничего, всегда можно сказать, что он повредил её во время лавины или ещё что-нибудь такое.

Два Искателя копали вместе с ним, отложив оружие в сторону и забыв про все вопросы. Наверное, копать мечами было бы эффективней, чем руками – но возникла бы немалая опасность задеть того, кто лежал под снегом.

Наконец, Олег нащупал внизу лицо – белое и вусмерть ледяное. Ну, конечно, а какое ещё... Быстро образовав ямку, он позволил лежащему под снегом глубоко вдохнуть.

- Фух... – хрипло раздалось оттуда. Кажется, «дядя Миша» был мужиком в возрасте. – Митька, это ты?

- Я здесь! – откликнулся молодой. – С нами какой-то парень, он помогает...

- Какой парень? – нахмурился дядя Миша, но тут же застонал. – Ааааа... плевать, какой, пускай копает. Где остальные?

А ведь остальные мертвы, сообразил Олег. Если их осталось четверо... значит, остальных искать нет смысла.

- Тут я и Алик, - сообщил Митька. – Ещё одного видел этот парень...

- Небритый такой, - подсказал Олег.

- Ага, это Никита, он лежит там, но он ранен...

Из-под снега показалась рука. Теперь Олег мог увидеть не только лицо дяди Миши, но и то, как его видела Система.

[ Искатель С-ранга. 54 уровень. ]

Да уж, негусто... из семи выжило четверо, все Ешки, единственный С-ранг – и тот в тяжёлом состоянии... впрочем, дядя Миша держался и даже помогал откапывать сам себя.

- Алик! – окликнул он автоматчика. – Дуй по следам, найти Никиту и убедись, что всё в порядке. Если тяжело ранен – дотащи до Врат и наружу, если легко – возвращайся к нам, с ним или без него. О твоей пальбе поговорим потом!

Он медленно вылез из под снега. По лицу мужчины было видно, что дело не только в холоде: он ранен, и ранен серьёзно.

- Ноги... – повернувшись к Митьке и Олегу, растерянно сообщил он. – Не чувствую их, совсем. Только выше колена, а ниже – как отрезало.

- Плохо, - хмуро заметил Олег. – А если палку примотать чем-нибудь, идти сможете?

- Если бы к одной, то смог бы, а к двум, - Искатель махнул рукой... а затем цепко посмотрел на Олега. – И всё же, молодой человек. Вы кто? И как оказались здесь?

- Искатель, - пожал плечами Олег. – Такой же, как и вы. Выкупил эти Врата к одиночное пользование, меня заверили, что никто в них не сунется, потому что сразу после покупки они исчезнут из общего списка... прихожу, а тут уже вы.

Муниципал смачно сплюнул.

- Если бы мы знали, что эти Врата не бесхозные, вообще бы никуда не совались!.. Я ранен, Никита ранен, ещё трое без вести... Чего стоишь? Ищи давай! – последнее было сказано Митьке. Тот молча кивнул и метнулся в сторону.

- Не думаю, что есть смысл, - покачал головой Олег. – Простите, но... думаю, если они оказались под снегом, и до сих пор не подали голос – то уже задохнулись.

- Возможно, - дядя Миша подполз к ближайшему дереву и сел, опираясь на него. – И что мне теперь? Сказать их родным, чтобы пустые гробы хоронили?

- Монстров тут, кажется, не осталось... – вздохнул Олег. – Вызывайте поисковиков, это их работа.

- Работа... – дядя Миша поглядел на Олега с сильной злостью в глазах. – Сами отыщем. Документы на Врата при себе?

- А вы часто берёте документы с собой, когда идёте биться с монстрами? – делано удивился Олег. – Особенно если знаете, что там никого быть не должно.

- Слушай! – Искатель нахмурился. – Я не знаю, как там у вас, городских, а мы всё контролируем тщательно. Если купил Врата на нашей территории – мог бы сначала позвонить нам, сообщить, чтобы панику не поднимали...

Он покачал головой.

- Да и как ты их купил? О них ещё даже не знал никто...

- Я же говорю – удалили из общей базы сразу после покупки, - пожал плечами Олег. – Я их ещё дополнительно попросил поторопиться, чтобы быть в одиночестве...

- Погоди, - дядя Миша явно видел во всём этом несоответствия. – В каком одиночестве? Не морочь мне голову, у меня стаж двадцать лет. В Рейд в одиночку не ходят. А ты явно не S-ранг, чтобы в одиночку проходить Врата.

- Ну, я тут, - Олег пожал плечами. – И ваше счастье, а то, может, ещё долго вас бы не могли откопать.

Дядя Миша снова сплюнул.

- Ладно, - согласился он. – Будем считать, я видел твои документы, и лицензия у тебя тоже в порядке. Только смысла в этом теперь нет – лавиной всю нечисть отсюда сгребло. Эти заразы мелкие...

- Да кто знает, - задумчиво заметил Олег. – Может, они приспособлены к такому, и сейчас сами отроются.

- Дядь Миша! – донёсся издалека крик Митьки. – Тут кто-то есть, но я не пойму...

- Вот придурок, - прошептал бывалый Искатель. – Уже видел, что случилось, и продолжает орать... так, пришелец из ниоткуда, поможешь ему?

- Помогу, - кивнул Олег. – Но не рассчитывайте на многое. Тут уже время прошло... вряд ли кто-то мог оставаться под снегом живым столько времени.

Он встал, ухватил меч и направился на звук... Как в этот момент раздался новый крик.

На этот раз – крик боли. Без слов, просто вопль, который издают люди, когда у них рвётся плоть и ломаются кости.

Олег в три прыжка оказался на месте. Вот чёрт... вопрос о том, как выглядел большой снорлинг, оказался закрытым.

Существо скорее походило на снежного человека. На своих мелких собратьев оно было похоже лишь постольку, поскольку, и если бы не подпись, сообщающая о том, что это [ Снорлинг-гигант. 13 уровень ], Олег никогда не принял бы их за родственников.

Но эта тварь и правда была гигантом. Огромная, кривая скотина, похожая на уродливого великана, местами покрытого белой шерстью, а местами сверкающего голой – и такой же белой – кожей, наполовину вылезла из-под снега, но уже возвышалась над несчастным Митькой вдвое.

Несчастным тот и вправду был – потому что как ещё назвать человека, которому вывернули руку так, что наружу торчит окровавленная кость?

Это будет жёстко, понял Олег. Хорошо ещё, этот тип здесь один, но даже так...

Снорлинг заметил его, только когда он приблизился на расстояние удара. Кажется, у снежных гуманоидов – что больших, что маленьких – было не очень со зрением. А может, он был контужен после лавины?

Так или иначе, это дало Олегу шанс на первый удар. Меч изо всех сил рубанул по руке твари; та выпустила Митьку и заревела. Клинок не отрубил ей руку начисто, но вспорол до кости; хлынула кровь – совершенно бесцветная, как Олег и думал.

- Я... Я... – Митька быстро отползал назад. Вот же, подумал Олег. Здесь их, если считать снорлинга, трое – и все трое однорукие.

Ну, это уровняло шансы.

- Скройся, - велел он парню. – Ты уже не боец.

- Я думал, это Сашка, а это...

- А это совсем не он, - Олег рубанул мечом ещё раз, направляя удар на ту же руку. Если удары будут причинять монстру боль – значит, бой уже выиграл наполовину.

Удар прошёл по касательной. Монстр взвыл, но не отступил, а лишь нанёс ответный удар. Олег смог увернуться, но его едва не отбросило в сторону ударной волной.

«Эта штука мощная...», - пронеслось у него в голове. – «И быстрая. Для своих размеров».

- Эй!! – Митька, несмотря на слова Олега, поднялся и бросился в атаку. Чёрт... плохая идея, когда тебя корёжит от сильной боли. Но это дало Олегу пять секунд форы.

Снорлинг обернулся назад. Удар меча Митьки не нанёс ему особого вреда, и он полоснул его когтистой лапой по шее. Парень рухнул, как подкошенный, хрипя и булькая; снег окрасился красным.

Олег не терял полученного времени зря. Снорлинг повернулся к нему спиной? Ему же хуже. Одним ударом он рассёк сухожилия на обеих ногах чудовища, и то со страшным, оглушающим рёвом рухнуло на снег.

Снежные массы, ещё не окрепшие после лавины, проваливались под монстром. Тот пытался встать, но раны и непрочная почва не давали ему сделать этого.

Выигрышная тактика – наносить удары сзади. Один или два мощный удара от снорлинга по нему – и его тоже можно будет соскребать с ближайшей ёлки маленьким совочком. Олег не собирался делать монстру таких подарков и, подняв меч, вонзил его твари в позвоночник.

Клинок прошёл чуть сбоку, царапнув о кость – но, тем не менее, прошёл. Тварь дёрнулась, но, кажется, рана частично парализовала её. С усилием вынув меч наружу, Олег ударил снова, в шею. Снорлинг рухнул на снег.

[ Вы получили 60 очков опыта. ]

- Сороковой, - выдохнул Олег. Теперь к раненому, проверить, как он там.

Но с Митькой всё было очень и очень плохо. Монстр своими когтями пропорол ему горло, и тот был уже на пороге смерти. Чёрт... даже если вовремя вытащить его из Врат – едва ли целители успеют сюда.

Лицо Олега закаменело. Нет, у этого парня шансов нет... Остаётся только одно.

Глаза Митьки открылись. Он попытался что-то сказать, но из горла выходили только хрипы.

- Тихо, - Олег поднял руку-иллюзию. – Сейчас боль уйдёт.

И, взявшись здоровой рукой за голову умирающего парня, с силой дёрнул её вбок, сворачивая шею.

[ Поздравляем! Вы убили врага 19 уровня. ]

[ Вы получили 500 очков опыта. ]

[ Враг выше вас на 10 уровней: вы получили 125 дополнительных очков опыта. ]

[ Вы получили 8 уровень. До следующего уровня – 1975 очков опыта. ]

«Надеюсь, ты доволен», - заметил Олег Владыке, укладывая тело парня и закрывая ему глаза.

[ С чего бы? ] – отозвался тот. - [ Ты не выполнил главное условие. Ты не увидел в нём врага, Её служителя, который, не задумываясь, убьёт тебя, если Она отдаст приказ. ]

Олег промолчал.

Глава 46 - Упущенные возможности

Странно, но... каких-то мук совести Олег тоже не испытал. Наверное, самым сильным чувством в этот момент было недовольство из-за того, что ему пришлось поступить так, как настаивал Владыка и как не хотел поступать он сам.

А ещё – удовлетворение от полученного опыта.

Олег встал. Ладно... ему нужно спровадить отсюда выживших гостей. Сколько их там осталось? Трое?

А ведь и правда проще было бы добить их, подумал Олег. Едва ли они успели где-то и что-то зарегистрировать. Побежали скорее закрывать Врата, чтобы не допустить проникновения монстров, прихватив с собой всех до последнего (иначе не пошли бы недокомплектом, оставив школьников сторожить вход).

Кто их видел? Кто видел его и знает, что случилось?.. Кто поймёт, что произошло во Вратах?

Олег задумчиво поглядел на свой меч. Нет, нельзя. Всё же нужно иметь какие-то моральные границы, иначе превратишься в тех, кого так ненавидел всю жизнь отец. Или в тех, кого ненавидишь сам – вроде Гвинов. Те тоже жертвуют чужими жизнями просто для своей выгоды. Ничего личного, как говорится, just business.

К тому же, нельзя было забывать о двойных эсках. Они-то сразу свяжут все эти смерти... Как бы сейчас не связали, ведь уже четверо умерло.

Нужно, чтобы дядя Миша и остальные добрались до выхода. Чтобы они внесли в протокол, что в смерти этих четырёх он не виновен.

Олег одним ударом снёс с плеч холодную голову снорлинга-гиганта и поволок её за собой. Почему бы и нет? Так нагляднее. Муниципальщик, само собой, оставался на том же месте, где и до того (а куда ещё он мог деться, с перебитыми-то ногами?). Завидев Олега с мрачной посылкой, он заволновался.

- А Митька? – обмер он. Вместо ответа Олег покачал головой.

- Полез к ней слишком близко... – вздохнул он. – Прости, командир, но когда я прикончил тварь, он уже похолодел.

Отцовский стиль разговора... В исполнении молодого, даже юного Олега он звучал как-то чуждо, но дядя Миша не обратил на это внимания. Вместо ответа Искатель долго и сочно выматерился. Лёгкое эхо от его загибов и заворотов отражалось от веток и стряхивало с них оставшийся снег. Наконец, он выдохнул:

- Алик...

Олег промолчал. В чужие дела лезть – только мешать и раздражать людей, у которых и так... выдался плохой день.

- Он у меня под трибунал пойдёт! – рявкнул Искатель невесть кому. – Приписали идиота к отделению, а у меня недокомплект с прошлого месяца, пришлось брать! Даже не Пробуждённый...

Он покачал головой.

- И единственный остался невредим. Что за придурок? Угробил столько народу...

- Ладно, - вздохнул Олег. – Вам нужно выбираться отсюда.

- Действительно, - лицо Искателя оставалось таким же суровым. – Но тогда тебе придётся самому тащить меня обратно.

Олег приноровился и приподнял тело мужчины, забросив его руку себе на шею. Выходило не очень удобно, но... не слишком тяжело. Хм. А ведь несколько дней назад он бы надорвался, пытаясь выкинуть что-то подобное.

Что ж, он знал, что физическая сила Пробуждённого возрастает. И это ещё самое начало...

Тащил Олег дядю Мишу быстро, и метров через пятьсот они нагнали Алика и Никиту. Тот был чуть лучше, чем когда Олег видел его в последний раз, но плелись они всё равно медленно. Ещё бы, Алик ведь обычный человек.

- А... где Митька? – распахнул глаза тот, увидев, что Олег с его начальником одни.

- Молчать, - пропыхтел пытающийся двигать бесчувственными ногами Искатель. – Доберёмся до Целителей – разберусь и с тобой...

Не позавидуешь этому парню. Попал он крупно... но совершенно справедливо. Ведь у этой команды всё шло отлично, играючи убивали снорлингов, пока этому идиоту не приспичило выпалить из автомата!

Кстати, о снорлингах.

- Осторожнее... – заметил Никита. – Где-то неподалёку что-то шуршало. Кажется, гномы выжили.

- С гномами я разберусь, - заверил его Олег. – Доставлю вас наружу и разберусь.

- Стоп! – заметил дядя Миша, морщась от боли. – Не знаю, что там у тебя с этими Вратами и где ты их выкупал, но теперь это – место происшествия. Прости, но придётся тебе поискать другое место для прокачки. Сюда прибудут специалисты, будут искать тела...

Может быть, он зря не послушался Влада? Сейчас бы спокойно охотился на снорлингов...

- Вариантов нет? – уточнил он у Искателя. – Мне хватило бы ещё часа...

- Слушай, - вздохнул тот. – Если бы ты лично, своими руками не откопал меня из-под снега и не вытаскивал сейчас наружу – я бы вообще арестовал тебя до разбирательств. Но я умею ценить помощь... и я забуду о том, что видел тебя. Я ведь правильно понимаю, что тебе это нужно?

- Не помешало бы, - с равнодушным видом пожал плечами Олег.

- Я тебя не видел, - кивнул дядя Миша. – И люди мои не видели... все это поняли?

Оба парня слабо кивнули: Никита из-за ранений, а Алик из-за страха.

«А вот этот может и вспомнить в неожиданный момент», - вдруг подумал Олег. – «Просто чтобы выгородить себя. Мало ли, что можно придумать...»

- Ну вот... – дядя Миша выдохнул. Кажется, ему становилось хуже. – Но в эти Врата ты больше не сунешься. Никто не сунется, пока не поработают спецы из города, а потом они будут закрыты. Извини, но работать там, где лежат трупы моих ребят, я не могу тебе позволить.

- Понимаю, - согласился Олег. Этого опытного Искателя можно было уважать, пожалуй. – Но я... всё же заплатил свои деньги за Врата. Их не вернуть, но, может... вы знаете какую-то альтернативу?

- О чём ты? – не понял Никита. – Мы тебе что, откроем другие Врата?

- Здесь же полно заброшенных деревень, которые вымерли из-за монстров, - пожал плечами Олег. – Скажите, как пройти в любую из них, и мы в расчёте. Вам же будет лучше, если я там прогуляюсь...

Дядя Миша покачал головой.

- Вы там в городе совсем головой ударились? – заметил он. – Думаете, мы тут дикари и живём по соседству с тварями? Все давно выведены, если и остался кто, то только те, кого не найдёшь. Прости, но ничего не могу поделать. Считай, что эти Врата закрыты, и скажи спасибо Богу – или в кого ты там веришь – что тебя не накрыло этой же лавиной. Умереть или покалечиться за свои деньги – такое себе удовольствие.

[ Кончай этот разговор, ] – заметил Владыка. - [ И раз уж ты решил поиграть в героя, запомни простую истину: герои редко оказываются в выигрыше. Разберись с ними, затем я направлю тебя дальше. ]

Что ж, Олегу и самому не терпелось уже с этим покончить. Зря он вообще сюда полез – нужно было разворачиваться сразу, как стало ясно, что Врата под контролем муниципалов, а не лезть к ним на глаза...

Выход из Врат уже маячил впереди. Те двое там и стояли снаружи – почти так же, как Олег оставил их. При виде раненых парень отшатнулся, а девушка коротко вскрикнула.

- А этот... он с вами... а где остальные?

- Плохо дело, - помотал головой дядя Миша. – Митька мёртв. Остальные... тоже шансов мало, но бегите срочно в отделение, вызывайте подмогу.

Он вздохнул.

- Только одно но. Вот его, - он кивнул на Олега, - вы не видели. Не было его тут. Поняли?

- Угу, - парень быстро-быстро закивал – и так же быстро умчался.

- Ладно, - пожал плечами Олег, сажая Искателя у дерева. – Хотелось бы пожелать удачи, но это странно прозвучит.

- Иди, - тот махнул рукой. – И тоже прости, что так получилось с Вратами... в следующий раз не покупай лицензий через левые сайты, тогда никто и не полезет к тебе.

Вместо ответа Олег молча развёл руками – и быстро удалился назад.

Итого. Квест выполнен на восемьдесят процентов. Опыта хапнул изрядно... но и в неприятности влез. Хотелось бы верить, что Искатель сдержит своё слово, и о нём забудут.

«Куда теперь?»

Владыка ничего ему не ответил. Вместо этого перед глазами – второй раз за сегодняшний день – возникла надпись Системы:

[ Проложен маршрут к Вратам Е-ранга. Следуйте за указателем. ]

Чёрт... судя по интенсивности сияния, были эти Врата где-то довольно далеко.

Олег не знал, как ему следовало поступить. Перебить ни в чём не повинных людей просто затем, что они ему мешали? Так могут делать Гвины, а он... он выше этого. Олег никогда не считал себя героем, который всех спасает, защитником всех униженных и оскорблённых, но и терять понятие о морали тоже не хотел. Есть рамки, за которые выходить не стоит.

С другой стороны, кажется, он сам себя сейчас наказал. Да и можно же было найти другой способ... например – попросту пойти в другую сторону от цепочки следов, оставленных муниципалами. Врата были широкими, места хватило бы всем...

Добравшись до станции, Олег вновь сел на электричку. Время давно уже перевалило за полдень, сейчас было два с лишним часа дня. Рано, да – но если учесть, сколько времени у него займёт сначала дорога до новых Врат, потом все последующие схватки – обратно он доберётся снова затемно. Руся будет волноваться...

Врата располагались тоже в пригороде, но на этот раз с другой стороны от Москвы. За время дороги – три часа с двумя пересадками! – Олег успел обдумать всю ситуацию и придумать шесть разных способов, при помощи которых можно было остаться в тех Вратах, не убивая Искателей и не попадаясь им на глаза.

«Достаточно», - решил он. – «Я не убиваю случайных людей, которые мне ничего не сделали, но и тратить своё время на помощь посторонним людям тоже хватит. В первую очередь – прокачка».

[ Рад, что ты к этому пришёл, ] – раздался в его голове вкрадчивый голос Владыки. - [ И вдвойне ценным это умозаключение делает то, что ты пришёл к нему самостоятельно. Какой вывод ты сделаешь следующим?.. ]

Глава 47 - Затерянный мир I

Одно было хорошо – летом темнеет поздно. Возвращаться домой по темноте из дальнего пригорода Олегу не улыбалось (и это вообще если он доберётся туда сегодня – вдруг опоздает на последнюю электричку?).

А во всём остальном... Ну, говорить, что этот день плохой, было рано, но и радовать Олега своей солнечностью он тоже давно перестал. Две явные слежки, встреча в метро и, наконец, всё, что случилось в снежных Вратах выбило его из колеи.

«Лучше скажи заранее», - обратился он к Владыке. – «Ты же чуешь Пробуждённых на расстоянии. Там, куда мы идём, больше никого нет? Менять место прокачки в третий раз очень не хочется».

[ Никого, ] – подтвердил тот. - [ Я даже обычных людей там не чувствую. Совершенно заброшенное место, наткнуться на Врата или на тебя попросту некому. ]

Странно, вдруг отметил про себя Олег. Он ведь сегодня столько сделал Владу наперекор... В первый день их «соседства» тот в такой ситуации просто взял бы и сделал всё по-своему. А сегодня даже не думает прибегать к этому способу.

Возможно, он хочет, чтобы Олег сам пришёл к каким-то выводам? Даёт ему обжечься на своих ошибках? Что же, в таком случае одно парень понял точно: никогда не надо торопиться с решениями. И к тому же подключать соображалку, а не хвататься за первое попавшееся.

Он ведь отправился помогать той команде... просто чтобы доказать Владу и себе самому, что он не такой, как Гвины и прочие. Ну... да, доказал, наверное. В следующий раз стоит теперь подумать головой, а не органом, отвечающим за рыцарскую честь и благородство. Так, для разнообразия.

Место, в которое направляла его Система, было заброшенной деревней. Возможно, одной из тех, что сгинула, когда её уничтожили твари из Врат? Скорее всего, думал Олег, идя мимо разрушенных и покосившихся останков домов. Деревянные каркасы давно обвалились, где-то что-то точно горело...

Врата располагались прямо внутри одной из таких избушек, почти невидимые снаружи. Если бы Система не привела его сюда – Олег три часа бы провозился в попытках найти их, да и после того ещё не факт, что нашёл бы.

Чернеющая пустота в чудом уцелевшем углу пустого деревенского дома – вот как это выглядело. Из Врат никто не выходил, встречая Олега, и тот опять вспомнил определение Влада: если из Врат никто не выходит, значит, они созданы стихийно, а не Её волей.

Олег мысленно развеял иллюзию левой руки – здесь она была ни к чему, только мешала. Ещё миг – и меч снова оказался в руке, и он решительно шагнул внутрь...

...о, эти Врата были полной противоположностью тех. Это Олег ощутил сразу – уже по температуре. Здесь было жарко, в небе жарило багровое солнце... Осознать что-то ещё парень не успел, потому что инстинкты, привитые отцом, вовремя подсказали ему: начинается бой.

Нападавших было четверо, и Олег увидел их с трудом – они своим ростом едва доходили ему до щиколоток. Это были крабы... только, наверное, гигантские. Или это ещё не гигантские? Кто знает, может, тут встретятся твари и побольше.

Все четыре краба быстро-быстро перебирали конечностями, спеша к нему по песку. Чертовски горячему песку, который припекал даже через ботинки! Олег попытался достать по одному из них – самому переднему – мечом, но клинок просвистел слишком высоко, и краб остался невредим – как и трое остальных его собратьев.

Олег отпрыгнул в сторону; он уже испортил свой ботинок при встрече со снорлингом, но добивать его, подставляя под клешни, не собирался. Впрочем, уж лучше краб, чем ещё какие-нибудь гоблины с мечами. Что смогут сделать ему крабы, пусть даже переростки?

[ Хочешь узнать? Тогда не сопротивляйся. ]

Э, нет! Такого он не говорил. Он слишком любит крабовые палочки, чтобы самому становиться пищей для крабов!

Ударив ещё раз, Олег, наконец, попал по панцирю одного из крабов – и застрял в нём мечом. Тот попытался ухватиться за лезвие клешнёй, неистово суча по песку лапками, но не оставил на нём даже царапин. На его пробитом панцире неожиданно вспыхнули какие-то огненные знаки. Это ещё что за спецэффекты?

Остальные три краба были уже близко; Олег отскочил в сторону, пытаясь выдернуть меч из панциря первого, но клинок наглухо увяз там. Ох, чёрт... ведь этот клинок с лёгкостью рубил кость и железо! Насколько же прочные эти крабы? И... насколько прочными будут их старшие братья?!

Его лодыжку ужалило жгучей болью – это второй крабик добрался до его ноги. Олег выругался – клешни твари были раскалёнными добела! Что за...

Наконец, мощно дёрнув, он смог выдернуть меч из первого краба; тот к этому моменту уже затих на песке, огненные узоры медленно гасли.

Новый удар отбросил ещё двух крабов подальше; Олег не рубил их, он скорее использовал меч в качестве бейсбольной биты. Может быть, это оглушит и замедлит их?

Оставшегося он пнул ногой – раненой, потому что опираться на неё было больно. Это было похоже на ранение от горячего железа; боль не утихала, и Олег злился. Со снорлингами было куда проще!

Он приноровился и расколол второго краба мощным вертикальным ударом; на этот раз меч даже удалось не оставить внутри. Вытаскивая клинок наружу, Олег увидел, как на том быстро гаснут алые светящиеся разводы. Да что у них внутри? Лава? Как бы там ни было, а приготовить этих крабов не получится...

Кстати, о воде. Это же пляж! Олег покосился на воду, плещущуюся рядом. Конечно, он всё ещё не успевал оглядеться, но то, что это пляж, всё же заметил. Если крабы огненные (или лавовые, в его ситуации без разницы) – может, попытаться заманить их в воду? Что они будут делать, если остынут?

Нет, плохая идея, очень плохая. Крабы и есть морские обитатели. Они в воде чувствуют себя прекрасно, и наверняка это ничем не навредит им. Олег перехватил меч за рукоять и встретил косым ударом третьего краба, подбегающего к нему; тот отлетел обратно. Что ж, по крайней мере, они лёгкие.

Четвёртый краб, тем временем, добрался до его ноги – той же самой. Олег вскрикнул от резкой боли и ударил в ответ, но промахнулся; новый удар – и краб лишился половины своих лапок. Он продолжал сверкать огненными татуировками на панцире и злобно щёлкать клешнями, но моментально потерял всякую мобильность.

С ним можно было разобраться и потом. Олег огляделся в поисках последнего краба... Чёрт. А ведь это только первые монстры во Вратах! Какого они уровня, кстати? Заприметив, наконец, бегущего противника, Олег сфокусировал на нём взгляд.

[ Вулканистый краб. 6 уровень. ]

Ладно... бывало и хуже. Нужно прокачиваться и овладевать магией, а то не каждого противника удобно бить мечом!

Олег нанёс подсекающий удар, пытаясь и этому крабу тоже отрубить лапки, но вышло слишком низко, и его удар только поднял тучу песка. Краб завертелся – кажется, его это ослепило на пару мгновений. Быстро воспользовавшись этим, Олег нанёс такой же, как и до того, вертикальный удар сверху вниз.

Панцирь треснул, обнажая раскалённые внутренности ракообразного. Олегу вновь отсыпало немного опыта.

Четвёртый, раненый, краб продолжал ползти по песку, но медленно. Уничтожить его двумя ударами не составило никакого труда.

- Сорок четыре... – выдохнул Олег.

[ Вообще-то сорок пять. ]

А? Он что, обсчитался? Смысл сказанных Владом слов дошёл до него через три секунды – Система засчитала убитого им Митьку!

- Ну, значит, сорок пять, - Олег пожал плечами. – Всё равно на пятидесяти останавливаться глупо. Если есть возможность прокачаться по полной, затем пренебрегать ею?

Раненая нога сильно болела. Присев на одно колено, Олег возложил руку на крабье тело... и тут же отдёрнул её. Вот блин! Следовало догадаться, что он раскалённый. Теперь ещё и руку обжёг!

К счастью, для того, чтобы поглотить душу существа, не требовалось напрямую его касаться. Четыре чёрных облачка, одно за другим, взвились над берегом; рана на ноге слегка затянулась, хотя и не до конца, и Олег, наконец, огляделся.

Это мог бы быть тропический курорт, не будь здесь так жарко. На небе светилось даже не одно, а целых два тёмно-багровых солнца – просто второе было очень маленьким по сравнению с первым. Вдалеке виднелось что-то вроде леса, хотя Олег не знал, что может вырасти в таком климате.

Ладно, хватит отдыхать. Он достал из инвентаря припасённую минералку и, отвинтив крышку, отхлебнул. Хорошо... а ещё лучше то, что внутри инвентаря она сохранялась точно такой же, какой и была изначально – то есть, только вытащенной из холодильника.

Хмм. Вода в море наверняка горячая, а что, если брызнуть на краба вот этим? Причинит ли ему ледяная вода какой-нибудь вред, или это будет только напрасной тратой продукта?

Подняв меч, Олег осмотрел его. Никаких следов от раскалённых внутренностей крабов, по счастью; потерять этот клинок было бы обидно – он был редкой прочности и остроты. Сжав его покрепче, он двинулся дальше.

- В этих Вратах ведь тоже будут небольшие порции монстров? – напряжённо глядя по сторонам, уточнил он.

[ Да. Но не надейся, что этот бонус продлится долго – лишь до тех пор, пока ты не станешь достаточно силён, чтобы отражать атаку крупных групп. ]

- Давай пока сосредоточимся на том, что есть, - буркнул Олег. Поглощённых душ крабов оказалось мало, и нога всё ещё болела. А ведь это самое начало!..

Он направился к лесу на горизонте. Может быть, тот, кто водится там – а там наверняка кто-то должен был водиться – не такой толстошкурый и чуть-чуть повыше? Берег казался пустынным... хотя как знать? Откуда могут выбраться крабы? Да откуда угодно. Из моря, из-под камней, из нор в раскалённом песке...

Собственно, так и произошло. Олег сделал очередной шаг – и внезапно песок взвился фонтанчиком, выпуская снизу ещё троих крабов шестого уровня и двух поменьше, третьего.

Путь до леса займёт какое-то время, понял Олег. И это будет не самое приятное время в его жизни.

Глава 48 - Затерянный мир II

Да, крабики – несмотря на малые размеры и кажущуюся ничтожность, оказались более серьёзными противниками, чем те же снорлинги. Совсем мелких – четвёртого уровня и ниже – Олег убивал спокойно, а вот дальше приходилось повозиться.

Основная проблема состояла в крепости их панциря. Меч рубил его, но постоянно застревал, чем сильно тормозил Олега. В конце концов, тот приноровился уже не выдёргивать клинок из крабов, а размахивать им прямо с тварями, насаженными на наконечник – как таким своеобразным шашлыком из морепродуктов.

Вторая проблема была в том, что достававшие Олегу едва до щиколоток крабы требовали сильно наклоняться и целиться с ударами. Ну, и, конечно, их раскалённые клешни. Раны от них болели сильнее, чем обычные порезы или укусы, и это мешало Олегу сконцентрироваться.

За то время, что он добирался до леса, крабы нападали на него ещё четыре раза (не считая самого первого); он уже давно выполнил ежедневный квест, но пока не спешил забирать награду – лучше сделать это потом, в спокойно обстановке. В бою он неизбежно получал какие-то травмы (попробуй уследи за всеми шустрыми тварями сразу!), затем поглощал души убитых монстров и немного усмирял боль, однако, видимо, этого было недостаточно – урон, наносимый крабами, был больше, чем то, что они же могли исцелить.

Одно хорошо – доставалось только ногам, выше крабы не могли достать просто физически. Однако чего было ждать дальше? Что, если появится краб ростом с человека? Он же его просто пополам перекусит! И какой толщины у него будет броня?

Олег рассматривал крабов просто как рядовых монстров, однако в какой-то момент – когда он уже почти добрался до границы леса – на трупе краба что-то блеснуло. По счастью, это было последнее существо из группы, и, опустившись на одно колено, Олег пригляделся.

Это вообще предмет – или неповреждённый кусок панциря аккуратной формы? На правильном ромбе блестел огненный узор, такой же, как и на всех крабах, но теперь он был отделён от его «носителя».

Олег осторожно попробовал ткнуть в предмет пальцем. Горячий, но, кажется, не раскалённый... И, как только он сделал это, вспыхнула новая табличка.

[ Малая печать огня. Позволяет добавить любому предмету слабые огненные свойства. ]

Хм. Любому – это действительно любому? Он может, например, прокачать таким образом свой меч?

Пожалуй, не стоит сейчас экспериментировать. Какие бы существа, помимо крабов, не жили в этом измерении, осколок которого попал во Врата, к огню они точно устойчивы. Олег взял печать в руку и отправил её в инвентарь.

А затем – в лес. Он очень надеялся, что дальше дела пойдут легче... хотя бы ненамного.

Лес, разумеется, тоже был совершенно неземным на вид. Стволы с редкой листвой и кучей колючек то ли выглядели угольно-чёрными в свете двух багровых солнц, то ли и правда были такими... Может, они обгорелые? Олег прикоснулся к одному такому стволу и поглядел на свою ладонь. Вроде не мажется...

Итак, кто тут водится? Оно (кем бы оно не оказалось) могло в любой момент выскочить на него, так что Олег вновь взялся за меч и огляделся по сторонам. Затишье...

Никакой тропинки вглубь леса не вело. Значит ли это, что тут никто не ходит? Олег шагнул было вперёд – и тут же получил подтверждение этой мысли.

На его счастье, существа, что спикировали вниз с верхушек деревьев, вначале издали истошный крик. Он моментально вскинул голову и увидел трёх птиц, летящих на него. Меч вперёд, навстречу...

Только когда клинок пропорол крыло одному их существ, Олег понял, что это не птицы, а скорее какие-то твари вроде птеродактилей. Раненая тварь с визгом рухнула на землю и засучила крыльями по сухой почве; остальные две, дёрнувшиеся он удара в сторону, развернулись и вновь полетели на Олега.

Что лучше – пуленепробиваемый враг или летающий враг? Олег, наверное, сейчас ответил бы, что лучше ни то, ни другое, но выбора ему не предоставили. Вторую адскую птицу он встретил ударом меча, пробивая ей грудную клетку.

[ Огненный ящер неба. 12 уровень ]

Три двенадцатых уровня на него?! Влад, кажется, что-то напутал... во всяком случае, Олегу хотелось думать, что он не решил убить его после сегодняшнего неповиновения. Из раны ящера брызнул сноп искр – кажется, эти тоже были раскалёнными. Да всё в этом идиотском мире было раскалённым!

Умирающая тварь никак не желала соскальзывать с клинка; заходясь в агонии, она внезапно распахнула пасть – и выплюнула Олегу прямо в лицо струю огня. Ага, так понятнее, почему это двенадцатый уровень...

Олег успел отвести меч с насаженным на него ящером в сторону, и струя прошла мимо. Но третья тварь уже летела на него. Чёрт!! Меч с таким грузом был совершенно бесполезен. Отшвырнув его в сторону, Олег моментально «выдернул» из инвентаря ледяную бутылку с минералкой и, одним движением скрутив пробку, от души плеснул на подлетающего птеродактиля.

Тот истошно завопил и, ничего не видя в моментально поднявшемся вокруг него облаке пара, отклонился от маршрута. Твёрдый клюв (наверняка разбивающий панцирь огненных крабов как яичную скорлупу!) пропахал землю. Ящеру явно было больно от непривычного ощущения.

Пользуясь передышкой, Олег метнулся к отброшенному мечу; тварь, насаженная на него, уже сдохла, и теперь можно было спокойно снять её...

Или нет. Самый первый из ящеров, тот, которому Олег разрезал крыло, по-прежнему был в строю. Он не мог взлететь, раненая конечность рваной тряпкой волочилась по земле, но он весьма быстро бежал на Олега, щёлкая своим клювом.

- И тебе тоже минералки? – огрызнулся Олег. – Получай, сволочь! Знал бы – прихватил бы с собой заранее полный холодильник льда!

Минералки надолго не хватит. Пока второй ящер орал в клубах пара, Олег убрал её в инвентарь (пока не нагрелась и не потеряла всю свою полезность) и подобрал меч.

Так убивать ящеров было куда легче – они почти не сопротивлялись, а рубилась их шкура намного спокойней, чем твёрдые панцири. Первому – однокрылому – Олег просто снёс голову с одного удара; второй, уже немного отошедший от порции ледяной воды, пытался увернуться, но второй удар всё же добил его.

Готово. Олег тяжело дышал. Может, вернуться на пляж? Крабы, по крайней мере, не летали и не пытались дышать на него огнём. Да, они вцеплялись ему в ноги, но...

Нет. Если убегать от врагов 12 уровня – то как продвинешься дальше? Несмотря на всю боль и усталость, Олег чувствовал некий азарт, который и заставлял его продолжать делать всё это. Кто он сейчас? Никто. Однорукий калека, имеющий не силу, а только лишь потенциал силы.

А если он станет кем-то? Вот то-то же. Нужно не скулить от обожжённой ноги, а продолжать драться.

Во всяком случае, его раны не накапливались – а если и накапливались, то медленнее, чем у других Искателей, не способных на самоисцеление. Поглощённые души птеродактилей уменьшили боль, и Олег двинулся дальше.

На этот раз он не забывал смотреть и наверх. Эти твари не появились из ниоткуда – они слетели с верхушек деревьев! Значит, и новые тоже будут находиться там.

...прохождение этих Врат затянулось часа на три. Кроме воздушных динозавров, здесь ещё были и обычные, наземные; в каких-то местах водились гигантские (вдвое больше тех же крабов) насекомые, умирающие с одного-двух ударов, но очень вёрткие и притом больно жалящие, да и вообще местная фауна отличалась разнообразием.

«Я раньше думал, что во Вратах обычно обитает один или два вида монстров, а не целый зоопарк», - осматривая не до конца залеченную рану на руке, поделился с Владом Олег.

[ Во Вратах может быть что угодно и кто угодно. Врата ведут в иные реальности, а Мультивселенная бесконечна. ]

- Бесконечна? – Олег огляделся по сторонам. – Тогда странно, что никто не видел совсем уж диких монстров. Все они похожи на гуманоидов или животных...

[ Если тебе что-то это скажет, то чем ближе расположен к вам план реальности по десятимерной оси, тем больше шанс открытия Врат в него. ]

- Ты прав, - буркнул Олег. – Мне это ничего не скажет! Но я рад, что мне не придётся отбивать атаку ходячих табуреток или летающих сгустков глаз и зубов.

[ Маленький шанс – не то же самое, что отсутствие шансов. Не торопи события. ]

Олег не ответил, потому что именно в этот момент заметил очередную тройку динозавров. Жаркий «затерянный мир» был агрессивен, как и всегда; динозавры тоже заметили его – и устремились вперёд.

У этих были короткие ноги, массивное тело и длинные шея и хвост. «Разве они не травоядные?» - пронеслось в голове у Олега. Впрочем, как разница – а почему бы травоядным тварям не желать убить его?

Одно хорошо – среди всех, кто ему пока попадался, до сих пор не встречалось по-настоящему гигантских тварей. Таких, которые превышали бы в человека в пять, десять или сто раз. Наверное, их и не должно было быть во Вратах Е-ранга.

Тем не менее, Олег уже по опыту знал, что эти особи – крайне твёрдошкурые, даже по сравнению с крабиками, и справиться с ними будет нелегко. Он выставил свой меч остриём вперёд...

И вдруг монстры, несущиеся на него со скоростью локомотива, будто врезались в невидимую стену. Тряся головой от боли, один из динозавров отступил; остальные двое таранили барьер... а Олег ничего не понимал.

«Что сейчас произошло?»

[ Это я остановил их, ] – раздался голос Влада. – [ Только что кто-то вошёл в эти Врата. ]

«Что?!»

[ Я знаю не больше твоего, но это так. Высокоуровневые охотники. Когда они приблизятся, я смогу сказать точнее... ]

«Когда они приблизятся, будет поздно!» - заявил Олег. – «Сколько их там?»

[ Десяти не наберётся. Трое. ]

Чёрт... Отвод глаз совершенно бесполезен.

[ Тебе нужно выбираться отсюда, ] – сообщил Влад.

«Знаю... ты можешь создать второй выход, как тогда?»

[ Не могу. Тогда всё происходило в мной же созданных Вратах, а эти я не создавал. ]

Гадство. Олег понял, что придётся попотеть.

Глава 49 - Новая слежка

«Это точно они», - с полной уверенностью заявил Олег. – «Больше некому».

Они с Владом забрались на невесть сколько километров от города, в давным-давно разорённую деревню, вход во Врата был также надёжно укрыт... И тем не менее, сейчас кто-то его находит.

[ Ты о тех Искателях SS-ранга, которых мы видели с утра? ]

«О них, о ком же ещё», - Олег поёжился. – «Кажется, ты серьёзно недооценил возможности вычислительной техники, которую создают жалкие смертные».

[ Невозможно. Они не могли найти Врата. А вот наткнуться на них в поисках тебя – вполне могли. ]

«Ага! А откуда они узнали, где меня искать?»

[ А откуда они вообще узнали о твоём существовании? Если тебе интересен ответ, ты всегда можешь пойти и спросить у них. ]

Ну, да, конечно... как объяснишь древнему сверхсуществу из иных миров, что в современном мире всё отцифровано, оцеплено камерами слежения и полностью подконтрольно государству и правящим кланам? Даже если при нём произойдёт настоящее чудо, созданное с помощью техники, Влад всё равно будет считать, будто люди лишь жалкие букашки в сравнении с ним.

Насколько он прав?

Олег не успел развить эту мысль – Система выставила перед ним новые таблички.

[ Вы получили квест «Побег». Отказ от квеста невозможен. ]

[ Цель квеста: отдалиться от врага на безопасное расстояние (не менее 10 километров. ]

[ Штраф за провал: отсутствует. ]

[ Награда: 10000 очков навыка «Мимикрия». ]

- Щедро, - пробормотал Олег себе под нос.

[ Вполне адекватно за то, чтобы улизнуть от Искателей такого ранга, ] – заметил Владыка. Ну, да, действительно... Олег хотел что-то ответить ему, но дополнительная табличка перебила его.

[ На вас наложен эффект «Обострённое восприятие». Вы будете видеть расстояние и направление, в котором находятся указанные квестом враги. ]

Ага, а вот это ценно. Перед глазами у Олега опять запестрило свечение – такое же, какое вело его сюда, только на этот раз ему нужно было, наоборот, избегать его всеми силами.

- Монстры не помешают? – уточнил он на всякий случай. Конечно, Владыка заблокировал тех трёх динозавров, но кто знает...

[ Не помешают. Я не могу контролировать тварей из этих Врат, но могу попытаться направить их в сторону Искателей, блокируя иные пути. ]

- Бесполезно... – Олег затравленно оглядывался по сторонам. – Это же двойные эски. Ты всерьёз думаешь, что монстры Е-ранга с первого по пятнадцатый уровень для них чем-то могут быть опаснее муравья?

Он хлопнул себя по лбу.

- Невидимые стены! Может быть, ты лучше заблокируешь ими самих преследователей?

[ Не получится – это возможно только с монстрами. Искатели – уроженцы мира, в который выводят Врата, на них блок не подействует. ]

Олег снова не понял причин, по которой технологии вдруг перестанут работать, но решил не спорить. Влад сказал, что будет так – значит, будет так.

«Рядом с выходом из Врат есть хоть один из них?» - уточнил он.

[ Нет. Они разделились по одному и быстро прочёсывают побережье, почти дошли до леса, ] – сообщил Владыка. - [ Кажется, у них нет ни малейшего понятия, где искать тебя здесь, но территория хорошо проглядывается. ]

«Это плохо», - Олег шёл туда, где свечение было наименее ярким. Хм, а что, если он сейчас идёт в сторону, противоположную от выхода? Как долго он сможет наматывать тут круги, прежде, чем его найдут? – «Потому что не думаю, что эти ребята идиоты».

[ Что ты имеешь в виду? ]

«Если никого нет у выхода с этой стороны – значит, наверняка кто-то есть у выхода с той стороны. Я выйду наружу – а тут на меня наведут десять автоматов, и привет, Вальгалла», - Олег крепко задумался. – «Ты можешь ощущать их через Врата?»

[ Только вблизи. Очень сильно вблизи. ]

«Я думал, ты более могущественный», - заметил Олег.

[ Я буду таковым, когда у меня будет в твоём мире больше одного носителя, ] – недовольно ответил Владыка. – [ Но, кажется, я и правда недооценил этих людей. Они хотят сделать всё, чтобы это не произошло. ]

Откуда-то издалека донёсся громкий рёв динозавров. Твари буйствовали – то ли чуя людей, то ли просто сами по себе. Олегу бы очень хотелось, чтобы сейчас кто-то из этих древних монстров растоптал или сожрал его преследователей... но он знал, что этого не случится. Не может случиться. Только не в случае с SS-рангом.

Пожалуй, Искатель такого ранга сам может сожрать динозавра и не подавиться. Вот пускай этим и занимаются, но подальше от него...

[ Ты отклонился от маршрута, ] – сообщил ему Владыка. - [ Врата расположены левее. ]

Ага, конечно – как он и думал, довольно сложно одновременно избегать встречи с охотниками на него и идти в нужную сторону.

[ Они отошли на какое-то расстояние, ] – продолжил Влад. - [ Я задерживаю их, иди. ]

Ладно... а что ему ещё остаётся? Проломившись через чёрные сухие кусты, Олег увидел вдалеке выход из Врат. И действительно больше никого рядом... Вперёд.

Врата располагались прямо посреди пляжа. Укрытий – ноль... разве что сами Врата. Зайдя за них, Олег остановился.

«Ну? Что по ту сторону?»

[ Ты был прав, там ещё двое... они рангом поменьше. Ранг А, если конкретнее, и без Её печати. ]

Два непробуждённых Искателя А-ранга ждут его по ту сторону от Врат... Чёрт, дело серьёзно. Непробуждённому, чтобы докачаться до такого уровня, требуются годы времени и миллионы рублей. Значит, у этих было и то, и другое – кто-то не поскупился на взращивание специалистов.

«Слушай», - заметил Олег. – «Я ведь не взял свою награду за ежедневный квест. Может там оказаться что-то, что поможет в этой ситуации?»

[ Н-нет, ] – с заметным сожалением отозвался Влад. – [ Награда за квест уже определена, и я не могу поменять её на ходу. Но я могу выдать новый квест, в награду за который... ]

«Можешь выдать что-нибудь чисто символическое?» - уточнил Олег. – «Такое, что я мог бы выполнить за три секунды. Или просто выдать предмет».

[ Так сделала бы Она, ] – голос Владыки вдруг сделался сдержанно-мрачным. - [ Но я не могу нарушить кой-какие вещи. Не позволю себе сделать этого. ]

«Даже под угрозой того, что у тебя снова не останется носителей в моём мире?!» - насколько Олег понимал Влада, нового такого, как он, тот будет искать долго.

[ Даже так, ] – ответил Владыка всё тем же тоном. - [ Награда будет соразмерна усилию. Или ценная награда и сложное достижение, или пустяковое задание и ничтожная мелочь в награду. Всё иное будет вмешательством в те процессы, которые я поклялся защищать, а не нарушать. ]

И кто теперь ведёт себя как принципиальный идиот?.. Конечно, Олег не знал, что произойдёт, если Влад нарушит свою клятву. Может, погибнет Вселенная?.. Или хотя бы планета? Нет, тогда он не сказал бы, что Она поступила бы так.

«Давай сложный квест», - вздохнул он. – «Или средний. Такой, чтобы помог миновать этих двоих».

[ Это всегда пожалуйста. ]

Голос Влада ещё не успел затихнуть в голове у Олега, как тихий пляж перестал быть тихим – раздался сильный треск. Песок затрясся, и прежде, чем Олег сообразил, что происходит, из-под земли вырвался краб.

Нет, не так. Крабище. Этот, в отличие от предыдущих, доходил Олегу до... нет, не так: Олег доходил ему до середины туловища. Титанические ноги взмолотили песок возле Врат; глазки на стебельках-трубочках уставились на парня.

[ Краб-титан. 35 уровень, ] – услужливо сообщила Система.

«Издеваешься?!» - мысленно завопил Олег. – «Думаешь, стать ужином для этой твари лучше, чем сдаться тем Искателям? Те даже если и убьют меня, то хотя бы не разорвут на части!»

[ Я даю тебе то, что есть. ]

Вот так, иди и убей эту штуку ростом с два тебя, а не получится – сдохни. Краб, несмотря на свои размеры, был достаточно быстрым.

[ Вы получили квест на устранение врага. Отказ от квеста невозможен, ] – высветила Система. Олег отпрыгнул в сторону, уклоняясь от удара гигантской дымящейся клешнёй. Бррр... как раскалённым утюгом мимо лица провели – поток горячего воздуха обдал его нос и глаза.

Неужели сейчас будет ещё и эффект, как в тот раз?.. Нет, вроде как не было. Ладно...

«Бутылку из инвентаря!» - мысленно призвал Олег минералку. Не зря он не стал тратить её на динозавров там, где можно было обойтись мечом! В итоге, теперь у него осталось ещё треть бутылки, и вода была всё ещё холодной, хоть и не обжигающе ледяной.

Но поди ещё попади туда, куда нужно... Быстро отвинтив крышку, Олег плеснул ледяной водой на краба. Попал – разумеется, ещё бы не попасть в такую-то махину – но всего лишь на панцирь. От того моментально пошёл пар, но краб никак на это не отреагировал. Может ли этот панцирь чувствовать боль?

Глаза, глаза... это самое уязвимое место титана. Нужно попасть в них. Олег почти не сомневался, что меч не пробьёт броню краба: нужно бить не наугад, а по сочленениям. А такая возможность у него будет, только если тот ослепнет.

Он плеснул воду ещё раз – и на этот раз удачно: правый глаз краба покрылся матовой плёнкой. Тварь возмущённо защёлкала клешнями над головой; Олег использовал этот момент, чтобы проскользнуть под брюхо титана и приглядеться – нет ли там открытых мест.

Ага, а вот если это сочленение... Кажется, твари спокойно можно отрубить лапки. Что она будет делать тогда? Удар меча стукнулся о броню титана, но всё же прошёл: краб лишился сразу двух своих лапок.

«Ещё шесть», - подумал Олег, увернувшись из-под циклопической туши, которая опасно накренилась. – «Ещё шесть лапок – и квест выполнен, а вместе с ним получен и путь к свободе».

А что дальше? Он же не думает, что проблема разрешится, когда он выберется из Врат, и Искатели отстанут от него?..

«Подумаю над этим, когда окажусь подальше отсюда», - решил Олег, занося меч.

Глава 50 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Упустили!

- У меня здесь только динозавры, - доложил по рации Антон.

- У нас у всех динозавры, - откликнулась Алина. – Как будто кроме них, в этих Вратах ничего не водится!

- Да, - Антон хихикнул. – Но эти, конкретно эти динозавры... они, знаешь – точно такие, как я иногда по пьянке вижу.

- Антон!! – не выдержала Алина, напряжённо вглядывающаяся в жаркий пейзаж. – Ни слова о твоём алкогольном делирии, или я тебе яйца оторву!

- А какой смысл? – раздался по рации флегматичный голос Кирилла. – Уже пробовали, он их за три минуты снова отращивает. И, кстати, вы не правы: тут ещё водятся комары размером с корову и крабы с хорошую крысу.

- Уверен? – заметил Антон.

- В чём именно? – не понял Кирилл. – В том, что комары мне не почудились?

- Нет, в том, что крабы только с крысу? Я тут завернул обратно и вижу одного... ну, побольше крысы, так точно.

- Мы сюда не за крабами пришли, - бросила Алина. – Ищем нашего подопечного.

- Погоди, Алин, - голос Антона стал озадаченным. – Тут ещё такой прикол.

- Ну, что такое? Говори быстрее.

- Эта тварь мертва... и лежит она прямо у Врат, там, где мы входили. Кто-нибудь помнит, чтобы там лежала тушка краба размером с маленький домик, причём с множеством ран от меча?

Через рацию было слышно, как Антон постучал по твёрдому панцирю.

- Мёртв, скотина... – заметил он. – Даже остыть уже успел. Так, до состояния горячего утюга.

Алина и Кирилл на пару секунд замерли – каждый там, где он находился – а затем Кирилл уточнил:

- Поворачиваем к Вратам?

- Угу, - кивнула Алина самой себе. – Но если это прикол Антона...

- Спокойно. Не прикол, - заверил её целитель. – Я тоже хочу закончить с этим полудурком и вернуться к более приятным занятиям.

- Он совсем не полудурок... – оценил Кирилл. – Он как-то нас обошёл... правда, при чём тут краб. Случайно он на него наткнулся, что ли?

Алина уже видела тушу краба-титана, о которой говорил Антон. Она лежала позади Врат.

- Думаю, да, - согласилась она. – Заметил нас – каким-то образом – и решил обойти сзади, но внезапно наткнулся на краба.

- А мы были слишком далеко, чтобы услышать звуки из схватки... – Кирилл будто появился у туши гиганта из ниоткуда – раньше, чем Алина успела дойти дотуда. Ну, конечно, Убийца всегда опередит Воина....

- Слушайте! – заявил Антон уже не в рацию, а просто так. – Давайте вытащим этого краба наружу! Я... я хочу его сварить. Камчатский краб – мелкая букашка рядом с ним!

- Они внутри из лавы, - насмешливо заметил Кирилл. – Но тебе всё равно, как обычно?

- Какой смысл уметь себя исцелять, если не пробуешь то, что наносит тебе вред? – парировал Антон.

Это было правдой. Ещё одним хобби этого типа было пробовать всё то, что обычный человек есть бы не рискнул. Рыба фугу и ядовитые пауки, приготовленные по китайским рецептам, были самой безобидной частью немаленького списка.

- Хочешь вытаскивать – вытаскивай, сам договаривайся с погрузчиками, а у нас ещё работа, - Алина подошла ближе. Она не запыхалась ни капли – что ей, Воину SS-ранга, эти слабенькие Е-Врата? Но она была весьма и весьма сердитой.

- Работа? – Кирилл поглядел на неё. – Юля и Малик стоят там, снаружи. Думаю, он не учёл этого.

- А помнишь его способность?

- Помню, но мы же подготовили локаторы. Они опознают его по сигнатуре, а дальше всё просто...

- Стой, - Алина покачала головой. – Может, он вообще не выходил отсюда? С чего мы взяли, что убитый краб – доказательство того, что он вышел?

- Следы – доказательство, - Кирилл пригляделся к песку возле Врат. – Я отличу его следы от своих или твоих. Он тут был... и он вышел обратно. Пошли.

Алина тяжело вздохнула. Если и у Малика с Юлей будет пусто...

Троица шагнула из Врат наружу, в заброшенную деревню. Ну, так и есть – Малик с Юлей, вооружённые локаторами, сидели на полусгоревшей лавке и наблюдали за выходом.

- Вы чего обратно? – удивился Малик. – А он где?

- Вот и я хочу спросить – где он? – уставилась на него Алина. – Он вышел из Врат наружу, и даже сумел с нами разминуться! Что было дальше, где он?

Все пятеро тупо глядели друг на друга пару секунд, а затем так же синхронно выматерились.

- Ушёл, - сухо констатировал Кирилл, усаживаясь на ту же лавку.

- Ушёл, - стеклянными глазами глядя перед собой, кивнула Юля. – Погодите, а что...

Она взглянула в планшет, лежащий перед ней на перевёрнутом ящике.

- Никакой тревоги, никакого сигнала... он точно вышел?

Кирилл снова встал и пригляделся к земле.

- Да. Я вижу обратные следы. Вот здесь он постоял... кажется, посмотрел в ваши планшеты и поинтересовался, чем это таким интересным вы там занимаетесь.

- Ладно. Ладно! – Алина подняла руки. – Никто не виноват. Мы столкнулись с чем-то или кем-то беспрецедентным, чьи способности лежат вне существующей системы...

- И который ходит качаться в нубские Врата, - поцокал языком Антон. – Командир... не сходится. Зачем ему сюда переть? И в те Врата тоже.

- Я не знаю, зачем он ходил в те Врата, - тихим голосом, сдерживая злость на всех вокруг и саму себя, произнесла Алина. – Но итог вам известен. Четыре муниципала мертвы и два серьёзно ранены!

- Все выжившие говорят, что не видели его, - пожал плечами Кирилл. – Но это ничего не доказывает. Мы вот тоже не видели его. Он точно невидимка, иначе... я не знаю, чем ещё можно это объяснить.

- Но они ещё и говорят, что все погибшие и раненые пострадали в результате схода лавины, - ответил Малик. – Лавина там действительно сошла, это видно. Два тела уже нашли, а одно ещё ищут под снегом.

- А кто знает, из-за чего она сошла? – Алина была непреклонна.

- Выжившие говорят, из-за одного из них, который стал палить из акашки... Из командир хочет судить его за преступную халатность и всё вытекающее.

- Выжившие могут быть под гипнозом, - вздохнула Алина, теряя аргументы. – Пусть их проверят.

- Уже проверяют, командир.

- А если даже это не его рук дело... – Алина задумалась. – Не знаю. У меня на его счёт плохие предчувствия. Он опасен, и то, что пока он лишь ранг Е – причина побыстрее отыскать его. Когда он перейдёт от нубских Врат к чему-то серьёзному, вот тогда и пойдут настоящие жертвы.

- У нас есть его адрес, - заметил Кирилл. – Но прослушка не дала ничего интересного. Обычный парень... Может, выждем ещё хотя бы пару дней и соберём новые данные?

- Не знаю, - Алина потёрла лоб. – А если жертвы в первых Вратах всё же связаны с ним? Если это на его совести те четверо убитых?

- У нас есть Харон, - вспомнил Малик. – Помните? Завтра ночью он должен пойти вместе с Бурновым выносить склад с артефактным оружием.

- Хреново у них тут, в Москве, с военными... – заметил Антон. – Где они его толкают? На чёрном рынке, что ли?

- Наверное, - Малик пожал плечами. – Не наша юрисдикция. Мы его начальству всё сообщили, пусть разбираются с ним сами, как посчитают нужным. Сядет, скорее всего... но не раньше, чем сыграет свою роль в нашем спектакле.

- Погодите, - Антон нахмурился, пытаясь вспомнить, о чём идёт речь. – Какой спектакль?

- Тебя тогда не было с нами, когда мы это обсуждали, - махнул рукой Кирилл, мысленно продолжив фразу – «и слава Богу». – Харон шантажировал Бурнова, поймав его на то самое видео – мол, поможешь мне взломать склад, и я отмажу тебя.

- Взломать?

- Ага. Наш тип ещё и гениальный взломщик, судя по всему, - Кирилл поморщился. – Точно Убийца, иначе откуда такие навыки?

- Не факт, что он вообще имеет стандартный класс, - возразила Алина. – Вот захватим его – тогда и узнаем, Убийца он или кто-то другой.

- Так или иначе, - продолжил Малик, - мы очень убедительно попросили Харона не сворачивать дела с ограблением склада. Пусть Бурнов придёт туда, как и планировалось... А вот после этого мы его и захватим, уже зная больше о его способностях.

- Я не уверена... – потёрла виски Алина. – Мы следуем за ним с опозданием. Отслеживаем его только по уникальной сигнатуре, и то – сейчас он прошёл мимо нас, даже не подняв тревоги. Если не сможем отслеживать его этим путём – совсем потеряем контроль!

- Он развивается, - подтвердила Юля. – Не знаю, доказательств у нас нет... но мне кажется, он развивается с каждым днём, и уже скоро он станет для нас совсем недосягаем. Если хотите, считайте это моим предсказанием.

Специализацией Юли – Мага А-ранга – помимо компьютерных систем, было ещё и предвидение. Конечно, оно чаще проявлялось в бою, как предугадывание шагов противника. Но и долгосрочные предсказания иногда – изредка – встречались.

В этот момент планшет у неё в руках запиликал.

- Засекли! – она нажала кнопку. – Вот, смотрите!..

Все сгрудились вокруг планшета, чтобы увидеть карту Подмосковья и железную дорогу на ней. Красное пятно быстро двигалось в сторону города.

- Ну, электричка, - кивнул Кирилл. – Едет обратно в Москву.

- По крайней мере, мы точно знаем, что он не умеет телепортироваться, - заметил Малик.

- Вот что, - Алина оглядела команду. – Выжидаем и следим за ним. Пока он сидит дома и ничего не делает – ждём. Если вновь направляется куда-то – за город, в очередные Врата – мобилизуемся и берём его.

- А план с Хароном? – уточнил Малик.

- А пошёл он, этот Харон, - Алина махнула рукой. – Можете сообщить его начальству, чтобы паковали его. А Бурнова...

Она покачала головой.

- Бурнова надо брать, и как можно скорее.

Послесловие

Большое спасибо всем, кто дочитал первый том до конца; низкий поклон за все ваши комментарии, предложения, лайки и отзывы! Большая их часть была учтена; что-то уже исправлено, а что-то ещё выстрелит в будущем.

Вторая книга уже доступна:

https://author.today/reader/51428/404761

Надеюсь, вы продолжите следить за сюжетом!


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1 - Носильщик с фальшивым рангом
  • Глава 2 - Врата ранга...
  • Глава 3 - Катакомбы
  • Глава 4 - Боевое крещение
  • Глава 5 - Прибежище Неупокоенного
  • Глава 6 - Капля Его силы
  • Глава 7 - Тень Владыки
  • Глава 8 - Жертва
  • Глава 9 - Главный признак жизни
  • Глава 10 - Команда Гвина
  • Глава 11 - Долгий путь домой
  • Глава 12 - Нужно жить дальше
  • Глава 13 - Сделка
  • Глава 14 - Сила не в тех руках
  • Глава 15 - Слово за слово и Система
  • Глава 16 - Взламывая и открывая
  • Глава 17 - Озарение
  • Глава 18 - Порождая страх
  • Глава 19 - Право выбора
  • Глава 20 - Лучший путь развития
  • Глава 21 - Оставаться человеком
  • Глава 22 - Харон
  • Глава 23 - Опасная договорённость
  • Глава 24 - В спокойно обстановке
  • Глава 25 - В неспокойной обстановке
  • Глава 26 - Хамелеон
  • Глава 27 - Путёвка в жизнь I
  • Глава 28 - Путёвка в жизнь II
  • Глава 29 - Церемония Пробуждения
  • Глава 30 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Департамент
  • Глава 31 - Паранойя
  • Глава 32 - Могильник
  • Глава 33 - Чужой Рейд I
  • Глава 34 - Чужой Рейд II
  • Глава 35 - Первая кровь
  • Глава 36 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Кто этот однорукий?
  • Глава 37 - Запасной выход
  • Глава 38 - Чемпион и инвалид
  • Глава 39 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Увлечённая слежка
  • Глава 40 - Случайные встречи
  • Глава 41 - Пастух и пасомый
  • Глава 42 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Дедуктивный метод
  • Глава 43 - Непрошеная компания
  • Глава 44 - Снег
  • Глава 45 - Удар милосердия
  • Глава 46 - Упущенные возможности
  • Глава 47 - Затерянный мир I
  • Глава 48 - Затерянный мир II
  • Глава 49 - Новая слежка
  • Глава 50 - ИНТЕРЛЮДИЯ - Упустили!
  • Послесловие