Связь миров (fb2)


Настройки текста:



Техномаг: Связь миров

Пролог

Центр управления серверами «Теней Скарлайга»


Ещё со времени самых первых онлайн игр дл их корректной работы приходилось не только проводить периодические «ревизии» работающего софта. А заодно и железа. Чтобы в самый неожиданный момент всё не накрылось медным тазом.Что уж говорить о виртуальных игровых мирах, для поддержания деятельности которых требовались целые кластеры искинов, каждый из которых был ориентирован на ту или иную сферу задач. Опять же многочисленные базы данных и знаний – эти огромные массивы как статической, так и меняющейся в режиме реального времени информации. Резервные копии, чтобы, случись какой-либо сбой, можно было откатить сектор виртуального мира или же важных персонажей оного до «резервного сохранения».

Неудивительно, что центров управления любым виртуальным миром было сразу несколько, а число работающих в каждом исчислялось десятками только настоящих спецов, не говоря уж о малоквалифицированном персонале, без которого тоже нельзя было обойтись.

Экстренные же ситуации, следовало отдать разработчикам должное, случались крайне редко. Даже если какой-то блок физически выходил из строя – он тут же отключался в автоматическом режиме. Данные перенаправлялись в обход, а дежурной смене поступал сигнал о необходимости срочного или не очень вмешательства. Всё зависело от конкретной ситуации. Однако одной ничем не примечательной летней ночью случилось нечто особенное. аналогов чему раньше в принципе не было.

Аркадий Лымарев, системный администратор, уютно расположился в «геймерском» кресле, не дающем мышцам спины затекать даже при долгом сидении, попивал крепкий, только что снятый с электрической жаровни матэ, сочетая привычное наблюдение за показателями системы и просмотр лёгкой эротической комедии.Понятное дело, что отвлекаться на посторонние относительно работы дела не полагалось, однако… А кто это просечёт то? К тому же в конце своей смены он всё равно подчистит все хвосты лишнего и неуместного трафика. Никто не подкопается. Да и вообще, все работающие не без греха! К примеру, Гриша, что должен был сменить его, Аркадия, часика через три, имел привычку развлекаться не просмотром разного рода фильмов, а игрой в онлайн-покер, которая шла, скажем так, с очень переменным успехом. Другие тоже могли многим «похвастаться», особенно учитывая…

Горячее матэ пошло не в то горло, стоило лишь на секунду отвлечься от созерцания пышных прелестей блондинки, которая пыталась по ходу действия фильма спрятаться от разъярённой соперницы. Киношные виды оказались мигом забыты и было от чего! Судя по данным с мониторов, отслеживающих состоянии серверов «Теней Скарлайга», в игре начиналось масштабное обновление. Вроде бы и ничего особенного, таковых тот же Лымарев за время своей работы с полтора десятка видел и даже участвовал в оптимизации работы парочки. Проблема заключалась в том, что никто не предупреждал его о возможности подобного. И что это могло означать? Только одно – сервера игры взломаны, идёт хакерская атака с непонятными целями. Наглая, но очень уверенная, раз удалось столь незаметно пройти многоуровневую защиту, да ещё начать масштабные изменения в коде игры. Что особенно странно – ни один из искинов даже не пискнул, не подал полагающийся в подобных случаях сигнал тревоги. В штатной ситуации такое могло произойти лишь если изменения были подтверждены личными кодами одного из имеющих право эти изменения вносить. А уровень этот… исключительно директората Корпорации и никак не меньше.

Мелькающие в голове мысли не помешали Аркадию среагировать быстро и по инструкции. Первым делом открыть приложение, отвечающее за безопасность серверов и сделать две вещи: подать сигнал о взломе системы извне и врубить полную блокировку внутреннего ядра от каких-либо потоков информации со стороны, тем самым переводя сервера виртмира в особый режим, снижающий качество работы, но повышающий защищенность.

Первое сработало, сигнал о взломе ушёл по всем необходимым адресам. Второе же… Такое впечатление, что никаких резервных режимов и не существовало. Вообще. И что теперь? Полномочий применять более радикальные меры Лымарев, всего лишь дежурный администратор одного из управляющих центров, не имел, потому оставалось ждать реакции кого-то вышестоящего. А ещё избавиться от следов только что просматриваемого фильма. Просто так, на всякий случай. Крайним Аркадий быть точно не намеревался!


***

Особняк Эйба Лехмана, директора Корпорации, полчаса спустя.


Лехман старался соблюдать меру во всём: еде, выпивке, женщинах. Он искренне верил в то, что эта самая умеренность и размеренность помогает держать в порядке здоровье, содействует долголетию и даст возможность дожить до того момента, когда столь перспективное направление как виртуальные миры станет чем-то большим. нежели просто игра с эффектом максимального присутствия. Он и в IT-сфере оказался то по причине одного очень яркого и навсегда оставшегося в памяти неприятного воспоминания из детства.

Смерть тела и уничтожение личности – вот два основных страха, которые преследовали одного из директоров Корпорации ещё со времени обучения в школе. Сперва это была смерть личности… Не его, конечно же, а деда, который оказался поражённым синдромом Альцгеймера и на протяжении каких-то двух с небольшим лет на глазах превратился из действительно умного, признанного учёного в жалкое подобие даже не себя прежнего, а просто обычного человека. Да и то эта деградация всё продолжалась, грозя в совсем уж скором времени довести бывшего профессора Гроссверского университета по физике твердого тела до состояния растения.

Это было страшно… смерть личности. А одним дождливым утром Эйба и его родных разбудил громкий звук выстрела, донёсшийся из гостиной. Там и нашёлся его дед, в какой-то момент просветления нашедший в себе силу покончить с творящимся безумием, вспомнив заодно, где лежит старенький пистолет 45-го калибра. Пуля же, вошедшая в висок и разнёсшая немаленькую часть черепа… стала причиной второго потрясения юного Эйба. Эти два воспоминания, а точнее одно, но с яркой кровавой кляксой в конце, он и тащил за собой всю жизнь.

Дуракам жить в чём-то проще… они зачастую просто не знают о подстерегающих их угрозах. Лехман же, закончивший сперва колледж, затем университет, после получивший научную степень и ставший как признанным специалистом в IT-сфере, так и удачливым бизнесменом, был лишён «счастья не ведающих». О синдроме Альцгеймера он знал очень много, никак не меньше иных врачёй. В том числе и то, что данная болезнь часто передаётся по наследству, а толкового, сколь-либо действующего лекарства от неё так и не придумали.

Отсюда и крайне живой интерес с определённым областям компьютерных технологий, а именно к такой штуке как трансгуманизм. Как ни крути, а перспективное направление, в потенциале своём могущее позволить людям – пусть даже не всем, а некоторым – избавиться от большей части уязвимости чересчур уж хрупких, болезненных и недолговечных тел, усовершенствовав их. Для усовершенствования же предлагались разные пути, такие, например, как частичная киборгизация или перемещение сознания на неорганический – для начала – носитель. Если с первым примером дела обстояли так себе – можно было заменять некоторые органы, которые худо-бедно, но работали, хотя и уступая естественно-органическим – то вот второе… Виртуальные миры с эффектом полного присутствия сами по себе были знаковой вехой. Почему? Частичное, но сопряжение мозга с искусственным миром, причём без имплантируемых в мозговую ткань проводников. А потом и вовсе случился прорыв!

Скользящие. И Лехману сразу стало понятно, что лично ему может дать этот интересный феномен, если удастся оный как следует изучить, раскрыть механизм действия и поставить себе на службу. Не зря же у тех двух, кого Корпорации удалось приручить и использовать в своих целях - Хью Ондгсури и Питера Хилла – вместе с изменившимися телами исчезли и их недостатки, такие как лишний вес, следы переломов, даже шрамы с родинками. И это ещё не упоминалось о возрасте, о состоянии новых, построенных из изначального энергетического материала неизвестного типа, тел.

Осталось совсем немного, лишь пара шагов до главного выигрыша – открытия тайны если и не бессмертия, но хотя бы «второго шанса» на жизнь. Вот Эйб Лехман и пребывал то в эйфории, то падал в глубины жуткой депрессии, боясь того, что эти последние шаги так и не будут сделаны, а механизм Скольжения окажется неразгаданным, уделом чисто случайного выбора.

Страхи, те самые, тоже давали о себе знать чаще обычного. Эйб осознавал, что если возникнут даже первые симптомы страшной болезни, то далеко не факт, что даже Скольжение поможет излечить такую беду. И каждый раз оглушал бунтующую психику сразу несколькими порциями выдержанного виски, без каких-либо добавок содовой или льда. Это хоть немного, да помогало, придавая уверенности или хотя бы убавляя интенсивность приступов паники.

Этой же ночью повод напиться был весомый! Та самая провалившаяся операция по захвату объекта «Макс», очередного Скользящего, на которого директоратом корпорации возлагались определённые надежды. Он ведь и впрямь оказался куда более способным м понимающим то самое «скольжение». Именно понимающим, потому как Лехман не верил в то, что искусственно созданная личность из виртуального мира Скарлайга была прихвачена в реальность случайно. Нет, это было сделано осознанно и уже одно это многое говорило о расширении возможностей. Не только переход, но и перенос!

Перенос, да. Ондгсури и Хилл, само собой разумеется, ещё давно получилиприказы доставить в реальность образцы алхимии и магических артефактов из мира виртуального. Более того, они выполнили эти самые приказы, но…

Осторожность! Вот что отличало главу Корпорации, председателя директората Степлтона. Он наложил решительное и однозначное вето на быстрое изучение всего сверхъестественного. Предельная осторожность, пошаговое изучение, абсолютная секретность и никакого накапливания чуждых этому миру предметов. Понять его логику было можно, хотя принимать её Эйб Лехман не собирался. В этом он одинок не был, однако…

Что же вызвало у Степлтона столь яркую паранойю? Действие нескольких артефактов, которые одним своим присутствием меняли кое-что в окружающем мире. Один такой предмет вызывал приступы сонливости у всех вокруг. Собственно, именно для улучшения сна он и был предназначен в мире Скарлайга, используясь ворами при ограблении домов. По идее его сперва нужно было активировать, однако, оказалось, что и с пассивном режиме он кое-что делает, вызывая не то чтобы сон, а именно что сонливость, снижение активности, желание поскорее отвязаться от работы. Другой же не понимал активность, а напротив, стимулировал, пусть и в особенной сфере. Достаточно сказать, что при активации он если и уступал всемирно известному препарату под названием «виагра», то незначительно. Понятно дело, что подобное творение очень ценилось в борделях Скарлайга, заставляя клиентов куда более охотно расставаться с деньгами.

Сплошные плюсы на первый взгляд, не говоря уже о возможности наладить поставки драгоценных камней, которые были в Скарлайге основным расчётным средством, ценясь куда меньше, чем здесь. Однако всё было не так просто.

Началось всё с того, что тот самый повышающий потенцию и вообще половое влечение амулет взял и исчез. Не был украден, не взорвался и не саморазрушился иным образом. Он просто взял и исчез. Хорошо ещё, что находился в специальной камере, где проводились замеры всего и вся, в том числе и скачки энергетических полей. Вот и отметила бесстрастная аппаратура, что наблюдались показатели крайне схожие с теми, что были зафиксированы при переходе Скользящих в виртуальный мир. Вывод напрашивался сам собой – принесённые извне предметы, будучи предоставлены сами себе, стремятся вернуться в исходную среду. Более того, способны это делать, используя по сути тот же механизм Скольжения, непонятный пока сам по себе.

Профессор Тормасов чуть ли не прыгал от радости, уверенный в том, что вот-вот сумеет разгадать эту важнейшую тайну. Более того, поместил немалое число «иномировых объектов» в те самые камеры, считывающие все возможные показатели, и теперь с каждым новым не то исчезновением, не то возвращением получал нечто важное для своих исследований.

Зато Степлтон… не то чтобы запаниковал, но преисполнился опасений по поводу непредсказуемости изучаемых предметов. Отсюда и многочисленные ограничения, обойти которые пока не представлялось возможным. А ведь они изрядно тормозили тот самый процесс изучения, на который Лехман возлагал свои надежды. Ещё этот провал захвата!

Цедя очередной стакан вискарика под печальную джазовую композицию, Эйб Лехман, услышав звонок телефона – единственного из не отключённых, предназначенного для особо важных случаев – с трудом преодолел желание поставить на беззвук и его, а то и вовсе отключить, аналогично двум другим. Однако сумел себя преодолеть, ответив на звонок. И чуть не мгновенно протрезвел, услышав, что в мире «Теней Скарлайга» произошёл не то полноценный хакерский взлом, не то несанкционированное масштабное обновление, причём такое, приказ на которое мог отдать лишь кто-то из директората и никак не ниже.

Наорав на секретаря-референта, который, собственно, и решился побеспокоить босса в неурочное время, Эйб уже без следа хмеля в голове кинулся к ноутбуку, что был не просто подключён к сети, но и позволял хозяину вносить почти любые изменения в один из главных активов Корпорации, тот самый виртуальный мир, ежедневно приносящий даже не десятки миллионов, а гораздо больше.

Прошло всего минут пять до того, как лихорадочно проверяющий творящееся на серверах «Теней Скарлайга» Лехман понял, что тут дело не в хакерской атаке и даже не в неожиданном патче, запущенном по приказу того же Степлтона. Первый вариант был бы сигналом того, что конкуренты не дремлют, но ответные меры были бы понятны даже естественны. Второй, с вмешательством председателя Корпорации в дела, которые обычно решались на собрании директората… Эйб изначально в такое не верил, не в нынешней ситуации с этими Скользящими и сопутствующими проблемами. Степлтон не стал бы настраивать против себя остальных, а уж про самодеятельность в таком деле Гонсалес, Пэмсборо и даже Тормасова он не верил. По разным причинам, но это уже отдельный разговор.

«Патч» был не патчем как таковым, а самообновлением. Виртуальный мир сам перестраивал себя согласно тем самым изначально заложенным гибким многовариантным алгоритма профессора Тормасова, по сути воплотившим в жизнь натуральную «машину Тьюринга», при «общении» с которой сколь угодно долгое время крайне сложно вычленить её искусственность.

- Значит, искины шалят, - пробурчал себе под нос Лехман и запустил удалённую диагностику. – Посмотрим, что там с ними творится… И вылечим. Нам тут неожиданности не требуются, - подумав пару секунд, он нажал пару клавиш на карманном пульте и произнёс. – Саманта, крепкий кофе сюда. Срочно.

В ожидании того самого кофе – не чашки какой-нибудь, а нормального кофейника, из которого можно наливать себе столько, сколько потребуется – Эйб попытался вникнуть в суть производимых внутри виртмира изменений. Увлекшись, чуть было не пропустил очередное тревожное сообщение. Утилита диагностики показала… что искинов как таковых просто не существовало. Вообще! Имелись сложнейшие нейропроцессоры, огромные массивы… Нет, теперь это были не массивы данных и знаний, а непонятное месиво, которое, тем не менее, как-то работало, раз сервера «Теней Скарлайга» продолжали работать, а сотни тысяч, даже миллионы игроков находились там, в игре. И не просто находились, а весело проводили время, не посылая в службу технической поддержи огромное количество жалоб из-за внезапно отказывающей игры.

Безумие! Так не могло быть, но оно было. Лехман был в принципе не верующим человеком, но последние события, а именно выбивающийся из всех возможных рамок эффект Скольжения изрядно подточил взлелеянных годами атеизм. Теперь он скорее был осторожным агностиком, а то и вовсе деистом.

- Ваш кофе, мистер, - пролепетала обеспокоенная служанка, чьего прихода он тоже не заметил, будучи целиком поглощённым творящимся на экранах. – Я могу чем-то помочь?

- Потом, Саманта. Если понадобишься, я тебя позову.

Та, видя. что хозяин находится в обеспокоенном и озабоченном состоянии. поспешила тихо так удалиться. Тридцатилетняя мексиканка, вот уже третий год совмещавшая работу служанки, горничной и порой постельной грелки, не собиралась нарываться на возможную вспышку гнева. Слишком уж дорожила своей работой, которая, ко всему прочему, не ограничивалась получением простой оплаты, предусмотренной в договоре найма. Да и отвращения у неё Лехман не вызывал, хоть и возрастом был под пять десятков. К тому же развод, отдельно живущие и лишь периодами наезжающие дети… Нет, Саманту всё устраивало, а потому, повиливая своими весьма богатыми полупопиями, она удалилась, ожидая, пока вновь понадобится.

Эйбу же сейчас было не до выгодно обтянутых несколько модернизированной униформой выпуклостей своей горничной. Да и принесённый ей кофе служил исключительно средством как следует взбодриться, привести всё ещё затуманенный алкоголем разум в относительную норму.

Исчезновение искинов! Кто-то из числа не столь хорошо понимающих в алгоритмах профа Тормасова мог бы подумать, что доступ к искинам заблокирован изнутри или снаружи, но… Схожесть не значит идентичность, уж ему то, получившему множество учёных степеней и наград на работу с самыми заковыристыми задачами современной IT-сферы, этого нельзя было не знать. Но если не искины, то как идёт управление, откуда? Необходимы не просто огромные вычислительные мощности, но ии то, что позволяет поддерживать иллюзию самостоятельности многочисленных «машин Тьюринга», в просторечии местных NPC-персонажей. Это ж не зверьё и прочие чудища с довольно простыми моделями поведения и тем паче не погода, магия и прочее, подчиняющееся довольно сложным, но по сути щаблонным установкам. Имитационное моделирование, оно раз за разом доказывало свою эффективность.

- Сейчас мы проверим, откуда идёт управление, - бормотал Лехман, стуча по клавиатуре и периодически отхлёбывая крепчайший кофе. – Если кто-то «убил» работу искинов и управляет нашим миром с помощью своих инструментов. Посмотрим, что будет, если одну из частей мы осторожно отсечём. Тогда вы себя и покажете.

Лехман знал, о чём говорил. Несмотря на кажущиеся «единство и неделимость» Скарлайга, он был словно сшит из отдельных секторов. Так гораздо удобнее оказалось проводить обновления и особенно тестировать новые механики. В случае явных недостатков и тем более критических сбоев изолировался, а затем «чистился» лишь отдельный участок. В случае же форс-мажолрных обстоятельств, хоть и было таких всего три за всё время выхода виртмира из стадии бета-тестирования, проблемы не затронули бы весь конструкт. Проверенная, зарекомендовавшая себя стратегия, она должна была помочь и сейчас.

Ввести ещё один личный код, посмотреть в сцециальный сканер, идентифицирующий не отпечаток пальца, а глаз, ответить, в завершение, на пару дополнительных подтверждающих вопросов, способных запутать постороннего. Лишь после этого Лехман получил возможность отключить один небольшой сектор виртуального мира. Захолустный такой сектор, известный в Скарлайге как «Ржавая Пустошь»: редко посещаемый игроками участок, где из коренных разумных обитателей лишь племена гоблинов-каннибалов, живущих охотой на всё что движется и большей частью скрывающихся в своих норах. Зачем она вообще была нужна, эта самая часть мира? Определённые травы и живность, крайне распространённые, но востребованные алхимиками. Вот и наезжали порой торговцы – NPC и из числа игроков – покупать громоздкий и довольно дешёвый товар, попутно отбиваясь от попыток других гоблинских племён разжиться свежим мясом. Вроде и не слишком опасные твари сами по себе. зато количество… Гоблы плодились так, что иные кролики позавидовали бы.

Тестовый сектор. Удобный сектор, ресурсы на поддержание функционирования которого были минимальны. Да и случись проблема… мало кто заметит, что Ржавые Пустоши временно выпали из богатейшего на локации и события виртмира.

Коды были введены, осталось лишь подождать пару минут, пока совершится запись необходимых данных в резерв и временное отключение сектора. Минута, две… отключение. Лехман приготовился отслеживать ситуацию, но тут… Данные тех немногих игроков, которые находились на Ржавых Пустошах, они не изменились. Не произошло никакого аварийного выхода, они продолжали находиться там, в виртуальном мире Скарлайга. В секторе, напрочь отключённом, которого сейчас вообще не должно было быть иначе как в автономном, изолированном от игры режиме.

Этого не могло быть, но это было. Факт, как известно, штука упрямая. Из случившегося следовал единственный логичный вывод – мир Скарлайга способен существовать, будучи отключённым от серверов. Сам по себе существовать, питаясь от непонятного источника энергии. «Обновление» же, которое засекли уже во всех управляющих центрах, откуда шли порой откровенно панические сигналы - это ни что иное как «перепрошивка» под независимый от внешних источников режим. Иксины? Нет, тут другое, он не поленился вновь перепроверить. Искинов как таковых просто не существовало, их сменило нечто другое. совершенно непонятное. Оставалось лишь уведомить остальных членов директората и хоть по сети, но обсудить случившееся. Срочно обсудить! Слишком далеко идущиепоследствия могли быть после сегодняшнего. И чтобы их купировать, требовалось сперва понять, сохраняют ли они. владельцы виртмира, влияние на происходящее внутри? Ведь если «Тени Скарлайга» обрушатся как коммерческий продукт, то и для самой Корпорации настанут тяжёлые времена.

Глава 1

Глава 1


Дом, милый дом… Это я пока в фигуральном смысле, потому как возвращение в знакомую с детства и до недавних пор единственную реальность состоялось в каком-то переулке на окраине города. Ага, совсем на окраине. Потому как знакомые небоскребы и пара памятников хоть и виднеются, но с довольно непривычного ракурса. Значит, Каменецкий район, только он в таких героических долбенях располагается.

Хорошо. Я полной грудью вдохнул пахнущий городским смогом воздух, невольно сравнивая его с несколько иными ощущениями от тех, что были в Скарлайге. Не лучше, не хуже – просто другие. А вот Лаира была в легком… нет, в довольно тяжелом состоянии когнитивного диссонанса с окружающей реальностью. Я ведь мало рассказывал ей про «мир Теней», из которого в Скарлайг приходят Тенерожденные, отделывался довольно пространными намеками. А теперь вдруг р-раз и готово, добро пожаловать в совершенно незнакомую действительность.

Драконида смотрела за редкими на ночной улице прохожими, дивилась архитектурным особенностям, для нее крайне экзотическим, но покамест молчала. И это было неплохо. Мне ведь и самому надо было кое-что утрясти у себя в голове. Для начала насчет временной адаптации в родном, но изменившемся в нынешних условиях мире. Точнее говоря, изменился не мир, изменился я. Уходил в Скарлайг человек, а вернулся самый что ни на есть тифлинг, то есть полудемон с оч-чень существенными отличиями фенотипа, да еще техномагическими имплантами оснащенный, которые как-то и не снимаются без участия высококвалифицированного хирурга. Но это так, чистая теория, поскольку лишаться источников своей силы мне и в страшном сне не пожелается.

Другое дело – замаскировать свои отличия. Не зря же я в крайне настоятельной форме попросил у своих союзников все, что только относится к области маскировки. И получил, причем в количестве вполне себе пристойном, которого хватит на первое время. Да и вообще, кто сказал, что можно маскироваться исключительно магией? Скрывающую кое-что одежду и грим еще никто не отменял. А уж моя крылатая принцесса должна разбираться в этих чисто женских примочках.

Я тоже должен во много разобраться. Хотя бы с тем самым последним сообщением на стимкомпе, которым меня «порадовали» прямо по прибытию в родной мир.

«Вами выполнено скрытое задание «Прорыв в мир Теней». Собрав необходимую информацию, донесите ее до тех сил, которые посчитаете нужными. Награда вариативна».

Просто слова? О, вовсе нет! Успел уже понять, что сработавший эффект Скольжения в обратную сторону ничуть не убавил моих полученных в Скарлайге возможностей. Магия работает, импланты тоже более чем активны. Да и мои исходные возможности, ещё того, настоящего тела, никуда не исчезли, словно путешествуя с ядром сущности – которое вполне можно и даже нужно назвать душой – из мира в мир. Особенно…

«Внимание! Происходит перенастройка системы. Скрытые дополнения к характеристикам прибавляются к основным значениям. Вы получаете +18 к Ловкости и +23 к Восприятию».

Эт-то что за неожиданный, но приятный сюрприз? Хотя минуточку, дайте-ка мозгами как следует пошевелить. Точно! Никакой тайны нет, есть исключительно слияние исходных моих возможностей и приобретённых там, в Скарлайге. Отсюда и плюс к ловкости с восприятием. Хороший такой плюс. А вот сила… Видимо, произошло перекрытие одного другим, постоянное повышение сей характеристики с поднятием уровня давненько перевесило исходное значение.

И не мелочь, и приятно, равно как и другой бонус, выразившийся в полученном опыте за выполнение «скрытого задания». Уровни, уровни… Теперь я приподнялся до пятьдесят четвёртого. Солидно так. Глядя на накопленный резерв пунктов характеристик и особенно умений, я мог лишь радостно улыбнуться. Неплохо так удалось приподняться за столь короткий срок. И это явно не конец, учитывая слова о «сборе необходимой информации» и «донесении её до заинтересованных лиц». В Скарлайге. Само собой разумеется. Но об этом можно и чуть после подумать. Пока же…


53-й уровень.


Сила – 54

Выносливость – 35

Восприятие – 33

Ловкость – 28

Интеллект – 45

Воля – 108

24 свободных характеристик

11 свободных умений


Идем дальше. Связь. Я на автомате взглянул на стимкомп, после чего проверил раздел связи с теми, кто находится в списке контактов. Твою же в дикую дивизию! Работает. Стимкомп функционировал в своем обычном режиме, охотно и без проблем связывая меня с теми, кто находится в далеком сейчас Скарлайге.

А собственно чего я удивляюсь? Если тут работает принесенная из иной реальности магия, то почему должна глючить связь? Вот именно, что ни с чего! И этой приятной особенностью я обязательно воспользуюсь, можете даже не сомневаться. Надо при случая связаться с троицей союзных элементов, а потом может и собственно главу Мельнира по прозвищу Харальд напрячь. Ну вот кажется мне, что в его клане крыса завелась и все тут! Симптомы, знаете ли, нехорошие.

Только все вышеподуманное – планы не сиюминутные. Сейчас мне нужны: логово, обычная связь и время для оценки ситуации вокруг. А для этого требуются деньги, которых не так чтобы густо. Точнее говоря, их вообще нет. Вру, есть, но для этого нужны документы. Они же частично в моей квартире, куда соваться не уверен что стоит, либо в банковской ячейке, куда точно не стоит соваться. Хотя стоп… с нынешними возможностями я легко могу пробраться в квартиру, где и небольшая сумма наликом, да и кредитные карты, которые легко в банкомат зарядить с вполне понятной целью. Или же…

- А почему на улицах одни только люди? – Лаира задала первый с момента попадания в новый для нее мир вопрос. До этого лишь смотрела. Удивлялась, пыталась прийти в себя после вполне понятного шока от перехода меж мирами. - Ни эльфов, ни тангаров, ни других… А ведь Тенерожденные разные, людей среди них не очень много.

- Мир Теней далеко не таков, каким его привыкли считать в Скарлайге, милая ты моя. Для начала – тут нет магии. Ну или практически нет, что не слишком то отличается.

- Но ведь ты недавно…

- Да, использовал Иглу Духа для проверки. И импланты мои работают вполне себе пристойно. Но эта магия оттуда, из Скарлайга, привнесенная в другой мир. Понимаю, что для тебя эти слова звучат довольно безумно, но так оно и есть. А еще все тут живущие –люди. Лишь в Скарлайге они становятся другими, порой совершенно отличными от себя здешних. Такова уж суть происходящего. Так что не ищи тут других народов, помимо человеческого, все равно бесполезно.

Лаира была удивлена. Нет, скорее даже поражена услышанным. Сейчас стоило оставить ее на время, дать переварить услышанную информацию, хотя бы частично. Мне же… попробовать совершить взаимовыгодную сделку с одним из редких, но все же встречающихся на ночной улице людей. Мне ведь все равно, кто именно попадется… А обижать встреченного я не собираюсь, даже совсем наоборот.

Одинокая личность, идет вполне себе уверенно. Значит или свой в доску в этих городских окраинах, или чувствует себя уверенным всюду и везде. То есть убегать будет вряд ли, что мне и нужно. Ну а сам я плащ на себя наброшу. С капюшоном, дабы лицо, нынче нечеловеческое, скрыть. Алхимией пользоваться пока вроде и рановато будет, повод не тот, чтобы транжирить невозобновляемые здесь запасы.

- Эй, парень, у меня мобила сдохла, - оказавшись на пути прохожего, начал я разговор. – Понимаю, что фразочка как раз для гопоты пригодная, но зуб даю, так и есть. А за твою трубку заплачу. Хоть за покупку, хоть за аренду…

- Гонево! – презрительно сплюнул на асфальт парень лет двадцати с классическим лицом местного уроженца, к тому же слегка поддатый. – Или бабки покажь, или катись колбаской.

- Деньги – это можно. Лови, человече. Если мозг не оказывает, сразу свою выгоду поймешь.

Парень на автомате поймал брошенный ему маленький предмет и уставился на него. Было отчего удивиться, ведь на ладони лежало не абы что, а вполне себе нормальный по меркам изначальной реальности кристаллик аметиста.

- Стекляшка?

- Фуфло не держим, - оскалился я. – Просто масть так легла, что на кармане хрустов нет. Так что не корчи из себя фраера ушастого и дай трубу на прозвон.

- Да бери. Только свою не дам, а вот левую – это забирай. Симка паленая, того и гляди отключат.

Обмен состоялся и парень, оказавшийся классическим представителем мелкой шпанки, удалился, оставив мне довольно замызганную трубку, дешевую, но вполне себе работоспособную. Заряд на трети, баланс… на несколько звонков хватит, а мне больше и не требуется.

Звонок в свою родную квартиру… И тишина. Лишь длинные гудки стали ответом. Это несколько обнадеживало, хотя и не до конца. В последнее время я если и не заболел манией преследования, то к собственной безопасности стал относиться крайне трепетно. Второй звонок, на сей раз по другому, но тоже хорошо знакомому номеру. Гудки, снова они… есть контакт!

- Славка, баланс ноль, перезвони сейчас.

Я слышал на той стороне удивленный возглас, но… Пусть сам перезванивает, у него баланс на телефоне всяко лучше моего. А в том, что он перезвонит, я даже не сомневаюсь.

- Ты о чем-то договариваешься? С кем, если…

- Минутку, Лаира, - остановил я вопрос девушки, поскольку мобильник издал резкую трель. – Сейчас отвечу, а потом уже поговорим. Алло!

- Макс?! Это ты?

- Нет, призрак оперы! Не задавай дурацких вопросов и не получить идиотских ответов. Конечно же я, причем в трезвом уме и здравой памяти, как оно и полагается. Вот звоню сообщить относительно своего временного возвращения сюда, в этот мир.

Пара секунд тишины, а потом новый вопрос.

- Но где ты? Куда собираешься и почему номер…

- Номер одноразовый. Что же до «где», то про такие вещи лучше особо и не упоминать. А вот где ты сам?

- За кордоном. Сам понимаешь, после произошедшего мне совсем не хотелось рисковать. А тут и работа подвернулась, и вообще…

- Все понятно. Правильно сделал, сейчас тебе лучше отсидеться в тихом месте, - прервал я излияния Славки, зная, что тот может завести шарманку аж на полчаса. А сейчас мне это не с руки было. – Ты лучше вот что сейчас сделай… Сбрось смску с именами тех, кто мог быть причастен к произошедшему с тобой. Можешь на почту продублировать. Хорошо?

- Да, конечно. Тут всплыло имя Шамиля Дайкакова, хозяина «Альтер-банка», а остальные… Я у своих знакомых спрошу. Тех, кто мне помог. Но это, ты с темы не спрыгивай! Скажи, как у тебя, что вообще случилось, как удалось обратно «скользнуть»?

- Все вполне себе нормально. А подробности… О них чуть позже. Свяжусь, когда срочные дела порешаю. Если что интересное всплывёт – бросай на почту. Ещё лучше – приложи видео с собой в главной роли. Чтобы было ясно, что это ты, а не подстава. До связи.

Не слушая протестующего вопля собеседника, я нажал на клавишу отбоя. Нет уж,с меня пока хватит. Проблемы решают по мере возникновения. У меня же они очевидны.

- Поговорил?

- Именно, красавица. И в процессе разговора удалось узнать очень даже полезные вещи. Да и идея насчет дальнейших наших действий возникла.

- Временное жилье?

- В какой-то степени. А поскольку деньги, используемые в Скарлайге, ценностью хоть и обладают, но реализовать их сложно… Придется сделать то, что изначально не планировалось - заглянуть на некоторое время в мой собственный дом. Но не просто так, а в замаскированном виде. Идти пешком далеко, поэтому воспользуемся такси. Ну экипажем, похожим на те, которые в Карахе.

Драконида кивнула, соглашаясь, я же тем временем перебирал полученные от троицы союзников средства маскировки. По сути они делились на два основных вида: маскирующие под другую личность, числом двенадцать, и дающие невидимость, коих было всего три. Скудненько, чего уж тут. Но что есть, то есть, плакать по сему поводу точно не стоит. К тому же действие этих алхимических препаратов составляет час или около того, значит…

Попросив Лаиру тоже закутаться в плащ и не показывать лицо и тем паче крылья, я пошагал в сторону более оживленных улиц, где можно было найти свободное такси. К моему приятному удивлению. Долго искать не пришлось. Свободная машина с шашечками на крыше стояла у обочины, а потенциальных клиентов вокруг не наблюдалось. Ну не считать же таковыми парочку бомжеватого вида мужичков, право слово. Значит, пора использовать стратегическое средство.

- Простая человеческая девушка. Внешне ничем не примечательная. Одежда же… Давай сначала я использую снадобье, а потом ты наряд скопируешь.

- Мужской?

- Ага. Тот, который я изображу, у нас и девушки частенько носят.

Выпить сладковатую жидкость с привкусом апельсина, сосредоточиться… И в переданном мне Лаирой зеркальце отражаюсь я прежний, каким был до становления тифлингом-техномагом. И одежда становится обычной, то есть джинсовым комплектом и кроссовками. Разумеется, все это не более чем иллюзия, но мне больше и не требуется.

Готово. Теперь очередь за драконидой. Девушка внимательно присматривается и, в свою очередь, выплескивает в рот снадобье, позволяющее набросить иллюзию. Облик ее плывет, видоизменяется… Успех, однако. Передо мной стояла вполне обычная девушка в джинсовке, симпатичная, но не яркая красотка.

- Все получилось, ты у меня умница. Держи зеркальце и пойдем. Делаешь то же, что и я, ничему не удивляешься, стараешься не говорить. Сама понимаешь, внимания странным поведением тебе лучше не привлекать. А вот дома поговорим, большая часть вопросов исчезнет.

- Хорошо.

Закалка, однако, у принцессы клана Нект. Другой мир, все непривычное, тайна на тайне… а она держится, как аристократка в экзотическом турне по опасным землям. Хотя почему «как»? Именно ей она и является. Кровь – великая сила! Правильно говорил Булгаков устами демона Фагота-Коровьева, одного из самых колоритных своих персонажей.

Постучав по стеклу и дождавшись, пока водитель немного его опустит, я назвал адрес, выслушал цену и, согласившись, устроился на заднем сиденье, предварительно усадив Лаиру. Машина, надо сказать, на дракониду произвела впечатление. Не внутренним интерьером, тут все было очень скудно в сравнении с привычными ей по Скарлайгу. Зато скорость и управляемость… Да, в этом отношении тут все куда как эффективнее.

Ехали не так уж и долго. Ночь, никаких пробок, да и вообще в два часа ночи машин на дорогах мало. Разве что такое же такси или стритрейсер пронесется, обкатывая очередного своего «железного друга» на максимальной скорости. Привычно.

С оплатой тоже все нормально обстояло. Пусть у меня не было с собой обычных денег, но таксисты народ понятливый. Им довольно часто оставляют с залог нечто ценное, а потом поднимаются к себе за деньгами и возвращаются забрать оставленную вещь. Так поступил и я. Оставил бесполезное, но несомненно золотое колечко из запасов Лаиры, пообещав вернуться в самом скором времени, минут через десять. Опасаться насчет того, что таксист скроется в туманных далях, я не собирался. Слишком известная в городе контора, там такие проделки оборачиваются гарантированным вылетом с работы.

Подняться по лестнице, открыть квартиру, предварительно достав запасной ключ из небольшого тайника в подъезде. Не зря я оставил его там перед тем, как пуститься в авантюру с иной реальностью.

Дом, родной дом. Вроде не так много чисто календарного времени прошло, а впечатление, будто долгие месяцы пролетели. Вот оно, подтверждение того, что все в этом мире относительно. Проводив Лаиру в комнату и взяв пару купюр из заначки примерно на подобный случай, я направился к выходу. Предупреждать девушку насчет того, чтобы без моего присутствия ничего не трогала, счел излишним – она более чем неглупая, так что…

Правильно сделал. Вернувшись, обнаружил свою красавицу стоящую около книжного шкафа и изучающую надписи на корешках. Трогать она и впрямь ничего не трогала, но вот способ хотя бы чуточку удовлетворить любопытство все же нашла. Кстати… Самое интересное, что тут мы и разговаривали на русском, и русские буквы она понимала. Да уж, вот и очередное проявление магии в нашем мире, доселе ее лишенном. Эх, разработчики полноценных виртмиров, хоть вы сами ничего и не поняли, но результат выше всяких похвал. Лично для меня выше. Многие же наверняка, узнав про это в будущем, объявят случившееся происками сатаны и издадут массу подобных глупых воплей. А, это уже не мое дело.

- Можешь снимать иллюзию, - сказал я, понимая, что драконида предпочитает свой истинный облик. – Тут никого из посторонних быть не должно. Ну а если таковые и появятся, то с ними надо не разговаривать, а уничтожать.

Секунда, и вот уже нет той обычной на личико и фигуру девушки. А есть ослепительная в своей красоте и грации принцесса Лаира шер Нект. В глазах же у нее настоятельное требование рассказать ей хотя бы про часть тайн и загадок. А ведь рассказывать придется. Причем начать с общих сведений о нашем мире и закончить полноценным повествованием о том, чем Скарлайг являлся изначально и чем становится сейчас.

Но сначала… Симку из доставшегося телефона я уже давненько вытащил, переломил пополам и выбросил из окна такси. Нечего отсвечивать, ибо отследить местоположение телефона – дело простое. Тут у меня есть несколько других симкарт, купленных недавно и без указания собственных данных. Вот одна из них и пригодится в качестве канала мобильного интернета. Без сетки у меня, увы и ах, не получится продемонстрировать Лаире всю правду о Скарлайге. Лгать же ей я не собираюсь – ложь в подобной ситуации может вылезти боком.

- Присаживайся, крылатая моя. Сейчас я тебе чая приготовлю, бутылочку вина поприличнее, а там и начнем долгий и обстоятельный разговор. Узнаешь, насколько глубока кроличья нора…

- Какая нора?

- Да так, слова одного известного писателя в моем мире. Скоро поймешь.


***

Через два часа опустела бутылка вина, используемая в качестве легкого успокоительного. Чай сменился крепким кофе, ну а закуски практически не понадобились – рассказанное мной явно отшибло девушке аппетит. Впрочем, обошлось без шока. Несомненно, свою роль сыграло то, что Лаира не почувствовала никакого изменения отношения к ней. Вообще. Ибо нельзя почувствовать отсутствующее. Для меня она как была спутницей и уже чем-то большим, так и осталась. К тому же мои четкие доказательства, что мир Скарлайга теперь не искусственен, а вполне себе полноценен, равно как и населяющие его – они тоже сыграли важную роль.

- Все миры как-то да рождаются, Лаира. Просто в случае Скарлайга толчком послужила не божественная воля и не некий «большой взрыв», а высокие технологии другого мира, только и всего. К тому же… Ты у меня девочка умная, вот и попробуй догадаться, какое именно ты знаешь доказательство полноценности своего мира и живущих в нем.

- Иронизируешь.

- Вовсе нет, - крепко обнял я прижавшуюся ко мне девушку. - Просто хочу, чтобы ты сама, САМА уяснила для себя сложившуюся ситуацию. А то будешь еще потом переживать, что с тобой может что-то очень нехорошее произойти. Думай давай.

- Ай! Макс, щипок принцессы за попу умственным усилиям вряд ли поспособствует!

- Ну а вдруг.

- Охальник ты…

Мне оставалось только улыбнуться. Глупо скрывать то, что всем и так очевидно. Но вот таким нехитрым способом все же удалось отвлечь Лаиру от особо пессимистичного настроя. Попытавшись было изобразить негодование в мой адрес, она уже через пару минут сдалась. Да и сложно негодовать сверх необходимого минимума, если до нее максимально ласково начинают домогаться А вот потом... Потом, прямо в самый интересный момент меня обломали в полный рост.

Не зря говорят, что интимные забавы порой стимулируют работу мозгов. Вот сейчас именно это с драконидой и произошло. Выскользнув из моих рук, она перекатилась на другую сторону кровати и, улыбнувшись, заявила:

- Я все поняла! Насчет твоего доказательства. Ведь если я тут, в твоем мире, то я не придуманная кем-то игрушка, а свободная.

- Точно так и есть, - улыбнулся я, - поводя кончиками пальцев по бархатистой коже принцессы. - А теперь, раз есть повод в виде поднимающегося настроения…

- У тебя, Макс, не настроение, а кое-что иное как поднялось, так и не опускается.

- Так я ж не извращенец. А значит, это естественная реакция на очень красивую и весьма нравящуюся мне девушку. Поэтому…

- Поэтому это дело чуть отложим. Ну а ты, самец озабоченный, прежде чем продолжать приставать к девушке…

- Девушка вроде и сама не против.

- Не против, - согласилась она, вновь ускользая. – Но еще больше не против сначала послушать, что мы собираемся делать в ближайшие дни. А уж потом будет тебе феерическая награда за спасение несчастной принцессы от жуткой угрозы умереть от острого приступа любопытства.

Ну как можно отказаться спасти свою девушку? Пришлось отвлекаться от естественных душевных порывов и переходить к изложению своих планов. Планов на то время, которое планировал провести тут, в изначальном для себя мире.

Кстати, насчет этого самого времени. Я чувствовал, что энергия, позволяющая совершать «скольжение», восстанавливается, ощущал сам процесс. И мог примерно предсказать, когда он завершится. Пара-тройка дней как минимум, раньше при всем желании не получится. Вот и надо просчитать, как использовать эти дни по максимуму.

Думай, Макс, это занятие и само по себе полезно, а уж для тебя и подавно! Кто у тебя враг, кого ты знаешь и которому надо преподать такой урок, чтобы проняло даже самых отдаленных его единомышленников? Поправка. Враг, что по силам тебе новому, владеющему уникальным для этого мира магическим потенциалом. Ответ очевиден. Те, кто заставил тебя пуститься в бега, прятать родных и готовиться к самым серьезным последствиям. Те самые, считающие тебя кровником. Те, имя одного из которых тебе только сегодня сказали да и другие тайной ни разу не являются по большому то счёту. Просто возьми, полистай криминальные хроники, журналистские расследования о конкретной горной диаспоре. Да отметь наиболее значимых тамошних персон с криминальным следом. Есть там реальные сроки в прошлом или нет – это не важно. Я ж не «самый гуманный» к разного рода человеческим и околочеловеческим отбросам суд, у меня иное воспитание. Достаточно моей личной уверенности в причастности и общей мразотности. Для чего достаточно? Для приговора, само собой разумеется. Тот самый «закон силы», о котором давно и прочно пытаются забыть. Точнее сказать, не забыть, а сделать так. Чтобы о нём забыли нормальные люди, тем самым самопереводясь в категорию терпил и страдальцев. Неспособных постоять за себя даже в самые критические моменты.

Ай, сейчас не это главное. Тут не общая философия, а конкретика с именами, фамилиями и прочим. Есть имена, с которых можно начать.

- У нас будет много дел, Лаира. Дел не самых мирных, но месть – дело нужное.

- Кому ты собираешься мстить? Тем, кто стал причиной твоего появления в Скарлайге?

- Да.

- Я рада, - улыбнулась девушка. – И помочь тебе в таком благородном деле, и тому, что случившееся привело тебя в мой мир, а потом в тот проклятый подвал. Поэтому…

- Хорошо. Я убью их быстро, - подмигнул я грациозно потягивающейся красотке. – Хотя пытать я и так не люблю, больно уж зрелище отвратительное, да и звуки приятных откликов не вызывают.

- А вот я ничего против мучений врагов не имею!

Принцесса. Да еще и драконида, а у этого народа есть свои особенности психотипа, в которых порой преобладает повышенная жесткость в решении проблем. А чего я удивляюсь? Знал, с кем связываюсь, да к тому же ничего против и не имею. У любой женщины должны быть свои изюминки. У Лаиры вот такие попались, несколько экзотические, наряду с внешностью, умом и умением хорошо работать с холодным оружием.

- На месте разберемся. Но сперва узнаем из открытых источников информации все, что доступно об одном свалившемся с гор уроде по имени Шамиль Дайкаков, а заодно и контролируемый им «Альтер-банк» вниманием не обделим.

- Макс, я тут не очень во всем понимаю… Может ты будешь и искать, и объяснять непонятное для меня?

- Уж это я тебе обещаю. Чуть позже. Ведь ты, кажется, кое-чего задолжала.

На сей раз ускользать Лаира всерьез не собиралась. Так, для поддержания интереса ради. И моего, и своего. Что же до дел… Они подождут. Час-другой так точно.

Интерлюдия

Интерлюдия


После очередного, на сей раз в формате «удалённого присутствия» заседания директората Корпорации профессор Тормасов поспешил реализовать имевшиеся у него на руках козыри. Быстро, без промедлений, чтобы те не потеряли свою настоящую силу. Та паническая волна, которую – не без оснований, надо признать - поднял старина Эйб, в некоторых случаях предсказуемый как снег в зимней Якутии, заставила шевелиться как самого Степлтона, так и довольно флегматичного в большинстве случаев лорда Пэмсборо. Ну а как иначе! Угроза одному из основных активов Корпорации, а именно «Теням Скарлайга», этой большой и дающей всё больше и больше дохода кормушке.

Не зря голос председателя, не приказывающего, а вежливо просящего его, Тормасова, «приложить все силы к сохранению полного контроля над виртуальным миром» был не столько даже проникновенным, сколько всерьёз обеспокоенным. Были причины. Веские! Уж он, собственно главный создатель основы виртмиров глубокого погружения, лучше остальных представлял себе масштаб произошедшего, уже случившиеся изменения и возможное углубление ситуации, предотвратить которое… далеко не факт, что вообще возможно.

Самостоятельное существование мира… Такое хоть и входило в число его собственных теоретических выкладок, но лишь как конечный итог. Тот самый, которого в идеале можно было достигнуть десятка через три лет. Но когда случился первый доказанный случай «скольжения», теорию пришлось не кардинально пересмотреть, но изрядно скорректировать. Изучение же самих Скользящих и объектов, принесённых из виртмиров ещё дальше продвинуло изыскания профессора. Он был уже совсем рядом с полноценным пониманием происходящего внутри его собственного детища.Оставалось сделать лишь несколько последних шагов… и внезапное исчезновение искинов, проклюнувшаяся способность вирмира менять себя изнутри – как раз то, что требовалось.

Требовалось для изучения, было необходимо, но, к сожалению, всё равно недостаточно. Зато Тормасов догадывался, из каких мест требуется добыть последние недостающие кирпичики. Ему нужен был объект «Макс». И сам по себе, поскольку явно осознавал свои новые способности на принципиально более высоком уровне, чем два подконтрольным Корпорации дегенерата. И как притащивший сюда, в реальность, персонажа компьютерной игры. Зачем, почему – это важные вопросы, но не первостепенные. В отличие от необходимости изучить такого рода объект, понять степень его автономности и окончательно прояснить «скольжение» в обоих направлениях для разного вида объектов: живых, неживых и живых условно.

Два пути достижения желаемого результата: силовой и дипломатический. Первый уже был применён с санкции председателя Степлтона и всецело поддержанный Лехманом и Пэмсборо. Результат – полный зримый провал, но вместе с тем немало ценнейших данных, оценить который инициаторы всего этого авантюрного безумия так и не смогли. Даже Эйб Лехман, поддавшийся искушению получить всё, сразу и без особых усилий.

Более того, профессор был уверен, что попытки силового захвата продолжатся, как только силовым службам Корпорации удастся отследить местонахождение этого самого Макса со спутницей. Равно как и использовать магию против магии, то есть не исключена возможность задействования Хью Ондгсури и Питера Хилла. К чему это в итоге могло привести… неизвестно, но ни к чему хорошему уж точно. Следовало играть на опережение, а значит использовать как пусть косвенную, через промежуточный, используемый втёмную источник, связь с Максом, так и временного союзника в директорате. И начать стоило с последней, пока сеньора Гонсалес, согласно своему психопрофилю, не натворила чего-нибудь ей свойственного, тем самым ещё больше усложнив задачу.

Достать защищённый от всяческого прослушивания смартфон и через сеть выйти на контакт Мануэллы было делом минутным. Что же касалось присутствия вокруг жучков обычных… Насчет этого Тормасов не беспокоился. Тому причиной ежедневные проверки собственного дома, офиса и даже квартир, снимаемых для нескольких любовниц. Безопасность превыше всего! Он уже не первый год руководствовался этим жизненным кредо и оно его покамест не подводило. В отличие от некоторых других, излишне доверчивых или недостаточно осторожных, а то и вовсе поверивших в собственную неуязвимость.

- Мануэлла… Вновь приходится тебя беспокоить.

- Профессор?

- Линия чистая, вокруг лишних ушей нет?

Судя по всему, уши были. Тормасов услышал, как знойная латина шипит на кого-то, приказывая убраться и не появляться до тех пор, пока не позовут. Судя по интонации Гонсалес, то была либо прислуга, либо очередной молоденький альфонсик, запоминать которых не было смысла, ибо менялись они как платья, часто и хаотично.

- Говори!

- Неужели нарушил яркий «сексуальный час»? Тогда приношу искренние извинения… Важное дело, ждать нельзя было. И не то, по которому Лехман криками исходил. Другое, связанное с одним слишком прытким Скользящим.

- Ты сам говорил, что нам лучше не вмешиваться. Только ждать, что будут делать остальные и смотреть, к чему это приведёт.

- Ситуация изменилась, Мануэлла. Лехман увидел следствие, а причина осталась вне его чересчур рационального разума.

- Тогда скажи мне.

- Изменения в созданном по моим теориям виртмире стали нарастать. И действия Скользящих – не таких как Ондгсури и Питера Хилл, а понимающих смысл своих действий – подстёгивают перемены. Пусть Степлтон и Пэмсборо боятся потерять деньги, а Лехман… просто боится. Он вообще по натуре своей трусоват. Не того боятся!

- А ты? Чего боишься ты, проф?

Тормасов лишь усмехнулся, услышал этот провокационный вопрос от ситуационной союзницы.

- Упустить ключ от потайной дверцы, ведущей в Страну Чудес, который эти олухи хотят в лучшем случае продать в антикварную лаву, а в худшем просто переплавить в маленький золотой слиток.

- И ключ – тот русский Скользящий.

- Он и та, которая с ним, - внёс важное уточнение профессор. – Просто так он это искусственное создание протаскивать с собой в реальность не стал бы. Мне нужно не просто узнать, но и исследовать. Получить ответ, найти путь…

- К чему?

- Уж не к деньгам точно, - усмехнулся Тормасов. – Сила и власть – вот то, что ценят по настоящему умные люди. А ещё свободу от других сил и власти.

- Опять загадки русской души?

- Так учись их отгадывать, только на пользу пойдёт. Скажу лишь, что ты своих целей достигнешь, помогая не Степлтону, а мне. К делу. Наши «друзья» уже нашли Скользящего?

- Нет, - процедила Гонсалес сквозь зубы. – Он мог оказаться где угодно. Ондгсури и Хилл демонстрировали эту способность оказываться в любом месте, которое могли себе представить, где раньше были.

- С эффектом рассеивания в пару-тройку километров.

- Это не важно.

- Согласен. Значит, не нашли Макса… А слежку за теми «лицами толерантно-горной нации», которые объявили Скользящего своим кровником, установить догадались?

Молчание со стороны собеседницы в данном случае было чем угодно, но не «знаком согласия». Уж настолько то профессор знал сеньору Гонсалес. И в очередной раз пусть немного, но удивился категорическому нежеланию других директоров Корпорации принимать как данность то, что им не нравилось либо лежало вне культивируемой системы понятий.

- Не понимают они естественных для людей определённого типа желаний. И пусть не понимают. Зато ты, Мануэлла, верно решила их не просвещать. Сама то при необходимости установила слежку за теми горцами, да?

- Обязательно, - подтвердила та. – Месть – это естественное желание. С обеих сторон. Но мы с тобой договорились выжидать.

- Ждать можно по разному. Купи кого надо, чтобы получить доступ к камерам наблюдения города… городов, где находятся или могут находиться лидеры той этнической криминальной группы. Местная полиция должна сливать нам всю информацию по первому требованию. Она там продажна не меньше, чем в Латинской и Южной Америках. Как и другие ветви власти, - тут Тормасов вздохнул, вспомнив собственный опыт общения с властями, ни разу не положительный. Что с советскими, что с эрэфийскими, из одного корыта выползшими. – Если понадобится, то, опережая тех же Степлтона и Пэмсборо, уведомим нашего Макса о том, что по его следу идут желающие повторить попытку захвата.

- Но ты желаешь того же! И я… Какого дьявола ты творишь, профессор? И как можно уведомить…. Через дружков по игре? Клан Мьельнир, да?

- Это лишь один из возможных вариантов. Ответ на сразу все твои вопросы, горячая латинская женщина. Если Скользящий не дурак, то скоро поймёт, кто стоит за попыткой его захватить. И запишет Корпорацию в свои враги. А договариваться с врагами… Я уверен что такого не будет. Или будет, но для обмана. Ответь, как захватывать того, кто, вполне возможно, в состоянии переместиться в Скарлайг? Может не сразу, но способен. Силовой вариант, который хотят и наверняка задействуют с санкции Степлтона, обречён, так или иначе. И нужно следить за двумя нашими идиотами-Скользящими. Они как, уже появились из неизвестности, в которой пребывают после каждой своей «смерти»?

- Ещё нет.

- Подольше бы там оставались, - процедил профессор, уже давно получивший почти всё необходимое от данных «образцов». – Как там твои итальянские мафиозо?

- Ждут приказа.

- Хорошо… Дай минуту подумать.

Подумать Тормасову действительно было над чем. Гонсалес, при всей своей неоднозначности в качестве союзника. обладала неоспоримыми сильными сторонами. И многочисленные связи с разного рода представителями преступных сообществ были одной из них, не самой, кстати, малозначимой. Там где он сам вынужден был полагаться на немногочисленные контакты, полученные довольно дорогой ценой, Мануэлла резвилась как рыба в воде… или, точнее, большая белая акула в океанских водах. Родственные связи многое значили. А от латиноамериканских картелей ниточки шли во все стороны, в том числе в пределы его исторической Родины. Не самые крепкие, но для поставленных сейчас целей и их должно было хватить.

- В России только наблюдение и покупка информации. Если понадобится «мясо», то пусть местные поработают. Хоть полицаи, хоть криминал… Неизвестно ещё, кто дешевле, а кто качественней.

- Дешевле – полиция. А качества у них давно уже нет, - презрительно фыркнула Гонсалес. - Качественно они только обосрутся. Зато с размахом! Из их силовых структур все профессионалы давно либо сами убежали, либо их просто уволили.

- Тогда их не надо. Качество превыше всего. А своих итальянцев спусти на структуры нашего лорда, пусть его надутая светлость почувствует себя неуютно. И замаскируй… под происки давних недоброжелателей. Я знаю, что они у Пэмсборо имеются.

- Устрою. А ты чем займёшься?

- Наукой и заодно обработкой одного важного человека. Иначе с дипломатией или не получится, или получится, но абы как.

- Я догадываюсь, кто этот человек, хихо де пута!

Услышавший весьма нелестные слова в адрес своей покойной маман, Тормасов лишь улыбнулся, а потом ответил.

- Прежде чем пытаться кого-то задеть… сначала вспомни, чем именно задеть можно. Моя мать пусть и не была шлюхой, но я её терпеть не мог. Так что мимо, сеньора. И не терзай прошлое, тогда у нас были несколько разные цели. Сейчас общая. А вот если бы твои итальянцы прикончили господина Рокотова, как изначально намеревались, исчез бы хоть какой-то канал связи с главным объектом интереса. К тому же он уже звонил Рокотову. Кратко так, но сам факт.

- Есть номер?

- Мануэлла, ну что ты на чудо то надеешься. Не маленькая девочка уже.Естественно, звонок был с одноразового номера. Однако! Сигнал прошёл через «вышку» в родном городе объекта, а это уже кое-что. Макс не зря вернулся туда. Месть… это очень вкусное блюдо.

Глава 2

Глава 2


Давно уж рассвело, но в спальню свет практически не поступал, остановленный плотными шторами, наглухо задернутыми. На кровати, свернувшись клубочком, бессовестно дрыхла драконида, умотавшаяся и морально, и физически. Будить я ее не собирался, пусть как следует отдохнет. Слишком много нового на нее в последние сутки обвалилось. Ну а пока она спала, я успел сделать многое – как по делам, так и в личном плане.

Сперва, конечно же, личное. Приняв все меры предосторожности, связался с родителями. Разговор вышел долгим, очень долгим, зато и содержательным. Им было очень сложно понять и поверить в случившееся, но… Против фактов не попрешь. Благо что современный уровень связи по сети позволяет передавать изображение крайне высокого качества, равно как и звуки.

Изменившаяся внешность, кстати, удивила не до такой степени в сравнении с новоприобретенными способностями. Вот они вызвали временное онемение от избытка эмоций. А затем тщательные расспросы на тему, а не навредит ли их любимому ребенку такое неоднозначное приобретение? Беспокоятся, это я и понимаю, и принимаю. Потому заранее подготовил целый перечень доводов насчет не только безопасности но и крайней полезности ситуации.

Поверили. А потом снова принялись за расспросы меня болезного. На тему, которую я именно сейчас и представить себе не мог. Особенно же мать постаралась… расспрашивая меня о том, что же это за девушку я привел с собой из того «странного мира»? Ну а следом намеки насчет того, что в моем не столь уж юном возрасте пора потихоньку прекращать постоянные походы по девочкам и обзаводиться постоянной парой. И не только…

Вот что тут поделаешь? Пришлось пообещать, что непременно обдумаю это предложение. А потом и свою спутницу покажу, но не сейчас, поскольку она отдыхает, после перехода меж мирами утомившись.

Говоря это, я с трудом удерживался от улыбки, представляя, какие эмоции вызовет моя крылатая принцесса своей крайне экзотической внешностью. Этакий опасный ангелочек, только крылья без перьев, а нимба и вовсе не водилось. Уверен, представление родителям своей девушки окажется крайне запоминающейся картиной.

Ну а в завершении разговора я обнадежил как мать, так и отца тем, что пообещал в скором времени разобраться с одной из своих проблем, а заодно хорошими шансами на исчезновение всех имеющихся проблем как таковых. На этом фоне легче проскочили слова, что через несколько дней я вновь исчезаю за пределы этого мира.

В ответ же на мою просьбу не рассказывать ВООБЩЕ никому про сам факт нынешнего разговора… Меня заверили, что поскольку я не идиот, то и по обеим родительским линиям подобного заболевания не наблюдалось. Саркастично, но очень убедительно и успокаивающе.

Хорошо стало на душе после разговора, спокойно. Слишком давно по моим собственным понятиям я не говорил с теми двумя людьми, которых и только которых считал частью себя самого. Родители и этим все сказано. Не формально, как у некоторых, а самые настоящие. Семья. Друзья все же самую малость, но иное. Хотя тут могут быть и исключения, когда эти самые друзья проходят вместе с тобой через кровь и смерть. Возможно, неотъемлемой частью меня сможет стать Лаира, дрыхнущая сейчас в спальне. Уже становится, если быть честным с самим собой.

Но пока она спит и видит сны, я занимался делами уже не столь личными, но важными. Иными словами, копал насчет Шамиля Дайкакова.

Славься, великая всемирная сеть! При грамотном подходе из нее, в нынешнее время информационных всепроникающих потоков. Можно вытащить процентов восемьдесят действительно необходимых сведений. Еще десяток процентов отводим на аналитику. Ну а оставшееся – фактор риска, без которого никуда.

Никаких преувеличений. Официальные сведения о Дайкакове и его окружении, места пребывания, подкрепленные на картах вездесущего гугла и прочих сервисов. Полезные они! Спутниковые снимки вообще способны дать четкую картину объектов сверху. Планы относительно типовых строений реально достать из различных архитектурных контор, что выставляют их на всеобщее обозрение в рекламных целях. Ну а персоналии из числа банковских служащих и охранных структур… Порой они пользуются компьютером не просто так, а залезая в социальные сети. Хорошая вещица для циничного человека. Можно узнать подноготную тех из людей, кто не страдает разумной долей осторожности. А таких большинство.

Шаг за шагом складывалась мозаика из людей, объектов, дат, маршрутов, привычек. Пачка листов бумаги, на которых я черкал черновые наброски планов, медленно, но верно таяла. Большая часть трудов отправлялась в мусорную корзину, но кое-что оставалось. И это самое «кое-что» превращалось во вполне жизнеспособный план по показательному устранению врага. Теперь оставалось лишь показать наброски Лаире, посоветоваться с ней и уже после внесения корректив начать действовать.

Безумием будет атаковать крайне авторитетную не только в южных диаспорах, но и во властных структурах личность? Так, да не совсем. Ведь имея на руках такой козырь как магия, можно идти еще и не на такие авантюры. Как-никак у меня целый набор совершенно необычных для мира вокруг умений, да еще и некоторый резерв имеется. Ага, резерв. К уже имевшимся ранее трем свободным умениям добавились еще восемь по итогам произошедшего перед уходом из Скарлайга боя и награды на прорыв в этот мир. В итоге я имел одиннадцать свободных пунктов, способных принести пользу здесь и сейчас. Конечно, никакими имплантами тут не пахнет, но вот развитие на пути Повелителя Духа от техносоставляющей никак не зависит. Значит… В общем, будем посмотреть, как карты лягут.

Легкий шорох за спиной. Разворачиваюсь было, готовясь отразить нападение… Сразу вспоминаю, что тут уж точно никто не угрожает, а источник звука – проснувшаяся драконида, вышедшая из спальни в чем мама родила, но с полуразвернутыми крыльями выглядящая до одури эротично.

- Работаешь?

- Пытаюсь, - хмыкнул я, очень внимательно рассматривая девичью фигуру. – Не вводи во искушение, хоть той кружевной тряпочкой, что пеньюаром называешь, прикройся.

- Неужели одна голенькая я может так сильно отвлекать умного полудемона от продумывания коварных планов мести? – задав сей вопрос, Лаира провокационно покачивая бедрами, подошла и плюхнулась ко мне на колени. – Давай, показывай свои наброски. Вместе думать будем.

- А ты до какой…

- До высокой. Я все же принцесса клана Нект, пусть и не наследная. Нас всех обучали тактике и стратегии. А потом я и сама Трегора подкарауливала, все премудрости у старого воина перенимая. Не только для мечемашества пригодные, но и по командованию, и по прочему. Вот, к примеру, где ты собираешься поймать врага, в каком из его домов?

Отмахиваться от помощи обученного специалиста я не собирался. Чай не дурак. Только предупредил Лаиру об основных существующих у нас технических достижениях и полном отсутствии магии. Собственно, именно последнее и было тем самым веером тузов в рукаве с джокером в придачу.

Неудивительно, что, погрузившись в работу, я уже через пару минут перестал обращать внимание и на наготу дракониды, и на ее местоположение. Было просто не до того, оба мы были по уши в планировании операции. Надо признать, на пару разрабатывать варианты действий в той или иной ситуации оказалось гораздо легче и эффективнее. Никаких жестких споров не возникало. Притерлись… не только в личной жизни, но и в делах. Гармония, мать ее!

Малость подмерзнув, Лаира успела набросить на себя халат, сам я уже пару раз подогревал на кухне чай. Зато дело продвигалось. Еще немного, и по составляемому плану действительно можно будет без чрезмерного риска сделать все, что хотим.

Один нюанс. Нет, даже два. Во-первых, алхимии надолго не хватит, придется оставлять ее на самый крайний случай, а по возможности использовать слабые, но заменители. Это я про классический грим вкупе с одеждой, что закрывает почти все открытые обычно части тела. Спасибо современной моде во всем ее многообразии. В ней можно среди сотен моделей найти те, которые больше всего подходят для нашего случая. А лица… их закроют грим и темные очки. Все это надо купить. С доставкой на дом, заказав по сети. И не свой адрес указать, а, к примеру, одну из квартир в соседнем подъезде. Там хозяева на пару месяцев уехали и сдавать жилплощадь не стали, что вполне естественно. Квартиранты, они порой такие… квартиранты.

Ну а во-вторых, после завершения операции по уничтожению Дайкакова, сюда возвращаться я поостерегусь. Почему? Есть причина, к тому же собираюсь спровоцировать одну из возможных реакций и посмотреть, что из этого в итоге получится. Провокация – наше все!


***

Как я и предполагал, остаток дня и вечер ушли на подготовку, в том числе на заказ товара, его получение. Кстати, для получения пришлось подкараулить курьера у двери той самой пустующей квартиры, делая вид, что все так и надо. Может курьер чуток и насторожился, но щедрые чаевые творят чудеса с подобными людьми. Особенно по части отшибания лишнего любопытства.

В итоге, домой я принес как нехилую кучу грима с прочей косметикой, так и соответствующие ситуации вещи для Лаиры. Они должны были быть и удобными, и скрывающими ее крылья, да и лицо… частично. Драконида хоть и ворчала по поводу далекой от ее предпочтений моды, но больше по инерции. Ведь мода – это одно, а дело порой требует и не такой коррекции имиджа. Временной, конечно.

И процедуры примерки новых шмоток, пусть предназначенных не для украшения тела, сугубо для дела. Но и в этом плане Лаира нашла повод поворчать. Разумный, кстати, как ни крути.

- Плохая в твоем мире одежда, Макс. Даже для боя плохая.

- Это почему?

- А как я под нее броню поддену? – резонно вопрошала драконида. - У нас в Скарлайге ткань зачаровывают, чтобы после нескольких движения звенья кольчуги или чешуйки доспеха ее не прорвали. А тут? Без магии совсем плохо. Или закутываться в плотный плащ, что только лишние подозрения вызовет. Сам ведь говорил!

- Говорил и не отказываюсь от своих слов. Придется частично пожертвовать защитой за ради незаметности. Не вспугнем охрану целей раньше времени – получим хороший шанс не просто убить одну из скотин, но и предварительно допросить без шума и проблем. Не Дайкакова, скорее всего, при его устранении условия не могут не благоприятствовать, но и другие объекты имеют место быть. Понимаешь?

Лаира понимала. Просто пыталась несколько ехидными комментариями по поводу реалий чужого ей мира хоть немного сгладить душевный дискомфорт. Сложно, очень сложно понять и принять факт, что история твоего родного мира под названием Скарлайг не то что фикция, но написана совсем другими существами. Не богами, не великими магами, а всего лишь специалистами по увеселению широкой публики.

Ну ничего. Хорошая схватка, она всегда помогает выбросить из головы тяжелые мысли, отвлечься от проблем. Особенно если в бою ты не просто так, а за близкие тебе или твоим близким цели. Сейчас же для девушки именно такой случай. Смею надеяться, что мы друг другу уже не то что не чужие, а вполне себе близкие люди. Ну или не люди, но сути все равно это не меняет.

Все, хватит о делах. План уже составлен, место и время ориентировочно назначены. Если ничего форс-мажорного не случится, завтра ввечеру Шамиля Дайкакова будет ожидать оч-чень неприятный сюрприз. В наших с Лаирой лицах, само собой разумеется. А сейчас…

«Сейчас» длилось довольно долго, приятно и несколько выматывающе. Ну а потом, оставив девушку сладко посапывать на кровати, сам я вышел из спальни в гостиную, заварил себе крепкого чаю и немного призадумался. О делах не то чтобы очень важных, но тех, которые на произвол судьбы оставлять не следовало. Даже па пару дней, чтобы не упустить кое-какие интересные ниточки.

Мое… то есть наше с драконидой бегство из Скарлайга. Наверняка почти всеми участниками событий оно было воспринято как обычная телепортация в неведомые дали. Что же насчет тех, кто заказывал музыку – тут дело иное. Но не о том речь! Точнее о том и о тех, но не напрямую. Надо постараться выяснить, кто же так резво «барабанит» относительно меня родимого?

Есть стукач, однозначно есть. И сдается мне, что из числа членов клана Мьельнир. Не удивлюсь, если подобная мысль пришла не в одну умную голову а во многие. К примеру, в голову Харальда, которого дураком даже злейшие враги назвать не осмелятся.

Спросить его напрямую? А оно мне надо, столь явно выражать свой интерес и наводить его на определенные мысли раньше времени? Нет. Точно нет. В свое время, если сочту нужным связать нас общими интересами, вполне вероятно. Но сейчас рано. Тогда что? Действовать через посредников.

Хель с Хельги плюс Алиэнэль. Эта троица в настоящий момент однозначно мои союзники. Общие взаимовыгодные интересы, проверенные в парочке дел, да еще и дальнейшие обещанные им перспективы. В общем, можно попробовать. Нужно попробовать… Для начала.

Стимкомп всегда с собой, эта привычка остается неизменной, хотя тут в привычном мне мире, его легко и спокойно можно снять, не опасаясь каких-либо проблем. Только терять все равно и не хочется, и боязно. А ну как останусь без столь важного и нужного в Скаргайге средства связи? Нет, уж такого счастья мне нафиг не надо!

Отправляю всей троице сообщения по поводу желательности беседы. Все они сейчас не в Скаргайге, а значит будем ждать, когда или окажутся в том, что считают крутой, приближенной к реальности игрой, или просто прочитают путем одной из рассылок, доставляющих сообщения.

Теперь очередь за иным адресатом, на сей раз уже чисто скарлайговским. Аффомет, которому также следует кое-что знать. Более того, есть смысл приоткрыть кое-что из реалий с учётом крепнущих связей двух миров – собственно Скарлайга и того, в котором сия волшебная реальность была сперва придумана, затем воплощена в качестве виртуальной, а затем… Вот это самое «затем» и было оч-чень любопытным не только для нас, игроков и тех, кто мог «соскользнуть», но и для некоторых обитателей Скарлайга из числа наиболее умных и умеющих смотреть в далёкое будущее.

Набираю не слишком длинное, но способное зацепить сообщение, в котором открыто говорится о произошедшем в храме Валлиэль, госпожи лесов. Зато куда менее открыто, смутными намёками, о том, что в будущем способны открыться кое-какие обходные тропки в мир, откуда приходят Тенерожденные. Пусть всё это под вопросом, но в то же самое время вопрос уже не чисто теоретический.

Зачем это лично мне? В каждом из миров есть то, что отсутствует в другом. Если же с самого начала проложить тропку – появляется шанс приобрести огромное влияние, быстро развиться, подтянуть под данный проект мало-мальски проверенных людей. Увы и ах, но там, среди игроков Скарлайга, у меня нет действительно мощных завязок, людей, которым можно в подобных делах доверять. Мьельнир? Не смешите, право слово! Может они и достойные люди, но я для них пока так, мимолётный союзник, от которого не поймёшь чего больше – выгод или проблем. Последний набег враждебных кланов чего стоит. Не-ет, тут осторожность проявлять требуется. В том числе и попробовать вывести моё сотрудничество с Аффометом и организацией, к которой он принадлежит, на качественно иной уровень. Козырь тут имеется неубиваемый – моё положение Скользящего, который только и способен как переходить границу меж мирами сам, так и протаскивать кое-кого с собой.

Вот и проверим, проглотится ли брошенная мной замануха. Не обманка, потому как разводить на пустом месте я не собирался. Тут скорее прощупывание почвы на предмет выгодного сотрудничества. И что самое любопытное – бывшие порождения работы ИИ Скарлайга могут оказаться самым надёжным вариантом на первое время. Уже только потому, что основы их личности есть представление создателей о мире меча, магии и… элементов стимпанка. Проще сказать, уровень гнилья гораздо меньше, чем у нашего мира. На порядок меньше.

Поживём – посмотрим. Мне до завтрашнего вечера спешить некуда. Совсем некуда. Разве что выспаться в хорошей компании. Зевнув аж до хруста в челюсти, я встал, отнес поднос с чайными причиндалами на кухню и вернулся, на сей раз в спальню. Спать, Макс, пора спать. И вообще, иногда действительно утро ночи мудренее.


***

Проснулся я рано. Очень рано, едва начинало светать. Один этот факт был необычным, ведь обычно я мог проваляться в постели часов до десяти, если предыдущий денек выдался насыщенным, а настоятельной необходимости спешить не было. Но сейчас…

Странно. Бодрость, полное отсутствие каких-либо симптомов недосыпа. Прямо как в Скарлайге, где я был не совсем я прежний, а скорее… Идиот! Совсем из головы вылетело, что если уж владение магией сюда протащилось, то уж быстрое восстановление организма тем более. А раз так, то можно не валяться, глядя в потолок и пребывая в пошлейшем бездействии. Встаю аккуратно, дабы не потревожить Лаиру.

Что делать? Сперва проверить стимкомп. Та-ак… От троицы игроков-приятелей пока отклика нет, зато от Аффомета, Посвящённого Шестого Круга, есть сообщение. Видимо, пришло как раз во время моего крепкого и здорового сна в приятной компании. Сейчас посмотрим, что он писать изволит и как среагировал на высказанное предложение.

«Думал, что мы увидимся с тобой с ближайшее время, Посвящённый Первого Круга, но видно так уж сложились нити жизней и смертей. Знак Посвящённого будет ждать столько, сколько потребуется. Это лишь символ, суть же как появилась, так и останется при тебе.

Однако ты вновь принёс интересную весть, брат по Кругу. Тропа в ваш мир, мир Тенерожденных, по которой можно будет пройти и нам – это заинтересует Круг. Но слова слабы без зримого их подтверждения. Порой можно принять за реальность искусную иллюзию. Докажи возможность если не оказаться в этом мире, то хотя бы принести оттуда нечто такое, чего не существует в Скарлайге. Тогда слова обретут под собой прочную основу. Желаю тебе в этом удачи, Макс».

Разумно, чего уж. Без сомнений и колебаний набираю короткий, но чёткий ответ.

«Доказательства постараюсь доставить. По возвращении в Скарлайг, если всё удастся. Вы непременно и без промедлений узнаете об этом».

Вот и новое задание, которое и мне самому весьма интересно, что из бывшего виртуальным мира можно вытащить. Как живое, так и неживое, причём не имеющее аналогов в нашем мире – сей факт уже доказан и подтверждён. А вот доставка чего-то из нашего мира туда… Или кого-то, минуя процедуру создания аватара. Совсем интересные теоретические задачки, которые всенепременнейще следует проверить на практике. К тому же совсем скоро предстоит проверить, идёт ли развитие меня любимого за счёт творимого здесь. В смысле. будут ли повышаться уровни в зависимости от того, что и как я тут творю/вытворяю. Это тоже узнаю совсем скоро. Сочетание любопытства и необходимых действий, больше и добавить нечего.

Пока же пора на кухню, завтрак готовить на две персоны. Продукты Лаире все знакомые, Скарлайг тем и хорош, что при создании опирались на привычные будущим игрокам реалии, в том числе и кулинарные.

Хорошо, что в холодильнике были неслабые запасы, не успевшие испортиться, да и консервы всегда в доме присутствовали. В общем, есть чем угостить неожиданную, но весьма ценимую мной гостью.

Оп-па, вновь стимкомп. Ну здравствуй, возмутитель спокойствия со стимпанковским колоритом! И чем порадуешь? Хм, сообщением от Алиэнэль, которая вполне себе согласна поговорить. Так и я согласен, благо и Лаира пока просыпаться не собирается. Не хочу ее сейчас разными мелочами нагружать, хватит ей и подготовки к планируемой к вечеру операции.

Стоп… Ага, Алиэнэль сейчас не в Скарлайге. Предлагает мне, если я не против, тоже покинуть игру и связаться не сообщениями, а голосом. И номер скайпа. Что ж, это можно, благо запасных аккаунтов скайповских у меня парочка присутствует. Подключаемся прямо через смартфон, набираем и…

- Алиэнэль?

- Макс? – слышу в голосе девушки на той стороне канала вопросительную интонацию, которая, впрочем, сразу же исчезает. – Ой, а у тебя голос прямо как в игре! Это хорошо. А то многие чего только и с голосом, и с внешностью не делают.

- Есть такое у некоторых, порой больше, чем нужно. Но, как я слышу, у тебя голос тоже не изменен в сравнении с натуральным.

- Предпочитаю естественность. Ну почти, - слегка тушуется моя собеседница. – Ведь эльфийских ушек у меня в реальности нет, да и еще… Ой, я опять не про то. Ты что хотел узнать то, а?

- О той заварушке в «Танцующем гхоле». Ежикам ведь понятно, что все не просто так было. Налет тех трех враждебных кланов явно был спланирован, подготовлен и проплачен. Они не стали бы выбрасывать столь большие суммы для таких малозначимых целей. Невелика доблесть – захватить одну из побочных укрепленных точек Мьельнира, в то время как главная твердыня осталась по сути нетронутой. Или я ошибаюсь?

Недолгая тишина, Алиэнэль явно взяла короткую паузу на обдумывание. Надеюсь., что с темы она не соскочит.

- Верно, Макс. Хель и Хельги в том же тоне высказывались. Правда не понимают, зачем все это и почему.

- А что Харальд?

- Кто бы нам докладывал, - усмехнулась девушка. – Но мрачный, и постоянно вызывает к себе на «профилактические беседы» многих из клана, особенно из числа не особо доверенных. Ищет.

- Догадываешься кого?

- Шпиена, конечно! Наверняка скоро и нас вызовет, по очереди или вразнобой. Вот тогда может и смогу что-то новое узнать.

Вызовет, говоришь? Не уверен, разве что для порядка и не более того. Глава Мьельнира извилинами шевелит быстро и качественно, особенно когда в наличии много информации на тему. Сложить два и два не очень сложно, а результатом оного арифметического действия будет моя персона. Не как виновника, а как объекта интереса непонятных пока для Харальда лиц.

Будет ли давить на меня? Вряд ли, особенно учитывая случившееся в храме Владыки Клинков и мои более ранние намеки относительно изменений ситуации со жречеством. Пусть ему многое непонятно, но он воздержится от соблазна простых решений. Понимает, что так можно многое потерять и ничего не приобрести. Следовательно, буду ждать. Чего? Результатов расследования, которое ведет глава Мьельнира при активной поддержке своего ближнего круга.

- Ма-акс, ты что, уснул?

- Прости, Алиэнэль, просто призадумался о делах различных, но непременно важных. Так ты будешь держать меня в курсе событий?

- Обязательно! И этой неразлучной парочке то же самое передам, если они тебя сами раньше не найдут.

- Прелестно.

- А ты скоро в игре будешь? – живо поинтересовалась «эльфийка». – Там сейчас та-акое творится, все на ушах стоят и обратно ещё долго возвращаться не собираются!

- Знаешь, я пока ничего не слышал.

- Да ты… ты сам не поверишь,- чуть не задохнулась от избытка эмоций девушка, после чего начала на меня вываливать целые ушаты весьма ценной, пусть и ни разу не секретной информации. – Обновление в игре. Внезапное, но очень весомое и процесс игры меняющее до неузнаваемости. Ты слушай. Сначала по поводу добычи с тел убитых игроков…

Я слушал и тихо охреневал. Уже потому, что догадывался о том, о чём простые игроки, не Скользящие, в принципе не могли. Изменения, ха! Любой патч, если он не касается каких-то технического рода мелочей, анонсируется заранее. Тем более такой. который буквально перестраивает механику игры в сторону большего реализма. Реализм, вот ключевое слово! Мир Скарлайга сделал новый шаг от виртуальности к естественности и был он ой каким существенным. Если до сего момента действительно знаковой вехой было осознание себя неписями, превращение управляемых ИИ болванчиков в независимых личностей, живущих не по воде прописанных алгоритмов, сколь угодно гибких, а как и полагается настоящим разумным существам, то теперь… Вот действительно, является ли мало-мальски близким к любому. даже магическому миру то, что при убиении кого-либо вместе с с исчезновением тела – что само по себе на реальность не слишком походит – исчезают и те вещи, в которые тело было облачено. То-то и оно!

Вот и суть «патча», точнее сказать, сразу замеченный аспект оного. По всему Скарлайгу раздавался многоголосый вой от множества игроков, которые неожиданно для себя теряли всю свою экипировку, оставаясь в буквальном смысле слова без штанов во время последующего возрождения. Только нижнее бельё и все, больше ничего… помимо стимкомпа. Видимо, этот предмет оказался слишком тесно связанным с аватарами, создаваемыми при начале игры. А что же остальное? Оставалось в качестве добычи другому игроку или местному, либо валялось без присмотра в окружении неразумных тварей – им то ценные вещи нах не сдались – в ожидании удачливого трофейщика. Ну либо же самого игрока, который не захочет оставлять крайне ценные вещи чужому дяде либо тёте.

Ох, чую я, что корпорацию, ответственную за создание мира Скарлайга и поддержание оного, завялят разнообразными исками, требуя непременного возмещения ущерба тем либо иным образом. Патч, видите ли, не объявили! Надо будет почитать в прессе, как акулы IT-сферы отбрёхиваются, какие оправдания выкатывают на гора. Чтобы хоть как-то сбить цунами из дерьма, обрушившееся на их головы и ударившее по самому главному, то есть кошельку.

- Цинично выражаясь, плакали надежды многих и многих на уютную детскую песочницу, - подвёл я итог под свершившимися изменениями. – Ты или Хель с Хельги. как я понимаю, в это не вляпались?

- Так не успели. Не было нас в Скарлайге, - с нотками удивления в голосе ответила Алиэнель. – А вообще я думаю, что патч обратно скоро откатят. Недовольны почти все, кроме совсем уж хардкорщиков и некоторых агров-игроков. Теперь первые адреналина хватать будут ещё больше, а вторые взвоют от радости, что добыча жирная-жирная стала. И станут спешить урвать свой кусок, пока не отменили случившееся.

- Настраивайся, что не отменят, - самую малость приоткрыл я козырной расклад в своих руках. – Считай это инсайдом и… - поражённый прицельно клюнувшей меня идеей, я озвучил её в «публичном варианте». Часть идеи, если быть точным. – Алиэнель, будь умной и хорошей девушкой, помоги в одном взаимополезном деле. Вроде раньше мои предложения ни разу тебя не разочаровывали.

- Конечно… - согласилась с ходу собеседница и лишь после этого поинтересовалась. – А в чём?

Хотелось бы, чтоб во многом, но я привык адекватно воспринимать действительность. Увы и ах, но что Алиэнель, что Хель с Хельги – обычные игроки, одиночки, к тому же, как я успел понять, тоже из числа не так давно играющих. Но разве я могу обратиться к кому-либо ещё? Нет, не могу.

- Нужна краткая выжимка по серьёзным кланам Скарлайга. Кто они, чем знамениты, на каком направлении развития сосредоточены. Их идеология и всё в этом духе. Причём это нужно срочно, а не абы когда.

- Но я же не аналитик, - удивленно пискнула девушка. – Это тебе нужно искать тех, кто в Скарлайге давно и даже делает реальные деньги на прогнозах с анализом!

- Дефицит времени. Такой, что я даже засесть в сети форумы почитать не смогу. Зато если получу хоть какой-то обзор – поверь, выгода будет куда больше той, которую мы все получили после той аватнюры в храме. Ну так что, берёшься?

- Я могу… попробовать, - неуверенно протянула Алиэнель и тут же добавила с большим напором. – И я не отвечаю, что мой обзор будет таким уж хорошим. А этой парочке я обязательно сообщу, попрошу помочь и слова твои передам. Пусть или сразу помогают, или с тобой, Макс, связываются. Ты же не против?

- Само собой. А сейчас извини, реально дел невпроворот.

Тут я, надо признать, слукавил. Таких уж реально срочных дел не имелось, зато присутствовала проснувшаяся драконида, желающая для начала позавтракать, а попутно и расспросить меня по поводу того разговора, завершающую часть которого услышала.

Что касалось завтрака… Хоть я ни разу не шеф-повар, но грамотно заварить чай и соорудить к нему некоторое количество тостов и иных закусок дело нехитрое. Правда качество, в сравнении с тем, что наличествовало в «виртуальном» Скарлайге, было так себе. Химия, консерванты и всё в этом духе. Это мы, много лет питающиеся подобными продуктами, не замечаем определённые нотки, не совсем естественного вида, а вот Лаира с ходу просекла.

Пришлось коротко, но объяснить ситуацию. Впрочем, данный нюанс девушку почти не заинтересовал. Она сразу перевела тему сперва на услышанный обрывок разговора с Алиэнель, а затем и на то. что ему предшествовало.

- Значит мой мир меняется? Это и пугает и обнадёживает, - крылья дракониды чуть было не развернулись, но осознав, что пространство вокруг не бог весь какое большое. она тут же вернула их в компактный свёрнутый вид. – Что же будет со Скарлайгом?

- Как я понимаю, он должен стать совсем «живым». Уйдёт большая часть условностей вроде того же исчезновения тел убитых, более естественной станет популяция зверей, птиц и прочей фауны. Иные изменения… Пойми, Лаира, я слишком мало знаю о том, что было изначально вложено в создание мира, потому и предположения только в общем. По срокам и вовсе не могу ничего сказать. Хотя очень бы хотелось узнать!

- А почему бы тебе и не узнать?

Упс! Простой такой вопрос и в то же время очень уместный. Действительно, а почему бы и нет? Не в режиме «вот прям щас!», а без лишней спешки, после того, как постараюсь решить собственные проблемы с Дайкаковым и прочими горными обезьянышами, невесть что о себе возомнившими лишь по причине того, что толерастная зараза по миру чрезмерно распространилась.

- Разумно. Только всё лучше делать в своё время. Сперва личные дела решить хочется, а потоми другими займёмся. Только…

- Что?

- Прежде чем соваться в дела создателей твоего мира, нужно будет в этот самый мир вернуться. Кое-что приобрести, кое с кем поговорить, может даже…

- Даже и не думай! – девушка весьма грациозно перетекла со своего стула мне на колени. – Я в Скарлайге без тебя в какой-нибудь укромной норе отсиживаться не буду.

- Не будешь. Хотя бы по той причине, что я не уверен, где именно тебе будет безопаснее – там или же тут. Очень уж подозрительной выглядит вся эта суета вокруг. От меня явно чего-то хотят. А вот чего и кто – это остаётся большим таким вопросом.

Тем вопросом, который надобно решать. Быстро, не откладывая дела в долгий ящик. Но сперва - месть, она же стремление окончательно закрыть вопрос с угрозой для близких мне людей в этом мире. Я эту горную публику хорошо успел изучить – едва только чувствуют, что им угрожает реальная, подтверждённая свершившимися фактами опасность, сразу же становятся тихими и пугливыми, прячась по аулам или же, согласно новым веяниям, но отдалённым курортам в местах массового скопления себе подобных. Эмираты там, Турция и тому подобные места. Но сперва нужны аргументы… в виде энного количества трупов. Вот их нам и предстоит организовать. Не когда-нибудь, а сегодняшним вечером.

Глава 3

Глава 3


Тик-так, тик-так… Часики тикают, время движется к тому моменту, когда Шамиль Дайкаков, покинув здание Альтер-банка и сев в авто представительского класса, в сопровождении пары машин охраны двинется в элитный коттеджный посёлок Золотой Луч, где и изволит проживать в совершенно пошлой роскоши вместе с официальной молодой женой, парочкой неофициальных и целым выводком прислуги и охраны. Детки и иные родственники вроде племянников, те проживают отдельно, но все в той или иной степени вовлечены в частично легальную, но большей частью совсем даже криминальную систему, выстроенную клятой диаспорой. В систему, которая сегодня должна лишиться одного из ключевых своих элементов. И плевать мне что на два внедорожника с охраной, что на бронированный «мерс», способный выдержать не то что автоматную очередь, но и выстрел не из самого ядрёного гранатомёта. Будут задействованы совсем другие средства, не чета стандартным, привычным для моего родного мира.

Путь Духа для техномага не зря считается столь же важным, как и фаршировка собственного организма разнообразными имплантами. Эти две составляющие словно дополняют одна другую, а на высших ступенях развития, когда некоторые заклятья и импланты частично накладываются друг на друга… Это вовсе не избыточность и не антирациональная компоновка, а совсем даже наоборот. Наложение эффекта от импланта и заклятья школы Духа усиливает действие каждого если не на порядок, то уж точно в разы. В том числе и поэтому техномагов в Скарлайге опасаются. Особенно матёрых, в которых металла чуть ли не больше, чем органики, а знания из школы Духа достигли уровня если и не архимага, то уж магистра того или иного ранга.

Это я к тому, что часть из заботливо приберегаемых пунктов умений были вложены в парочку очень интересных заклятий, открывшихся, как только я перешагнул порог пятидесятого уровня. Первым из них была Силовая Волна. Полезная штука при любом раскладе, дающая на первом уровне возвести в нужном месте сотканную из магической энергии преграду, прошибить которую было бы очень сложно… пока не истощится вложенный в неё заряд. Статическая преграда, по типу «где прибили, там и держится». Зато на втором уровне развития это заклятье позволяло двигать Волну вперёд и манипулировать размерами. Третий увеличивал скорость движения – при желании. конечно – до вполне серьёзной, а вдобавок позволял менять форму Силовой Волны. Вот третий уровень и был достигнут. Минус при пункта умений, зато результат того стоил.

И для моей нынешней задачи самое оно! Вот что будет в ситуации, когда мчащиеся на скорости свыше восьмидесяти километров в час машины со всего размаху врежутся в ту самую Силовую Волну, да к тому же активированную в виде дуги, движущейся навстречу тоже не со скоростью ленивой беременной черепахи? Плохо будет тем, кто в это вляпается. Да и внешние эффекты у Силовой Волны не боги весть какие. Прозрачная, только слабое жемчужное мерцание, способное удивить, но никак не предположить истинную природу оного. Силовые экраны, магические или как продукт высоких технологий, только в фантастике книжной и киношной, но никак не в реальной жизни. До сего момента, мда. Теперь этому миру пришло время познакомиться с проявлениями магии, которую его представители же и создали, пусть и в качестве «неожиданного побочного продукта».

Едут! Быстро этак, неотвратимо приближаясь к месту своей гибели. Откуда я это знаю? Так ведь веб-камеры не просто так придумали. Прикрепить оные к стволам деревьев на нужных участках трассы, соединить в единую сеть, вывести передаваемое изображение на планшет, который сейчас у меня в руках… Вуаля, всё готово! Эра высоких технологий, она позволяет даже при использовании широкодоступных девайсов очень и очень многое. Надо лишь иметь голову на плечах и толику решимости, чтобы использовать подворачивающиеся возможности.

Естественно, для нападения был выбран относительно «малонаселённый» участок трассы. Ну то есть такой, чтобы вокруг поменьше построек, а соответственно и очевидцев. Относительно же потока машин… тут уж ничего не поделать. Придётся смириться с тем, что зрелище странной, паранормальной аварии будут наблюдать немало водителей. Да и то, что должно произойти после собственно аварии, оно тоже по разряду обычного проходить не станет. Магия-с, больше и добавить нечего.

Жаль, с невидимостью дела так себе обстоят зелья есть, но совсем мало, а тратить их вот прямо сейчас, когда случай вряд ли будет крайним, было бы неразумным ходом. Дефицит, чтоб ему через двойное сальто меж буферами страдающего ожирением и хронической диареей негра воткнуться. Ну вот не рассчитывал я на столь быстрое и неожиданное возвращение в родной мир, сработал форс-мажорный фактор. Была бы прикрышка невидимости – отход в принципе не мог составить проблем. Прикрылись зельем, артефактом либо заклятьями сразу после активной фазы, да и потихоньку. Полегоньку отошли в сторону, а там уже можно и открыто, без малейших подозрений. Сейчас же тратить козырную карту в ситуации, из которой можно выбраться и обычными – относительно обычными, конечно - средствами… Справимся без выкладывания на стол козырного расклада. Транспорт имеется, водитель которого тихо-мирно спит не совсем здоровым сном. Проснется не в самом радужном состоянии души и тела, но того человека, который злостно лишил его транспортного средства, описать банально не сможет. Нет, он опишет… маску, которая была «слеплена» мной под действием накладывающего иллюзию зелья. Пусть ищут ветра в поле!

- Приготовились. Я начинаю. Ты, если что, страхуешь, добиваешь тех, кого я пропустил.

- Знаю.

В голосе драконидской принцессы полнейшее спокойствие. Убивать для неё не впервой, участвовать в засадах с применением магии тоже. Разве что декорации в новинку. Ну да правильно обученные бойцы умеют временно не обращать внимания на подобные незначительные нюансы, особенно если лидер группы знает, что и как делать. Вот и устроилась Лаира, приготовившись стрелять «с колена» из весьма дальнобойного, пусть и довольно компактного спаренного арбалета. Как оказалось, эта штуковина, своего рода шедевр оружейной мысли Скарлайга, находился в её вещах в разобранном виде. Теперь он был собран, проверен и готов сказать веское слово в виде бронебойных и раскрывающихся прямо в ране болтов. Как оказалось, её жалобные стоны по поводу неумения стрелять относились по большей части к лукам и частично к метателям. А вот с арбалетами дела обстояли значительно лучше. Нюанс… В том случае, если вещица была хорошо пристрелянной, можно сказать родной.

Мне же по возможности предстоит работать магией. Лучше вообще не доводить до сближения. Нафиг надо, чтобы в придачу к сверхъестественным эффектам люди из проезжающих мимо машин узрели и их возможный источник.

Есть контакт. Пока зрительный. Внедорожник охраны показался, а основная цель, «мерс» с Дайкаковым внутри, следом за ним. Теперь ещё чуть подождать, и… Активация Силовой Волны прямо перед первой машиной охраны. Загнутой, само собой разумеется, чтобы внутрь влетело исключительно то, что полагается. Готово! Это даже не всмятку, это просто в ком из стали, плоти и костей сложило внедорожник. Да и вторая машина в те же самые края отправилась, врезавшись в смятое нечто, ранее бывшее внушительным автомобилем.

Врезалась, но в то же самое время не превратилась в бесформенное нечто. Броня, она и в Африке броня, можно было предполагать. Вторая же машина с охраной, та резко дала по тормозам и вильнула было в сторону. Столкновения с Силовой Волной избежать не удалось, но вот последствия были куда как мягче. Ездить тачка больше точно не сможет, а вот живая её начинка относительно здорова. Что явно придётся исправлять.

Б-бах! А вот это действительно хорошо. Взорвался бензобак – скорее то, что осталось от оного – внутри того хлама, в который превратилась первая машина. Хороший такой взрыв, качественный, да и ударная волна пошла правильно, ведь силовая преграда ещё держалась. Держалась, но приняв на себя часть взрыва, окончательно исчезла, исчерпав свой ресурс. Да и пофиг, она свою роль уже сыграла, выведя из строя транспорт и тем самым подведя выживших врагов под наши с Лаирой прицельные атаки.

Щёлк... щелк. Два выстрела из арбалета. Два трупа охранников. Тех самых, которые рискнули высунуться из второго внедорожника, да к тому же с пистолетами наголо. А на кой мне стрельба, пусть даже хаотичная, не факт что в правильном направлении? Верно, не нужна. Да и охраннички ни разу не белопушистые, у Дайкакова там исключительно немытые соплеменники работают, из числа ядрёных таких аллах-бабахов. Ни разу не жалко и сверх того, это своего рода дезинсекция окружающего мира. Небольшая, но всё равно полезная.

Внутри внедорожника явно был ещё как минимум один человек, но это пофиг, пока сидят внутри. Может контуженные, может просто отсидеться хотят. Но теперь моя очередь работать на добивание уцелевших и особенно главной цели. При помощи ещё одного заклятья школы Духа, которое, что любопытно, открылось только теперь.

Призрачная Рука – вот как курившие неведомо что создатели магических школ Скарлайга обозвали вариант телекинеза ветки Духа. Почему? Скорее всего по причине того, что при перемещении того или иного объекта реально ощущалось, будто ты хватаешь его рукой и куда-то перетаскиваешь, пусть исключительно силой воли. Сейчас перемещаемым объектом была зажигательная бомба большой мощности и алхимического производства. Знакомая штука, приходилось такой пользоваться там, в Скарлайге. Только на сей раз более качественная, с возможностью установки времени, через которое произойдёт активация. Вот её то, огненную, аккурат под днище бронированного «мерса», внутри которого находился Дайкаков. Да, именно внутри, потому как водитель пытался оживить мотор авто и у него даже что-то получалось. Только поздно, зуб даю!

Очередные выстрелы Лаиры… Ага, это ответка на пальбу из «мерса», там кто-то приопустил стекло и открыл пальбу из пистолета куда-то в белый свет. Видимо, для собственного успокоения, которое… ну да, оно уже перешло если и не в упокоение, то в тяжелую рану. Оба болта, выпушённые принцессой клана Нект, попали в цель, то бишь в образовавшуюся в броне щель. Ай, это уже не столь важно. Алхимическая мина под днищем, а значит кердык-каюк пришёл находящимся внутри через… какие-то пяток секунд, не более того.

Беззвучная вспышка… Алхимия – это вам не взрывчатка, она может срабатывать как с шумовыми эффектами, так и без оных. Для «зажигалки» шум был вовсе не обязателен. Хватало и ярчайшего света, который я благополучно «пропустил», закрыв глаза. Только и сквозь веки неплохо светануло.

Открыв глаза через мгновение после светового удара, я увидел очень радующую картину. От некогда внушительного бронированного авто представительского класса не осталось практически ничего, лишь весело горящие куски искореженного металла и поднимающийся к небу дым. Ну да, всё как и обещалось в «инструкции по применению» – в радиусе трёх-пяти метров полностью или частично сгорает практически любой материал, защита лишь магическим образом либо при использовании особых для мира Скарлайга материалов. Тех, которых тут, на Земле, нет и быть не может. Равно как и магии… помимо пришедшей из недавно действительно всего лишь игровых миров.

А Шамиль Дайкаков? Помре, скотина, даже хоронить нечего будет. Вкупе почти что со всеми своими охранниками, так что преследовать нас уж точно никто не станет. Босс то того, ласты склеить изволил. А храбрость горных народцев – это штука чисто мифическая. Работает лишь при подавляющем численном преимуществе и напрочь испаряется при любой мало-мальски серьёзной угрозе в их сторону. Проверено не раз и многими.

- Уходим!

Одного слова оказалось достаточно. Драконида, услышав чёткий и ясный приказ, мигом сложила арбалет, забросив оный за спину. Затем прикрылась плащом – местным, понятное дело, чтобы не вводить в изумление добропорядочных обывателей – и рванула в сторону оставленного с работающим двигателем автомобиля.

Время? И минуты не прошло, как всё началось и закончилось. За спиной оставались трупы, в том числе и главный из оных, как раз и бывший основной целью нападения, а также очень явный, показательный сигнал всей диаспоре, к которой принадлежал ныне окончательно дохлый Шамиль. Какой сигнал? Очень простой и понятный – неуязвимых среди них нет и никакая «крыша» со стороны власть имущих не спасёт. Поймут ли они сей тонкий намёк? Сомневаюсь. Зато когда в довесок с уже совершённому действию пойдут слова в виде электронных посланий другим, пока ещё живым уродам… Вот тут даже под их первобытно-толстые лобные кости может пробраться простейшая мысль, касающаяся крайней нежелательности связываться с моей персоной. Может не сразу, а ещё через пару-тройку показательных ликвидаций, но таки да голос разума должен возобладать.

А вот и позаимствованный недавно автомобиль. Лаира уже там, готова к поездке. Падаю на водительское место, захлопывая за собой дверь, выжимаю сцепление, затем педаль газа… Поехали. И никакого опасения, что могут остановить по поводу случайно нарушенных правил или там внезапной проверки документов. Моя физиономия сейчас под действием иллюзии, один в один схожа с фотографией на водительских правах истинного владельца машины. Сам же владелец как уже упоминалось, то ли ещё без сознания, то ли уже пришёл в оное, но далеко отсюда. И свидетели такого его состояния имеются. Не зря же бессознательное тело было оставлено не просто в людном месте, но месте приличном, где на подобное быстро обратят внимание да ещё и врачей вызовут. Непричастных по возможности подставлять не следует. А вот возможные тайны и загадки – они нашему миру пойдут исключительно на пользу. Пусть люди мало помалу привыкают к тому, что в окружающей их реальности станет проявляться нечто особое… магическое.

Ну а что же мы с Лаирой? Отъедем подальше, выбрав место, где нет слишком уж распространившихся камер наблюдения, да и бросим машину. После этого я сброшу личину и пусть не в виде тифлинга, но в замаскированном не магическим образом состоянии отправимся… Может домой, а может и в иное место. Там видно будет. От чего будет зависеть выбор? От того, поступят ли некоторые данные от той же Алиэнели и кое-кого другого. И со старым приятелем Славкой надо будет побеседовать. О многом.

Хм… вновь стимпомп оживился. Точнее сказать, сигнал поступил несколько раньше, сейчас просто напоминает о себе, согласно выставленным настройкам. Сбрасываю скорость, а затем останавливаюсь, прижавшись к обочине. Попутно парой слов успокаиваю дракониду. Дескать, никаких проблем, просто надо бы неожиданно пришедшее сообщение прочитать. Итак…

«Вами получено скрытое задание «Месть». Теми способами, которые сочтёте необходимыми, воздайте по заслугам тем, кто объявил на вас охоту и угрожал вашей семье. Задание будет считаться выполненным, когда появится абсолютная уверенность, что ваши враги мертвы или отказались от любых недружественных действий в вашу сторону. Список известных на настоящий момент врагов: Шамиль Дайкаков, Ваха Гаджиев, Казбек Табаев, Мустафа Бакаев.

Внимание! Задание является ступенчатым, вы получаете награду за каждую его часть.

Внимание. Шамиль Дайкаков в результате ваших действий мертв и более не представляет угрозы. Число оставшихся известных вам врагов сократилось до трёх».

Очешуеть! Неведомо, какими такими «тропами Хошимина» теперь работает система выдачи и выполнения заданий мира Скарлайга, но её хвост не просто притянулся оттуда сюда, но и работает мне на пользу, трансформируя важные события в такие сот скрытые задания. И не формальности ради, а с выдачей опыта в качестве награды. А ну-ка посмотрим повнимательней. Кармическая ж ты сила бегемота! За уничтожение самого Дайкакова и немалого числа охраны оного тоже капал опыт. Слабенько так, учитывая мой не самый скромный уровень, но факт оставался фактом.

Зато первая часть выполненного «задания» относительно мести… вот тут мне неожиданно обломилось столько, что получилось закрыть аж два уровня. Неплохо так, ага! Интересно, сколько получиться «поднять», когда окончательно решу «горную проблему»? Понятное дело, что в данном случае не ради прокачки себя любимого стараюсь, но оно очень даже приятный и полезный бонус к основе, от которого отказываться ни за что не собираюсь.

- Что ты увидел такое. Макс? У тебя лицо довольное такое, что и мне тоже хочется чего-то этакого.

- Да так, дела магические, - полностью правду говорить пока было всё ж рановато, а вот частично вполне. – Обнаружил новую возможность стать сильнее как маг, да к тому же уже и проверил. Оказалось, что результат выше всяких похвал. И месть частично состоялась, и одна из теорий подтвердилась.

- Магия… У некоторых она есть, другим словно и не положено. Иногда это огорчает, - на мгновение на лице принцессы отразилась печаль, но такая, из давнего прошлого, эхо минувшего, это заметно. - Ничего, зато я с клинками могу такое. что другим только завидовать остаётся! И из арбалета хорошо стреляю!

- Выше всяких похвал, - охотно согласился я, вновь трогая авто с места. – Что же касается магии… Есть у меня одна интересная и любопытная идея. Обещать ничего не могу, но с учётом того, что Скарлайг по существу уже «ожил», да и установленные рамки спадают, есть определённые мысли. Нужно тебя кое-кому показать на предмет высококвалифицированного и тщательного обследования. Но сначала… У тебя в роду маги были? Хоть какие, не обязательно сильные.

- Мама могла немного управлять стихией воды. Сестра деда пробовала себя в алхимии, но забросила, не добившись значимого результата.

- И этого более чем достаточно, - прервал я девушку, уже настроившуюся перечислять и более отдалённых родичей. – Есть такая наука под названием генетика, о которой я тебе чуть позже расскажу. А также имеется вполне разумная теория, что магии можно научить многих, у кого достаточно развитый разум, да к тому же хоть где-то среди предков промелькнула способность… хоть к чему-то магическому. Нужно лишь упорство, готовность учиться и, возможно, нехилые вложения финансов для оплаты наставников и покупки разного рода алхимических эликсиров и проведения «стимулирующих» пробуждение и развитие магии ритуалов. Следовательно…

Продолжать не требовалось. Лаира уже была где-то далеко. Похоже, нежданно-негаданно я попал в очень значимую для неё точку. Полагаю, драконида с самого детства, увидев магию, хотела ей научиться. То есть при изначальном создании мира так было «прописано» или же личность достроилась несколько позже, сама сформировав как недостающие воспоминания, так и сопутствующие любому действительно живому и разумному существу стремления. Как бы то ни было, а результат налицо. Одна лишь возможность, теория, высказанная мной, о шансе развить то, чего у девушки раньше не было, дала ей ещё больше сил и решимости для достижения поставленных задач.

Верил ли я сам в только что озвученное? Вполне. Иначе не стал бы играть с огнём, обнадёживая действительно важную для меня личность. Насколько я успел понять, при создании того же Скарлайга прописывали наличие хоть каких то значений воли и интеллекта у разумных существ в мире. И, что немаловажно – и о чём не раз говорилось в разного рода хелпах – интеллект шёл в прямой связке с уровнем разума, а воля помогала и при сопротивлении магическим воздействиям, особенно ментального плана. Что из этого следовало? Да то, что у Лаиры с мозгами было очень даже в порядке, значит и параметр условного интеллекта соответствовал. Воля… сомневаюсь, что близка к нулю. И что из этого выходило? Правильно, та самая теоретическая возможность хоть как-то присовокупить к её нынешним возможностям ещё и магические. Разумеется, в ближней и даже среднесрочной перспективе это мало что будет значить, зато если работать с расчетом времени в годах… Тогда да, ситуация резко изменится. Потенциал вырисовывается, мягко сказать, нехилый. Особенно для тех, кто с самого начала сумеет его осознать и начнёт вкладываться в будущее, попутно делая обязанными коренных обитателей Скарлайга. Именно так! Опять же, хоть немного вникнув в лор мира, становилось ясно, что сочетание власти и магии котировалось куда выше, чем просто власть. Более того, многим правителям, которые были лишены магического дара, приходилось всерьёз опасаться либо смены династии, либо мятежа одного из кровных родственников. В основном из числа тех, кто этой самой магией владел.

Вот и страховались по возможности, используя магов-наёмников или действительно преданных вассалов-магов. Использовали и всё равно чувствовали себя не боги весть как комфортно. Теперь же…

Мда, вот уж действительно расклад сил может поменяться очень существенно. А значит что? Правильно, опять-таки предстоит погрузиться по уши в анализ личностей правителей в Скарлайге, равно как и в то, какие именно фракции вообще имеет смысл пробовать на предмет полезности. Ясно, к примеру, что та же Гильдия Равновесия как можно дольше не должна узнать о самой возможности получения в потенциале новых магов. А вот Круг, в который я с некоторого времени вхожу – это совсем другое дело. Только сперва нужен хотя бы единичный положительный результат. Этим и нужно будет заняться… по возвращении в столь яркий, красочный и притягательный мир Скарлайга.

Что делать в ближайшей перспективе, после поднятого шухера? На автомате я проверил, как там поживает возможность переместиться в Скарлайг? Пока ещё не совсем хорошо, требовалось ещё некоторое время побыть здесь. Вместе с тем, явно меньшее, чем планировалось раньше. С чем связано? Возможно, с недавними активными действиями, применением магии в мире, который до сей поры был её лишён. Подобная теория вовсе не так безумна, как могло бы показаться сначала.

Подождём, значит. Только время ожидания следует проводить и с толком, и в безопасности. Насчёт последнего я имел в виду, что не следует дважды возвращаться в одно место. Может впадаю в паранойю, но лучше перестраховаться. Не даёт мне покоя попытка прихватить меня там, в Скарлайге! Если шли по следу там, то боги ведают возможности тех, кого я неожиданным образом заинтересовал настолько, что готовы вкладывть реально немалые деньги для того, чтобы прихватить меня там, в «виртмире». Было время как следует подумать, ой было! Вот какой смысл пытаться прихватить кого-то в «игровом мире»? Если действительно хочешь устроить человеку проблемы – хватай за жопу не игровой аватар, а реальную тушку, можно прямиком в «саркофаге», беззащитно-бессознательную.

Ан нет, им требовалось поймать меня там. Следовательно, знали инициаторы, что у меня нет возможности выйти из Скарлайга способом, привычным обычным игрокам. Знали или, по крайней мере, подозревали, что я не абы кто, а самый настоящий Скользящий, реальный представитель недавно возникшей «городской легенды». Идём дальше…

- Кому может понадобиться Скользящий? Вот в чём главный вопрос.

- А? Макс, ты сейчас о чём?

- Прости, Лаира, иногда особо важные мысли вслух проговариваю. Порой даже помогает, - повинился я перед драконидой, заодно сбрасывая скорость и сворачивая в переулок. – Пытаюсь понять, кто такой наглый и с большими деньгами охотился на меня там, в Скарлайге. Та заварушка в «Танцующем гхоле»… и её возможные последствия.

Поскольку принцесса клана Нект уже была мало-мало в курсе всех моих дел, то ипорог вхождения в ситуацию успел состояться. Вот и получил я мнение со стороны той, которая с детства вращалась в атмосфере разнокалиберных интриг.

- Тому, кто знает о тебе подобных и понимает всю их пользу. А много ли таких тут, в мире Теней, я не знаю. Это твой мир.

- Хм… а ведь и верно. Тут или спецслужбы, которые вполне могли заинтересоваться столь необычной «городской легендой» о людях, способных переноситься в Скарлайг или иные миры, или… частники. А какие именно? Понимающие перспективность, то есть не чуждые виртмиров. Плюс попытка нападения на моего друга с последующим спасением. Не верю я в то, что это горные любители ослов и мальчиков порезвились. Ещё «спасители» эти, которые то ли из конкурирующей организации, то ли изначально его пленившие были расходным материалом для второй группы. Придётся Славку аккуратно так потрясти, со всей возможной осторожностью. Лаира, приехали. Пора покинуть этот уже изрядно послужившим нам транспорт.

- Хорошо, - даже не собиралась перечить девушка. – И куда теперь?

- Покамест просто по городу прогуляемся до парка, посидим там малость, подумаем. Я со Станиславом свяжусь, может ещё с кем. Заодно отслежу, какая реакция начнётся из-за«трагической гибели» председателя правления «Альтер-банка» Дайкакова. И ещё кое-что…

- Угроза? – встрепенулась Лаира, почувствовав тревожные нотки в моём голосе.

- Потенциальная. Нельзя исключать, что на мой след попытаются выйти. Не обязательно, но всё же стоит поостеречься. Если это отслеживающие меня как Скользящего, то применение как бы несуществующей в этом мире магии однозначно даст им зацепку. И привязку к месту, равно как и шанс просчитать мои дальнейшие действия. Понимаешь?

- Устранение остальных твоих врагов.

- Оно самое. И кто знает, может стоит попробовать уловить уловляющих. Если, конечно, представится удобный случай. Преимущество обладания магией не стоит недооценивать!

Уникальный козырь, как ни крути! Пока уникальный, да к тому же понимающие люди – а пытающиеся прихватить меня за задницу там, в Скарлайге, явно из числа понимающих – наверняка знают, что может техномаг примерно моего уровня развития. Но знать в теории и испытать на собственной шкуре таки да разные понятия. Вот на это и надлежит делать ставку, если меня всё же отслеживают или отследят в ближайшем будущем. Немного толку, если ты знаешь о магии, но защититься от неё в принципе не в состоянии.

К слову о магии и не только. Уже выбравшись из автомобиля и, взяв под ручку свою боевую красавицу, я двинулся в направлении к более приличным местам – ибо место, где был брошен транспорт, было если и не трущобами, то чем-то близким – изображая прогуливающуюся влюблённую парочку. Неформальную такую парочку по причине своеобразных нарядов, ну да разные субкультуры как были раньше, так и продолжают бытие теперь. Только факт прогулки ни разу не помешал ознакомиться с моими нынешними, причём неплохо так увеличившимися возможностями. Итак, что мы на сей момент имеем?


Макс.

55-й уровень.

Раса – тифлинг

Класс – техномаг


Характеристики:

Сила – 56

Выносливость – 35

Восприятие – 33

Ловкость – 28

Интеллект – 45

Воля – 110

30 свободных характеристик

9 свободных умений


231 хит (+110% от Стрелы Радаэлля)

595 единиц энергии (+55% от Стрелы Радаэлля)


Сопротивление воздействиям:

Сопротивление огню +50.

Сопротивление тьме +25.

Сопротивление заклятьям демонологов -50.

Сопротивление свету -25.

Сопротивление воде 0

Сопротивление воздуху 0

Сопротивление земле 0

Сопротивление физическому воздействию 0

Сопротивление ментальному воздействию +20

Сопротивление природе 0 (+165 от Стрелы Радаэлля)

Сопротивление ядам +10 (+25 от Стрелы Радаэлля)


Солидно. Плюс немалое число пунктов характеристик, а ещё важнее умений, в нетронутом резерве. Не стоит забывать и про Стрелу Радаэлля, которая, при достижении мной пятидесятого уровня, малость прибавила в плане придания носителю жизненных сил и энергетического запаса, да и устойчивость к магии природы приподнялась, пусть тут, в моём родном мире, подобное точно не будет востребовано. А ещё появился новый бонус, а именно устойчивость к разного рода ядам, чего раньше не наблюдалось. Вдвойне интересно и позволяет предположить, что по достижении следующего рубежа, а именно сотого уровня, божественный артефакт откроет мне новую грань свое полезности. Будем ждать, чего уж тут! Не пассивно, само собой разумеется, а приближая сей момент по мере возможности и собственных способностей.

Стоп, было у меня кое-что ещё, зависимое от уровня. Штука под названием Око Ратена - самоподстраивающийся амулет который по умолчанию немного улучшал обзор. С двадцатого давал дально- и инфравиденье, то есть сочетание бинокля и прибора ночного видения. Достижение тридцатого приносило возможность смотреть сквозь стены. Сороковой давал основы уже аурного зрения, а именно отличать магов от простых разумных и не очень существ. Пятидесятый… тут уже восприятие любых источников магии, не только магов, но и разного рода артефактов, природных накопителей и тому подобного.

Пригодится ли мне это здесь? Тоже вряд ли. В Скарлайге? А вот тут однозначно в тему. Многопрофильный сканер – это, я вам доложу то ещё преимущество. Зато способность смотреть сквозь стены… чую, что эта особенность Ока Ратена полезна вне зависимости от мира, в котором я нахожусь. Было бы куда смотреть!

Интерлюдия

Интерлюдия


Что Маркус Шульц не любил, так это выступать для кого-либо в роли няньки. Не в прямом смысле, конечно, но и психологического аспекта хватало для того, чтобы вводить бывалого солдата удачи в не самое лучшее психологическое состояние. Спасало ли ситуацию то, что Станислав Рокотов был важной персоной для Корпорации в целом и профессора Тормасова в частности? Да, но не слишком. Хорошо ещё, что подопечный не был совсем уж бесполезным балластом, несмотря на почти полную беспомощность как умеющего себя защищать.

Зато не истерил, не требовал чего-то непонятного, не пытался успокаивать нервы наркотиками или совсем уж ненормальным количеством алкоголя. Напротив, пытался оставаться в трезвом уме и осознать произошедшие в жизни изменения. Более того, понимая случившие в жизни сложности, искренне желал не только выжить, но и не потерять ничего их уже имеющегося. Пусть даже для этого и необходимо было срочно сменить место жительства, перебравшись – неизвестно на какое время – в другую страну. Какую именно? Великобританию, а если совсем точно, то в Лондон, этот да-авний центр деловой активности, несколько потускневший примерно с пятидесятых годов прошлого века, но всё ещё достаточно значимый на мировом уровне.

Почему именно Лондон? Компромиссное решение. Основная штаб-квартира Корпорации располагалась в Нью-Йорке, этом «большом яблоке», внутри которого кипели как человеческие страсти, так и множество опасных интриг, способных рушить судьбы, жизни, перемалывать в порошок целые компании с миллиардными капиталами. Только и в других частях мира имелись свои интересы, а уж лондонское Сити никак не могло пройти мимо интересов Степлтона. Да и наличие среди директората лорда Пэмсборо заметно облегчало ведение дел на территории некогда могущественного королевства. Только вот об официальной «столице» Корпорации было известно многим, в то время как условно вспомогательные отделения являлись далеко не столь притягивающими внимание прессы.

Пресса же… Учитывая, что Станислав Рокотов как раз и являлся журналистом-фрилансером, то уровень тревоги его не должен был оказаться слишком высоким. Вдобавок контраст между спасением в последнюю минуту от сперва пыток, а потом практически неминуемой гибели и нынешним местом обитания и перспективами. Именно перспективами, которые Маркус Шульц, сейчас работающий под именем Алекса Шмидта, сумел изложить таким образом, чтобы одновременно заинтересовать объект и в то же время не насторожить.

К любому человеку можно подобрать если не ключ, то отмычки. Скрупулёзно изученное же досье, собранное мастерами своего дела, тем более облегчает работу. Вот его, досье, и подобрали, и вручили Маркусу Шульцу с напарниками. Зная же психологический профиль, историю жизни и стремления герра Рокотова… не составило труда подобрать правильную ложь, в которую так легко поверить. Знакомства, пусть и не самые тесные, с хакерами его родной страны, вовлечённость в разного рода истории – в качестве внимательного слушателя – умение на довольно приличном уровне анализировать доступную информацию и преобразовывать её во вполне пристойные качеством материалы… Всё это помогало Рокотову быть на хорошем счету. А если человек является профессионалов в своём деле. то он нормально и естественно примет как должное рывок вверх по ведущим к поставленной цели ступеням. Цель у обрабатываемого Щульцем объекта имелась. Что за цель? Известность, причём не как «поставщика скандальных новостей для «жёлтой прессы», а в качестве действительно уважаемого, пусть и работающего с острыми темами специалиста.

Желания и возможности. Они крайне редко соответствуют, отсюда и появляется неудовлетворённость имеющимся вкупе с желанием во что бы то ни стало изменить ситуацию. Зачастую именно из-за этого люди готовы на многое. лишь бы вырваться за пределы им доступного. В том числе и на весьма постыдные действия, от которых изначально отшатнулись бы в ужасе. Журналисты так и вовсе находились в зоне повышенного риска. Очень повышенного!

Для рывка «вверх по лестнице» тому же Станиславу Рокотову требовалась горячая тема, вызывающая интерес публики и в то же время не стократно обглоданная коллегами. И таковая имелась, пусть и проходила пока по разряду «городских легенд». Скользящие! Однако вытаскивание на поверхность всего, что касалось пока что проходящего как миф «эффекта скольжения» могло повредить другу Станислава, тому самому Максу. Вот Рокотов и держал известное ему в тайне. Маркус Шульц успел в этом удостовериться, поднимая во время разговоров темы, очень близкие к той самой.

Промах? Вовсе нет, поскольку Шульц прощупывал готовящийся к дальнейшему использованию инструмент, делая это так, чтобы в любом случае не проиграть. Не хочет человек прямо и открыто сдавать своего друга? Так и не надо! Будут использованы более тонкие методики, причём такие, которые до последнего будут держать «инструмент» в полной уверенности, что ни о каких Скользящих и речи не идёт. Ведь кто, как Станислав искренне уверен, был виновен в его пленении и планировал дальнейшую ликвидацию? Правильно, те самые дикие горцы, по совместительству послужившие источником всех проблем его друга. И к ним он точно не испытывал и тени сочувствия. Более того, готов был утопить всю их братию в разного рода вонючих отходах. Именно такую возможность ему и должны были предоставить.

Аргументация подобного? Интересы компании, которую как бы представлял «Алекс Шмидт», они входили в противоречие с теми структурами, что контролировали Дайкаков и прочие его соплеменники. По крайней мере, фальшивки были сработаны на высоком уровне и для вскрытия истинной картины даже талантливому журналисту требовалось время и… не самые открытые источники информации. А время – это как раз то, чего в этой партии опасаться не стоило, оно измерялось отнюдь не годами и не месяцами. Об этом профессор заранее уведомил тех, кого перетянул в личную структуру.

В целом, последние дни Шульц с полным правом мог назвать спокойными. Равно как и Генрих, у которого дел, по существу, и вовсе не было, поскольку всю работу с оказавшимся на попечении группы объектом проводил сам Маркус. А вот Вилли… этому ещё некоторое время предстояло исключительно лечиться, а затем восстанавливаться, приводя тело в оптимальную форму. Оставалось лишь поблагодарить высшие силы, что силовых акций не намечалось, да и за собственную безопасность переживать сверх обычного не следовало. Полученные от профессора Тормасова гарантии безопасности настраивали на оптимистичный лад.

Благодать. Маркусу нравилось сидеть в кресле у бассейна – пусть не на открытом воздухе из-за паршивой погоды в этой части света – смотреть на воду и плавающую красотку, а заодно задуматься о том, что скоро подобное может стать совсем уж привычным времяпрепровождением. Естественно, где-нибудь в более тёплых краях. Оставалось лишь завершить одно конкретное дело, а там уж он был уверен, что длительный отдых как ему, так и напарникам предоставят без проблем. Ну или придётся удирать по собственной инициативе, если профессор переоценит собственные силы и окажется сожранным во внутрикорпоративном противостоянии.Тогда да, исключительно бегство, поскольку та же Мануэлла Гонсалес – отнюдь не тот человек, с которым можно договариваться. Хорошо ещё, что есть некоторые рычаги давления, как раскопанные самостоятельно, так и предоставленные Тормасовым в качестве «гарантий безопасности». А ещё…

Телефонный звонок прервал мысли наёмника, но не вызвал и тени раздражения. Маркус осознавал, что может понадобиться в любой момент времени тем немногим, у кого был именно этот его номер. Взгляд на экран подтвердил сей факт. Профессор Тормасов и никто иной.

- Я слушаю вас, профессор, - произнёс наёмник, принимая вызов.

- «Объект Макс» только что устранил Шамиля Дайкакова. Посреди оживлённой трассы, используя магию, но избегая жертв среди простых людей. Затем исчез и найти его не представляется возможным без применения того, чего в мире пока нет. Магии! Пояснять нужно?

- Нет.

Шульц, после того как оказался в команде Тормасова, получил пусть ограниченный, но пакет информации по тому, что такое Скольжение и люди, способные его использовать в своих целях. Оттого и не удивлялся прозвучавшему от столь серьёзного человека как профессор слову «магия». Зато постарался по возможности встроить его в реалии окружающего мира и относиться с предельной осторожностью, понимая, что противостоять чему-то опасному и неизвестному очень сложно. Особенно если это неизвестное находится под контролем возможного врага.

- Макс может вновь связаться с твоим подопечным. Этого нельзя упустить.

- Его телефон на прослушке, в комнатах жучки, в одежде и аксессуарах они же, - ухмыльнулся Маркус. – Ни одно слово, сказанное даже еле уловимым шёпотом, не пройдёт мимо нас.

- Дело не в том, чтобы услышать, а чтобы правильные слова прозвучали. Я уже выслал тебе на почту данные о том, как этому мстителю подобраться к оставшимся троим горцам. Но подсказать ему это должен…

- Станислав Рокотов, - понятливо подхватил слова шефа солдат удачи. -Будет сделано. Он уже достаточно обработан и правильно воспримет передаваемые ему сведения. И обязательно захочет помочь своему другу. Разрешите вопрос?

- Валяй.

- А…

- Задавай, - вздохнул Тормасов, порой забывающий, что его русские выражения порой просто непереводимы на другие языки, да и на родном воспринимаются не естественными носителями языка как нечто слабовоспринимаемое

- Нужно ли создать мстителю сложности или же лучше облегчить устранение до пределов возможного?

Тут Тормасов немного задумался, прикидывая, что будет более естественным и полезным для его планов.

- Моим людям должно быть легче наблюдать за действиями Скользящего. Это самое главное. И позаботься, чтобы Рокотов не перестал тебе доверять, считая целью именно конкуренцию с диаспорой, а не… сам понимаешь что.

- Другие указания?

- Пока нет.

Разговор закончился, а вот вопросы у Маркуса Шульца оставались. Только вот они были из числа таких, на которые ответ искать придётся самому. Да и то… Не зря в одной известной книге говорилось, что во многих знаниях многие печали. С другой же стороны, не имеющий знаний рискует помереть хоть и радостным, но куда быстрее.

Вот и оставалось наёмнику исполнять приказы и вместе с тем думать, просчитывать собственные действия. Иначе… в такой серьёзной игре пешки и фигуры покрупнее снимаются с доски без сомнений и колебаний.

Глава 4

Глава 4


Чем хороши сдаваемые посуточно квартиры в не самых благополучных районах города, так это тем, что их хозяевам плевать на всё, помимо получаемых денег. Никаких документов не станут спрашивать, если получат некоторое дополнительное вознаграждение. Максимум, что может случиться – заподозрят личность, давно и прочно стоящую по ту сторону закона и будут действовать исходя из этого варианта. Как именно? Естественным для этой среды образом. К примеру, шепнуть кому-то из знакомой шпаны, чтобы те на выходе из подъезда или во дворе попытались пощупать карманы тем или иным образом. Что же до стука местным полицаям… По собственной инициативе наверняка нет, потому как по всем понятиям западло такое творить. Что до штатных стукачей, коих тоже исключать нельзя, так они ж заряжены на конкретику, а не на не пойми кого. Впрочем…

Парень и девушка, не стремящиеся показывать документы, в необычной одежде. наводящей на некоторые типы субкультур – в теории могут и правоохренители припереться. Только как придут, так и успокоятся… в лучшем для них случае. В худшем же – тут и останутся, правда, при подобном раскладе нам придётся съезжать. Ай, пофиг, всё равно это место нужно на самое короткое время.

Нападение на Шамиля Дайкакова, этого весьма известного не только в городе. но и в стране субъекта, не могло не стать лакомым куском для всей прессы, особенно сетевой, что выходила куда быстрее бумажной да и популярностью пользовалась значительно большей. Учитывая же современный уровень развития техники и наличие на автомобилях авторегистраторов… Проще говоря, кто-то подсуетился и быстренько слил в сеть действительно шокирующие кадры. Шокирующие не в смысле крови и трупов – этим в XXI-м веке никого не удивишь – а в плане задействования при нападении чего-то ну совершенно особенного, из разряда фантастических книг и фильмов. Разумеется, официальные издания поспешили объявить выложенные фото и видео типичным монтажом, результатом погони за дутыми сенсациями, однако… Слишком уж быстро, буквально через час после случившегося, видео появилось в сети. За столь короткое время смастрячить реально качественный фальшак, да к тому же на довольно значимую персону, опасаясь получить на свои головы не самые приятные последствия – это вряд ли.

Однако реакция на убийство одного из моих врагов прессы и простых людей была не самым важным. Точнее сказать, почти не важным событием сама по себе. Совсем другое дело – влияние произошедшего на дружков мертвеца, а именно Ваху Гаджиева, Казбека Табаева и Мустафу Бакаева. Они, лишившись лидера диаспоры региона, должны были зашевелиться. Причём сразу по нескольким причинам. Первая и наиболее очевидная – страх за собственные шкуры. Наверняка уже сейчас пытаются всеми доступными им способами узнать, откуда именно был нанесён удар, кто из многочисленных врагов решил действовать столь жёстко и не опасаясь последствий. Учитывая тот факт, что у диаспоры было всё схвачено во властных структурах, включая полицию, случившееся должно было оказаться ещё более шокирующим. Ничего, пусть дёргаются и ищут в тех направлениях, которые однозначно приведут в тупик.

Поиском виновников дело не могло ограничиться. Собственная безопасность также станет одним из важных, а скорее и самым важным фактором. И вот здесь некоторые варианты были для меня более удобными, а другие не самым лучшим из возможных раскладов. Хорошо если кто-то решит до поры засесть в удобных для обороны от разного рода киллеров загородных особняках или квартирах в центре города, окружив себя боевиками из числа одного с ними рода. Гораздо хуже, если решат по быстрому свалить из страны, отсидеться в тёплых, к тому же заморских краях. Тогда их в ближайшее время не достать, придётся сперва возвращаться в Скарлайг, а уж потом, во время уже второго возвращения в родной мир в качестве Скользящего решать старую проблему. Однозначно решать, потому как прощать объявленную на меня охоту, имея замечательные возможности отомстить… Я не гуманист и не мазохист, чтобы заниматься такой вселенской хренью как прощение заклятых врагов.

Наконец, был ещё один нюанс, касающийся трёх оставшихся горных абреков. Наследство! Пусто место свято не бывает, но назвать «Альтер-банк» и вообще контроль за собственностью диаспоры пустышкой у меня язык не повернулся бы. А поскольку Шамиль Дайкаков изволил склеить ласты, то местечко освободилось, наверняка маня к себе как интересующую меня троицу, так и многих других. Что из этого следовало? Быстро свалившие из страны и даже из города снижали свои шансы вскарабкаться на освободившийся «трончик», ведь в криминальном мире делёж подобного рода наследства происходит очень быстро и заочное присутствие расценивается не самым лучшим образом. Знак слабости, как ни крути. И вот этот факт работает в пользу желаемого для меня расклада.

- Неприятное место, - с едва заметным недовольством произнесла Лаира, которой снятая квартирка не нравилась. – Странные запахи, пыль, я даже нескольких насекомых видела. Противные такие!

- Тараканы, - скривился я. – В Скарлайге их нет, что не может не радовать. Вездесущие твари, если своевременно не заботиться об их уничтожении. Здешние же хозяева на подобных «соседей» особого внимания не обращают, да и квартирантам плевать, они и не к такому привыкшие. Потерпи, это ненадолго

- Терплю. Но чувствую, что и тебе тут не нравится, что ты хочешь закончить и вновь оказаться в моём мире.

Спорить с драконидой я даже не собирался. К чему оспаривать очевидное! Я старался быть честным с самим собой, а потому признавал – мир Скарлайга, куда более яркий и… правильный, был куда ближе того, в котором родился и вырос я, да и создатели самого Скарлайга. Как ни крути, но создаваемые миры тем или иным образом воплощали в себе потаённые мечты не самых худших представителей человечества, которым осточертела вся та муть и серость, что заполонили мир вокруг. Хотелось вырваться, оказаться в месте, где возможно исполнение желаний. Порой тех, в которых создатели и сами не отдавали себе отчёт. Собственно, так и получилось. А уж когда миры – Скарлайг и прочие – стали из искусственных, виртуальных, настоящими, пусть и параллельными исходному… Нет, оставаться здесь я точно не собирался, это как после обретения полноценного зрения и слуха позволить себя заново искалечить. Нафиг такое «счастье»!

- Что будем делать дальше, Макс? Просто ждать, пока ты сможешь вновь «скользнуть» в Скарлайг или попробуешь уничтожить и остальных врагов?

- Хотелось бы достать, но не уверен, удастся ли их найти. Это Дайкаков был персоной публичной, а трое остальных совсем напротив. Гаджиев, этот наркоторговец, очень осторожен, постоянно меняет места жительства. Табаев после смерти дяди скорее всего зарылся в одну из нор и минимум пару дней носа не высунет. Вот Бакаев… Этот по причине наибольшей ограниченности из всех оставшихся может и ничего не менять. Разве что засядет в городской квартире или за городом. Посмотрим и подождём.

- Чего? Когда сможешь открыть проход между мирами?

- Точно так. Тогда, если окажемся в опасности, просто покинем этот мир, оставив врагов с носом. А пока суд да дело стоит заняться наведением мостов уже в Скарлайге. Не зря же я попросил Алиэнель собрать кое-какую информацию. Да и лидера Мьельнира стоит побеспокоить, с ним, как ни крути, отношения более-менее пристойные образовались. Посмотрим.

Что я собирался смотреть? Наличие или отсутствие Харальда, того самого лидера клана – одного из лидеров, если быть совсем уж точным, всего их было трое, этакий триумвират – от разговора с которым всё равно не уйти. Признаться честно, я был несколько удивлён, что он сам не вышел на контакт. Случившаяся заварушка вполне могла подвигнуть его на такое. Не обязательно, но возможно. Однако нет, пока всё было тихо с той стороны. Было тихо, теперь не будет, потому как стимкомп показывал, что интересующая меня персона находилась там, в Скарлайге.

«Приветствую. Это Макс. Нужно поговорить, дело важное. Имеется весьма ценная инсайдерская информация относительно происходящего в Скарлайге обновления мира. Жду ответа».

Сообщение было отправлено, теперь оставалось подождать какое-то время. А уж чем заняться – это не вопрос. Хотя бы побольше рассказать Лаире о том мире. в котором она сейчас находится, благо всемирная паутина позволяла это делать без каких-либо проблем. Драконидской принцессе была интересна даже не история, а сама суть реальности, в которой отсутствует магия. Зато технология достигла реально огромных высот. Отсюда и прозвучавший вопрос:

- А эти самолёты, оружие, прочее… Оно в Скарлайге может появиться?

- Ты сама этого хотела бы? – ответил я вопросом на вопрос.

- Не знаю, - честно высказалась девушка. – Хочется, но и боязно. В твоём мире красиво, но и неприятно находиться. Ощущение, что он… болен. Опасно и неизлечимо, только этого никто не понимает.

Чувствительная. В хорошем смысле этого слова. Ощутила ключевой момент, а именно ущербность мира без магии, в котором всякой гнуси, обделённой даже толикой талантов, куда легче лезть на самый верх, опираясь исключительно на деньги. В магическом мире ситуация по любому будет иной, это я уже успел понять. Что же до отсутствующих в Скарлайге технологий, так тут отдельный вопрос.

- Не могу сказать со всей уверенностью, что работающее в одном мире будет действовать в другом.

- Но магия… она и в Скарлайге и тут.

- Энергия иного порядка, отличная от привычной в этом мире. А вот как поведут себя химические реакции, такие физические постоянные в Скарлайге… тут вопрос остаётся открытым. Придётся провести кое-какие опыты, прихватив с собой, к примеру, образцы оружия. техники. И лишь удостоверившись в работе или неработоспособности, принимать дальнейшие решения. Тут без осторожности не обойтись.

- Серьёзные у тебя планы.

- Куда без этого, - усмехнулся я. – Жизнь вокруг тоже не способствует скоропалительным решениям. Посмотрим. как оно всё обернётся.

Вибрация стимкомпа заставила прерваться на полуслове и посмотреть, что происходит. Ага, ясно. Вот и Харальд прорезался, ответив на отправленное ему сообщение. Это есть хорошо и весьма.

«Здравствуй, Макс. По интересному случаю ты решил о себе напомнить. И уверен ли ты, что инсайд действительно является инсайдом, а не глупыми слухами?»

«Более чем, - набрал я в ответ. – Более того, некоторую часть я готов выдать авансом, а ты уж с остальными двумя «триумвирами» сам решай, стоит ли информация того, чтобы называться полноценным инсайдом».

«И что это будет за аванс?»

«Патч, я думаю, уже многих укусил за разные чувствительные места, исключений тут нет. Большинство в ярости, меньшая часть довольна, но все удивлены. Что такое солидное изменение даже не проанонсировали. Так?»

«Верно, - подтвердил Харальд. – Администрацию завалили требованиями вернуть всё на место и угрожают разнообразными исками, которые способны потрепать компании нервы и устроить некоторое кровопускание из кошелька. Мы тоже собираемся присоединиться, может что и удастся получить».

«Изменения не откатят с вероятностью более девяноста процентов. Более того, возможны и новые обновление, которые сделают игру более хардкорной. Иски же… Тут с меньшей уверенностью, но всё же скажу, что их будут предельно затягивать, ожидая изменения общей политики. Ну как тебе «авансовый перевод»?

Пауза. Видимо, Харальд обдумывал полученную информацию. Тут ведь и доверчивость излишнюю проявлять не стоило, и в то же время я успел показать себя не самым типовым игроком. К слову сказать, один из полуинсайдов, касающийся дел жреческих в мире Скарлайга, я ему уже выдал. Даже интересно, как…

«Я склоняюсь к тому. чтобы серьёзно отнестись к сказанному тобой и порекомендовать то же другим лидерам клана. Твои прошлые слова о возможности для нас, игроков, становиться жрецами, оказались верными. Двое моих соклановцев уже получили цепочки заданий от жрецов Хоррана высоких ступеней с намёками, что в конце их они могут и сами стать «проводниками воли Владыки Клинков».

«Рад слышать, что предыдущая инфа тебя убедила. Эта тоже способна многое дать Мьелльниру. И мне, как ты должен понимать»

«Проблем от тебя тоже хватает, Макс, - после слов последовали несколько соответствующих смайлов, выражающих неслабое такое раздражение. – Тот налёт наших врагов, я ведь не слепой и не даун. Искали тебя и может ту дракониду, которую ты с собой притащил. Убытков у клана… немало».

«Не мы такие. жизнь вокруг тяжёлая, - попытался отбрехнуться я. – Зато у меня в загашнике ещё много-много очень ценной инсайдерской информации, которая способна многое дать тому клану, у которого она окажется раньше других. Да и другим её можно сливать… аптекарскими дозами и в относительно проверенные руки. И не говори, что это не интересует тебя и весь клан. Всё равно не поверю».

Череда смеющихся смайликов. Харальд даже не собирался скрывать очевидное. Хоть мы и знакомы всего ничего, но уже успели понять, что из себя представляем. Иллюзий тут в принципе не наблюдалось.

«Будем считать, что авансами ты оплатил причинённые беспокойства и те, которые ещё можешь доставить. Если сведения о сохранении последних изменений окажутся верны хотя бы наполовину. Устраивает?»

«Угу. Для Мьеллнира. А вот другие кланы, с которыми вы, вполне возможно, собираетесь поделиться сведениями – это уже немного другой расклад. Есть желание присесть на процент».

«Желания надо соизмерять с возможностями. А то случится как со слоном и мартышкой, которая желала от того нежных чувств».

«От излияния которых та банально лопнула?»

«В точку!»

«Не-а, я вам целый и в хорошем настроении нужен, так что «слоновьей любви как-то не шибко опасаюсь. Десятину от того, что с них сострижёте».

«Два! – выдвинул встречное предложение Харальд. – И цени готовность договариваться даже с такими наглецами».

«Восемь. И наглость будет удовлетворена полностью».

«Три. С настоящих переговоров никто не уходит удовлетворённым. Это ж не бордель».

Не бордель, верно. Только уже ни разу не игра, с какой стороны не посмотри.Интересно, что случится, когда до части находящихся в Скарлайге дойдёт достоверная информация про оживание этого ранее виртуального мира? Вариантов на самом деле масса, да и реакции у каждого могут быть свои. Безразличным же остаться точно не выйдет.

«Шесть. И это я чуть ли не себе во вред озвучиваю. Больно много новой и ценной информации будет получено и скинуто в нужное для Мьелльнира время. К тому же кое-кто из моих партнёров уже шерстит информацию о кланах, фильтруя их на предмет возможных переговоров о продаже информации. Не хотелось бы ставить на этот вариант».

«Последнее слово – пять. И оплата не сразу, а когда станет ясно, что сведения правдивы».

«А вот по рукам!»

Выторгованные мной пять процентов – это было отнюдь не мало. Кланов в Скарлайге очень большое количество, а продажа им ценной информации способна была озолотить – точнее «осапфирить», если учитывать реалии ценностей Скарлайга – клан Мьелльнир. Сначала наверняка инфа пойдёт союзникам, потом относительно дружественным, а уж оттуда и к нейтралам. Осторожно, шаг за шагом, пусть и с учётом того, что получившие ценную инфу союзники тоже могут начать пускать оную в оборот. Тут уж ничего не попишешь, суровые реалии ведения дел, не шибко отличающиеся в разных мирах. Скарлайг то того, создан не абы кем, а личностями, которые из мира, который долгое время считался единственным и неповторимым.

Как бы то ни было, а мне от этих прибылей тоже много обломится. Я ведь не клан, а всего лишь одиночка. Почти… тут взгляд поневоле скользнул по сидящей рядом Лаире, которая всё это время была не просто рядом, но и читала переписку с Харальдом. Судя по выражению лица дракониды, она была довольна исходом переговоров, хотя и не пыталась как-либо на них влиять. Зато сейчас, поймав мой взгляд, произнесла:

- Хороший договор. Ты не упомянул рождённых в моём мире.

- С которыми можно также договариваться. О разном. И с кланами драконидов, да? Ты ведь девушка осведомлённая, не так ли?

- Ещё какая! – ласково протянула принцесса клана Нект, обнимая меня. У себя дома мне пока делать нечего. Опасно! Но я могу написать другим, когда ты решишь для себя, что именно хочешь предложить и что потребовать взамен.

- Мы вместе об этом подумаем.

Приятно говорить небезразличной тебе девушке то, что она хочет услышать, при этом ничуть не кривя душой. Я действительно планировал сперва обсудить расклад с Лаирой, а уже потом ввязываться в далеко идущие авантюры. Без них никак, очень уж высокие ставки убудут разыграны в скором времени. Упускать такую возможность? Да ни за что на свете! Не с такими картами, которые пришли ко мне в руки.

«Когда собираешься возвращаться в Карах? – напомнил о том, что сеанс связи ещё на закончился, Харальд. – Кое-что лучше обсуждать с глазу на глаз, а в реале встретиться куда сложнее. Вряд ли мы из одного города».

« И не только это»

«Понимаю. Осторожность. Иногда даже приблизительный адрес видных или волею случая получивших ценные сведения игроков становился источником проблем. Силовое давление никто не отменял, если на кону большой приз».

Мда. Как говорится, вы совершенно правы, но не в этом месте и не по сему вопросу! Точнее сказать, не совсем по сему вопросу. Посему Харальд получил ответ, который должен был его устроить, а именно:

«Если не случится каких-то форс-мажорных обстоятельств, то через пару-тройку дней я смогу быть в Карахе. Темы для разговоров однозначно найдутся. Взаимополезные, что характерно».

«Жду».

Разговор вроде как и закончился, но ощущение, что всё только начинается меня отпускать и не думало. Вроде с Мьелльниром нормально дела закручиваются, но ставки исключительно на один клан – неправильный подход. Есть Аффомет и его Круг, имеются возможности выхода на кланы драконидов, да и про пусть дилетантские, но попытки той же Алиэнель сделать хоть какую-то аналитическую выжимку забывать не стоит. Пускай работа идёт сразу по нескольким направлениям, а уж по ходу будем выбирать, что более приоритетно, а что лучше до поры перевести на резервные пути.

- Я не могу помочь тебе с этим Мьелльниром и твоими друзьями из этого мира, но кланы драконидов… Только разреши, и я непременно это сделаю.

- Единственное непременно условие - осторожно и без рисков для тебя, - сразу отозвался я. – Но тебе по любому придётся подождать, пока мы вернёмся в Скарлайг. Сильно сомневаюсь, что контакты действительно важных персон будут в общем доступе, открытыми любому любопытному взору.

Довольное личико и хитрющие такие искорки в глазах девушки.

- Принцесса клана Нект не любая! В моём стимкомпе есть адреса нескольких нужных драконидов, чей голос имеет вес в кланах. Мне нужно только знание, что я могу им предложить. Ты же не хочешь рассказывать всё, что знаешь, да?

- Естественно. Каждому своя порция информации. Потому я сейчас сделаю заказ чего-то съедобного и вкусного, а уж тогда, под хорошо накрытый стол, мы и будем сочетать удовольствие с делами. Ты как, не против, красавица?

Красавица явно была «за», что и доказала определёнными действиями. Впрочем, в меру, понимая, что если меня довести до определённой черты… оба надолго перейдём в горизонтальное положение с замысловатыми позами. Аналоги камасутры были и в Скарлайге, удивляться чему не стоило. Другое название, но суть… схожая. Боле того, содержание крайне расширенное, на зависть любым фильмам с ярлыком «три икса».

Приятное порой стоит сочетать с полезным. Древняя истина, но куда ж от нее деться. Вот и сейчас, сделав заказ на доставку японических блюд вроде суши, роллов и прочих гунканов, не забыв и про десерты, я развлекался не только тисканьем очень даже расположенной к этому крылатой прелестницы, но и просмотром новостных сайтов, особенно тех, которые уделяли внимание криминальным новостям. Не официальных, там воистину нечего было ловить, а других, предпочитающих жить на частные пожертвования от благодарных зрителей и специализирующихся на скоростной и наиболее скандальной подаче инфы. Фэйковых новостей там было до дуры, но порой попадались и настоящие бриллианты. Вот как сейчас.

Забавным нюансом было то, что подавляющее большинство подписчиков в комментариях откровенно ржали над правдой, называя оную фальшивкой. Да. качественно сделанной, но сама возможность представить наличие в нашем насквозь материалистическом мире магии – нет, на такое мало кто мог пойти. И уж точно не завсегдатаи подобных каналов во всемирной паутине. Зато сама смерть видного представителя диаспоры и тесно связанного с криминалом субъекта обгладывалась со всех сторон. Передел зон влияния, внутренние разборки, возможная месть со стороны тех, кому Дайкаков или его родичи наступили на хвост – высказывалось множество версий. Более того, версии множились и уходили порой совсем уж в далёкие дали.

Это ли мне было нужно? Не совсем. Другое дело – целенаправленный провоцирующий вброс, чтобы направить оживлённую дискуссию в нужное русло. Дескать, если убит Дайкаков, то неплохо было б обратить внимание на других представителей диаспоры, тесно связанных с ныне покойным хозяином «Альтер-банка». Гаджиев, Табаев, Бакаев, ещё несколько фамилий. Мне не столь важных, но разбавляющих действительно значимые три. Вот и заброшен крючок, а там посмотрим. Что удастся выловить в мутных водах поднявшегося хайпа. Про обычные новостные и прочие информационные сайты тоже забывать не следует. Крупица инфы там, толика здесь – в итоге может получиться вполне приемлемая для построения дальнейших планов картина. Пока же… Звонок от доставляющего японские яства курьера. Надо бы пойти, встретить, да и Лаира наверняка порадуется новому типу кулинарии, слабо ей знакомому. А может и не слабо, в Скарлайге тоже хватает всякого-разного. Посмотрим, однако.

Глава 5

Глава 5


Засесть до поры в норе и не отсвечивать. Тоже тактика, причём не из глупых. Вот мы с Лаирой до утра и находились на снятой хате, отслеживая происходящее как в «материнском» мире, так и в Скарлайге. Как та, так и другая реальности вполне охотно позволяли это делать благодаря сети и чрезвычайной болтливости многих персон. Но если в Скарлайге дела шли вполне себе ожидаемо, предсказуемо, без резких и неожиданных для меня изменений, то в родном мире…

События, связанные со смертью Дайкакова и его охраны начали… стирать из информационного пространства. Не из всего, понятное дело, но уж точно из контролируемого властями. Причины? О них можно было лишь догадываться, но одна из наиболее вероятных гипотез меня ни хрена не радовала. Пофиг, если это обычные взбрыки власть имущих, не желающих, чтобы чрезмерно раздувался ажиотаж относительно показательного уничтожения одного из нежно облизываемых ей лидеров нацменьшинств. Увы, некоторые аспекты делали такую теорию как минимум сомнительной.

Что за аспекты? Первым делом затирали не теории о начавшейся чистке обнаглевших горцев и не пожелания того же исхода для иных, подобных Дайкакову, кадров. Вовсе нет! Зачищали так называемые странности, необъяснимые с точки зрения классически материалистичного взгляда на жизнь вокруг. Бес бы с ними, с официальными источниками, но ведь и на ютюбе, и в пространстве иных сервисов снятые очевидцами кадры пытались выставить фэйком, сгладить «неправильности», заболтать, отвлечь от наиболее выламывающихся из привычной картины нюансов. Качественно так, умело, показывая большую практику. Подобное стоит денег уже по причине необходимости привлекать немалое число исполнителей, сетевых троллей, спамеров, критиков и прочего народца.

Стала бы неповоротливая, пусть и донельзя продажная государственная машина так суетиться по не столь значительному поводу? Может и стала бы, но не сама по себе, а после настоятельной и должным образом мотивирующей просьбы. Со стороны кого? Понятное дело, что тех, кто действительно понимал суть происходящего. Иными словами, знал о магии, которую можно принести из «виртуального» мира в исходный. Что это значило? Интерес, причём явный, к происходящему. А вот о конкретике можно было лишь гадать. Нет, конечная цель просматривалась – та самая, шаги к достижению которой неизвестные персоны приняли ещё там, в Скарлайге. Захват меня и, вполне вероятно, Лаиры. Слишком большую ценность представляем мы, Скользящие, чтобы удержаться от определённого рода… действий.

Стоит ли ожидать попытки прихватить меня «на горячем», когда я попытаюсь прикончить одного из трёх оставшихся врагов? А почему бы и нет? Почти уверен – после того как устроил себе тренировку для мозгов - что обо мне известно если не всё, то большая часть. Не зря же произошедшее со Славкой выгладит при мало-мальски пристальном рассмотрении этакой весьма умелой акцией по… Нет, вербовкой это не назвать, но вот получению своего агента влияния, причём играемого втёмную – это уже вполне. Всё говорит в пользу подобного: «чудесное» спасение, проявление не совсем логичного участия в судьбе журналиста-фрилансера не первой величины, затем ещё кое-что. Последнее и вовсе стёрло последние сомнения, если они вообще у меня оставались.

Информация о лидерах диаспоры. Хорошо, грамотно подобранная, но вместе с тем без излишнего фанатизма. Аккурат такая, какую в теории, подключив свои связи, в том числе новообразовавшиеся, мог добыть кто-то вроде Славки. И «фиговый лист» в виде «столкновения интересов» располагающейся в Лондоне компании, под крулом которой находился мой приятель, и тех самых абреков, что реально подмяли под себя немалый кусок бизнеса в моём родном городе и не только там.

Одно цепляется за другое, подтягивает третье и в итоге образует общую картину. Такую, которая заставляет включить паранойю, нацепить шапочку из фольги и начать подозревать большую часть людей в пакостных намерениях относительно себя любимого. И действовать, исходя из вышеперечисленного.

Итак, что имеем на данный момент? Некто знают, что я до недавнего времени находился во вполне конкретном городе, прибил одного из врагов, рользуясь не свойственными этому миру способностями, а также нахожусь здесь не один, а в компании порождения Скарлайга, к людям отношения не имеющего. Вместе с тем, они должны понимать, что раз тут действует «какая-то» магия, то вполне возможно, действует и весь её спектр. Следовательно, я могу замаскировать как свой облик, так и её, не выделяясь из толпы. Более того, способен менять лица, аки перчатки, не испытывая при этом и тени неудобства. И вот как тогда меня ловить?

Ответ довольно прост – забросив наживку, на которую цель готова будет клюнуть. Информация о трёх оставшихся – Гаджиеве. Табаеве и Бакаеве – вот она, приманка. Стоит мне только всерьёз заинтересоваться и сунуться ближе к целям, как сразу будут задействованы ресурсы моих врагов, наверняка не самые скудные. Уже по случившимся событиям видно – они готовы тратить немалые средства и подключать наёмников и властные структуры для успеха.

И что же, всё бросить и отсиживаться в норе до того момента, как можно будет вновь соскользнуть в Скарлайг? Продолжить свою партию там, а уже потом нанести визит для оплаты «векселей»? Разумно, реально, но… не самый лучший вариант. Только и переть на рожон я не собираюсь. Лучше использовать обходные пути, заставить противника поверить, что ты попался на его удочку, а уж там… Обмани, удиви, после чего победить будет гораздо легче. И я знаю, что именно нужно сделать, чтобы отвлечь внимание от себя и в то же самое время расчистить себе дорогу. Не считайте себя самыми крутыми, ур-роды!

Дождь. Он начался с рассветом и сперва казался обычным, что вот-вот закончится, но уже через час перерос в настоящий ливень. Да и синоптики, быстро переобувшись, подкорректировали прогноз, разместив на своих сайтах, что лить будет как минимум до вечера. При нашем раскладе это была очень, чрезвычайно хорошая погода. Плащ или куртка с капюшоном отлично скрывали лица, которые хоть и в гриме, но могли вызвать подозрение своей неправильностью, чуждостью для мира. А так…

- Люблю дождь, - улыбалась драконида, стоя под льющейся с небес влагой и не испытывая и тени неудобств или там раздражения. – Многие мои знакомые, почти все родные - они наоборот, ненавидят такое.

- Крылья?

- Да, Макс, крылья. Под таким ливнем способны летать лишь те из нас. Кто владеет магией стихии воздуха или водной. Остальные вынуждены лишиться одного из важных преимуществ. И кровь драконов тоже говорит, что при льющейся с неба воде лучше сидеть под защитой каменных стен, куда она не проникнет.

- Вроде в вас не так много осталось от драконов… Или я ошибаюсь?

- Меньше, чем мы хотели бы, но больше. чем думают многие. Только не во всех нас, - огорчилась Лаира. – Сейчас уже никто, даже главы кланов, не помнят, почему сила драконьей крови стала угасать. Но в семьях глав и старейшин жива память о войнах за кровное наследие, когда шли настоящие сражения за женщин и детей, хранящих в себе тот или иной осколок великих предков. Капли крови пытались получить, проливая целые реки.

Кажется, я понимал, о чём вела речь девушка, принцесса клана Нект, но уточнить всё ж стоило. Всё едино идём по улице, сопровождаемые лишь шелестом ливня и звуками редких проезжающих машин.

- Пытались укрепить имеющиеся «остатки наследия» и привить новые, так?

- Не привить, нет, - покачала головой Лаира. – Почему то одно наследие очень редко получалось соединить с другим. Чаще у детей от такой пары было что-то одно, иногда исчезали оба признака. Удачный результат был не правилом, а исключением. Магия… Драконья. Нам до сих пор так и недоступная. Не только нам. Мы обращались ко многим, даже к архимагам. Всё впустую.

- Хм, любая проблема должна быть решаема. Но что это за наследия такие, а?

- Драконий взгляд, способный пронзать любые преграды. У кого-то он только сквозь деревянную стену взглянуть и пригоден, а иной может его развить так, что и магические барьеры станут как женская вуаль. Кислотное дыхание. Дыхание огненное, в котором пламя может быть очень разным. Иммунитет к ментальной магии… У нас, клана Нект, именно это наследие от предков-драконов.

- Интересно.

- Не тебе одному, Макс. Многие Тенерожденные стали интересоваться. Мало кто им об этом готов рассказать, но ты же знаешь их, понимаешь. А я только пытаюсь это сделать. Мне сложно… осознать, что всё вокруг не то, не так, как мы привыкли думать. Что всё, весь мир, даже богов создали тут, из каких-то машин, да всего какие-то годы назад.

- Тише. Просто тише. Это всё неважно, ты же знаешь.

Обнимаю девушку, которая чуть было не сорвалась в истерический припадок. Запоздалый, но от этого могущий стать не менее пагубным для психики и общего состояния. Прижимаю её к себе, таким образом показывая, что паниковать нечего, что я рядом и бросать её точно не собираюсь. Заодно уж шепчу разные благоглупости, не особенно заботясь о глубоком смысле оных. Помогает и ладно.

Через минуты полторы я почувствовал, как напряжённое, словно гитарная струна, тело Лаиры расслабилось. Отпустило… это хорошо.

- Вот и закончилась реакция на истину, - всё ещё не выпуская дракониду из объятий, но уже не удерживая её, произношу я очевидное для себя. – Теперь ты не просто узнала и поверила, но и приняла. Дальше будет легче. Гораздо.

- И откуда ты… взялся такой на мои крылья.

Вроде бы и язвит, а на самом деле просто смотрит мне в глаза, а во взгляде чувствуется такое, что я понимаю – моя. И вот тут хоть кто пусть попробует вякнуть не то что в мою, а и в её сторону, так порву без малейших колебаний. Сразу или же погодя, чтобы наверняка подобраться к сильному врагу, но всё равно в клочья и без вариантов. Притягиваю девушку к себе и мягко, нежно, но в то же время настойчиво целую. Это не первый и даже не десятый наш с драконидой поцелуй, но именно этот особенный. Я это понимаю, она… наверняка чувствует, поскольку отвечает по особенному. Тут не страсть, не любовная лихорадка, а нечто куда более глубокое, интимное. Интимнее пары десятков заковыристых сексуальных поз и нескольких откровеннейших фотосессий.

Сложно было одно – разорвать это самый поцелуй, «всплыть» на поверхность, возвращаясь в окружающий нас мир. Мир для меня родной, для Лаиры же чужой, неприветливый и довольно пугающий в силу своей инородности для уроженки реальности иной, насквозь магической. Ай, сейчас это всё не важно. Совсем.

- Успеем ещё и не раз. Но по новому.

- Совсем-совсем по новому? – чуть иронично произносит Лаира, хотя всё прекрасно понимает, по глазам, улыбке, интонациям очевидно.

- Новизна – понятие растяжимое. Зато душевно-телесный комфорт и спокойствие непременно будет приложены. А сейчас…

- Да, что сейчас, Макс, куда мы идём? Я так и не поняла, что точно ты хочешь сделать.

- Договориться с теми, кто способен отвлечь на себя внимание тех наших врагов, которые проявились ещё там, в Скарлайге. Отвлекая же, они дадут мне возможность разобраться с теми, кого я знаю и кого хочу уничтожить.

- Это твои друзья или?..

- Или. Но за хорошее вознаграждение они станут временными союзниками. Главное, чтобы с порога поняли, что с нами нужно договариваться, а не пытаться получить плату сразу и силой. Мы ведь умеем это делать, так, красавица моя крылатая?

Кивает, а заодно крепко так цепляется за мою руку. Прогулка под дождём, ети её! Р-романтика с изрядной долей крови и смерти. Впрочем, а почему нет? Глупо отказываться от приятных ощущений и атмосферности происходящего всего лишь из-за того, что местами оно малость штампованно. Колорит то всё едино особенный, можно сказать уникальный. В остальном же вспоминается старина Экклезиаст и его меланхоличное брюзжание о том, что нет ничего нового под этими небесами,Ааесли что и кажется новым, то на самом деле просто было слишком давно и память о том развеяна в дыме минувшего ну и всё в подобном духе. Не великий я знаток библеистики, да и не расстраиваюсь по сему поводу. Главное, что сейчас всё идёт если и не полностью по плану, но в русле оного. Да и дождь, что никак не хочет прекращаться, тоже напоминает о многом и разном. В том числе о вреде незаконченных дел.


***

Знакомства любого человека могут быть самыми разнообразными. Я в этом плане ни разу не являлся исключением. Сейчас меня интересовала та их часть, которая изначально относилась к насквозь криминальной грани мира.

Откуда подобные связи у вроде бы не занятого в делах незаконных человека? Так времена бурной молодости и стремление в студенческую пору жить не абы как, а хорошо, то есть посещать гулянки, кадрить девочек и всё тому подобное. Девочки же, а особенно оплата их развлечений, требуют некоторых сумм, не столь и малых. И что делать, если родители ни разу не олигархи? Искать тот или иной вид отхожего промысла. Только если некоторые мои знакомые совмещали учёбу с разного рода видами настоящей работы, то я решил сделать финт ушами и использовать кое-какие свои умения. Те, которые были связаны с умением анализировать ситуацию, воспринимать человеческие эмоции и запоминать увиденное.

Для чего мог пригодиться такой коктейль в плане быстрого заработка? Игра, Не в футбол и не в домино, а в карты. Пусть официально казино давно прикрыли, но они никуда не исчезли. Это было любому умному человеку известно, а к дуракам я точно не относился. Выяснил, где именно находится одно из таких казино, подмазал кое-кого не столь и большой суммой и вуаля, удалось проникнуть в не так давно бывшее легальным «гнездилище порока». Как по мне, запрет азартных игр был тем ещё убогим лицемерием. Забота об игроманах? Пф-ф! Свинья грязь найдёт, да и разного рода онлайн турниры по покеру никто не отменял. Они как были, так и продолжали быть. Единственное, что сумели убрать из легального поля, так это комфортную атмосферу и определённого рода стиль, только и всего. Зато перекочевав обратно на криминальную грань бытия, казино не особо то и потеряли в качестве и стиле. Впрочем, не о том речь.

О чём же тогда? О возможности, имея определённого рода способности, неплохо зарабатывать на алчности человеческой. Главное тут не соваться в те сектора, где всё зависит исключительно от воли фортуны, а выигрывает в итоге исключительно казино. Это я про рулетку и её производные, чтоб им пусто было. Другое дело карточные игры Жаль, очень жаль, что в казино не играли в такие игры как бридж и преферанс, в которых первично было именно мастерство и даже с отвратительными картами можно было пусть не выиграть, но отделаться малыми потерями. Увы и ах, для игр такого рода нужен был мозг, а наличие оного наблюдалось у весьма небольшого процента клиентов игорных заведений.

Оставались покер и блэкджек. Труба пониже, дым пожиже, но даже тут можно было кое-чего добиться при помощи знаний о психологии человеческой, а также анализа уже сданных с колоды карт. Плюс необходимость избегать основной ошибки «счётчиков карт», которые при игре в блэкджек слишком уж сконцентрированы, да к тому же проявляют большую часть активности именно в выгодные для себя моменты. Осторожнее надо себя вести, естественнее. Гарантии, что останешься играть дальше, а не вылетишь с волчьим билетом, конечно же, нет, но шанс подобного исхода заметно снижается. Покер… тут и вовсе говорить не о чем. В этой игре казино по большей части снимало лишь процент с суммы, само отстраняясь от игр и их результатов. Другое дело, что раздосадованные проигрышем могли перевести противостояние за зелёным сукном в мир вне игорного заведения. Люди, они разные, у каждого свои выводки тараканов внутри головы носятся.

Повезло ли мне? Не назвал бы случившееся везением, право слово. Скорее это был результат заранее спланированного поведения. Выигрывал я не так уж много, причём старался чередовать выигрыши с небольшими проигрышами, чтобы сперва примелькаться как довольно постоянный, играющий на средние суммы клиент, которому в итоге скорее везёт, чем нет. Срослось и неплохо так. Примелькаться в одном заведении, не вызывая пристального внимания и не получая метки везунчика, затем перекочевать в другое, третье и так по кругу. Обнаружилось, что если не зарываться и не накручивать выигрыш, обходясь довольно скромными по меркам игроков суммами, можно получать деньги, более чем достаточные для комфортного бытия в приятной компании.

Однако, без шероховатостей нигде не обходилось. Случались мордобития, иногда близ казино происходили и более серьёзные разборки. Собственно, в одной из таковых я и «причастился» к смерти, насадив на перо одного из буйных придурков, которым не понравился проигрыш за покерным столом. И проигрыш был так себе, не бог весть какой большой даже по моим меркам. Но нет, существа с «далёкого и солнечного юга» взбеленились самим фактом того, что их поимели по полной программе, да к тому же сопровождая это шуточками-прибауточками, большую часть коих они в принципе не могли понять по причине слабого владения великим и могучим. И вот один помре, другой, получив ногой в пах, изображал из себя нечто червякообразное…

По всем понятиям я был прав, а эти клоуны ни разу. Учитывая же, что это случилось на виду у охраны… Удалось разрулить, разве что в этом конкретном казино мне рекомендовали с годик не появляться, дабы не нагнетать ситуацию. Труп, понятное дело, исчез, выжившему бузотёру, как я потом узнал, выписали даже не звездюлей, а нехилый для образины штраф за ущерб репутации заведения, после чего запретили появляться вообще во всех точках, принадлежащих владельцу. Люди то туда играть приходили, деньги оставлять солидные, а не рисковать собственными шкурами из-за рамсы попутавших уродов. Обычное и естественное дело.

Впрочем, не о том речь. Тот случай и моё реально первое убийство, пусть и в рамках самой что ни на есть самообороны, многое изменило. Не столько меня самого – хотя и это тоже, чего скрывать – сколько отношение к моей персоне со стороны знающих о случившемся. Именно тогда я усвоил один из наиболее важных по жизни уроков – именно по готовности давать самый жесткий и результативный отпор оценивают человека. Накачанные мышцы, крутой прикид, наличие ствола в кобуре или за поясом, крутые связи и всё в этом роде… без внутреннего стержня и готовности дать ответку вышеперечисленное мало чего стоит. Данную истину всеми силами пытаются скрывать, загромождать разного рода гуманистическим или околофилософским хламом. Но суть всё равно остаётся неизменной и проглядывает из-под толстого слоя нанесённой «штукатурки». Вот и я, показав себя с той, истинной стороны. перешёл на иную ступень в глазах крутившихся у казино людей по ту сторону закона.

Пригодилось ли мне это в дальнейшем? Вполне. Пускай на парочку поступивших предложений нырнуть в мутный мир криминала я и ответил отказом, но всё равно оставался гуляющим поблизости, поддерживающим связи с находящимися близ азартных игр персоналиями. Да и сама игра давала неплохой приработок даже после того, как всем заинтересованным сторонам стали очевидны некоторые мои таланты. От столов с блэкджеком меня таки да попёрли, пусть и в вежливой форме, но вот от покерных не спровадили. Тут уж сработал стаж и наработанная относительная известность в игровых кругах. Порой даже поступали предложения разовых халтурок, во время коих требовалось без доли шулерства, чисто на умении, как следует раздеть того или иного клиента. В большинстве случаев соглашался. И услуга давно знакомым воротилам от игорного бизнеса, и неплохой бонус на карман.

Так и шло бытие с периодическим сотрудничеством до недавнего времени. Потом же случился тот конфликт с выползшими из горных аулов дикарями и понеслось. Мда, понеслось. Совсем недавно я даже не думал о том, что вновь обращусь к Севе Альпинисту и крутящимся близ него персонам, считая эту страницу жизни окончательно перевёрнутой. Ан нет, всё оказалось ещё сложнее, чем могло быть.

Звонок, само собой разумеется, был мной сделан заблаговременно. Ни один деловар подобного калибра и криминального вида не будет с бухты-барахты принимать пусть и не хмыря с улицы или там фраера ушастого, но и не боги весть какую важную персону. Зато если предварительно договориться и намекнуть на финансовый интерес – тут уже совсем иные расклады вырисовываются. Конкретного времени Альпинист не назначил, ограничился всего ли довольно широкими временными рамками. Дескать, со стольки и до стольки я буду по такому то адресу. Хочешь – туда и подруливай. Вот мы с драконидой туда и направлялись. Пока пешочком под дождём, благо и топать не так далеко.

Забавный всё же у нас город. В нём, вытянутом вдоль реки, словно резиновое и весьма популярное в массах изделие, причудливо перемешивались новостройки и более чем полувековой давности дома; элитные комплексы и откровенные хибары, держащиеся на одном честнОм ВААГХе; деревянные домишки частного сектора, не до конца ликвидированного, и более чем современные и комфортабельные коттеджи. К одному такому мы и направлялись. Сева Альпинист, к слову сказать, там не жил – это была одна из временных точек под казино. Ага, я не оговорился, именно под казино. Заметно задолбавшись из-за периодически возникающих рейдов и не желая постоянно платить правоохренителям всех мастей – каждой ветви по отдельности, ибо жадность сих структур была на зависть Плюшкину и Гобсеку вместе взятым – Сева начал использовать арендуемые на определённый срок коттеджи, совершенно хаотически кочуя из одного в другой. Естественно, проверенным клиентам высылался меняемый адрес… аккурат накануне собственно очередной игры. Там вообще была устроена солидная и неплохо действующая система.

Впрочем, не о ней сейчас речь. Почти добравшись до места, я потянулся в«сумку», она же пространственный карман с сохранением веса сложенного, но избавлением от габаритности туда помещённого – и извлек два пузырька с алхимией. Тех самых, позволяющих менять облик.

- Пора.

- Хорошо. Только может ты сам, а я тут, в стороне постою. Их всего ничего осталось.

- А нам с гарантией ещё только два понадобятся, - успокаиваю приступ вполне разумной экономии у своей спутницы. – Энергия для возвращения накапливается, а после запланированного, пусть даже план удастся лишь частично, её однозначно должно хватить. Так что пей и не сомневайся.

Выпила. Набросила личину. Ту самую, в той одежде, которая была выдана мной за образец несколько ранее. Ну а я вернулся к собственному облику, чтобы не удивлять сверх меры Севу. Альпинист, он ведь такой, сильно удивившись, сперва стреляет – сам или не только – а уж потом задумываться начинает. Чаще всего над тем, где именно хоронить вызвавших его удивление.

Теперь можно было пройти самую малость оставшегося расстояния, после чего позвонить в дверь, ограждающую земельный участок, на котором стоял коттедж, от остального пространства. Звонок, понятное дело, был не просто а видео, дабы принявший вызов мог как сам указать визитёрам нужный адрес, так и, случись необходимость, переключить на шефа.

- Кто? – спросила посвившаяся на небольшом экране хмурая физиономия солидных габаритов, но вовсе не заплывшая жиром. Сева таки да всерьёз следил за уровнем подготовленности своих церберов.

- Конь в твидовом пальто! Макс Счётчик, к твоему боссу. Посмотри на список допущенных, я знаю, что он у вас в «караулке» или на столе, или прямо к стенке приклеен.

- Макс… - нахмурился охранник. Напрягая немногочисленные извилины. – Тута, ага. Шеф ждёт, тебя проводят.

Щёлк. Дверь открылась, освобождая нам с Лаирой путь вперёд. Пара шагов, и вот мы в своеобразном «предбаннике», замкнутом пространстве между улицей и собственно территорией коттеджа. Не везде есть подобное, но Сева всегда любил качество, помогающее в его нелегком бизнесе.

- Нужно проверить. Поднимите руки и…

- Не поможет, - качаю головой, глядя на чела с металлоискателем в руке. – Внутри организма металла хватает от имплантов. Происки современной медицины, тут уж ничего не поделать. Ручками смотри, а вот девушку можешь и машинкой. Точнее лучше машинкой, дабы во искушение не впасть.

- Искушение, тоже мне, - ворчит цербер, - проверяя на наличие металла Лиару. А та сейчас реально почти без ничего, только с парой кинжалов, которые и выложила, уже будучи уведомленной о сути процедуры. – Не моделька типа, а у меня хер не после виагры, а нормальный. О, зачётные железки! На выходе верну.

Говорил я дракониде, что так и будет, но нет, зачем то настояла на том, чтобы оставить при себе два своих любимых кинжала. Теперь и впрямь только на выходе вернут. А послушалась бы – лежали бы бритвенной остроты произведения оружейного искусства у меня в пространственном кармане и могли быть извлечены оттуда в любой момент. Ай, ладно, это уже мелочи бытия, реально ни на что не влияющие. Даже на настроение девушки.

Меня же охранник обыскал тщательно, но ничего не обнаружил. Всё по той же причине, ибо пространственный карман для таких ситуаций самое оно. Особенно тут, где о подобной фишке не знают. Да и знали бы, сомнительно, что поверили б. Косность многих людей в восприятии окружающей реальности, она порой смешит, а порой реально удручает.

- Всё чисто. Я провожу.

Ну-ну, «вергилий» ты наш! Хотя со своей «кочки зрения» охранник всё сделал правильно, произвёл вполне грамотный досмотр. Просто скрытая часть оказалась все его сферы понятий и возможностей, только и всего. А вот сопровождал он правильно.Для начала, чтобы добавить комфорта, выделил мне большой зонт из числа висевших в уголке на такие примерно случаи. Один, потому как если игрок мужского рода прибыл со спутницей, то ему и укрывать от воды с небес как себя, так и даму. Сам же цербер топал не впереди, а чуть сзади, скорее контролируя нас, а не показывая дорогу. Небольшой минус к вежливости, зато большой плюс к адекватности. Тут вам не здесь, да и вообще предприятие насквозь нелегальное.

Дверь в собственно коттедж, вполне себе пристойного уровня оформления, затем лестница на второй этаж. Комната… и в ней уже находился нужный мне человек. Давно знакомый, но так толком и не изменившийся Сева Альпинист. Неоднократно переломанный нос, тяжелый взгляд, набитые ещё со времён занягий кикбоксингом костяшки пальцев и просто типаж классического такого братка уровня выше среднего родом из далёких времён. Собственно, излёт того периода он и застал, сумев и авторитет какой-никакой приобрести, и в то же время не попасть под раздачу. А там и нашёл свою нишу в виде азартных игр, кою и стал с достойным уважения упорством окучивать. Сперва осторожно, потом несясь вперёд как паровой каток на реактивной тяге. Как его тогда не зачистили… ума не приложу. Но факт остаётся фактом – вон он, стоит живой и здоровый, облачённый в шмотки от кутюр, благоухающий дорогим одеколоном и всё с такими же безвкусными золотыми перстнями на пальцах. Так и не научился Сева чувству прекрасного, предпочитая исключительно золото и непременно массивное.

- Моё почтение, Альпинист, - вежливо приветствую знакомца, который по его глубочайшему убеждению, стоит ступенек этак на несколько выше меня в иерархии окружающей реальности.

- И тебе не хворать, Счётчик. А эта тут зачем? – взгляд в сторону Лаиры, но не скептический, а осторожный. Видит, что девушка не так проста. На пустышку не похожа и держится более чем уверенно.

- Лаира. Деловой партнёр и хороший стрелок. Сам знаешь, в моих нынешних условиях это не лишнее.

- Агась. Да ты не стой столбом и девушку не томи. Выпьешь?

- Разве что малость.

- Тогда сам и наливай, тут самообслуживание. Холуи после будут и не тут.

Что да, то да. Сева с предельной осторожностью относился к разного рода официантам, уборщицам и прочему вспомогательному персоналу заведений. Считал, и более чем обоснованно, что эта братия если уже не стучит, то легко может это сделать. Причины вторичны, в отличие от последствий, которые могут «внезапно» нарисоваться.

Плеснуть себе самую малость красного полусладкого вина из бутылки, побольше Лаире, которая куда более моего способна ценить напитки подобного рода. Ну а потом, закончив прелюдию к разговору, перейти к делу. Альпинист, он такой, сроду не любил ждать, тем более в случаях, когда не ему что-то было нужно, а другим требовалась его помощь или услуги.

- Нужна помощь ребят, которые умеют использовать силовые методы и не задают лишних вопросов. Вообще не задают.

- И ты предлагаешь мне «по старой памяти» вписаться в какой-то из твоих блудняков? – скорчил гримасу Сева, лениво прохаживаясь по комнате и подходивший то к шкафу с находящимися за стеклом статуэтками, то к висевшим на стене картинам, в которых, как я знал, и вовсе ни шиша не разбирался. – Мне оно на кой, Счётчик?

- За хороший процент от суммы, которую я готов заплатить за услуги.

- У тебя проблемы и большие, - развернулся ко мне бывший бандит и нынешний.. почти что бандит, пусть и малость перекрасившийся. – За твою голову объявлена большая награда, наверняка немалую часть бабла ты потратил, чтобы вывезти из страны семью и самому закопаться поглубже. Мне на черножопые хотелки насрать, но вписываться за тебя не вижу особого резона. Навара тоже не ожидаю. А если сдохший вчера чурка с охраной – твоих рук дело, то поднявшийся кипеш совсем убивает любые проблески энтузиазма.

Звериное чутье в деле. Альпинист особым умом и склонностью к анализу обстановки не отличался, но какая-то воистину звериная хитрость у него присутствовала. Помогала, так сказать, ускользать из большей части ловушек. Вот и сейчас, смотря то на меня, стоящего за креслом, в котором сидела с бокалом вина Лаира, то на саму принцессу клана Нект в личине обычной девицы, он чуял, что вместе с нами к нему пришли возможные проблемы. А проблемы Сева не любил. Зато мирился с теми, которые могли сопутствовать реально большому прибытку. Вот на этот крючок его и планировалось ловить.

- Всё верно, Дайкакова и его свору гиен угробил я, скрывать даже не собираюсь. А вот что касается финансового положения… неправда твоя. Оно более чем устойчиво, и я готов это доказать здесь и сейчас. Есть такое интересное слово «аванс».

- Насколько интересное?

- Сам зацени. Вот.

Запустив руку в карман, я извлёк оттуда пригоршню практически ничего не стоящих в Скарлайге, зато имеющих вполне приличную цену здесь кристаллов аметиста. А затем сделал два шага вперёд и высыпал драгоценные камни на столешницу, тем самым приковывая к себе пристальное внимание хозяина этого места.

Ювелиром Сева Альпинист не был, это факт. Зато за длительное время руководства игорными заведениями чего только не насмотрелся, в том числе и разного рода драгоценностей, которыми расплачивались вдрызг проигравшиеся под «честное слово» и долговые расписки клиенты. Опыт привёл к тому, что пусть он и не мог толком распознать чистоту и качество камней, но вот отличить из от страз оказался в состоянии. Посмотрел на один камешек, затем на второй… Внимательно посмотрел, не мимолетным взглядом, после чего деловито хмыкнул и задал естественный в такой ситуации вопрос. Два вопроса.

- Это именно аванс, Счётчик? И почему они все одинаковые, я такого сроду не видел?

- Именно аванс, Альпинист, я не оговорился. Я ж не по мелочи сюда пришёл, а по делам реально важным. Что до второго вопроса, то тут уж ничего не скажу. Мне камушки такими достались. Подписываюсь лишь за качество и отсутствие криминального следа. Чистенькие они, проблем не будет. Да и искусственными я их не назову, как и ювелир, который подтверждал пригодность материала.

- Спеца я своего приглашу, чтоб оценил. И это, братан, не сочти за неуважение, но двадцать процентов с цены за перевод ювелирки в бабло я сниму. Не устраивает – работай сам, а ко мне тугрики неси.

- Умеешь ты ситуацией пользоваться, - с притворной досадой развёл я руками. – Со временем дефицит, так что чёрт с тобой, договорились.

Довольный, аки паук. Любит Альпинист получать выгоду от любого рода сделок. Ну ничего, сейчас это довольство мало-мало спадёт, как только сие порождение минувшей – и не самой плохой, в сравнении с теперешней – эпохи выслушает инфу о том, на что я хочу подписать наёмников. Тех, с которыми именно он должен будет меня связать.

- Я несколько ограничен во времени своего визита, поэтому заранее извиняюсь. Не возражаешь примерно обсудить ту работу, часть платы на которую лежит прямо тут, на столе?

- Базарь по теме, я во внимании.

- Гаджиев, Табаев, Бакаев. И не подумай, - тут делаю отстраняющий жест, - что я рассчитываю на то, что наёмники делают всю работу, а я просто постою в сторонке. Уже сейчас есть довольно полная информация по их привычкам, местоположению, охране и прочему. Просто на пару с Лаирой я могу и не справиться, учитывая то, что оставшаяся троица наверняка окружила себя слишком большим количеством охраны, а вот-вот и вовсе может рвануть за пределы не то что города, а страны.

- Рванут и обязательно, - оскалился Сева. – Только попервой наследство жмурика попилят. Иначе нельзя, другие на куски растащат. Шамиль у них за главного бугра был, как сдох, уже брожения начались.

- На то я и рассчитывал.

- Ну-ну! Если сам или через нанятых быков сумеешь ещё одного из оставшихся шлёпнуть – двое других рванут подальше впереди собственного вопля и вони из обхезанных штанов. А когда они все трое в одном месте будут – тут не проскочишь и не пробьёшься. Они не только сами будут, но и мусора прикрывать станут. Плотно, со всех сторон. Их, бля, начальники у чурок с рук едят и земляков из этой и других диаспор под погонами много.

Сделав вид, что размышляю, через десяток секунд я кивнул в знак согласия.

- Ладно, пусть встречу использовать и не получится, но до неё… Одного хоть достать и то дело. Только бойцы нужны «уже вчера». Есть? Сам видишь, плата не только за мастерство, но и за срочность присутствует.

- Будут тебе бойцы. А сколько и какие – это после того, как позвоню кому надо. И после того, как ювелир твои камни посмотрит.

- Тогда вот тебе, - отвлекаюсь на то, чтобы черкнуть на листе бумаги адреса в сразу нескольких программах IP-телефонии, - мои контакты. Буду ждать твоего звонка. И чем скорее, тем оно и лучше.

Сева взял листок с адресами, изучил, дабы не возникло недопонимания тех или иных символов, поле чего уточнил.

- В любое время дня и ночи? Хорошо. И что, оставишь камушки тут?

- Аванс, однако.

- А меня не опасаешься? Вдруг захочу кинуть ради такой то немалой суммы.

- Ты. Альпинист, всегда по понятиям жил, не в пример многим уродам. Да и поверь, я могу преподносить разные сюрпризы, не только приятные.

- Вади давай отсюда. Счётчик, - внезапно оскалился собеседник. – На созвоне.

- Это уж непременно. Приятно было… ещё пересечёмся.

Дракониду звать не стоило, она и сама готова была покинуть место, которое ей не особо и нравилось. А вот её движения, манера – всё демонстрировало Севе, что девушка явно не просто так, а из числа умеющих убивать. Правда немного не в том стиле, который он мог ожидать, но кого волнует таких мелочей, как любят изъясняться в одном забавном портовом городе.

Закончили важный разговор. Более того, закончили вовремя, да ещё и не создали впечатления скомканного разговора, тем самым вызывая пусть смутные, но подозрения у моего битого жизнью знакомца. Время, оно было важно по причине того, что имеющиеся зелья, накладывающие на использовавшего их иллюзорную внешность, действовали не столь должно, не того были уровня. Однако, как я и упоминал, мы успели покинуть территорию коттеджа и вновь оказаться под дождём, впрочем, малость ослабевшему. Теперь это был не ливень, а так. обычный обложной вариант.

- Этот Сева не показался мне вызывающим доверие. И держащим своё слово я бы его тоже не назвала, - пренебрежительно покривилась драконида. – Бандит, я таких видела. А показывали ещё больше.

- На фоне других, ему подобных, Альпинист ещё более-менее, - возразил я, хотя и без особого энтузиазма. Большие деньги могут его соблазнить, но пока он получил только аванс. А значит вынужден развивать какую-то деятельность, чтобы получить оставшуюся часть. Нам должно хватить.

- Для чего именно, Макс?

- То самое отвлечение внимания, принцесса, всего лишь отвлечение. Посмотрим, не наблюдают ли за моими старыми врагами враги новые. Общие для нас с тобой враги. А уж там и посмотрим, что они из себя представляют здесь, а заодно на что готовы пойти для достижения своих целей.

Ловушка на охотников – вот что было мной задумано. Если сработает – узнаю о них некоторое количество ценной инфы. Если же никто не клюнет… тоже не шибко расстроюсь, взяв в качестве «утешительного приза» голову второго из известных мне врагов. Куда ни кинь – в проигрыше не останусь. Тут главное не тупить и не тормозить. Вот тогда всё будет в ажуре или близко к сему состоянию.

Глава 6

Глава 6


Делай что должно и будь что будет. Именно так говаривал один великий философ и по совместительству римский император. С ним сложно было не согласиться, особенно как следует поварившись в различных, порой весьма опасных сферах бытия. Вот я и делал то, что считал необходимым для подготовки к мести очередному своему врагу.

Альпинист, как только удостоверился в действительно немалой стоимости предложенных в качестве аванса камушков, стал рыть землю руками, ногами и рогами, стремясь выкопать нужных мне наёмников из числа готовых работать сейчас и без особых колебаний. Вот что жадность животворящая с некоторыми хомо делает! Ну ладно, не только и не столько хомо, но остальные виды сапиенс за пределами этого мира, тут уж не поспорить. Пока за пределами, а как дальше пойдёт, тут уж вилами по воде писано.

Естественно, встречаться с наёмниками лично я даже не собирался. Это было бы в высшей степени неразумно по любым меркам. Давно уже отработан механизм получения последними сведений о цели, инструкций, оплаты опять же. Более того, умные бойцы – ну или не самые дурные, если точнее – и сами предпочитали как раз такой механизм взаимодействия с заказчиком. Сведения о цели и планы желаемых действий нанятые через Альпиниста бойцы получили по электронной почте, а вот авансовые платежи… Тут уж кто как предпочитал, но об этом голова должна была болеть исключительно у Севы. К слову сказать, последний получил новую посылку, а точнее адрес «закладки» с очередной порцией камушков. Опять же моя разумная паранойя давала о себе знать. Знакомец был чересчур специфической личностью, с такими стоит держать ухо востро. Уже не потому, что он представлял для обновленного и усилившегося меня реальную опасность, а по причине нынешних функций Альпиниста как посредника и переводчика драгоценностей в привычные в родном мире денежки.

Деньги. Слава Хоррану и Лоос – тем богам Скарлайга, которые вызывают нормальный душевный отклик, в отличие от некоторых иных – что удачно ситуация сложилась с мелочью. С аметистовой мелочью и изумрудной, которая оказалась у меня во вполне достаточном количестве. Поленился накапливающиеся кристаллы обменять на более крупные, привычно ссыпая в связанный с пространственным карманом кошелёк. И вот он результат – солидный капитал по меркам родного мира, плюс возможность его конвертации через старые свои связи. Без них было бы печально, а так… удачный расклад.

И ещё одна важная деталь подготовки – аккуратный частичный слив своих планов тем, кто взял в разработку Славку Рокотова, играя моего приятеля втёмную. Я не собирался палиться, открывая именно свои планы, тут иначе стоило поступать. Задать вполне определённые вопросы с просьбой постараться найти на них ответы в ближайшее время. Не обязательно, но по возможности. Зная Станислава, тот всенепременнейше должен был постараться, используя все возможности. Использовав же, не мог миновать интересных мне персон. Пусть думают, что сорвали банк, в то время как дела будут обстоять… несколько иным образом. Уловляя да уловлены будут, как говаривал великий русский император, прорубивший окно в Европу из той затхлой, смердящей регрессом и деградацией азиатчины, в которой моя Родина пребывала до него не одно столетие.

Гаджиев. Табаев, Бакаев – ни разу не святая шакалья троица, лишившаяся вожака и радостно бросившаяся делить наследство. Примерно равные шансы стать во главе и урвать большую часть из освободившихся ресурсов имели Гаджиев и Табаев. Первый имел больше влияния сам по себе, а вдобавок контролировал большую часть «мяса». Наркота опять же, дающая и власть, и деньги. Второй… ближайшая кровная связь с отбросившим копыта Шамилем из числа тех, кто представлял из себя значимые персоны. Бакаев на этом фоне ни разу не котировался. Зато был как бы ни самым шумным и наглым, а это давало определенные возможности. Не для него, а при охоте на него.

Бар-кальянная «Шафран» - вот место, где этим вечером должен был находиться Бакаев, если не случится очередного форс-мажора. Почему именно там? Смерть Дайкакова вызвала нехилые «бурления говн» в диаспоре и вокруг оной. А раз так, то могло случиться что угодно. Впрочем… не суть.

Известно место, а значит наёмники могли сделать то, за что им заплачено, причём более чем щедро. Что именно? Изобразить нужную мне активность, атакуя «Шафран», само собой разумеется. Не просто так, а с использованием особых средств, показывающих присутствие не простого налётчика, а имеющего на вооружении ту самую магию, отсутствующую де-юре в родном мне мире.

Как? Ответ вовсе не сложен, достаточно вспомнить про такую вещь как алхимия. Да, при создании оной необходимо вложение магии со стороны собственно алхимика, а вот пользоваться немалой частью продукции может кто угодно, даже не владея той самой магией. Проверено, причём не единожды. А посему несколько огненных, кислотных и замораживающих снарядов из прихваченных с собой из Скарлайга запасов были вручены – не лично, а через закладки – наёмникам, причём с приказом непременно использовать оные средства. Сомнения? Одну из алхимгранат разрешалось использовать как тестовую, дабы не возникло ощущения, будто может случиться какая-нибудь подстава. Нанятый народ был довольно опасливый в этом плане, привыкший ожидать от нанимателей любой подлянки, а следовательно…

Время. Мы с Лаирой находились не так чтобы очень близко от «Шафрана», но на расстоянии вполне подходящем для качественного наблюдения, пусть и при помощи оптики. Магической или естественной – это уже мелочи бытия, особого значения не имеющие.

Были ли сложности при занятии «наблюдательного пункта»? Отнюдь. В качестве оного использовалась одна из квартир жилой многоэтажки, подходящая во всех отношениях. Не составило особого труда, дав несколько купюр местным околомаргиналам, узнать, кто где в этом доме обитает, после чего подобрать лучший из имеющихся вариантов. Подходящих квартир было несколько, но одна прямо таки напрашивалась для использования. Причина? Её владелец – типичный такой алкаш, до которого если и было кому дело, так его собутыльникам, да соседям. И то первые интересовались лишь возможностью бухнуть за чужой счёт, а вторые надеялись, что доставшая всех пьянь перестанет вести себя… как обычно, то бишь громко орать и скандалить по малейшему поводу и особенно без оного.

Проникновение в подъезд и квартиру сложно было назвать сколь-либо сложным.Наличие домофона никого и никогда не останавливало, достаточно было либо подождать и войти «на хвосте» одного их жителей, либо, что ещё быстрее, представившись очередным представителем коммунальных или иных служб. Примитивно, но с постоянным успехом используется операми и мошенниками, шпаной и пробирающимися к девицам кавалерами вот уже много лет. Квартирная дверь так и вовсе преградой не стала. Когти Демона – имплант, полезный не только в бою, но и в иных условиях. Энергетическая составляющая любого «когтя» резала не самый крепкий металл на ура. Р-раз, и вот налицо раскуроченный замок, который вместе с тем при мимолетном взгляде внимания к себе не привлекает. Надо только изнутри дверь как следует закрыть, ну да это невеликая проблема.

Так и произошло. Дверь прикрыли, приперли изнутри, чтоб и тени сомнений не возникло. С хозяином, пребывающим в стране зелёных змиев, летающих фиолетовых собак и прочих алкогольных глюков возиться тем паче не пришлось. По голове на всякий случай, после чего руки с ногами связать и кляп в пасть поглубже засунуть. Пусть в уголке полежит, подумает как следует. Вдруг да внезапное просветление снизойдёт. Хотя… печень у него, я полагаю уже просветлидась, как минимум до близкого к циррозу состояния.

Плевать. В том числе и на убогую обстановку вокруг, и на бегающих косяками тараканов, и на паршивый запашок, с трудом перебиваемый даже пожертвованным Лаирой парфюмом. Это ж не жилище, а наблюдательный пункт, здесь мы не отдыхаем и даже не пересиживаем опасный период времени.

- Смешно будет, если все твои предосторожности окажутся напрасными, - мало-мало ворчала драконида, посредством оптики наблюдающая за происходящим рядом с «Шафраном». – Возьмут и раздавят наймиты этого твоего врага, как случайную муху. Принесут голову как доказательство и…

- Фотографии и только, - поправил я, также наблюдая за интересующим объектом. – Головы резать и как доказательство приносить – это уже давненько пережитком прошлого стало. Хотя некоторые до сих пор промышляют, чего скрывать.

- Я же не о том, Макс.

- Понимаю. Но если вдруг случится иной вариант, куда более серьёзный? Вот тогда останется лишь порадоваться, что сумели понять, какими силами против нас готовы действовать.

Немного помолчали, но спустя пару минут девушка, не слишком любящая молчать, если подобное не является необходимым, вновь заговорила:

- А если всё интересное для нас будет происходить внутри?

- Охрану у входа уничтожат одной из алхимгранат. Не огненной, понятное дело, чтобы вспышка пламени не стала маяком для всей округи. А вот для тех, кто пытается поймать именно нас, подобное станет оч-чень показательным знаком. Зная же. что для владеющих магией устранить довольно слабых противников, таких как Бакаев и его охрана, много времени не займёт…

- Проявят себя?

- Натурально! Кстати, время.

Я не ошибся. Наёмники оказались вполне себе пунктуальными ребятами. По крайней мере, ждать оставалось недолго – всего через три минуты я увидел, как брошенный ко входу кальянной «хрустальный» шар с ядрёной алхимической начинкой активировался, выплеснув вовне свой заряд. Ледяной, замораживающий всё в радиусе нескольких метров, да и на более дальние объекты действующий, пусть и не столь убойным образом.

Началось! Минус немалая часть охраны. Двое снаружи, сколько-то внутри, причём совсем левых персон на входе в «Шафран» сейчас и вообще не водилось. Чисто представители диаспоры, исключительно мужского рода, да к тому же в достаточной степени осведомлённые о делишках Бакаева. Никаких сомнений, особенно если знать внутреннюю кухню этих долбанных абреков. И вот вижу несколько фигур, рвущихся вперёд, через вход, где им ничего не грозит, кроме разве что холод, уже не опасного для жизни, но реально нервирующего. Очень уж непохоже произошедшее на действие любого из известного им видов оружия, а отмазка по поводу «экспериментальных образцов» тоже не слишком ободряет. Зато и соскочить с дела не решаются, наверняка считая что хоть и вляпались в непонятки, но попытки с них спрыгнуть способны оказаться ещё боде вредными для здоровья, нежели следование ранее полученным приказам.

Ну что, Макс, зря страховался, зря панику разводил? Внутри уже наверняка идёт месилово, а учитывая внезапность нападения и бесшумно устранённую охрану…

М-мать твою! Я ожидал многого, но чтобы вот так… Буквально из ниоткуда, прямо из воздуха, соткались две фигуры, причём лишь одна из них была человеческой. Вторая же… Эльф, тут и гадать нечего. Проявившись же, начали стрелять, но не из местного оружия и не из классических скарлайговских метателей. Была задействована особая разновидность последних, плюющаяся не стальными стержнями, а покрытыми парализующим составом иглами. Что характерно, первым делом был нейтрализован тот наёмник, что метнул ко входу кальянной алхимгранату, а уж потом под раздачу попали двое других, из остававшихся снаружи.

Мля! Дракона на полной скорости вам навстречу, причём злого и непременно голодного! Это не случайные персоны, а такие же Скользящие, как и я сам. В естественной для этого мира, места, времени года одежде, а вдобавок знакомые, пусть и виделись мы всего один раз. Где? В храме Валлиэль, в тот момент, когда мне удалось стырить оттуда Стрелу Радаэлля. Означает это одно – вот кого послали по мою душу. А что, все верно, подобное против подобного. Нужен кому-то Скользящий? Пошлём против него таких же, но работающих на нас.

- Это…

- Да, Лаира, это такие же, как и я. Посланные за нами обоими, но малость ошибшиеся, а потому проигравшие.

- Смотрим или уходим? Или хочешь попробовать напасть?

- Не сейчас. Они могут оказаться гораздо сильнее, - смотрю на то, как эльф остаётся снаружи, а человек уже исчез внутри «Шафрана», явно нацеленный на то, чтобы нейтрализовать всех там находящихся, дабы не упустить цель. – Человек вроде как не маг, а вот эльф…

- Похож на скаута, - задумчиво протянула драконида. – Движения, общее впечатление. Правда нет лука… это смущает.

- Мы, Тенерожденные, не скованы традициями. А здесь лук вызовет большое недоумение.Метатели же сойдут за необычный вид нашего огнестрела, я тебе показывал образчики.

- Помню. Но может издалека? Он один остался!

- А если не удастся? Только себя выдадим. Нет уж, лучше будет…

Стимкомп напомнил о себе, а это могло означать… Точно, «задание» обновилось, а это значило, что число врагов сократилось ещё на одну единицу. Наёмники сработали раньше, чем их успели нейтрализовать. И не мелочь, и приятно.

«Задание «Месть» обновлено.

Внимание. Мустафа Бакаев в результате ваших действий мертв и более не представляет угрозы. Число оставшихся известных вам врагов сократилось до двух: Вахи Гаджиева и Казбека Табаева».

А ещё дополнительный уровень в копилку, что также есть хорошо и хорошо весьма. Могущество, точнее сказать, очередной шаг к нему, каковых предстоит сделать ещё очень много, если я хочу оказаться в числе тех, кто действительно хочет его достичь. Сейчас же пора отсюда сматываться, причём быстро. Мало ли что сейчас начнут делать эти двое Скользящих. И не только они, что характерно! Не нужно даже особо сильно присматриваться, чтобы заметить наличие у «Шафрана» вооружённых людей, ничуть сей факт не скрывающих. Полиция, гэбисты? Или не столько они, сколько иные структуры, но всё равно связанные с официальными властями или просто использующие их в своих целях? Всякое может быть, но выяснять как-то не шибко тянет. Зато если остаться тут и продолжать смотреть «спектакль» - велик риск быть обнаруженными в результате качественной такой проверки.

- Уходим.

- Куда?

- Пока просто подальше отсюда. Принимай зелье. Вот по тому изображению, что на документе.

Несколько секунд и вуаля, всё готово. Что я, что Лаира теперь на некоторое время неотличимы от фотографий в купленных при помощи ещё одной связи из прошлого паспортах. Этот товар приобрести нынче совсем несложно, были бы деньги и желание. В нашем же случае никакой корректировки, меняются не документы, а лица. Вот такой вот экзотический вариант. Всё? Да нет, отнюдь. Спускаясь по лестнице, я отправлял по электронке сообщения остальным наёмникам с подтверждением атаки на двух остальных мои врагов. Не обязательно «вот прам щас!», скорее в варианте «как только условия представятся наиболее подходящими». Я ж не формалист и не двинутый на плане личного исполнения вынесенного врагам приговора. Оно, конечно, было бы неплохо, но при выборе между «скоро и чужими руками» и «с непонятно какой отсрочкой, зато своими» в данном случае предпочту первый расклад.

Уже когда мы выходили из подъезда, я понял, что продолжало меня беспокоить. Почему эльф – точнее сказать, тот, кто выбрал себе такой аватар – не использовал меняющее облик зелье? Нет, я понимаю, что отличие от человека, если сравнивать с моим случаем, куда менее значимое. Но всё равно. Понты? Глупость? Какой-либо знак, неведомо что означающий? Ответа на сей вопрос у меня не было и даже не намечалось. Как говорила одна персона из всемирно известного романа: «Я подумаю над этим завтра».

О чём стоит подумать сегодня? Да хотя бы о том, что теперь можно быть уверенным на сто процентов – на мою поимку брошены крайне серьёзные силы, имеющие влияние в обоих мирах. Более того, знающие о Скользящих если и не всё, то большую часть. Возможно даже больше, чем знаю я сам.

Что делать? Не суетиться, не принимать поспешных решений, а просто как следует подумать, благо идущая рядом девушка не мешает размышлениям, за что ей честь, хвала и огромная благодарность. Много надо думать, ведь стимкомп озадачил очередным сплетением двух миров, выведя на экран очередное скрытое задание:

«Вами получено скрытое задание «Тайные враги». Обнаружив себе подобных Тенерожденных, способных переходить из одного мира в другой, узнайте мотивы их поступков и кто за ними стоит (либо убедитесь, что они сами являются вашими главными противниками). Собрав необходимую информацию, сделайте так, чтобы преследование прекратилось. Способы достижения цели остаются на ваше усмотрение».

И что особо характерно, никакого упоминания о награде. Оно и понятно, оно и логично. Это прежде всего с моих собственных интересах, да и вообще… Какая может быть награда в таких делах, помимо собственной безопасности? Впрочем, это я малость туплю. Может, и ещё какая. Знание – сила. Особенно если грамотно им воспользоваться и не делать всеобщим достоянием, выдавая лишь нужным персонам и в заранее отмеренной дозировке.

Посчитав, что мы уже достаточно удалились от «Шафрана» и теперь если и есть чего опасаться, так это мелких пакостей со стороны городской шпаны – да и то слово «опасения» не совсем верно, ведь проблемы будут не у нас, а исключительно у них – я, заметив вполне пригодную и не погребённую под разным хламом скамейку, предложил спутнице присесть. Ну не стоя же разговаривать, в самом деле!

Лаира была зело задумчива. Казалось, она даже не слишком обращает внимания на окружающее, настолько поглощена чем-то важным для себя. Ан нет, не совсем так. По крайней мере, чистота «посадочного места» была довольно скрупулёзно изучена и выбран наиболее подходящий участок. Или это уже чисто девичьи рефлексы? Боги ведают. Мне оставалось лишь устроиться рядом. Обнять свою крылатую красавицу и просто немного расслабиться. Готовясь к очередному этапу. Значимому, к слову сказать, не абы какому.

- Ну что. Лаира, мы достигли даже большего, чем можно было ожидать.

- Это как? – встрепенулась девушка, глядя мне в глаза. – Да, ты руками наёмников убил одного из врагов, но ведь обнаружил и других, более опасных, как я поняла.

- То-то и оно, что обнаружил! Более того, теперь нам известно, каким путем нужно двигаться, чтобы обнаружить истинных хозяев. Главное, чтобы этот самый путь не оборвали, сделав поиски куда более сложными. Понимаешь, о чём я?

- Твой друг, Станислав.

Не вопрос, утверждение. И правильно, потому как данный вывод прямо напрашивался. Приятно, когда спутница и напарница понимает тебя чуть ли не с полуслова. Действительно, именно Славка был тем маяком, ориентируясь на который, можно было выйти на стоящих за его спиной и дёргающих за невидимые и неощутимые моим давним приятелем нити. Уже сейчас я знаю его местонахождение, равно как и название той компании, которая реально существует, но наверняка используется в качестве дымовой завесы. Этих сведений будет достаточно для того, чтобы пусть медленно, шаг за шагом, но распутать клубок, который в итоге приведёт к настоящим заказчикам. Надо лишь начать.

Мда. надо, но не сейчас. Именно сейчас я банально не готов, поскольку сорвался сюда, в родной мир, не будучи должным образом упакованным, без необходимого магического снаряжения. А оно ой как понадобится, учитывая то, что придётся противостоять не только обычным людям, но и таким же Скользящим. Таким же? Нет, это я погорячился. Они наверняка куда более развиты, достигшие солидных уровней, а значит очень опасные для того, что только начал движение вверх. Нужно всерьёз задуматься над тем, как именно можно компенсировать разрыв между нами. Но об этом думать нужно не здесь, а в Скарлайге, куда я, к слову сказать, уже вполне могу переместиться.

Вот, кстати, и ещё один важный нюанс. Энергия, необходимая для перемещения между мирами восстанавливается по особенным закономерностям, не зависящим от банального периода времени. Наверняка тут и уровень, который у меня имеется, и фактор «влияния на окружающую реальность», и факт наличия такого артефакта как Стрела Радаэлля, что способен не просто аккумулировать энергию, но и не то стягивать, не то просто производить её. Изучать надо это всё, причём тщательно, вдумчиво, во всех подробностях. Только где взять на это время и подходящие условия? Увы, но пока это откладывается на неопределённый срок. Ясно лишь, что он не будет коротким. А пока…

- Да, многое завязано именно на моего давнего знакомца, - соглашаюсь с драконидой. – Через него пытаются поймать меня. Точнее пытались. Теперь то наверняка поймут, что мы просекли их финты со сбросом нам информации как наживки. Поняв же это, наши с тобой общие враги могут доставить Станиславу большие неприятности. Увы, но предотвратить это сейчас не получится.

- Можно найти союзников в Скарлайге. Ты перетащишь их сюда, в свой мир, как сделал со мной. Они могут быть как я, а могут как ты, Тенерожденными. В своих новых обликах, не человеческих, с магией и прочим. Против такой силы… твоим врагам будет плохо.

Перспективно мыслит Лаира. надо отдать должное. Только не учитывает сразу несколько ключевых факторов, о которых следовало бы задуматься. Не ей, она то ни разу не Скользящая, а мне.

- Я и тебя то с трудом сюда протащил, чуть ли не чудом. Возможно, с моим дальнейшим развитием как Скользящего, протаскивать спутников через грань миров будет легче, но это чистая теория, не подтверждённая практикой. Но в Скарлайг по любому нужно возвращаться. Отдохнуть, связаться с союзниками, усилиться как следует, а уж потом подумать над способом решения наших с тобой общих проблем. Согласна?

- Можешь не спрашивать, я с тобой. Всегда.

Верю. И чувствую. В том числе и крепко прижавшееся ко мне девичье тело одной принцессы со сложным характером. Той, с которой мы уже успели пройти через многое, а уж сколько ещё предстоит, об этом даже задумываться порой не хочется. Можно было бы и сейчас покинуть родной мир, перенесясь в другой, ранее бывший всего лишь игровой поделкой высокого качества, но… Есть тут кое-что неоконченное, связанное не со сражениями и слежкой, а с выполнением просьбы Аффомета, Посвящённого Шестого Круга.

Предметы. Показывающие и доказывающие развитость моего мира. Доказательства реальности получения ценных вещей из мира Тенерожденных, причём не абы каких, а способных заинтересовать обитателей Скарлайга не в качестве экзотических диковинок, а реально нужных по жизни. Тут можно было думать самому, но… не только самому. У меня рядом кто сидит? Правильно, Лаира – кровь от крови и плоть от плоти мира Скарлайга. Более того, она хоть краешком, но прикоснулась к моему родному миру, познакомилась с основами здешнего бытия, а значит, может экстраполировать ситуацию, сделать выборку действительно нужных в Скарлайге вещей. Нужных, понятное дело, не нам, а вообще. Плюс необходимо учитывать то, что много мы с собой при всём на то желании не утащим.

- Лаир, тут вот какое дело, - говорю ей, уже формируя задачу. - Мой, пожалуй. самый значимый союзник в Скарлайге просил принести образцы технологий моего мира. Они должны быть компактные, но вместе с тем такие, чтобы наглядно доказали свою ценность и более высокую эффективность в сравнении с аналогами, используемыми в Скарлайге. Хотя…

- Аффомет?

- Да.

- Но ты не хочешь давать ему всё и сразу. Только заинтересовать, поманить блеском сапфиров и мягким сиянием адаманта?

- Ну вот как от тебя что-то скрыть, - улыбнулся я. – Не с полуслова даже понимаешь, а словно мысли читаешь. Действительно рад, что ты у меня такая… талантливая.

Драконида всерьёз призадумалась, наморщила лобик, сконцентрировалась. Сам я также не собирался хлопать ушами, пролистывая перед внутренним взором образчики современного производства, пригодные для использования в Скарлайге. Их хватало. Но вместе с тем…

Оружие? Несомненно, только вот пока исключительно с целью проверить, будет ли оно действовать и если да, то как именно. Имелись у меня определённые сомнения касаемо идентичности разного рода физических постоянных, химических реакций и прочего. Это надо было проверять самым что ни на есть экспериментальным манером.

Лазерные прицелы и дальномеры? Тоже интересно, причём весьма. Пусть определённые магические аналоги в Скарлайге есть, но вот их цена… отдельный разговор. Но и тут всё упирается в источники питания, которые далеко не факт, что будут действовать. Аппараты для подводного погружения. Вот тут уже никакой электроники, механика чистой воды. Там, в другом мире, под водой находятся лишь обладающие должной магией или артефактами. Простейшие же подлодки, пусть и имеют место быть, но воздух для дыхания перерабатывается при помощи алхимических конвертеров, громоздких таких, да и расходники тоже ни разу не бросовой цены.

Наконец, определённые металлы и сплавы, которые вполне способны заинтересовать оружейников и не только в качестве заготовок. Да, их будут предварительно исследовать, но это и понятно. Другое… В любом случае, для первого этапа уже более чем достаточная номенклатура изделий и сырья. Осталось только прошвырнуться по магазинам, благо всё это невеликой стоимости. Помимо оружия, конечно, отсутствующего в свободной продаже. Ничего, пусть нам его не продадут официально, но никто не помешает по-тихому его экспроприировать из мест, где оно есть в наличии. И я ни разу не про оружейные магазины. Зачем доставлять нормальным людям проблемы, которые неминуемо возникнут даже в том случае, если оставим им плату за изъятое? Нет уж, там мы куролесить не будем, а вот обнести одно из мест скопления полицаев – это куда более соответствует правильному восприятию окружающего мира. Последние лет дцать они для обычных людей куда опаснее классической блатоты и гопоты будут. Да и фраза «Увидел мента (полицая) – переходи на другую сторону улицы» из стёба стала чуть ли не руководством к действию почти во всех городах. Когда отпинаешь или даже покалечишь шпанку, особо искать не факт что будут. А в ментозаров только плюнь – мигом и статья найдётся, и здоровья резко убавится. Вплоть до инвалидности. Не-ет, нам такой «футбол» сильно не нравится, а потому при всём имеющемся выборе предпочтительный вариант является очевидным.

Зато остальное – это обычные покупки, за которыми и бегать особенно не придётся. Достаточно пройтись по десятку магазинов и парочке торговых центров. Чтобы в итоге набрать нужные образцы для экспериментов. Это мы и сделаем, благо дело то ни разу не хитрое. За стволами – сейчас, в ночную пору. А вот покупки легальные отложим до начала рабочего дня, когда все нужные места откроются.

Интерлюдия

Интерлюдия


Не так часто возникали моменты, когда Михаил Тормасов, профессор, лауреат различных премий, член директората Корпорации и прочая, прочая хотел банально набить парочке потерявших берега персон морду. Потом же, расцветив их глазоньки качественными фонарями, ещё и ногами попинать, для окончательного вразумления.

Хотел, очень хотел… но не мог. Вот как можно было это провернуть с самим Председателем Джеремайей Степлтоном, а также лордом Чарльзом Пэмсборо и Эйбом Лехманом? Это именно они качественно и толстым слоем в три жопы обосрали ему тщательно разрабатываемую комбинацию, касающуюся получения контроля над столь важным Корпорации Скользящим. Теперь используемый как ключик к хитрому замку Станислав Рокотов становился из крайне полезного актива чрезвычайно токсичным. Вместе с тем устранять его было бы такой ошибкой, совершение которой поставило бы лично его, Тормасова, в уязвимое положение. Не перед коллегами по директорату и не перед самим Степлтоном, а… перед Скользящим.

Профессор привык адекватно оценивать как складывающуюся вокруг него ситуацию, так и людей, от которых можно было получить выгоду либо проблемы. Проявленная объектом «Макс» мстительность наглядно свидетельствовала о том, что ликвидацию одного из своих немногочисленных друзей он не забудет и не простит. И вот к чему Тормасову такие сложности? Оттого даже мимолётного желания ликвидировать Рокотова у него не возникло. Более того, он подавил желание избавиться от этого проклятого дружка Скользящего вполне гуманным образом – банально спровадив его куда подальше, выдав пару пачек банкнот с высоким номиналом на дорожку. Напрашивающийся вариант, но не лучший из имеющихся.

Вместо этого Шульцу был выдан однозначный приказ продолжать опекать объект, а заодно аккуратно подводить к мысли, что случившаяся в его родном городе попытка захвата Макса есть ни что иное как происки конкурентов. Более того, подсветить Корпорацию как этого самого конкурента, что стоит в том числе и за свалившимися с гор дикарями, помимо прочего. Это вполне можно было сделать, особенно учитывая то, что интересы Корпорации – кое-кого из её директората точно – и впрямь имели некоторые точки пересечения с этническими диаспорами, пусть и через пять прокладок и две прикрышки. Транснациональные корпорации, они вообще в любой бочке затычка и везде пытаются найти свою выгоду.

Сейчас же, всего через несколько часов после провала поставленной кое-кем из директората и с терском провалившейся западни, профессор встречал Мануэллу Гонсалес, находясь в одной из своих квартир. Эта конкретная находилась не в Нью-Йорке, тем более не в Лондоне, а в тихом и мирном по общемировым меркам Будапеште. Временную союзницу не пришлось ждать слишком долго уже потому, что латина понимала, что сейчас лучше быть по эту сторону океана, в Европе, а не в привычной для себя Америке. Удалённое управление событиями далеко не всегда эффективно даже с учётом самых современных технологий. Что же относительно телепортации… Пока лишь на небольшие расстояния и исключительно для парочки контролируемых Корпорацией Скользящих. Простые люди не хотели рисковать собственными жизнями, не раз убедившись в ходе проведённых экспериментов, что доставленные из того же Скарлайга артефакты порой могут вести себя не так, как полагается, а то и вовсе отказываться работать или вообще исчезать.

- Буэнос диас, Мануэлла, - приветствуя входящую в гостиную латиноамериканку. Тормасов исчерпал практически половину известных ему испанских слов. – Как добралась, как бодрость и состояние души?

- Пока не услышала твой ужасный акцент в попытках произнести простое пожелание доброго утра ярким солнечным днём… было лучше, - съязвила Мануэлла, отбрасывая в сторону сумочку и устраиваясь на диванчике, попутно доставая из пачки тонкую ментоловую сигаретку. – Почему так срочно и лично? Неужели нельзя было через телефон, посредством программ пообщаться? Что за…

Поднесённый профессором огонёк зажигалки вынудил холёную и вместе с тем опасную для всех своих врагов дамочку прерваться для того, чтобы затянуться холодящим ментоловым дымом и через несколько секунд выпустить его из лёгких. Первая затяжка после дороги, она в любом случае немного расслабляла, заставляла организм насладиться очередной дозой никотина, а вдобавок стимулировала мышление. Этим и воспользовался хозяин квартиры, перешедший прямо к делу:

- Если мы немедленно не начнём дистанцироваться от остальных членов директората, то рискуем умереть гораздо раньше срока. И от того, кто придёт за нашими жизнями, будет крайне сложно защититься привычными средствами.

- Кх-х.. Кха! – закашлялась Мануэлла, у которой очередная порция дыма явно пошла не совсем так, как планировалось. Профессор же, придвинув ближайшее кресло почти вплотную к диванчику и усевшись прямо напротив гостьи, смотрел на неё и выжидал. Понимал, что сейчас лучше подождать реакции союзницы, а уж потом развивать поднятую столь жестким манером тему.

- И кто это сможет до нас добраться, профессор? – скорчив пренебрежительную гримасу и добавив в голос пренебрежительных ноток, перешла в контрнаступление латина. – Скользящий? Он опасен, но он один, ну пусть со своей спутницей. Без денег, без связей, без знания о том, кто именно его враги. Это мы охотники, а он загоняемый зверь, не наоборот.

- Ты так уверена в этом? – в противоположность Гонсалес, Тормасов был спокоен, по крайней мере, с виду. – Неужели не читала отчеты, присланные всем нам, директорам Корпорации, о том, что случилось при попытке захвата этого Макса со спутницей?

- Читала. Он обманул всех и подставил вместо себя каких-то местных уголовников. Хитрый паренёк, но и только.

- А как следует подумать, проанализировать эту ситуацию и общую картину ты не догадалась? Не отвечай, это и так видно, - вздохнул профессор, на пару секунд позволивший себе смотреть на женщину, словно на студентку-заочницу, что даже с пятого раза не может сдать семестровую работу. – Эти два дуболома, Ондгсури и Хилл – хвала богу и всей необъятной вселенной, всё-таки вынырнувшие из этого ничто после очередной гибели в Скарлайге - для чего были посланы с санкции Степлтона? Чтобы при сигнале о проявлении чего-либо непонятного – по существу, магического – немедленно перенестись в одно из мест. Из трёх мест, где находятся трое врагов интересующего нас объекта. Телепортационные артефакты, на маяк от которых можно было переместиться почти мгновенно. Редкое оружие опять же из Скарлайга с чуть ли не уникальными боеприпасами, способное парализовать даже очень крутые цели высоких уровней развития. Прочие полезные примочки и девайсы… И что в результате? Ни-че-го! Одно большое, толстое и волосатое ничего! Для нас. А для этого Макса совсем наоборот.

Мануэлла не очень понимала некоторые специфические выражения Тормасова, но общий смысл сказанного загадкой не являлся. Как и недовольство профессора, правда, неясно, чем именно вызванное. Об этом она и спросила, щелчком стряхивая пепел в придвинутую поближе пепельницу.

- Но поведение Макса показывает как раз то, что он боится встретиться с теми, кто ему угрожает. Потому и отправил за головами своих врагов наёмников. Даже эти магические бомбы им дал.

- Вот оно! – повысил голос Тормасов, концентрируя снимание собеседницы на последних произнесённых ею словах. – Он дал этим бандитам то, что мог бы и не давать. Усилить их? А зачем, если они и так могли справиться. Нет, Мануэлла, тут всё сложнее и опаснее для нас. Он проверял! Я, как ты знаешь, пытаюсь сливать ему кое-какую информацию через его дружка, используя Рокотова втёмную. Макс получил сведения о том, где находятся трое оставшихся его врагов, а мы с тобой договорились просто следить. Ты ведь выполнила наше с тобой соглашение?

Вежливый голос отсутствие какой-либо грубости – только вот Мануэлла и не думала ориентировать на внешние признаки. Понимала, что профессор, несмотря на свою учёность, нелюбовь к некоторым совсем уж неприглядным с его точки зрения делишкам Корпорации, был способен на резкие, решительные и жестокие действия. И тем более не боялся лить кровь, хотя часто старался свести её количество к минимуму.

- Я тебя не обманывала, - отчеканила женщина. - Себе дороже с тобой ссориться.

- Умная чикита, - оскалился Тормасов, напомнив в эти короткие мгновения своей собеседнице не то какого-то монстра из фильмов ужасов, не то одного из ликвидаторов многочисленных наркокартелей. Впрочем, это почти мгновенно прошло и снова вернулось привычное лицо одного из членов совета директоров, лощёного и вроде как не способного на то, чтобы лично устранять особо помешавших людей. – Меня обманывать нельзя. А можно и нужно слушать, чтобы понять, куда, в какую кучу дерьма мы все попали из-за идиотизма Степлтона. Лехмана, может и Пэмсборо. Слушаешь?

- Да… Очень внимательно тебя слушаю, Михаил.

- Взрывы магических бомб, которые Скользящий дал нанятым им шестёркам, были для единственной цели – проверки. Он хотел понять, кто стоит за «чудесным» избавлением его друга и какую силу они из себя представляют. И эти дауны открыли карты в самый неподходящий момент, заодно подставив всех, но меня в первую очередь. Теперь Макс знает, что против него такие же Скользящие, как и он сам. Что он уже видел их там, в Скарлайге.

- Мог не запомнить…

- Не мог! Ты забыла о написанном в отчётах. У соскользнувших память становится практически идеальной. Они способны вспомнить мельчайшие детали происходящего с ними с момента перехода их материального состояния в псевдоэнергетическое. Вот и смотри, что получается. Среди врагов объекта обнаруживаются Скользящие. Идиоты даже не замаскировались, не сменили лица по причине отсутствия мозгов! Ему известно место, где находится его друг, тот самый Рокотов. И та компания, которая используется как прикрытие. Проследить путь от неё до меня, а значит и до Корпорации сложно, долго, дорого, но не невозможно. А значит, объект обязательно раскопает, кто именно стоит за охотой на него. И он уже считает нас своими врагами. Только попробуй сказать, что я драматизирую ситуацию и переоцениваю нашего противника. Он уже успел доказать, что к нему следует относиться серьёзно. И вместе с тем он нужен мне сейчас как никогда раньше! Не озлобленным, а готовым сотрудничать. Не на долгий срок. Хватит лишь нескольких дней, может даже меньше. Как же он мне нужен! И его спутница тоже!

Обессилевший от столь яркой эмоциональной вспышки профессор откинулся на спинку стула. Запалено дыша, жадно хватая воздух. И один его вид, не говоря уже о словах, заставлял Мануэллу изо всех сил напрягать разум, пытаясь увязать концы с концами. Она не понимала причин столь серьёзной фиксации Тормасова на этом конкретном Скользящем. Пусть ему не подходили двое других, работающих на Корпорацию, но ведь это не являлось фатальным. Можно было нащупать выход на парочку других, можно подождать, пока не появится новая кандидатура. Да мало ли что можно было придумать. Но нет, Тормасов что-то недоговаривал. Ну и действительно боялся этого самого Макса, уж страх она умела чувствовать сильнее всех остальных эмоций. Была богатая практика даже не с юности, а с глубокого детства.

- Зачем это всё? Тут не только твоя… осторожность?

- Мои исследования. Произошёл прорыв, - выдавил из себя Тормасов, с трудом возвращая относительное спокойствие. – «Прокол пространства», оставленный этим Максом и его спутницей, кардинально отличается от тех, которые совершались Ондгсури, Хиллом… Совсем иные показатели, он более глубокий, затрагивающий саму мерность пространства и оставляющий очень долго не рассеивающийся отпечаток. Это как сравнивать взрыв бомбы на том ещё обогащённом уране, времён Второй Мировой, и современного оружейного плутония. Мне нужна полная спектрограмма, образец крови, томограмма, ещё кое-что. Результаты позволят осуществлять «скольжение» не случайным единицам с непонятно на чём основанной предрасположенностью, а большей части людей. Ты же понимаешь, Мануэлла, что такое «скольжение», что оно даёт?

- Здоровье, сила… власть. Потенциальное бессмертие, - роняла женщина одно слово за другим. – Эйб Лехман на этом не слабее тебя помешан. Но все говорили, что на это потребуется много времени. А ты сейчас…

- Именно я! Именно здесь, сейчас! – Тормасова словно пружиной вытолкнуло из кресла, он заметался по комнате взад-вперёд, говоря и помогая себе жестами, сбрасывая излишек слабоконтролируемых эмоций. – Появился уникальный шанс не ждать несколько лет, а то и целое десятилетие. Вместо этого можно сделать последние замеры, ввести их данные в разработанные мной и недавно скорректированные алгоритмы и… Должным образом откалиброванные «саркофаги» станут способны через сутки-двое непрерывного в них нахождения перебрасывать человека в один из нескольких существующих сейчас виртмиров. Тех, которые успели развиться до достаточной для «овеществления» степени. Ты понимаешь, что это нам даст? Понимаешь, не можешь не понимать! Но без Макса это все обречено на провал. А с врагами он даже разговаривать не станет. И что теперь делать, что?!

- Заткнись, проф! Устроил тут истерику. Как маленькая девочка, у которой куклу «Барби» отобрали, - рявкнула Гонсалес. – Сядь, не мелькай перед глазами. Я думаю… Мне нужно подумать.

Краем глаза видя, что профессор всё же сел, хотя о спокойствии и речи не шло, латина насиловала свои мозги, заточенные не под науку, а под интриги и умение использовать чужие проблемы себе во благо. И курила… нет, сжигала одну сигаретку за другой, жалея лишь о том, что перешла на легкие ментоловые трубочки. Хотелось чего-то выпить, но рисковать тем, что вместо обострения сознания получится совсем наоборот… Алкоголь штука коварная, способеноказывать влияние самым различным образом, тут раз на раз не приходилось.

И вот оно, смутное, но всё же оформляющееся решение. Придавив очередной, вроде как уже шестой, окурок в пепельнице, Мануэлла хищно улыбнулась, потянулась ухоженным, всё ещё упругим и вызывающим желание телом, после чего проворковала:

- Если этот Макс НАСТОЛЬКО ценен, то я знаю, как тебе его получить. Ненадолго, с риском для себя, но получить. Интересует ли это тебя, о великий учёный и гений всей Корпорации?

- Да!

Мануэлле Гонсалес было достаточно этого короткого слова. Тормасова можно было обвинить во многом, но только не в том, что он давал задний ход отказываясь от уже принятых решений… без чрезвычайно веских оснований. Собственно, поэтому латина и предложила ему план, который иначе как предательством интересов Корпорации и назвать было сложно. Зато их собственные интересы оставались в целости и сохранности. Более того, имелся очень хороший шанс сорвать банк, забрав со стола всё.

Рассуждала сеньора вполне логично. Если есть полная уверенность в том, что объект считает Корпорацию – пусть и не знает пока именно про неё – своим врагом, то остаётся лишь сделать так, чтобы они двое как бы выходили в его глазах из вражеской категории. Для этого и требовалось всего ничего – ценными подарками и поступками убедить клятого Скользящего в своей полезности и более того, незаменимости. Для начала – сбросив через того самого Рокотова выжимку по структуре Корпорации, её работе со Скользящими и самим явлением «скольжения», а также досье на трёх из пяти её директоров. Ну и о планах последних по поводу объекта не забыть напомнить, одновременно намекая, что сами они испытывают несколько иную в нём необходимость, основанную исключительно на добровольном сотрудничестве. И не по причине гуманизма или человеколюбия, а исключительно потому, что так уж сложилось.

- Натравить его на остальных директоров. Коварно и… перспективно, - Тормасов аж прикрыл глаза от широты возможных перспектив, что могли открыться в скором времени. – Я его изучил, он всегда идёт до конца, и решений не меняет, хотя может выжидать столько, сколько сочтёт нужным. Но если я получу от него нужные данные, то это уже не будет играть важной роли. Да, не будет. Но сначала подарок.

- Какой подарок? Ты о чём сейчас…

- Ему помешали расправиться со всеми врагами. Осталось двое. Отдай приказ их уничтожить после того, как я через Рокотова передам нашему Максу нужную информацию. Сможешь?

- Да… точно смогу, - малость опешила Гонсалес, но тут же пришла в себя. – А это действительно может подействовать. Информация о Корпорации и как особый подарок – жизни его врагов. Так делают те, кто не боится связывать себя современными ограничениями. Он русский, он это поймёт и оценит. И ты тоже русский, потом, если получится начать переговоры. Это стоит использовать.

Профессор Тормасов улыбался. И не стирая с лица этой улыбки, достал из кармана смартфон, чтобы связаться с Шульцем, дать ему все необходимые инструкции. Будущее обещало быть бурным, насыщенным и вместе с тем очень перспективным. Надо было лишь не бояться рисковать и не останавливаться на полпути.

Глава 7

Глава 7


Звонок во время беготни по магазинам дело житейское… в подавляющем большинстве случаев. Но не в моём. Уже потому, что, шёл на планшет, по электронке, защищённой от разного рода спама, а номер оной я никому не давал, за единственным исключением. Тем самым, которое однозначно находилось под контролем моих врагов.

И что делать? Уж точно не сбрасывать. Тупо прятаться от проблем никогда не было выходом, а значит требовалось хотя бы из любопытства – которое ни разу не порок и вообще жить помогает – какого хрена вообще творится.

- Что случилось? – встревожено спросила Лаира, видя моё хмуро-встревоженное состояние, когда я доставал планшет из внутреннего кармана и втыкал в гнездо переговорную гарнитуру. – Опять проблемы?

- Не критичные. Давай мы во-он в этом кафе посидим, чаю-кофе выпьем и передохнём от беготни. – А я узнаю, чем ещё «порадовать» собираются.

Где торговый центр, там и кафе, а порой и не одно. Прямо в здании, чтобы не выпускать посетителей из «когтистой лапы рыночных отношений». А то ведь захотят клиенты покушать или выпить чего-нибудь алкогольного, согревающего или напротив, прохладительного, да и погрядут вовне, а там и не вернутся, не облегчив кошелёк по полной программе. Не-ет, такой расклад хозяев не устраивал, потому и старались создать предельно комфортную атмосферу для деньгоносителей. А я что, я только за подобное. Комфорт, он должен быть везде, а не как раньше было, во времена, когда любой поход в магазин представлял собой очереди, давку и вообще полнейший мрак с ужасом. Наслышан, да и фото- и видеосвидетельства по всемирной паутине в избытке представлены.

Впрочем, не суть. Двигаясь по направлению к той самой кафешке – точнее сказать отгороженным столикам, оформленным в псевдовосточном стиле – я наконец ответил на входящий вызов. Удивления относительно находящегося по ту сторону канала абонента не было – Славка Рокотов собственной персоной. И выражение лица… озадаченное и в то же самое время решительное. Плюс первые же сказанные им слова заставили меня если и не удивиться до глубины души, то уж точно заинтересоваться происходящим.

- Макс, ты?

- Нет, Папа Римский в театральном гриме… Не ожидал.

- Я тоже. Прости… я и не знал, что меня контролируют. Но мне сами сказали… час назад. И рассказали/показали такое. что я не мог не позвонить. Ещё раз прости, мой косяк. Я должен был…

- Да что ты вообще мог, - отмахнулся я. – На таких декорациях и матерых зубров разводили, а ты, уж прости, не то что к спецуре, но и к криминальным игрищам никакого отношения не имел. Нет к тебе претензий. Но если они решили тебя как заложника использовать…

Тут, словно по заказу, кресло, в котором сидел Славка, было отодвинуто твёрдой рукой и, игнорируя протестующий «вяк», в поле моего зрения вплыла совсем иная физиономия, принадлежащая уже совсем иной персоне. Вроде и не мордоворот, не крутыш, но ощущение уверенности в себе и твёрдости характера прилагалось.

- Меня зовут Маркус Шульц, я являюсь доверенным лицом одного важного человека, который хочет установить с вами не враждебные отношения. И ваш друг не является заложником. Случай с его спасением не был нами подстроен, пусть ситуация использовалась для входа в доверие. И как знак доброй воли прошу принять пакет информации о тех, кто охотится за Вами и Вашей спутницей в мире Скарлайга и здесь. Также мой патрон считает своим долгом в качестве компенсации за случившееся недоразумение объявить, что двое ваших врагов, Гаджиев и Табаев, скоро будет ликвидированы. Прошу вас произвести первичное ознакомление с присланными документами, после чего вновь связаться с Вашим другом Станиславом. Могу на это рассчитывать?

- Жди, - процедил я. – Скоро перезвоню.

Млять! Вот как будто у меня уже мало проблем и непоняток, а? Видимо, в какой-то из небесных канцелярий решили, что таки да маловато, после чего обрушили на многострадальную голову Макса ещё цельный вагон и полторы тележки проблем, которые надо сперва изучить, а потом подумать, как именно их решать.

Меж тем мы с драконидой были уже в кафе, за одним из столиков. Более того, притопавший официант – словно специально к тому моменту, как я закончил разговор – ждал озвучивания заказа. Меню то здесь было не боги весть каким обширным и затейливым, да и на каждом свободном столике лежало. Поскольку Лаира по понятным причинам не особо ориентировалась в подобном, сделал простенький заказ сам. Озадаченный официант умчался в недалёкую даль, ну а мне предстояло совмещать просматривание присланных документов и объяснение спутнице, что вообще произошло и почему у меня столь сосредоточенный вид.

Язык работал словно сам собой, привычно выдавая принцессе клана Нект известную на данный момент информацию, в то время как глаза бегали со строчки на строчку, а мозг пытался обрабатывать поступающий в него поток информации. Её было не то чтобы очень много, но представленная выжимка являлась грамотно оформленной, в должной степени концентрированной и действительно полезной… в том случае, если хотя бы наполовину была правдой. Вместе с тем большая часть сведений и впрямь подлежала проверке. Сама Корпорация, её интересы, личности совета директоров – всё это имелось в открытом доступе, надо было лишь чуток посидеть в сети и сделать нужную подборку. Зато с другими документами сложнее… В том самом открытом доступе сроду не найти планы Корпорации относительно Скользящих, равно как и предпринятые ранее и предпринимаемые сейчас действия. Имеющиеся же данные о самом механизме «скольжения» и возможностях самих Скользящих – тут и вовсе серьёзно. И тут, что характерно, втюхать мне откровенное фуфло было бы чрезмерно рискованно для неведомого «благодетеля», мать его за ногу и прямиком в самый загаженный сортир пригородного вокзала. Я сам Скользящий, а значит, вполне могу сложить два и два. После чего сделать более чем обоснованные выводы о том, что меня пытаются наколоть.

Вроде как не пытались. Просто под мой личный опыт подводилась вполне себе научная база, вдобавок адаптированная под восприятие человека пусть и неглупого, но не имеющего специфического образования.

- Ваш заказ…

- Благодарю, - на автомате ответил я. – Вот, сдачи не надо.

Хвать. Выложенные купюры исчезли, будто их и не было. Щедрые чаевые в конкретной ситуации были уместны. Хотя бы потому. что требовалось спокойно посидеть, поразмыслить. С учётом полупустого кафе это было вполне реально, особенно после озвученной просьбы:

- И не беспокойте нас, любезный. Если что понадобится, вас позовут.

- Ну? – напомнила о себе драконида, ведь рассказ о случившемся разговоре уже закончился, а вот изучаемые мной документы – это дело другое.

- Если нам повезёт и это все, - стучу по экрану планшета, - не специально подброшенная деза… Тогда можно сделать вывод, что наши враги отнюдь не едины, а скорее напоминают банку с пауками. И одна часть пауков ну очень хочет сожрать другую. Более того, я им действительно нужен. Настолько, что одна из этих частей готова договариваться по-хорошему. Скорее даже на моих условиях.

- Это же хорошо.

- В случае, если это не обманка.

- Будешь проверять?

- Непременно. Ты пока покушай, а мне придётся снова позвонить по тому же номеру. Уточним кое-какие нюансы.

- А можно…

- Гарнитура обыкновенная, на два уха не растянуть, а громкую связь включать… Хотя ладно, тут точно ничего опасного нет. Плюс в любой момент можем «скользнуть» в Скарлайг. Энергия сконцентрирована, времени для активации немного требуется, нутром чую.

Нутро, оно такое, ему доверять стоит. В том, конечно, случае, если оно уже успело себя проявить, да не единожды. Особенно…

О как? Стимкомп в новым сообщением, причём оно относится к моей личной вендетте с представителями одного годного народца. Что там пишут? Ага, вот и Вахи Гаджиева не стало, чему свидетельство следующие строки на экране.

«Задание «Месть» обновлено.

Внимание. Ваха Гаджиев в результате ваших действий мертв и более не представляет угрозы. Число оставшихся известных вам врагов сократилось до одного, а именно Казбека Табаева».

И очередной уровень в копилку со всеми соответствующими бонусами, ждущими своего распределения. Чужими руками свои дела решаю, факт. Ну а что, не мы такие, жизнь такая. Очередная вспышка удовлетворения, понимание, что до окончательного расчёта с изначальными виновниками моих проблем осталась единственная ступень. А ещё мой мозг, привыкший искать скрытые послания и нестыковки в любых окружающих «декорациях» отметил оч-чень интересное временное совпадение. Мне ведь обещали разобраться с оставшейся парочкой врагов? Вуаля, менее, чем через час после озвучивания этого самого обещания минус один враг. Совпадение? Сильно сомневаюсь.

Сомневаешься? Проверь. И лучше это сделать, не отходя от кассы, при намеченном разговоре с этим самым Шульцем. Они ж не знают моё точное местоположение, а знчит факт моей осведомлённости о смерти Гаджиева можно должным образом обыграть.

Звонок, недолгое ожидание… Снова Славка, хотя и Шульца видно. Рядом с ним сидит, а камера теперь настроена так. чтобы ода были целиком в кадре.

- Документы просмотрел и даже относительно сделанного подарка убедиться получилось. Благодарю, хотя я и сам вот-вот до него добрался бы, - выражения моего лица, скрытого под гримом, разобрать у Шульца не выйдет, а вот голос, он этакий уверенный и с ленцой. Дескать, так уж и быть, принимаю услугу, но обязанным себя считать не намерен. Сожрут? А пожалуй.

- Патрон будет доволен, - констатирует факт Маркус Шульц, после чего продолжает. – Если вы не имеете возражений, в сеть и прессу будет сброшена информация о мотивах, по которым были уничтожены трое представителей диаспоры и вот-вот к ним присоединится четвёртый. Без вашего имени, но с указанием причастности покойных к подготовке известного теракта.

- Принимается. Это будет… полезно и для многих познавательно. Что ещё?

- Патрон надеется, что вы не станете говорить об этом и последующих разговорах…

- Молчание в интересах обеих сторон, - согласился я. - В свою очередь, хочу напомнить этому вашему патрону, с которым мы пока не познакомились, что безопасность моего друга является непременным и обязательным условием. Равно как и свободна его передвижения в любой момент.

- Безопасность, герр Макс, - сверкнул глазами Шульц. – Именно она вынуждает меня напомнить, что Станиславу лучше находиться под защитой. Ии менять внешность, документы, после чего скрываться в какой-то отдалённой местности, пока не утишнет интерес Корпорации.

- И всё же это исключительно его выбор. Что скажешь, Слав?

На лице моего приятеля, как говорилось в старых романах, «отражалось нешуточное борение». И свалить хотелось, и беспокойство о сохранности собственного организма учитывать однозначно стоило. Сомнения наконец сменились уверенностью, и он произнёс:

- Не мастер я бегать с голой задницей. И даже при деньгах не учили такому. Я журналист, а не авантюрист и отморозок вроде тебя. Если ты считаешь, что мне ничего не грозит, то…

- Пока не грозит, - уточнил я. – За дальнейшее ничего не скажу. Так что подумай как следует и взвесь риски. Ну а вы, Шульц… В довесок к уже пришедшим документам хочу получить полную раскладку по слабым местам работающих на Корпорацию Скользящих. То есть их прокачка, оружие с амуницией, используемые в тех или иных случаях тактические схемы, умение импровизировать и всё в таком духе. Вы, как я вижу, человек ни разу не гражданский, поэтому понимаете необходимость мной затребованного.

- Понимаю, передам. Скажу, что это нужно срочно. Но как передать, если вы будете не здесь?

- По скарлайговским сообщениям для таких так я, «игроков». Вот логин одного моего тамошнего союзника, сбросите туда нужную информацию, - набрав полный логин Алиэнель, я отправил его собеседнику. - Свой, уж простите, не доверю, поскольку не знаю, есть ли возможность отслеживать.

- Разумная предосторожность. Когда патрон может рассчитывать на встречу?

- На разговор – скоро. А уж о дальнейшем буду договариваться непосредственно с ним. Можно через этот адрес, можно через другой, который будет прилагаться к обещанной информации. А сейчас все, разговор окончен. Славка, держись там.

- Держусь... наверно.

- И хвост чтоб пистолетом, - подмигнул я попавшему в круговерть безумных событий Славке, после чего оборвал связь. Финита. И так уже о многом договорились.

Теперь настала пора подумать о наших дальнейших действиях… с учётом недавно случившегося. Пусть этот «патрон», а им с большой вероятностью мог быть либо Михаил Тормасов, либо Мануэлла Гонсалес – те два члена совета директоров, не кого не было предоставлено качественного досье – и не вызывал даже минимального доверия в качестве союзника, но… Доверять и использовать – совершенно разные понятия. Главное тут, чтобы использовал я, а не меня. А для этого следовало подготовиться сперва к заочной беседе, а потом, нельзя исключать, что и к реальной встрече. Той, на которую я если и появлюсь, то с подстраховкой и будучи упакованным в наиболее мощные из доступных артефактов. Про импланты и вовсе не говорю.

Лаира, которой я всё это говорил, целиком и полностью поддерживала. Хотя в принципе считала, что связываться с подобного рода типами себе дороже, посему лучше тянуть время как можно дольше. Искать союзников в Скарлайге, а уж найдя их… можно либо послать «патрона» подальше, либо заставить его играть на наших условиях, если получится привести в этот мир целый отряд сопровождения. Но для этого нужно было развить дар Скользящего, а вот как именно это делать – тайна велика сие есть.

Пока суд да дело, я попросил девушку как следует подумать и среди многочисленных городов Скарлайга выбрать несколько подходящих под нынешние мои требования: отсутствие там однозначно враждебных нам фракций, желательность присутствия некоторого количества тифлингов, непременное наличие лавок мастеров-техномагов с хорошим ассортиментом имплантов, а также имеющийся в городе храм Хоррана, Владыки Клинков. Всё вышеперечисленное было нужно для скорого и качественного использования уже полученного потенциала, а также получения иных бонусов, насчёт которых только предстояло договориться с парочкой «полюсов силы» Скарлайга.

Лиара, прикусив губу от усердия, начала рыть и копать, немилосердно используя свой стимкомп как помощь хранящимся в памяти знаниям. Мне же только и оставалось связаться с Алиэнэль. Та, что порадовало, уже минут через десять перезвонила, с ходу обрадовав новостью.

- Макс, а я всё сделала, что могла. Эту, аналитику по кланам Скарлайга. Частью сама, частью с Хель и Хельги советовалась, но никого постороннего не впутывала, не подумай. Могу хоть сейчас отправить!

- Отправляй, непременно почитаю. Действительно хорошая новость, - похвалил я девушку, благо реал было за что. – Но я не с целью напомнить тебя беспокою, а с ещё одной небольшой просьбой. Тут тебе в скором времени по логину внутри Скарлайга сбросят много-много сообщений на стимкомп. Это очень важные сведения, мне они будут нужны, так что не стирай. Хорошо?

- Хорошо, но… Ладно, тебе надо, я не спрашиваю пока. Но как только можно будет, ты уж расскажи. Я, как девушке и полагается, любопытная, как две сиамские кошки. Океюшки?

- Тут можешь даже не сомневаться. И да, я сегодня вновь в Скарлайге буду. Так что в самом скором времени жди поступления на счёт блестящих сапфиров. Дела то серьёзные крутятся.

- Вся горю и в предвкушении покупок нового оружия и амулетов, - с придыханием произнесла эльфийка. – Надеюсь скоро увидеться. И читай то, что я тебе отправляю! Бай-бай!

И тебе не хворать. Хотя в Скарлайге нам точно болеть не придётся, в отличие от остающихся тут, в изначальном мире. Вот они, явные преимущества Скользящих, оспаривать которые было бы просто тупо и бесперспективно.

Ладно, с одним нюансом закончили, теперь хотелось бы перейти ко второму. Аффомет, вот кто нужен. Встреча с ним в самом скором времени просто необходима, а значит нужно предложить Посвященному Шестого Круга на выбор несколько вариантов, куда он может либо сам объявиться, либо послать кого-то из своих, либо… воспользоваться услугами уже засевшего в городе или крепости резидента Круга вроде того же Урзалла. Так что посмотрим, что там успела накопать моя крылатая прелестница.

Итак… Гринквирр – довольно важный порт, где пересекаются сразу несколько торговых путей. Всякой твари по паре, стык интересов многих влиятельных фигур. Легко затеряться, но и спокойным то место не назвать. Миртенолл, в котором почти всем заправляют тангары, но скрипя зубами и громыхая сочленениями доспехов, пускают внутрь крепостных стен кого угодно с условием не поднимать бучу. Причина проста и естественна как дыхание – город находится рядом с шахтами и славится многочисленными заводами и мастерскими. Вонь, дым, грязь… и самые разные товары, за которыми едут со всех сторон, а грузовые дирижабли летят в самые дальние края.

Ну и Дек-Хоор, город-храм, в котором почти всем заправляют жрецы Владыки Клинков, готовые с потрохами скушать любого, кто только посмеет оскорбить их воинственное божество. Именно оттуда по дорогам воинов движутся представители доброго десятка жреческих Орденов. С одним из них я знаком чуть больше. Танцующие на Крови… в одну из их представительниц переодевалась Лаира. когда возникла необходимость. Впрочем, я почти уверен, что Хорран по этому поводу не в обиде, ему оно только на пользу пошло. Мда. было дело.

Три варианта из тех, которые мне приглянулись более прочих. Ну а там посмотрим, есть ещё несколько приемлемых вариантов, может придётся один из них задействовать. Нужно дождаться ответа Аффомета. Пока же есть ещё несколько вещей, которые мы с Лаирой ещё не успели прикупить из-за неожиданного звонка, многое изменившего касаемо планов на близкую перспективу. Ну а коли Посвящённый Шестого Круга слишком долго будет в молчанку играть - переместимся по одному из вышеперечисленных адресов. Пусть сам мало-мало пошевелится. В конце концов, что телепортация имеется для важных персон, что воздушное сообщение качественно и широко развито. Пусть скорость значительно медленнее привычных мне самолётов, но и со знакомыми по земной истории дирижаблями не сравнить. Магия-с, она помогает и с правильными воздушными течениями, и со снижением рисков. Сильно помогает.


***

Переход из одного мира в другой. Я чувствовал, что сейчас это будет куда легче, не с таким надрывом, с отсутствием попыток прыгнуть с места выше собственного роста. Всего лишь сконцентрироваться не на обычной энергии, а на особой. Эта сила с некоторых пор тоже всегда при мне, ну а за точку опоры сойдёт имплант Печать Пустоты. Тот самый, полученный при содействии скарлайговского божества, Хоррана, Владыки Клинков. Концентрация на нём, позволяющем работать с тем спектром энергии, который близок к божественному… Есть контакт.

Теперь я не просто делаю «что-то», а мало-мальски понимаю происходящее. Вот я и Лаира. которую крепко-накрепко обнимаю, чтобы точно не упустить во время перехода. Мы стоим в глухом переулке, подальше от любопытных глаз, но вместе с тем не внутри какой-то каменно-кирпичной коробки под названием квартира. Так лучше… Почему? Этого пока не могу сказать, но чувствую. Есть мы, есть закручивающая вихрем вокруг нас энергия. Её становится всё больше. больше… И вот из этого вихря выстреливают сразу несколько нитей. Не вправо, влево, вниз или вверх, а в ином направлении, которое нельзя описать, можно только почувствовать. В направлении, связывающем два мира.

Прокол. И я знаю, что нити превращаются в крючья, зацепившиеся по ту сторону. Меня словно ощупывают, но не кто-то, не нечто, а как бы сама суть недавно созданного мира. Прикосновение и… узнавание. Я уже достаточно сильно связан со Скарлайгом, чтобы меня признали. Про дракониду и говорить нечего, она плоть от плоти того мира, его естественная часть.

Сглаживание, построение тоннеля, прокола меж двумя реальностями и… Не перенос, а замещение. Пусть просто воздуха на воздух и нас внутри неощутимой сферы, но именно замещение. Очередной закон сохранения? А пожалуй. Но вот мы были в том мире, а теперь в этом. В Скарлайге. Иной воздух, ощущение пронизывающих мир магических потоков – раньше я не могу сказать, что чувствовал их – пейзаж, которого нет и быть не может на родной Земле. Ну не летают там в небесах виверны и не плывут вальяжно меж туч огромные дирижабли. Скарлайг! Окрестности Дек-Хоора и сам храмовый город, видимый даже без использования оптики. Максимум час пешочком и мы будем у крепостной стены. Именно там Аффомет согласился назначить встречу. Только не мог с уверенностью сказать, появится ли там сам, либо мы должны будем ограничиться общением с одним из Посвященных Круга более низкой ступени. Время покажет.

- Ну что, родная, с возвращением тебя. Вояж в мир Теней закончился, ты снова здесь. Рада?

- И тому, что побывала в твоём мире тоже, - улыбается драконида, сейчас занятая тем, что облачается в привычную для себя одежду и избавляется от остатков уже не нужного грима. – А ещё я жду, что ты исполнишь то, к чему так стремишься. И готова помогать во всём. Даже в том, чтобы привести тебя в порядок, Макс. Избавься наконец от этих жутких тряпок, что носят в твоём мире!

Как сказано, так и сделано. Быстро, просто, без проблем. Да и вооружиться не помешает нормально, привычным тут манером. Драконидская кольчуга, наручи с поножами того же производства. Кроссовки меняются на сапоги из кожи скального варана, амулет на шею, усиливающие параметры кольца на руки. Два кинжала мифрилового сплава в ножнах прикрепляются к поясу. Массивный метатель револьверного типа «Кувалда» за спину, нарукавные «Шершни» тоже не забыть. Всё заряжено. Все присутствует. Про инъекторы, восполняющие жизненные силы и магическую энергию тем паче молчу. Без них никуда. Всё, готов во всеоружии встретить любые опасности этого мира. Равно как и Лаира, также вооружившаяся до зубов.

- Небольшая пешая прогулка с любованием красотами окружающей природы… Что может быть лучше.

- Она же, но без неприятных встреч, - усмехается драконида, разворачивая крылья и на пробу взмахивая ими несколько раз. – В самом городе ничего не угрожает, кроме разрешённых и всячески одобряемых Владыкой Клинков поединков. А вот снаружи…

- Разбойнички?

- Они. А ещё те скальные вараны и «плавающие» под землёй кислотные бурильщики. Всегда готовы попробовать на прочность и вкусность тех, кого увидят или чьи шаги услышат из-под земли. Будь осторожнее, не очаровывайся здешними красотами. Некоторая красота обманчива. Заглядишься, а тебя взяли и есть начали. Со спины, чтоб и пискнуть не успел.

- Учту, однако. А пока, раз уж находимся в месте относительно спокойном и точно безлюдном… Надо бы проверить кое-что из взятого с собой.

Пояснять не пришлось, Лаира была в курсе того, что часть с собой принесённого из моего родного мира не должна была попадать в руки Аффомету и тем более прочим. Особенно оружие. Кстати, вот и оно, точнее он – извлечённый из пространственного кармана, ранее являвшегося просто инвентарём, кургузый уродец, по праву многими считаемый одним из худших пистолетов XXвека. «Макаров»… Как по мне, гаже него был разве что японский «намбу», но у последнего хотя бы оравы дубоголовых защитничков в больших чинах и не только не имелось. А у этого выблядка советского военпрома… Мда, с начала пятидесятых находится на вооружении и до сих пор толком заменить не в состоянии, хотя была разработана масса других систем, что на порядок лучше, удобнее, эффективнее и так далее. Тьфу!

Впрочем, для опыта сгодится и это. Снимаю ублюдка с предохранителя, досылаю патрон и, направив ствол в землю, нажимаю на спуск. Шёлк… Боёк ударил по капсюлю, но ничего не произошло. Осечка? Выбрасываю патрон, тем самым досылая очередной и… снова осечка. И снова, снова. Так до конца обоймы.

Мда. Механика работает, а вот с химией явно какие то проблемы. Ну ладно, попробуем по другому. Достаю небольшой контейнер с собственно порохом и пытаюсь поджечь щепотку. Горит, но отнюдь не с той интенсивностью, которая необходима для взрыва. То же самое с составом, идущим на капсюли.

- Огнестрельное оружие в Скарлайге если и появится, то точно не прямиком из исходного мира, - констатирую очевидный факт, причём ни разу не расстроившись.

- А ты не выглядишь недовольным, - подмечает это драконида, распределяющая своё внимание между мной и наблюдением за окрестностями. – Тогда зачем вообще принёс сюда это оружие? Проверка?

- Она, родимая. Не я, так другой Скользящий принёс бы то, что заслуженно могло считаться вполне серьёзным оружием, куда более эффективным, нежели здешние метатели. Отворачиваться и делать вид, что подобного не существует… неразумная тактика. Потому я и проверил. И не скажу, что не рад увиденному. Но это ещё не всё. Есть и другие эксперименты. Для начала энергия…

Обычный лазерный прицел, работающий, ясен пень, на батарейках. Включаю и… Что за чёрт? Луч, указывающий точку, куда должна ударить, к примеру. пуля, был, но сла-абенький. Вот он замигал, прерываясь, а через несколько секунд и вовсе исчез.

- Интересно орки пляшут… А если так?

Хватаю навороченный, крутой бинокль со встроенным дальномером, возможностью переключения в режим ночного видения и прочими наворотами, активирую и вуаля. Та самая картина, наличие которой я уже подозревал, но необходимо было убедиться. Уровень зарядки батарей «падал вниз стремительным домкратом» по меткому выражению классиков.

- В принципе работает, но энергия из источников питания вытягивается почти моментально, - меняю на резервный аккумулятор и вижу, что заряд далеко не полный и в этом случае. – Из неактивных энергия тоже улетучивается. Интересно.

- Что именно?

- Скарлайг словно бы отторгает чуждые ему технологии. Но это так, метафизическое объяснение. Касаемо же чисто научной составляющей… нужны опыты, исследования, причём не мои, а со стороны знающих своё дело специалистов. Так что пока придётся это отложить в долгий ящик. Зато обычная механика, как я вижу, очень даже функционирует. Обычный бинокль вполне себе работает. Думаю, то же самое с микроскопами, аквалангами и прочими достижениями технического прогресса без участия пороха и электроники. В любом случае будет чем удивить/порадовать того же Аффомета. Плюс фотографии из моего мира, чтоб проникся и осознал всю серьёзность и масштабность. А теперь можно и топать до города.

- Ты кое-что забыл, Макс.

- Да ну?

- Этот доспех, который ты взял у ваших стражников. Бро-не-жи-лет. Странное название.

- Точно. Спасибо за напоминание, сейчас мы проверим, что такое кевлар и титан в нынешних раскладах.

Проверка прошла быстро, хотя чего-то действительно впечатляющего я так и не увидел. Да, эффективность защиты повыше обычной используемой тут стали, но даже мифриловому сплаву заметно уступает. Что уж говорить о чистом мифриле и тем паче адаманте! Ладно, опыт всё равно требовалось провести. Зато теперь точно все дела с экспериментами закончены и, прикопав не пригодившиеся образцы, нужно двигаться к Дек-Хоору. Не скажу, будто нас там сильно ждут, но и на враждебной территории себя чувствовать не будем. Жрецы Владыки Клинков очень не любят, когда на пришедших преклонить колено перед их божеством нападают всякие там разные. И никогда не стесняются показывать своё недовольство, выраженное в обнажённых клинках и активированных заклятьях. Хорран никогда не был мирным богом. Скорее совсем наоборот, ведь иного Владыкой Клинков не назвали бы.

Глава 8

Глава 8


Скальные вараны, кислотные бурильщики… Нам с Лаирой всё же пришлось свести мимолётное знакомство с обоими видами скарлайговской фауны. Ну а поскольку мы сейчас находимся у ведущих в Дек-Хоор ворот, то легко предположить, что эти самые встречи закончились отнюдь не в пользу голодного зверья. «Пятьдесят плюс» уровень – неплохое подспорье при подобных зарубах, особенно если у меля развитие шло в сторону магии – с приставкой техно-, но это не суть – и умением стрелять и попадать в цель. Прикрытие хорошей мечницы опять же, ориентированной первым делом на скорость и быстрые удары, а не на танкование.

Трофеев особых, понятное дело, не было. а вдумчиво собирать шкуры, клыки и кислотные железы… В нашей ситуации это уже не было необходимым. Если на кармане почти полтора десятка сапфиров, а к тому же в самом скором времени ожидаются солидные поступления в тех же сапфирах, то крохоборничать явно не стоило.

Дек-Хоор внушал даже извне. Высокие стены, сразу видно, были построены не для красоты, а для того, чтобы любые осаждающие умылись кровью в попытках преодолеть эти преграды, насыщенные, ко всему прочему, магией под завязку. Магией разной, от стихийной до некромантии. Плюс механо-магическая боевая машинерия, основанные чисто на магии артефакты, просто крепостная стража, даже во вроде бы мирной обстановке несущая службу.

Жрецы Хоррана. Вот и у ворот находились они же, из числа Ордена Пожирателей Страха. Массивные, закованные в броню фигуры, скрывающие лица под масками каких-то химерических монстров, не существующих даже тут, в Скарлайге. Вызвать страх у других и пожрать его, одновременно убивая тело трусов, а душу бросая на божественный суд – вот суть жрецов этого конкретного ордена, поклоняющегося Владыке Клинков. Сами же они считали страх всего лишь болезнью, от которой можно и нужно избавляться. Собственно, ритуалы посвящения в Орден как раз и ставили своей целью добиться избавления от любых проявлений страха. Пока этого не случалось, кандидат так и оставался кандидатом.

Интересные ребятки, да. Покамест я знал о них немного, прочитав лишь несколько сопутствующих статей на общем портале, посвящённом Скарлайгу, но чувствую, надо будет узнать поболее. И о них, и о Танцующих на Крови и ещё почти о десятке культов, посвятивших себя Хоррану. Тут, в Дек-Хооре, есть представительства всех орденов, но главные именно Пожиратели Страха. Это тоже следовало учитывать, ведь один культ заметно отличался от другого, пусть даже общий покровитель у них был один. Просто есть сам Владыка Клинков, а есть и его эмблемы – личности, не способные предать породившего их, являющиеся его неотъемлемыми частями, но вместе с тем независимыми существами. Замысловато, но факт остаётся фактом. Хотя… В том же христианстве ведь есть та самая «святая троица», нераздельная и неслиянная. Вот и тут нечто наподобие, только ещё более закручено и замысловато.

- Кто вы и с какими целями пришли в Дек-Хоор? - голос скрывающегося под страхолюдной маской орденца искажается, резонирует, превращаясь в нечто соответствующее облику.

- Макс, тифлинг и техномаг. Явился в ваш славный город для того, чтобы вновь прикоснуться к мудрости и силе Владыки Клинков, который некоторое время назад удостоил меня частицей своего внимания. Со мной моя спутница, драконида Лиара шер Нект.

- Мы видим, что Собирающий Черепа оставил на тебе метку своего интереса, - раздаётся хриплый голос второго храмовника. – Немногие удостаивались Его дара, но тем, кто испытал это, мы всегда рады. Проходи, Макс, да будут твои клинки остры, а разум кристально чист.

- Желаю и вам того же, хранители врат.

Ф-фух. Хорошо прошло. Не просто впустили, но с ходу, без каких-либо проблем и проволочек. Более того, опознали моё, так скажем, личное знакомство с частицей их божества. Признаться, я и сам не знаю, общался ли я с отражением самого Владыки Клинков или одной из его эмблем. Храм в Карахе был общим, не подразделяющимся на отдельные составляющие. Но вряд ли Собирающий Черепа, эта наиболее грубая и жестокая эмблема Хоррана, покровительствующая как раз Пожирателям Страха.

Меж тем вместе с драконидой прохожу в открытые ворота, попутно отмечая их красоту. Чеканка по бронзе, пластины которой составляют их внешний слой. По ходу, там изображена одна из битв Хоррана и его эмблем против Таллора, верховного божества тангарского пантеона. Битва явно происходит под землёй, в одном из подземных чертогов. Оно и понятно, Таллор ведь первым делом покровительствует шахтёрам, ну и торговцам всех мастей и видов. Тангарам и только им, к слову сказать. Узкоспециализированное в каком-то смысле божество в отличие от того же Владыки Клинков.

У ворот стояли те самые средства передвижения в стиле стимпанк, хорошо знакомые ещё по Караху. Удобные, комфортабельные. Парочка и вовсе роскошные, знай только плати. Я же, остановившись, мало-мало размышлял, стоит ли действительно прокатиться как подобает, благо денег в избытке, либо пройтись сперва пешочком, любуясь красотами храмового города не из окна паромагического экипажа, а естественным для туриста манером. Это почувствовала драконида, ласково, с улыбкой вымолвившая:

- Разрываешься между экипажем и пешей прогулкой? А совместить не догадался?

- Это как?

- Тенерожденные… и ты тоже тут недавно, хоть и давно для меня. Экипаж можно нанять, чтобы тебя доставили к месту, а можно…

- Просто на время, - дошло до меня, наконец. Благо подобные услуги в родном то мире сплошь и рядом. А раз они есть там. то странным было бы не перенести оные и сюда. - То есть нанять, а там пусть иногда мы внутри, иногда экипаж ме-едленно так за нами едет, а порой и просто стоит, ожидая, когда новые приказы поступят.

- Макс умный… пусть и не сразу.

После ввёрнутой шпильки меня коротко, но от души поцеловали, а затем, взяв под руку, повлекли к одному из экипажей. Тому, что пороскошнее. Принцесса клана Нект, что логично, предпочитала использовать подобающее её положению транспортное средство.

Салон этого транспортного средства и впрямь оказался роскошен. Шёлк, атлас, резное дерево и чеканка по меди. Красота да и только. Это в чисто эстетическом плане, не говоря уж о таком естественном явлении как мягкость сидений и возможность использовать их не только чтобы восседать, но и для иных… забав. Небольшой холодильник – алхимия, понятное дело - внутри которого присутствовали несколько бутылок прохладительного, а также вина и ликёров. А ещё на одной из стенок подробная карта Дек-Хоора. Не нужно было даже набирать адрес на имеющемся внутри салона стимкомпе, достаточно было лишь вставить кристаллический штырёк в одно из многочисленных «гнёзд» рядом с интересующим объектом, чтобы экипаж направился именно туда. Благодать да и только!

- Сперва небольшая экскурсия, потом в главный храм Хоррана, затем… гостиница? – спрашиваю я у расположившееся рядом со мной Лаирой, которая уже извлекала бутылку охлажденного травяного настоя – ноль алкоголя, но стимулирующий эффект имеет место быть – и наливала напиток в прилагающийся хрустальный кубок средних объемов. – Устраивает или внесёшь коррективы?

- Я не просто драконида, а принцесса, Лаира шер Нект. Ты ведь берёшь меня с собой в храм? – получив подтверждающий кивок, крылатая аристократка удовлетворённо продолжила. – Я в добровольном изгнании, а потому мне позволительно появиться в храмах и в «походном» облачении. Но я хочу… иного. Показать, что я не нуждающаяся беглянка, а настоящая принцесса, которая возьмёт то, что должна, Я хочу предстать в правильном обличье. Понимаешь меня, Макс?

- Вполне. Сочетание красоты и угрозы, дорогих тканей и острых клинков, блеска украшений и прочности брони… А для этого нужны наряды и некоторые девичьи процедуры, в суть которых я даже вникать не намерен, ибо нахожусь в здравом уме и трезвой памяти.

Вид у дракониды… ещё немного и аж замурлыкает от удовольствия, несмотря на то, что в её крови толика крови огромных крылатых ящеров, а не милых хвостатых пушистусов. Значит, правильно я предположил. И точно.

- Я тут на карте уже присмотрела одну лавку с нарядами и салон, где алхимики делают даже из дурнушек привлекательных девиц. А что они могут сделать со мной… это будет настоящая сказка. Правда дорогая.

- Оно того стоит. Вдобавок ситуация… Мне ведь тоже приятнее, когда спутница предстанет перед жрецами Владыки Клинков, а может и пред частицей самого божества в полной красоте и силе. Так что моё тебе полное одобрение и любая помощь. Но сперва хочется немного проехаться по улицам, посмотреть на красоты Дек-Хоора. Особенные, не чета обычным городам и разного рода эльфятникам.

Последнее, правда, чисто моё мнение. Многие находят эльфийский стиль очаровательным и неповторимым, но мне вся эта растительная хрень в лучшем случае безразлична. Да, есть красивые элементы, но слишком уж невесомо, прилизано, возвышенно сверх меры. Зелень, свет… и презрительные физиономии эльфов, которые на всех других смотрят свысока, хотя в части случаев банально не имеют на то веских причин. Дракониды древнее, тёмные эльфы по сути есть родичи по крови, просто пошли по иному пути развития. Даже мы, тифлинги, есть частица совсем уж древней крови, к тому же иномировой, несущей в себе особую магию, другим слабо или вообще недоступную. Техническое развитие людей и местами тангаров, пусть и в узких областях, прочие факторы… Нет уж, эльфы всего лишь одна из граней силы, причём далеко не самая яркая и важная в мире Скарлайга. Ан нет, как были снобами с зашоренным мировосприятием, так ими и остались, не желая видеть меняющийся мир вокруг. Всё по классике, что ещё со времён творений Профессора ни шиша не поменялась.

А экскурсия удалась на славу. Экипаж по приказу то останавливался и стоял у тротуара, пока мы с Лиарой осматривали очередную достопримечательность – то архитектурную, то связанную с оружейным делом, то какую-то статую или их комплекс – или едва тащился следом со скоростью медленно идущего человека. В Дек-Хооре действительно хватало всего и разного. Более того, мы за два с лишним часа посмотрели лишь самую малость от того, что можно было. Однако… Принцесса малость притомилась, да и ей уже однозначно хотелось «сменить декорации», начав заниматься святым для каждой красавицы делом, а именно приводить себя в состояние, как можно более близкое к идеалу. Вот и направились туда, где должны были начаться вдумчивые и серьёзные алхимическо-косметические процедуры. Участвовать и вообще наблюдать я, понятное дело, не собирался. Лучше уж посижу поблизости, благо для мне подобных рядом с этим клятым «салоном красоты» соорудили нечто вроде кафешки с неплохим ассортиментом напитков, закусок, даже видов табака и иных курительных трав. Самое оно для малость офигевшего от одного вида алхимической косметики меня.

Пить горячий чай, кофе или ещё один из дцати видов напитков? Не при такой погоде. Плевать на то, что вспотеть аки мышь под кафтаном не получится по причине положения Тенерожденного, просто ощущения не те, да и память о естественной реакции организма на горячие напитки в тёплое время года… Бр-р! А вот чай, но зелёный и холодный, плюс мороженое с вишнёвым сиропом – это совсем другое дело. Сделать заказ, получить его чуть ли не моментально и попробовать расслабиться. Ненадолго, понятное дело, просто…

Звяк. Требовательно так стимкомп напоминает о своём существовании. И с чего бы такая настойчивость по мою душу? Ага, понятно. Вот и закончилась моя месть. В смысле одноимённое задание. Последний фигурант отправился в свой мир иной, не уверен уж, какой именно.

«Задание «Месть» выполнено. Последний их тех, кого вы должны были устранить, чтобы отомстить за нанесённые обиды Казбек Табаев, мёртв. Вы доказали что враги, осмелившиеся встать у вас на пути, рискуют сильно сократить срок своей жизни. Получите достойную награду, но помните, что можно столкнуться с теми, кто окажется сильнее и опаснее тех, с кем вы уже столкнулись на извилистой и полной опасностей дороге мщения».

А за закрытие задания, помимо глубокого морального удовлетворения, привалило аж два уровня плюс полезное достижение. Какое? А вот такое.

«Вы получаете достижение «Мститель». Вы не просто познали вкус отмщение, но и научились это делать как сами, так и используя других как проводников своей воли. Теперь понимающие персоны будут относиться к вам с куда как большей осторожностью, чтобы не сталь очередной целью объявленной вами вендетты».

Полезная фишка, если умело использовать. Прямой, выраженной в цифрах и процентах, выгоды нет, но вот на дальнейшую перспективу очень даже. На переговорах неплохо, при серьёзной торговле за те или иные товары и/или услуги. Уменьшает вероятность попытки кинуть, ведь последствия кидка мстительного и готового на многое ради соответствующего воздаяния типа могут быть несоразмерны полученной прибыли. Действительно, к чему прибыток трупу? На тот свет с собой вряд ли утащить получится.

Отвлекаясь же от реалий Скарлайга, можно подвести черту под одной из действительно серьёзных проблем. Была она, и вот уж нет. Горные жители примитивны, трусоваты, но именно поэтому столь быстрое и жёсткое уничтожение причастных к моим проблемам должно отпечататься в том нечто, которое можно назвать, пусть и с натяжкой, мозгом. Попробовали тронуть нормального белого человека? Получите такую ответку, от которой ещё долго и мучительно икаться будет. И не дай вам ваш бог даже помыслить о попытках эскалации конфликта – резня случится, самая настоящая, массовая, причём не только в месте первоначального столкновения, но и в ваших родных аулах, саклях и прочих подобных местах.

Надо, ой надо будет несколько позже как следует прошерстить прессу, а также сетевые источники. Проверить реакцию на череду смертей представителей диаспоры. Вот по ней и будем судить, хватит с этих уродов или придётся выкатить добавки прямой наводкой. Посмотрим, однако, как на сей раз карты лягут.

Полтора часа на косметические процедуры, затем, после недолгой прогулки – на сей раз ножками – до места, где продавали устраивающие дракониду наряды, ещё час на примерку. Это ещё, доложу я вам, по божески. Опыт у меня достаточный, имел несчастье сопровождать некоторых своих подруг в разного рода магазины, где они долго и тщательно примеряли на себя различные обновки, порой так ничего и не купив. Процесс сам доставлял им удовольствие, а меня порой откровенно бесил. Сейчас тоже, но я понимал, что Лаире это сейчас просто необходимо. Что именно? Почувствовать себя не просто воительницей, а именно принцессой, которая может себе позволить не просто быть женственной, но и показать это всем вокруг, от продавщиц до жрецов Хоррана высоких ступеней посвящения.

Удалось, сразу стало понятно, едва она вышла в том облачении, которое решила выбрать именно для сегодняшнего мероприятия. Точнее уж сиевечернего, ну да это так. малозначимые нюансы. Храмы Хоррана открыты круглые сутки, ведь для Владыки Клинков нет ни дня, ни ночи в тех случаях, когда его последователи приходят выразить ему своё почтение, доказывая не столько словами, сколько совершёнными деяниями. Теми, которые не скрыть, не утаить даже от высших жрецов, не то что от самого божества, неуловимо и незримо присутствующего во всех своих храмах.

Алое, чёрное, серебро, металлик… Вот четыре цвета, которые соединились в одном наряде. Не простом, а оказавшимся словно бы сплавленным воедино с лёгкой кольчужной защитой и носимым на поясе оружием. Самое оно для воительницы, которая хочет предстать в храме Хоррана, сочетая красоту женского тела и опасность успевшей кое-что повидать на воинских путях, познавшую суть проливающейся крови и ауры смертей вокруг.

- Впечатлён. Восхищён. Целую руки…

- Только руки? – улыбнулась Лаира, тем не менее протягивая руку для поцелуя, который не заставил себя ждать. - А как же остальное?

- Остальное потом. Но непременно, обязательно и в тройном объёме, можешь даже не сомневаться. Ну что, теперь ты готова явиться пред грозные очи Владыки Клинков и тех, кто посвятил свою жизнь продвижению его силы и величия по всему миру?

- Ты и сам видишь. Если это не готовность, то что можно ею назвать?

Не поспорить. Оставалось лишь подхватить даму под руку и направиться к выходу из этого магазина-салона, пожирающего свободные финансы так, что просто ой. И слава тому же Хоррану и иным вызывающим симпатию богам, что у меня в кошельке было вполне достаточно ценящихся в Скарлайге кристаллов, чтобы оплатить этот праздник девичьих мечтаний в плане современной моды магико-стимпанковского фасона.


***

И снова здравствуй, храм Владыки Клинков. Не одной из его эмблем, а центральной сущности, изначального Хоррана. Полагаю, что, во избежание разного рода недопониманий, лучше мне было направиться именно по сему адресу. И вот он я, вот моя спутница, вполне по своей сути соответствующая поклоняющимся этому богу воинов.

Что до самого храма, то в нём много общего с тем, в котором я успел побывать немного раньше, там, в Карахе. Всё тот же храм в центре участка, окружённыйэтаким «приусадебным участком», по которому змейками расползались дороги, на одну из которых нужно было ступить, чтобы добраться до центра.

Снова статуи, знакомые по Караху и в то же время ни разу не идентичные. Там, на периферии, я видел изображения простых воинов, явно только ступивших на путь клинка. Здесь же уже с первых шагов было видно, что идущего к воротам храма окружают скульптуры матёрых бойцов, привыкших сражаться и умеющих это делать. И лица этих статуй… Решительность и понимание были на каждом, но вот ближе к центру они постепенно приобретали ещё и мудрость, которая приходит не то чтоб с годами, а скорее соответственно пройденному и правильно понятому пути. Такие бывают у полководцев, тактиков и стратегов, у осознающих суть отдельных схваток и масштабных сражений ветеранов. А ещё – если брать давно минувшие века у нас и существующее сейчас в Скарлайге – у жрецов. Не абы какого божества, а именно Хоррана в любой из его эмблем-ипостасей.

Впечатляет и пробирает до глубины души. Особенно тех, кто тут впервые, кто ещё не успел хоть немного привыкнуть, впитать в себя ауру величия здешних мест. Это я сейчас о Лаире. Драконида в первый раз столкнулась… с таким. Внешне старалась не показывать, какое влияние на неё оказывает это место, но я видел, понимал, осознавал. Брошенный на меня взгляд, напрягшаяся рука, изменившийся ритм дыхания. А впереди самое главное – собственно храм и те, а может даже ТОТ, кто находится в самом его центре, близ Трона или на нём.

- Похоже, ты в храмах Владыки Клинков раньше не была.

- Не приходилось, - подтвердила драконидская принцесса. – Большинство нашего народа поклоняется Великим Драконам, но ответа нет, как и самих Великих. Уже очень давно. Я потом тебе о них расскажу.

- Хорошо. Потому и не была?

- Да. Я не простая драконида, тут свои ограничения… были.

- Тогда готовься. Внутри храма ещё более запоминающаяся и величественная атмосфера, нежели за воротами.

Кивает спутница. Ну да, чего тут удивляться. Скарлайг – это ж не обычное магическое средневековье, а стимпанковая атмосфера. Тут есть вполне себе серьёзные технологии, только своеобразные в оформлении. В том числе и возможность передачи изображения. Дорогая для пользователей, но уж правящие семьи драконидских кланов не могли не быть причастны к этим достижением местного прогресса.

Ворота. И два воина с глефами, словно стерегущие проход в собственно храм. Впрочем, почему «словно»? Именно что стерегут, я удостоверился при первом посещении храма Хоррана. Скрестившиеся глефы преграждают путь, требуя платы, угрожая в противном случае нарезать нечестивца мелкими или там крупными кубиками, а может иными геометрическими фигурами.

Я знаю, что следует сделать. И ощущение дежа-вю, ведь теперь уже не мне говорят, а я произношу необходимые слова своей спутнице:

- Делай, как я. Слова сейчас будут не нужны. Точнее сказать, они сами проявятся у тебя в сознании, останется только произнести их вслух.

И ладонь правой руки на собственно скрещение клинков. Приложить, чуть надавить и вот выступившая кровь вспыхнула мистическим огнём, после чего впиталасьв оружейные лезвия. Была кровь, и вот нет её, совсем. И звучат в голове знакомые слова, которые я, подчиняясь ритуалу, повторяю:

- Кровь не вода, но всегда готов пролить ее во славу своего клинка. Боль не пустота, но могу перешагнуть через нее. Цель – всегда передо мной, всегда к ней стремлюсь. Хорран, мои клинки верны твоим заветам.

Статуи - хотя можно ли их называть просто статуями, скорее уж очередным воплощением магии, этакими каменными големами – приходят в движение, открывая мне путь, раздвигая глефы. Дождавшись же, когда я сделаю шаг вперёд, вновь возвращаются на исходную позицию. Верно, каждый тут сам по себе. От каждого требуется делом показать готовность войти в пределы храма. Так что делаю ещё несколько шагов, останавливаюсь и разворачиваюсь, наблюдая за тем. как и драконида проходит через знакомый мне ритуал.

Вздрогнула, чуть было не отшатнулась, но сумела взять себя в руки. Это хорошо, это правильно. Думаю, стражи храма решили с ней познакомиться, проникнув если и не в глубины разума принцессы, то кое-что интересное для себя всё равно узнав. А вот со мной в этот раз у входа почему то не заговорили. Обидно, да? Или тут нечто иное, связанное с… Мягкая энергетическая волна толкает в направлении Трона, до которого нужно ещё дойти. Толчок именно мягкий, доброжелательный, а в ушах словно раздаётся негромкий смех, причина которого становится понятна. Вложенное этим самым прикосновением знание, что со мной желают поговорить, но на сей раз не у входа, а ближе к Трону. Божественные сущности, они такие, способны видеть и знать куда больше, чем может показаться изначально. Не удивлюсь, если Владыка Клинков почувствовал произошедшие со мной изменения, связанные с моими перемещениями между мирами, уже двукратное осознанное «скольжение». Опять-таки туманный ореол вокруг моего лица и вокруг Лаиры, прошедшей ритуал, тоже он. Анонимность вновь включена, Хорран явно не желает излишнего внимания к тому, кто принесёт ему больше пользы, оставаясь неузнанным. Ну а спутница моя наверняка идёт прицепом, чтобы через неё не опознали уже меня. Разумно, чего уж!

- Держись рядом.

- Я…

- И пока не спрашивай. Потом всё объясню.

Лаира кивает, а выражение лица у неё… сочетает изумление, толику опаски и нехилое такое почтение. Ох, чую я, что Владыка Кликом – частица его самого или же одной из эмблем – серьёзно проехался по мировосприятию драконидской принцессы, кое-что в нём подвинув. Игры богов, больше и добавить нечего. И плевать на то, что они возникли из ничего, из массивов программного кода и заковыристых алгоритмов. Это было раньше. Сейчас же, осознав себя как полноценную личность и будучи уверенным в естественном происхождении, тот же Хорран ведёт себя именно как божество со всеми плюсами и минусами этого статуса.

Вперёд, к Трону. Я впереди, Лаира отстаёт на пару шагов, ведь идти под руку тут не вариант, да и сомневаюсь я, что она нужна как участница этого разговора. Зато впечатления девушка получила в избытке, да и сейчас продолжает получать. Если в расположенном в Карахе храме из камня стен на поверхность всплывали различные мечи, кинжалы и прочие виды оружия, то здесь всё куда более серьёзно. Вот из глубины «выталкивается» воин с двумя кривыми саблями… Рот распахнут в крике, клинки стремятся вперёд и один из них таки да дотягивается до жертвы, рассекая той глотку. Воин в тяжёлом доспехе, опускающий боевой молот на голову какой-то невообразимо отвратной твари. Танцующая на Крови, блокирующая прямым полуторным клинком чей-то фальшион и кинжал в её левой руке, что вот-вот отправится в полёт. Это уже не скульптуры, скорее память… Память о том, что было, что сохранилось из «прошлого» этого мира, связанного с Владыкой Клинков и теми, кто почитал его, шёл по пути клинка и нёс слово и сталь того же Собирателя Черепов, Певца Крови и иных эмблем.

Под ногами не лязг, как тогда, а хруст. Хруст костей, что появлялись из камня, попирались ногами, крошились и вновь тонули в камне. Сюрреализм, зато красивый, да и спецэффекты на высоте. Были спецэффекты, сейчас же просто неотъемлемая часть мира в одном конкретном его месте. Или даже во многих, ибо Хоррана чтут во многих местах Скарлайга.

Повинуясь неслышному для меня приказу. Лаира останавливается как вкопанная. Я же делаю несколько последних шагов, приближаясь к Трону. Есть у меня мысль, что Трон один, просто его как бы «размазывает» по всем храмам Владыки Клинков, тем самым даруя частицу сил божества. Может я прав, может нет, но вот вползла в голову такая мысль и никак оттуда не извлекается.

Последний шаг, после чего дотрагиваюсь рукой до холодной чёрной стали, из которой и состоит Трон. Обжигающий холод и словно бы завеса ограждает меня от всего остального мира, а в голове звучит знакомый голос. Хоть и слышал я его до этого только один раз, но забыть подобное при всём на то желании не получится.

- Прими моё почтение, Владыка Клинков. Я достиг той цели, о которой говорил тебе и вот я здесь. Твой дар помог мне в этом, сделал переход между этим миром и миром Тенерожденных более лёгким. Ещё раз прими мою благодарность.

- Принимаю. Я уже многое знаю о мире, из которого приходят подобные тебе. Преклонившие колено, отдавшие кровь… я касался разумов многих. Они готовы были дать знание. А теперь появился ты, способные ходить меж мирами. Мне интересен твой мир, но сейчас я не способен даже взглянуть на него ни сам, ни при помощи своих эмблем. А боги того мира… Они вроде есть, о них говорят. Но почему они не показывают себя, не проявляют свою силу?

Тот ещё вопрос! Может быть потому, что если они когда-то и существовали, то давно превратились в безобидные сказочки, более ни на что не способные? Или по какой-то причине банально не могут дотянуться до моей родной реальности? Вариантов множество, но ни в одном из них нельзя быть уверенным. Зато можно сказать другое, при этом нисколько не погрешив против истины.

- Точного ответа нет, но сейчас ни одна божественная сущность не влияет на мой мир. И явно не из-за отсутствия желания. Это ведь в божественной природе – желать увеличения своей силы посредством тех, кто верит, делает и тем умножает мощь небесного покровителя.

- Не всегда небесного, юный тифлинг, но да, ты понимаешь. И ты можешь принести в мир частицу моей силы. Малую, но и она со временем способна дать всходы. Если никто не помешает. Готов ли ты к этому?

- Раз я здесь, то… ответ очевиден.

Божественный хохот. От него откровенно раскалывается голова и болят уши. И пофиг на то, что этого сейчас никто, помимо меня, не слышит. Ушам, право слово, от сего факта не сильно легче.

Само же моё согласие помогать Владыке Клинков в том, чтобы тот пусть не сразу, но сумел проскочить, протиснуться со своим влиянием в родной мой мир – так в том нет ровным счётом ничего удивительного. Родная реальность больна, причём давно и серьёзно. Было бы иначе – не бежали бы люди из окружающей их серости в Скарлайг, Лендлордов, Звёздную Дорогу и ещё несколько уже состоявшихся миров, что явно переставали быть виртуальными или уже перестали. В случае Скарлайга верен именно второй вариант, зуб даю. Так что плохого в том, что в гниющий изнутри мир с откровенно похабными «мировыми» и «официально признанными» государствами религиями придёт что-то новое, куда более живое и правильное, пусть и настроенное несколько жёстким образом относительно тех людей, которые есть ни что иное как плесень на двух ногах? Именно так, я не оговорился. Культ Владыки Клинков очень отрицательно относится к разного рода наркоманам, гомикам, педофилам, клятвопреступникам… ростовщикам опять же. А к последним с девяностопроцентной вероятностью можно отнести всяческих банкиров и прочих олигархов. Гниль и всё тут, иное в их нутре редко когда обнаружить получается.

Многим людям нужна Вера. А раз так, то пусть она будет хоть немного достойной, а не унижающей человека, не заставляющей его ползать через неким божеством на коленях, не признавать себя его рабом, не творить нечто омерзительное и так далее… Да и хорошая встряска родной реальности точно не повредит. Первым делом она ударит аккурат по тем, кто сейчас взобрался на своеобразные трончики, только вот не из стали и даже не из золота, а скорее из дерьма и гноя. Таких ни разу не жалко.

- Чем я могу помочь тебе, Владыка Клинков? Прости, но сильно сомневаюсь, что хоть сейчас, хоть в относительно близкие времена моих сил хватит на то, чтобы суметь провести в мир Тенерожденных какую угодно из твоих эмблем.

- На такое глупо было бы надеяться, тифлинг Макс, Скользящий между мирами, - мой божественный собеседник уже не хохочет, но голос его всё ещё отдаётся в моей многострадальной голове. - Ты просто доставишь в свой родной мир то, что мои жрецы называют Сферами Ярости. Слышал о таких?

- Кое-что. Достаточно для того, чтобы понять смысл такого «послания миру».

- Я дам тебе несколько таких. Сколько – это будет зависеть о твоей устойчивости к эманациям моей силы, техномаг. Но Печать Пустоты и её развитие, а ещё Стрела Радаэлля, которая стала частью твоей магии – это позволяет думать о хорошей устойчивости. Пять Сфер, может быть даже шесть.

Нотки задумчивости, появившиеся в голосе Владыки Клинков, могли быть истинными, а могли и специально добавленными. Боги, они такие, легко и непринуждённо способны вести любую игру, в том числе и краплёными картами. Всё ради собственной силы и расширения влияния. В подобных партиях нет друзей, есть лишь союзники, зачастую временные, порой и вовсе мимолётные. Вникать в подобные тонкости у меня пока не было возможности. Теперь придётся, да по полной программе. Очень уж не люблю, когда меня могут использовать втёмную, а тем паче как одноразовое резиновое изделие. Хотя нет, сейчас вряд ли. Слишком редкий я пока зверёк. Скользящих мало, очень мало! И сомневаюсь, что Хорран сумел узнать обо всех, присутствующих в Скарлайге, а тем паче договориться с нами, в расчете на будущее. Да, именно в расчёте на будущее, потому как, это я уже с высокой долей уверенности говорю, не все «соскользнувшие» сумели найти путь обратно и воспользоваться им. Мало кто сумел. Следовательно…

- Я возьмусь за это поручение, Владыка Клинков. Но… в том мире у меня есть могущественные враги, а борьба с ними, если не повезёт встретиться на узкой дороге, не обещает быть лёгкой.

- Тебе нужна сила…

- И не заёмная, а та, которая всегда остаётся при мне, - уточняю я, понимая, что сейчас могу себе позволить малость поторговаться. Эксклюзивность предлагаемых услуг, она не просто так. - Печать Пустоты мне сильно помогла.

Судя по всему, намёк был услышан, понят, а божество изволило думать, что может мне дать. Точнее, какую именно часть готово выделить авансом, перед выполнением поручения по доставке в иной мир особо ценного груза.

- Моё благословение, которое останется с тобой до тех пор, пока я сам не сочту нужным прекратить его. Та самая «заёмная сила», но не она одна. Осколок Гнева, что не уступит мощью Стреле Радаэлля. Два импланта из особенных, по редкости подобных используемой тобой Печати Пустоты. И их развитие до того уровня, который ты сейчас в состоянии принять. Это будет платой. Начальной! Вернёшься, выполнив моё поручение – не пожалеешь!

«Вы получили задание «Ярость бога». Доставьте то число Сфер Ярости, которое будет вручено вам Владыкой Клинков. После чего оставьте их в наиболее подходящих местах. Это поможет Хоррану по истечению некоторого промежутка времени начать распространять своё влияние на другой мир, став там первым из богов Скарлайга, сумевшим выйти за пределы своего мира.

Награда : вариативна».

Что ж, задание принято, остаётся его выполнить. Но сперва авансовый платёж, без него мой энтузиазм будет… весьма низок. О, лёгок на помине. Сперва я ощутил, как меня обдало холодным, но вместе с тем бодрящим ветерком. Не простым, а добравшимся до самого нутра и оставившим внутри моей сути неслабый такой подарок.

«Вами получено благословение Хоррана, Владыки Клинков. Физические характеристики повышены на 20%, а магические на 10%. Сопротивление физическому воздействию +50, ментальному +25.

Внимание! Благословение длится до тех пор, пока божество наложившее его, не отзовёт оное».

Лишним не будет точно, да к тому же я это вообще не просил, мне как бы в довесок выделили. Другое дело Осколок Гнева – артефакт, связанный с Владыкой Клинков и дающий, будучи встроенным в качестве импланта… Ого! Охренеть, дайте два… можно даже три.

«Осколок Гнева» - на данном уровне развития позволяет каждые 10 минут задействовать круговую энергетическую волну, вызывающую, по выбору, приступ берсеркерства, паралич либо панический ужас у попавших под удар, находящихся в радиусе до 15 метров. Необходимо 200 единиц энергии для активации. В пассивном режиме увеличивает сопротивление простым и первостихиям на +50. По достижении сотого уровня будут доступны новые возможности.

Первостихии – это у нас свет и тьма. Простые… тут вообще комментариев не требуется. Но штука в любом случае хороша, раз даёт столь существенный бонус к сопротивлению плюс активную абилку, пусть и требовательную по затратам энергии. Что лучше – Стрела Радаэлля или Осколок Гнева – я судить не возьмусь. Как по мне, лучше иметь оба эти артефакта. Как раз то, что у меня сейчас есть. Подобных имплантов много не бывает, особенно если учитывать, что конфликтовать после переделки и встраивания в тело они не должны.

Что же касается других имплантов, то тут… Мда. тут разговор отдельный. Я имею право выбрать два из возникшего перед глазами списка. Более того, ещё и прокачать до доступного уровня. Ну-с, будем посмотреть, что из представленного на выбор реально важно, нужно, а вдобавок не имеет сопоставимых аналогов.

Ага, вот оно, Спектральный Взор. В сравнении с этим имплантом доставшийся мне ранее артефакт под названием Око Ратена нервно курит за углом. Впрочем, назначение у них всё же несколько разное, поскольку заинтересовавший меня имплант заточен прежде всего на возможность видеть скрытое, то, что многие очень не хотели бы показывать. Уже в исходном варианте Спектральный Взор позволял видеть скрывшихся под заклятиями невидимости различных типов. Имплант то не абы какой, а уникально-божественный, а посему противостоять ему будет реально сложно, что добавляет ценности данному приобретению. Но не «базой» единой. Первое усиление давало возможность видеть разного рода духов и призраков даже в тех случаях, когда они скрывались от взглядов простых смертных и даже магов. Второй же апгрейд – и последний, который был доступен в настоящий момент – позволял отслеживать энергетические каналы, которые пронизывали весь мир Скарлайга. Только для их восприятия требовалось приложить немало усилий. Другим, но не мне с того самого момента, как получу эту прелесть. Зачем? Да хотя бы столь вкусная возможность как отслеживание телепортационных путей и перемещения тех же духов в родные им планы. А где у нас телепортация и особенно перемещение из материального мира в духовные планы, там близко что? Переход между мирами! Есть смутное предположение, постепенно переходящее в твёрдую уверенность, что мне как Скользящему это ой как полезно будет. Наверно… надеюсь на то.

С одним разобрались, остался второй выбор из пока ещё большого числа возможных вариантов. Не хочется хапнуть то, что я и так смогу получить, развивая стандартную ветку техномагических имплантов. Пусть придётся малость подождать, но… спешка в данном случае боком вылезет. Профукать нечто уникальное ради некоторой форы развития того, что и так от меня не уйдёт? Нет, на такое я пойти могу, но не хочу.

Есть контакт! Перебирая один имплант за другим, изучая их описания, я чуть было не пропустил истинный алмаз размером с кулак. Тот, который при огранке способен стать уникальным бриллиантом.

Конвертер Душ. Название было, скажем так, мрачноватое. Да и суть соответствовала, чего греха таить. В базовой комплектации имплант, встраивающийся в грудную клетку и оттуда связанный с ладонью правой руки, позволял с вероятностью 15% вырвать душу у убиенного лично тобой субъекта. Причём 15%-ая вероятность относилась к тому, кто был одного со мной уровня. Для менее прокачанных вероятность повышалась, для более, соответственно, снижалась. Зависимость была, но высчитывалась по весьма сложной формуле, заморачиваться с которой именно сейчас у меня не имелось ни малейшего желания.

На кой они нужны, эти самые души? Да уж не ради чисто коллекционирования или садистического удовольствия от пыток. Всё куда проще и меркантильнее. Похищение умений либо навыков, вот в чём суть и главная польза. С одной захваченной души один навык, причём вероятность успешного приживления на начальном уровне развития импланта составляла… 5%. Срок, за который можно было извлечь (или НЕ извлечь) трофейную прелесть точно определён не был, но, как указывалось, от пары часов до недели, в зависимости от уровня захваченной души и тех или иных параметров подопытного.

Всё по сути импланта? Нет, ещё имелся столь важный параметр как объём. Для начала вместимость равнялась одной единственной ячейке, ну а при развитии увеличивались все вышеописанные характеристики.

Некоторым могло показаться, что игра не стоит свеч, слишком невелика вероятность получения действительно качественных бонусов. Ан нет, это лишь поначалу. Зато в дальнейшем… О, в дальнейшем развитие Конвертера Душ позволяло достичь куда более высокой вероятности получения нематериальных, но чрезвычайно ценных трофеев. Нужно было лишь как следует вложиться и в итоге получить уже не чистого техномага, а грёбаного «мутанта», способного нехило так удивить противника, может даже из числа сильно превосходящих по уровням и характеристикам. Самое оно для того, кто имеет большие планы и воспринимает изменившийся мир Скарлайга отнюдь не как банальную игру с предельной степенью достоверности. Как раз для меня и мне подобных… Скользящих.

Беру. И прокачиваю до четвёртого уровня, ибо дальше достигнутый уровень не позволяет. Но в дальнейшем, по мере собственного развития, буду развивать Конвертер дальше, насколько смогу. И плевать на наверняка заоблачные цены на усовершенствование импланта, включающие как работу мастера, так и необходимые материалы. Оно того стоит. Уже сейчас имею 21% вероятности захвата души, 8% шанс на успешное приживление извлечённого навыка, ну и ёмкость Конвертера Душ подросла… правда. пока лишь до двух ячеек, ибо лишь каждое второе повышение давало расширение объёма.

Итак, что там с единицами умений, которыми я расплачиваюсь за каждый новый имплант или его апгрейд? Одна на Осколок Гнева, три на Спектральный Взор и два его апгрейда, да четыре на Конвертер Душ с предельным на данный момент развитием. Тринадцать минус восемь равно пяти. Пять свободных единиц в запасе, но и для них, я чую, в самом скором времени будут подобраны нужные импланты. А может и шаги развитий школы Духа.

- Опасный выбор. Но где демоническая кровь, там и тяга использовать души других для своей пользы. Будь осторожней, тифлинг, некоторые умеют видеть импланты, используемые вами, техномагами. А Конвертер Душ вызывает понятные опасения и желание избавиться от того, кто отважился, наплевав на недовольство многих смертных и не только, играть с силами души.

- Благодарю за предупреждение, Владыка Клинков. Я никогда не забываю про осторожность.

- Хорошо. А теперь Сферы Ярости. Ты получишь семь этих сокровищ. Распорядись ими с умом. Твое дело не только доставить их в мир Тенерожденных, но и разместить в таких местах, в которых моя сила, моя суть смогут найти нужный отклик. Воздействие так или иначе займёт даже не месяцы, а годы, но… Будь разумен, техномаг.

- Непременно. Обещаю тебе это, Хорран. В том моё слово.

- Услышано. Жду твоего возвращения, Тенерожденный.

Р-раз и вот не только разговор закончен, но меня словно бы отбросило от Трона. А беседа заняла… Мля, секунд пятнадцать по внешнему времени. Вот она, теория относительности во всей красе, плюс доказательство гипотезы о разнице временных потоков в разных сферах бытия. Интересно девки пляшут. И не только девки, но и привычные по прежней жизни понятия. Магия, вот и все дела!

- Аудиенция закончена, улыбаюсь я, обращаясь к Лаире. – Если хочешь, можем побыть тут ещё. Нет… тогда покинем храм.

- Хватит с меня впечатлений на сегодня, - выдохнула драконида, с трудом и не совсем успешно стараясь сдержать дрожь в голове и теле. - Потом я хочу сюда вернуться, но сначала надо понять и принять увиденное и почувствованное.

Факт. Умеет Владыка Клинков шокировать, оставить после мимолётного своего прикосновения к разуму то ещё впечатление. Даже меня пробирает, что уж говорить о местных, для которых боги, не в пример нам, сущности очень могучие, но более чем реальные, всегда находящиеся где то поблизости.

Мне тоже надо переварить произошедшие изменения. Два новых эксклюзивных импланта получить – это не абы что. Тут даже не в психологии дело, а в изменившихся ощущениях. Раньше изменения в мироощущении после установки имплантов были куда как менее глубокими. Теперь же… Я почти уверен, дело тут не в эксклюзивности Спектрального Взора и Конвертера Душ – вернее, не только в ней – а в моём встраивании в этот мир не как просто игрока, каким я был раньше, но в качестве техномага из расы тифлингов по имени Макс. Мир становится всё более полноценным, многогранным, вот и мы, Скользящие, ощущаем это куда глубже, чем те, кому не довелось получить подобный дар. Пока не удалось. Никакой ошибки, ведь теперь я уверен, что могу не только вытаскивать местных в изначальный мир, но и затаскивать в Скарлайг кого-то оттуда.Дорога открыта в обе стороны, факт.

А ещё у меня в пространственном кармане находятся семь Сфер Ярости – могущественных артефактов, предназначенных для переправки на Землю. И я осуществлю это поручение, можно даже не сомневаться. Только вот перед этим как следует поразмыслю, какие именно места более прочих подойдут под их размещение. Есть у меня определённые идеи, но надо как следует прикинуть, изучить кое-что. А только потом принимать решение. Это воистину будет шикарная бомба, подложенная под сложившийся в «материнской реальности» миропорядок. Замедленного действия, постепенно проявляющаяся, но от того ничуть не менее эффектная. И эффективная, да.

Глава 9

Глава 9


Если чувствуешь, что словил переизбыток впечатлений, то нужно ограничить их поступление на некоторое время. А плотное общение с божественной сущностью формата Владыки Клинков – это, доложу я вам, та ещё нагрузка на нервы и разум. Плюс Лаира, которой даже мимолётное знакомство с упомянутой сущностью неплохо так проехалось по разуму и духу. Без печальных последствий, само собой разумеется - ибо к чему Хоррану настраивать против себя полезный и весьма нужный в данном раскладе инструмент – но всё равно ей также нужно прийти в себя. А делать это лучше всего в комфортной обстановке, то есть в одной из присутствующих в Дек-Хооре гостиниц высокого уровня. Прибывающих полюбоваться на город или преклонить колено перед основным божеством для идущих по пути меча много, часть из них более чем состоятельна и к скупости не приучена. Оттого и имелась парочка действительно высококлассных заведений, сочетающих в себе возможность снять комнату – или комнаты – с высокой степенью комфорта. Пообедать/поужинать не просто качественно приготовленными, но и редкими блюдами, да и другие способы хорошо провести время имелись. Хорран не тот бог, который даже мимолётно упоминал бы об аскетизме, иначе как с пренебрежением. Разумная умеренность – это совсем другое дело, но не более того. И то лишь по причине, что излишнее чревоугодие или склонность к выпивке делали из некогда хорошего воина откровенную мишень для более разумно относящихся к организму бойцов.

«Толстый кракен» был как раз одним из таких заведений. Нанятый экипаж доставил нас к его входу менее, чем за четверть часа. Заселение и вовсе труда не составило, что также порадовало. Сыграла роль как финансовая состоятельность, позволяющая снять комнаты «люкс-формата», так и присутствующий у производящего заселение слуги артефакт, позволяющий кое-что узнать о клиентах. Кое-что – это степень причастности изучаемых персон к делам Владыки Клинков, что в храмовом городе было немаловажным фактором. А тут р-раз… наверняка сразу проявилось благословение Владыки Клинков, да к тому же явно не из рядовых. Вот что ещё оставалось делать простому прислужнику, кроме как изображать предельную радость и относиться как с совсем уж вип-персонам. Термина такого, тут, понятное дело, не ведали, только суть от этого не менялась.

Едва заселились в отведённые нам комнаты, как драконида отправилась «восстанавливать душевное спокойствие», а проще говоря принимать ванну с ароматическими добавками. Зная по давнему личному опыту, что для девушки это занятие особое и длительное по времени, я мог позволить себе тоже расслабиться. Каким образом? Чай со льдом, ванильная сигарилла и, само собой разумеется, расположиться на диване, вытянув ноги и сбросив как броню, так и почти всё оружие. Почти, потому как импланты всегда при мне, да и магия никуда не денется.

Есть время отдохнуть. Немного, это да, но есть. Почему немного? Так Алиэнель уже получила от моего пока не проявившегося из-под маски как бы союзника пакет информации, касающийся той парочки Скользящих, человека и эльфа. Получила и переслала мне малыми порциями, пользуясь исключительно стимкомпом, а не электронной почтой, доступной всем игрокам и «игрокам» в мире Скарлайга. Умница девушка, никаких лишних вопросов задавать не стала, хотя наверняка хотелось. Сумела перебороть естественный душевный порыв, тем самым пройдя очередную и весьма важную проверку. Совсем скоро это отразится на дальнейших поручениях, которые она получит, да и плата за оные… Огорчённой точно не окажется, могу чем угодно поклясться.

Итак, что нам даёт гусь? А на самом деле немалое количества пуха, мяса и прочего жира. Отягощённое, впрочем, некоторой толикой клопов. Всё согласно одному старому анекдоту, будь он неладен! Этот мой как бы союзник, назовём его условно Патрон, как именовал оного Маркус Шульц, говоривший от его лица, и впрямь выдал вроде бы подробнейшее досье на обоих Скользящих, что находились на службе у Корпорации. Есть что почитать, над чем задуматься.

Хью Ондгсури и Питер Хилл, один из страны пальм, крокодилом и множества мартышек, второй же – типичный американский обыватель. Как личности не представляли из себя ровным счётом ничего интересного. У Ондгсури за душой имелся крайне низкий уровень IQ, зависимость от какой-то чисто африканской дури и минимальный болевой порог. Тот самый, который и помог ему относительно преуспевать на должности «быка» в одной из криминальных группировок. Хилл был мало-мало поумнее, но тоже звёзд с неба не хватал. По предоставленным мне сведениям, до «соскальзывания» имел лишний вес, проблемы с набранными кредитами и начинающийся алкоголизм. Те ёще «титаны мысли и духа»! Однако других Корпорация подмять под себя не смогла, чему лично я не удивлялся. Попытки да, имелись, это от меня скрывать не стали. Только вот «по странным причинам», получившие выигрыш в «небесно-виртуальной лотерее» умные люди, ставшие Скользящими, предпочитали играть собственные партии, а не идти на побегушки к воротилам бизнеса. Попытки же силового давления заканчивались… в лучшем случае никак. Эффект «скольжения» помогал объектам интереса во многом, но тут уж Патрон особо раскрывать карты не собирался. Неудивительно, и так, если всё имеющееся в документах правда – или хотя бы третья часть – я уже узнаю больше, чем мог рассчитывать. Благодать… наверное.

Уровни развития обоих, оказавшиеся отнюдь не столь серьёзными, как я опасался. Причина оказалась проще пареной репы – обоим долбоклюям показалось слишком напряжным заниматься полноценной прокачкой сначала, а потом они и вовсе сбавили обороты, поняв, что каждая «смерть» для них не просто мгновение темноты и возрождение в специально обозначенном для этого месте, а нечто куда более серьёзное и… опасное. Ох и не зря я столь параноидально относился к собственной безопасности, рискуя, но никогда не относясь к смерти аватара как к чему-то малозначимому, как это делали практически все игроки. Оказалось, что для Скользящих «игровая смерть» представляла собой нечто куда более глубокое и необычное. Не снявший маску Патрон дал полные выкладки относительно своих – или чужих, но это не важно – теорий по поводу происходящего в таких случаях. Ну и про внешние симптомы не забыл, а как иначе то! Последние заключались в том, что погибший в «виртуальном мире» Скользящий исчезал на некоторое время, от минут до дней, затем появляясь как ни в чём не бывало, не сохраняя и толики памяти о случившемся. Дня него действительно проходило лишь несколько мгновений. Это что касалось внешних проявлений и восприятия извне и изнутри. Сам же эффект подобного «выпадения из мира» Патрон списывал на то, что сама суть «скольжения» приближала Скользящего к «аборигенам», которые вполне себе помирали, зачастую без каких-либо шансов на воскрешение. Но «приближала» и «приводила к идентичности» - понятия разные, а потому вместо смерти было такое вотявление.

Возвращаясь же к двум воистину баранам, можно было добавить, что они, узнав о происходящем после «гибели» в Скарлайге, не то чтобы прониклись… Уточню. Более-менее проникся именно Питер Хилл, в силу большего, нежели у напарничка, объёма действующего мозга, стал время от времени задумываться о минимизации рисков. Ондгсури же… этот даже в теорию дедушки Дарвина не вписывался, поскольку сказать, что его предок произошёл от мартышки, значило бы сильно тому польстить. Пальма там, может даже баобаб, но никак не примат был в основе его долгой и печальной родословной.

Отсюда и вполне себе дурная изначальная прокачка для воина-человека. Тупо сила, тупо «моя бальшой парень с дубина», никакого грамотного раскидывания характеристик и навыков очень долгое время. Потом ему попытались частично выправить откровенно загаженное «дерево развития», но много добиться не удалось. Удобный противник, как ни крути. Более того, не умеющий толком пользоваться тем обвесом, который ему специально подбирали, дабы хоть как-то скомпенсировать хронический дефицит разумного мышления.

Что же до эльфа-скаута, которого развивал Хилл, так там тоже без косяков не обошлось. Уместно отметить факт, что эльф-скаут не прокачал ветку использования луков/арбалетов, к которым у всего длинноухого племени были большие и существенные бонусы. Ну не хочешь ты быть стрелком именно из лука, так не бери скаута эльфийской расы, в чём проблема то! Но нет. Питер Хилл ухитрился заняться «любимым» спортом австралийцев, а именно художественным выбрасыванием старых бумерангов, закономерно при этом отхватив. Плюс ещё несколько косяков, пусть не столь значимых по сравнению с первым и тем паче несравнимых с тем бредом обкурившегося бегемота, который выдал Ондгсури.

Как бы то ни было, а я получил практически полный расклад на обоих фигурантов. Верить ему по умолчанию, конечно, не собирался, но вот выстроить ВОЗМОЖНУЮ тактику противостояния следовало.

Ну и где там, интересно, Лаира? Хотя о чём это я… Добралась до ванны с пеной и ароматическими добавками, вот и блаженствует, заодно отходя от пережитого в храме Владыки Клинков. Отвлекать её не стоит, и так слышно, что у неё всё в порядке. Именно слышно, потому как плеск воды, периодическое хлопанье сворачиваемых и расправляемых крыльев, а также довольно мелодичное напевание свидетельствовали о многом. Может я бы и присоединился к ней, но… В каждой избушке свои погремушки. Применительно к принцессе клана Нект это означало, что та не любит компанию именно во время омовений, предпочитая «сильно пошалить» на изначально предназначенной для интимных забав территории. А что долго ванну принимает, так положение обязывает… а ещё наличие крыльев. Самостоятельно их не просто вымыть, а привести в идеальное состояние довольно сложно. Хотя не далее чем сегодня драконида и посещала местный «салон красоты», но какими тропами Хошимина бродят мысли в девичьей голове я даже вникать не собираюсь. Себе дороже получится.

У меня и так есть о чём поразмыслить. Хотя бы о штуке под названием Сфера Ярости. Достаю одну такую из пространственного кармана и смотрю на неё, пытаясь уложить в голове, как в реально небольшой, с крупный апельсин, сфере, пытающей изнутри кровавого цвета пламенем, таится столь серьёзная мощь. Серьёзная, но в то же время очень узконаправленная, предназначенная для вполне конкретных целей. Каких именно? Распространения «ауры» Хоррана, причём не простого, а вызывающего у попавших под воздействие артефакта определённую тягу к близким божеству принципам и мировосприятию.

Перепрошивка мозгов? А вот и не угадали. Родственно, но ни разу не идентично. Артефакт как бы прощупывал разумы находящихся в зоне его действия на предмет наличия интересующих качеств, а потом, очень осторожными и аккуратными импульсами, стимулировал развитие оных. Давал, так сказать, возможности и желания обрабатываемым привести себя в подобающее состояние, заодно показывая, чего именно можно достичь на пути меча. Соблазнение, искушение – это да. Зато приневоливанием назвать при всём на то желании не получится. Подобный подход вызывал понимание, уважение, а значит, желание подойти к делу со всей серьёзностью, а не по принципу «на и отвали!»

Найти подходящие места – это хорошо. Однако понятия «хорошо» и «идеально» существенно друг от друга отличаются. Если же я хочу по полной раскрутить Владыку Клинков на полагающиеся мне после выполнения его поручения бонусы, то надо как следует пошевелить извилинами и понять, что требуется помимо походящего места. Вопрос, откровенно сказать, не высшей категории, ответ лежит чуть ли не на поверхности. Кроме места требуются люди, знающие хотя бы частицу правды и работающие с целью подвигнуть«прикоснувшихся к силе Владыки Клинков» в нужном направлении. Для начала просто объяснить постепенно возникающие изменения. Затем подсказать наиболее оптимальные способы развития «дара свыше», а там и раскрыть имя дарителя, тем самым создавая в «материнской реальности» неслабые такие якоря для Хоррана и его эмблем. Пусть он даже при самом благоприятном развитии обстоятельств не скоро сможет туда просочиться, но при таком развитии событий заявится не на пустое место, а на обработанное. Зародыш эгрегора, к тому же не из разного рода «сирых и убогих» тому сильно поспособствует. Владыка Клинков, как и практически все мало-мальски уважаемые мной божества Скарлайга, делал ставку не на массовость последователей, а на их качество. Многие и вовсе считались недостойными, храм для них так и оставался всего лишь красивым местом и не более того. То есть зайти могут, изобразить почитание тоже, только вот истины так и не коснутся.

Места и люди. Первые найти реально, есть мысли, причём неплохие. Люди же… Абы кого под это дело не подпишешь. Во-первых, они должны вообще знать, кто такой Владыка Клинков. Более того, не просто знать, но разбираться если не во всех тонкостях, то хотя бы в основах его учения. Во-вторых, обязательным условием является… назовём это верностью обязательствам, которые они на себя возьмут. Мотивация верности может быть различной, но без неё никак.

И где в принципе можно найти таких людей, причём желательно не «после дождичка в четверг», а в сжатый промежуток времени? При всём «богатстве» выбора, особенно дёргаться не выйдет. Нужно использовать то, что действительно можно и на кого стоит рассчитывать уже по той причине, что им действительно выгодно будет соблюдать планируемое соглашение.

Все пригодные для «путешествия» дороги вели… не в Рим, конечно, всего лишь к клану Мьелльнир. Я уже кое-что знал о них, причём упомянутое «кое-что» было не таким уж и скудным. Чисто российский костяк клана, со вполне себе сформировавшимися принципами и зародышем идеологии. Большая часть клана серьёзно так симпатизировала скандинавистике со всем к этому прилагающемуся, что и понятно, учитывая название клана. Узкое место, а точнее наиболее важное из оных, заключалось лишь в готовности того же Харальда и иных из верхушки сыграть на перспективу в родном мире. В Скарлайге то им, если подпишутся на запланированную авантюру, бонусы сразу пойдут, да нехилые, многим на зависть.

Решено? А пожалуй! Всё равно большего мой и так изрядно замученный мозг породить не в состоянии. Лаира опять же закончила плескаться и, накинув на себя лишь особый, с прорезями на спине для крыльев, халатик, величаво прошествовала из ванной комнаты ко мне. Одним своим видом показывает, что теперь находится в состоянии полного душевного комфорта, однако не возражает против того, чтобы добивать к нему ещё пару важных фрагментов. Особенно тех, что воплощаются в жизнь на шелковых простынях и под ненавязчивую музыку из зачарованных кристаллов или работающих не без помощи техномагии музыкальных шкатулках, в отличие от известных в моём родном мире, проигрывающих множество композиций.

Возражать я даже не собирался. А вот подхватить довольно что-то пискнувшую красотку на руки и переместиться в соседнюю комнату с хорошей такой даже не двух-, а трёхспальной, если судить по габаритам, кроватью – это совсем другое дело. Со всей деликатностью сгрузить туда ценную ношу и… Самого туда же потянули, требовательно и настойчиво. Зная же энтузиазм и аппетиты крылатой принцессы, минимум часа на два, а то и больше можно целиком и полностью отвлечься отв всего внешнего мира. Оно и неплохо на самом то деле!


***

Осторожность, спору нет, дело хорошее. Но, как по мне, впадать в откровенную паранойю тоже перебор. Или не совсем перебор? Кто знает, какие именно доводы имелись у Аффомета, Посвящённого Шестого Круга, который назначил встречу не в «Толстом кракене», как я предлагал, и даже не в одном из храмов Хоррана – безопасно плюс возможность не заходить именно внутрь, а поговорить на прилегающей территории – и даже не в одном из вполне себе славящихся безопасностью заведений Дек-Хоора, охраняемых стражами-храмовниками. О нет, Аффомет предпочёл довольно среднеуровневую лавку, где продавали среднего качества метатели, а также производили доводку и починку что стрелкового оружия, что иных механизмов.

Хозяин «Шестерни и подшипника» явно был у Аффомета на крючке. Ну или полностью разделял идеи Круга, потому как я не верил в то, что столь хитрая и опытная фигура сунется в место, которое просто снято для проведения тайных встреч. Не тот у Аффомета был стиль. О нет, он мог появляться где угодно и когда угодно, в этом я и сам не раз убеждался, только вот некоторые нюансы нашей с ним переписки, особенно недавней… Было в них кое-что, наводящее именно на подобные размышления.

Как бы то ни было, но я появился в этой лавчонке в строго назначенное время, более того, отпустил наёмный экипаж близ другого места, после чего потопал уже на своих двоих, да по задворкам-переулочкам, чтобы уж точно не выделяться. Сопровождающая меня драконида лишь весело скалилась, однозначно будучи не лучшего мнения о странных, с её точки зрения, предосторожностях представителя Круга.

Стук в дверь чёрного хода – условный, понятное дело, ведь иначе и стучать не потребовалось бы, двери для клиентов всегда открыты у уважающего себя торговца – и менее, чем через полминуты нас запустили внутрь. Меня без каких-либо проблем а вот на Лаиру посмотрели с нехилым таким подозрением и страхом. Страх, да… Он как раз и указывал на то, что открывший нам хозяин – именно хозяин, это было видно сразу по общему виду и тому, как он себя держал – вряд ли состоит в Круге даже на испытательном сроке или в качестве стремящегося туда попасть. Следовательно, один из запутавшихся в той разветвлённой паутине, что вот уже многие годы, десятилетия, а может даже века плели Посвящённые, стремящиеся достигнуть… А вот чего именно они пытались добиться, мне только предстояло выяснить. И будь я проклят, если не постараюсь сделать это именно здесь, именно сейчас. Больно козырные карты у меня на руках. Те самые, часть из которых собираюсь выложить на стол перед Аффометом, тем самым показав ему собственную значимость не только здесь и сейчас, но и на перспективу. Новый мир и тропка туда – это по любому большая ценность. Для всех полюсов сил Скарлайга, которые вообще могут хотя бы отчасти претендовать на подобное название. А Круг мне «почему-то» не показался сборищем неудачников или «кружком хорового пения для младших классов». Странно, не правда ли?

- Гортэкс? – на всякий случай уточнил я после того, как человек лет на вид около сорока, с наметившийся лысиной и уже заметным брюшком закрыл за нами дверь.

- Я, господин техномаг.

- Нас должны ожидать.

- Господин Аффомет обещал быть очень скоро. Вы можете подождать его. Я проводу в комнату, где вы и ваша спутница могут отдохнуть. Прикажете вина, яств, может одного из помогающих расслабиться и получить удовольствие составов?

- Фу…

- И верно. Именно «фу», согласился я с девушкой. – Никакой отравы. А вот бутылку легкого белого вина и чего-то прохладительного можно. И чтобы без посторонних. Клиенты…

- Они не окажутся там, где будете вы. Позвольте проводить. Вот, сюда, в эту дверь. Прошу.

Суетится. Но суетится в привычной для себя манере, это чувствуется. Мда, пока что обитатели мира. недавно бывшего виртуальным, ещё не научились действительно качественно скрывать свои эмоции. С нашей точки зрения не научились, ведь изначально алгоритмы были прописаны именно таким манером, давая игрокам преимущество над местными и в этой сфере. Дескать, почувствуйте себя куда более проницательными, этакими «макиавелли» среди школьников. Полагаю, со временем ситуация заметно сгладится, но пока… Пока можно и нужно было пользоваться ситуацией, без лишних усилий считывая эмоции с лиц местных и по иным факторам. Впрочем, как я успел понять, даже с такой форой пользоваться ситуацией более-менее пристойным образом могла лишь частьнашего брата. Меньшая часть, что характерно. Вот оно, свидетельство распада и декаданса вместе взятых, чтоб им пусто было.

Привели нас с Лаирой в местную не то комнату отдыха, не то помещение для разговоров с особо значимыми гостями и ценными клиентами, да так тут и оставили. Правда обещанные вино и прохладительные подали чуть ли не мгновенно. Не сам Гортэкс, ана сей раз слуга: молчаливый, малость неуклюжий и не блещущий интеллектом. Зато лёгкая защита на торсе и пара метателей свидетельствовали о его небезобидности. Наверняка при необходимости и за охранника сработать может. Разумно, ведь даже в таком бедном на уличную преступность городе как Дек-Хоор разное моет случиться. К примеру, Тенерожденные. Наша братия народ немалой частью по местным понятиям беспредельный, чему удивляться не стоит. Тут же вроде как игра, место, где реально от души оторваться и покуролесить. А в понятие «полный отрыв» для многих входит и возможность почувствовать себя для кого Бонни, для кого Клайдом и прочими Джонни Д.

Ожидание продлилось недолго, около четверти часа. И вуаля. прибытие Аффомета собственной персоной. Лично пожаловал, в чём я, признаться, до последнего момента продолжал пребывать в сомнениях. Говорить это одно, а вот делать – совсем-совсем другое. Особенно учитывая все сложности для Круга во многих местах и постоянные перестраховки его членов, Посвящённых разного уровня. Обычные будни организации, что находится по большей части на полулегальном положении, а в некоторых областях за Посвящёнными и их помощниками идёт открытая охота. Зоны, где сильна та же Гильдия Равновесия. Эльфийские территории. Подземелья и наземные города-торговые-посты тангаров и иные. Про разного рода земли Скарлайга, где рулят орки, огроиды и родственные расы я вообще молчу – эта щатия-братия, ведущая весьма специфический образ жизни, почти ко всем не своим относится как минимум с явно выраженной недоброжелательностью. Политика во всей красе и многообразии, чтоб ей провалиться аккурат до самого планетарного ядра.

Ну да не о том речь. С момента, когда мы встречались с Аффометом лично – ещё тогда, когда я только-только появился в Скарлайге – этот тифлинг практически не изменился. Да и с чего бы, времени прошло самую малость, если брать реальный, объективный отсчёт. Внутренние же мои часы – это совсем иное, имеющее значение для меня лично и, может быть, тех немногих, кому я мог хоть частично верить. В остальном… То же лицо Посвященного шестого Круга. Те же небольшие рожки, заострённые. Типично демонические черты, разве что одежда заметно богаче. Сейчас Аффомет изображал из себя не скромного провинциала, а нормального такого воина, одного из многих, что в перерыве между дел решил высказать почтение своему божественному покровителю, Владыке Клинков. Отсюда и добротная, но без показного шика одежда, и одноручный клинок у пояса, да и револьверный метатель незнакомого мне типа за спиной. Иные мелочи… Образ был подобран грамотно, со знанием дела. В атмосферу Дек-Хоора тифлинг должен был вписаться как родной.

- Посвящённый Шестого Круга приветствует собрата из Круга Первого, - улыбнулся тифлинг, войдя в комнату и осмотревшись на всякий случай.

Присутствие Лаиры его не сказать что обрадовало, но и не удивило. Я заблаговременно объяснил ему через стимкомп, кто она такая. Понять же перспективность для Круга принцессы клана Нект для Аффомета труда не составляло. Приблизился, опустился на одно колено перед сидящей в кресле драконидой, почтительно поцеловал протянутую руку, согласно самым строгим нормам этикета. Символ, однако. Насколько я понял, тифлинг признавал мою спутницу находящейся хоть и в изгнании, но полноправной принцессой. Причём имеющей право на полное наследие и власть. Учитывая случившийся у Лаиры конфликт с родственниками, а особенно с братом… Мда и ещё раз ой. По сути Круг в лице представителя своего шестого по старшинству уровня иерархии – всего оных, как я успел узнать, было девять – признавал право Лаиры шер Нект на трон клана. Это было ненавязчиво продемонстрировано с одной стороны и понято с другой. Лаира то благожелательно улыбнулась и ответила вполне себе ритуальной фразой, все оттенки которой я понять не мог, но оно и не требовалось.

Игры престолов, чтоб их! Большой трон или не слишком, перспективный или нет, но всегда, на любой из престолов найдётся немало желающих. И моя красотка ни разу не исключение из общего правила. Девушка любит силу, власть, а ещё ненавидит брата, обижена на отца и хорошо помнит ситуацию, при которой была вынуждена покинуть родное гнездо. Более чем благоприятная почва для произрастания на ней желания не просто вернуть первоначальное состояние, но и приобрести гораздо больше, чем было раньше. Лишать же её подобных надежд… Только не её. У меня и так есть перед ней одно крайне важное обещание, которое только предстоит если и не гарантированно выполнить, то хотя бы попытаться. Это я про возможность пробудить магические силы, ежели что. Кстати, а мог бы и забыть на фоне всех навалившихся дел, что по этому вопросу первым делом стоит трясти именно Круг. Аффомета, млин, как наиболее важного представителя оной организации из всех мне известных.

Меж тем упомянутый тифлинг вежливо так упомянул о том, что «юной, но очень перспективной, и в будущем способной подняться на неизведанные высоты принцессе» может оказаться полезно посмотреть на некоторые образчики товара, которые пусть не выставлены на прилавках, но почтенный Гортэкс непременно покажет их столь желанной и редкой гостье. Проще говоря, дракониду вежливо выпроваживали из комнаты на некоторое время. Всем всё понятно, но какого-либо возмущения со стороны Лаиры не ожидалось. Понимала, что дела Круга лишь для его членов… а ещё то, что я ей всё равно о многом расскажу. Устраивать же конфликт ради самого конфликта с полезным субъектом… не то воспитание, не тот уровень умственного развития и прирождённой стервозности.

Щёлк. Хорошо пригнана дверь, правильно смазаны петли, раз никакого грохота, скрипа. А ещё магия, конкретной противоподслушивающей разновидности. Та самая каменная пирамидка, которую достал из кармана Аффомер и, активировав, водрузил на столик рядом с недопитой бутылкой вина. Вот и знак начала разговора. Что ж, именно потому мы сегодня и встретились, не ради же пустого компанейского трёпа под коллекционные вида и изысканные закуски. Тем паче ни того, ни другого тут и не наблюдалось.

- С чего начнём? – закидываю удочку. – Есть доказательства существования мира Тенерожденных, а точнее его очень высокого технологического развития, не в пример Скарлайгу. Присутствуют образчики тех технологий, которые не утрачивают свой пользы даже при перехожее меж мирами. Плюс интересные перспективы относительно проникновения эмиссаров Круга в мой родной мир с далеко идущими планами. И вдобавок… Я готов предложить очень интересный и сулящий в перспективе огромные выгоды план, который при успехе – а шанс этого самого успеха немаленький при невысоких затратах – способен вызвать благодарность у многих сильных мира сего. Очень у многих… нужных и полезных Кругу.

- Начинай по порядку, обретённый Кругом собрат. А я буду смотреть, слушать, иногда высказывать своё мнение.

Хозяин – барин. Вот я и начал с того, что стал выкладывать перед тифлингом фотографии родного мира, на которых были не столько общие виды, сколько достижения прогресса. Скоростные автомагистрали, взлетающие самолёты, вертолёты и прочие квадрокоптеры… Полностью автоматизированные производственные линии иреально жуткая по любым меркам мощь современного оружия. Много что можно было продемонстрировать, я же сделал неплохую подборку. Даже по лицу Аффомета можно было судить, что впечатлился Посвящённый Шестого Круга по самое не балуйся. Настолько, что руки малость дрожали, когда он то брал со столика очередную порцию фоток, то складывал их обратно. Голос опять же. Встревоженный такой, требующий очередных пояснений касаемо назначения того или иного вида на картинке.

- Доказательства, - уверенно произнёс Аффомет, успешно «сохраняющий лицо», но серьёзно обеспокоенный увиденным. - Вы, Тенерожденные, много о чём говорили, но слушающие вас не всегда верили. Одни слова без их подтверждения, дешево стоят. Не принимай это на свой счёт, брат, я говорю о картине в целом.

- Никаких обид. Разумные сомнения говорят лишь о наличии критического ума у сомневающегося. Вот несколько образчиков технологий моего родного мира. Сейчас я их продемонстрирую. И начнём, пожалуй, с известных и тут оптических приборов.

Бинокль, он и в Скарлайге бинокль. Зато полное отсутствие магии и уровень качества сами по себе говорили о многом. Здесь такое качество и эффективность также имели место быть, но требовали для создания либо заметную толику маги, либо весьма редкие и дорогие материалы. Да и назвать производство подобных изделий крупносерийным не повернулся бы язык у самых записных оптимистов. Было чем удивить и впечатлить Аффомета, ой как было. Затем иные приборы оптического предназначения, акваланг, прочие образчики из числа тех, в которых использовалась исключительно механика, без источников энергии, рассеивающейся в условиях Скарлайга по толком не понятной причине.

Крыть тифлингу было нечем, оставалось лишь соглашаться как насчёт реальности мира Теней, так и насчёт его более чем высокого уровня развития. Отныне он был убеждён в серьёзности «россказней» Тенерожденных, пусть мои единомирцы и склонны были мешать быль с небылицами. Да и вообще не принимали обитателей Скарлайга всерьёз по понятным причинам. И стоило только Аффомету признать серьёзность сказанного, показанного и продемонстрированного, мной как на одного не слишком то и скромного Скользящего по имени Макс обрушилось очередное достижение вкупе с целой лавиной полученного опыта.

«Вы получаете уникальное достижение «Связующий миры». Знающий как перемещаться меж мирами, умеющий это делать и доказавший другим свой талант – вы не остались без внимания и тех сил, что стоят над всеми мирами сразу. Теперь все умения, связанные с телепортацией всех видов, а также работа с соответствующими артефактами удаются вам гораздо легче (затраты энергии снижаются в два раза, на столько же увеличивается скорость активации). Используемую вами телепортацию невозможно прервать или исказить».

Уже охренеть как серьёзно. Для нас. Скользящих, всё связанное с телепортацией очень и очень важно. Пусть коронная фишка – перемещение меж мирами, а не по миру, но родственная суть позволяет надеяться на ещё более серьёзные бонусы. Плюс невозможность прервать процесс телепортации и подготовку к оному. Новая козырная, а то и краплёная карта ох как к месту пришлась. И не достижением единым…

Опыт. Тот самый, без которого в Скарлайге, равно как и в иных крепко связанных с Системой (игровой) мирах, невозможно расти, получать новые возможности и совершенствовать старые. Много опыта. Ситуация то ни разу не типовая, а близкая к уникальной. Скользящих тут, в Скарлайге, можно по пальцам пересчитать. Ещё меньше тех, кто уже может скакать из материнской реальности в эту и обратно. Очень много опыта! По ходу, я первый ухитрился начать окучивать столь благодатную делянку как полноценное и полноправное сотрудничество с местными силами в плане налаживания перспектив переправки в этом мир полезных штук и знаний из мира материнского.

Мда, дела. Был у меня 59-й уровень, а стал 68-й. Плюс девять ступенек по дороге к могуществу. Разом. И это уже не начальные, а из второй полусотни, что как бы серьёзно намекает на значимость сделанного в масштабах реальности. А то ли ещё будет… если не случится чего-то совсем форс-мажорного. Даже с Аффометом дела не закончены, я всего лишь «отчитался» по поводу уже случившегося, но и не начал развивать собственные планы, не заикнулся о том, чтобы расспросить о целях и задачах Круга. Тех самых, о которых знал пока самую малость, но требовалось прояснить на порядок больше. Зачем? Понятное дело, чтоб не подписываться на то, участие в чём противоречило бы моим принципам. Они у меня как были ранее, так и оставались сейчас, ни на йоту не изменившись, не размывшись, лишь включив в себя элементы, применяющиеся уже не к одному миру, а к двум.

- Круг доволен тем вкладом, который я уже внёс за ради увеличения его силы и влияния?

- Круг доволен, Посвящённый, - кивнул сидящий напротив меня тифлинг. – Но в твоём голосе я слышу желание что-то спросить.

- Всё верно. То, что раньше было известно о Круге тифлингу Максу, только начинающему свой путь в этом мире, недостаточно для вашего собрата, такого же Посвящённого, пусть и находящегося пока на начальных ступенях. Что такое Круг, Аффомет? Какая главная цель стоит перед нами, каким путём мы собираемся прийти к ней и на что готовы пойти ради этого? Чем больше я буду знать, тем, с учётом имеющихся у меня возможностей, будет легче и эффективнее помочь в достижении. Я жду…

Карты на стол. Не совсем нагло, со всем церемониалом, но суть происходящего от этого не менялась. Де-факто я настаивал, чтобы Аффомет тоже открыл карты. Иначе… Намек о своей значимости и незаменимости в настоящий момент времени я ввернул вполне к месту. Да и тот факт, что о неких «перспективных планах» я лишь упомянул, но не стал даже примерно раскрывать их суть, тоже заставлял призадуматься. «Утром деньги, вечером стулья», - вот принцип, который оказался выброшен на поверхность. Только мне требовались не деньги, а информация. Смотря Посвящённому Шестого Круга в лицо, я ждал, что он ответит. Именно исходя из реакции на моё требования будет ясно, как себя вести в дальнейшем, стоит ли делать ставку на Круг или, пусть и не обрывая связи с этой организацией, искать новые силы, которые окажутся приемлемыми для моего мировосприятия.

Глава 10

Глава 10


Во многих знаниях многие печали. Кажется, именно так говаривала одна широко известная, но весьма не любимая мной книга. Гниловатое изречение, словно бы побуждающее прислушивающихся к этой, с позволения сказать, мудрости, зарыться в тину и не отсвечивать, боясь того самого знания, дабы избежать «печалей» и связанных с ними как бы проблем.

Впрочем, дуракам то жить куда проще… с их точки зрения, весьма ограниченной. Проще и тем. кто этими ничего- и малознающими управляет, тут не поспорить. Я же предпочитал знать если не всё, так, по крайней мере, то, до чего получается дотянуться. Сейчас удалось дотянуться до понимания, откуда взялся Круг, что он собой представляет и к каким целям стремится.

История, как оно и полагается, уходила корнями в глубокое прошлое, причём то, которое в лоре мира было прописано смутно, пунктиром. Круг же, тот и вовсе вырисовывался как организация, объединяющая демонов-полукровок, называемых тифлингами, этаких отщепенцев, вечно неприкаянных и пользующихся по всему Скарлайгу весьма дурной репутацией. По ходу дела. Потом разработчики планировали развернуть историю Круга в одном из следующих дополнений, наряду с ещё несколькими структурами подобного рода, но… Случилось то, что случилось, а потому я вовсе не уверен, что отныне создателям мира удастся внести сколь-либо серьёзные изменения.

Однако, ближе к Кругу и его истории. Аффомет, прикинув гхыр к носу и взвесив все плюсы и минусы ситуации, решил не сидеть на ценной инфе, словно Кощей над златом, после чего выдал если не всё, то большую часть. Как известно каждому мало-мальски образованному жителю Скарлайга, демонов в этом мире нет. Более того, нет возможности и призвать их сюда. Даже школа демонологии с давних пор работает исключительно с демонической энергетикой, которая всё же просачивается из-за грани мира, а также пробавляется призывом откровенно неразумных и полуразумных демонических тварей. Ну и за компанию именно демонологами разработаны «присадки» к заклятьям, артефактам и алхимическим составам, которые наиболее сильно влияют на тех, в ком течёт хотя бы малая часть демонической крови, то есть в первую очередь на тифлингов.

Являются ли немногочисленные гильдии демонологов, к тому же давно и прочно потерявшие немалую часть сил как раз из-за отрезанности мира от демонических планов, враждебными Кругу? Тут всё сложно и ситуативно. Зато и польза от демонологов могла быть существенная. Именно они, как ни крути, глубже прочих исследовали возможности дотянуться до демонов. Пока, правда, без особого результата, цепляя лишь сильных, но неразумных тварей демонических миров, но… На то была весомая причина. Раньше, давным-давно, демоны в Скарлайге присутствовали. Они не являлись коренными уроженцами мира, вовсе нет. Их призывали. Порой кое-кто из демонической аристократии сам пробивал канал в этот мир, переходя сам и проводя с собой свиту, иногда немалую и могущественную. Опять-таки демонологи тогда были куда более сильными и значимыми среди всех магических школ Скарлайга. Потом же случилось то, что было предсказуемым, если знать основы демонической природы.

Демоны и власть. Демоны и желание новых земель, расширения своих владений. Бессмертным и стремящимся к вершинам созданиям всегда и всего мало. Да и любой мир рассматривается ими прежде всего с точки зрения плацдарма для расширения собственного влияния. Скарлайг не являлся исключением из правила.

По словам Аффомета, в то время среди демонов были сторонники как постепенного проникновения в мир, с поиском союзников, постепенной инфильтрацией и переманиванием на свою сторону наиболее перспективных магов, полководцев и прочих видных персон, так и желающие решить дело чисто силовыми методами. Дескать, сперва покажем свою мощь и удаль, а уже потом будет договариваться с позиции силы. Вроде как соперничающим фракциям среди демонической аристократии так и не удалось прийти к соглашению. А вот кое-кто из связанных с ними демонологов решил сыграть, во-первых, на опережение, а во-вторых, не на стороне демонов. Проще сказать, слил информацию о планах иномировых гостей, да не абы кому, а большей части властителей и божеств Скарлайга. И началось.

Короли, герцоги и прочие сидящие на тронах очень не любят, когда покушаются на их власть. Многие расы испокон веков крайне подозрительно или и вовсе с ненавистью относятся к демонам. Про богов и вовсе говорить нечего, большая их часть относится к демонам, особенно высшим, как к прямым конкурентам уже по той причине, что истинные, чистокровные демоны не то чтобы бессмертны, но способны возрождаться на родном плане с полным сохранением личности, пусть и заметно ослабленными. Более того, именно демоны способны обращать в себе подобных тех разумных, которых сочтут важными и полезными для своих планов. Поэтому позиция «У-у, конкур-ренты проклятые!», высказанная многими божествами Скарлайга, также оказалась для иномировых визитёров весьма и весьма проблематичной.

Затем война. Долгая, кровопролитная, полыхавшая по немалой части всего мира и закончившаяся тем, что демонов таки да сумели заставить отступить за пределы реальности. Только вот, понимая, что нельзя исключать повторных визитов, ещё и запечатали проходы совместными маго-божественными усилиями, потратив на это огромное количество сил, артефактов, а заодно устроив и настоящие гекатомбы жертв, о чём потом деликатно постарались забыть и не вспоминать.

С тех самых пор любые попытки демонов проникнуть в Скарлайг должны были пресекаться на корню. И, насколько я мог понять, действительно пресекались. Немногие оставшиеся в этом мире полукровки в первые годы и десятилетия пытавшиеся было, используя оставшиеся демонического производства артефакты и соответствующие ритуалы, связаться со своими покровителями... получали ответ. Увы, ни разу не оптимистичный. Демонические князья и прочие лорды тупо не могли найти, по каким «координатам» находится реальность, из которой их выперли. Старые не действовали, а это значило, что отрезающий мир Скарлайга ритуал каким-то загадочным образом сместил его в межмировом пространстве или и того хуже, преобразовал в один из так называемых Закрытых Миров, куда даже при большом желании попасть затруднительно. Выбраться, соответственно, тоже практически нереально.

Интересная такая концепция, особенно если смотреть с колокольни Скользящего, осведомленного о сути происходящего с оживающими мирами. Мир словно бы подстраивал своё развитие под изначально заложенные данные, беря лор, прописанный создателями и, отталкиваясь от него, расширялся, выходил за заранее разрешённые пределы. Отсюда и теория Закрытых Миров, и отсылка к тому, что и помимо Скарлайга есть множество реальностей, в которые теоретически могут открыться пути, но неизвестно, что для подобного исхода требуется предпринять. Благодать… для авантюристов вроде меня, способных перемещаться из одного мира в другой. А уж что случится через год или несколько, когда тот же Скарлайг да и другие, ему подобные, ранее бывшие игровыми, миры разовьются до определённого уровня? Могу только догадываться, что мало никому не покажется. Зато и скучать не придется. Гарантия!

Возвращаясь же к проблемам тифлингов… Они так и не сумели получить помощь от изгнанных за пределы этого мира демонов, оставшись один на один с многочисленными проблемами. Однако, им удалось заручиться поддержкой части демонологов, которые, едва только состоялось отсечение реальности от всех остальных, разом потеряли большую часть своего могущества, став из незаменимых в борьбе с демонами персон опасными типусами, которые вполне могут стать угрозой. Нет, ну а что? Если помогали со знанием дела вышвыривать демонов, то могут помочь и в другом направлении. Прямо демонологов, конечно, не прессовали, понимая опасность соответствующего рода последствий, но кислород ощутимо так перекрыли. И уж тем паче не намеревались больше поддерживать, создавать предельно комфортные условия лояльным специалистам, дабы те не сменили сторону, не кинулись помогать демонам. Теперь же… демонов не было, а значит и исполнять перед заметно принаглевшей магической школой «танцы с бубном» нужда отпала.

Большая часть демонологов из числа поддерживавших родной мир смирилась, пусть и не сразу. А вот меньшая, оскорблённая до глубины души, пошла договариваться с теми, против кого совсем недавно воевала. Уже не с настоящими демонами, а с их потомками от коренных обитателей Скарлайга. Тифлингами. Не сразу, шаг за шагом, но был сколочен альянс, названный Кругом, сложилась его структура, а уж про цель, к которой стремились полноценные Посвящённые, и говорить не стоило. Взлом Закрытого Мира изнутри и выход на связь с прежними своими покровителями, благо с ними ничего не должно было случиться по понятным причинам бесконечной продолжительности жизни демонов и их способности реинкарнировать с полным сохранением личности. Да и сами тифлинги, унаследовавшие некоторые полезные черты от демонических предков, отличались если и не бесконечным сроком жизни, то измеряющимся в долгих столетиях. Особенно если идти по путям магии и заботиться о состоянии собственных организмов, не изнуряя их ни излишествами, ни, упаси боги и демоны, аскетизмом. Ну и про максимальное пробуждение демонического наследия также забывать не стоило. Имелись способствующие тому методы, причём отточенные опытом поколений.

Были у Круга взлёты, присутствовали и очень проблемные падения, но основа организации сохранилась, а к тому же она ухитрилась подгрести под себя процентов восемьдесят из всех тифлингов Скарлайга. Пусть большая их часть не была Посвящёнными, проходя по разряду сторонников, сочувствующих и так далее, но, случись что, верхушка Круга могла рассчитывать на ту или иную степень поддержки с их стороны. Солидно так, ага! Плюс подвязки среди демонологов. И это не о перешедших на сторону тифлингов в давние времена и в знак крепости союза вступивших в смешанные браки, передавая тем самым уже своим детям пусть и разбавленную, но кровь демонов. Представители Круга протоптали пути-дорожки в нынешние организации магов-демонологов, умело играя на желании тех восстановить былую силу. А для этого, что логично, требовалось открыть Скарлайг. Ну или хотя бы приоткрыть, давая доступ сюда новым энергиям, особенно тем, которые являлись естественными, воистину родными для крови состоящих в Круге. Не всех – поскольку там были не имевшие в жилах даже капли демонической крови – но многим.

Вот и открылся ларчик, внутри которого находились столь нужные мне сведения. Они однозначно подтверждали, что я как Скользящий не просто нужен Кругу, а являюсь чрезвычайно ценным. Ведь где проникновение в один мир, там и до других добраться можно. А если даже пока и не получается, то и приоткрытая дверь в мир Тенерожденных , по мнению того же Аффомета, способна усилить их, Посвящённых высоких степеней.

- Теперь ты знаешь, - отчеканил Посвящённый Шестого Круга Аффомет, даже не скрывая напряжения в своём голосе. И что скажешь на это, наш новообретённый брат?

- Что некоторая толика инфернальности, особенно если в разумных дозах, пойдёт Скарлайгу лишь на пользу. Не говоря уже о мире Теней, уроженцем которого я являюсь. Это если кратко. Полно, со всеми нюансами, это разговор не на один час, а то и день.

И расслабленность в глазах тифлинга. Хорошо. Услышал, принял и, как мне кажется, поверил в прозвучавшее. Я ж реально говорил правду, не лукавя. Демоны лишними не будут даже тут, в Скарлайге. Если, понятно дело, не станут пытаться проявлять жёсткое доминирование. Ну так про «разумные пределы» я не зря упоминал. Что до моего родного мира, так тут вообще – Владыка Клинков, демоническая аристократия, дракониды, прочие… Хуже по любому не станет, все изменения, способные всколыхнуть заживо гниющий и источающий миазмы духовного распада мир пойдут исключительно на пользу. Главное не пускать туда таких уродцев как Гильдия Равновесия и ей подобные силы. Им то как раз любая стагнация и отсутствие у населения стимула к развитию, равно как и насильственное умиротворение, подобно бальзаму на душу.

- Может можно и вернуть сюда мою подругу, Аффомет? – усмехнулся я, глядя на собеседника и, пожалуй. теперь уже действительно союзника в делах грядущих. – Она играет важную роль во многих планах, ты и сам это должен был понять. К тому же я ей верю и тебе советую. Куда я, туда и она, это неизменно.

- Драконья кровь, - скривился тифлинг. – Эти огромные ящерицы всегда были нам враждебны, а их потомки многое унаследовали.

- Так я не о всех драконидах, а о конкретной девушке, уже успевшей показать и доказать свою полезность, преданность. Верю как себе. И не только верю.

- Тифлинг и драконида… редко такая пара образуется. Но ладно. Зови сюда. Для начала покажу ей одну запись, которая должна напомнить о необходимости всех членам Круга и близким к ним опасаться за свою безопасность даже в тех местах, которые кажутся безопасными.

Оставив Аффомета в комнате, сам я покинул её, выйдя в ту дверь, через которую прошла и Лаира. Сориентировавшись насчёт примерного расположения помещений, я направился в ту часть здания, где находился не главный зал, куда входили клиенты, а в другую часть. Там, по предварительным прикидкам, могли находиться не только складские и подсобные помещения, но и то, в котором тестировали некоторые образцы, а также проводили некоторые заказанные модернизации по клиентским заказам.

Запертая дверь и никого внутри, как можно было судить до отсутствию звуков. Подсобное помещение, заставленное ящиками, причём открытыми, с разного рода не слишком ценными запчастями. Ага! А вот за третьей дверью раздавались голоса. Подойдя, я первым делом опознал принадлежащий дракониде, а затем и хозяину лавки, Гортэксу.

Стук в дверь, чтобы не вызвать каких-то ненужных реакций, после чего захожу внутрь, убеждаясь, что не ошибся. Вот она. Лаира, склонилась над полуразобранным метателем и спрашивает хозяина заведения, почему используется именно эта схема подачи снарядов, а не револьверная. Тот уже собрался было отвечать, но осёкся, едва только меня заметил. А за ним и красавица моя сложнохарактерная отвлеклась от любопытства своего сиюминутного, сразу переключаясь на дела куда более важные. На меня и то, что я ей сказал. Про то, что пришла пора вернуться и продолжить общение с Аффометом.

- Смирился, значит, с моим присутствием? – ввернула шпильку драконида, едва мы покинули комнату и оставшегося в ней владельца «Шестерни и подшипника».

- Пришлось. Я был вполне убедителен, а также оказался очень нужен ему в частности и Кругу в целом. Заодно уведомил, что тебя он может считать как постоянное и неизбежное дополнение к моей персоне.

- Я не дополнение, а целая и отдельно ценная личность, - скорчила серьёзную гримаску принцесса, после чего расхохоталась. – Пусть привыкает, я теперь из вредности на каждом вашем разговоре буду его своей красотой и манерами в самое сердце поражать.

В добрый путь. Пусть развлекается. Хотя я уверен в том, что Аффомет и не таких роковых женщин видел. Особенно учитывая его возраст, который, как я сопоставил, давно уже перевалил за несколько столетий.

Ну да, как и ожидалось. Очередная порция комплиментов моей спутнице, а после этого – приглашение посмотреть то, что совсем недавно происходило тут, в Дек-Хооре, в том месте, которое было выбрано как ложный след. След от чего? От прибытия в город эмиссара Круга. Аффомет, привыкший за свою долгую жизнь ускользать из разных ловушек и сбрасывать с хвоста различных недоброжелателей, умел поступать и вот так, подставляя врагов под удар третьей силы. Не враждебной, но вместе с тем и не союзной. В данном случае ей стали жрецы Владыки Клинков.

Видеозапись. Чисто магическая, в коей в качестве носителя информации использовался особый и весьма ценный кристалл-артефакт, обвешанный дополнительными модулями. На вид типичное творение безумного учёного, а вот по сути вполне себе пристойная видеокамера, пусть имеющая хреновенькое качество и огромную стоимость. В том числе и каждой отдельно взятой записи. Энергия на зарядку шла таки ой!

- Обычная мастерская по починке доспехов, продают по мелочи и оружие, но ничего особенного, - прокомментировал Аффомет, как только запись началась и в воздухе повисло изображение входа в эту самую мастерскую. – С Кругом это место не связано, а вот подозрительных клиентов хватает.

- Подозрительное место как центр притяжения для подозрительных тифлингов и не только. Так?

- Верно, Макс. И вот что случилось после того, как туда зашёл нечто под моим иллюзорным обликом. Не сразу, через четверть часа. Вот, смотрите.

Жест, переключающий запись, и вот оно, продолжение. Заходящие внутрь как бы клиенты, группа прикрытия снаружи, да и с чёрного хода наверняка без внимания мастерскую не оставили. Взрывы, крики, вспышки огненной и ледяной магии… полный набор. И быстрое, без сколь-либо серьёзного промедления, появление Пожирателей Страха. Храмовникам Владыки Клинков оч-чень не нравилось, когда в храмовом городе творится нечто подобное. Быстрая операция по обезвреживанию, трупы… и конец записи. Судя по всему, неведомый оператор не стал дожидаться, когда храмовники начнут прочёсывать окрестности с целью выловить всех мало-мальски причастных к случившемуся.

- Кто был внутри, а кто нападал?

- Ага, интересно же, - чуть не подпрыгнула на месте драконида.

- Внутри шайка контрабандистов, скупающая через прикормленных жрецоворужие, броню и амулеты, усиленные благословениями Хоррана. Нападали представители Чистого Неба – организации, видящей угрозу в тифлингах, некромантии, демонологии и даже безобидной по большому счёту шаманистике, связанной с призывом духов. Фанатики, но опасные и пользующиеся поддержкой во многих городах и странах. В плен редко попадают, да и опасны. Они уже давно мечтают если не уничтожить нас, то хотя бы ослабить, лишить собранных за века знаний и возможностей. Вам стоит их опасаться, они хитрее и осведомлённее знакомой тебе, Макс, Гильдии Равновесия.

Новый игрок. Учтём, запомним, потом подробно изучим. Но увиденное реально впечатлило своим размахом и готовностью Чистого Неба идти против храмовников Хоррана.

- Успешно стравливаешь Чистое Небо и здешних, Аффомет.

- Мне и натравливать не приходится, - саркастически хмыкнул тифлинг. -Хорран позволяет почитающим его использовать всю магию, а ещё не отвергает ни тифлингов, ни драконидов, ни иных… Потому Чистое Небо его тоже активно не любит. Я просто воспользовался ситуацией.

- Вижу. Но ты им, я вижу, важнее многих. Так хотят твоей смерти, что даже сюда, в Дек-Хоор сунулись. Ещё и через стражу на воротах прошли.

- - Есть способы.

Лаира на эти слова лишь рассмеялась. Представляла, причём сразу несколько. Да и я в наивных иллюзиях пребывать не изволил. Впрочем, не о том речь.

- Зрелище было познавательное, да и полезную информацию мы с Лаирой получили. Но ты же ничего не делаешь без причины, Аффомет. Вот и сейчас предварил всем этим продолжение разговора на очень важную тему. Причина, в чём она?

- Знакомлю с врагами Круга, а значит теперь и вашими. Все Посвящённые обязаны это знать. А ещё вот… обещанный амулет, показывающий, что ты есть часть нашего общества. Держи и пусть он всегда будет если не на теле, то в душе. Понимаю, что не везде стоит носить столь явный знак принадлежности.

- А точнее, мало где стоит его носить.

Язвит драконидская принцесса, но с любопытством смотрит на серебряный амулет, состоящий из девяти кругов уменьшающегося радиуса, вложенных друг в друга. Красиво, стильно и не оставляет никаких иллюзий.

- Благодарю, Аффомет, - говоря это, вешаю амулет себе на шею, а попутно любопытствую относительно его свойств. – Хорошая вещь. Весьма хорошая.

Действительно, было что оценить и чему порадоваться. Вот что выдала Система при оценке вручённого мне амулета:

«Амулет Посвящённого Первого Круга, +100 к сопротивлению заклятьям демонологов, +50 сопротивления свету, +25 сопротивления ментальному воздействию».

В обычных условиях тут, на территории Скарлайга, подобное носить не стоит, но в некоторых ситуациях – вполне. Особенно если ситуация боевая, когда не нужно скрываться и изображать из себя того, кем не являешься. Слава богам, что экипировать и снимать легко, та самая Система, доступная мне как Тенерожденному, даёт массу мелких и не очень преимуществ перед местными. Грешно не использовать!

- Вернёмся к тому, что я хочу предложить Кругу? – дождавшись кивка тифлинга, я продолжил. – Работа на перспективу, нуждающаяся в подтверждении выдвинутой мной теории, но при удаче…

- Что за теория?

- Пробуждение магических способностей в тех, у кого кто-то из предков ими обладал. Я в этом деле невеликий специалист, поэтому прошу у Круга составить список алхимических препаратов, усиливающих магический дар артефактов и прочих подходящих средств.

Удивление, затем лёгкое любопытство и оценивающий взгляд. Аффомет изволил думать, оценивать сказанное и что-то прикидывать. Мне явно удалось ещё сильнее раскачать его на предмет повышения доверия к исходящей от меня информации. В другой ситуации он мог бы если не пропустить сказанное мимо ушей, то отнестись как к очередному малореальному мечтанию, ничем толком не подтверждённому. Но сейчас, после того, что ему уже было представлено в качестве доказательств, пусть даже по иной теме… Стоило дважды, а то и трижды подумать, прежде чем отмахиваться от моих гипотез.

- Дек-Хоор богат на самые разные алхимические препараты, артефакты, магов, работающих над развитием дара. Хорран уделяет немалое внимание тому, чтобы его последователи были развиты не только телом, но и применяли на своём пути самую разную магию. Уже завтра ты получишь всё необходимое. Если хоть что-то получится… Круг не забудет.

- Приятно это слышать.

Говорю, а сам невольно, краем глаза, отслеживаю телодвижения дракониды. Она то понимает, что это первым делом её касается, что именно она станет при удаче первой, чей возможный дар к магии удастся вытащить на поверхность из спящего состояния. Если, конечно, он у неё вообще есть, если моя теория не окажется ложной. Она всё знает, от неё ничего не скрывалось. И всё равно, надежда – вот что я читаю на её лице. Что может прочитать Аффомет – тут уж я теряюсь в догадках.

Теория о пробуждении магии в тех, кто потенциально способен её иметь – это хорошо и даже замечательно. Однако, нужно было и о себе не позабыть. В частности, касаемо планов в скором времени вернуться в родной мир, дабы разобраться с врагами, а перед этим ещё и дополнительные козыри против них получить. От кого? Да от того самого Патрона, будь он неладен. Но соваться, не будучи правильно экипированным и проапгрейженным… ну оно нафиг.Следовательно, требовалось выбить из Посвящённого Шестого Круга энную сумму для покупки новой брони, оружия, артефактов, да и про предстоящие траты на импланты и их установку забывать не следовало. А Круг не обеднеет, это я уже успел понять. Организация старая, разветвлённая, ни разу не стеснённая в средствах на действительно серьёзные проекты. Вот этим сейчас и займёмся… окучиванием сей благодатной делянки.

Глава 11

Глава 11


И снова здравствуй, родной, с детства знакомый мир, в который я вот уже второй раз возвращаюсь в совершенно ином, отличном от простого человека качестве. На сей раз возвращение, пусть вновь ночной порой, не является спонтанным, совершённым под давлением непреодолимой силы обстоятельств, как это случилось в прошлый раз. О нет теперь что я, что Лаира были подготовлены, готовы к отражению большей части угроз и тем более способны скрыть своё присутствие от любопытных глаз. Та самая алхимия, которой пользовались в прошлый раз… Помилуй боги, она, конечно, тоже присутствовала в некотором количестве, но на сей раз маскировка осуществлялась посредством артефактов. Не столь дорогих, сквозь накладываемые ими иллюзии был способен смотреть даже слабо обученный маг, но… Откуда тут, на Земле, маги? Помимо Скользящих, конечно, ну так они, как я почти уверен, даже сквозь серьёзную маскировку разглядят истинную суть.

Сам переход меж мирами дался ещё легче, чем в прошлые разы. Тут и подросший уровень, и опыт межмировых переходов и… уже два божественных артефакта-импланта вместо одного. Все эти факторы, значимые и сами по себе, накладывались друг на друга, а вдобавок полировались полученным ранее достижением «Связующего миры», вызывая нехилую такую синергию. Результат налицо. Я осознавал, что теперь хватит часов этак двенадцати-четырнадцати, чтобы «скользнуть» обратно, если подобная необходимость возникнет. Страховка на случай проблем, она лишней не бывает.

На автомате вызвал нынешний свой статус и… было чему порадоваться, право слово.


Макс.

68-й уровень.

Раса – тифлинг

Класс – техномаг


Сила – 69

Выносливость – 50

Восприятие – 33

Ловкость – 28

Интеллект – 72

Воля – 150

0 свободных характеристик

4 свободных умения


319 хит (+110% от Стрелы Радаэлля)

822 единиц энергии (+55% от Стрелы Радаэлля)


Сопротивление огню +50. (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление тьме +25. (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление заклятьям демонологов -50.

Сопротивление свету -25. (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление воде 0 (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление воздуху 0 (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление земле 0 (+50 от Осколка Гнева)

Сопротивление физическому воздействию 0

Сопротивление ментальному воздействию +20

Сопротивление природе 0 (+165 от Стрелы Радаэлля)

Сопротивление ядам +10 (+25 от Стрелы Радаэлля)


«Благословение Хоррана, Владыки Клинков. Физические характеристики повышены на 20%, а магические на 10%. Сопротивление физическому воздействию +50, ментальному +25.

Внимание! Благословение длится до тех пор, пока божество наложившее его, не отзовёт оное».


Хорошо так «погулял», за несколько дней поднявшись почти до семидесятого уровня. Это учитывая то, что после пятидесятого каждая следующая ступенька даётся всё сложнее и сложнее, а уж к сотому подъём на очередной уровень будет если не эпохальным событием, то сложным, долгим и вызывающим желание поднять бокал с чем-то выдержанным и горячительным по столь важному случаю. Мне то ещё повезло в том плане, что неожиданно генерирующиеся квесты, связанные с моим статусом Скользящего, сами по себе способны дать массу бонусов. Часть уже дали, большей частью только предстоит снять пенки с имеющегося потенциала.

Собственно, не в последнюю очередь потому я и прибыл именно сюда. Куда именно? В Лондон, столицу бывшей великой империи, а нынче всего лишь осколка роскоши былой. Причины, я думаю, ни для кого тайной не стали. Именно здесь всё так же находился Славка Рокотов, а вместе с ним и те, кто его «опекал». Пусть сейчас у меня не было причин пластать их на фигурные ленточки, но вот поговорить «по душам» в самом широком смысле этого термина однозначно требовалось. Не столько даже с ними, сколько с тем, кто стоял за их спинами – профессором Михаилом Тормасовым, одним из членов совета директоров небезызвестной Корпорации. Той самой, которая решила объявить на меня загонную охоту и сильно в том ошиблась.

- Ты всё же решился, - вздохнула драконида, за минуту пребывания в уже знакомом ей мире успевшая набросить на себе созданную при помощи артефакта иллюзию обычной девушки.

Переоделась она и того раньше, ещё в Скарлайге. К слову сказать, иллюзию набросила тоже там, но, как оказалось, во время перехода меж мирами подобные штуки слетают так быстро и незаметно, словно их и близко не ночевало. Интересный факт, также занесённый в общую копилку. Возможно, когда-нибудь потом из всего массива собранных наблюдений удастся получить нечто полезное и с серьёзными перспективами. Пока же… обычный подбор фактов с заделом на будущие возможные дивиденды.

- Давно и прочно. Или ты про желание сперва разобраться с интересующим директором Корпорации, а только после этого браться за сперва божественные поручения, а потом и за Корпорацию в целом?

- Да, я про Тормасова, - подтвердила Лаира. – Ты уверился, что это он, но… Он всё равно опасен, он один из Корпорации и даже если хочет их предать, то остаётся одним из них. Непонятны мотивы, цели. Сказанное им – ложь, смешанная с правдой.

- Знаю, радость моя. Равно как и то, что сделал всё возможное, дабы приготовиться к любой пакости. Более того, в итоге поставить самого профессора в такие условия, что это он будет мне полезен, а не наоборот. Уверен, он будет оч-чень удивлён.

Принцесса клана Нект лишь вздохнула, вроде как и понимая достоверность мной сказанного, но и опаска касаемо возможных пакостей никуда не исчезла. Пока же стоило обзавестись как деньгами на первое время, так и документами. Невелика сложность, учитывая тот факт, что на улицах Лондона полно разного рода швали, которой ну совсем не жалко. Более того, именно у личностей определённого сорта есть и немалая толика наличных на кармане и весомые счета в банках. Счета же почти всегда связаны с кредитными карточками, пин-коды к которым нам однозначно готовы будут сказать бывшие владельцы. Я умею убеждать, особенно с учётом полученных в Скарлайге знаний и возможностей.

Стоило ли удивляться тому, что всего через час с небольшим из магазина по продаже халяльных продуктов вышли уже не европейского типажа мужчина и девушка, а два типичных таких выходца не то из Индии, не то из Пакистана. Правда тот, который помладше, отличался, скажем так, не совсем мужской походкой, но учитывая процент откровенных педиков в тех краях… мда. В любом случае, подозрений мы оба вызвать не должны были. Что же до тех, кто «подарил» нам свою внешность, то с их стороны никаких протестов ожидать не стоило, равно как и неприятных последствий. Оба «исходника», Ахмад Карфиз и Абу бин Салман, если кого теперь и интересовали, то исключительно флору и фауну лондонской канализации, куда были слиты тонкой струйкой после того, как их сгружённые в ванну организмы растворились под действием скарлайговской алхимии. Остатки же… в канализацию, да будет им говно пухом.

Сожаления о сделанном? Ноль без палочки сразу по целой гамме причин. Отправленные «в гости к дерьмодемонам» были по уши замазаны в делах наркотно-криминальных, да и к исламскому экстремизму имели самое прямое отношение, как и очень многие их соплеменники в Британии. Откуда сведения? Интернет, великий и могучий, что был прочёсан с заделом на будущее ещё во время прошлого визита в родной мир. Там чуть ли не прямым текстом писали о причастности Карфиза, бин Салмана и иных к уголовщине разного рода, а также о том, что исключительно всеобъемлющая толерантность нынешней британской полиции позволяла им гулять на свободе и продолжать резвиться. Ну а с нашим визитом подозрения были подтверждены. Пара пинков и самая малость магии отлично развязывают языки. И под магией имелись в виду исключительно мои с Лаирой истинные обличья, тифлинговское и драконидское. Хм, один из допрашиваемых и вовсе обосрался, портя атмосферу не только в переносном, но и в самом прямом смысле.

Ну а потом… Зачистка, вестимо. Полная и без сомнений с колебаниями. Документы, счета, кредитки и коды к ним были уже у нас. Равно как и понимание того, что этот мир стал пусть на ничтожную величину, но всё же более пристойным. Мелочь, а всё равно приятно и полезно. Для меня так точно. Считать себя этаким «санитаром леса» я не собирался, являясь скорее сторонником макровоздействий, благо они уже маячили на горизонте. Но если так совпало, то…

Лондон и его окрестности. Большая по территории площадь, но при современных технологиях это не имело почти никакого значения. По большому счёту мне только и оставалось, что, уточнив в очередной раз у Станислава его присутствие в конкретном месте, заглянуть на огонёк, предварительно предприняв все возможные меры предосторожности.

Да, меня и Лаиру приглашали, причём настойчиво, суля массу полезностей и перспектив, вместе с тем не переходя в обещаниях за ту грань, когда они становятся явной «снежной пургой в летнюю пору». Я же, что логично, не говорил ни «да», ни «нет», откровенно тянул время, изображая ожесточённую торговлю. На деле же… Визит в Лондон был необходим уже для того, чтобы выдернуть Славку, который, сам того не желая, по уши увяз в затеянной Корпорацией игре. Вины за собой я не чувствовал, но принципы не позволяли оставить его без помощи. Отсюда и образовавшийся план, что должен был одновременно вывести его за пределы «шахматной доски», а заодно проложить чёткую дорогу к профессору Тормасову, а может и другим персонам.

Слова о том, что Станислав может быть свободен и покинуть Лондон, да ещё и с немалой суммой «за беспокойство»? Даже если Тормасов говорил правду – а вероятность этого были примерно фифти-фифти – присутствовали и иные заинтересованные персоны родом опять же из заочно знакомой мне Корпорации. А скрываться… Славка в этом ни разу не специалист, да и содержание феррума в тестикулах подкачало для действительно активных действий. Ничего, план есть у меня. Хороший такой, забористый.

Набросив на себя личины недавно почивших наркоторговцев, обладая более чем легальными документами и транспортом… Почему бы и не загрузиться в него, после чего не отправиться в одни из столичных пригородов? Так мы с Лаирой и поступили. Не прогулки, понятное дело, ради, а исключительно для того, чтобы подобраться к тому месту, где находился Славка Рокотов. А вместе с ним и его не то охрана, не до надзиратели, не то совмещающие обе эти важные роли. Они, к слову сказать, нам были необходимы. Тот же Шульц, насколько я успел понять, не простой головорез или богидард, а одно из доверенных лиц. Доверенное же лицо испокон веков являлось хорошей целью для полевого допроса с целью выбить все нужные сведения. Благо и пытать не придётся, достаточно будет простейших магических воздействий, чтобы вскрыть ничем не защищённый разум обычного человека.

Однако я не собирался ломиться напролом, да и делать ставку на неожиданное скрытное проникновения также особого желания не присутствовало. Лучше загребать жар чужими руками, да и переключить внимание на специально подставленных терпил самое оно для пущей собственной незаметности. А кто у нас не вызовет особых подозрений, появившись сперва у ворот, а затем и на территории частного и явно принадлежащего богатым персонам владения? Правильно, люди в форме. Вот полицию, причём не простую, а на транспорте и с более-менее приличным уровнем и будем искать.

Кто ищет, тот всегда найдёт. Тут сложность в том, чтобы найти именно искомое, а не разного рода хлам и не проблемы на свою голову. Видел я разные ситуации, где мнящие себя самыми хитрожопыми оказывались в печальной ситуации. Но не мы, не мы. Слишком много уникальных для этого мира козырей имелось, в то время как намеченным целям практически нечего было нам противопоставить. Вот и отловили машину с двумя полицейскими внутри. Не абы какими, а как раз теми, кто был приписан к участку, на котором находился интересующий нас дом.

Дело техники по большому то счёту. Присмотреть подходящий объект, сблизиться, вдарить по мозгам артефактом под незатейливым названием Мозгокрут Лайонса, после чего очарованные магией жертвы на протяжении довольно длительного времени – от одного до нескольких часов в зависимости от личностных качеств – будут исполнять все поручения за исключением тех, которые совсем уж выламываются за пределы приемлемого для их сознания. Например, заставить объект самоликвидироваться, если у него в подсознании не сидела тяга к суициду, практически нереально. Точно так же нормального человека не заставить подставить задницу какому-нибудь пидору или ширяться героином. Зато как бы исполнять свои служебные обязанности – это ж совсем другое дело! Всего то и надо, что малость подправить кое-какие нюансы. Под действием Мозгокрута Лайонса мозги «пациентов» становятся пода-атливыми к вложению туда разных мыслей. Например, насчёт того, что поступил сигнал, будто на территории дома замечен находящийся в розыске преступник, а значит они, как добропорядочные полицейские, просто обязаны это проверить.

Да, не более чем обычное отвлечение внимания, но нам и этого хватит. Для чего? Выяснить, кто именно в настоящий момент находится в здании, где находится и не присутствуют ли там единственные, кого реально стоит опасаться – другие Скользящие. А то, что они себя проявят, можно было предположить с довольно большой уверенностью. Почему? Так специально для выманивания опасного противника нафарщируем наших «кабанчиков» в форме несколькими магическими девайсами, которые останутся невидимыми, а вот ощутить их присутствие, используя определённые способности или артефакты вполне себе реально. Насчёт способностей сделать подобного у воина-человека и эльфа-рейнджера я сомневаюсь - в первом вариант и вовсе уверен – зато использовать скарлайговские артефакты поиска если у самих соображалка не сработает, то более умные люди подскажут.

Вдобавок есть ещё один немаловажный аспект. Большую часть действительно серьёзных артефактов не получается использовать, если у владельца нет хотя бы зачатков способности оперировать магической энергии. И сей факт был выяснен не где-то и не когда-то и прямо тут, на земле, пару часов назад. Специально отловили совершенно левых людей и под действием всё того же Мозгокрута Лайонса дали им несколько образчиков артефактов, амулетов и прочего, после чего приказали попытаться активировать. Результат? У подопытных получалось задействовать основанные на алхимии приблуды и кое-что по мелочи. А вот что-то более серьёзное… облом в полный рост. И доказательство сразу нескольких важных предположений.

Во-первых, этим экспериментом удалось выяснить, что столь сильно стремящийся с нами пообщаться Патрон – теперь уже почти наверняка являющийся профессором Михаилом Тормасовым – до конца не откровенничал относительно исследований, касающихся Скользящих и того, что они приносят из Скарлайга. Оно и понятно, но факт остаётся фактом. Во-вторых, тут, на Земле, работают артефакты пассивного действия всех видов, а вот для перевода большей части действительно серьёзных образчиков магического искусства в активный режим нужно усилие тех, кто хоть немного, хоть на самом мизере, владеет магией. Это наблюдение как-то само собой переключало мысли на то, что ту же Лаиру, как и многих других из Скарлайга, вполне реально сделать пусть и слабыми, на многое не пригодными, но магами.

Поводы так думать, помимо уже ранее выдвинутых теорий? Извольте, их есть у меня! Не зря я выпытывал что у Лаиры, что у Аффомета, что у других персон, как в самом Скарлайге обстоят дела с использованием творений тех же артефакторов. И что обнаружилось? Гильдии артефакторов ещё «с давних пор» подметили, что, в отличие от продукции алхимиков, их творения могут использовать не все. Правда сей факт проходил по разряду чистой воды курьёза, забавной мелочи и не более. Всё равно у разного рода ремесленников, крестьян и прочих не было денег на что-то действительно дорогостоящее и качественное. В лучшем случае они способны были наскрести аметистовую, реже изумрудную мелочь на дешевые алхимсоставы и амулеты разрядом чуть выше мусорного. Зато аристократия, выбравшие путь клинка бойцы, вставшие на дороги постижения магии, шаманистики, алхимии и прочего… Тут никаких проблем и в помине не водилось. Информация, так сказать, к глубоким размышлениям.

Итак, для активации артефактов мало-мало высокого уровня требовалось некое развитие и хотя бы минимальная чувствительность к магии. В Скарлайге. Минимальную же чувствительность можно и нужно развивать, так что Лаира, как «нулевой пациент» должна была показать сколько-нибудь приличный результат. Что же касается Земли, «материнского мира», где мы сейчас находимся, то относительно этих мест вырисовывалась своя теория. Да, нуждающаяся в дополнительных проверках, но и без них достаточно стройная и вразумительная.

Скарлайг – мир изначально магический, а значит и с наличием особой энергетики. Ой не зря возникла проблема с энергетическими источниками нашего мира, чисто техногенного! Не исключено, что два типа энергии изволили вступить в конфликт и «победила» та, которой больше и которая, помимо прочего, более насыщенная, превалирующая. Магическая, что и неудивительно. Почему я считаю её более сильной? Так ведь тут, на Земле магические девайсы работают за милую душу, причём не только в руках Скользящих. Тому наглядный пример Лаира. за милую душу активирующая артефакты что тут, что в Скарлайге. Для полноты и чистоты эксперимента осталось лишь проверить, способны ли уроженцы Земли, будучи доставлены в Скарлайг в своём исходном состоянии, работать с тамошней магией. И для совсем уж идеального опыта таковых должно быть несколько, причём с уровнем интеллекта от близкого к дебильности до очень даже развитого. Интер-ресная, кстати, ситуация может получиться, аж дух захватывает от широты поставленной задачи.

Как бы то ни было, а подготовка к проникновению на территорию загородного не то дома, не то поместья, где должен был находиться Славка Рокотов и его «опекуны», было всё готово. Оставалось лишь дать отмашку находящимся под воздействием ментальной магии полицейским, а там… будем действовать по ситуации, используя одну из нескольких заранее оговоренных стратегий. Не зря же у обоих служителей закона к мундирам прикреплены маленькие да удаленькие вебкамеры, передающие как звук, так и изображение на наушники и мониторы. Которые уже у нас в руках и в ушах.

Три, два… один. Начали! Отдаю команду нашим временным марионеткам, а одновременно с этим задействую имплант «Хамелеон», прокачанный до предельно допустимого сейчас уровня. Пяток секунд и вот что я, что Лаира сливаемся с окружающим пространством.

Хороший имплант этот самый «Хамелеон», качественный и широкого применения. А на начальном уровне развития был не то что бесполезен, но и не столь шикарен как теперь. Давал возможность слиться с поверхностью, с которой соприкасаешься. При передвижениях эффект частично спадал, вновь восстанавливаясь при неподвижности. Про возможность маскировки на открытом пространстве и вовсе говорить не приходилось. Но это тогда, в базовой комплектации, а вот при усовершенствованиях ситуация начала меняться в лучшую сторону, причём заметно так. Первое улучшение позволило маскироваться на открытом пространстве, второе – добиться того, что эффект маскировки не улетучивался при относительно медленном передвижении. Дальше – больше. Третий апгрейд окончательно пофиксил зависимость работы «Хамелеона» от скорости передвижения, ну а четвёртый сделал реальным растягивать эффект техномагического импланта не только на носителя, но и на находящихся рядом с ним в радиусе одного метра.

Согласен, что Лаире теперь требовалось двигаться осторожно, не оказываясь за границами невидимой сферы, однако… Не маленькая, должна и понимать, и уметь держать нужную дистанцию. Сам я тоже, хм, помогаю, банально обхватив рукой за талию, чтоб уж наверняка не нарушить правильность расположения спутницы.

- На их ногах войдём? – тихо, не повышая голос. Задаёт вопрос драконида. зная, что звуки «Хамелеон» тоже глушит.

- Можно, но не нужно. Лучше через стену. Левитация, она не зря придумана и воплощена как в заклятьях, так и в имплантах.

Понимающая улыбка и девушка кивает, соглашаясь. Да, я её вижу, она меня… Находящиеся внутри сферы действия импланта видят находящееся по обе стороны, иначе было бы весьма печально и неудобно. Магия же, она разрабатывается не абы как, а чтоб достичь предельно возможной эффективности. Вот как сейчас.

Неспешно, ножками, движемся к тому участку стены, который после предварительного изучения показался наиболее приемлемым. Попутно же приходится отслеживать происходящее с нашими марионетками. Вон они уже позвонили, представились и ждут, пока прислуга откроет ворота. Полностью уверенные, без тени сомнений на лицах, как и полагается находящимся под действием Мозгокрута Лайонса.

Сразу пошлют, вежливо либо не очень, или… Нет, двери открыты, представителей власти запускают внутрь и они движутся по направлению к дому. Хорошо, это нам на руку. Проклятье, да нам на руку всё, что только в состоянии отвлечь внимание от невидимых, скрытых магией нас. Пришло время задействовать имплант левитации.

Очередная толика – причём весьма немалая - энергии уходит на первичную активацию и очередная порция эликсира. Восстанавливающего энергетику. Вспрыскивается в кровь. Невидимость, левитация… «Хамелеон» сожрал полторы сотни в момент активации и требует шесть десятков в минуту для поддержки. Для возможности левитировать «первичный взнос» в две сотни и полторы за минуту. Слава богам. что летать долго не надо, исключительно воспарить над стеной и плавно, аккуратно опуститься на выложенную плиткой садовую дорожку. Право слово, не на клумбы же и не на траву. Вдруг найдётся кто-то особо глазастый, заметит возникающие следы или там приминающуюся траву. Шансы на это мизерны, но лучше не рисковать почём зря даже в подобного рода мелочах. Именно из таких осколков и складывается общая, приводящая к успеху картина.

Хорошо взлетели. Удачно приземлились. Это вам не первоуровневый имплант, пригодный лишь для того, чтобы, падая с большой высоты, не разбиться, а спланировать, тем самым избегая проблем. Зато три подряд апгрейда прокачали имплант до возможности взлёта до десяти метров с неплохим грузом. Да к тому же с возможностью пусть и не исполнять фигуры высшего пилотажа, но хоть как-то маневрировать, при необходимости уклоняясь от атак. Иначе был бы вариант «унылый дирижопель», он же «Винни Пух под атакой пчёл».

А меж тем на наших марионеток никаких проблем не обрушивается. Впустили в дом, вышел встречать… О как, сам Маркус Шульц – если, конечно, это имя настоящее, а не очередной псевдоним, которым логично прикрываться подобного рода псам войны – вежливо начинает разговор, не забыв показать документы, в том числе и те, которые позволяют ему находиться в этом доме. Ага, дом не его, а закреплён за какой-то незнакомой персоной. Наверняка очередная прокладка, используемая не то Корпорацией в целом, не то одним из её воротил в частности. Не критичная деталь, с какой стороны ни посмотри.

Я почти уверен, что в обычной ситуации, для обычных британских полицейских, этого бы хватило. Вежливо бы извинились за доставленное беспокойство, после чего утопали в направлении «прямо и немного направо», то есть непосредственно на хрен. Но нет, не тот расклад-с выпал. Марионетки имели чёткие приказы. не вступающие в жёсткое противоречие с их принципами, а потому… Аргументируя свою настойчивость поиском преступника, который вполне мог укрыться в доме втайне от хозяев и гостей, полиция вежливо просила дать возможность удостовериться. Дескать, можно и в приказном порядке, но для этого потребуется некоторое время для связи с начальством и получения необходимого документа. Но если почтенному мистеру Шульцу нечего скрывать, то было бы странно не помочь властям… ну и всё в этом же ключе.

И никакой агрессивной реакции, никакого появления подозрительных личностей. В отличие от личности знакомой, на имя Станислав откликающейся, равно как и ещё троих персон, две из коих явно относились к категории обслуги. Женщины. Одна вполне себе симпатичная, даже более чем. Третий же явно из числа схожих с этим самым Шульцем. Держится по особенному, однозначно готов в любой момент перейти к активным действиям и плевать ему на то, что гости как бы лица официальные и даже при оружии. Понимает, что «быть при оружии» и уметь его использовать – две большие разницы. Служители же закона никак не тянули на умеющих и готовых стрелять, попадать… убивать. Вот и очередной симптом глубоко больного мира, в котором лишь малая часть способна была защищать себя, устраняя врагов. Печально, но в то же время здесь и сейчас полезно. Местами. Потому и местами, что Шульц и тот, второй, присутствовали.

Меж тем мы с Лаирой уже близко к собственно дому. Решаем войти не с главного входа, не с чёрного, а в неожиданном месте и не на уровне первого этажа. Только сперва… Око Ратена снова показало себя в лучшем виде, помогая смотреть через обычные, ничем не защищённые преграды. В самом доме, помимо тех, кого мы с Лаирой видели посредством вебкамер на мундирах превращённых в марионетки полицейских, находилось ещё двое людей. Оба в одной комнате. Это я не считаю той охраны, которая имела место быть вовне собственно дома, на территории и в специально отведённом небольшом домике. Внешний периметр они держали хорошо, спору нет, а вот внутри… Шульц. Ещё один – это однозначно. Двое других… а бесы их ведают! Придётся проверять, иначе никак. Второй этаж, два окна левее нашего нынешнего положения. И действовать лучше так же тихо, как мы работали и до сего момента.

Невидимость, продолжающая работать, вновь задействовать левитацию и ещё одно очень полезное приобретение. Вот чем хорош уже не раз пригодившийся артефакт под названием Око Ратена? В возможности видеть то, что скрыто от посторонних глаз теми или иными преградами. А что если можно не только видеть творящееся за стенами, но и проникать сквозь них? Хотя бы через те, которые не несут в себе магического заряда, не защищены от магии подобного рода. То-то и оно, что это очень весомый козырь, который тут, на Земле, сложно перебить. Неудивительно, что я воспользовался тем, чтобы им обзавестись, пусть оно и влетело в немалое количество кристаллов и крайне неприятные ощущения при установке очередного импланта.

Ощущения, чтоб им забыться, не вспоминаться и не… Не-ет, испытывать нечто подобное всё едино придётся. Увы и ах, но теперь сделать установку имплантов полностью без неприятных ощущений при всём на то желании не получится. Разве что использовать глубокий наркоз магического типа, но и тогда по пробуждении всё едино приходится калибровать установленный девайс для его эффективного применения. И вообще, теперь и обычным игрокам не получится полностью отсечь болевые ощущения. Только приглушить, отсечь где-то до девяноста процентов пакостности испытываемого. Очередной и очень быстрый как по мне шаг к реальности отстыковавшегося от материнского мира Скарлайга. И новые вопли игроков, возмущённых очередным «неанонсированным и нежеланным патчем». Ничего, пусть вопят, всё едино крики раздаются практически всегда от тех, кто является откровенным балластом, кому нечего делать не в игровом, а именно в параллельном и магическом мире.

Сосредоточиться. Пара секунд и… Имплант «Призрак» активирован. Встраиваемый в торс, он позволял на незначительное время делать органическую – и неорганическую при усовершенствовании, которое уже имелось - материю на выбранном участке проницаемой для прохождения. Вот если бы преграда была хоть немного, но обработанная магией, да к тоже магическими же средствами защищённая… Тогда пришлось бы ждать возможности дальнейшего усовершенствовании, а покамест выбрать иной путь проникновения. Или почти такой же, но с изрядной долей шума.

Есть стена, но её словно бы и нет. Удерживая в воздухе не только себя, но и Лаиру, оставаясь при этом невидимыми и неслышимыми, оказываемся в комнате. внутри которой двое. Один, более солидного возраста и вальяжный, смотрит на монитор, большую часть которого занимает изображение холла. То самое, с нашими марионетками и большей частью находящихся в особняке. Второй, тот заметно моложе и того же поля ягода, что те двое бойцов внизу. На изображение порой бросает взгляд, но оно для него отнюдь не главное. В отличие, как я понял, охраны первого.

Что делать в подобной ситуации? Естественно, нейтрализовать присутствующих, но деликатно, без шума и членовредительства. Мне с ними ещё побеседовать надо будет. А посему действовать явно не Мозгокрутом, у которого, к слову сказать, запас зарядов отнюдь не бесконечен, а перезарядка… лучше и не вспоминать, сколько она вообще стоит. Хорошо ещё, что есть и аналоги, причём тоже из Скарлайга. И даже не алхимия, на которую, чисто в теории, могут быть разного рода аллергические реакции. Другое дело чистая магия, особенно та, которая всегда при мне и воплощена в слившемся с плотью металле. Достаточно всего-навсего открыть рот и… «Песня Сирены» на новой ступени развития. Неслышный уху обычного человека звук, вызывающий быструю потерю сознания, на вид и по ощущениям чисто как обычный сон. Быстро, неслышно, просто и… Оседающий на пол боец, который даже не дернулся за пистолетом. И тот, у монитора… Чуть было не уснувший, но встряхнувшийся, потянувшийся к чему-то, заткнутому за пояс. Непорядок! Надо исправлять более привычными методами.

Рывок вперёд, но это самое действие оставляет Лаиру вне поля действия «Хамелеона». Не просчёт, а расчёт. На то, что элемент неожиданности заставит интересного противника перенести внимание на границу сектора обзора – мы и без того находились сзади-слева от него – дав мне пару мгновений на задуманное. Оказываюсь у человека за спиной и. выпустив Когти, выхожу из невидимости. А они не просто так, рядом с шеей, что недвусмысленно намекает на…

- Движение – смерть. Крик - смерть. Почую что-то подозрительное - то же самое. Кивни, если меня понял.

Кивает. Осторожно так, чтобы не напороться на модифицированные лезвия. Только вот шока ноль, страх... в пределах ситуации для того же Скарлайга, в котором вид дракониды о натюрель или руки с растущими из неё нехилыми когтями-лезвиями дело, в общем, вполне привычное. По крайней мере, в рамках ожидаемого в экстремальных ситуациях. И что это значит? Правильно, тип знает о Скользящих, ситуации вокруг Скарлайга и прочем. Ну так и тот же Шульц знал. Но сей фрукт ещё и не отключился под действием рассчитанного на обычных, магически незащищенных целей импланта.

- И кто ты у нас такой необычный?

- Профессор Тормасов, - звучит незамедлительный ответ. - Я догадывался, что вы придёте за мной, Макс.

Глава 12

Глава 12


Люблю ли я догадливых людей? А хрен его знает! Но вот то, что усмешка на лице Тормасова меня изрядно выбесила – это не требующий доказательств факт. Так и хотелось прописать ему раз-два по почкам, но пришлось сдержать естественный душевный порыв. По крайней мере, на некоторое время, пока не пойму, какой именно расклад образовался в интересной и важной для меня партии.

- Не люблю без веской причины разочаровывать ждущих меня людей. Однако… И отчего это просто человек вдруг стал малочувствительным к магическим воздействиям?

- Амулет. На цепочке висит, можете проверить.

- Лаира… Сними и продемонстрируй.

Драконида, ни секунды ни медля, приблизилась, и, вытащив у профессора из-под рубашки «бисмарсковского» плетения цепь, сорвала её. Сама ювелирка мне нафиг не сдалась, а вот висящее на ней украшение являлось таковым в последнюю очередь, прежде всего служа совершенно иным целям. Магический негатор солидного класса. Негатор… это вовсе не панацея. Он ведь далеко не против всего поможет: сильные заклятья его прошибут с гарантией, слабыми можно истощить. «средние по больнице» чары пусть и не сработают как должно, но часть воздействия всё равно дойдёт по адресу. Нет, не панацея. Но и не откровенный хлам. Иначе не стоили бы подобного рода штуки немалую суму, к тому же будучи большим дефицитом в силу трудоёмкости изготовления и необходимости постоянной и опять же недешёвой подзарядки.

- Хм, неожиданно. А мне, в силу наблюдений, казалось, что проведшие всю жизнь в этом мире, будь они даже семи пядей во лбу, не могут использовать ничего сложнее обычной алхимии, простеньких амулетов и артефактов пассивного действия.

- Видите ли, коллега, тут ситуация несколько сложнее…

«Коллега»! Я чуть было не заржал как конь. Остановила лишь неуместность ситуации и то, что в таком случае могу то ли глотку Тормасову когтями перехватить, то ли выпустить его из-под плотного контроля. А он у меня ещё толком не обысканный на предмет возможных угроз.

- Проясним, но чуть позже. Пока же я тебя обыщу, а потом выйдем наружу. Отправим прочь бедняг в форме. Твоё присутствие убедит охрану не делать глупостей и разоружиться по полной программе. Я внятно излагаю или перейти к иной форме убеждений?

- Это лишнее… Скользящий. Мы оба заинтересованы в сотрудничестве.

Раз так, то мне оно и лучше. Оставалось лишь обыскать видного корпоранта, что я и сделал. На свет были извлечены ещё четыре артефакта не из простых, пара флаконов алхимии, «вальтер» одной из последних моделей, компактный и в то же время мощный, плюс несколько электронных девайсов, среди которых единственным понятным был смартфон в титановом корпусе. Три перстня с пальцев сдирать не стал, поскольку они были предназначены исключительно для улучшения физического состояния. Мда. Тормасов оказался неплохо упакован доставленными из Скарлайга магическими предметами. Собственно, он это и сам подтвердил, без каких-либо вопросов с моей стороны.

- Мои коллеги из Корпорации, входящие в совет директоров, опасаются использовать вещи из «придуманного мира». Они, по их мнению, недостаточно стабильны, а иногда и опасны. Но опасным может быть всё, надо только думать, когда и что использовать. И делать это после проведённых тестов на экспериментальном материале. Я использую предметы из Скарлайга уже давно, и они идут мне на пользу. Дующие на воду идиоты!

- Об умственных и психологических особенностях разных уродов и не очень потом. А сейчас выйдем в холл.

- Ваша внешность, Макс…

- Будет исправлена на подходящую. Лаира, используем первоначальные обличья.

При наличии иллюзорных артефактов дело быстрое, простое и никакую алхимию пить не требуется. Р-раз, и вот уже нет абсолютно чуждых этому миру тифлинга с драконидой. Зато есть тот, прежнего облика Макс и девушка, предельно похожая на Лаиру, если убрать все нечеловеческие черты. Парадный вариант, так сказать. Вот сейчас можно и на выход. Только прежде напомнить Тормасову о том, что отсутствие видимого оружия в моём случае ровно ничего не значит есть пространственный карман, где много разного хранится, а ещё магия, простая и посредством использования имплантов. Когда видишь, кто где в доме находится даже через стены, доставить тебе неприятные сюрпризы весьма сложно. Вот мы и добрались до холла без каких-либо проблем. А там у Шульца и второго бойца явно заканчивалось терпение. Вот-вот они могли перейти к активным действиям. Не то чтобы мне было сколь-либо жалко британских носителей формы, но если имеется возможность обойтись без лишнего шума, то почему бы и нет.

Звук открытой Тормасовым двери не мог остаться незамеченным. Узнавание профессора также произошло мгновенно, равно как и моей персоны. В теории могло случиться и нечто лишнее с учётом достигнутых, хм, договорённостей, но профессор сразу же изрёк:

- Это мои гости, Маркус.

Прозвучавших слов хватило. Для двоих бойцов Тормасова, но уж точно не для уже моих марионеток, которым требовался отдельный приказ.

- Работа закончена. Возвращайтесь к своим обязанностям и забудьте обо всём произошедшем. Вы просто осматривали территорию района, никаких происшествий не случилось. Уходите.

Хорошие марионетки. Повернулись, ушли, даже слова не сказали. Зато Славка разразился целой тирадой, среди слов которой были исключительно предлоги и местоимения. Вот она, сила журналистики, повышающая словарный запас и умение выбирать оттуда наиболее подходящие к ситуации связки. И всё, понятное дело, по-русски, благо сей язык тут знали все, кроме двух дамочек из числа прислуги. Ну да им и знать было незачем. Нецензурные излияния были прерваны не мной, а опять же Тормасовым, обратившимся к своим бойцам:

- Маркус, Генрих, разоружитесь.

- Но…

- Не спорь, - скривился уже заочно знакомый мне Маркус, адресуя свои слова тому. который, как я понимаю. отзывался на имя Генрих. - Это Скользящий и его спутница. Под масками. А они делают тут всё то, что и там, в этом то ли мире, то ли игре. Тебе хочется быть зажаренным или превратиться в айсберг?

Выругавшись непонятными словами, но явно по-немецки, Генрих извлек пистолет сперва из-за пояса, потом второй из кобуры на щиколотке, затем ещё и нож добавил. Хмуро так разоружение произошло, без огонька. Маркус же, как оказалось, носил при себе лишь пистолет и шокер. Ничего, всё едино обоих проверю. Или не обоих…

- Мисс, будьте столь любезны последовать примеру этих двух джентльменов, - обращаюсь к той «служанке», у которой при виде разоружения в глазах не появилось искреннего удивления и опаски. – Ну давайте же или так прямо необходим приказ от начальства? Будьте уверены, мистер Тормасов его непременно озвучит, стоит лишь попросить. Да, профессор?

- Не ломайте комедию, Елена, - усмехнулся упомянутый. - Разоружайтесь и закончим с этим. Мне нужно добровольное и осознанное сотрудничество Скользящего.

- Е..сь оно конём, - с этими, ни разу не подходящими столь милой девушке в униформе горничной словами, Елена выложила уже своё оружие, после чего ещё и книксен, зараза такая, исполнила. А как хорошо притворялась, что русского не понимает, проколовшись лишь на неестественной для простой обывательницы реакции на оружие, – Чиста и невинна как монашка… до встречи с кабачком цукини.

- Хо-ро-шо. А теперь вас ещё и я осмотрю. Одного за другим, в то время как моя спутница будет держать остальных на прицеле.

Не скажу, что участвовавшие в процессе разоружения были от этого в восторге, но никуда не деться, подчинились. После очередного подтверждения со стороны прямого начальства с профессорским званием. Хорошо ещё, что никто из присутствующих не знал о, скажем так, невысоких талантах дракониды в стрельбе из всего, что не является арбалетами, к тому же лично пристрелянными. А сейчас она целилась в присутствующих из скарлайговского метателя типа «Молот». Довольно массивный, издающий при стрельбе схожие с ударами молотка звуки, зато в массивном составном барабане находилось аж двадцать восемь «гвоздей». Почему именно «Молот»? Большой, внушительный, угрожающий даже тут, на Земле. Видно, что это оружие стрелкового типа, пусть и весьма необычное. В отличие от тех же боевых жезлов, содержащих в себе заряды огненной, воздушной и прочих стихий. Их тут могут и не испугаться без предварительной демонстрации, чего делать лично мне не хотелось.

Сложно называть себя спецом по обыску, но уж найти спрятанное оружие – невелика сложность, особенно если знаешь, где и как его можно спрятать на теле.И если оба бойца Тормасова сюрпризами не отметились, то вот Елена, прикидывавшаяся до поры прислугой, с ней всё оказалось сложнее. Женщины и коварство, порой они совсем нераздельны. Ма-аленький такой, чисто дамский пистолетик, малокалиберный, но способный проделать в цели пять дырочек для экстренной вентиляции. Спрятанный явно в расчёте на то, что будут типично обыскивать, а не близко к домогательствам. Ну а я что? Я ничего, всего лишь проверил все участки тела, в том числе и «нижнюю анатомию» придирчиво ощупал/облапал. И приятно и для дела полезно оказалось. Вот он, результат, как раз у меня в руке. Пластиковый, внешне невзрачный, но, как уже упоминалось, вполне себе эффективного действия пистолетик.

- Елена…

- Не в обиде, профессор, - улыбнулся я. – Девушкам, как по мне, многое простительно. А сейчас лучше бы нам перейти…

- В то место, откуда вы меня сюда привели, - процедил Тормасов. – Там и в смежной комнате у меня приборы, которыми мне нужно воспользоваться, чтобы измерить активность вашего и этой девушки мозга, оценить концентрацию разного вида излучений и прочего. Вы уже знаете, зачем мне это нужно. И вам тоже, если хотите побольше узнать о собственных возможностях.

Это да, тут Тормасов ещё на этапе нашей с ним опосредованной, через Алиэнель, переписки поведал. Я и Лаира. как перешедшая в наш мир уроженка Скарлайга, должны были дать завершающие в его исследованиях данные. Конечная цель? Вроде как возможность распространения эффекта «скольжения» не только на уникумов, но и на большую часть желающих подобного. По его, опять же, словам, верить которым без многократной проверки неведомыми покамест способами я бы не стал. Профессор не пешка, не марионетка, он в собственную игру играет. Пока же придётся подыгрывать, при этом держа ушки на макушке, а магию в готовом к активации состоянии.

Всех собрать в одном месте, держать под присмотром, никого не выпускать. Всё это как раз и было проделано. Три бойца Тормасова, один из которых покамест пребывал в отключке после воздействия «Песни Сирены», одна гхырова амазонка, сверкающая на меня и Лаиру своими серыми глазищами, а также одна служанка без второго дна. Именно последняя была напугана до трясучки, ничего не понимала и лишь стакан виски, принятый по указанию профессора, хоть немного примирил её с изменившейся действительностью. Ах да, ещё Славка Рокотов и профессор Михаил Тормасов. Первый сочетал в себе журналистское любопытство и желание оказаться подальше от возможных проблем. Второй же… О, профессор и член совета директоров Корпорации пылал энтузиазмом, желая как можно скорее начать свою научную работу, исследовать меня и Лаиру. Правд,а продолжал тяжко вздыхать, понимая, что все исследования придётся проводить тут, без каких-либо перемещений, надежной фиксации «опытных образцов» и прочих нюансов, милых сердцу и душе исследователя, в качестве прототипов для подражания руководствующегося докторами Франкенштейном, Джекил/Хайдом и прочими менгелеподобными, не шибко озабоченными мелочами вроде гиппократовских клятв. Впрочем, именно они, ничем не озабоченные и не стесняемые, зачастую добивались самых серьёзных успехов… хотя творили такое, от чего волосы дыбом встанут даже у меня, многое повидавшего и не склонного к избыточному гуманизму.

Безопасность. Помимо прочего, приходилось следить за тем, чтобы те, из внешнего кольца охраны, не совались в дом до поры. Да, с ними говорил лично Тормасов, дав чёткий и однозначный приказ не соваться внутрь, пока тут проводятся эксперименты. Слава всем богам, особенно Владыке Клинков – с ним и отношения вроде как неплохие складываются, и перспективы, так что может и услышит, и посодействует – что они были именно в подчинении профессора, лично им набранные и получающие вознаграждение от него, а не от Корпорации. Опять же вроде как… хотя в самостоятельность Тормасова и его желание вести исключительно собственную игру я практически на сто процентов верил. Тип личности такой, не желающий подчиняться кому-либо со стороны и идущий на это лишь временно, до поры.

И куча разнородной аппаратуры, которой меня и Лаиру просвечивали, проводили вдоль тела, производя разные замеры. Экспресс-анализ крови, волос, кожи тоже не прошёл стороной. И воистину фанатичное выражение лица Тормасова, который явно был более чем доволен получаемыми данными, спешно внося их в какую-то программу. Более того, профессор совершенно не скрывал то, что делал, вполне обоснованно считая глупостью секретить данные от того, кто, обладая нормальным уровнем развития и будучи Скользящим, мог кое-что добавить, дополнить. По его же словам – а им, учитывая полученные со стороны и лично мной в ходе поиска в сети данные – стоило верить, оба находящихся под крылышком Корпорации Скользящих и впрямь были немногим умнее дубовой чурки. Особенно этот, из далёкой знойной Африки.

- …потрясающие изменения энергетических полей, в том числе магнитного. Изменившийся состав крови. Новые, неизвестные науке микроэлементы, наряду с известными, да и они не в тех пропорциях.

- Что отличное от людей – это понятно. А ваши два Скользящих?

- Тоже есть разница. Иначе не стоило бы и огород городить, - пробурчал Тормасов, чьи пальцы сейчас порхали по клавиатуре. – Особенно мозговые волны. Отличные от простых людей, этих двух ошибок рода человеческого и даже вашей подруги, которая есть порождение того мира. Можете сами полюбоваться, если поймёте выведенные зависимости.

Чур меня! А ведь несколько позже всё равно придётся насиловать мозг, никуда не деться от этого «приятного» времяпрепровождения. При моих то далеко идущих планах иной вариант в принципе недопустим. Но четыре с лишним часа подряд подвергаться научным исследованиям без каких-либо перерывов и, ко всему прочему, находясь в состоянии подозрительности ко всему окружающему… Мда. то ещё сомнительного рода удовольствие.

Хитёр профессор, надо отдать ему должное. Как оказалось, проанализировав ситуацию, счёл достаточно высокой вероятность, что я сунусь именно сюда, друга не то проведать, не то озаботиться его безопасностью. Выдвинув же предположение, сам сюда направился. Риск с его стороны? Да, он имелся, но небольшой, ведь успел меня как следует изучить и понять, что просто так я трупы множить не склонен, особенно если не провоцировать обострение мизантропии и социопатии, которые таки да присутствовали в глубинах моей личности.

К слову сказать, прояснилась интересующая меня способность того же Тормасова использовать скарлайговские артефакты. Оказалось, что действительно, существует самая прямая зависимость между уровнем умственного развития и способностью работать с магической энергией или же «энергией нового типа, способной входить в резонанс с высокоорганизованной нервной и мозговой тканью» по выражению Тормасова. По подтвердившейся не так давно гипотезе профессора, излучаемые мозгом волны обладали различной интенсивностью, а для преодоления некоего «входного порога», за которым и появлялась возможность «подключать» организм к не слишком свойственной ему энергии, нужно было обладать развитым разумом. Развитость же и давала ту самую интенсивность излучения. Результат очевиден – сколько как бы не пыжился тот же потомственный люмпен-пролетариат или недавно свалившийся с пальмы индивид – ему ничего не светило в исходных условиях, без полной энергетической перестройки организма, которое подразумевало собой переход сперва в состояние чистой энергии, а затем воплощения в псевдоплоть. Иными словами, без Скольжения никак.

С другой стороны тот же Тормасов и ещё несколько людей, вошедших в «контрольную группу», длительное время находясь рядом с перемешёнными из Скарлайга артефактами, постепенно «облучались» той самой энергетикой, которая шаг за шагом подстраивала организм к возможности пусть на самом начальном уровне, но использовать её. Что будет дальше… Тут Тормасов ответить затруднялся, обоснованно ссылаясь на то, что слишком мало времени прошло с начала этих самых опытов. Да и вообще теперь они будут избыточными по причине того, что полученные от нас данные/замеры таки да реально позволяют скорректировать работу «саркофагов». Минимальной перепрошивки программного обеспечения и, по предварительным расчётам, пары суток непрерывного нахождения внутри в 80-ти, а то и 90-та процентах случаев будет достаточно для того, чтобы находящийся внутри объект «соскользнул». Ну а в случае, если уже выработалось определённое сродство с магической энергетикой, то и пары часов хватить может.

- И как будет выглядеть эта самая перепрошивка? – не мог не поинтересоваться я. – Курочить железо придётся или получится обойтись подсоединённой флэшкой и установкой дополнительного приложения в софт, обеспечивающий функционирование «саркофага»?

- Можете сами убедиться. Маркус, Генрих, принесите сюда этот «гроб без колёсиков». А ты, Лен, приведи наконец в чувство Курта. Хватит ему спать крепким и беззаботным сном!

Курт – этот тот организм, который качественно так попал под действие моего импланта. Разумеется, на полу он уже давно не обретался, будучи сгруженным в одно из присутствующих в комнате кресел. А вот будить его так никто до поры и не собрался. Были и другие хлопоты в большом числе. Лежит себе, никому не мешает… вот и пусть лежит. Теперь же, как я понял, что-то изменилось.

Перетащить сюда «саркофаг» труда не составило, пусть двоим бойцам профессора составила компанию Лаира. Ну так, чисто для успокоения недремлющей моей – да и свой тоже – паранойи. Лёгкая фаза параноидальности и не грех, и живым оставаться помогает. Проверено, да ещё и многократно! Вообще, для экстремальных ситуаций, их большей части, справедлив будет лозунг: «Выживут только параноики!»

- И зачем тут «саркофаг», профессор? Или уже появилась кандидатура на «захоронение» в оном?

- Появилась, - охотно отозвался тот, посматривая на Елену. Приводящую в чувство Курта. – Или она, или он, у каждого решения есть свои плюсы. Эта милая женщина обязана мне не жизнью, но свободой. Кто бы стал выкупать её у властей, делать новую личность с пластикой, отпечатками, новыми документами и прочей мурой? Она во многом похожа на тебя, только не сумела завершить месть до того, как попалась. И попалась… на срок в двадцать лет за преднамеренное убийство девяти человек.

- А причина?

- Кое-кто обещал вылечить дорогого ей человека, но он «внезапно» умер на операционном столе. Оказалось, что деньги взяли, и должную подготовку не провели. Решили вместо качественной пересадки бионического сердца поставить дешёвый заменитель. Совсем дешёвый. Да ещё такой, который может отторгаться почти сразу. У её возлюбленного это и случилось. А затем… Но это её секреты. Скажу только, что два с лишним года готовилась, потом мстила, а затем я вытащил. Мне такие нужны были. Они не наёмники, они верны абсолютно.

- И голову оставшегося или оставшихся ей тоже подарили?

- Сама убила, я только подвёл, - оскалился Тормасов, уже не в первый раз сбрасывая маску благообразного учёного и холёного олигарха. - Для Леночки было важно самой выпотрошить задолжавших ей нормальную жизнь. А ещё она хороша в постели.Да, этот пункт тоже входил в сделку.

Мда, моему цинизму до профессорского расти и расти… только лучше не надо. Предпочитаю нынешний уровень, с ним как-то более комфортно живётся. С другой стороны, обвинять в чём-либо Тормасова у меня язык не повернётся, и принципы не шелохнутся. Он предложил цену за свободу и месть, вот она и платится. Да и не отбивал он эту дамочку, не заставлял кого-либо бросить. Нюансы, но весьма важные.

- А этот… с трудом просыпающийся?

- Не такое давнее приобретение. Наёмник. Отметился в арабских странах в составе отрядов «Волков прерии». Слышал, наверное?

Киваю в знак согласия. Жёсткие парни, работали по разным диким углам, решая проблемы быстро, жёстко и с большим количеством трупов. Только вот американские власти их и слили, когда пошла шумиха в прессе по поводунетолерантных методов и «уничтожения мирного населения». А руководство ЧВК тупо слило тех, кого решило выбрать в качестве искупительных жертв. Как я слышал, часть оных сумела смыться, но некоторых таки да поймали. А уж астрономические срока в пару сотен лет, как часто бывает в штатовской судебной системе, привинтить с учётом разгула оголтелых защитников меньшинств и прочих либероидов – это как два пальца об асфальт.

- Сбежавший или присевший?

- Присевший. И «погибший» при попытке к бегству. Тело было ну так обезображено, что опознавали по ДНК-тесту.

- А эксперты тоже хотят хорошо кушать.

- И не получить пулю в лоб, - добавил Тормасов, тем самым проиллюстрировал преимущество системы «кнут и пряник» перед отдельными её составляющими. – Вот пускай сами решают, кто из них станет моим эмиссаром в Скарлайге. Обоих проверял раньше, заставил лежать в «саркофагах», активно играя в эту игру. Не Скользящие! А теперь искусственно созданное «скольжение» будет. И я смогу верить всему тому, что эмиссар будет говорить.

- И в этом мире оба вне закона в своих истинных обличьях, так?

Улыбка на лице Тормасова. Хищная такая, предвкушающая. Циничный, но донельзя трезвый расчёт. Как я успел понять, он от своих подчинённых близкого круга мало что скрывает. Предпочитает не просто верных, но и понимающих суть происходящего, равно как и поставленного круга задач людей.

Меж тем «саркофаг» приволокли, а Курта не просто привели в чувство, но и кратенько объяснили произошедшее за тот период времени, пока тот пребывал в гостях не то у Морфея, не то в стране розовых поней. Равно как и то, что сейчас будет опробована на практике теория отсылки в мир Скарлайга того человека, у которого не было возможности «соскользнуть» в обычных условиях. Для этого только и нужно, что быстренько обновить софт «саркофага – собственно, процесс уже подходил к завершению – после чего придёт время испытуемому шагнуть из этого мира в другой. Вопрос лишь в том, кто именно из двоих, он или Елена, станет «первой ласточкой».

И что бы вы думали? Эти двое в орлянку решили разыграть, подбросив монетку и распределив, кому «орёл», а кому совсем даже «решка». Выпал «орёл», а его выбрала дама. Ноль сожалений, минимум эмоций вообще. Из тех, которые отражались на лице. Разве что облегчение в глазах… Похоже, устала она находиться тут, а вот смена даже не географических, а мировых координат способна хоть немного встряхнуть. Плюс комментарий Тормасова, наверняка не пустословный:

- Человеком она точно не останется. И простой мечницей или там лучницей становиться не захочет. Тем лучше. Всегда было интересно, каковы в постели эльфийки, тангарки и прочие…

Взгляд такой предвкушающий и понятно почему. Скромность профессору была ничуть не близка, а потому довольно похотливые взгляды в сторону дракониды тайной для присутствующих не являлись. Сам он тоже не скрывал, пусть и держался в рамках приличия и сверх того. Было бы время… века полтора тому назад – легко бы прокатил как представитель имперской аристократии. Манеры, интонации, стиль. Что же до цинизма и своеобразного «облико морале», так и в высшем свете всякое было, а уж тяга к прекрасным дамам и вовсе была естественна как дыхание. Главное чтоб без грубости и хамства, вот и все дела.

- В Скарлайге и впрямь богатый, хм, выбор, - подтвердил я то, на что довольно толсто намекал Тормасов. – Но для ознакомления с этим не обязательно ждать понятно каких событий. Пусть и для аватары, но путь туда с самого начала открыт.

- Не в моих привычках довольствоваться суррогатами, - поморщился деятель от науки. – Даже если этот суррогат уже не виртуальность, а аватар полностью передаёт происходящее. Это как… Словно бы управлять идеальным андроидом, транслирующим ощущения, эмоции… Но разум всё равно будет напоминать, что это не совсем ты, что твоё тело лежит в высокотехнологичном «гробу». Так я не хочу. Для изначального творца всех виртмиров, ставших мирами настоящими… Это невместно. Только реальность, без самых удобных скидок.

Вот ты какой, северный олень. Если же серьёзно, то теперь стало окончательно ясно, что Михаилу Тормасову, видному учёному и члену директората Корпорации сейчас больше прочего нужны не деньги, не известность даже, а возможность упрочить своё положение Творца. Творца в полном смысле этого слова, который способен влиять на сотворённый им мир. А если и не собственно на Скарлайг, который стал уже практически независимым от всех «внешних управляющих», то на то, что он может дать этому миру, какое «эльдорадо» может быть поставлено на поток.

Одна, но пламенная страсть? Пламенная, но не одна. Много их, страстей и желаний. Они словно рвали профессора изнутри, но одновременно толкали его вперёд, к новым свершениям. Очень полезный человек, практически незаменимый, учитывая уже им сделанное и то, что он только планировал учинить. Особенно вот этот опыт по созданию эффекта «скольжения» для широкого круга лиц. Тех, у которых будет доступ к обновлённым технологиям, помогающих погружению в «игровые миры». Вон, Елена уже размещается в «саркофаге». Улыбается с лёгкой грустью, но на прозвучавший было от Славки вопрос относительно её добровольности, ответ был сформулирован чётко и без какой-либо неоднозначности:

- Тут мои дела закончены, а жить по инерции… Не хочу. Лучше в новый мир, это как перерождение. Если только получится.

Добровольный уход. Не из жизни, а из этой реальности в другую. Понимаю. А ведь многие, если у них появится выбор между «тут» и «там» выберут именно глобальную перемену обстановки. Жизнь, она вообще штука сложная. В данном же случае только и оставалось, что пожелать удачи. Собственно, это я и сделал.

- Не привык что-либо желать по сути незнакомому человеку, но тут уж нарушу правила.Пусть жизнь в новом мире сгладит те испытания, которые пришлось переносить в этом. А там, вполне возможно, и родная реальность перестанет казаться чересчур гадкой, навевающей исключительно неприятные воспоминания. Было ведь и хорошее, не так ли? В общем, удачного «скольжения», Елена.

- Спасибо,- прозвучало уже из «саркофага». – Я запомню… Может и увидимся.

- Может и да. Скарлайг хоть и не большая деревня, но магия с успехом это восполняет.

Ещё несколько фраз-пожеланий, уже не от меня, и вот… Крышка-панель, медленно надвигаясь, окончательно отрезала испытуемую, отсекая её от нашего мира. Угроз то в эксперименте по сути и не было, но вот его важность никто отрицать даже не думал. Оставалось лишь ждать и следить за состоянием тела в «саркофаге», а также за показателями на мониторах, что выводили какие то сложные, понятные от и до исключительно Тормасову графики и численные показатели.

Ждать. Просто ждать… ненавижу это, когда ты не можешь делать ничего, что способно было хоть немного повысить шансы на успех. А куда деваться? Но если получится, если «скольжение» произойдёт, тогда изменится если и не всё, то очень многое.

Глава 13

Глава 13


Никаких промежуточных стадий, внешних эффектов. Вообще ничего. Просто в одно мгновение тело внутри «саркофага» было, а вот р-раз и его не стало! Совсем не стало, никто даже не успел понять толком. Зато имелась видеозапись, которую можно было поставить на раскадровку, чтобы хоть так уловить вид столь ожидаемого эффекта. Впрочем, профессору Тормасову внешние эффекты случившегося нафиг не сдались, хватало имеющихся показателей, снимаемых подключённым к «саркофагу» оборудованием. И они, данные, его более чем устраивали.

Один час и двадцать три минуты с хвостиком из скольки-то там секунд. Вот он, тот самый срок, который потребовался для того, чтобы отправить Елену из нашего мира в Скарлайг. Отправить с полным сохранением личности и потенциальной возможностью спустя какое-то время вернуться обратно, «скользнув» уже в обратную сторону. Да, для этого потребовалось бы много усилий, достижений, но… это всё непременно будет проверено. Зная Тормасова, можно было не сомневаться, что он непременно доведёт эксперимент до конца. И не единственный, поскольку, как и любой из подобной ему учёной братии, считает необходимым собрать нужную статистику как минимум на группе из десятка, а то и больше. подопытных. Благо у него и люди доверенные для этого дела имеются, и планы по их развитию, и планы на Скарлайг. Землю и вообще… кто знает, куда они простираются.

Его планы, не мои. А это значило одно – надо срочно корректировать ситуацию, не останавливаясь перед жёсткими методами. Не сиюминутно, несколько позже, только суть от этого всё равно не изменится.

- Это было… - выдавил из себя Славка, который по сути стал важным фактором становления меня как Скользащего, но пока не видел самого «скольжения». – Чёрт возьми, Макс, это просто волшебство. Я тоже так хочу.

- Так ничто и не мешает, - хмыкнул я, пожимая плечами. - В любой день, как только сочтёшь это необходимым и желательным. Софт скопировать проблем не составит… так ведь, профессор?

- Так, всё так, не мешайте!

- Наш «доктор Франкенштейн» в эйфории, а потому на многое согласен. Если же серьёзно – хоть Скарлайг и не сказочка, но он может дать любому шанс пройти свой путь. Показать, есть ли внутри оказавшегося там что-либо, помимо серости, примитивности и прочих не самых приятных качеств, которые пестуются в нашем родном, но очень больном мире. Так что решай сам, Слав. Если что, помогу советами и прочим, когда мало-мало сумеешь себя там показать. А вот за ручку вести – это нет, не мой стиль. Ты и тут не немощный старец, а там и тем паче будут все возможности с самого начала.

Слушая меня, Станислав кивал головой, соглашаясь. И энтузиазм такой в глазах, нехилой концентрации. Пусть он не был геймером, но зато слышал многое о Скользящих и их возможностях. Плюс воочию видел, что магия того мира спокойно переходит в мир этот, действуя тут ничуть не хуже тех мест, для которых была предназначена. И вот что при таком раскладе мог подумать не самый худший в стране журналист-фрилансер? Правильно, о том, что опоздать к «раздаче слонов» будет откровенным тупизмом. Следовательно… Вопрос был лишь в том, когда Славка заляжет в «саркофаг» с обновлённым софтом – сразу или спустя пару дней, за которые ему предстоит уладить кое-какие дела в этом мире.

Только не Славкой единым. Михаил Тормасов, вот кто сейчас был ключевой персоной. И следовало закинуть удочку насчёт его намерений. Сейчас он находился с несколько, как бы это сказать, изменённом от эйфории сознании, потому мог кое-что выдать. Попытка не пытка, так что…

- Ну так что скажете насчёт степени удачности эксперимента, проф? Если смотреть с моей колокольни, так всё прошло замечательно и перспективы открываются огромные. Особенно если нужный софт можно будет использовать во всех «саркофагах».

- Во всех, иначе и быть не может, - донельзя довольным голосом сообщил нам своё мнение Тормасов, так и не соизволив повернуться, продолжая что-то проверять и высчитывать. - Для «саркофагов», производимых Корпорацией, не нужно вообще никаких изменений. Для других потребуются только малые «косметические» изменения, посильные даже для обычного выпускника университета, специализирующегося на программировании и понимающего, что такое алгоритмы в сложных параллельных процессах с несколькими десятками взаимосвязанных компонентов.

Лаира, понятное дело, была далека от этой терминологии, бойцы профа тоже специализировались в иных сферах… А вот Станислав не удержался от вопроса по своему журналистскому обыкновению:

- А таких действительно много?

- Тысяч пять-шесть баксов, объявление на любом специализированном сайте и неделя работы. По итогу получите нужную корректировку программы. Ерунда!

- А что тогда важно? - не унимался Рокотов.

- Как же вы мне надоели, - Тормасов наконец развернулся в своём вертящемся кресле, скептически взирая на моего приятеля, но в то же время не проявляя действительно сильного раздражения. По ходу ему хотелось похвастаться перед аудиторией, которая на сей раз состояла не только из доверенных бойцов, но и тех, кто мог в некоторой степени оценить совершённое им действительно эпохальное открытие. Не первое, если вспомнить уже сделанный вклад в создание самих виртмиров, что уже стали мирами полноценными, живыми. – Важно правильно использовать доработанные мной алгоритмы, позволяющие делать из простых людей Скользящих. Я не Прометей, раздающий огонь человечеству, но и оставлять это знание для нескольких десятков избранных будет несусветной глупостью.

Есть прокол, он же приоткрытое краешком намерение установки «фильтра» на допуске к «скольжению». А зная, как работают мозги у современной генерации «сильных мира сего», можно с высокой уверенностью утверждать, что это будет завязано на бабло и блат в тех или иных пропорциях. Учитывая же. что финансы сейчас по большей части у откровенной слякоти рода человеческого, да к тому же напрочь в большинстве своем завязанными с разного рода право- и кривозащитничками и им подобной публикой. Нафиг! Я окончательно убедился в необходимости работать по жёсткому варианту. Нужно лишь уточнить относительно разработанного софта и ещё кой-чего.

- Альтруизм с гуманизмом мне тоже ни разу не близки. Вместе с тем интересен софт. Насколько я понимаю, его можно варьировать, уменьшать и увеличиватьстепень вероятности «соскальзывания»?

- Конечно же! – довольно воскликнул профессор. – Это очень просто, надо лишь повысить уровень помех в исходном коде и тогда, не устраняя саму возможность перехода в форму чистой энергии и отправки по каналу в другой мир, мы снижаем её вероятность хоть на проценты, хоть в разы. Всё гениальное должно быть просто.

- Простота, она порой хуже воровства. То есть, если я всё правильно понял, вот в этом «саркофаге», да и на жёстких дисках тут присутствующего компьютера уже имеется универсальный софт, перенося который – прямо или с небольшими изменениями для «саркофагов» иного класса – любой может «соскользнуть» за считанные часы?

- Всё верно, коллега. А к тому же я отослал своей компаньонке и ещё паре по настоящему верных мне людей материалы, сам софт и указания о том, как его модифицировать для того, чтобы установить нужный порог вхождения. Варьируемый, конечно. Привычка, понимаете ли. Проведя столько лет в Корпорации, проникаешься царящей там атмосферой и становишься готовым защищать себя и свои открытия. Особенно если…

Я узнал всё, что было необходимо на данный момент. Потому Лаира, получив от меня сигнал в виде безобидного жеста, начала действовать. Равно как и я не собирался оставаться в стороне. На любой извлечённый из рукава козырь у нас и своя краплёная карта найдётся.

Раз. И Мозгокрут Лайонса бьёт по Маркусу и Генриху, напрочь дезориентируя и вышибая их из нормального восприятия мира. Два. Активация «Песни Сирены» накрывает Курта, уже показавшего свою незащищённость; Джейни, которая прислуга без второго дна, испуганно посматривавшая на всё происходящее… И беднягу Славку, который тут вообще без вины виноватый, а просто под сектор действия импланта подвернулся. Потом нейтрализую воздействие, да и особо дуться приятель вряд ли будет, сумеет вникнуть в ситуацию.

Три. Прошла секунда, может чуть больше с моментов «раз» и «два», а ситуация уже полностью в наших руках. И Лаира, как больше ориентированная на физические методы воздействия, несмотря на гендерную принадлежность, без калечащих методов, но быстро и эффективно заламывает Тормасову руку за спину, укладывая того предварительно мордой в пол. А нефиг восседать в кресле, явно расслабившись, несмотря на атмосферу, которая этому ни шиша не благоприятствует.

- Вроде и не прыгал, а всё равно допрыгался, - прокомментировал я ситуацию под аккомпанемент матюгов Тормасова, особенно усилившихся, когда драконидасковывала ему руки за спиной. -Вот какого же ты, чудак на букву «М», решил, что я заинтересован в твоей бизнес-модели, касающейся распространения возможности «соскользнуть» из этого мира в другие?

- Ур-род ненормальный, чтоб тебе в жопу паровоз въехал как по рельсам!

- Нереализуемо, даже не надейся. Лаира, прелесть моя, посади профессора обратно в кресло. Вот так, отлично.

- Что с остальными? Твоего друга привести в чувство, а остальных…

Выразительный такой жест, ребром ладони по горлу. Мда, радикальненько так. Хотя чего ещё можно было ожидать от принцессы клана потомков драконов, тем более из числа наиболее воинственных. Да и у самой красавицы крылатой воспитание было соответствующее, не отягощённое тем самым гуманизмом. Плюс события последних ну очень насыщенных дней не могли не дать о себе знать. Скажи я слово или просто кивни в знак согласия – она и сама быстро и без малейшего душевного трепета вскроет глотки всем, включая даже не шибко причастную ко всему творящемуся служанку.

- Лишнее это. Они мне вреда не причиняли, даже напротив, в меру своего понимания в союзники записать пытались. Правда, это понятие у почтенного профессора довольно размытое. Но на общем фоне этого мира… вполне прокатит под какие-никакие, а жизненные принципы. Нет, все они останутся живыми и практически невредимыми.

- Но ты же не просто так приказал… обезвредить.

- Верно. Сейчас мы возьмём запись эксперимента по созданию Скользящих и сольём её… по нескольким интересным адресам. Не жёлтой прессы и ей подобных сайтов, упаси боги! И не разного рода бизнесменам и политикам, порой сросшимися друг с другом почище иных сиамских близнецов. Лучше уж некоторым вольным хакерам с нужными мне жизненными принципами, которые никак не утерпят и начнут сливать инфу по «даркнету», а потом и просто на сайты, куда заглядывают люди с интеллектом повыше среднестатистического.

- Зачем это надо ТЕБЕ?

О, а это у нас глас из кресла, от человека со скованными за спиной руками и в крайне плохом настроении. Подхожу к нему и. остановившись в паре шагов, дабы не нарваться на пинок по яйцам или куда-то в эту область – от Тормасова такое вполне можно ожидать, это вам не терпила со стажем, а нечто совсем иное – отвечаю:

- Хочу как следует встряхнуть этот гнилой мир. Перевернуть, взболтать как следует. Так, чтобы сперва взбаламутить, а потом помочь выпасть в осадок разной швали, которая вот уже более века правит, распространившись по всему шарику. Банкирчики, их холуи, разного рода интернациональная и сочувствующая шваль, пришедшая на место подвыбитой при их же участии аристократии. Те ублюдки, которые вырывают у людей из рук оружие, заменяют честь «борьбой за права меньшинств», любовь извращениями, а самоуважение конформизмом всех мастей и оттенков. Им бы подохнуть, да вот только в нынешних условиях некому закапывать всю эту обсевшую все пригорки шушеру. Зато именно ты, профессор Михаил Тормасов, сделал нормальным людям огромный подарок – создал окно в иные миры, которые сам же и помогал создавать, а затем оживлять. Может, сперва даже не понимая, но потом… Творец миров и особенно Скарлайга. Незаменимый и неповторимый… по сути главный бог нового мира. Миров.

- И ты решил устроить жертвоприношение творца. Иронично и исторично.

Тут мне только и оставалось, что от души рассмеяться. Не только услышанному от профа, но и глядя на лицо Лаиры, которая сейчас явно испытывала состояние под названием взрыв мозга. Нет, она и до этого понимала, кто такой Тормасов и кем он являлся для всего её мира, но только сейчас ситуация оказалась предельно концентрированной, кристально чёткой и не допускающей иных толкования и даже смягчения.

- Убийство Творца… Это так привычно и так банально. А я, профессор, ненавижу банальности. К тому же уничтожить столь выдающийся ум, способный решать задачи такого калибра, прямо относящиеся к создаваемым мирам? Нерационально. Да и мне вы, по большому то счёту, ничем не напакостили даже косвенно. Напротив, сильно помогли.

- Темница или «золотая клетка»?

- Люблю понятливых людей. Второе. Причём с возможностью работы и, в перспективе, расширения степени свободы до весьма высокой. Только вот… Вы же любите научные эксперименты, Тормасов! А потому дорога в Скарлайг для вас пройдет не посредством погружения в «саркофаг», а напрямую, с моим непосредственным участием. Видите ли, способности Скользящего со временем и уровнем развития растут. Уже сейчас я чувствую, что, поднапрягшись, способен перетащить через грань миров сразу двоих.

Невесёлая усмешка профессора. Понимает, что попал, аки кур в ощип, и сейчас ничего сделать не в состоянии. Только смириться и ждать возможности как-либо обернуть ситуацию в свою пользу уже там, в другом мире. Руки точно не опустит, но… меня это как-то ни разу не пугает. Напротив, я нахожу в этом определённую пользу. Сломленный человек не сможет эффективно работать, а работы, я чую, ему много предстоит. Кто, как не сам творец мира, может изучать его во всех подробностях, находить тайные тропки и, вполне возможно, парировать попытки напакостить извне? Правильно, лучшую кандидатуру сложно найти. Более того, у него можно и нужно многому научиться.

Есть, правда. один важный вопрос. Какой? Кому именно сдать профессора по прибытии в Скарлайг? По сути имеются три основных варианта: Мьелльнир, Хорран и Аффомет, то есть Круг. И у каждого варианта свои плюсы и минусы. Ч-чёрт! Решать придётся быстро, а в голове мысли разные бродят.

Мысли мыслями, а действовать надо. В частности, привести в чувство Славку, ведь теперь кое-что изменилось. Хорошо ещё, что есть нейтрализаторы ментального и иных типов воздействий. Действуют не мгновенно, но по любому быстрее получается, чем приводить в сознание обычными методами, вроде оплеух, нашатыря и холодной воды в физиономию.

Во-от, застонал, заворочался, даже глаза открыл. Ошалело моргает, не понимая толком, что вообще с ним произошло.

- Вставай, красавЕц, расклад поменялся.

- А… Что?

Помогаю давнему дружку встать и на подкашивающихся покамест ногах доковылять до диванчика, куда и сгружаю. Сам же, оставаясь на ногах и отслеживая происходящее вокруг, говорю:

- Профессор повёл себя… не совсем так, как я считаю верным. Нафиг мне не сдались все эти корпоративные игрища с отфильтровкой допущенных к «скольжению» по принятым у этой шайки-лейки понятиям. Ты пока приходи в себя и готовься к переходу в Скарлайг. Ну, если конечно не хочешь рискнуть, тут оставшись.

- Не хочу! – аж вздрогнул Славка. – Нарисковался уже, с души воротит. Но ты, Макс, редкостный обморок.

- Есть такое, - даже не пытаюсь отрицать очевидное. – Но не трать время зря, шагом арш в «саркофаг» и с подборкой аватара не тяни. Времени у тебя не шибко много будет, а ведь время на переход для каждого своё, для тебя может и меньше тестового быть, и больше. Всё индивидуально. И да, я сейчас тебе свой настоящий логин для связи скажу, даже не думай его забыть. Усёк?

Усёк, чего уж там. Понимает, что в новом мире лучше иметь хоть какую-то поддержку, пусть сначала чисто советами, нежели ориентироваться исключительно на публичные хелпы и собственную интуицию.

И пяти минут не прошло, как крышка «саркофага» захлопнулась уже за вторым испытуемым, который должен был, помимо решения собственных проблем, окончательно подтвердить и закрепить первый удачный опыт. Я же занялся тем, о чём ранее поведал Тормасову – стал сбрасывать полный пакет информации по самому эффекту «скольжения» и возможности его совершения по множеству адресов. Прилагая, само собой разумеется, тот самый софт со всеми исходниками. Уверен ли я был в том, что отправленными мной материалами воспользуются правильно? В каждом отдельном случае – нет. Зато используя относительную массовость рассылки, можно было почти со стопроцентной вероятностью утверждать, что хотя бы часть адресатов поведут себя согласно прогнозам. Теперь тайной механизм создания Скользящих точно не останется. Как бы ни скрывали, сколько бы усилий для этого ни приложила Корпорация и ей подобные… Не получится и всё тут! Всемирная паутина, она такая, её не вычистить.

Пока я колдовал над компьютером, делая тайное явным, Лаира, исполняя мою просьбу, вновь крепко-накрепко зафиксировала бойцов Тормасова и его прислугу, чтобы по их приведению в сознание, те не стали бы дёргаться. Как ни крути, а с ними тоже следовало поговорить, чтобы не наломали дров сверх ожидаемого. Правда тут, помимо всего прочего, нужно было надавить на самого Тормасова. Это я и пытался сделать, не отвлекаясь от экрана и клавиатуры.

- Вы проиграли, профессор. Партию, но не перспективы. Просто они, скажем так, перемещаются из этого мира в другой. Но что с того для настоящего мастера и просто одарённого человека… творца? И что для вас важнее – немного осложнить мне воплощение в жизнь уничтожения Корпорации или сохранить свою сферу влияния в этом мире? А вы можете её сохранить, пусть пока и опосредованно, руководя активами и верными людьми через посредников. Любых посредников, пусть и под моим, скажем так, наблюдением. Другой вариант – вы больше ничем тут не руководите, а часть ваших людей переходит на сторону других сильных мира сего, часть уходит «в тину», активы же дербанятся даже не Корпорацией – её я всё равно на ноль помножу, тем или иным образом – а вообще левому народу. Я достаточно чётко обрисовываю возможные пути развития событий?

- Более чем. Выбор между «свадебным генералом» с возможностью в будущем вернуть настоящую власть и потерей всего. Мне плевать на активы, но давать из разорвать этим корпоративным шакалам… Степлтон, Пэмсборо. Гонсалес, Лехман… Обойдутся! Но у меня условия.

- Внимательно…

- Я продолжаю управлять тем, что у меня есть. Под наблюдением, через посредников из числа моих людей. Они будут иметь возможность встречаться со мной. Пусть там, в Скарлайге, но лично. А ты обязан будешь, если я замечу, что они играют в свою игру, устранить их и привести новых, по моему выбору. Только так. Если не согласен – можешь отыметь себя в жопу сковородкой.

Кто сказал, что проигравший должен сохранять культуру поведения? Да никто. Вот я и не обращал особого внимания на нелицеприятные выпады в мой адрес со стороны Тормасова. Как говорится, лает, да не кусает. Хотел бы тяпнуть, но намордник, только что на него нацепленный, не позволяет-с.

Само же предложение… Приемлемо. Хочет Тормасов сохранить предельно допустимое в его ситуации влияние, хоть какую-то свободу действий тут, на Земле, пусть и под наблюдением? Пускай.

- Согласен. Так что уж будьте столь любезны, проинструктируйте своих архаровцев, которых сейчас Лаира в чувство приводит, что хоть декорации и изменились, но вы продолжаете оставаться их командиром, даже находясь в другом мире.

Вид, конечно, у профа был словно после поглощения полкило лимонов, но и имеющаяся альтернатива не устраивала его от слова совсем. Потому и стал, то и дело морщась, растолковывать троице своих преторианцев, что и как изменилось в общем раскладе. Мда, по ходу именно эти трое станут куда более значимыми персонами, нежели были ещё вчера. Случай? Пожалуй. Но если бы они были тупыми исполнителями, то Тормасов вряд ли стал бы делать на них ставку здесь и сейчас, выторговал бы доставку доверенных персон. Хотя… Он же ещё и звонить будет, выдавая инструкции другим ключевым персонам. Без этого не обойтись, чего уж тут скрывать. Но звонки несколько позже, лучше всего когда Славка наконец «соскользнёт».


***

Один час и пятьдесят девять минут. Несколько дольше, чем в прошлый раз, но опять же индивидуальная склонность. В любом случае, Станислав Рокотов сейчас изволил пребывать на просторах Скарлайга, в одной из стартовых точек, пребывая в обличье… эльфа, но не простого, а имеющего класс Говорящего с Духами. Только что на мой стимкомп пришло от него сообщение с этой информацией, равно как с восторженными комментариями. Необычное такое сочетание, но тут уж каждому своё. Пусть развлекается в меру сил, возможностей и талантов. Скарлайг… он произвёл на него ну очень сильно впечатление, вкупе с осознанием того, что это не игра, а настоящий мир с огромными возможностями. Поживём – посмотрим, как он в нём приживётся, сможет ли оставить в покинутом на какое-то время родном мире весь шлак, всю накипь, всё… лишнее и ненужное. Посмотрим.

Больше беспокоило то, что никак не получалось принять решение, кому именно передавать профессора. Клану Мьелльнир? С одной стороны, они ни разу не уроженцы Скарлайга, а значит более прочих поймут всю суть Тормасова, равно как и то, на что он способен. С другой, именно это понимание способно подвести всю затею под монастырь. Достаточно будет одного-двух из клана, которые польстятся на посулы хоть самого Тормасова, хоть на теоретические выгоды сотрудничества с ним, после чего… На каждого не Скользящего можно надавить так, что мало не покажется. Да и Скользящие, буде таковые в Мьелльнире появятся после понятно каких процедур с «саркофагами», они тоже не неуязвимы. Родственники, любимые… В завершение же стоит помнить, что возможности у одного клана, вдобавок не из числа реально крупных, невелики.

Второй вариант – это Хорран, Владыка Клинков. Сей типус вцепится в творца мира мёртвой хваткой, используя если не на сто, то на девяносто процентов. Если же вспомнить про его желание не просто проникнуть в другой мир, но и как следует там закрепиться… Только вот это усилит Владыку Клинков слишком сильно, так, что моя значимость… не исчезнет, конечно, но несколько снизится. Рискованно.

Наконец, Круг. Менее значимая сила на просторах Скарлайга, но в данной ситуации это скорее плюс, а вовсе не минус. Тормасову по большому счёту нечего им предложить такого, что не мог бы предложить я. А тот же Аффомет и прочие личности весьма недоверчивые. К словам какого-то хрена с горы, будь он трижды творцом этого мира, без веских на то причин прислушиваться не станут. У Круга вообще иные планы. Вместе с тем в этих самых планах личность профессора, его знания и возможные перспективы лишними точно не окажутся.

И что в итоге получается? Круг, несмотря на некоторые свои недостатки и уязвимости, более отвечает моим интересам, нежели Хорран. Это не значит, что мои дела с Владыкой Клинков будут свёрнуты. Отнюдь! Доставка на Землю Сфер Ярости, размещение оных в подобающих местах, построение первичной структуры по проведению в мир идеологии божества для формирования зачатков эгрегора… Тут никаких изменений. Просто не хочу складывать все яйца в одну корзину. Не тот нынче случай, ой не тот.

Решено, делаем ставку на Круг. А раз так, то надо использовать «скольжение» через грань миров не абы куда, а во вполне конкретную местность, крепость Стокхорт, находящуюся на границе с владениями орков, а по совместительству одно из мест, где Круг чувствует себя чрезвычайно вольготно в настоящий момент времени. По крайней мере Аффомет посоветовал именно это место на тот случай, если понадобится не просто залечь на дно в надёжном логове, но сделать это с достаточно высоким уровнем комфорта и возможностью не особенно скрываться. Тифлингов и членов организации из иных рас там хватало, равно как и демонологов из числа союзников Круга, да и просто невраждебного народа. Что же до орков… невеликая от них опасность в данный период, после того, как их военным вождям и шаманам хорошенько настучали по толстой лобной кости менее года тому назад. Откатились обратно с большими потерями и зализывали весьма чувствительные раны. Правда мелкие набеги продолжались, но это ж орки, они по-другому в принципе не могут, пока не будут выбиты под ноль в отдельном секторе. И даже тогда покой будет лишь временным, пока из других мест их племена не припрутся. Кочевой же народ, пусть и строят подобие крепостей… Весьма отдалённое подобие, особенно по меркам стимпанковско-магического мира Скарлайга.

Решено. Отправляемся прямиком в Стокхорт или в его окрестности, что более вероятно. Как я успел понять, точность прибытия зависит в том числе и от того, насколько хорошо ты знаешь место, где собираешь оказаться после перехода между мирами. Я же, что логично, Стокхорт ни черта не знаю, вообще ни разу там не был, только картинки/фотографии и видел. Ну и видео, понятное дело, куда уж без него! На общем официальном портале, посвящённом Скарлайгу, материалы о всех городах и весях присутствовали. Причём довольно подробные, показывающие игрокам, что, как и почему. Доброжелательная к пользователям среда, облегчающая вхождение в виртуальный мир… ну или нечто вроде этого. За точность формулировки ручаться не могу, а суть именно такова.

- Ну что, профессор, пришла пора переместиться из этого мира в другой, - уведомил я Тормасова, напрочь игнорируя сверкание глазами, вырывающиеся сквозь зубы ругательства и прочие «фоновые эффекты». Ругательства, к слову сказать, были воспроизводимы не профессором, а его бойцами, которые были развязаны, но глупостей делать даже не пытались. То ли приказы выполнять привыкли, то ли понимали бесполезность резких движений… а может осознали, что отсутствие Тормасова возносит их наверх сразу на несколько ступеней. Пофиг. – Готовы или нужно ещё пару минут на подготовку? Я могу и обождать чуток, для меня не критично.

- Веди уже… главное, чтобы ты Хароном не оказался.

- А роль Вергилия в моем исполнении устроит научного гения?

Саркастичная гримаса и больше ничего. Дескать, хотелось бы иначе, но раз уж так. что изволь сопровождать по пути в новый мир. А я что, мне и не в тягость, и по другому всё равно нельзя. Единственный способ сразу его перехватить, поскольку отправлять Тормасова в «саркофаг» значит дать ему фору, возможность скрыться, обратиться за помощью к союзникам… Идиотизмом не страдаю!

- Лаира.

- Да, Макс?

- Про контакт при переносе знаешь, так что…

- Уже тут.

И, сделав несколько шагов, драконида прижимается ко мне со спины, обнимая меня крепко-крепко. Приятно, чего уж там. Зато мне ноль удовольствия брать в тесный захват профессора Тормасова, он же не красна девица, мля! А приходится, потому как лучше перестраховаться. Теперь сосредоточиться, выплеснуть скопившуюся не без помощи сразу двух божественных артефактов энергию, направить на преодоление грани меж двумя мирами…

Переход. Но не такой, как обычно, а словно бы остановившийся на полпути, дающий возможность или продолжить естественное «скольжение», или свернуть несколько в сторону, для того, чтобы… А собственно зачем сворачивать, с какой целью?

Ясно, с какой именно. Вот он, механизм создания аватара. Тот самый, мимо которого никто пройти не в состоянии… до сего момента. Чувствую, что он, механизм этот, предназначен исключительно для Тормасова – ни я, ни Лаира к нему прямо подобраться не в состоянии. Исключительно рядом постоять, посмотреть за тем, как профессор будет формировать свой аватар. Да и не аватарв его случае, а новое тело. Сформировать тело, выбрать расу, класс, распределить начальные параметры, после чего по идее оказаться в Скарлайге на точке старта. Одной из множества разбросанных по миру. На самом же деле куда я, как Скользящий, научившийся прорывать границу меж мирами, захочу его «высадить». Тоже полезное знание, которое обязательно будет использовано. Нет, в теории я могу протащить Тормасова и мимо, тем самым сделав его пребывание в Скарлайге совсем уж тоскливым. Оказаться в магическом мире в своём прежнем, ни разу не измененном теле, возможно не избавившись от болячек, возраста, не приобретя ничего в «стартовом пакете». В таком случае мне гарантирована искренняя, концентрированная ненависть и желание во что бы то ни стало подложить большую, грязную и противно хрюкающую свинью. Нафиг такое сомнительное счастье! Лучше оставить его для других случаев, когда потребуется ткнуть мордой в грязь иных, того заслуживающих. Уверен, что таковые найдутся.

Вперёд, в тот самый рубиновый туман, в котором таится большая отполированная шестерня, вращающаяся в пустоте. Одна из множества, если быть точным. Ведь в настоящий момент далеко не единственный новичок входит в мир Скарлайга, считая его просто развлечением, игрушкой, сотворённой на высочайшем уровне.

Р-раз. Тормасов, в своём естественном виде, стоит в центре этой самой шестерни, а она вращается с тихим, но хорошо слышным скрежетом. Эффекты малость изменились, я помню, что раньше было чуть иначе всё оформлено. Мы же с Лаирой не стоим, а словно зависли рядом. Драконида не то чтобы паникует, но чувствую её заметное беспокойство. Ничего, сейчас всё проясню. Потому и говорю как бы профессору, но на деле своей девушке:

- Ну вот и старт нового бытия в новом мире, проф. Наверняка вы знакомы с этим местом и что делать, также имеете представление.

- Имею. Но я думал…

- Что окажетесь в Скарлайге в своём исходном облике? Да, это можно было устроить, только зачем мне делать из вас не просто проигравшего противника, а искренне ненавидящего меня врага? Вдобавок есть чёткое подозрение, что все положительные качества Скользящих могут появиться лишь после создания полноценного аватара, заменяющего исходное тело. Вот и создавайте, профессор, только… не думаю, будто в вашей ситуации стоит шокировать своих людей нечеловеческой аватарой. Не находите?

- Кхм… Пожалуй, - помедлив секунд десять, ответил Тормасов. - Сложно будет объяснять, почему у меня появились эльфийские уши, драконидские крылья или рога полудемона. Ограничусь человеком. Собой, только более развитым.

Действительно ограничился, как только начал настраивать тот образ, в котором придётся провести очень, очень долгое время. Понятное дело, что пол был выбран мужской, имя же оставил неизменным. Понимаю, это многие делают, сохраняя имя, а порой и фамилию как доступные для окружающих.

Выбор подтверждён и внешняя часть шестерни, проворачивается с большой скоростью и звонкими щелчками, а затем падает куда-то вниз, в бездонную пропасть. Зато сверху обрушивается другая. словно бы надеваясь на сохранившуюся основу. Это уже возможность выбора расы. Проф знает, что именно необходимо выбрать в сложившихся обстоятельствах, но не удерживается от того, чтобы пролистать все позиции. Повинуясь его желанию, шестерня проворачивается зубец за зубцом, каждый из которых показывает очередную фигуру. Орк, огр, тролль, гоблин… вся немалая линейка оркоидов, которых, как ни странно, выбирают многие из игроков мужеска пола. Последствия своего рода комплекса неполноценности. Не было раньше мускулатуры, но очень хотелось её получить, да такую, что все «мистеры Олимпия» оптом залились бы горючими слезами от зависти? Так вот они, огры, орки и прочие тролли вкупе с полукровками на их же основе. Желающие не переводились, право слово.

Русалки – обоих полов, что логично – тритоны, люди-осминоги, странные существа на основе Глубоководных старины Лавфрафта, змеелюды опять же… морские глубины в Скарлайге тоже весьма обитаемы и там кипит бурная жизнь, заполненная войнами, интригами, и просто своеобразной красотой подводного мира. Города, там находящиеся… отдельная песня, причём совсем даже не матерная. Как-нибудь непременно туда отправлюсь, благо у техномагов есть импланты, позволяющие спокойно находиться под водой сколь угодно долгое время. Про разного рода алхимию и тем паче артефакты и вовсе упоминать не стоит. Но это потом, никак не в ближайшее время.

А меж тем Тормасов листает дальше, дальше, не то чтобы удивляясь представленному ассортименту рас, но должным образом оценивая богатство выбора и пестроту созданного при его весомом участии мира. Дракониды, кентавры с гарпиями, иные странноватые гибриды человека со зверьми или и вовсе непонятными химерами, ноуже сухопутными. Не сказать, что экзотика пользуется большой популярностью, но она есть и это нельзя не учитывать. Плюс особенности, которые у каждой расы по-своему полезны, пусть и для довольно узких направлений развития. Те же кентавры в степях ой как востребованы, а вот в разного рода подземельях арахниды получают огромное преимущество даже перед многими подземными обитателями, не говоря уж о жителях поверхности.

Вечная и немеркнущая классика, а именно тангары, по сути являющиеся разновидностью гномов. Менее известные кендеры с их перекосом в сторону диверсантов, воришек и рейнджеров. Хаффлинги и особенно эльфы, светлые и тёмные. Популярность последних со времён Профессора ни разу не ослабевает, пусть и успела размыться вследствие деления сей расы на разные ветви.

Прокручены до конца зубцы шестерёнки и снова фигура человека. На ней и останавливается выбор Тормасова. Теперь он мало-мало играется не с чертами лица – они то как раз остаются более чем узнаваемы – а с фигурой и ростом. Мышцы, отсутствие намечающегося жирка, добавочные несколько сантиметров вверх, шевелюра опять же. И подтверждение выбора. Остаётся последнее – класс. И вот тут уж на его усмотрение, тут ограничивать в полёте фантазии даже не собираюсь. Вместе с тем сильно сомневаюсь, что субъект выберет простейшего воина или там рейнджера. Не тот случай, ой не тот. Привычки, склад мышления, а ещё понимание того, что сила в этом мире не за мускулатурой и стрельбой, а за магией в той или иной форме. Чистая стихийная, шаманистика, связанная с алхимией или областью техно, но всё равно магия.

Ага, так и есть. Воин, скаут и рейнджер были прощёлкнуты почти мгновенно, профессор на них если и обратил внимание, то минимальное. Усмешка опять же, зело циничная и пренебрежительная. Остановился на некроманте и демонологе, но стал листать дальше, проявив слабенький интерес к разным веткам шамана и спиритуалиста. По ходу веяния сеньора Кастанеды его в своё время совсем стороной обошли, равно как и романтика дорожных перекрёстков, также весьма популярная в своё время.

Астральщик, менталист, стихийник… разновидности оного, весьма многочисленные. Тут пошло действительно вдумчивое изучение, сравнение, прикидка возможных путей развития. Я не торопил, потому как ситуация ни разу не пригорала. Разве что комментировал, обращаясь к девушке, а та либо соглашалась, либо спорила относительно плюсов и минусов разных типажей магического развития. А ещё Лаира была действительно впечатлена тем, как происходит трансформация простого человека из моего родного мира в Тенерожденного. Подобное зрелище априори должно было оставаться тайной для коренных скарлайговцев. Это я, сделав хитрый финт ушами, получил неожиданный даже для самого себя результат.

Та-ак, кажется, Тормасов нашёл нечто для себя интересное. Не темплар, чему ни разу не удивлен по причине его довольно материалистического восприятия действительности, а экзотика. Та самая, которая являлась особенностью именно Скарлайга с его маго-стимпансковским колоритом. Мля, тот самый блок, который и я выбрал как наиболее подходящий, когда настраивал собственного аватара. Техномаг, умелец и алхимик. Ирония судьбы, чтоб её приподняло и приземлило аккурат на политые кислотой ростки бамбука! Я ж его лично под задницу пну дцать раз подряд, если он техномага выберет. Просто так, из вредности и желания отшибить ручонки загребущие. Нерационально, нелогично, но таки да пну! Чисто эмоциональный порыв будет.

Ф-фух, слава кармической силе бегемота, святым сиськам и вечно стоящему в понятно каком смысле Кремлю. То ли чутьё у профа сработало, то ли логические выкладки, но теперь провороты шестерёнки показывали то алхимика, то умельца. Кажется, выбор будет между этими двумя классами. Оба они, кстати, как нельзя лучше подходят именно для склонного к экспериментам учёного, да и лабораторные опыты в обоих случаях прилагаются.

Выращивание разного рода гомункулов, свойственное алхимикам на высоких уровнях развития – для Тормасова в этом будет много интересного, да и приложить свои склонности к составлению алгоритмов найдётся куда. Разного рода эликсиры опять же и составы иного рода, несть им числа. Как совсем уж знаковая веха на пути алхимического развития – работа с собственным телом, модификация его не техносоставляющей, а биокомпонентом. Предварительно собственноручно и выращенным. Этакая частичная гомункулизация себя самого. Впрочем, до того момента. когда это вообще становится возможным – долгие и долгие десятки уровней.

Это что касается алхимика. Умелец же – это своего рода големо- и автоматостроитель. Этакий экзотический петовод, только петов необходимо собирать самому и поддерживать собственной же энергией. Управление, понятное дело, мысленное, никаких тебе голосовых команд и прочей хрени. Ну и определённая склонность к артефакторике, куда ж без неё. Не широкопрофильной, однако при правильном подходе также способной сильно облегчить жизнь в начале долгого пути.

- Так к чему больше склонность проявляется, к пути Иегуды Бен Бецалеля из Праги или же Парацельса и прочих «императоров Рудольфов»?

- «Императорский» путь и более представительными персонами отмечен, и полезнее, как мне показалось, - ответил, наконец, Тормасов, приняв таки решение. – Ещё с детства читал про алхимиков и завидовал им. Больше, чем просто магам.

Все мы родом из детства. В большей либо меньшей степени, но многое упирается корнями именно в эту босоногую пору. Мечты тоже оттуда. Особенно самые ранние, скрытые до поры или запрессованные грузом лет, взрослых проблем и разных житейских хлопот. Вот и проф тоже, внезапно для себя, извлёк нечто давно похороненное в отдалённом уголке разума. Извлёк и сейчас воплотит в жизнь… сделает первый шаг к этому воплощению.

Итак, алхимик. Металлический лязг, звон лабораторного стекла и вот фигура выбранного Тормасовым аватара бросает пузатую алхимическую склянку в незримую преграду. Звон разбивающегося стекла, шипение среагировавшего состава, и разрушенное препятствие стекает куда то вниз, пузырясь даже на вид едкой и ядовитой жижей, испускающей клубы зеленоватого пара.

Теперь совсем уж последний этап – распределение начальных характеристик, а именно силы, выносливости, восприятия, интеллекта, воли и ловкости. Начальное значение – тройка для каждой. Резерв – десять единиц, которые можно распределить как душе угодно. И расовых бонусов у человека, в отличие от иных, не предусмотрено. Этакая усреднёнка, нейтрал по умолчанию. Вот у тифлингов, к примеру, ежеуровневый бонус в виде подрастающих на единичку силы и воли компенсировался отвратительным или близким к оному отношением в большинстве мест Скарлайга, да уязвимостью к некоторым видам магии, особенно демонологии. Плюсы и минусы, уравновешивающие друг друга и дающие в итоге этакий приближенный к оптимальному общий баланс.

Ну а ситуация с алхимиком… Сила для переноса тяжестей, и для оружия ближнего боя применительно к алхимику… Улыбнуло. Выносливость тоже не критична, поскольку алхимики как-то танковать и не должны, да и вообще лезть в первых рядах в бой для них есть глупость великая. Первые пару десятков уровней они вообще берут пусть и медленнее многих, но всё больше на выполнении разного рода заданий и заказов. Потом уж, малость подкачавшись и получив доступ к пригодным именно для боя рецептам и началу работы с гомункулами, могут выползать «в поле», не слишком опасаясь за свой хрупкий организм.

Ловкость… тут вроде как немного и полезно при работе то с разного рода веществами, но и профильной её не назвать. Зато восприятие – это дело иное. В основе своей оно для стрелков и для умения ставить и обнаруживать ловушки разного типа, но алхимики используют оное и несколько иным манером. Чутьё на работу с реагентами, относительно правильности их смешивания, выдержки, концентрации состава и всё в этом роде. Плюс способность обходить подводные камни алхимических реакций, которые у неопытных или чрезмерно увлекающихся алхимиков частенько заканчиваются взрывами и утечками с самыми разными эффектами.

Ну и связка интеллект-воля. Если для техномага была более приоритетна воля с её ростом запасов энергии и устойчивости к магическим воздействиям, а интеллект требовалось повышать только до планки, необходимой для доступа к открывающимся с ростом уровней заклятий школы Духа и схем имплантов, то в случае алхимика ситуация была иная. Устойчивость – это для алхимиков хорошо, нужно и полезно, да и какой-никакой запас энергии также необходим. Зато интеллект служил как для собственно возможности работать с новыми рецептами, так и для понимания происходящих во время их приготовления процессов. И чем он выше, а понимание, соответственно, глубже, тем более эффективные составы получались, да и расход реагентов был куда менее значим. Процент брака, время настаивания, дистилляции, осадки и прочая, прочая. Отсюда и адресованные профессору слова:

- Много интеллекта, чуть поменьше восприятия, про волю совсем уж забывать не стоит. Ловкость, хоть и не слишком, понадобится малость позднее. А сила с выносливостью для алхимиков глубоко вторичны. Тут всё дело в том…

Чего у Тормасова не отнять, так это способности выслушивать тех, кто разбирался в чём-либо сильнее, нежели он сам. Проявлять самоуверенность, переходящую в откровенную спесь в важных для жизни сферах было уделом самовлюблённых глупцов или окончательно оторвавшихся от жизни мажоров разного возраста. Проф же к таковым не относился, что и доказал, сперва задав пару уточняющих вопросов, а затем раскидав характеристики вполне достойным ситуации манером. Здесь и сейчас я мог за этим наблюдать без каких-либо дополнительных средств и приспособлений.


Сила – 3

Выносливость – 3

Восприятие – 6

Ловкость – 3

Интеллект – 8

Воля – 5


Подтверждение выбора… Готово. Окно характеристик исчезает в хороводе хрустальной пыли, сверкающей всеми цветами радуги, а из ниоткуда звучит и мной ранее слышанный голос системной программы, которая покамест никуда не исчезла:

- Человек Михаил Тормасов, вы будете перенесены в место, находящееся на некотором отдалении одного из крупных городов Скарлайга. Город будет выбран произвольно, но из числа тех, в котором человеческая раса либо доминирует, либо её представители занимают значимые позиции. Удачи…

А вот дослушивать я это не собираюсь, равно как и идти на поводу у системушки, чтоб ей молотым кактусом подавиться. Мне не нужно оказаться неведомо где, пусть и с озвученными выше условиями. Требуется вполне конкретное место, а посему… Небольшое волевое усилие, доступное мне как Скользяшему, обладающему уже некоторым опытом перемещения меж мирами, и вот я выдёргиваю как Лаиру. так и профессора из процедуры первичного распределения. И если с драконидой нет и тени проблем по причине её чуждости данному месту, то вот Тормасова приходится именно что отдирать, словно от намагниченной или там клейкой поверхности.

Чпок!.. Добрый вечер. А если серьёзно, то мне удалось сделать то, что я и планировал, направив наше дальнейшее движение именно туда, куда и предполагалось, если не в саму крепость под названием Стокхорт, то в её окрестности. Ну а матюги Тормасова, понявшего, что и тут ему не удалось ускользнуть, на что он уже начал было надеяться… Мало ли я обсценной лексики слышал, право слово.

Интерлюдия

Интерлюдия


Мануэлла Гонсалес привыкла ожидать от жизни всего, ничему не удивляться и быть готовой среагировать на любую попытку доставить ей неприятности. Прямо или косвенно – не суть. Неудивительно, что когда она получила от профессора Тормасова письмо с кратким описанием удавшегося эксперимента, а также прилагающиеся к нему файлы с кодом исходным, изменённым и указаниями по поводу того, как именно можно было увеличивать или снижать практически до нуля вероятность «скольжения»… Страховка, вот что это было. И причина также понятна – профессор не мог получить столь желанные данные сам по себе, ему необходимо было добровольное сотрудничество того самого Скользящего. А лучше ещё и его спутницы из виртуального мира.

Виртуального… Мануэлла продолжала называть мир Скарлайга именно так. словно бы цепляясь за привычную картину мира. Цеплялась, но уже давно осознавала, что реальность изменилась, стала не «единственной, данной в ощущениях», а всего лишь одной из нескольких. Понимали все, серьёзно вникающие в стремительно меняющуюся ситуацию, но вот принимать изменения хотели немногие. Даже внутри Корпорации. По существу, единственным исключением, желающим получить от новых миров всё и как можно скорее, был именно Тормасов. Лехман видел в том же Скарлайге исключительно путь к бессмертию для избранных и для себя любимого в первую очередь. Лорд Пэмсборо первым делом готов был подсчитывать гигантские прибыли от продаваемого «вразвес» здоровья и омоложения, но только осторожно, без каких-либо рисков, используя новые возможности шаг за шагом.

Председатель Степлтон, тот и вовсе колебался, считая модифицирующиеся сами собой виртуальные миры источником скорее опасностей, нежели возможностей. Потому и притормаживал изучение доставляемых оттуда артефактов. Тут могла сыграть свою роль и довольно глубокая религиозность главы Корпорации. Всем была известна крайняя нетерпимость любых ветвей христианства и не только к каким-либо проявлениям магии, даже вымышленным, появляющимся на страницах книг или на экране. А тут… ноль выдумки, самая настоящая реальность. И более того, божественные, хотя пока лишь в пределах собственных миров, сущности, наличие которых также не стоило игнорировать, учитывая последние исследования профессора. Не только профессора, честно говоря. Достаточно было почитать обычную прессу, где в первых рядах агрессивно нападающих на развлекательные игровые виртмиры стояли именно представители «традиционных религиозных конфессий», проще говоря, всех трёх видов авраамизма и примкнувших к ним буддистов. Тут был даже не разум, а инстинкты, шепчущие на ухо, что они то не могут вообще никак показать привлекательность своих Яхве, Аллаха и прочих будд, а попытки создать что-то «религиозно верное» в плане виртуальности провалились с таким треском, что даже пингвины в Антарктике заинтересованно повернули головы в нужном направлении, а затем дружно подпрыгнули.

Не-ет, основной массе потребителей услуг, предоставляемых игровыми мирами, требовалась или крутая научно-боевая фантастика с широким применением космического антуража, или столь же крутые и яркие магические миры с непременной возможностью самим использовать всю эту самую магию. Секрет коммерческого успеха таился исключительно в тех областях, а не в приторной и в то же время горьковатой сахариновой сладости официальной жвачки.

Впрочем, Мануэллу Гонсалес сейчас волновало вовсе не это. Выждав немного, она попыталась связаться с профессором, желая получить опровержение своим опасениям либо хотя бы подтвердить их. Всё лучше, чем неизвестность, пребывая в которой невозможно строить сколь-либо далеко идущие планы. Звонок… и длинные гудки. Другой, уже на экстренный номер, которые знали очень и очень немногие. Снова гудки, но спустя минуту они оборвались и в трубке раздался смутно знакомый голос:

- Сеньора Гонсалес?

- Да. Кто со мной говорит? Ваш голос кажется знакомым.

- Шульц. Маркус Шульц, - после недолгой паузы представился собеседник. - Вы звоните из-за присланных профессором файлов, его страховки?

- Да, - не стала ходить вокруг да около латина. – Что с ним произошло, почему он сам не ответил?

Усмешка, но и не громкая, и не злая. Так, скорее уж слегка сожалеющая, заставляющая всерьёз призадуматься о худшем варианте, при котором союз, на который Гонсалес немало поставила, оборвался, не успев принести действительно серьёзных плодов. По причине смерти второй стороны. И тут же слова, опровергающие это.

- Мой патрон жив и здоров. Даже здоровее, чем был ещё вчера. Гораздо. И продолжит руководить подчинёнными лично ему активами. Только в силу непреодолимых обстоятельств будет вынужден делать это при помощи доверенных лиц.

- Он… Его… Как он такое допустил? Как вы все, его охрана, это допустили?

- А кто бы нас спрашивал, сеньора? – вот теперь в голосе звучал ядовитейщий, необычный для немца, сарказм. Однако Шульц довольно долго общался не только с профессором, но и со многими другими этническими русскими. А их мышление легко «заражало» иные народы Европы. Впрочем, большей части это давало больше преимуществ, нежели недостатков. – Нам нечего противопоставить Скользящим, их магии. Или мы сами станем такими же, или останемся «на обочине истории», а то и вовсе в выгребной яме. Слабых никто не станет слушать. Особенно теперь, когда «двери» к становлению Скользящими открыты.

- Мне нужны подробности. Рассказывайте, - процедила с трудом удерживающая себя от приступа злобы Мануэлла.

И они, подробности, последовали. Более того, сеньоре Гонсалес были отправлены кое-какие дополнительные материалы, позволяющие более полно оценить случившееся. Сам момент «скольжения», открывающиеся перспективы и опасности… а ещё момент, когда профессора Тормасова утащили в мир Скарлайга напрямую, минуя «саркофаг».

- Если он в Скарлайге, то с ним можно связаться. Он может связаться, чтобы… чтобы…

- Вот и вы затрудняетесь понять, что именно он может сделать сам, без позволения этого Макса, сеньора, - констатировал замешательство Мануэллы Шульц. - Патрону оставили лишь часть его возможностей и будут неотрывно наблюдать за его действиями. Не сам Скользящий и не кто-то из игроков, ему знакомых. Он же сделал ставку в первую очередь на эти бывшие программы, ставшие разумными существами.

- Ставшие ли?

- Я видел одну из них, наблюдал. О, это живая женщина и очень опасная. Может и созданная искусственно, но ставшая настоящей. Не о том думаете, сеньора Мануэлла. теперь, когда у вас есть знания, переданные патроном и понимание того, что должно произойти…

Шульц замолчал, предоставляя собеседнице самой закончить оборванную фразу. Гонсалес же, хотя и привыкла просчитывать возможные варианты, включая самые неприятные, малость замешкалась. Вместе с тем. не желая показаться недогадливой, решила ограничиться словами, которые можно истольковать по разному.

- То, что я вижу, в любых случаях рискованно.

- Без риска нет и выигрыша. А вы… да и мы – те, кому профессор поручил представлять его интересы в нашем мире – можем сохранить то, чего скоро не станет, если не делать ничего или плыть по течению. Шансы Корпорации не уйти на дно минимальны. Пора продавать все активы, выводить их в безопасные места.

- Что… Если это…

- Необходимость, - одним словом окончательно припечатал ситуацию Шульц. -Этот бешеный Скользящий будет физически уничтожать директорат Вы можете уцелеть, если скроетесь… наверное. И если останется тайной, что именно вы, сеньора, послали тех головорезов за дружком нашего Макса. Но остальные, они объявили охоту за ним, приравняли его к ценному трофею, поставили себя неизмеримо выше «какого-то простого бойца». И за это их будут убивать. Он не такой как вы, чем-то близок к нам, но не совсем. Подобным социопатам не нужны деньги, им плевать на все законы и правила, кроме тех, что они придумали для себя сами. А ещё они ненавидят тот мир, который видят вокруг, считая его… грязным. Этот конкретный ненавидит власть денег, исповедуя нечто вроде ницшеанства, перенесённого в современность. Вы умная, вы должны понимать такого «Заратустру цифровой эры».

Гонсалес, несмотря на некоторые свои недостатки, старалась иметь в своём багаже знаний и элементы психологии, и чуточку философии. Потому прекрасно представляла себе и особенности социопатов, тем более активной их разновидности, и суть ницшеанства. Зная же, а заодно оценивая тон собеседника как безразлично-деловой, делала вполне конкретные выводы. В частности о том, что угроза действительно серьёзная. Если у человека есть большое желание содрать с кого-то шкуру, возможности это сделать и вдобавок склонность к трезвому расчёту и анализу обстановки… лучше не стоять у него на пути и тем более не провоцировать касаемо собственной персоны. Если вспомнить и о своей причастности ко всему случившемуся, то ненавязчивый намёк одного из недавних, но уже доверенных приближённых Тормасова стоило не просто слушать, но и использовать себе во благо.

- Если избавляться от акций, то тайно. И ни в коем случае не выставлять на торги – это вызовет обвал. Но время… Я не уверена, что избавление сразу от двух столь больших пакетов не обвалит рынок. Мы ведь не хотим мешать друг другу?

Маркус Шульц не был бизнесменом. Однако логика, она работала вне зависимости от того, в какой области бытия была приложена. Плюс инструкции от профессора, они отнюдь не пролетели мимо его ушей.

- Имя Михаила Тормасова и его репутация гения в создании виртуальных миров известны по всему миру. И в деловых кругах тоже. Достаточно представить фрагмент из его новых работ, связанный… с изменением софта «саркофагов», представив его как «направленный на дальнейшее улучшение качества и открытия перед клиентами новых горизонтов», чтобы акции Корпорации вновь скакнули вверх, а значит интерес к ним повысился бы и значительно.

- И ни слова вранья.

- Это тоже, сеньора Мануэлла, - хмыкнул «пёс войны», стремительно осваивающий новую сферу деятельности. - Правда… только не вся. Пока разберутся, пока поймут. А там или наш социопат доберётся до оставшихся троих членов директората, или они до него, но без последствий случившееся всё равно не останется. Сам патрон в этом и поможет. Он хочет сохранить своё влияние. Хотя бы то, что ещё можно.

Улыбка на лице латины. Тонкая, воистину ядовитая, змеиная… Знающие Гонсалес долгие годы и ухитрившиеся при таких знаниях остаться живыми, могли подметить главное – если она улыбается именно так, значит кто-то будет самым жестоким и циничным образом оттрахан. И неважно, что не в прямом смысле. Впрочем… в прямом то как раз было бы нормально, учитывая умение женщины и более чем хорошо сохранившееся тело.

Глава 14

Глава 14


Прибыли. К сожалению, не в сам Стокхорт и даже не в сотне-другой метров от ворот оказались. Хотя… Хорошо, что не в той самой «сотне-другой метров»! Что так? Достаточно бросить мимолётный взгляд, чтобы понять – нахождение рядом с орковско-гоблинской ордой с незначительными вкраплениями огров никому на пользу не пойдёт. Ну вот совсем-совсем никому, потому как они именно сейчас пытаются пробить оборону крепости. К тому же пребывая в состоянии боевого безумия, свойственного всем оркоидам без исключения. Одни в него впадают быстрее, другие медленнее, многие используют разного рода стимуляторы для сглаживания или усугубления, но сама суть остаётся неизменной. Более того, чем более многочисленна толпа оркоидов, тем выше их боевой дух, тем меньше они обращают внимание на раны, боль, саму смерть. Тот самый «эффект Ваагха» из одной очень древней, но так и не позабытой фантастическо-магической вселенной. И вот мы имеем «счастье» наблюдать его воочию. Слава Хоррану, что не с близкого расстояния и не с непосредственным своим тут участием.

- Это что за ё***ая хрень тут творится?! – выдохнул Тормасов, который явно не ожидал увидеть нечто подобное. – Какого ху… М-м!

Лаира, недолго думая, заткнула ему рот рукой, затянутой в кольчужную перчатку. Ибо нефиг орать там, где тебя могут услышать «добрые» зелёные парни. Я же, прикинув творящееся, махнул рукой в сторону ближайшего леса, находящегося метрах в трёхстах. Там можно будет укрыться, хотя бы временно. Оркоиды всё же ни разу не лесные жители. Неуютно им там. А вот нам всё легче будет. Главное по любому не привлекать к себе внимания, ибо если мне, равно как и профессору, по большому то счёту мало что угрожает, то вот крылатой прелестнице совсем наоборот. Воскрешение тут, в мире Скарлайга, хоть и возможно, но чего оно будет стоить, и каков при этом окажется риск… даже задумываться не хочу.

Преимущество положения Скользящего – память. Та самая, улучшающаяся всё больше и больше, способная стать практически абсолютной. Вот и сейчас, когда мы, резво перебирая ногами и при этом стараясь не особенно отсвечивать, дёрнули к лесу, я ещё и пытался оценить увиденную картину. Для собственно Стокхорта она не выглядела сколь-либо печальной: было заметно множество тел пытающихся прорваться за крепостные стены, сосредоточенная стрельба защитников, работа крепостных артефактов и маго-механической машинерии, блокировка попыток пробраться за стены по воздуху и наверняка через иные планы. Фокусы орковских Говорящих с Духами всем прекрасно известны, равно как и их способность играть с пространством и пробивать себе тропки по духовным планам. Астрал опять же и обитающие там твари. Не зря же и внутри крепости что-то вспыхивало, а энергетические каналы, пронизывающие весь заполненный магией мир, заметно подрагивали, колыхались, порой и вовсе перекручивались в нечто непотребное.

Обычное дело… Да, именно обычное. Ведь любые повреждения тут затягивались довольно быстро, особенно если принимать за шкалу отсчёта не минуты и часы, а дни с неделями. И это лишь в случае действительно серьёзных поражений, возникающих при применении «стратегических» ударов магией. Мир, он вообще способен исцелять себя сам. Нормальный мир, а не искалеченный, лишённый своей магической составляющей. Почему-то я сильно уверен, что моя родная реальность была именно покалеченной. Не изначально, так с очень давних пор. С тех самых, когда от магии остались лишь мифы, легенды да едва уловимые фокусы вроде гипноза и расширенных возможностей человеческого тела, достигаемых единицами вроде мастеров боевых искусств да странными созданиями вроде йогов. Огромные усилия, положенная на алтарь выбранного пути жизнь и… едва заметный результат. Еле заметный в сравнении с тем, что теперь может не только увидеть, но и почувствовать на себе почти каждый, кто не побоится сделать шаг вперёд, вырваться из кокона и расправить крылья. Зачастую в переносном, но при желании и в прямом смысле.

Мысли об оценке ситуации у стен Стокхорта ни разу не мешали отслеживать окружающее пространство и уровень возможной угрозы. Более того, делать это не просто глазами, а при помощи активированного Спектрального Взора. Имплант, доставшийся от щедрот Владыки Клинков, к моему немалому удовольствию, обладал довольно скромным аппетитом, а уж при моих показателях энергии и тем паче. Вот я и смотрел не только в обычной, но и в скрытой от большинства разумных части спектра. Сначала поводов для беспокойства не имелось, но вот потом… О это слово «потом», равно как и словосочетание «внезапно ой!». Очень уж они характеризуют те ситуации, из которых если и удастся выбраться, то с потерями сил, нервов, времени, а то и куда более важными и серьёзными для физического здоровья и материального благополучия.

О чём это я сейчас? О духах, чтоб их призрачные тела в особую, разъедающую нематериальные структуры кислоту окунуть и держать до полного взаимодействия. Орочьи Говорящие явно не желали пускать ситуацию на самотёк и, тряхнув бубнами, вызвали не только ударные силы, но и те, которые сочетали возможность больно укусить со способностями патрулировать окрестности Стокхорта. Понятное дело, ведь внезапное прибытие подкреплений зеленошкурым на фиг не упёрлось. Что же до возможного отлова мелких групп и случайных одиночек, то… Тут ситуация немного иная. Спецом боевые группы на перехват посылать никто не станет, основные силы сейчас заняты иным, куда более важным делом, то бишь попытками оказаться внутри крепостных стен. Резервы опять же – если они ещё в принципе остались – бросят либо на поддержку прорыва, либо на прикрытие отступления, либо для противодействия прибывшим крепости на подмогу. Другое дело – сделать обнаруженные случайные цели мишенью для разного рода бесплотных тварей, которых ответственные за патрулирование Говорящие с Духами способны вызывать и контролировать в немалом количества.

Придётся крутиться, уподобившись не то юле, не то, что мне куда ближе, дисковой цепной пиле, способной нарезать неаккуратными пластами даже призрачную плоть многочисленных тварей. Жаль только, что Лаира в этом почти не помощница, а проф и без всякого там «почти» ни на что в текущем раскладе не пригоден.

- Духи Говорящих, - предупреждаю я дракониду. – До лесу, а там телепорт и настраивать на попадание внутрь Стокхорта. Я прикрываю.

- Блокировка… А то сразу магией и снарядами из метателей изрешетят, - отрывисто, стараясь не сбить дыхание, выталкивает из себя слова воительница. – Другое… место.

Тьфу ты! Мог бы и сам насчёт этого призадуматься. Риск попасть под раздачу действительно велик, но вместе с тем… Куда ещё, помимо этого хренова Стокхорта, тащить Тормасова? В любом другом месте свалит, как пить дать свалит или просто самоубьётся, чтобы выскользнуть и начать свою игру. Тут смерть для него не смерть, а всего лишь мелкое неудобство с последующим возрождением. Не удивлюсь, если он и сейчас попробует подставиться под кого-то из нападающих. Правда духов он по понятной причине не видит, но если заметит… Чёрт бы побрал все эти внезапно возникающие сложности!

Чуть отстаю, чтобы прицелиться и долбануть Шоковой Петлёй по парочке духов, которые приблизились к нам ближе других. Ощетинившемуся иглами шарику с двумя пастями – сверху и снизу – это ну очень не понравилось и он взвыл так, что у простого человека кровь бы из ушей пошла. Я уловил, что Тормасову реально нехило прилетело, но о нём должна была позаботиться Лаира. Моё дело прикрывать. Добавляю Иглой Духа, но не в летающего двупастного ёжика, а во второго, больше похожего на парящее ватное одеяло со множеством глаз и способностью стрелять из них лучами энергии. Теми, от которых удаётся частью уклоняться, а частью демпфировать урон заблаговременно задействованным Доспехом Духа и Сетью Отражения.

Чем хороша школа Духа, так это тем, что и по призрачным созданиям бьёт неслабо. Пусть с некоторым снижающим коэффициентом, но это и ясно. Призрачные противники, они вообще не самые приятные для всех, кроме некоторых специализированных на подобном классов. Мы же, техномаги, больше упираем на универсализм используемых нами заклятий и имплантов. Пусть не нанесём предельного урона, но и вся его сила в песок не уйдёт. Многие считают подобную практику порочной, но не я. Скорее уж настраивающей на деловой лад, подвигающей техномагов к дальнейшему развитию и напоминающей об опасности почивания на лаврах.

Одеяло убежало… Впрочем, не совсем так. Оно, получив предельно допустимую концентрацию повреждений призрачного организма, сверкнуло глазками напоследок, после чего свернулось само в себя, ускользая на свой родной план. Духи, они такие, даже будучи призванными Говорящими, при реальной угрозе стараются смыться, отнюдь не желая прерывать своё существование ради полученной платы. Попытки же полного подчинения… При нанесении духу действительно серьёзных повреждений привязки чаще всего слетают, словно бы смытые испытываемой сущностью болью. А после этого, как нетрудно догадаться, подчинённый дух снова вспоминает про естественный для всех инстинкт самосохранения и…

Зато шипованный ёжик-шарик с двумя зубастыми пастями вовсе не собирался уматывать в пределы родного плана. А вот откусить от меня пару тройку вкусных кусочков – это уже совсем другое дело. И даже ещё не использованный, а потому не нуждающийся в «откате» Круг Копий его не вразумил. Пришлось уклониться от попытки его достать меня несколькими нехило так удлинившимися шипами, а затем полоснуть Когтями. Хорошо полоснуть, с оттяжечкой, вскрывая тварь до глубины её призрачных потрохов.

Проняло! Пасти – не одна, а обе, что характерно – снова было раскрылись для исторжения очередного вопля, способного не просто вызвать звон в ушах, но и причинить куда более серьёзные проблемы, но… Второй удар, третий. Амбец. Ёжик без ножек. Или нет, ног то у духа и не водилось, тут я неправильно старое выражение вспомнил.

Ай, пофиг! Валить отсюда надо, валить. Вслед за Лаирой, которая тащила Тормасова, попавшего под акустическую атаку, не за собой, а на себе, благо силёнок у крылатой было немало.

- Готовься портироваться в любой город, - кричу ей, одновременно сортируя то немногое, что годилось против призрачных противников. Увы, но двумя помноженными на ноль духами проблемы не ограничивались уже сейчас. – Любой, но безопасный. Потом вернёшься сюда, в Стокхорт. Буду в гостинице, сразу или чуть позже.

- Я не ос…

- Я Тенерожденный, - обрываю девушку на полуслове. Понимая, чего она боится. – Смерть – это не про нас.

Смущение. Понимание… готовность. Но всё равно сперва нужно настроить кристалл телепорта а уж потом портироваться в безопасное место. Лаира уже практически в лесу, под прикрытием деревьев. Только вот духам, к моему огромному сожалению, глубоко пофиг, в отличие от их хозяев-Говорящих.

Не рассчитывал я в ближайшее время сталкиваться с такими противниками, а в довесок ещё и в больших количествах. Ладно, ещё одна или там парочка призрачных сущностей, призванных случайным Говорящим либо оказавшихся в подвале какого-то дома в городской черте. В Скарлайге всякое случается и стоит готовиться к самым различным сюрпризам. Но попасть чуть ли не в самый эпицентр орочьего набега на крепость, к тому же в период времени. когда ничего подобного не ожидалось… Крайне неудачный для меня расклад. Крайне!

Очередная Шоковая Петля, Затем Игла Духа… Прерывать магический обстрел очередных приближающихся тварей я даже не собирался. И ожидать пакостей тоже стоило, Вот как сейчас, когда из-под земли, будучи полностью уверенной в своей незамеченности, рванула очередная тварь, больше похожая на тентаклемонстра из японских «анимешных шедевров». Хорошо ещё, что тварюшка оказалась тупая, не догадавшись попробовать сперва высунуться лишь своими щупальцами, заплести ими мои ноги. Я то её видел, спасибо Оку Ратена, но при подобном раскладе было бы куда неудобнее. А так… Когтями скотину. Да не по щупальцам, а в сердцевину её сути, в то, что заменяло ей одновременно мозг, сердце и, как кажется, даже желудок. Каких только уродцев не порождает план духов, какие только формы там не встречаются.

Упс! Вот и сработал Конвертер Душ, захвативший даже не обычную душу. А то, что являлось призраком. Духом. По ходу, эти создания не совсем неразумны, раз душа присутствует и может быть захвачена. И не мелочь, и приятно.

Реально приятно, мать вашу через центр мирового равновесия и в тридцати трёх позах камасутры! Похищение души оказалось бьющим по мозгам коктейлем, сравнимым с… Даже и не знаю, с чем именно это можно и нужно сравнивать. Крутая штука и небезопасная. Надо держать себя в руках, помнить, что по такой кривой дорожке можно утопать настолько далеко, что исказишься, потеряешь собственную суть. А уж там одна дорога – прямиком в отстойник, причём один из наиболее мерзких. Так что держи себя в руках, Макс, относись к сопутствующему эффекту от захвата души как к опасной заманухе и никак иначе.

А духи то не спешат бросаться. Напротив, прыснули в разные стороны, но в то же время недалеко. Перешли, если можно выразиться, к активному наблюдению. Наверняка послали сообщения своему или своим Говорящим и теперь ждут приказа. Их, приказов, может быть два с разновидностями. Сконцентрировать силы и затем напасть. Или же подождать прибытия собственно хозяев, после чего опять таки напасть, но уже будучи в совсем выгодной позиции. Оркоиды, они такие, они практически никогда не упускают добычу. Спастись от их пристального, а иногда и вовсе ритуально-кулинарного внимания можно лишь чудом, ну или когда большая часть нападающих будет уничтожена и спадёт тот самый Ваагх-эффект. Тогда и только тогда зелёная орда в состоянии вправить свои мозги и совершить тактическое отступление. Иначе… их собственные же военные вожди и шаманы практически не способны вырвать из угара битвы. При всём своём желании не способны, а ведь шаманов, они же Говорящие, любой зеленошкурый, будучи в мало-мальски трезвом разуме, сильно уважает и ещё сильнее боится.

- Настроила! Дек-Хоор. Я на всякий случай запомнила, место же должно быть для нас с тобой спокойное. Храмы Хоррана, а он…

- Портуйся. Сейчас.

- А может?..

- Тобой я рисковать не хочу и не буду. А ну не спорить!

Ох и букет эмоций на лице девушки. Там было всё. От радости по поводу очередного подтверждения своей ценности для меня, до досады по поводу невозможности остаться и помочь, а заодно негодования, что ей, принцессе клана Нект приказывают в столь жёстком и категоричном тоне. Чувствую, что придётся мне несколько позже с ней мириться, а значит следует парой подарков озаботиться. Не абы каких, а именно тех, которые способны затронуть сердце и душу одной воинствующей, но в то же время очень чувствительной особы.

Тюк! Это она по голове профессорской приложилась, видимо, не до конца доверяя использованной ранее алхимии. Понимает Лаира ситуацию, связанную с ценностью Тормасова и одновременно с его возможным желанием улетучиться. Может для полного разрыва вынужденного договора, может частичного пересмотра… хрен этого гения разберёшь, фиг предскажешь. Это потом, если… нет, точнее когда удастся обрушить Корпорацию, стерев из реальности её лидеров и повязанных с ними Скользящих – последних, если только это в принципе возможно – мои «акции» станут куда крепче, а вот позиции Тормасова поневоле ослабнут, сделав того куда более договоропригодным. Вот тогда и посмотрим, как глубоко удастся расширить сотрудничество с этим творцом миров. И вот это ни разу не лесть, а всего лишь признание очевидного.

Была Лаира и нет крылатой. Здесь нет, а вот в Дек-Хооре должна появиться и отписаться по стимкомпу. Но сейчас я пытаюсь разорваться на несколько дел сразу: пишу сообщение Аффомету, слежу за находящимися поблизости духами, а ещё смешаюсь ближе к бессознательному телу Тормасова. Прибьют его, и немалая часть моих планов пойдёт по звезде и накроется ей же... ну или большим и дюже звонким медным тазом.

«Срочно! Рядом со Стокхортом, со мной ценнейший человек, способный в будущем помочь открыть проходы меж любыми мирами. Телепорт не сработает, нужна поддержка по координатам…»

Координаты, понятное дело, прилагались, причём их не надо было вычислять, стимкомп, имеющийся у нас, Тенерожденных, автоматом предоставлял подобный расчёт. В отличие от образчиков местного творчества, если и способных на подобное, то не сразу и лишь в особо продвинутых моделях.

Всё зависящее именно от моих собственных усилий сделано, теперь остаётся лишь держать оборону и надеяться, что ситуация успеет разрешиться до того момента, когда до Тормасова таки да доберутся жаждущие живой плоти и энергии духи и их зеленошкурые хозяева. Да и вообще, стоит его в чувство привести. Точнее сказать, снять негативные эффекты, мешающие двигаться, потому как мы, игроки и Скользящие, не теряем сознание в классическом понимании этого термина.

Разбиваю колбу с алхимическим нейтрализатором, а заодно, улучив пару мгновений, чтобы должным образом воодушевить, добавляю:

- Вот эти призрачные пупсики любят очень медленно и болезненно убивать. Их хозяева из числа оркоидов также любовью к миру не отличаются. Так что бежать не советую. А самоубиться… тоже быстро не получится.

- Предусмотрительный.

- Жизнь такая, от иллюзий давно излечившая, - усмехаюсь я, добавляя. – Уверен, что и мы можем выскользнуть из плена, только вот сразу и быстро путь не проложить. Да и стоит ли начинать совсем уж серьёзный со мной конфликт…

Ч-чёрт! Опять рванули, на сей раз сразу с двух направлений. И про возможность атаковать снизу забывать не стоит. Этого ещё прикрывать, чтоб не зашибли совсем уж беззащитного первоуровневого алхимика, ценного до одурения.

В ход пошли не только заклинания и Когти, но и та немногая алхимия, что могла навредить нематериальным созданиям. В основном разъедающая даже призрачную плоть воздушная взвесь, кою планировалось использовать в ином месте и при иных обстоятельствах. Дорога-ая! Аж жуть.

Кручусь волчком, и поневоле создаётся впечатление, что вот-вот разорвусь как минимум на двух, а то и трёх техномагов. Полоснуть Когтями одного, пустить Иглу во второго, приложить то Кругом Копий, то Шоковой Петлёй особо наглых вблизи или на расстоянии. Нет, много... слишком много, не успеть.

Абилка, дарованная Осколком Гнева! Она хлещет во все стороны и, согласно своему предназначению, вызывает разные, но неизменно действенные эффекты. Паралич у одних, приступ берсеркерства у других, панику у оставшихся. Никто не ушёл непричастным! Некоторые так и вовсе никуда не могли уйти. Их рвали в клочья впавшие в абсолютную и неконтролируемую ярость призрачные собратья, а уж одни духи против других воевать реально умеют и любят. Меньше. ещё меньше… Только слишком радоваться не стоило, ибо я видел, как сюда приближаются новые враги. На сей раз не только призванные с иных планов, но вполне себе из плоти и крови. Орки… и вроде как даже парочка полуогров. Говорящие с Духами и охрана при них. По ходу, реал парни заинтересовались внезапно возникшим очагом сражения. Вот и решили проверить, кто это такой наглый нарисовался, да ещё без группы поддержки себя любимого.

Тормасов, который ну никак не мог себя проявить – да и нечем по причине отсутствия оружия, помимо хренового ножика из плохой стали в стартовом наборе – только и делал, что матерился, находя индивидуальные эпитеты для каждого духа, на которого падал его взгляд. Многоэтажные такие конструкции, аж заслушаться можно. Периодически мат прерывался, потому как, впечатлённый моими словами, проф не слишком то хотел попасться в лапы к полупрозрачным тварям с иного плана. А я действительно не врал, пусть и мало-мало преувеличивал. Не все, а лишь часть из призываемых говорящими тварющек предпочитали сначала долго пытатьзахваченную жертву. Более половины из всего видового многообразия попросту убивали – болезненно, но не так уж и долго.

Вибрация стимкомпа, на которую я наконец то обращаю внимание. И всего несколько слов на экранчике:

«Идём. Две минуты. Держись!»

Привет и обещание от Аффомета. Лично от него, а это значит, что он уже был в городе.Более того, проникся моими словами о ценности того, кого я вытащил из родного мира. Вот оно, влияние наработанной репутации! Далеко не факт, что при другом раскладе Посвящённый Шестого Круга вообще почесаться бы соизволил в ответ на призыв о помощи. А так… посмотрим.

Новый укол кайфа – а значит через Конвертер душ проскочила ещё одна пленённая тварь, заняв вторую и на сей момент последнюю свободную ячейку в импланте. Важно ли это? Несомненно, но не прямо здесь и сейчас. И ладно то, что духи уже изрядно просадили мне здоровье, что инъектор, впрыскивающий дозы восстанавливающего жизнь эликсира работает хуже и хуже – каждая следующая доза работает слабее, пока не пройдёт накапливающаяся интоксикация от пусть целебных, но всё же эликсиров, что литрами принимать никак не получится без тяжёлых последствий – так приближалась главная проблема. Оркоиды, будь они прокляты! Твари не спешили, явно решив, что жертва в моём лице никуда не денется. Ну а призываемые сущности…. На них плевать, они никогда не переведутся, если говорить о массовых призывах, а не об элитных тварях.

Не торопились. На том и погорели, потому как чуть ли не в последний момент прибыл чуть ли не деус экс махина, пусть его роль и исполнили почти что главные антиподы всего божественного – тифлинги. Были бы демоны, так полные, а сейчас… почти.

Искривляющееся пространство словно выплюнуло сразу с десяток фигур. Разных, от закованных в тяжёлую броню до прикрытых исключительно магическими щитами, но неизменно опасных, высокоуровневых, готовых «наносить добро и причинять справедливость» по своему собственному разумению.

Вот возникшие рядом с оркоидами чёрные воронки с утробными всхлипами втягивают в себя воздух, траву, пыль, камни… живых и призрачных существ. Это у нас помесь школ Тьмы и Пространства, причём помесь весьма изощрённо извращённая, но от этого не становящаяся менее смертоносной.

Говорящий, один из нескольких, застывает ледяной статуей, которая через мгновение трескается, а ещё через одно – взрывается ледяной же шрапнелью, раскидывая и калеча находящихся рядом. Из числа тех, кто не озаботился соответствующими щитами.

Здоровенный полуорк кружится волчком, истошно воя от боли, а его тело меняется, изнутри лезет какая-то тварь, как оказалось, слепленная из его собственных потрохов. Ураганное гниение двух орков, плоть стекает с их костей, словно густой и невыразимо зловонный кисель. Но и костякам явно не суждено тихо упокоиться… Зато восстать и попытаться броситься на своих бывших соплеменников – это типичный ход для некроманта, привыкшего использовать любой подручный материал. Да и стекшая с костей гниль, бывшая ранее плотью, без дела не останется – она булькает, шипит, но вместе с тем стекается в единую амебообразную массу, из которой также начинает формироваться… нечто. Не хочется даже думать о том, какую форму примет голем гнили – чуть ли не самое омерзительное творение мастеров мертвой плоти.

Да-а, сюда прислали не абы кого, а настоящую элиту. Прислали исключительно для того, чтобы выручить меня, оказавшегося очень важным для дел Круга. Обычные воины и маги не смогли бы столь быстро и качественно помножить на ноль и растереть в гнилое месиво и костяную пыль Говорящих с их призванными бесплотными тварями. И вот один из пришедших мне на помощь, тифлинг с грубыми чертами лица и витыми рогами на голове – один из них оплавлен и обломан так, что просто ой, особенно учитывая возможности даже полудемонической крови к нехилой регенерации – рычит, обращаясь ко мне:

- Макс? Аффомет прислал нас за тобой. Нужно уходить. И быстро! Нашу телепортацию должны были заметить.

- И среагировать, - вздыхает второй, по виду обычный человек, но маг сильный… Именно он превращал орков в гнилое месиво со скучающим выражением на лице. -Тридцатисекундный отсчёт! Затем портируемся обратно в крепость. Кто не успел – тот станет орочьим обедом.

Вдохновляюще, чего уж там. Неудивительно, что как все прибывшие на подмогу члены Круга, так и я с удерживаемым от возможных неправильных действий Тормасовым оказались в сфере действия телепортационного артефакта. И несмотря на то, что произошедшее было замечено оркоидами, правильно среагировать они тупо не успевали. Что до обстрела заклятиями с дальней дистанции и попыток натравить действительно сильных призванных тварей… Первые разбились о выставленные щиты, вторые, даже учитывая их нехилую мобильность, не успевали добраться до тел и душ бойцов Круга.

Телепорт… И вот мы уже не у Стокхорта, а внутри его стен. Внутри, но на нас направлены метатели, боевые артефакты, а заодно и подвисшие в полуактивированном виде заклятья. Оно и понятно, мало ли кто воспользуется специально приоткрытой дверкой в защитном «куполе», нарушающем саму такую возможность по более чем понятным причинам.

Опознали своих, скользнули взглядом по мне, профу… и успокоились. Дескать, если привели чужаков, то наверняка знают, что делают. Вдобавок уровень угрозы даже от меня не был выше некой критической отметки. Тифлинг-техномаг уровня 60+ - это хоть и неплохо, но не то, из-за чего следует бить во все колокола. Алхимик же начального уровня… и вовсе не смешно. Зато вид у присутствующего среди группы встречающих Аффомета дово-ольный, как у забытого на складе со сливками и прочей сметаной котяры. Понимает Посвящённый Шестого Круга, что ему перепал очень вкусный и ценный кусок, всю суть которого он и собирается прояснить для себя в ближайший период времени. И точно, тому подтверждением служат его слова, обращённые ко мне:

- И снова я счастлив приветствовать тебя, посвящённый. Нам с тобой есть о чём и о ком поговорить. Прошу следовать за мной, в подобающее место. И более нет смысла тревожиться о безопасности своей и тех, кто тебе дорог. Здесь одно из мест, где Круг чувствует себя не только сильным, но и дома. Ты и сам это поймёшь.


***

Подземные укрывища, потайные комнаты в неприметных домах, прочие штампы про деятельность тайных организаций? О нет, только не в тех местах, где они чувствуют себя среди своих и уверены в полной поддержке. Стокхорт был именно таким местом: надёжным, проверенным, безопасным. По сути, вся власть здесь принадлежала Кругу, а официальный владетель крепости и окрестных земель лишь изображал обычного феодала, придерживающегося общей «политики партии» или там партий. Не суть. На деле же граф Штаргорст давно и прочно состоял в Круге, пусть и не на особо высокой ступени. Домнической крови в его жилах по понятным причинам не имелось, равно как и у жены, и у детей, а вот давнее и усиленное изучение демонологии – тут совсем другое дело. Не только нынешний граф, а именно Тайг Штаргорст, но и его отец, и даже бабка по отцовской линии также этим занимались. Почти что династия демонологов, пусть и зарождающаяся по скарлайговским то меркам.

Меня, конечно, в гости к графу вести не собирались. Но и то место, куда мы с Тормасовым двигались в сопровождении двух бойцов Круга и лично Аффомета, невозможно было назвать недостаточно колоритным. Дом не дом, дворец не дворец. Скорее уж нечто промежуточное между этими двумя понятиями.

А профессор был впечатлён. Уже не столько видами Скарлайга, которые худо-бедно, но успел оценить ещё во время заварушки за пределами крепостных стен, сколько собственно обычными видами этого города-крепости, не самого, кстати, большого, скорее уж даже поскромнее среднестатистического в цивилизованных частях сего мира. И это ещё на улицах Стокхорта сейчас не было ни праздношатающихся местных, ни разного рода завлекаловок в местные магазины и увеселительные заведения по причине идущего штурма силами зеленошкурой орды. Общая нервозность атмосферы опять же сильно ощущалась. Только при всём при этом чувствовалась сама суть сего места, столь сильно и ярко отличавшаяся от всего того. к чему привыкли мы в нашем родном мире. В лучшую сторону отличалось, что отдавало должное творцам новых миров, но бросало хар-роший такой камень в сторону реальности исходной. Я это понимал, другие Скользящие, насколько удалось понять из обмолвок Тормасова. Проклятье, да это понимали большинство из тех, кто ложился в «саркофаги», чтобы пусть и в искусственном, не настоящем – как до сих пор думало подавляющее большинство Тенерожденных – мире или мирах ощутить себя вне окружающей долгие годы гнили, серости, отсутствия столь манящих желающих выйти «за рамки» возможностей и перспектив развития собственными силами, умом, хитростью.

Смотри, проф, смотри и оценивай то, к созданию чего ты причастен самым непосредственным образом. За что огромная тебе благодарность. Правда она ни разу не помешает ни мне, ни Аффомету, ни иным членам Круга держать тебя под жёстким присмотром, чтобы не натворил чего-то откровенно лишнего и вредного. Ты ценен, может и вовсе незаменим, но именно поэтому глаз да глаз. Особенно до того момента. как сумеешь понять и принять, что Корпорация того-с, рухнула и на её остатках пируют стаи падальщиков, разрывающих в клочья остатки очередного олигархического заповедника. Такие же олигархята, но менее опасные уже потому, что не будут обладать некоторыми знаниями и ручными Скользящими, помогающими применять их в полной мере.

Это в будущем, это должно быть сделано. В настоящий же момент…

- Вот он. Мир Скарлайга в разных декорациях, но неизменно живой, притягивающий завораживающий. То, что родилось не в последнюю очередь благодаря твоим стараниям, проф. Ощущаешь причастность?

- Ощущаю, что чувствую себя пленником. И определённой свободы, о который ты говорил, пока не вижу.

- Увидишь, - усмехаюсь я. - Надо же сперва позаботиться о том, чтобы столь ценный и незаменимый гость не поспешил избавиться от оказываемого ему гостеприимства. Ведь оно будет и будет достойным. Да, Аффомет?

- Если хотя бы треть моих ожиданий оправдается – несомненно, - подтвердил тифлинг, оценивающим взглядом осматривая Тормасова. – А ты, Макс, до сих пор давал Кругу даже больше обещанного и ожидаемого.

- Есть такое, - не стал скромничать я и тут же спросил. – Что со штурмом? Мне показалось, что перспективы у зеленозадых не ахти, но это я, а ситуация может быть иной, куда более печальной для опытного взора.

Аффомет лишь отмахнулся перед тем, как ответить. Что до двух бойцов Круга, так те лишь жизнерадостно лыбились, явно не пребывая в глубокой и даже мелкой печали.

- Появились они неожиданно, но врасплох нас застать не смогли. Никак не привыкнут, что Стокхорт не чета некоторым другим внешне похожим крепостям. Круг всегда готов отразить атаку сил куда более опасных, чем дикие орочьи орды. Беспокоиться не стоит, но остерегаться нужно. Любое нападение на места, где мы чувствуем себя вольготно или хотя бы неплохо, может таить под собой и иную атаку, уже более продуманную и опасную для нас. Но мы и к этому готовы. Готовы сражаться, но и отступить на резервные позиции, если враг окажется слишком силён. Граф Штаргорст вовсе не одинок в своём стремлении помогать Кругу. Есть иные, даже те. о ком мало кто из наших врагов подумает. Но это уже иные тайны, тебе пока не нужные и не соответствующие твоему уровню посвящения.

- Тем больше стимул дорасти до необходимого уровня. Стремление вверх, оно ведь столь естественно для нас. Тех, в чьих жилах течёт непростая кровь.

Доволен Посвящённый Шестого Круга услышанными от меня словами, ой доволен. Чем сильнее будет моя привязка к Кругу, тем ему и лучше, тем сильнее растут уже его собственные позиции в организации. Я же, не теряя времени, пишу сообщение Лаире, которая сейчас должна быть в Дек-Хооре.

«Удалось пробраться в Стокхорт. Ценный груз также со мной. Жив, здоров и недоволен. Как у тебя дела?»

«Макс!! Я так рада, что с тобой всё в порядке, - ответ появился менее чем через минуту, показывая, что принцесса моя и в порядке, и нехило так нервничала, не до конца уложив в своём разуме мою, скажем так, очень сильную защищённость от смерти тут, в Скарлайге. – Уже в Дек-Хооре. Но нужно немного времени, чтобы добраться до большого телепорта, который обслуживает гостей города. И очередь там может быть ещё. Я сразу туда, а потом к тебе».

«Увы, пока рановато. Орочья орда продолжает беситься у стен крепости, а значит обычная телепортация продолжает оставаться закрытой. Только отдельные проколы по особому допуску. А если такой устроить для тебя – привлечём внимание там, в Дек-Хооре. Мало ли у кого слишком любопытные глаза и длинные языки окажутся».

«Я поняла. Но… Хочу к тебе поскорее».

«Понимаю и поддерживаю. И как только всё это закончится, сразу тебя сюда позову. Пока сними номер в хорошей и близкой к телепорту гостинице, постарайся расслабиться, отдохнуть. Последнее время то одни хлопоты, то другие. Хорошо?»

«Буду пробовать отдыхать и очень жду. Целую!»

«И я тебя, крепко и как ты любишь. И куда любишь».

« Вот встретимся и поцелуешь. Много и не только».

Отлично. Лаиру успокоил, сам убедился в её безопасности, теперь пора и к здешним делам вернуться, благо уже практически добрались до места назначения.

Третий этаж. Хорошее, комфортабельное помещение, даже окна открыты. Ну как открыты… магические щиты стоят качественные такие, ни снаружи не пробить, ни изнутри не продавить, особенно всяким без году неделя в Скарлайге. Это я опять же про Тормасова, ежели что. Его, кстати, две девицы с явно выраженными демоническими признаками сейчас повели приводиться в подобающий ценному гостю вид. Новая одежда, ванна, украшения. Под пристальным наблюдением, дабы никаких неожиданных взбрыков не произошло. А пока он был рядом, но не тут, Аффомет, севший в кресло и сцепивший руки в замок, спросил у меня, стоящего у стенки, прислонившегося к камню стен спиной и чувствующего себя… малость расслабленным:

- В чём важность это человека, Макс? Такая, что ты считаешь мелочью приложенные для его доставки сюда усилия? Докажи мне это.

- Легко и просто. Он тот, кто знает о переходах из мира в мир больше, чем ведомо кому-либо что здесь, что в мире Тенерожденных. И если мы, то есть Круг, сумеем его сначала удержать, создав подобающие условия, а потом, шаг за шагом, убедить сотрудничать… Если не без его помощи такие как я стали способны проходить меж мирами и переводить других из Скарлайга в мир Теней и обратно, то почему бы не замахнуться на другой мир. Тот самый, из которого пришли те, чья кровь течёт в каждом тифлинге. Ты принимаешь этот мой взнос во благо Круга, во имя его будущего?

- Принимаю! – выдохнул Аффомет. – Когда?

- Не сразу. Не скоро. Но с ним путь станет легче и займёт меньше времени, чем без него. Это я могу обещать.

- Все мы хотим верить в чудо, - энтузиазма у моего собеседника поубавилось, но разочарованным он ни в коей мере не выглядел. – Даже самые рациональные из нас в глубине души надеются найти… Артефакт ли, свиток с разработанным могущественным ритуалом, но чтобы цель, ради которой и был создан Круг, была достигнута в считанные дни, может недели. Всем нам свойственно верить. Но если у нас появляется тот, кто может выковать инструмент, разработать ритуал, составить цепь заклятий… Это уже очень много, Макс. Высший, девятый Круг узнает о принесённом тобой даре. Подобные дары не забывают. И ценят!

Собственно, как раз на это я и надеюсь. А вот тот факт, что Аффомету, а значит и Кругу мой живой и со сложным характером подарок прищёлся очень даже в масть, свидетельствовало очередное системное сообщение, пришедшее на стимкомп.Очередное скрытое задание которое было выполнено и за которое отсыпали очень хорошую толику опыта. Если отбросить лишние слова и неизменный для Системы пафос, оно заключалось в том, что я, сумев заполучить в свои руки «Творца миров», нашёл способ поделиться его знаниями с той структурой, которой он, во-первых, нужен, а во-вторых, данная структура действительно может использовать профа к своей выгоде, а не тупо запрятать куда подальше по принципу «навечно скрыть опасные для равновесия или «светы и бобра» знания».

Награда соответствовала. Восемь уровней-ступеней вверх делали моё положение ещё более прочным, равно как и позволяли сделать очередной рывок по линии совершенствования тела – при помощи имплантов – и духа, путём развития одноимённой магической школы. Вангую, что в самом скором времени лежит моя дорога прямиком в заведение местного техномага – а он тут наверняка есть, Круг очень системно и скрупулёзно подходит к развитию своих членов, а факт, что техномагия сейчас на взлёте, просто не способен игнорироваться умными людьми. Даже если эти люди – тифлинги.

Однако разговор с Аффометом отнюдь не закончен. И тому свидетельство произносимые мной сейчас слова:

- Немалая часть сил и возможностей Тормасова, этого самого ценнейшего для целей Круга человека, находится в мире Тенерожденных и не может быть перемещена сюда.Вдобавок понять это на достаточно высоком уровне способен лишь подобный мне. Не только рождённый в Тенях, но и способный ходить меж мирами. Следовательно…

- ..было бы глупостью отстранять тебя от полноценного общения с нашим «гостем» - закончил фразу тифлинг, ни разу не ошибившись относительно ранее услышанного намёка. – Верховные мудры и никогда не сделают то, что повредило бы Кругу. У тебя будет полный доступ к этому человеку. И он будет под постоянным наблюдением. Мягким, почти не раздражающим, где-то даже приятным.

- Девушки… красивые и верные целям Круга.

- Издревле работающий приём, Макс. К чему отказываться от проверенного веками решения.

- Кто бы спорил, но точно не я, - отлепившись от стены, я потянулся, после чего переместился на очень даже привлекательно выглядящий диванчик. – Но настало время получить ещё толику необходимой информации. Раньше не имело особого смысла, а вот сейчас, когда Тормасов «принял предложение погостить»… совсем другое дело.

- Что ты хочешь узнать, брат?

- Всё, что известно о том мире, из которого пришли ваши демонические предки. Внешний вид демонических форм, иерархию власти, используемую там магию, политическое устройство. Это не праздное любопытство и не общенаучный интерес. Узнанное, вполне возможно, поможет мне найти координаты этого самого мира. Не в представлениях обитающих тут, в Скарлайге, а пригодные для использования оттуда, из мира Теней. Но если найдётся одна точка отсчёта, то трансформировать её в пригодную для использования здесь…

Продолжать я не стал, ибо и так всё понятно. Не только мне, но и Аффомету, который явно что-то прикидывал в уме. Пара минут на принятие окончательного решения, и вот он уже встаёт, собираясь что-то сделать. И тут же поясняет;

- Я скоро вернусь. С одной интересной для тебя книгой, которая тут, в Скарлайге, относится к числу запретных. И очень важной для нас, входящих в Круг. Там есть всё, что может тебе понадобиться.

И ушёл. Я же остался в комнате, но что-то подсказывало, что ожидание не будет долгим. Зато результаты оного… Ой не зря я получил новое сообщение, в коем Система предлагала мне принять новое задание.

«Вы получили задание «Поиск изначального демонического мира». Аффомет, Посвящённый Шестого Круга. от лица организации, в которой вы оба состоите, просит приложить все усилия, дабы найти тот мир, дети выходцев из которого заложили основу Круга. Если удастся это сделать, награда не оставит вас равнодушным.

Награда: опыт, продвижение в иерархии Круга, вариативно».

Задание за заданием. И практически все действительно серьёзные связаны со статусом Скользящего. Уникальные, до которых в принципе стало возможным добраться исключительно по причине осознания миром самого себя. Вот через мутирующую игровую систему «большое бессознательное» мира и пытается окончательно оформиться, используя способных на это повлиять. И как раз игровая система – очень удобный инструмент. Мне от этого одна большая польза, потому нет ни малейшей причины отказываться. Новые уровни, числом этак несколько, на дороге не валяются. Особенно если вспомнить о том, какие именно усилия прилагают обычные игроки, чтобы подрасти до нового рубежа, тем паче перевалив за порог пятидесятого. А уж после сотого… там и единственный новый уровень получить проблематично. Чем дальше в лес, тем толще волки… давно съевшие откормленных и обленившихся партизан.

Глава 15

Глава 15


Знания – сила! Любые. Но особенно такие, которые многие власть имущие предпочитают даже не прятать под замок, а тупо сжигать на кострах, особенно вместе с их носителями. Именно это и делали с книгами, подобными той, которую я сейчас держал в руках и переворачивал одну за другой страницы, выделанные из эльфийской шкурки. Именно эльфийской по причине того, что Перворожденные в Скарлайге являлись чуть ли не самыми большими недоброжелателями демонов и тех, в ком текла хоть малая толика инфернальной крови. Стоило ли удивляться, что любовь была взаимной?

Зато на этих кожаных, с мягким шелестом перелистываемых страницах среди сейчас малозначимой информации попадались крупицы необходимого мне знания. Пять светил, источающих различные оттенки красного, восходящих одно за другим и способные оставаться все разом. Извергающие огонь вулканы, в пламени которых купаются не боящиеся никакого огня создания, завораживающие своим танцем тех, кто обратит на них своё внимание. Соседствующие с огненными реками реки обычные, несущие не жидкий огонь, а обычную воду, порой весьма холодную. Обилие растительности, но такой, которая способна вызвать ужас у разного рода гринписовцев по причине полного несоответствия любого рода шаблонам. Кстати, защитничками природы зелёные насаждения демонического мира – не все, но и не столь малая часть – могли просто закусить, поскольку обладали то зубами, то ядовитыми шипами, а порой и полноценными желудками.

Демоны и демонические твари, отличающиеся огромным разнообразием. Не десятки, но сотни лишь основных видов, а ведь были ещё и редкие, и экспериментальные и многие иные… разбросанные по мирам-доменам. Классические суккубы и бесы. Первые нарочито сексуальные и в то же время опасные. Вторые… мелкие, шкодливые, откровенно туповатые, но вместе с тем юркие и способные чувствительно ударить, а в массе представляющие серьёзную угрозу под руководством грамотных командиров не своего роду-племени. Адские псы, обычные и трёхголовые, демонические твари, похожие на коней, но вместе с тем сильно от них отличающиеся характером, диетой и зачатками разума. Постоянно меняющие форму создания соседствовали с теми, которые могли удерживать определённый облик сколь угодно долго, но и поменять в любой подходящий момент. Классические демонические представители, этакие защищённые костяной бронёй горы мышц… Откровенно сюрреалистические твари, покрытые множеством то скрывающихся в теле, то высовывающихся наружу шипов, но не испытывающие от этого и тени неудобства. Много их, очень много.

Говорилось о постоянно вспыхивающих междоусобных конфликтах, которые, тем не менее, практически не влияли на общую боеспособность. Причина оказалась проста – павшие в этих самых конфликтах возрождались спустя некоторое время под пятью багровыми светилами, сохраняя личность, память, пусть и теряя значительную долю развитых сил. Этакий постоянный естественный отбор с возможностью всегда начать сначала, пользуясь полученным опытом, но вновь наращивая мускулы простые и магические.

Ясная и понятная иерархия, подняться по ступеням которой мог каждый, а правила игры как были установлены в незапамятные времена, так и не менялись, гарантируемые верховным повелителем всея Инферно – Архидемоном. Любой демон, обладающий развитым разумом и желанием оказаться на одной из вершин, мог начать свой путь, первым делом развившись до мало-мальски высокого уровня, обладая которым, реально было собрать под свои знамёна небольшой отряд. Лидер такого отряда уже считался представителем младшей аристократии. Для перехода на уровень князя необходимо было захватить себе место, где находился хотя бы один приличный магический источник, он же место силы. Не обязательно в изначальном мире, достаточно и в одном из тех, где демоны уже имели власть или только вели войну за доминирование. Затем, при увеличении подвластных территорий и постепенном проникновении в изначальный демонический мир, князь становился сперва герцогом, потом архигерцогом, что уже было очень значимой ступенью.

А затем… игра начинала идти по другим правилам. Чисто военной мощи было недостаточно. Что так? Просто выше архигерцогов располагались Лорды и Верховные Лорды, попасть в число которых можно было, лишь добавив к силе клинка и разуму правителя умение играть в политические игры. Особые испытания, ритуальные проверки, отсеивающие многих и многих… Учитывая, что количество как просто Лордов, так и Верховных… особенно Верховных было ограничено – сложность реально зашкаливала. Только и уже получившие эти титулы могли скатиться вниз, если оказывались менее приспособленными к тем самым замысловатым игрищам.

И как гарантия соблюдения правил – присмотр Архидемона, сущности огромной мощи и почти всегда остающегося над схватками.

Очень интересный мир. Интересный и… знакомый. Реально знакомый, пусть и не лично по понятным причинам. Слышал и видел кое-что, когда пользы дела для изучал инфу об иных «виртуальных» мирах. Интересующий мир был создан не той самой Корпорацией, а иной, взявшей себе этакое игривое название «Ожерелье фантазий», тем самым желая показать, что творимые ими развлекательные миры способны воплотить самые разные мечты и желания. Сначала специализировались на этаких конструктах с сугубо эротическим уклоном. Потом, поняв, что это всё хорошо, замечательно, но конкуренты получают основные прибыли с реально обширных, эпических миров, где есть не только смешанная с чистым порно эротика, но и иные развлечения, также переобулись на ходу, перебросив основное внимание, а следовательно и финансирование на проект под названием «Лендлорды». Не обычное RPG, а скорее помесь оного и стратегии, где игрокам предлагалось с самого начала взять на себя роль не одиночного искателя приключений, а полноценного феодала в мире магического средневековья.

Впрочем, главное не это. Имелась среди предлагаемых к выбору аватар и чисто демоническая, причём связанная не просто с обитающими в мире «Лендлордов» инфернальными созданиями, а имеющими прямой выход на «историческую родину», прямиком в то самое Инферно. Там был и Архидемон, и описанные в только что пролистанной книге демоны и демонические животные. Описание мира с пятью багровыми светилами опять же, равно как и другие, менее значимые совпадения.

Бинго? А пожалуй. Только одних слов тут вряд ли хватит, необходимы будут иные, более веские доказательства. Какого рода? Уж точно не моё туда проникновение сразу по множеству причин. И мир другой, и опасения большие и… Нет уж, рисковать своей персоной сверх и без того высокого уровня я не собираюсь. Тогда что? Другие Скользящие? А откуда я их найду? Хотя… Есть варианты, пусть и через третьи руки, но способные в перспективе оказаться более чем полезными. Для этого придётся как следует потрясти моих знакомцев, а именно Алиэнэль, да и Хель с Хельги. Причём не поодиночке, а сразу троих, чтоб уж наверняка и с показом всей троице дальнейших очень солидных перспектив.

По ходу, зря я довольно усмехнулся, закрывая книгу. Ой зря! Аффомет должно быть отслеживал мои действия, поскольку сразу задал вопрос, что называется, в лоб.

- Ты нашёл что-то важное?

- Похоже на то. Гарантий пока дать не могу, но с очень большим процентом вероятности я знаю, что это за мир. Более того, если предположения подтвердятся, то можно будет наладить пусть косвенную, но связь с живущими там. Быстро, в течение тех самых недель, максимум пары месяцев. Но только связь! Про проходы из Скарлайга и в Скарлайг пока речи не идёт.

- Что тебе нужно для этого?

- Частичное открытие карт. А именно возможность приглашать сюда или в другое место некоторых из Тенерожденных и говорить не только от своего лица, но и показывать, что за мной есть некая значимая сила. Открывать свою принадлежность Кругу обязательным не является.

Игра словами. Показывая, что говорю не только от своего имени, я даю возможность умным собеседникам докопаться до сути. Аффомету вряд ли хотелось расширять на каких-то посторонних Тенерожденных касающиеся Круга дела, но был один ма-аленький нюанс. Тифлинг понимал, что Тенерожденные всегда могут связаться друг другом, найти точки соприкосновения, да и про различие миров тоже. Особенно после моих же пояснений про мир Теней и некоторые особенности тамошнего бытия. Потому пусть со скрипом, но согласился, делая хорошую мину при не слишком козырном раскладе у себя на руках. Выражаясь научно… договаривающиеся стороны пришли к соглашению. Очень ценный выигрыш вновь – и это за ничтожный промежуток времени по меркам местных – стоял на кону. В очередной раз стоял, осмелюсь заметить.

Пока же суд да дело, я попросил, во-первых, комнату, где можно было отдохнуть. Во-вторых, возможность в ближайшее время заглянуть к местным мастерам техномагии на предмет покупки и последующей установки имплантов. Причём не абы каких, а эксклюзивных или, по крайней мере, приближенных к этому наименованию. Первое предоставили сразу, ко второму обещали сопроводить, как только закончится творящееся у стен безумие.

К слову о последнем. Оркоиды огребали по полной программе, устилая своими трупами что землю, что ров у стен, что иные элементы основательно испохабленного ими пейзажа. Окна отведённых мне двух комнат очень уж удачно выходили на один из секторов. Всё, разумеется, видно не было, но отдельные элементы переходящей в эндшпиль битвы узреть получалось. Вот я и постою у прикрытого магией окна, посмотрю посредством Ока Ратена за творящимся на стенах и за стенами, полюбуюсь за процессом получения зеленошкурыми не то эпических, не то и вовсе легендарных звездюлей от защитников Стокхорта. Красота в батальных тонах! Заодно и спишусь со знакомым почти что с первых дней пребывания в Скарлайге трио.

Открыть стимкомп, выбрать три из не столь и многочисленного списка контактов, после чего отправить сообщение. Одно на троих.

«Есть серьёзное предложение, способное принести большие выгоды что тут. В Скарлайге, что вне его. Никакой болтовни с посторонними, никаких иных мьелльнировцев, только вы трое. Место – Стокхорт. Время… чем скорее, тем оно и лучше. Только «вот прям щас» не получится – из-за орочьего набега телепорт для обычных гостей города заблокирован. Отслеживайте ситуацию на форумах, но как только блокировка спадёт – жду всех троих. Лучше вместе, но и вразнобой буду весьма рад. У телепорта вас встретят и проведут ко мне, так что не удивляйтесь».

Ох и будет культурный шок у всех троих. У кого то больший, у кого то меньший, но без оного никак не обойтись. Я ведь не просто так с ними поговорить собираюсь, а открыть карты относительно существования Скользящих и своей принадлежности к этой покамест городской легенде. Почему вдруг? Да просто совсем скоро эта тайна станет секретом полишинеля, а значит стоить станет ломаный грош и это ещё в лучшем случае.

Три с небольшим часа – именно столько времени у меня оказалось на предмет хоть немного отдохнуть, расслабиться, малость подремать и вообще. А потом закружилось-завертелось. Сперва, едва только сняли запрет на телепортацию – орочья орда была к этому времени большей частью истреблена, а остатки откатились в направлении родной степи и уже вряд ли, после спада их знаменитого Ваагх-эффекта, помышляли о продолжении боёв. Надолго этого вразумления, понятное дело, не хватит, но какое-то время относительного спокойствия Стокхорт выкупил, заплатив «железную цену». Ту самую, когда особо наглому «кредитору» прописывают дозу стали в особо важные для функционирования организма места. Ну и повторяют необходимое для гарантии количество раз. Правда, сталь с успехом заменяется и магией.

Ай, не о том речь. Я не мог не встретить лично Лаиру. Драконида была рада, что со мной ничего не стряслось, да и вообще. несмотря на недолгий период с момента вынужденного расставания, успела соскучиться. Мне с ходу достался жаркий поцелуй, затем ещё один такой же и… обещание этой же ночью, а то и пораньше показать как новый пеньюар, так и пару интересных ухваток в том виде искусства, которому учат отнюдь не в воинских школах. Радующие душу – и тело, о теле точно забывать не стоит – перспективы, но едва-едва успели начать разговор о планах разного рода, как напомнили о себе приглашённые «на поговорить» приятели-Тенерожденные. Оказывается, все трое вошли «в игру» с полчаса назад в приснопамятном Карахе, но уже и встретились, и готовы были портануться сюда, в Стокхорт. Вот и интересовались, когда их могут либо встретить, либо просто дать адрес, куда именно топать после своего тут появления.

Естественно, сразу сообщил, что им мало-мало повезло и никуда топать не надо, равно как и пересекаться с кем-либо из местных. Достаточно всего лишь взять и переместиться сюда, а уж я и сам могу их встретить. Всем удобнее будет. Ещё десять минут, наверняка ушедших на то, чтобы заплатить обслуживающим телепорт магам, и…

Вот они, голубчики, давно не виделись. Нет, это я сейчас без иронии, поскольку время – понятие сугубо относительно, тем паче с учётом насыщенности его событиями в моём конкретном случае.

Хель и Хельги. В обнимку. Причём рука парня абсолютно естественным образом сползла с талии на нижние 90 кендерши. Сам же маг-стихийник явно выбрал основное направление развития, а именно воду с уклоном в лёд. Мантия цвета арктического льда, да к тому же оседающий на ней иней и то и дело слышащееся потрескивание от образования мельчайших кристалликов льда прямо из содержащейся в воздухе влаги. Жезлы, числом два, заткнутые за пояс, браслеты, амулет… Да уж, экипировался Хельги неплохо так, душевно для большинства могущих возникнуть неприятных сюрпризов.

Ну а Хель, эта как была заточена под нелегкую планиду скаута, так и осталась. Более того, набор оружия остался без изменений по типам. Сменились лишь конкретные модели. Арбалет за спиной – не однозарядный как раньше, а с магазином на пять болтов, весьма редкий и дорогой – наручные метатели, опять же далеко не однозарядные, да и два кинжала, даже будучи в ножнах, показывали, что неплохо так сдобрены магией. Броня… лёгкая, не стесняющая подвижность, но способная как остановить не самый мощный удар, так и поглотить частицу магического воздействия.

Алиэнэль. Эту эльфийскую очаровашку я видел куда чаше парочки человек-кендерша, а значит и поводов оценить постепенный прогресс было побольше. Вооружение осталось тем же, то есть полуторник, хотя и куда как более качественный, зачарованный опять же. Броня… Раньше были просто волчьи шкуры, должным образом обработанные и усиленные алхимической пропиткой. Теперь они сменились… снова на шкуры, но уже какой-то химерической твари, буквально искрящиеся от переполняющей их магии. Опять таки отсутствует и тень сомнения, что способность перекидываться в звериную форму у эльфийки также заметно выросла. Нет, ну а как иначе то?

Похрустеть косточками руки мага, которую он мне протянул. Поцеловать ручку кендерши, для чего пришлось довольно сильно пригнуться из-за её весьма невеликого роста. Попытка проделать то же самое с Алиэнэль, но… Эльфийка просто стиснула меня в объятьях, показывая, что в Скарлайге девушка девушке рознь, а сила далеко не всегда видна по внешним признакам вроде перекатывающихся под кожей бугров мускулов.

И ни разу не деликатное покашливание Лаиры, напоминающее о том, что она рядом, всё видит и усиленно бдит. Что поделать, моя принцесса та ещё собственница и уж точно ни с кем делиться не собирается, насколько я успел понять её характер. Следовательно, отцепляю от себя радостную эльфийку и вновь представляю свою крылатую ревнивую прелесть:

- Это Лаира шер Нект, принцесса клана Нект в добровольном изгнании, претендующая на наследие клана на вполне законных основаниях. Пусть вы уже с ней сталкивались, но опять же прошу ценить, любить и жаловать. Лаира, на случай, если ты немного позапамятовала, кто есть кто - это Хель, Хельги и Алиэнэль. Проверенные, надёжные и очень нужные персоны, особенно учитывая события последних нескольких дней.

В ответ я получил локтем под рёбра – не больно, особенно учитывая броню, но недвусмысленно намекает – и агрессивненький такой оскал. Дракониды это делать умеют на зависть многим, ибо происхождение от огромных крылатых ящеров даёт о себе знать даже сейчас. Ну а затем оставалось лишь двинуться в направлении до того места, где я временно расположился. Разрешение на привод гостей имеется, а значит самое то. По дороге же можно будет просто поболтать. Именно поболтать, поскольку обсуждать важные дела посреди улицы… нафиг такое счастье. Да и просто троице пока что игроков будет приятно пройтись по улицам города-крепости, оценить местную архитектуру, общий стиль, заметно отличающийся от того же Караха большей суровостью и монументальностью.

Добрались… нормально добрались. Меня засыпали несколькими десятками вопросов относительно случившихся достижений, достигнутого уровня развития и прочих нюансов бытия в Скарлайге. Уровень то без особо хитрых и дорогих приблуд не обнаружишь – да и с ними далеко не всегда – но вот моё оружие, броня и особенно импланты из числа наиболее заметных – они недвусмысленно намекали на дороговизну и те самые высокие уровни. На более низких некоторое встроенное в организм железо просто не могло бы функционировать, а значит и быть продемонстрировано. Отсюда и вопросы, особенно со стороны неугомонной кендерши. Пришлось «расколоться», что уровень уже перевалил за семидесятый и это далеко не предел, что есть потенциал в ближайшие дни, может пару недель дорасти и до сотни… если, конечно, как следует постараться. Упомянул и про то, что «сапфировый дождь», частично задевший и их троицу, а особенно Алиэнэль, вовсе не исчерпан, Более того, наш предстоящий деловой разговор будет посвящён и этому аспекту тоже.

Дружная и частично влюблённая троица малость впечатлилась, когда меня спокойно пустили в то самое внушительное строение, где, помимо иных мест Стокхорта, прочно окопался Круг. Не самому факту пропуска, а скорее уважительному отношению местных. Игроки, хоть немного освоившиеся в Скарлайге, успевали понять, что получить мало-мальски внушительную репутацию не так просто, требовалось оказать определённые услуги, а к тому же показать собственную силу. Без силы и её проявлений отношение будет на уровне подай-принеси-свали-в-закат. Применительно ко мне ничего подобного в принципе не наблюдалось. Уважение, причём частью как равных к равному, а порой и как к вышестоящему, что и вовсе было впечатляющим с учётом моего невеликого срока бытия в Скарлайге. Я прямо таки чувствовал, как вертится вопрос на языках Хель и Алиэнэль. Хельги, тот был более сдержанным, наверняка предчувствуя, что сей вопрос и без того прояснится в самом скором времени, а значит и суетиться не следует.

Как только все приглашённые плюс Лаира расположились в одной из двух выделенных мне комнат, выполнявшей сейчас роль гостиной, я, не тяня кота за хвост, перешёл сразу к сути дела, ради которого пригласил их. Начал, вестимо, с вопроса наименее горячего.

- Думаю, вы знаете про такой мир как «Лендлорды». Не можете не знать, хотя и выбрали как основное приложение интереса Скарлайг.

- Знаем, как же иначе, - энергично закивала Хель. – Моя старшенькая, Лиза, там из себя благородную аристократку Империи Света изображает. В жизни даже в магазине без того, чтоб продавщицу не обхамить, обойтись не может, а там футы-нуты, вся из себя утончённая… по её словам, сама не проверяла.

- Хель… - одёрнул кендершу парень. – Ты бы осторожнее, тут же Лаира, а она… может не понять, о чём ты. Прояви уважение.

- Я знаю о вашем мире, мире Теней, - улыбнулась драконида, - больше того, что вы можете представить. Макс открыл… много тайн.

- Вот видишь! – ткнула пальцем в своего бойфренда кендерша-скаут. – Она в теме, так что нечего меня тут манерам учить. Я и сама… могу уроки преподать. Разные. А тебе эти «Лендлорды» вообще зачем нужны, неужто Скарлайга мало показалось? Так у тебя здесь развитие так идёт, что все позавидовать могут. Быстро, круто. А если будешь в параллель аватара там создавать… и проблемы появятся, и скорость рухнет. «Лендлорды» вообще долгого отсутствия не прощают, там постоянная стратегия, управление и прочая мура.

Что тут сказать. Родственная кровь. Хель, упоминая про мало-мало стервозную суть сестрёнки, собственную скрыть не то забывала, не то и вовсе не старалась. Забавная она, право слово.

- Так вот, сам я туда по множеству причин не собираюсь, да и возможности таковой туристической прогулки не сказать что имеются. Мне нужно не столь и много, всего лишь наличие в мире «Лендлордов» того, кто выберет либо демоническую аватару, либо будет иметь возможность сконтачиться с тамошними инферналами высокого ранга. Очень высокого, а значит предпочтительнее именно демонический аватар. Ну и, само собой разумеется, чтобы этой личности можно было хоть в какой-то степени доверять. Твоя сестра… вряд ли подойдёт, Хель, она уже получила человеческую аватару, к тому же во фракции, которая является одним из основных врагов демонов.

- Если это на короткий срок, то можно найти человека, - призадумалась Алиэнэль.– А если на длинный, тут сложнее. Просто так ввязываться в непонятную игру никто не станет, нужна мотивация, по интересу или финансам.

- Деньги проблемой не станут. Хоть тысячи, хоть десятки тысяч вечнозелёных президентов. Вопрос лишь в качестве работы и готовности не молоть языком даже самым-самым хорошим знакомым.

Посерьёзневшая эльфийка, азартно потирающая руки кендерша… Ну и маг, внимательно смотрящий мне прямо в глаза. Все трое ждали дальнейшего развития темы, не стремясь перебивать и даже уточнять до поры до времени. Хорошо, будем продолжать, причём на сей раз открывая козырную карту. Можно даже сказать, целого джокера.

- Городские легенды. Они разные, их огромное число и в каждом большом городе они свои. Но сейчас я хочу напомнить лишь про одну, связанную как раз с тем, что называется игровыми мирами. «Тени Скарлайга», «Лендлорды», «Звёздная дорога», другие. Помните байки о странных существах, словно бы из этих самых придуманных, существующих лишь в виртуальности миров, которые возникали на короткое время то тут, то там, а потом исчезали?

- Байки, но занятные, - отмахнулась было кендерша.

- Десятки тысяч гринов и байки слабо сочетаются, кара миа, - приобняв подругу, задумчиво процедил Хельги. - А Макс уже показал, что его слова оборачиваются неплохими бонусами, если только клювом не щёлкать. Кто-то заказал расследование этих самых легенд? Тема хоть и на слуху, но именно поэтому толстосумы могли начать копать. Охотятся же за привидениями, снежным человеком и прочими лохнесскими чудищами до сих пор.

Вроде и в разумном направлении движутся мысли, а в то же время ни разу не туда. На кой мне расследовать то, что я знаю получше многих? Более того, именно моя персона и есть часть той самой городской легенды. Остаётся лишь доказать, а потому вынимаю из кармана случайно прихваченный из родного мира Земли предмет, присутствие которого тут уж точно не спишешь на какую-либо мистификацию. Вынимаю и перекидываю в руки Хель, а кендерша, что неудивительно, на автомате ловит его. Поймав же, изумлённо таращится на… обычный такой смартфон, разумеется, не работающий по причине отсутствия заряда в батарее. Следом за ней взгляды Хельги и Алиэнэль также прилипают к куску пластика. Воистину театральная пауза нарушается лишь секунд через тридцать… со стороны эльфийки.

- Хочешь сказать, что городские легенды оказались не совсем легендами, Макс? И те самые виденные существа действительно как-то затягивались из игровых миров в реальность? А что-то из реальности сюда, в Скарлайг?

- А вот теперь верной дорогой идёшь, - благосклонно киваю в ответ на слова Алиэнэль, но тут же добавляю. – Только сделав один шаг, не бойся сделать следующий. Лаира!

- В вашем мире красивые здания, сказочные экипажи, но еда… как вы это едите? И этот жуткий запах в воздухе, словно я никак не могу выйти из лаборатории алхимика. Макс же только смеялся, когда мы с ним гуляли по улицам разных городов.

Вынос мозга, разрыв шаблона и прочие прелести бытия. Немного жаль, что все трое гостей оказались весьма устойчивыми к шокирующим новостям. Главное же, что все трое умели думать и делать правильные выводы, поняв содержащийся в словах моих и дракониды смысл.

- Если бы курил дурь, сказал бы, что план хороший попался, - хмыкнул маг, попутно что-то набирая на стимкомпе. – Но я не торчок, а значит в здравом уме и думать не разучился даже после трёх курсов универа. Значит, ты и есть та самая городская легенда, способная переходить из игрового мира в настоящий. А так как и эта мадемуазель тоже, по её словам, была в реальности, то или ты её впервые там заприметил или… просто сумел с собой дёрнуть. Ну и хрень в мире творится.

- Зато интересная, Дэн, - обратилась к своему парню Хель, в первый раз выдав его настоящее имя, пусть и в сокращении. – А ещё, как я поняла, и прибыльная. Ты ладно, у тебя предки… Сказать, что обеспеченные, значит преуменьшить. Зато мне и штука баксов лишней не будет.

- Но я…

- А у тебя я деньги брать не собираюсь, сам знаешь. И хватит! Или опять хочешь поссориться и получить «отлучение от радостей жизни» дней на несколько?

Не хочет, сразу видно. Равно как и то, что парень действительно любит это вздорное создание с тяжёлым характером. Но мне оно только на руку. Это я, если что, про крепкую связь сей парочки, а вовсе не про особенности и сложности их сексуальной жизни.

- Я тоже удивлена, но ещё и обрадована, - вставила свои «пять копеек» Алиэнэль. – Нам это сейчас не просто так сказали, а с какой-то целью. Упомянули про деньги, но остальное мы можем и сами додумать. Деньги для нашего мира, лучшее развитие тут, но… Если живой «городской легенде» нужно что-то в другом виртуальном мире, то это значит то, что и туда можно попасть по настоящему. А вот зачем? А ещё мне интересно, можно ли научиться этим путешествиям. Кто как, а я хочу получить и красивое личико, и магию и вообще больше того, что есть у меня и у моего обычного тела.

- Ты, Алиэнэль, согласно заветам классика, зришь в самый корень! И да, такая возможность есть. Сперва попасть сюда, а уж дальше… Всё будет зависеть от готовности развиваться. Зато награда будет действительно велика. Сила, красота, магия, здоровье… бесконечная продолжительность жизни, а может и вовсе бессмертие.

- Как можно быть…

- Может ли магия?..

- Здоровье восстанавливается или…

Загалдели, как чайки над рекой, когда по ней поплыло что-то вкусное и в большом количестве. Но это понятно и объяснимо – слишком уж новость попалась горячая, ломающая большую часть представлений о жизни. А сейчас я ещё керосинчику в огонь плесну, от всей щедро-циничной души.

- Я расскажу почти все, что могу. Главное сначала выслушайте, а уж потом будете и вопросы задавать. Отвечать на них сейчас было бы нерационально, всё равно на девять десятых вы и сами узнаете ответы, просто посидев и внимательно послушав. Ну а перво-наперво уясните одну истину – что Скарлайг, что мир «Лендлордов», что иные стали из миров виртуальных полноценными параллельными мирами, крепко связанными с миром материнским.

- Землёй…

- Да, Хель, именно так. А теперь с самого начала.

Час усиленной работы глоткой и, местами, разумом, когда приходилось отвечать на основные вопросы. Хорошо ещё, что после общения с Тормасовым, по сути одним из главных творцов Скарлайга да и иных миров, пусть и опосредованно, мои знания оказались на вполне высоком уровне, и я мог ответить практически на все заданные вопросы. Ну а на парочку, которые всё же оказались слишком сложными, ответил частично, но дав понять, что полного ответа пока в принципе не существует из-за того, что параллельные миры просто не успели окончательно сформироваться.

Хорошо, когда сознание твоих собеседников, до которых ты пытаешься донести нечто важное, не является закосневшим. Впрочем, косный народ и не стал бы некоторое время назад ввязываться в мои авантюры тут, в Скарлайге. пусть и считая это всего лишь обычной игрой с эффектом реального присутствия. Но они ввязались, получили неслабые бонусы, а теперь ещё и оказались в числе первых, кто осознавал всю глобальность надвигающихся на мир изменений. С другой стороны, у них появился реальный шанс оседлать волну, снять сливки, пока множество других готовых рисковать просто не понимают и не могут понимать сути начавшихся перемен.

- Соблазнительно, - аж замурлыкала Хель, прикидывая перспективы. -Молодость, красота, здоровье… возможность плевать на всяких уродов в форме и без неё. И на денежные мешки, раз уж отсюда в наш мир можно драгоценности таскать.

- Прикроют эту лавочку быстро, - возразил Хельги, он же Дэн, понимая реакцию финансовых кругов государств Земли, буде таковое станет происходить в промышленных масштабах. – Объявят все драгоценные камни лишившимися былой ценности на официальном уровне, вот и всё. Сами, конечно, свои активы скинут или перепродадут лохам. Ну там «Де-Бирс» и десяток других компаний пострадают. Но меньшинством пожертвуют.

- Да и в задницу их, камешки эти, - отмахнулась кендерша, чьи глаза продолжали горечь огнями энтузиазма. – Ты как знаешь, а я уже сейчас подумываю сюда, как говорит Макс, «соскользнуть». И ещё всем нормальным людям то же самое посоветовать. Пусть что в Питере, что в Москве, что в иных городах чинуши и менты сами у себя х*й сосут, сапоги полируют и друг друга на откаты пилят.

- Не думаю, что наш друг, оказавшийся Скользящим, хочет именно этого. Сразу этого, я имею в виду, - выступила гласом трезвого рассудка эльфийка с маленькой пушисто-клыкастой особенностью. – Это награда и оплата. Но сперва работа. Нам троим нужно найти путь в мир «Лендлордов». Нужного человека, которому можно доверять.

- Да чего искать то, а? – взвилась Хель. – Лизка за то, что ей подскажут, как не только сохранить новообретённые большие сиськи, пухлые губки и упругую жопу, но и выбиться в значимые персоны, не то что демонессой станет, но половину демонов всеми физиологическими обслужит.

Хм. Да, однако. И в то же самое время появляются некоторые другие сомнения.

- Энтузиазм – это хорошо. Но вот по поводу озвученной тобой готовности этой самой Лизы к «обслуживанию» возникают определённого рода сомнения. Понимаешь?

- Понимаю, - серьезно на сей раз, без каких-либо лишних эмоций отозвалась кендерша. – Лизка та ещё стерва и пройда, но мы с ней если и не как близняшки, то где-то рядом. Я не сделаю ничего, что ей повредит. И она никогда мне не напакостит. Могу хоть чем поклясться.

- Пусть так. Тогда сегодня же усиленно мотивируй свою сестру создавать новый аватар в «Лендлордах» и ставь вполне конкретную задачу.

- Обязательно сделаю. Есть только одна сложность. Небольшая, но лучше её решить.

- Какая?

- Она захочет сразу получить эту возможность «соскользнуть». Лиза увлекающаяся и хочет быть такой, какой тут не получится. Денег на пластику нет, магии и вовсе взяться неоткуда. А у нас родители, которые беспокоятся уже потому, что дочери то и дело «в гробы укладываются». И не просто укладываются, ещё и платят за это.

Вид у Хель был несколько смущённый, чего я в принципе не ожидал. Не ожидал, зато понимал, чем именно было вызвано это самое смущение. Финансовый аспект, вылюби его последовательно конь, осьминог и дедушка Ктулху с Азат-Тотом за компанию. Уж мне то хорошо было известно, как в родной стране обстоят дела с деньгами у большей части нормальных людей. Дворник, получающий наравне с врачом; маляр-штукатур, чья зарплата раза в два превосходит таковую у преподавателя университета с учёной степенью; грузчик с принципом «вали кулём, там и не разберём», легко заколачивающий раза в два более инженера на немногих ещё работающих производствах. И это лишь отдельные примеры, каковых можно набрать далеко не один десяток, даже не напрягая память. Немногие, сумевшие достичь мало-мальски пристойного жизненного уровня благодаря интеллекту и навыкам, даваемым не на уровне ПТУ, являлись исключением из правила… ну или готовы были со всем усердием вылизывать начальственно-патрийные жопы, сапоги и прочие элементы тушек и гардероба. Так что словам кендерши удивляться я ни в коем случае не собирался.

- По двадцать штук зелени каждому, включая твою сестру. Это в качестве аванса, ведь семьи есть у всех, а с заработками… мало у кого нормально. Просто скажете счета или тот банк, в который можете прийти и забрать сумму из специально заказанной для этих целей ячейки.

- Серьёзный подход, - впечатлилась Алиэнель. Хотя не одна она, просто эльфийка отреагировала словами вперёд двух других. – Не думала, что ты можешь до такой степени работать с финансами. Камни отсюда в наш мир – это понятно, но нужно же ещё и конвертировать в бумагу. Круто.

- Есть маленько, - не стал спорить я, в то же время не открывая истинный источник средств. И вообще, Тормасов оставался тайной, которой до поры делиться не следовало… сверх уже случившегося. – Только не «Лендлордами» едиными. Надеюсь, вы не успели позапамятовать, что у меня есть аж целых семь Сфер Ярости, которые, по договорённости с Владыкой Клинков, я должен буду разместить в наиболее подходящих для его цели местах?

Кивают, показывая, что помнят. И, судя по выражениям лиц, настроены вполне по деловому, то есть готовы содействовать всеми возможными силами. Только вот одного согласия мало, нужно нечто большее. Обойдусь, конечно, и им, но хотелось бы толики здравой инициативы. И точно, ждать не пришлось. На сей раз гласом разума и рацпредложений выступил парень Хель, высказавший предложение:

- У нас в Питере есть клубы, посвящённые Скарлайгу. Много людей собирается, в том числе и те, кто тут является сторонниками Хоррана. Если чуть покрутиться, найти не просто интересующихся, а ещё из богатых семей, да ещё идею в голову вложить, можно не просто клубы по Скарлайгу, а объединяющие увлечение Хорраном устроить. Место там арендовать, а там и незаметно закопать или забетонировать одну из Сфер Ярости.

- Точно! – подхватила кендерша. – А были б в Штатах, так там вообще можно любую чушь как религию зарегистрировать. Уж культ Хоррана точно, если его там уже нет… Он ведь развитый, со своей мифологией, структурой. Правда не на Земле, а в Скарлайге, но перенести то всё можно.

Я пока молчал, не мешая друзьям устраивать мозговой штурм. Да и Лаиру удержал от вмешательства, не дав крылатой даже рот открыть. Достаточно было лишь слегка сжать её руку, после чего выразительно посмотреть на увлечённо включившихся в прокачку возможных вариантов. Этого хватило. И не зря я это сделал.

- Кто сказал, что только Питер и. допустим, Москва? – елейно улыбнувшись, буквально пропела эльфийка. – Если есть деньги и загранпаспорт, то можно отправиться хоть в Европу, хоть за океан. А если деньги очень большие, просто зарегистрировать этот самый «Храм Хоррана» или, если такое название уже есть «Храм Хоррана Обновлённого». Может даже перекупить существующего главу, если таковой есть. Не думаю, что Владыка Клинков откажется от распространения своего пути сразу в нескольких местах. В тех, где его путь и принципы правильно поймут и готовы будут использовать.

- Точно. Путь клинка же! – Хель, словно в попу ужаленная, аж подскочила. Правда, почти сразу вновь уселась, но продолжила вещать с усиленным рвением.- В США есть «Национальная стрелковая ассоциация», а если туда эту Сферу незаметно пронести и замуровать, то влиять буде-ет! Там почти все WASPы, ну и немного мексиканцев и прочих латинос. То есть аллах-бабахов и других это не коснётся, воть! Одну туда, другую в создаваемую или созданную «церковь Хоррана», а остальные пять пусть здесь, в родных краях останутся, только в разных городах. Умная я, да?

Собственно, бойфренд возражать не собирался, Алиэнэль задумчиво так кивала, явно укладывая услышанное у себя в голове, но не видя вот так, с ходу, ничего противоречащего логике. Я же… А что я? Разумный и расширенный подход к решению поставленной задачи – это большой плюс. По большому счёту и возразить нечего, помимо одного нюанса. Учитывая реально большую популярность того же Скарлайга в целом и Хоррана в частности в странах Скандинавии, это также стоило иметь в виду. Плюс поражённая вирусом толерастии и схожей с ней заразы Европа мало-мало, но порой проявляла признаки борьбы с болезнью. Если две Сферы Ярости за океан, одну в Скандинавию, ещё одну… пока в неопределённом месте, возможно, на стыке Западной и Восточной Европы… Тогда три остаётся на долю моей многострадальной страны. Хм, нормальненько так выходит, особенно если удастся воплотить планы в жизнь в относительно сжатый промежуток времени.

- Молодцы и умницы! Принимается, пусть и с определёнными оговорками и дополнениями. Их мы ещё обсудим, а пока… Пришло время поговорить о Мьелльнире.

- В каком смысле, Макс?

- В самом прямом, Хель. Для той же затеей с «Храмом Хоррана» в Штатах потребуются не только деньги, но и те, кто будет проводить идею в жизнь, а затем, хоть и первое время, следить за правильным её развитием и функционированием. Та же картина относительно местных «культурно-досуговых обществ по изучению аспектов виртуальных миров». Это я так, навскидку выразился, но суть должна быть понятна. Догоняете?

- Угу. Люди. И не один человек, - констатировала не слишком приятный, но таки да факт Алиэнэль. – А у нас тут, в Скарлайге. основная связь именно этот клан. Но ты не собираешься рассказывать им то, что рассказал нам.

Опять же радостно осознавать, что не ошибся в людях, в том числе и в уровне их ума и умения анализировать ситуацию. Девушка с острыми эльфийскими ушками была права – Мьелльниру пока было рано знать то, что должно было до поры оставаться секретом. Уже совсем недолго, но должно было. Пусть счёт до момента, когда слух действительно пойдёт в массы, и окажется подтверждён примерами, измерялся уже днями, но… даже этот временной период стоило использовать правильно.

- Ты права, Алиэнэль, Зато мьелльнировцев нужно будет покрепче пристегнуть к Владыке Клинков тут, в Скарлайге, сделать часть этих леди и джентльменов жрецами Хоррана в обоих мирах сразу. Пусть сперва как следует потрудятся на Земле – хотя и тут, в Скарлайге, ограничения должны для них остаться лишь по поводу задержки «соскальзывания», буде кто захочет сделать это и сделать быстро – а уж потом пожинают плоды своей работы. Плюс оплата там, в «материнском мире», причём щедрая, постоянная, не навевающая мыслей о том. чтобы бросить и...

- Предать?

- Вот чтобы риск предательства снизился, мне нужны ваши личные впечатления от того или иного члена клана, - ответил я магу. – Так что уж постарайтесь создать для меня этакое небольшое «досье» на каждого из тех, с кем приходилось сталкиваться. Именно личные впечатления, они сейчас важнее многого иного. Потом я их дополню досье настоящими, есть методы получить и их, пусть сложные и недешёвые. Договорились?

- Ага.

- А то!

- Я так заинтересована…

Энтузиазм и он же, но с лёгкой приправой из иронии – это вполне успокаивающая реакция. Мне только и оставалось, что ещё немного поговорить на тему Мьелльнира, затем перевести разговор уже на не связанные с серьёзными делами мелочи и завершить всё это раздавливанием бутылочки действительно хорошего вина. Хорошего даже по меркам Скарлайга, где оно изначально было на уровне выше среднестатистического в родном мире. Всё же хорошо сделали люди, прорабатывающие этот и иные миры, что сотворили их не просто яркими и красочными, но ещё и с множеством мелочей не то что не уступающих, а превосходящих привычное в обычной жизни. Завлекаловка изначально сейчас стала просто улучшенным вариантом реальности. Хорошо это есть и хорошо весьма.

А несколько позже, когда троица отправилась по делам в мир «материнский», иными словами, на землю, случилось то, что ещё сильнее улучшило моё и без того пребывающее на высоком уровне настроение. Сработал Конвертер Душ, преподнеся очень приятный сюрприз. По ходу, уровни обоих затянутых внутрь духов, что заняли все две имеющихся в импланте ячейки, оказался не слишком высок. Может и ещё какие факторы сработали, но не суть. Главное было в том, что если одна попытка прихватить чужое умение сработала вхолостую – что и неудивительно при шансе на успех в настоящий момент при равных со мной параметрах аж в 8% - то вторая реал сработала. Результат – полученное новое умение, вдобавок ни разу не свойственное моему техномагическому классу. Прелесть да и только!

Что же мне досталось? Нечто, именуемое «Основы коммуникаций с сущностямидуховных планов». Иными словами, умение, свойственное разве что Говорящим с Духами да собственно бестелесным тварям позволяло тем понимать друг друга. Ага, разного рода духи и астральные твари не разговаривали на языках, используемых разумными расами Скарлайга, да и назвать их общение разговором тоже было бы не совсем правильно. Скорее уж этакое общение образами, ментальными пакетами, которые, к слову сказать, к той же телепатии не имели особого отношения.

К слову сказать, эти самые «основы» давали лишь самые азы, позволяя кое-как донести до духов мысль типа «моя твоя хотеть приказать», что с горем пополам действовало лишь на самых тупых и одновременно слабых представителей бестелесной фауны. С другой стороны, не освоив основы, лезть в глубину духовных планов… Обитающие там сущности всегда рады были подзакусить энергией дурных начинающих Говорящих, тем самым регулируя их численность по принципам естественного отбора.

Нужно ли мне именно это умение? Как ни странно, да. По какой причине? Да уже по той, что я не хочу ограничиваться исключительно свойственной техномагам школой Духа да способностью пользоваться срощенными с собственным организмом имплантами. Нет уж, мои планы куда шире, глубже и глобальнее.

Скарлайг, он ведь даже в исходном, чисто игровом состоянии позволял со временем худо-бедно, но изучить иные, непрофильные школы магии, пусть и через пень-колоду, с большими трудностями и затратами. А уж после становления полноценным миром… тут и вовсе говорить не о чем. У меня есть отличное средство для скорейшего освоения изначально чуждых пути техномага умений. Имплант, полученный от щедрот Хоррана, уже работает, уже позволил сделать первый шаг по новой обходной тропке, ведущей к ещё большему могуществу. Тому, от которого даже Скользящему, особенно Скользящему не стоит отворачиваться.

Глава 16

Глава 16


Сколь веревочке не виться, а заканчивается всё едино петлёй. Для Корпорации это ой как верно подмечено! Одно дело, если бы я тупо пошёл в банзай-атаку, по примеру дубоголовых япошек во время Второй Мировой войны, когда эти косоглазые постоянно и нехило отхватывали полноценных звездюлей от американских морпехов. Так у меня и глаза не косые, и кожа ни разу не желтушная, да и склонности к харакири даже в мыслях не проскальзывало. Нефиг-нафиг-пофиг!

Зато вместо всех вышеупомянутых глупостей имеется сразу несколько факторов, которые должны неслабо так помочь. Во-первых, я много узнал о собственно Корпорации, её директорате, тех местах, где можно застать их всех скопом, а также о системе охраны этих самых мест. Во-вторых, экипировался и подготовился я на совесть, причём используя как разного рода экипировку, так и возможности, свойственные моему нынешнему уровню. В-третьих же, я сейчас не просто не один, а в сопровождении теперь уже не моей любимой принцессы, а полноценного головореза магической направленности, специализирующегося на стихии воздуха, хотя и тремя остальными владеющего на пристойном уровне. Один, потому как оказалось, что число прихватываемых вместе с собой во время «скольжения» зависит ещё и от их уровня развития. То есть если в прошлый раз я смог перетащить в Скарлайг Лаиру и Тормасова одновременно, это не было равноценным преодолению грани меж мирами в связке с двумя действительно развитыми головорезами. Пришлось ограничиться всего лишь одним из оных.

Тарргант, прошу любить и жаловать! Тифлинг, вдобавок из числа тех, кого в принципе нельзя принять ни за кого другого, слишком уж специфическая внешность, очень близкая к классическому демону. Практически полный набор в виде витых рогов, демонических черт лица, специфического строения рук – выдвигающиеся из специальных полостей в запястьях костяные клинки – да ещё и крылья за спиной, пригодные как для планирования, так и для короткого полёта, если приложить предельные усилия. В Круге это всё считалось очень хорошим наследием. Ничего не поделать, был у них определённый фетиш на максимально приближенную к демонической классике внешность. И это при том факте, что собственно в инфернальных мирах разнообразие было то ещё, да и высшая демоническая аристократия частенько имела облик, крайне слабо отличимый от человеческого. Разве чт