Охотник: Новый мир (СИ) (fb2)


Настройки текста:



Пролог

— Он не выживет. Извините…

— Да… ничего страшного.

На койке с ярко-алыми простынями лежал парень. Кровь уже запеклась и неприятно прилипала к телу — каждый глоток воздуха, каждое нелепое движение доставляло несносную боль. Вокруг него скопилась небольшая толпа людей. Глаза врачей стреляли в парня оценивающими взглядами, а во взорах родных ему людей читалось искреннее безразличие. Мать, отец и младший брат смотрели на него так, словно им было абсолютно плевать. Они просто нагло ждали, когда их чадо наконец-то провалится в вечную тьму.

Когда его окутает перина неизвестности, и этот мир сожрет его…

— Ненавижу… — жалобно заскулил парень, утопающий в собственной крови.

Он был в ярости. Несмотря на то, что его тело трясло в агонии, он находил в себе силы одаривать гневным взглядом людей, которых он до поры до времени считал родными. Болезненно бледная кожа будто светилась в полумраке покоев. В глазах застыли горькие слёзы разочарования.

За что они с ним так?

Мать убрала свои длинные золотистые волосы на бок и присела на койку. Подол её длинного платья вальяжно устилал грязный пол больничной палаты. Лицо женщины не выражало ни единой эмоции — оно было серым и тусклым, словно пасмурное небо за окном. Взгляд её холодных серых глаз грубо прошелся от кончиков пальцев до головы сына.

Хах, «сына»… Для неё это слово давно не имело места быть.

— Нам долго ждать? — лениво произнесла златовласая, глядя на своего сына нерадивым взглядом. — Артем, я всегда говорила тебе: время — деньги!

Возле матери в черном фраке стоял парнишка лет десяти. Родительская ненависть к его брату полностью поработила разум мальчонка — всё сочувствие вмиг куда-то испарилось, и жалость канула в лету. Смерть Артёма была тяжёлой, мучительной и просто-напросто скучной для десятилетнего ребёнка. Казалось, что младший братец «непутёвого сына» уже сам готов был отправить его на тот свет, чтобы он не тратил его время.

А отец?.. Отец одиноко стоял в конце палаты и смотрел на развернувшийся пейзаж за грязным больничным окном. Он был так же спокоен и так же наплевательски настроен на происходящее. Отпечаток горечи на языке от недорогих сигарет — вот, что он хотел ощутить в данный момент.

Артем начал задыхаться. Порванная зияющая рана на груди словно раздирала легкие: ее даже не зашили и не обработали. Парня просто швырнули на койку, принимаясь наблюдать за его страшной и мучительной смертью.

Никакой поддержки, никакого понимания.

Никакой любви.

«Почему этот мир так жесток? — билось в голове у Артема. — Я не хотел такую участь… Почему именно я? Мои планы… увенчались провалом… они догадались, они знали… Черт!!!

Черт!!! Почему Я?!!»

Его глазные яблоки медленно закатывались, заставляя почувствовать неприятное щипание в глазах. Веки прикрылись…

— Хочешь… жить?

Артем раскрыл глаза, вдруг услышав шепелявый голос у себя в голове. Глаза бегали из стороны в сторону в надежде найти своего «спасителя», но все было тщетно. «Неужели все это просто мой предсмертный бред?» — пронеслось у него в голове.

— Нет, твой рассудок еще не помутился. Но уже близок час, когда ты отправишься к всевышнему.

Артему тяжело было поверить в подобное явление. Это ведь просто болевой шок, ему это все действительно мерещится, ведь правда?

«Кто это?» — ненароком подумал парень, и ему тотчас пришел ответ:

— Тебе не нужно задавать вопросы. Тебе нужно дать ответ на вопрос. Хочешь жить? Да или нет? Не тяни, прими решение…

Артем безумно улыбнулся наяву. Его мать была удивлена и отчасти напугана происходящим, поэтому взгляд женщины озарили огни некого неконтролируемого ужаса. И внезапно находящийся при смерти парень громко и заливисто захохотал, раскрывая свой рот, из которого в одночасье брызнула кровь.

Он набрал воздух в легкие и изо всех сил произнес последнее слово:

— Да!!!

— Отлично, — прошипел все тот же голос у него в ушах. — Ты обретёшь новую жизнь, дитя северной звезды. Я отправлю тебя в мир, что примет тебя. Он не отвернётся, он всегда поможет… Добро пожаловать в Бенезет. Юный герой!

***

Спасибо, что читаете!

Арка I Новый мир: Глава I Подземелье, красавица и страшный монстр

— Артемон! Сколько можно говорить?! Перекат, потом — колющий!

— А сколько я могу тебе говорить?! Ты, бесишь! Мое имя Артем! Ясно?!

Артем стоял в середине тренировочного, так сказать, лагеря: это была комната, имеющая в плане форму квадрата; крыши здесь не было, и можно было рассмотреть всю красоту и прелесть лазурного неба, с плывущими по нему ватными облаками. Кривоватые серые стены были увешаны мечами и пистолетами. Парень был окружён людьми, которые также оттачивали свои навыки владения не только мечом, но и другими видами оружия. Сам он стоял с рыжеволосой женщиной на вид лет тридцати. Она была одета в короткие обтягивающие шорты и майку черного цвета. На ее бедрах был туго затянут пояс с кинжалами, а в правой руке своим стальным острием сверкал меч. Рыжая бестия как всегда кричала на Артёма, находясь в не очень хорошем расположении духа.

— Ладно, — Артем отошел от нее, сделал перекат и ударил в пустоту колющим. — Так пойдет?

— Ты что, черепаха? Да если бы ты спустился на первый этаж, ты бы уже был трупом! — женщина покачала головой и уставилась на небо с некой тусклостью. — Да… мы приютили тебя… но кто ж знал, что ты такой не обучаемый?

— Жанна, — позвал женщину некий парень в обносках. — Госпожа зовет тебя.

— Хорошо, — рыжеволосая уж думала пойти, но не смогла не обделить прощальным вниманием своего подопечного: — Отрабатывай удары. Понял?! Я скоро приду.

Она ушла прочь, потянув за собой шлейф надменных взглядов. На Артема откровенно пялились, кто-то даже заливался хохотом. А что поделать? Трудно ему давалось обучение, с кем не бывает? Парень подошел к кукле из дерева и принялся вонзать сталь в вымышленное подобие человека.

Когда он умер… его перенесло в другое место. Он помнил лишь тьму, что будто сжирала его, а потом восстанавливала по кусочкам и… тот шепелявый голос. Этот голос обещал ему, что этот мир примет его.

После смерти Артем очутился в монастыре. Там его встретил священник и разъяснил ему все мелочи этого мира, разжевал по кусочкам. Объяснил, что он «пришлый», и такие как он умирают в других мирах, после чего бог Меран переносит их сюда. Мужчина заявил, что голос, который парень слышал перед смертью, принадлежал именно ему.

Однако следующее разъяснение священника поразило Артема до потемок души, повергло его в глубочайший шок и заставило словно язык проглотить. Парень не верил его словам. Ему и вовсе показалось, что с ним кто-то сыграл злую шутку.

«В этом мире "пришлых" покупают семьи», — так звучал этот страшный приговор.

Всего в Бенезете было сто четыре семьи, и кто станет его «опекунами» знал только сам Меран. Священник предостерег, что «пришлым» запрещено изобретать оружие и иные диковинные вещи из своего мира — это могло привести к весьма плачевным последствиям.

Это могло привести к смерти.

Артёма выкупила семья, что носила фамилию Феникс, — девяносто четвёртая в списке, почти в самом низу. Священник не объяснил для чего им люди из другого мира, но Артем был не дурак. Для себя он выделил два варианта: первый — это рабство, второй — им нужны воины. И парень оказался прав: им действительно нужны были воины.

Оказывается, в этом мире было подземелье — его можно было сравнить с бездной, разделенной на несметное количество этажей. Разведанных из них было всего двадцать пять, а все остальное — это загадка данного мира. Но есть предположение, что в самом конце этого подземелья сидит тот самый бог Меран. Имелось множество фактов, которые доказывали, что именно он создал эту бездну. А зачем — неизвестно. Жители этого мира не переставали размышлять на эту тему, и непонимание, для чего Меран присылает «пришлых» в этот мир, терзало их не просвещенные головы.

Одно они знали точно: загадка бога должна быть разгадана. Ведь не просто так он все это делает. Должна же быть у него какая-то цель!

Город, куда попал Артём после смерти, во всей красе своей напоминал средневековый: просторы Бенезета были усеяны замками и стоящими вплотную друг к другу жилыми домами, которые достигали высоты в четыре этажа, — каждый из них был полным воплощением всех пожеланий и вкусов хозяина; в центре над городом возвышался гигантских размеров храм в стиле пламенеющей готики — его шпили, как языки пламени, стремились высоко к небу. Единственным отличием от стандартных средневековых традиций была одежда — она не была вычурной: девушки не носили широких платьев с корсетами, а мужчины отказывались от лосин. Одеяние было максимально удобным и практичным, как в современном Земном мире, и не доставляла каких-либо неудобств.

— Ураааа! — в их тренировочный лагерь прибежал парень с поднятой вверх правой рукой. — Смотрите! — его вмиг окружили любопытные головы. — Мой левел поднялся. Я теперь второго уровня. Целых два года ушло… Наконец-то… — все, кто находился рядом на данный момент, удивлённо заохали и начали переговариваться друг с другом, обсуждать чужой успех.

Артем наблюдал за этой сценой с нахмуренными бровями и недоумевающим выражением лица. Взгляд парня интуитивно опустился на его руку, где на тыльной стороне ладони было черным цветом написано: «LV 1». Это была самая диковинная вещь данного мира — здесь были уровни. До Артёма не сразу дошло, что он только что увидел. Это все ему казалось каким-то несуразным бредом, и он даже встряхнул головой, чтобы отрезвить свой разум. Только надпись не пропала, и парню ничего не оставалось делать, кроме как просто смириться с этими «чудесами».

Чем больше человек сражался, тем выше был у него левел. У некоторых занимало год или два, чтобы перейти на следующий уровень. Чем выше левел, тем сложнее было поднять его, но в этом были и свои плюсы: с получением нового уровня человек получал навык кратный своим умениям. К примеру, тот, что поднялся на второй уровень, открыл «огненное дыхание».

Всего насчитывалось пятнадцать уровней силы. Рыжеволосая Жанна, трепавшая мозги Артёму, была на восьмом. Считалось, если человек находился на восьмом уровне или выше, то он — «элитный проходчик». В этом мире, безусловно, существовали герои, которые являлись сильнейшими из всех бойцов — они были единственными, кто добрался до пятнадцатого уровня. «Новички», как Артем, попадали в разряд с первого по второй уровень, с третьего по седьмой — это уже «искатели». Так же была магия, в которой Артем пока не разобрался, но он готов был изведать каждый уголок этого мира, чтобы понять как здесь все работает.

Артем нанес несколько колюще-режущих ударов кукле и ненароком остановился. Его голову вдруг посетила одна не очень приятная мысль: он пребывал здесь уже целый месяц, но ничему толком не научился. Парень всегда предпочитал показываться себя на практике — бессонными ночами колотить манекен было не в его вкусе. Тем более Жанна — та еще сволочь! — мучила беднягу, заставляя его сражаться против нее. Однако что он мог поделать против «опытного проходчика»? Правильно, ничего. Все их сражения заканчивались многочисленными травмами и побоями на теле Артема. Женщина не щадила его и сражалась на равных, не принимая тот факт, что парень еще «новичок». Каждое утро в казармах встречало Артема болью в мышцах и новыми гематомами. Но, он вставал. Он будто чувствовал, что этот мир не отворачивался от него. И с каждым днем он все больше это осознавал, когда сквозь пелену изнеможения вновь поднимался на ноги, как самый настоящий герой.

— Всем построиться!!! — послышался со стороны до боли знакомый визгливый женский голос.

Все быстро, не раздумывая, встали в шеренгу. Неожиданно в тренировочный лагерь пришла Жанна, с высоко поднятой головой рассматривая каждого человека. Следом за ней плелась девушка миловидной наружности в длинном белом платье. Ее длинные иссиня-черные волосы могли пленить взгляд любого; чистые голубые глаза сверкали на солнце, словно водная гладь спокойной реки. Эту девушку звали Мишель Феникс, она являлась главой дома Фениксов. Мишель мило улыбнулась и оглядела всех воинов. Взгляд Артема вмиг приковался к этой обворожительной красавице. Уголки его губ приподнялись, а сердце непроизвольно ускорило свой ритм.

«Эх, если бы ты была в моем мире, я бы за тобой приударил», — пронеслось в голове у парня.

— Воины мои! — подняла свое личико Мишель. — Завтра вы спуститесь в подземелье на первый этаж. Мне очень жаль такое говорить, но многие могут погибнуть. Подземелье забирает лучших. Если вы переживете завтрашний день, вы официально будете приняты в семью Фениксов. Вас будут по-особому обучать. Даже обучат магии, — все восторженно загудели, но милашка изменила выражение своего лица: оно вмиг стало грозным и довольно серьезным. — Вы будете должны убить Стража первого этажа — Вильгельма. Без победы можете не возвращаться.

Все замолчали и стали коситься друг на друга. Заявление Мишель вызвало бурю эмоций в душах воинов и заставило их сердца сжаться в смятении. Артем ни с кем не сближаться не спешил, ведь эти люди могли предать, убить, обокрасть — все что угодно. Он прекрасно знал: если он умрет, то третьего шанса не будет.

— Сегодня! — закричала Жанна. — Вы можете выйти. Пройтись по городу. Но знайте, с восходом солнца вы должны быть у входа в подземелье. Если не придете — стража притащит вас. Можете не прятаться: не получится! Разойтись! — ее последний возглас звучал как приговор, заставивший коленки предательски задрожать.

Ворота за спиной шеренги с гулким треском открылись. Яркий свет с той стороны осветил лица воинов, заставляя каждого прищуриться. Несмотря на то, что где-то в потемках подземелья их поджидала страшная смерть, они были рады выйти на волю и сделать последний вдох беззаботной жизни. Артем и еще один молодой парень с белесыми волосами, одетый в грязную ободранную одежду, как у рабов, и с пронзительным взглядом серебряных глаз, остались стоять внутри.

Слишком уж эта ситуация с выпуском наружу казалась парням банальной, потому что ни у кого не было денег. Что они будут делать в городе? Это почудилось Артему странным, и он одарил лукавым взором Жанну, ехидно улыбнувшись:

— Обманывать плохо.

— Цыц, — Жанна скривила лицо, — я так надеялась, что ты выбежишь вместе с ними!

— Хрен тебе, стерва!

— К-к-как ты посмел так со мной говорить?! Щенок!

— Успокойся, — усмирила Мишель Жанну. — Нам нужны умные люди, видящие подвох. Нам не нужны глупцы, тянущиеся к первому лучику света, ведь этот луч быстро потухнет, стоит только схватится за свет. Нужно взять в свои руки сам источник — только так можно выжить.

— Да, госпожа, — поклонилась перед ней Жанна.

— Как вас звать? — красавица обратилась к Артему и безымянному парню.

— Артем.

Блондин промолчал, словно стесняясь назвать свое имя, и это безумно злило и раздражало Жанну, которая от своей едва скрываемой ярости принялась пилить молодого человека взглядом. Казалось, будто рыжая сейчас и вовсе полыхнет, как огонь.

— Сил… — тихо произнес тот, явно не желая нарываться на неприятности, и опустил глаза в пол.

— Скажите мне, почему вы не выбежали, как это сделали остальные? — поинтересовалась Мишель.

— Вы серьезно, госпожа? — немного шокировано спросил Артем.

— Ты думаешь, я шучу?

Взгляд Мишель все сильнее намекал на то, что с ней лучше не шутить, поэтому Артем постарался сдержать свои бушующие эмоции внутри и решил не спорить.

— Сейчас ворота закроются, я ведь прав? — спросил парень, на что Мишель кивнула. — И они не откроются для тех кто ушел?

Мишель приоткрыла рот от удивления. Наконец-то на ее лице появилась улыбка, такая удивлённая и обворожительно-милая. Она снова кивнула на вопрос Артема.

— У нас нет денег. Нет снаряги. Единственные, кто может дать нам оружие, — это вы. Так что я решил, что сначала наберу снаряги, а потом выйду. Ты ведь точно так же подумал? — обратился Артем к Силу.

— Да…

— Ну вот. Дайте нам оружие, и мы пойдем.

— Кх… Ха-ха-ха.

Мишель заливисто и открыто смеялась. Её смех был настолько звонким и сильным, что, казалось, она вот-вот надорвет живот. Выражение лица Жанны, как думал Артем, было удивленным, но это удивление умело скрывалось за вечной строгостью и гордыней.

— С каждым годом все веселее, — вытерла слезы Мишель. — Берите что надо и уходите.

Артем и Сил поклонились в знак благодарности. Они зашли в трёхэтажный дом, не представляющий из себя ничего особенного. Он был серым и терялся на фоне рядом стоящих построек. Что поделать, эта семья была очень бедна.

Парень все присматривался к Силу. Он казался каким-то замкнутым. Каким-то обиженным. Словно было что-то, о чем он не хотел рассказывать. И это что-то явно терзало его душу, разрывало в клочья и заставляло беспрестанно чувствовать эту немыслимую боль.

День ото дня. День ото дня.

Видимо, ему пришлось через многое пройти… но, Артем тоже пришел в этот мир, познав немало горя и разочарования.

Они спустились в подвал дома и нашли огромную комнату. На стенах висели мечи и какие-то не очень хорошие доспехи — их было немного. Артем сразу же надел наручи, кольчугу и нагрудник. Он считал, что большое количество брони будет сковывать движение, и это помешает ему пройти испытание на первом этаже. Следом за доспехами парень начал осмотр мечей. Выбрав самый здоровый, Артем попытался взять его, но силенок оказалось маловато, чтобы удержать меч в руках, поэтому, слегка нахмурившись от недовольства, он решил его не брать. Поиски подходящего оружия продолжались, и каково же было удивление юноши, когда он наткнулся взглядом на то, что не ожидал здесь увидеть.

— Это же… меч из моего мира?

Артем не очень хорошо разбирался в мечах, но образы некоторых из них навсегда отпечатались в его памяти. Перед его глазами висел рыцарский меч, лезвие которого кверху становилось более длинным и толстым, а к долу — узким и глубоким. Клинок заметно сужался к острию, и расширенная крестовина обеспечивала надежную защиту для руки.

Артем взял в руки меч и взмахнул им пару раз.

«Идеально!» — сделал вывод он, и на его лице просочилась легкая ухмылка.

Парень нашел веревку и ножны, которые потом впоследствии привязал к своим штанам. Дело за малым. Артем мимолетно взглянул на Сила: тот выбрал щит и быстро вышел, не сказав и слова.

«Надо тоже щит взять», — пронеслось в голове у парня, и он, просмотрев и опробовав пару щитов, выбрал самый легкий.

Когда Артем шел наверх, по пути он увидел спящего охранника, который храпел так, что, казалось, стены тряслись и с потолка сыпалась побелка. Юноша заметил на его поясе мешочек и сразу же понял, что в нем лежит. Аккуратно подойдя к охраннику, он сорвал тряпичный кулек и побежал к выходу. Звон эхом разнесся по помещению, но мужик так и не проснулся.

***

— Ваууу!

Артем все не мог поверить. Он сидел в баре и видел, как создают маленьких человечков, что танцевали для публики, из ничего. Эта магия удивляла. В мире Артема магия — это лишь слова, имеющие значение только для еще ничего не познавших детей. Все в этом мире заставляло приоткрыть рот и в изумлении: в баре сидели люди с ушами животных или, еще лучше, вообще человекоподобные животные.

Бар был оформлен в стиле восьмидесятых: огромная барная стойка, круглые столы, за каждым из которых сидели различные существа и разговаривали между собой. На втором этаже располагались комнаты для ночлега, а на потолка висели огромные люстры из чьих-то рогов.

В мешочке охранника оказалась два серебряных. Артем, пробежавшись по городу, расспросил здешних о валюте и узнал, что на самом деле все очень просто. Есть медяки, серебро и золото. Одна монета золота — это пять серебряных. Одна серебряная монета — это тридцать медяков. Парень уже успел поменять монеты на медяки, поэтому мешочек звенел вдвое ярче.

Артему принесли что-то наподобие пива. Ему уже было двадцать два года, так что он любил порой выпить чего-нибудь и расслабиться. Сделав глоток, он вытер губы, и ахнул от пойла, огненным водопадом спустившимся по пищеводу.

На дворе стояла ночь. Черное бескрайнее небо было усыпано миллиардом звезд. Огни Бенезета ослепляли и разрушали темноту.

Всего пара часов — и он отправится к вратам на первый этаж.

В городе было очень скучно. Люди здесь — простой народ со своими проблемами, со своими заботами. Артем услышал одно правило, которое ему очень понравилось. Если ты — гражданин города Бенезет, то ты становишься частью одной семьи. Никто тебя не бросит и не оставит. Даже семьи помогают друг другу, кроме, конечно, испытаний в подземелье, там — каждый сам за себя. Однако к приезжим они относятся с холодом, как и к пришлым.

— Парень. Что один сидишь?

К Артему подошла девушка в кожаной куртке и таких же штанах. На ее правой щеке был шрам, что змеился до шеи; глаза были яркими с кошачьими зрачками и светились в тесноте как два уличных фонаря; длинная черная челка прикрывала лицо — с ней тяжело было встретиться взглядом. Она мило улыбнулась и взяла парня за руку, нежно обхватив его за пальцы.

— Почему один? Где друзья?

— Жду, — весело отозвался Артем. — Скоро прийти должны. А что такое?

— Да так, ищу компанию для прохода на второй этаж. Может, объединимся? У меня есть время, так что я дождусь с тобой твоих друзей.

— Пожалуй, откажусь, — Артем сделал глоток пойла. — Я уже знаю ответ моих друзей — «нет». Мы привыкли доверять только проверенным людям.

Девушка отпустила его руку и сменилась как в отношении, так и в лице: она казалась очень грубой и холодной.

— Не лечи меня! Ты же, «пришлый». У тебя нет друзей!

Артем понимал что происходит. Надо менять тактику разговора, чтобы остаться в выигрыше.

— С чего ты это решила? — грубо отозвался Артем и, нахально прищурившись, взглянул на особу.

— А с того, что на тебе нету метки семьи, а пришлых я чувствую за километр… Сколько у тебя в кошельке?

«Обокрасть хочет, так и думал. Это было моей ошибкой — идти в бар, но я был готов к такому», — Артем достал кошелек и положил его на стол.

— Воровство — плохое занятие. Предлагаю сделку. Ты мне расскажешь про первый этаж, а я тебе все содержимое кошелька. Как тебе?

Девушка быстро схватила мешочек и ощупала содержимое. Ее довольная улыбка говорила сама за себя.

— Идет, — она убрала мешок в карман. — Слушай внимательно. Первый этаж — это владение нежити. Тебе надо освятить свое оружие в монастыре.

— А страж?

— Вильгельм… с ним будет сложно. Но вы, пришлые, всегда атакуете его группой, но не сообща. Мой тебе совет — дождись, пока все будут его атаковать, и уже потом заверши начатое. Ну, ты понял.

— Ага… то есть действовать как крыса?

— Думай что хочешь. Я свои деньги заработала… А, точно. Последний совет — смотри под ноги.

Она встала из-за стола и ушла из бара. Артем залез рукой в карман, где было двадцать медяков.

«Хорошо, что она не посмотрела какие там монеты», — подумал Артем и вытер пот со лба. Она бы его не убила, но точно отделала как следует.

В этом городе Смерть карается Смертью!

— Опять обокрасть хотела, — донесся голос вставшей возле Артема официантки. — Эта кошка всех новичков обдуривает.

— Ей вернётся… — с усмешкой гиены на лице ответил Артем и встал из-за стола.

Парень подошел к хозяйке заведения и оплатил комнату. Он заказал личный будильник — персональную служанку, что придет к нему и разбудит. Ему надо выспаться и приготовиться к завтрашнему дню, который может стать последним в его жизни.

Он поднялся на второй этаж и зашел в свою комнату. Она была простой: в ней стояли только односпальная кровать и стол. Артем хотел было уже лечь, но услышал на улице крик. Кто-то звал на помощь.

Парень подошел к окну и распахнул ставни. Он начал осматривать тесный переулок. Внизу виднелись знакомые лица: двое пришлых, а вокруг них — не известные люди.

— У нас ничего нету!!! — закричал один из пришлых. — Отпустите.

Толпа не слушала их, медленно загоняя несчастных в центр своего круга. Артем молча наблюдал за происходящим. До его ушей донесся душераздирающий крик, когда пришлых начали бить палками.

«За что такая не любовь к, пришлым?» — подумал Артем, наблюдая за сей картиной.

Дело дошло до того, что с них сняли одежду и начали наносить удары по голому телу. Не выдержав моральной атаки Артем закрыл ставни.

— Не мое это дело.

Он лег в кровать и, стараясь не думать об увиденном, погрузился в долгожданный сон.

***

— Этот день пришёл!!!

Возле стоящих в центре города огромных врат, за которыми ничего не было, расположилось несколько шеренг, у каждой из которых ходили опытные проходцы, наподобие Жанны.

Артем лениво зевал и даже не прикрывал рот. Глядя на пришлых, стоящих возле него, он понял: эти бедняги осознали свою участь. Они стояли почти голышом — их обокрали и избили. Одним только своим видом они вызывали жалость. Но это не то место, где нужно было проявлять свою духовную слабость.

Когда Артем пришёл с утра в церковь, его встретил Сил. Парень был крайне удивлён увидеть своего «приятеля» здесь. На вид не говорящий, замкнутый парень, видимо, тоже как-то смог разузнать про первый этаж. Артему сразу же стало интересно, но Сил не отвечал на его вопросы и просто так же молча ушел, как в прошлый раз.

— Слушайте внимательно, — Жанна топнула ногой по выложенному камнем тротуару. — Первый этаж — владения нежити. Если вас укусят, то вам кранты! Помните, вы обратитесь в нежить примерно через три часа. Если у вас, конечно, под рукой не окажется святой воды.

Артем широко улыбнулся и похлопал по карману, где как раз была маленькая фляга со святой водой.

— Кто принесет голову Вильгельма — десять золотых! — она замолчала и сразу же громко крикнула: — Не сдохните!!!

Жанна повернулась к воротам, которые будто услышали ее и открылись. Как Артем и думал, это портал. За воротами ничего не было, но, глядя на распахнутый проход, он и осознал, что это портал.

Оттуда веяло смертью. Почему-то Артему стало дурно. Он боялся? Нет, это не то… Он ждал этого. Он уже в нетерпении хотел вступить на ту тропу, что уготована ему.

— Пошли! — махнула рукой Жанна. — Ваше приключение начинается!!!

***

Пришлые, вошедшие во врата, не могли поверить своим глазам.

Артем стоял с раскрытым ртом и не мог отвести взгляда от картины, представшей перед ним. Первый этаж представлял собой огромную, просторную пещеру, в которой не было видно ни конца, ни края. Огромная белая сфера с потолка бросала свои тусклые лучи, что придавало этому месту еще большей мрачности и отчаяния. Здесь было множество деревьев, высушенных и жутких, без листвы — их тонкие ветви, словно костлявые истощенные человеческие руки с острыми ногтями, тянулись к потолку пещеры. Весь этаж будто намекал на одно: смерть ждет любого вошедшего сюда.

Бедные пришлые начали собираться в группы. Артем не собирался с ними общаться, сближаться, что-то делить. Он знал одно: рассчитывать можно только на себя — только так можно выжить!

Осмотревшись по сторонам и оценив ситуацию, он решил идти позади табуна, собравшегося из новичков.

«Они совсем тупые?» — Артем понимал, что большие группы — это плохо. Да и тем более, у них ведь ни оружия, ни подготовки толковой.

Что они хотят сделать? Думают, что нежить не нападёт из-за того что их так много?

Артем мало знает об этом мире, но трезво может оценить ситуацию.

Когда парень шел позади остальных, до его ушей постоянно доносился раздражающий треск или, скорее, хруст, а в нос бил неприятный запах гнили. Артем опустил взгляд на землю, осознавая, что звук слышится откуда-то снизу.

— Емоё…

Грунт подземелья был покрыт толстым слоем костей и скелетов людей, животных, каких-то непонятных тварей. Их пустые глазницы пугали до сумасшествия, заставляя сердце гулко барабанить в груди. Правая рука Артема затряслась, потому что он понимал: это трупы от людей, что спускались сюда однажды… Количество покрывшихся пылью скелетов невозможно было сосчитать. Это было самое настоящее кладбище. Приют для умерших! Однако его глаза натыкались не только на груды костей. За черепом, что принадлежал какому-то крупному человеку, что-то виднелось. Артем, едва ли контролируя свои эмоции, страх и испуг, вытирал холодный пот со лба. Он рискнул посмотреть что под ним.

Перенаправив свой испуганный взгляд, он посмотрел на идущих вперед пришлых. Их шаги эхом разносились повсюду, разбиваясь о бесконечность пещеры.

«Им конец!!! — пронеслось в голове у Артема, и он тихонечко, на носочках побрел к ближайшему дереву. — Так вот что она имела ввиду» — парень вспомнил слова кошки воровки.

Артем подошел к хрупкому деревянному стволу, чья иссохшая кора при соприкосновении рассыпалась в прах. Осознание того, что он вряд ли сможет залезть на него, пришло очень быстро. Юноша снял щит, меч, нагрудник и положил все на землю у корней, откуда выглядывали заметённые пылью кости. Затем быстро, словно мартышка, вскарабкался на самый верх, наблюдая за всем происходящим и зная, что сейчас начнётся.

Пришлые общались между собой; они словно не видели, что у них под ногами, и что скрывается там, в глубине этой темной пещеры.

Они преодолели меньше сотни метров, когда из горы скелетов под их ногами вырвались серые руки и схватили бедняг.

— Что это?!

— Помогите?!

— Отпусти?!!

Вопли новичков разнеслись по пространству. От увиденного Артем нервно сжал ветку дерева, на котором сидел. Меньше, чем через минуту показались те, кто их до смерти напугал.

Вылезла нежить!

Артем не верил: это всё и вправду реально?

— Это же… вурдалаки…

Артем прекрасно знал, что это за создания, потому что в его мире тоже были эти твари — уродливые, сутулые существа, обладающие лишь тенью разума. Их кожа была грязной и почерневшей, а глаза — дики и безумны; кривящиеся губы обнажали остроконечные клыки в слюнявых пастях. Их единственная одежда — лохмотья, оставшиеся от жертв, а единственное оружие подобрано у «еды» или грубо сделано из её останков. Насущной необходимости в приспособлениях у них не было, так как длинные когти вполне подходили для разных мерзких дел. Эти природные клинки были покрыты коростой гнили. Получившие даже малейшую царапину от лапы вурдалака могли умереть от неизбежного заражения раны.

Артем учащенно дышал. Он хотел бежать… Но ноги почему-то вдруг перестали функционировать, а все тело онемело. Происходящее в глазах плыло. Он не знал что делать…

Пришлых… съедали. Вурдалаки убивали очень быстро, вгрызаясь клыками в шею, раздирая гортань. Они либо впивались когтями в убегающею жертву и раздирали до костей, либо дробили голову своим самодельным оружием.

«О чем я только думал?» — подумал Артем, глядя на то, как пришлых разделывают, словно мясо на разделочной доске.

— Крххх.

Выпучив глаза от испуга, он увидел у подножья дерева двух вурдалаков. Они то смотрели и рычали на него, то друг на друга, то оглядывались по сторонам, будто отгоняя что-то невидимое.

Артем закрыл глаза. В его мире, если не смотреть им в глаза, они могли отстать…

Но это не его мир!

Два вурдалака прыгнули на дерево и начали лезть наверх. Артема передёрнуло; дерево было метров пять в высоту. Но для этих тварей не составляло труда вскарабкаться на самую верхушку. Они хотели сожрать, хотели разорвать его! Когда вурдалаки были уже совсем близко, парень, набравшись сил и мужества, спрыгнул с дерева.

Жесткое приземление болью отдало в пятки, и Артем провалился до колена в пол из скелетов. Быстро хватаясь за все что только попадалось на глаза, он смог вылезти. Твари спрыгнули за ним и оказались возле него. Один хотел разрубить голову Артема напополам, но тот сделал кувырок, избежав смертельного удара, и быстро схватил меч со щитом.

Парень направил острие меча на одного вурдалака. Глаза Артема были взбешенными, страх поселился в его голове. Рассудок начал мутнеть… и он сделал глупость.

Сделав быстрый рывок, Артем оказался у вурдалака, заблокировав его удар щитом. Парень широко махнул мечом от бедра и разрезал грудь противника — черная вонючая кровь обрызгала его одежду.

«В чем же глупость?» — спросите вы.

Артем сосредоточился только на одном враге.

Второй вурдалак успел встать за его спиной и впился в его плечо клыками.

— А-а-а-а!!! — вскрикнул Артем и бросил щит. Он тут же начал бить кулаком в голову вурдалака, но от этого тварь сжимала свою челюсть только сильнее. Боль была невыносимой! Однако надо было что-то делать. И быстрее!

Парень взялся двумя руками за мечи и ударил острием в глаз вурдалаку.

Его плечо отпустили, существо завыло и отошло на несколько шагов, держась за свой левый глаз.

Артем, уже обрадовался, что боль утихла, но тут же опешил…

«Мне конец!» — металось у него в голове.

Юноша увидел, что пришлых уже обгладывают. Над каждым телом склонилось по пять вурдалаков. Они облизывали внутренности, вспарывали желудки, выдирали позвоночники, отрезали части тела. А от одного только вида, как они пережёвывали мясо, хотелось блевать!

Вурдалак, которого Артем лишил одного глаза, завыл. Все его собратья перестали копаться во внутренностях и откликнулись на зов просящего. Они начали окружать Артема… Бежать было некуда…

Этот мир опять его предал!

— Я… — тихо прошептал Артем, но потом прибавил громкость, — здесь не сдохну!!!

Артем снова приготовился к битве. Парень не был намерен умирать второй раз. Ни за что!!!

— Властитель огня!

Все вурдалаки замерли. Голос, что принадлежал девушке, напугал их, а ее саму не было видно.

— Повелеваю, сожги мерзких отродий из подземелья, преврати их кожу, мясо, внутренности в пепел, что я развею в твою честь — Огненный пир.

Послышался звук наподобие ультразвука, и вспыхнул свет, такой яркий, что Артем закрыл глаза. После вспышки последовал жар, обжигающий и заставляющий пропотеть насквозь. Казалось, кожа начнет лопаться.

Когда парень открыл глаза, он узрел вокруг себя столб пламени, где жарились вурдалаки, как курица в духовке. Пахло жаренным и протухшими вареными яйцами. Те существа, что не попали под огненную атаку, побежали на Артема. Монстры уже замахивались для удара, но из столба вылетели огненные змеи. Протыкая грудь и обвивая пламенными телами, змеи затаскивали тварей в огонь, дабы те приняли ту же участь, что и их собратья.

Пламя начало медленно потухать, пока и вовсе не исчезло, оставляя после себя витиеватую струю дыма, что поднималась кверху и растворялось в темноте. Артем был изумлен. Такого он никогда не видел.

Это была магия!

— Живой? — послышался спокойный, тихий голос, но спасителя все еще не было видно, поэтому Артем метал свой взволнованный и удивленный взгляд в разные стороны. — Ой, прости.

На расстоянии десяти шагов от него появилась девушка, будто из ниоткуда. Артем сидел с раскрытым ртом не из-за того, что он был поражен магией, а от того, что это девушка была очень красива: белоснежные волосы до плеч, милые, но и в то же время пленяющие алые глаза; на ней была юбка, на ногах красовалась обувь до колена из тонкого металла, на руках — наручи до локтя, а верхнюю часть тела закрывал легкий доспех; на плече висела сумка. На груди был выбит лев с расплавленными крыльями.

— Ты в порядке? — она ткнула пальцем в щеку Артема.

— Д-да!!! — закричал ни с того ни сего Артем. — С-спасибо… ты спасла меня.

Она села на колени и достала из сумки флакон с красной жижей. Выдернув пробку, она вылила содержимое на рану Артема, и та в мгновение ока затянулась.

— Это все, что я могу сделать.

Она встала и подошла к пеплу, оставшийся от вурдалаков. Взяв его в руки, она насыпала прах в флакон, где была жидкость, что вылечила Артема, и снова убрала ее в сумку.

— Прощай.

Она пошла дальше, даже не повернувшись к Артему.

Парень понял только одно: один он умрет. Если атака вурдалаков настигнет его снова, то он ее не переживет. Надо было действовать.

— Стой, — Артем быстро добежал до девушки и остановил ее, — подожди.

— Что?

— Возьми меня с собой. Я пригожусь тебе!

— Не думаю, — девушка не подавала никаких эмоций; она была такой спокойной, что немного пугала. — Чем ты можешь мне помочь?

— Я… я…

Артем понял, что был слаб по сравнению с ней. Что же можно ей предложить? Ведь от этого разговора зависела его жизнь. Если он не убедит ее — ему конец. Это подземелье жестоко: оно не прощает ошибок.

«Как же ее убедить?» — размышлял парень.

— Как насчет того, что я помогу тебе, когда ты будешь в этом нуждаться?

— Что? — она нахмурилась, сомкнула губы — было понятно, что ей это не нравиться. — Я спасла тебя. Ты мне и так должен.

— Это была твоя прихоть, — серьезно ответил ей Артем. — Я не просил тебя о помощи. Ты сама захотела, чтоб я жил. А сейчас у нас будет договор. Что я не брошу тебя и помогу тебе в нужный момент. Как тебе?

— Хм, — девушка задумалась, приложив указательный палец к подбородку. — И ты хочешь взамен пойти со мной?

— Не только. Мое задание…

— Убить Вильгельма, — продолжила за Артема девушка, — знаю.

— Именно, — Артем, не подумав, шлепнул ее по плечу широко улыбаясь. — Мне нужна его башка.

Девушка посмотрела на свое плечо, состроив неудовлетворенное выражение лица; ее гримаса наводила на ужас — парень даже немного испугался. И именно поэтому ему надо было быстрее перевести тему.

— Если я получу его голову, то дам тебе три золотых.

— Три? — на лице дамы появилась еле заметная улыбка. — Мало!

— Ладно, ладно. Как насчет четырех золотых?

— Ты думаешь, я дура? — теперь пришла ее очередь шлепать Артема по плечу. — Девять золотых. И мы заключим контракт, что ты мне когда-нибудь поможешь.

— Д-д-девять? — услыхав цену, парень начал заикаться. — Т-т-ты с-с-совсем?

— Думаешь, я не знаю, что вам, «пришлым» пообещали десять золотых за Вильгельма?

«Меня в первые в жизни развела женщина… немного обидно», — Артем трезво оценил ситуацию, и отказываться было бы полной глупостью.

— Идет, — протянул он ей руку. — Меня зовут Артем.

— Элизабет… Алая, — немного смутившись, она пожала ему руку. — Что ж, Вильгельма все равно надо убить. Или не выбраться из подземелья.

— Что? Это почему?

Элизабет толком ничего не ответила, а только что-то пробубнила себе под нос, после чего прикоснулась к Артему. Парень ничего не понял.

— Я, конечно, за, но ты выбрала неподходящие место.

— Дурак. Я сделала так, что нас не видно. Это мой навык — невидимость. Пойдем.

— Ага…

Артем пошел следом. Но ему все равно было интересно насчет выхода из подземелья. Он вспомнил, что когда вошел в портал, выход исчез. Он закрылся.

— А как выйти из подземелья? — парень зашагал быстрее, чтобы сравняться с Элизабет. — Подскажешь, красавица?

Она только одарила его гневным взглядом, но все же ответила:

— Чтобы выйти или спуститься на этаж ниже, нужно убить стража.

— И больше нет выхода?

— Нет. Подземелье находится очень глубоко в земле. Только через врата на главной площади можно попасть сюда. Кода убиваешь стража, появляются два портала: синий и красный. Синий — выход, Красный — следующий этаж. Все просто. Хотя нет, есть способ. Только для магов. Если ты уже был на каком-то этаже и не хочешь заново проходить испытание, то они способны телепортировать тебя. Но для них это очень опасно, ведь можно застрять между этажами в земле. И все — конец. Так что большинство пробиваются силой. Только проходчики и герои просят помощи магов, дабы переместиться сразу же на нижние этажи.

— Ого! Спасибо за информацию.

— Не за что. А теперь иди молча. Нам сейчас меньше всего нужно разговаривать. Тишина — друг спустившихся в подземелье.

***

Они шли несколько часов, временами останавливались, чтобы навык Элизабет, так сказать, перезарядился. Ей надо было восполнять ману, и для этого она носила с собой флакончики со странной жижей. На их пути попадались, пришлые, но они быстро обходили их стороной. Бедные люди — они обезумели. Некоторые даже зарывались под скелеты. Возможно, для того, дабы их убили, а может, для спасения. Артем этого не понимал. Как можно хотеть второй смерти?

— Я опять обнулилась, — Элизабет остановилась и снова полезла в сумку, после чего достала флакон. — Это последний.

— Последний? А как нам дальше?

— Мы уже пришли, приглядись.

Артем напряг глаза и увидел, что дальше шел обрыв. Больше не было этих гнетущих деревьев, от которых на душе становилось плохо.

— И что будем делать? — поинтересовался он у Элизабет.

— Все просто. Ты сражаешься с ним, а я колдую. Мне нужно несколько минут для заклятия.

— А ты не можешь как и тогда? Просто стать невидимой и замочить гада?

— Нет… для этого заклинания есть некоторое условие.

— И какое?

— Он должен видеть меня и слышать мой голос. Без этого никак.

— Ясно…

«Черт, Вильгельм точно сильнее, чем вурдалаки… Мне бы мои… стоп!» — Артем заулыбался и только хотел было задать вопрос, как услышал рев, от которого уши тотчас завяли, а грудная клетка завибрировала.

— Он близко! — девушка вмиг стала серьезной. — Отвлеки его!

Она достала из сумки нож и листки. Порезав себе палец, она написала кровью непонятное слово и положила лист возле себя. Потом достала еще один клочок бумаги. Артем не понимал, что она делает.

— Артем! Он идет, не спи!

Сердце парня дрогнуло. Он почувствовал что-то, что ни разу в своей жизни не ощущал.

Страх? Радость? Печаль? Что это?

И все это из-за него. Из холма показывался огромный силуэт… Это был вурдалак до трех метров в высоту. Он был похож на своих собратьев, но в руке у него был огромный меч. Из его пасти текли слюни; на нем был нагрудник от доспеха и наручи. Увидев Артема, тварь завыла и молниеносно побежала на свою жертву. Артем направил острие на своего оппонента и щитом закрыл свое тело… Однако это был не простой соперник. Одним взмахом меча тот отправил парня вдаль, при этом разбив его щит на две части.

Артем упал спиной на скелеты. Левая рука, что держала щит, была готова взорваться. Она пульсировала и опухла. Сжав зубы, парень тихо скулил. Открыв один глаз, он увидел, что Вильгельм почти подошел к Элизабет. Она не знала что делать, вокруг нее лежали листки с написанными кровью словами.

Артем через силу поднялся. Взял свой валяющийся меч и закричал:

— Чертово отродье!!! А ну быстро подошел!!!

Вильгельм, идущий на Элизабет, остановился и повернулся к Артему. Это существо было глупым, поэтому не понимало, что его отвлекают. Тварь снова побежала на Артема.

«Чертова Жанна, я использую твой прием!!!»

Вурдалак оказался у Артема за считанные секунды. Держа одной рукой меч поднятый над головой, он молниеносно атаковал! Артем сделал перекат и ударил колющим прямо в тело Вильгельму — острие меча с противным звуком вышло через спину. Не зря он освятил меч!

«Если его внутренности по месту нахождения как и у человека, то я должен был пробить ему легкое!»

Артем хотел было вытащить клинок, но вурдалак схватил его за руку и швырнул в сторону.

— О, кровь предков, что течет в моих жилах, — листы с письменами вокруг Элизабет засветились алым. — Посмотрите через мои глаза на создание, что я должна убить.

Вурдалак отвлекся и взглянул на Элизабет: его словно заворожили, он не двигался. Его морда показывала лишь одну эмоцию — счастье. Но почему?

Артем лежал на спине и не мог встать. Он тоже наблюдал за происходящим.

— Оно отвратительно, оно не должно стоять возле нас. О, кровь моих предков, взываю: впейтесь, размолотите внутренности, сломайте напополам. Сделайте все что угодно, чтобы уничтожить моего врага — Вильгельма. Семь кровавых баронов.

Из листочков, что лежали вокруг Элизабет, начали появляться семь кровавых рыцарей.

— Ого?! — лежа воскликнул Артем.

Вильгельм отошел от заморозки и взбесился. Он пару раз ударил мечом по земле и, широко раскрыв пасть, громко завопил.

Семь рыцарей как один исчезли с поля зрения и очутились возле вурдалака, вонзая мечи в его плоть. Вильгельм завыл, но силы не покинули его. Напротив, он стал еще злее!

Подняв меч над головой, он мотнул его в разные стороны и располовинел рыцарей.

Элизабет, наблюдая за происходящим, была обескуражена.

— Нет… — в панике сказала Элизабет. — Я недостаточно влила в них магии… нет… что я наделала?..

Артем в это время поднялся. В его глазах рябило, все мутнело. Но он уловил ход событий. Догадаться что будет с ними… несложно!

— И ты так просто сдашься? — послышался шепелявый голос в голове у Артема.

Он узнал его. Этот голос он слышал при смерти, но почему-то даже не удивился, услыхав его вновь. Может, из-за боли? Может, из-за адреналина, играющего в его крови? Кто знает. Однако он все равно ответил:

— Я не сдамся! Я пойду на все, чтобы выжить. Больше я не оплошаю…

— Правильный ответ, дитя северной звезды. Я обещал, что этот мир не отвернется от тебя, и это правда. Посмотри под ноги.

Артем послушался голоса и взглянул под ноги. Его ждало удивление. Там лежал кольт, весь исцарапанный — было видно, что он уже давно отслужил свое. Но, возможно, он еще сможет показать себя?

— Возьми его, — послышался голос снова. — Ты же знаешь, как им пользоваться?

— Знаю, — Артем нагнулся и взял кольт. Открыв барабан, он увидел всего четыре патрона. — В стрельбе я мастер.

— Беги! — вопила Элизабет. — Ты не пробьёшь его кожу, она слишком толстая.

«Она не слышит голос? — удивился Артем. — Интересно, почему?»

Прокрутив барабан, он закричал:

— Вильгельм!!! Давай, нападай!!!

Вурдалак весь в крови, в колотых ранах пошел медленным шагом на Артема. Но, тот не боялся его.

— Элизабет, где у него сердце?!

— Вот здесь, — она указала пальцем на середину груди.

«Ясненько».

Направив ствол в нужное место, Артем сделал выстрел. Пуля вошла в плоть, прямо в нужное для него место. Вильгельм остановился и закрыл мечом свое сердце. Хоть тварь и тупа, но поняла, куда Артем целится.

— Не поможет.

Артем выстрелил в вурдалака и тут же, через секунду, выстрелил второй раз. Первая пуля отрикошетила под нужным углом от меча и въелась в горло монстру, но не прошла навылет; вторая пуля завершила начатое своей подруги и пробила вурдалаку горло насквозь.

Вильгельм широко раскрыл глаза вместе со ртом. Из его руки выпал меч, сам вурдалак упал на колени и тяжело задышал, держась обеими руками за горло.

Артем, покачиваясь, подошел к нему. Засунув ствол в рану, где у него было сердце, парень широко улыбнулся. Глаза нападающего и жертвы были на доном уровне.

— На этой ноте, — Вильгельм схватил его за голову из последних сил, — мы… с… тобой закончим!!!

Последний выстрел ознаменовал победу. Тело рухнуло, и раздался грохот, словно гром среди ясного неба. Элизабет стояла в полном шоке… Она не могла поверить в то, что случалось на ее глазах.

— Быстрее отрежь ему голову! — закричала Элизабет

— А, точно, — Артем поднял меч и занес над головой. — Мой трофей.

Пару раз шмякнув по шее, он смог забрать свою добычу. Тело Вильгельма начало рассыпаться, и его прах сформировался в два портала.

Элизабет подошла к Артему и ударила его по полечу своей маленькой ручкой.

— Еще увидимся.

Она шагнула в алый портал, и он сразу же исчез. Артем не успел сказать даже слова. Он рассчитывал еще немного провести с ней время.

«Не судьба» — пожал он плечами и подошел к синему порталу.

— Эх, Жанна будет вне себя! — парень шагнул в синий портал.

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава II Дитя северной звезды — это так плохо?

— Артемон, ты готов?

— Эх. Да, я готов!

Все то же место — тренировочный лагерь, все та же огненная баба, что всегда мутузила Артема, вдруг взялась за него всерьез.

Когда Артем вернулся через портал, Жанна плакала: она проклинала все и вся лишь из-за того, что он выжил. Неужели она так его не любит?

Как жаль, что парню никто не даст ответ на этот вопрос.

Вернувшись, Артем отдал голову Вильгельма и уже хотел было уйти, так как страж был мертв, но Жанна поведала ему нечто удивительное, что произвело на юношу впечатление: оказывается, все твари подземелья перерождаются, в том числе и страж. Поэтому ему приказали ждать.

Прошло коло суток, прежде чем Сил выбрался на свободу. Парень вышел потрепанный и изнеможённый. Его тело было сплошь и рядом измазано чёрной кровью, в тусклых усталых глазах всё ещё сверкали огоньки бывалого гнева. В одной руке он сжимал сломанный напополам меч, в другой — голову «нового» Вильгельма. Но буквально через минуту его взгляд накрыла пелена спокойствия, и парень снова превратился в молчаливого и обиженного на все Сила. Только он и Артем смогли выжить.

— Сил, — закричала Жанна, — плавнее! Меч — это продолжение руки.

— Понял.

Сил продолжал стоять возле деревянных кукол и отрабатывал удары.

Артем находился рядом с Жанной, которая ввиду своей вспыльчивости и необоснованной ненависти вновь хотела его избить.

— Может, дашь мне пистолет? Тогда мы будем с тобой на равных условиях, — предложил Артем, на что был одарен хмурым взглядом рыжей бестии.

— Нет, — строго ответила Жанна, — ты должен научиться владеть мечом. А потом, если так хочешь, можешь взять пистолеты и комбинировать.

— Комбинировать?! — в Артеме проснулся некий интерес. — А это, дельный совет.

— В общем, отработай удары, что я тебе показала, потом идите в комнаты и помойтесь. От вас воняет. Вечером вы должны быть готовы к балу. Там вы получите свои метки семьи.

— Окей.

Жанна только цыкнула языком, презренно осмотрев Артема с ног до головы, и ушла по своим делам. Артем принялся колотить куклу. Он уже неделю как вернулся, но так и не встретил Элизабет.

«Может, она погибла? — Артем со всей силы вонзил меч в куклу, сам того не понимая почему разозлился. — Да плевать. Что я так переживаю?! Мне же лучше, если ее больше нет в живых».

Покончив с упражнениями, Сил и Артем отправились в свои комнаты. Пусть теперь они больше не жили в казармах, зато комнаты были на вид очень бедные: старые скрипящие кровати с продавленными тюфяками, дырявые тюли, прикрывающие пейзаж за окном, и полуразрушенные стены. Артем боялся, что когда пойдет дождь, дом попросту рухнет, погребая их с Силом заживо под каменные развалины. Благо парню объяснили, что в этом мире никогда не шел дождь, и поэтому Артем был весьма рад данному известию — он не любил плохую погоду.

Он так ненавидел стук водных капель о крышу. Запах свежести и шум за окном. Все это напоминало ему о былых обидах и несчастьях.

Дождь напоминал ему о собственной смерти.

В комнате была ванна, наполненная горячей водой. Рядом лежали мочалка и мыло, так необходимые парню на данный момент. Артем долго пытался отогнать от себя зловонный запах смерти. Все-таки кровь вурдалаков источала не очень приятный аромат. Уже неделю от него несло как от помойного ведра, и горячая ванна была самым настоящим спасением.

Когда Артем помылся, в его комнату зашла прислуга и положила ему на кровать смокинг.

Парень обрадовался такому повороту. Одно только слово «бал» говорило ему о том, что он должен будет надеть старинный костюм с лосинами, которые неприятно сжимали все причинные места. Но нет, все оказалось куда лучше, чем он предполагал.

Надев брюки и рубашку, он завязал галстук и надел пиджак. Туфли были начищены до блеска, в котором можно было даже лицезреть свое отражение. Оставалось дождаться вечера, чтоб показать себя во всей красе.

С желанием скоротать время до торжества, Артем решил прогуляться по дому.

Спустившись на первый этаж, он оказался в главном зале, где с треском горел камин, а за диванном сидела Мишель в белом платье. Ее черные волосы были завязаны в пучок. Она читала какую-то книгу, держа ее в одной руке, и вальяжно перелистывала страницы указательным пальцем. Артем обошел диванчик и аккуратно присел рядом.

— Тебе идет, — Мишель оценила наряд Артема.

— Спасибо. Никогда бы не подумал, что в вашем мире есть смокинги.

— А в твоем мире они есть?

— Да, и не только. Ваша одежда такая же, как и в моем мире.

— Как интересно, — Мишель захлопнула книгу и уставилась спокойным взглядом на Артема. — Расскажи мне про свой мир. У нас было много пришлых, и у каждого был свой мир, свои законы. А иногда попадались даже из общих миров.

— А сколько всего миров существует? — поинтересовался парень.

— Множество. Одно я знаю точно: наш мир — это середина.

— Ого. Блин, услышали бы наши ученные про существование других миров, они бы все с ума посходили, — усмехнулся Артем, на секунду представляя себе их лица.

— Тысячу лет назад появилось подземелье, а через сто лет начали приходить пришлые. Как думаешь, удивило ли это кого-нибудь?

— Мне кажется, что у вас башню снесло, — улыбнулся Артем, пожимая плечами. — Не у вас… я имею ввиду, — юноша активно жестикулировал при разговоре, — а у народа.

— Да. Ты правильно выразился. Но монстры, что в подземелье, тоже приходят из другого мира.

— Да ладно? — глаза парня готовы были вылезти из орбит.

«В моем мире тоже есть вурдалаки. Не уж-то они из моего мира?» — предположил Артем, задумавшись на некоторое время.

— Поэтому мне интересно послушать о твоем мире, — Мишель с нескрываемой заинтересованностью уставилась на парня.

— Мой мир… да… — Артем сложил пальцы своих рук друг с другом, уперев локти в колени, и нахмурился, смотря на языки пламени, разгоревшегося в камине. — Он жесток. Он сожрёт, если ты слабый. Этот мир очень отличается от моего. В моем каждый думает, как бы убить кого-нибудь. Будь то даже просто прохожий. Ну, а если смотреть в целом, то мой мир намного развит, чем ваш. У нас есть машины, самолеты, корабли. Я могу перечислить столько, что пальцев не хватит ни на руках, ни на ногах. Но у народа этого мира есть магия, которая может заменить все причуды моего мира.

— Очень интересно. Но я слышала про машины и, как ты сказал… самолеты. Они есть и в других мирах.

— Хм. Ясно. Кстати, хотел спросить. Почему нельзя творить вещи из своего мира? Мне кажется, что ваш мир обрел бы новые краски.

— Да, — Мишель закрыла глаза, будто что-то вспоминая. — Сначала так же думали. Но новые, как сказал один раз пришлый, «инновации» принесут законы и порядки вашего мира. Ты сказал, что твой мир жесток. Если ты начнёшь творить, то будешь воссоздавать свой мир. И зачем он тебе?

— Вы, несомненно, правы, — Артем сжал кулаки. — Я бы не хотел воссоздавать свой мир. Ни за что!

— Хорошо, что ты это понял.

— Госпожа! — в комнату влетела Жанна в роскошном черном платье. Увидев Артема, она замолчала и, выстроив грозное выражение лица, потянулась к поясу, чтобы напасть на своего подопечного, однако мечей и кинжалов у нее с собой не было — она не смогла ничего сделать. — Ты!!! — она изогнула бровь. — Как ты посмел сидеть рядом с госпожой?! Выродок! — казалось, словно ее необоснованной ярости не было предела, но рыжая тотчас замолкла и насильно притупила в себе чувство гнева, как только услышала слова Мишель в защиту обескураженного Артема:

— Жанна, он скоро получит метку и будет частью нашей семьи. Так что успокойся. Где Сил? — девушка не раз наблюдала агрессию с ее стороны, поэтому относилась к этому спокойно и в какой-то мере даже безразлично.

— Спускается, — сдавленно произнесла Жанна, едва ли сдерживаясь, чтобы снова не сорваться.

— Хорошо. Тогда пусть готовят лошадей.

Через пару минут спустился Сил в смокинге. Эта одежда казалась ему странной: в его глазах читалось едва скрываемое неудобство и недовольство. Артем снова попытался с ним поговорить, но тот не отвечал и постоянно пытался куда-то отойти. Сил был странным парнем, слишком скрытным и молчаливым, что вызывало лишнее любопытство.

На улице вечерело. Рыжий диск солнца медленно катился за горизонт, освещая своими последними багровыми лучами средневековый город. Близилось начало бала, и парням подготовили коней, а дамам — карету.

Подойдя к своей лошади, Артем заметил, что она была похожа на дохлого хорька. Он взобрался на нее, взяв неуверенно поводи, и поскакал впереди кареты, которая только что тронулась с места. Сил был сзади. Он тоже неуверенно скакал: парень был заметно напряжён. Видимо, впервой на лошадке катался.

Проезжая город, Артем снова им любовался и наблюдал за происходящим на улицах, медленно погружающихся во мрак. Вот таверна, где он ночевал. Странные магазины, где продавали всякий хлам. Но как только ему на пути попался бордель, откуда выходили мужики, едва успевшие натянуть штаны, он загадочно ухмыльнулся, и в его голове пронеслось:

«Надо запомнить».

Проехав половину города, они встали около главной площади, где находились врата.

— Приехали! — крикнула Жанна.

Артем как и Сил слезли с лошадей и подошли к каретам, дабы подать дамам руку.

— А где бал-то будет? — недоуменно спросил Артем.

— А ты не понял? — рыжая показала ему пальцем на главную площадь, где было очень много народу; множество факелов озаряло мощенную камнем площадку, где должно было проходить торжество. — Мы уже приехали.

— Можете идти, — сказала Мишель Артему и Силу. — Веселитесь. Но, когда начнётся посвящение, немедленно найдите нас, — предупредила девушка, вскинув свои брови, на что Артем ответил:

— Хорошо.

Сил лишь кивнул, не показывая ни капли своих эмоций. Из-за своей невзрачности он словно растворялся среди людей, пришедших сюда.

Мишель и Жанна прошли в толпу, где на них очень сильно косились. Однако они шли так гордо, будто не замечая дурных взглядов.

Артем побрел в противоположную сторону. Главная площадь была просто усеяна народом. Каждый юноша или мужчина стоял в шикарном смокинге, а дамы пестрили платьями разной длины и фасонов. Артем не обращал на них занимания и все рыскал и рыскал. Он понимал, если это бал, то должна быть и жертва.

«Вот она!» — мелодично прокричал про себя Артем.

Он нашел столы, уставленные диковинными блюдами. Глаза разбегались в разные стороны от разнообразия и количества деликатесов. Первым делом он схватился за ножку зажаренного зверя, который на вкус был чем-то похож на курицу. Следом, на гарнир, шла какая-то каша. Он взял ложку и хлебнул, но тут же выплюнул, почувствовав крайне неприятный привкус на языке.

— Что за дерьмо?! — Артем вытер рот. — Господи, такое я впервые пробую.

— Таким как ты не понять всей прелести этого блюда.

Возле Артема почти в плотную стоял парень; он широко улыбался, взирая на Артема. Его длинные, белые волосы мешали разглядеть его алые глаза.

Артем, усмехнувшись, ответил:

— Конечно, не понять. Кто ж такое дерьмо станет есть?

— Пришлые, всегда остаются пришлыми, — парень покачал головой. — Ты хоть знаешь кто устраивает этот бал?

— Нет. Мне это не интересно. Мне просто нужна метка семьи и хорошая еда. Вот и все. А теперь, если ты не против, то свали!

Вокруг них все замолчали. Дамы прикрыли рты веерами, чтобы не показывать того, как они удивились словам Артема. Мужики скосили свои взгляды, надменно пялясь на бедного парня. Казалось, еще одно неправильное слово — и Артему раздробят голову.

— Ха-ха-ха, — белобрысый засмеялся, положив руку на лицо, — интересно. Но все же я тебе расскажу.

— Я же ска… — хотел было возразить Артем, но его тут же перебили.

— Я расскажу тебе, — настойчиво настоял на своем парень, и Артему ничего не оставалось, кроме как замолчать. — Этот чудный бал устроила первая семья, главенствующая над всеми семьями в городе Бенезет. Семья, что носит фамилию Алый.

— Алый?

— Да, и хочу представиться. Вильям Алый. Старший сын Бора Алого. Еще у меня есть младшая сестра…

— Элизабет Алая, — томным голосом продолжил Артем за Вильяма. Парень был крайне удивлен.

«Если посмотреть, то они и вправду похожи, — подумал он, слегка прищурив глаза. — Значит, неизвестная Элизабет оказалась самой настоящей принцессой!»

Народ продолжал подслушивать их разговор. И когда они поняли, что грубиян наконец узнал личность юного господина, решили, что сейчас он начнёт извиняться. Но не тут-то было. Артем был не таким человеком.

— Ну, и как тебе мой рассказ? Понял теперь кто я? — еще шире улыбнулся Вильям.

— Мне что, — Артем подошел к беловолосому и взглянул в его широкие глаза, — жопу тебе расцеловать? Или еще какие-нибудь услуги предоставить? Что ты хочешь от меня? Не ходи вокруг да окало!

— Кх, — Вильям прикрыл рот; он хотел засмеяться, но смог усмирить порывы дикого хохота. — Не думал, что с тобой будет так весело. Обычно, когда узнают кто я, делают то, что ты сейчас и сказал. А ты другой, как и рассказывала мне сестра.

— Она говорила обо мне? — Артем расцвел на глазах. В его взгляде читалась искренняя заинтересованность, играли нотки слабой радости. — И че говорила? Давай говори, старший брат, — парень приобнял его за плечо.

Все вокруг начали суетиться. Вдруг показалась стража. Но Вильям поднял руку, давая понять, что все в порядке.

— Тебе бы манер. Но ладно. На сей раз прощу. Да, она говорила про тебя. Ты хорошо справился против Вильгельма, как новичок.

— Премного благодарен за похвалу, — Артем слащаво ухмыльнулся словам своего нового приятеля.

— Молодой господин, — из толпы вышел стражник, — мы начинаем. Немедленно пройдите ко своей семье.

— Хорошо, — Вильям подошел к стражнику. — Еще увидимся, бросил он на прощанье Артему.

— Ага.

«Черт, если он из главенствующей семьи, то значит, что они начинают посвящение. Надо найти Жанну и Мишель», — подумал юноша и бросился в толпу на поиски.

Артем начал расталкивать людей и пробираться все глубже. Эти истуканы шли очень медленно, а ему надо было очень быстро добраться до врат. Неожиданно он столкнулся с кем-то в толпе. Послышался девичий писк и тихий шлепок от соприкосновения женского тела с тротуаром. Артем, не думая, быстро протянул руку, так как был виноват.

— Извините, — пробормотал он.

— Да ничего.

Подняв даму, он узнал ее. Это была Элизабет в роскошном изумрудном платье. Из-за того, что было много народу и их стеснили, Артем обхватил девушку за талию. Они были как никогда близки друг к другу. Они смотрели друг другу в глаза, заставляя скромный румянец просочиться на щеках обоих. Элизабет хотела что-то сказать, но из-за сложившийся ситуации засмущалась и не смогла ничего ответить. Артем приблизился к ее уху и тихо прошептал:

— Угадай, что уперлось тебе в ляжку? — даже не видя выражения ее лица, он услышал, как она удивленно вздохнула. Но, чтобы не получить заслуженного удара по своим «орехам», он быстро признался: — Это кольт, который я нашел в подземелье.

— Дурак… нет, я даже не знаю как тебя назвать, — вдруг рассмеялась Элизабет, хлопнув парня по плечу. — И, пожалуйста, отпусти меня.

— Конечно.

Артем отпустил ее, и они отошли друг от друга на два шага. Парень хотел спросить, что приключилось с ней дальше после их боя с Вильгельмом, но, девушка быстро убежала, поднимая подол своего платья, чтобы не упасть.

«Видимо она спешит… Вот блин, мне тоже надо бежать!!!» — подумал Артем и, будучи не в состоянии позабыть об этой неожиданной встрече, вновь бросился на поиски Жанны и Мишель.

***

— Приветствую вас, спасибо что пришли! Я Бор Алый, и сегодня все для вас.

У врат в подземелье стоял огромный мужик. Он был словно скала, в белом смокинге. Его белоснежные волосы и борода могли намекать на то, что он стар, но это было отнюдь не так. Так же, как и у его детей, у него были алые глаза. Возле него стояла его жена -

прекрасная леди в алом платье; ее длинные, доходящие до пояса волосы были прекрасны; ее глаза словно застилала белая пелена — видимо, барышня была слепа. Рядом с матерью стояли Элизабет и Вильям.

— Сегодня мы ставим метки семьи для пришлых, что показали себя и смогли выжить. Семья Пегаса и Семья Феникса сегодня примут в свою семью новых членов.

— Да, господин, — из толпы вышел парень; его лысая голова блестела на солнце, словно отполированный металл. Глаза были узкими, будто маленькие щелки. За ним стояло еще два парня.

Следом за ним вышла Жанна, таща за собой Сила и осматриваясь по сторонам. Она была взбешена, так как ее «занозы в заднице» нигде не было видно.

— Жанна, — Бор кинул на бестию недовольный взгляд, — где второй?

— Я тут! — из скопления людей выбежал Артем. Весь запыхавшись, он расслабил на шее галстук, который для него был словно удавка. — Извиняюсь. Тут просто сумасшедшие пробки.

Бор молчал и только пилил его взглядом. Артем решил не нагнетать ситуацию и промолчал, встав возле Сила.

— Ладно, — покачал головой Бор. — Пришлые, у нас есть традиция. Тому, кто сможет меня удивить, я позволю открыть этот чудный бал танцем с моей прекрасной дочкой. Так что, давайте, покажите себя.

Семья Пегаса начала шептаться. Жанна повернулась и посмотрела на Сила, но, тот отвел взгляд. Она поняла: на него нельзя положиться в такой момент. Слишком он стеснялся.

— Гадство, — прошипела Жанна. — Артемон! Удивишь его, клянусь, буду мягче с тобой обходиться!

— Да? — раскрыл рот Артем от услышанного. — И массаж! — парень ехидно усмехнулся.

— Что?! — рыжая сощурилась в оцепенении от услышанного.

— Что слышала! Ты столько надо мной глумилась. Теперь мое время отрываться!

— Черт, — она пищала и сжимала кулаки, но, пересилив себя, ответила: — Хорошо. Но не справишься — пеняй на себя!!!

«Мой шанс», — заулыбался Артем. Он мог показать настоящий мастер класс. Но вот в чем проблемка — нет пуль. Для кольта нужна пуля сорок пятого калибра — вряд ли у кого-то она завалялась. Но все же Артем решил спросить:

— Дамы господа, — он развел руки в сторону. — Есть ли у кого-нибудь из здесь присутствующих пуля для кольта сорок пятого калибра?

Все молчали; кто-то тихо смеялся, кто-то разочарованно глядел на Артема. Но Элизабет что-то пробубнила, и в ее руке появились три пули. Она подбросила их парню, и Артем поймал свой удачный билет.

— Благодарю, — поклонился он Элизабет. — В общем. Я думаю, — Артем засунул патроны в барабан и защелкнул его, — что попаду в того деревянного петуха.

— Где? — Бор огляделся по сторонам.

— Там, — Артем вытянул в бок руку с револьвером и выстрелил, даже не глядя куда. — Можете идти проверять.

— Ты издеваешься? — удивился Бор. — Силия!

— Да, господин.

Возле Бора появилась девушка, укутанная в черные тряпки. Она была похожа на ниндзя.

— Ниндзя?! — опешил Артем.

Но девушка ничего не ответила, а только смотрела на своего господина, который дал ей указ.

— Видела, куда он стрельнул?

— Да, господин.

— Притащи то, во что он попал.

— Есть.

Девушка исчезла с поля зрения людей, но тут же появилась, держа в своей руке деревянного петуха, у которого было снесено полголовы.

— О! — обрадовался Артем, увидев свою мишень. — Прям в лоб ему дал. Фу-ух. Думал, что скосил немного.

— Интересно, — принялся поглаживать свою бороду Бор. — По тебе не скажешь, что ты искусный воин.

— Мое умение не в мышцах размером с ананас. Я развивал зрение, все пять чувств, интуицию. Я сделал все, чтоб стать тем, кем я являюсь.

— И кто же ты? — спросила жена Бора, проявив интерес.

— Охотник… Любой, кто перейдет мне дорогу, — моя жертва!!! Это мое кредо по жизни, — Артем поднял пистолет над собой и так же, не глядя куда, направил ствол и выстрелил. — Я стреляю точно. Если цель легкая, я даже могу не смотреть, — возле него с грохотом упала птица. — Я слышу все, если сосредоточусь,

Артем закрыл глаза и опять выстрелил в направления одного дома, что находился от них на расстоянии двести метров.

— Мои пули всегда поразят свою цель! Если в моей руке пистолет, поверьте, — Артем прищурился и посмотрел на Бора, с легкой улыбкой, — я могу удивить.

— Господин, — возле Бора появился еще один ниндзя, и снова ему донесли известия: — в доме, куда выстрелил «пришлый», нашли вора с пробитой головой.

Бор стоял в растерянности. Он не знал что сказать Артему. Но его жена нашла выход из ситуации и снова продолжила за мужа держась за руку своего сына:

— Хоть мои глаза и не видят. Но могу точно тебе сказать: ты удивил моего мужа. Так что, — она махнула рукой, и Элизабет подошла к ней, — ты и моя дочь сегодня откроют этот чудный бал.

— Сегодня мой день, — прошептал Артем.

— Но сначала мы нанесем метки семьи! — вышел из ступора Бор.

Все пришлые встали на колено перед Бором. В руке главы семьи Алых была печать. Первые печати получили пришлые семьи Пегаса. Дальше Сил. И теперь Артем. Печать поставили на его грудь. Сначала ему стало тепло, потом вдруг холодно, а затем появился ярко-алый феникс на его груди.

— Теперь вы официально приняты в свои семьи, — закричал Бор. — Ваши фамилии утеряны, как и ваше прошлое. Назовите себя и назовите, откуда вы прибыли… Ведь теперь вам придется забыть ваш старый мир!!!

— Саур Пегас. Дитя Алого неба.

— О, неплохо, — оценил Бор. — Я знал много людей из Алого неба.

— Гаус Пегас. Дитя Глубокой ямы.

Все вокруг засмеялись над Гаусом.

«Что он такого смешного сказал?» — завозмущался Артем.

— Сил Феникс, — очередь наконец дошла до них, — дитя черной бездны…

Смех вдруг затих, и по толпе пронесся шепот. В воздухе повисло напряжение. Неужели Сил из такого мира, что можно поразить любого?

Следующим был Артем.

«Откинуть сваю фамилию? — он злорадно улыбнулся. — Да с радостью!!! Это гнусная фамилия моей семьи, мне никогда не нравилась!»

Элизабет только начала подходить к Артему, как он сказал:

— Артем Феникс. Дитя Северной звезды.

Элизабет остановилась. Ее лицо, да и лицо матери, отца, брата выражало искреннее удивление. Вокруг стояла гробовая тишина, такая мрачная и пугающая. Сама Жанна, что всегда носила важную гримасу, стояла с раскрытым ртом.

— Убить его!!! — закричал Бор, махнув рукой на Артема.

Вокруг начали появляться стражники с копьями. Артем не понимал. Что он натворил-то? Или сказал? Но одно он знал точно: его хотят убить.

— Ха-ха-ха, — Жанна схватилась за лицо и смеялась как безумец. — Да… Черт возьми, да!!! — она кинула взгляд на Бора. — Ты не смеешь его убивать. Он — наша семья. И если ты тронешь его, тебя вызовут на суд семей. Вас скинут с первого места. Понимаешь? — она подошла к Артему и закрыла его спиной. — Артемон наш. И точка!!!

— Ты сумасшедшая! — заорал Бор и взял у стражника копьё. — Люди мира звезд очень опасны. В нашем мире было всего трое, и все они успели оставить после себя что-то… И ты сама знаешь что! Они уничтожители! Они — погибель миров!

— Трус! Ты просто боишься, что теперь наша семья станет первой! — Жанна посмотрела на семью Бора. — Ты забыл кто основатель твоей семьи? — Бор отвел взгляд в сторону, а Жанна продолжила: — Шестьсот лет назад, Александр Алый, дитя Огненной звезды основал вашу семью. И сделал ее первой, какой она остаётся и по сей день.

— Да… А потом он обезглавил Короля Рувеля, разорил его земли… Чуть не уничтожил Юг! Мне продолжить?!!

— Нет, — Жанна взяла руку Артема и повела его за собой. — Мы уходим. Он наш — запомни! Теперь он — часть Бенезета!

Артем все вглядывался в испуганные взгляды людей, что мелькали возле него. Он не понимал.

— Дитя северной звезды — это так плохо?

— Очень!!!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава III Люди мира звезд, обитель богов и повелитель молний

— Почему я не могу выходить?

— Потому что… Артемон, ты будешь сидеть дома, пока вся суматоха вокруг тебя не развеяться.

Артем сидел в кабинете Жанны. Раньше ему никогда не удавалось здесь бывать, поэтому парень периодически оглядывался, чтобы запомнить это помещение до мелочей. Кабинет был небольшим; в нем располагался лишь потрепанный диван и огромный лакированный стол, на котором лежали какие-то папки, стояла чашка с кофе. За столом сидела Жанна. Её пальцы утопали в огненных прядях в попытке заплести косу.

— Требую объяснений! — вдруг завопил Артем. — Что еще за звездные люди?

— Ахх, — Жанна вздохнула. Ее взгляд выражал нерадивость, что означало ее нежелание приступать к разговору. Но, несмотря на свою праздность, она всё-таки решила все объяснить: — Слушай внимательно. Есть несколько миров, обозначающих твою силу, твою, так сказать, внутреннюю силу что ли. Я никогда не углублялась в это. Но чем твой мир выше, тем тебя считают опасней. Например, в семье Пегаса новый пришлый был из мира глубокой ямы — это самый слабый мир.

— Вот почему над ним смеялись… — вдруг осознал Артем. — Ясненько. Продолжай, карга. Мне стало интересно.

— Еще раз, — сжала кулаки Жанна, а ее лицо полыхнуло алым в гневе, — назовешь меня каргой… Я отрежу твой причиндал и заставлю тебя его сожрать!

— Моя госпожа, — боязно улыбнулся Артем, — соблаговолите продолжить.

— Так-то лучше, — слегка обиженно кинула бестия и выстроила гордое выражение лица. — В общем, ты понял про миры? — Артем кивнул. — Так вот. В нашем мире существовали пришлые только из черной бездны! Они были выше даже пришлых из миров неба.

— Черная бездна? — Артем задумался и начал перебирать все в голове, после чего вдруг все осознал. — Космос?! То есть, Сил из космоса? Бред… сам там не был. Но там дышать нельзя.

— Космос? — не поняла этого слова Жанна. — Нет! Я же говорю — черная бездна.

— Хорошо. Будь по твоему.

— Еще бы, — задрала нос Жанна. — Так вот, девятьсот лет назад появился первый пришлый, который оказался из звездного мира… Это был человек, что превратил Север в руины и воздвиг свою религию. Второй появился шестьсот лет назад и стал основателем семьи Алых, но при этом он чуть не уничтожил юг… Потом появился третий, жил он триста лет назад, — Жанна вдруг стала очень серьезной. — Он воздвиг город, начал создавать вещи из своего мира. Принес новые инновации, но в том числе и самую кровопролитную войну во всей истории нашего мира. И он тоже был из Северной звезды.

— Так вот почему вещи, да и другие прибамбасы не сходятся с вашей, можно так сказать, средневековой эпохой. Ясненько, — Артем положил указательный палец на подбородок, и ему в голову невзначай пришла не очень приятная мысль. — Тогда… Почему ты меня защитила? Если звездные люди такие опасные, то значит — я принесу много бед?

— Да, но к тому времени, как ты превратишься в тирана, у тебя есть миссия, — Жанна встала со стула и подошла к Артему. — Сделай нашу семью первой!!! У тебя получится. Я уверена.

Артем опешил. Что можно было сказать этой женщине? Она дура? Поехавшая? Жанна хочет, чтобы он привел их к первому месту среди семей в Бенезете, но, по ее словам, у него должна поехать крыша, и он все разрушит… И ему нужно успеть до того, как точка возврата будет утеряна.

— И что я должен сказать? — вздохнул Артем. — Ты или совсем того! Или просто прикидываешься, — он встал. Его лицо выражало одну сплошную серьезность. Осведомленность в том, что Артем может сойти с ума,

задевала парня сильнее, чем то, что его используют ради своего же блага. — Я не такой как остальные звездные люди. Я прибыл сюда не для того, чтобы уничтожить знать и полконтинента.

— Но? — протянула рыжеволосая, не услышав главного ответа на свой вопрос. На эмоциональность своего подопечного ей было абсолютно все равно.

— Да, я помогу. Выбора у меня все равно нету, — развел руками Артем. Его голос был слегка грубым от некого возмущения.

— Отлично! — Жанна направилась к выходу. — Зови Сила, и спускайтесь в тренировочный корпус.

Не найдя повода продолжить свою дискуссию, Артем только кивнул и вышел из кабинета.

«Значит, вот почему Бор хотел меня убить. Этот мир очень интересен. Столько всего, что я хочу узнать и изучить!!!» — пронеслось у него в голове.

Юноша дошел до комнаты и, как воспитанный человек, постучался. Ответа не последовало. Сначала Артему показалось, будто там никого нет, но, как только он услышал движение в покоях, отложил свое воспитание в дальний ящик и, как следует, пнул дверь так, что она распахнулась настежь, ударяясь ручкой о внутреннюю стену.

На полу сидел Сил и что-то чертил мелом. Увидев Артема, он почему-то разозлился, однако как и прежде сохранял свое привычное молчание.

— Сил, — Артем подошел к нему. — Нам надо идти в тренировочный корпус… Это что? — парень обратил внимание на начертанное мелом. Он присел на корточки и увидел на полу четыре непонятные ему буквы, или это было слово? Он толком не понимал. — Сил? — парень не отвечал на зов Артема. — Слушай! Я не знаю, почему ты такой молчаливый, но прекрати! Мы товарищи…

Артем вдруг остановился. Его взгляд вмиг опустел, что вызвало настороженность со стороны Сила, пробило его на слабые эмоции. А в голове Артема все запевала старая песня:

«Мы товарищи, — слышался ему женский голос. — Поэтому я тебя никогда не предам. Верь мне!»

Он быстро мотнул головой, отгоняя от себя дурное воспоминание и продолжил:

— Сил… ты ведь из космоса?

— Космоса? — парень наконец-то произнес свои, казалось, первые слова, на что Артем не на шутку обрадовался.

— Да, — Артем поднял сидящего парня и повел его к окну. — За облаками, темная бездна — космос. Ты ведь оттуда?

— Мой мир называют Солер, — на лице Сила проскользнула несвойственная ему улыбка. — Мы путешествуем во тьме, мы добираемся до звезд и окружаем их… — выражение его лица внезапно вновь приняло свой привычный облик, а в голосе промелькнули нотки горечи. — Убиваем их… дабы самим выжить.

— Вау. А как вы дышите? — кажется, Артема волновал лишь один единственный вопрос. — Стоп! Если моя память меня не подводит — в космосе нет кислорода. Там азот и не только… как ты дышишь? И… как все остальные дышат?.. — голова парня начала разрываться от табуна размышлений, ворвавшихся в разум. — Почему все говорят на одном языке? Черт… почему я об этом раньше не задумывался?

— Тебе не сказали? — Сил успокоил своим спокойным видом Артема. — Нас перестраивают.

— Что?!

— Я… у меня не было такого тела как сейчас. Я был белым сгустком энергии. Но это логично. Этот мир не наш. Здесь своя экосистема. Если я, как ты говоришь, дышу азотом.

— Не только Азотом, — припомнил Артем.

— Не важно. Попав в этот мир, я бы моментально умер. Так же и с языком. Его моментально загружают в наши головы.

— Ты прав, — Артем задумался и посмотрел на Сила. — Значит, ты был белым сгустком энергии?

— Вроде того… только одно осталось от меня прежнего. Моя сила, физическая сила.

— Сил, Артемон!!! — в комнату ворвалась Жанна. — Я же сказала вам идти в тренировочный лагерь!

— Уже идем.

<center>***</center>

— Сегодня, мы будем изучать магию, — находясь в центре тренировочного корпуса, Жанна начала объяснять новичкам действие магии. — Сейчас придет ваш тренер и приступит к вашему обучению, — женщина села на стул. — А пока я объясню принцип магии.

«Наконец-то!!!» — Артем пожирал взглядом Жанну; ему не терпелось узнать секрет пользования магией. Как оно работает?

— Первое, существует пять богов: Азорок — властитель огня, Миера — властительница ветра, Меран — властитель земли, Пилигрим — властитель воды и пятый бог — безымянный. Каждый бог может заключить контракт с человеком. От них и идет магия. Заклинания — это слова, придуманные тобой самим. Главное, сказать, с каким богом ты заключил контракт, — Жанна встала и протянула руку. — Властительница воздуха. Дай силу свою, дай ветер, что способен разрубить само небо. Ураган, — в руке Жанны появилась небольшая ветряная воронка. — Как-то так. Только помните. Если хотите контролировать вливание магии, не произносите имя бога. Как только вы скажете его имя и зачтете свое заклинание, вырвется вся ваша сила. Вы обнулитесь, — Жанна сжала ладонь, и мини-ураган развеялся. — Вроде все. Теперь жде…

— А что за бог Безымянный? — у Артема проснулся такой интерес, что он, не стесняясь и вопреки всем правилам приличия, перебил Жанну. — Это как? Если ты говоришь, что для высвобождения огромного потока магии надо сказать имя бога, то что делать в этом случае?

— Хм, — Жанна снова присела и начала размышлять. — Про него очень мало кто знает. На моей памяти был всего один человек, заключивший контракт с безымянным. А в истории всего вроде их было пять человек. Всем он давал силу, что выходила за рамки доступного.

— Это какие?

— Например лед, лаву, кристаллизацию тела. Но я не слышала, как эти люди использовали полное опустошение. Так что с этим вопросом я вам не помогу.

«Ясненько, — призадумался Артем. — Вот как значит работает их магия. Вроде ничего сложного. Есть пять богов, с ними надо заключить контракт и вуаля — у тебя есть магия. А игра слов, чтобы составить заклинания… Немного не понятно. Но, думаю, что все придет со временем» — Артем все рассуждал, пока его не прервали.

В тренировочный корпус зашла Элизабет в синем длинном платье. Ее волосы были собраны в пучок, а алые глаза буравили Артема насквозь.

— Привет, — сказал Артем, и по его лицу расплылась слащавая улыбка.

— Ага, — Элизабет подошла к Жанне, и та отдала ей мешок с золотом.

— Вы счастливчики, — Жанна встала со стула и пошла к выходу. — Сама алая ведьма будет вас обучать.

Жанна ушла, закрыв за собой дверь. Артем не ожидал такого исхода событий, и его сердце трепетало в груди от одного только понимания того, что Элизабет здесь. Силу же было как всегда плевать — наверняка это и к лучшему. Элизабет села на стул, где ранее восседала рыжая бестия, и оценила их взглядом.

— В вашем мире есть магия?

— Нет.

— Не-а.

— Ясно, — Элизабет призадумалась. — Значит, будем проводить обряд.

— Ты ничего не хочешь сказать? — спросил Артем.

— А что я должна тебе сказать? — девушка опять включила режим холодной девы. — Думал, раз мой отец хотел тебя убить, то я тоже? — Артем на такие слова только кивнул. — Какой же ты дурень, — она покачала головой. — Мы с тобой сражались бок о бок. Когда я оплошала с заклинанием, ты отвлек Вильгельма на себя… рисковал собой.

— А! — заулыбался Артем. — Втюрилась в меня?

Элизабет молча дырявила его взглядом, и этот взгляд был очень злобным.

— Да ладно тебе, это просто шутка.

— Кстати, — на ее лице появилась ехидная улыбка. — Где мое золото? И как раз заключим контракт.

— Бестия, — прошипел Артем доставая мешочек из кармана. — Держи.

Элизабет улыбнулась и положила мешок в сумку, что появилась на ее плече по волшебству. Она достала из сумки флаконы.

— Слушайте меня внимательно. Сейчас я нанесу на ваши тела руны богов. Таким образом, вы сможете контактировать с ними, вам откроется обитель богов — их дом. Там же будет подручный, что объяснит вам все, — Элизабет открыла флаконы. — Снимайте майку и ложитесь.

Парни так и сделали. Они легли. Солнце было в зените, да еще и пекло как в печке. Первым, на кого нанесли руны, был Сил. Затем девушка начала мазать Артема. Он хотел сострить, но, глядя, как она сосредоточилась на рунах, не стал этого делать. Ведь вдруг что-то из-за этого пойдет не так?

— Готово, — Элизабет встала, отряхнула свое платье. — Слушайте внимательно. Если вы выберете бога, а он откажется, то вы навечно утратите путь к силе.

— Это шутка? — выпучил глаза Артем. — Как понять, что это твой бог?

— Поймешь! Закройте глаза, — парни послушались ее. — Властитель огня. Прими пришлых, что сейчас передо мной, дабы они постигли неизвестное. Дом богов.

— Можешь открыть глаза, — Артем услышал голос, и он не принадлежал Элизабет хотя бы потому, что это был грубый мужской голос. Парень послушно выполнил команду и разомкнул свои веки.

Он лежал на выступе скалы, вокруг него было все в звездах. Кругом небосвод, а внизу ничего — только бездна. Парень удивленно посмотрел вниз, а потом начал искать субъект, что попросил его открыть глаза.

— Ау! Есть кто дома?

— Дитя, ты слишком шумный.

Возле Артема появился человек в золотых доспехах; его голову закрывал шлем, но пронзительные зеленные глаза невозможно было не заметить. Он напоминал солдата.

— Я твой подручный, Кирон.

— Артем, — протянул парень руку, на что солдат не ответил. — Ах, точно, это же не мой мир.

— Пойдем.

Солдат пошел вперед. Он сделал шаг в пропасть. Артем было испугался за судьбу своего нового знакомого, но под его ногами откуда ни возьмись появилась дорожка, идущая прямо в небеса. Солдат снова взглянул на парня и взором словно приказал «Иди за мной». На что Артем не сказал нии слова, а только пошел за ним.

— А что меня ждет? — поинтересовался Артем.

Солдат остановился и, усмехнувшись, произнес:

— Отчаяние!

— Чего?

Артем впал в ступор. Но солдату было плевать, и он пошел дальше. Артему ничего не оставалось, кроме как пойти следом. Шли они недолго, пока их путь не загородили золотые ворота. Это было похоже на врата рая. Но слова, сказанные солдатом, говорили об обратном.

— Иди, — показал рукой на ворота Солдат. — За этими вратами тебя ожидают пять богов. Будь с ними вежлив.

— Хорошо, — Артем уже сделал шаг, но его очень интересовал один вопрос: — А, кто ты такой? Точнее, ты же не бог?

— Нет, я не бог… Я их сменные перчатки, которые они меняют ежедневно.

— То есть, — Артем призадумался. — Ты умер, и теперь сопровождаешь людей к богам?

— Да… Я был проклят богом огня. Теперь мне до скончания веков придется стоять у ворот, сопровождать пришедших до богов и сторожить врата, — солдат тяжело вздохнул. — Иди.

Артем кивнул, подошел к воротам и только открыл их, как развернулся к солдату, потому что его ответ был немного непонятным.

— А это. А от кого сторожить?

Было видно, как у солдата дрогнул кадык, глаза на секунду расширились. Он, не ответив, быстро пошел обратно.

— Ну и ладно, — усмехнулся Артем.

Парень распахнул ворота и пошел прямо. Шагнув вперед, он обнаружил ступени, ведущие наверх. Даже не удивившись этому, он принялся подниматься к небесам.

— Я иду, боги!

***

— Да когда эти ступени закончатся?!!

С того момента, как он открыл ворота, прошёл час. Он все поднимался, не видя конца и боясь, что его «путешествие» будет длиться вечность. Может быть, с ним решили сыграть злую шутку? Он чувствовал, что за ним наблюдают — они даже этого не скрывали. Но только кто?

«Элизабет сказала, что я должен выбрать бога? Но как?»

— О!

Парень вынырнул из пучины своих мыслей и увидел, что лестница заканчивается, а там, недалеко, яркими алыми вспышками полыхает кольцо портала.

Он рванул с места, надеясь закончить эти мучительные скитания по бесконечным ступеням, ведущим словно в никуда. Кроваво-красный цвет портала резал глаз и нагонял лёгкий страх от предвкушения того, что за ним стоит.

Но, сжав волю в кулак, Артём сделал первый шаг на пути в неизвестность.

А затем тьма. Яркий свет…

И искреннее потрясение на всю оставшуюся жизнь.

— Что это?!

Оглядевшись по сторонам, Артём приметил, что он стоит на одиноком выступе скалы; перед ним — пять небосводов в форме людей, а за ними — тьма. Они окружали парня, и каждый смотрел на него. Их глаза отражали отблески галактик и планет. Загадочные и мудрые взгляды порождали лёгкое беспокойство.

— Юноша, — прозвучало несколько голосов в унисон. — Ты пришел в обитель богов. Мы, высшие создания всех миров, приветствуем тебя. Выбирай!

— А… как бы… А высшие это по росту? Или по крутости? — Артём был наивен и глуп в решении серьёзных вопросов. Но ответа на не менее неуклюжий вопрос не последовало. — Ладно! Скучные вы. Я пришел сюда, чтобы заключить контракт… со всеми богами!!!

Со стороны послышались томные вздыхания и невнятные мычания. Было понятно: боги озадачены.

«Бинго! Если я могу ошибиться, тогда пусть они сами отсеиваются!»

Артем ждал ответа и получил его в форме смеха:

— Ха-ха-ха. Ты первый, кто просит о подобном. Мы, боги, и правда все можем слиться с тобой. Но ты умрешь из-за огромного потока силы. Так что? Нам выполнить твою просьбу?

— Не, Н-е-е-т! — Артем помотал головой в разные стороны. — Ну, мы все подловили друг друга. Тц. Я думал, что сработает.

— Выбирай.

Артем ворочался из стороны в сторону, разглядывая каждого бога: они все были чем-то похожи друг на друга, и это вызывало ещё большие сомнения.

«И как я, черт возьми, должен сделать выбор?!»

Он попал! Выбрать своего бога нереально. Надо быть очень удачливым. Он думал и словно изучал всех богов до мельчайшей клеточки их нематериальных тел. Пока не перешёл к их глазам… Раскрыв рот, он остановился на одной из представленных божественных сущностей. В одном глазу его плясали языки рыжего пламени, в другом — в страстном танце сливались волны бескрайнего моря и тропический лес.

— Не может быть, — прошептал Артем. — Ты, — он указал на бога пальцем. — Дай-ка я посмотрю на твои глазки.

Бог наклонился к человеку, чтобы приблизить свое лицо. Это было невероятно. Когда он оказался так близко, Артем смог рассмотреть каждую звёздочку, каждую туманность или планету, мерцающую в этих глазах… Было крайне трудно оторваться, глядя на бесконечные просторы вселенной, плещущейся в этом взгляде.

— Ха-ха-ха, — Артем засмеялся, прикрыв глаза. — Не может быть!

— Ты выбрал?

— Да, я выбираю тебя, — парень кивнул на бога, что находился перед ним. — Твои глаза… это Земля и солнце…

— Отлично!

Вспышка — и все боги испарились, кроме одного — того, что выбрал Артем. Он лицезрел парня.

— Я должен увидеть, что ты достоин моей силы.

— Хорошо. Что я должен сделать!?

— Ничего…

Артем вдруг вспомнил. Голос бога — он точь-в-точь как и в тот день, когда он умер и когда сражался с Вильгельмом.

— Ты… Меран? Ты со мной говорил, когда я умирал и когда сражался. Ведь так? Я не могу ошибаться.

— Я не Меран… На вопрос, что ты задал, не будет ответа. Всему свое время.

И в один миг нечто перекрыло Артёму доступ к кислороду. Он начал задыхаться. Лицо посинело, на лбу проступила испарина и выступила синяя паутина вен. В глазах летали мушки от нехватки воздуха. Парень упал на колени, хватаясь за горло обеими руками и кашляя, и не мог понять что происходит…

***

— Мелкий! Вставай! Опять лег куда попало!?

Юноша открыл глаза мгновенно, как только услышал знакомые голоса — он не мог в это поверить.

Этот голос был голосом его наставницы…

— Ева?

Артем лежал на лугу, в лесу, а над ним стояла женщина в черном плаще с капюшоном и гербом на правой груди в виде пули, обернутой в лозу. Ева была женщиной в возрасте. Длинные золотистые волосы прикрывали узкие костлявые плечи; один глаз был цвета сигаретного пепла, другой — лазурной синевы чистого неба; на щеке красовался шрам в виде маленькой звезды. Ева улыбалась и пинала Артема. Он обожал ее улыбку… даже не понимая почему.

— Ну что ты так смотришь на меня? — женщина присела на корточки возле Артёма. — Сегодня день, когда ты станешь членом братства «Скитальцев». Ты не рад?

Артем приподнялся и обнаружил, что он в том же наряде, что и Ева; так же на нем была кобура с двумя револьверами…

В этой прогнившей форме, что когда-то значила для него все!

Он встал и снял плащ, после чего со злостью отшвырнул его в сторону.

— Что с тобой?! — Ева встала, непонимающе взглянув на Артема.

— Ты серьезно? — Артем злобно взглянул на женщину и достал пистолет из кобуры, навел ей на голову. — Я давным-давно… убил тебя!

— Что ты н…

Она не успела договорить: Артем нажал на курок. Выстрел — и пуля впивается в голову. Момент — и виднеется кровяной взрыв, а раздробленный мозг клочьями разлетается по всей траве. Именно там, где он совсем недавно спал.

Труп упал, и Артем пустил ей пулю в сердце, дабы точно убедиться в том, что она сдохла.

— Чертов бог! — закричал Артем. — Думаешь, со мной можно играть?! Думаешь, я не отличу правду ото лжи!

— Интересно, — Ева подняла голову, и, показывая дыру в голове, заговорила другим голосом. — Не думал, что ты так быстро придешь в себя… Разве ты не любил эту женщину, подобно матери!?

— Любил… — Артем закрыл глаза, вспоминая тот роковой день. — Но факт остаётся фактом. Она в земле, и уже давно вскормила червей своей плотью! Она умерла!

— Уверен? — Бог мерзко заулыбался.

— В смысле «уверен»… К чему ты ведешь?

Вспышка — Артем во мгновение ока оказался в городе с высокими зданиями… Но он полыхал. Горел в яростном огне. Стая монстров пожирала трупы, лежащие на улицах. Дети плакали, ища своих родителей, но находили их совсем не они…

— Артем… — на дороге лежала Ева, вся в крови. — Помоги… Ты же поможешь мне? Ты не бросишь меня? Как тогда… когда я умерла… когда ты бросил меня…

— Ты достал! — заорал Артем. — Думаешь, воспоминание о войне с чудовищами и женщине, что давно умерла, как-то заденет меня!? Может, еще покажешь, как я умирал? Давай! Мне плевать!

— Кто знает… Но одно я знаю точно: ты умер!

— Я умирал! Но остался в живых! Бог Меран меня перенес сюда.

— Кх. Глупо верить во все, что тебе говорят… Я скажу тебе правду. Ты умер! Твое тело похоронено под замком твоей семьи… И черви уже принялись поедать тебя.

Яркий свет и тьма… которую он знал самого рождения. Зажглись факелы, и в разрезаемой тусклым рыжим светом темноте он увидел длинный коридор с могилами. Возле Артема появился его младший брат в своем фраке, так же мерзко улыбаясь… Это был бог. Парень хотел задать богу вопрос, но не смог, так как его младший брат стоял у могилы Артема. Бог положил руку на надгробие и показал на имя.

— Не может быть! — Артем упал на колени. — Тогда… как я выжил?

— Выжило твое сознание… Вот и все. Создать тело для бога — проще простого.

Артем смотрел на свою могилу… А внутри пустота — ни чувст, ни эмоций он не испытывал. Ему стало плевать. Он вспомнил: мир отверг его, предал! Даже если его тело закопали, и черви начали глумиться над его трупом… ему было плевать! Поделом им!

— Плевать, — парень встал с колен и подошел к богу. — Можешь водить меня по моим воспоминанием сколько угодно. Но… я не сломаюсь! Я пришел за твоей силой! И не уйду, — Артем схватил бога за фрак и подтянул к своему лицу, — пока ты мне ее не отдашь!

— Ха-ха-ха, великолепно! Превосходно! Да! Именно такие мне люди и нужны, — в глазах Артема вдруг начало темнеть, и он услышал напоследок: — Я заключаю с тобой контракт. Мое имя — Сэмюэль. Но ты никому не скажешь его. Только ты будешь знать его. Ибо я — безымянный, и простым людям, кроме моих, не позволено произносить мое имя!

— Ответь мне, — едва ли смог сказать Артем, пока его глаза не погрузились во тьму. — Ева… Она жива? Ты же не просто так сказал про нее?

Бог промолчал… Он не стал отвечать.

С этой тишиной мрак поглотил Артема. Он словно погрузился в пучину бездны…

***

— Элизабет. Как он?

Девушка сидела в тренировочном корпусе на стуле и читала книгу, которая чем-то по-истине ее завлекла. Голос Жанны заставил Элизабет вздрогнуть и на некоторое время отвлечься от увлекательного чтива.

— Сил уже как час назад заключал договор с богом ветра. Артем… пока еще не пришёл в себя.

— Эта бестолочь! — Жанна подошла к лежащему Артему и легонько пнула его. — Если не заключишь контракт с богом — я тебя на фарш пущу!

Элизабет молча наблюдала, как Жанна мутузит спящего Артема.

Этот парень… Он очень заинтересовал ее. Девушка ему об этом не говорила, да и принципе никому. Когда они сражались с Вильгельмом, от него исходила странная Аура. Непонятная и пугающая.

«Может это из-за того, что он из звездных людей?»

Возможно. Но не точно. Она знала про них совсем мало, хоть сама и являлась обладательницей их крови, доставшейся ей от прадеда. Семья Алых не походила на обычных людей из-за своих глаз. Поначалу их принимали за вампиров и очень боялись. Но Александр Алый, первый в их роду, наладил общение с жителями города. Он доказал всем, что он человек. Потом он завел семью…

И почти уничтожил одну четвертую континента.

Семью Алых чуть не казнили, но в итоге оправдали, так как они являлись первой главенствующей семьей в Бенезете. Просто так их не могли лишить голов. И по сей день шпионы короля следят за семьёй Алых. Они опасались, что кровь прадеда возьмет над ними верх.

— Элизабет! — закричала Жанна.

Девушка сразу же увидела, как небо рассекло росчерками ослепительных молний и по всей округе разнёсся гром. Элизабет не могла понять что это. Никогда в Бенезете не было туч — это невозможно!

— Это что?! — Жанна шокировано смотрела на небо. — Электричество? Как оно может быть на небе?

— Это, — Элизабет вспомнила, что как-то раз «пришлый» рассказывал о таком, — гроза.

С небес послышался рев. Он был оглушительным и невероятно резонирующим. Девушки не могли понять что это? Возможно, это монстр, который обитал за воротами Бенезета. Но никто никогда не слышал о таком. Новый вид?

Были слышны крики по всему городу. Били тревогу. Все вооружались.

Жанна достала меч из ножен.

— Элизабет, тебе нужно уходить к семье. Мы сами тут справимся.

— Нет! — твердо ответила Элизабет. — Артем еще в мире богов. Если на него нападут, то связь разрушится. Он навечно застрянет в мире богов.

— Я сама защищу его! Так ч…

Девушки обомлели, так как с небес полетела огромная молния, двигаясь к ним. Весь народ города начал посылать заряды в этот сгусток электричества, чтобы хоть как-то его остановить. Но все было тщетно — ничто не могло сбить его.

Жанна, как и Элизабет, принялась читать заклинание: сгусток направлялся к ним. Он был похож на змею, извивающуюся в готовности впустить свои ядовитые клыки в гладкую человеческую кожу. Он будто что-то искал. И нашел.

Дочитав заклинания, девушки пустили свою магию на врага. Но сгусток поглотил магию и предстал прямо перед их ошарашенными взглядами. Он осматривал все. Пока не заострил свое внимания на Артеме.

Все в тренировочном корпусе наэлектризовалась и начало притягиваться друг к другу. Волосы встали дыбом. Отовсюду виднелись крохотные линейные вспышки. Электрическая змея упала возле Артема и начала преображаться до тех пор, пока не стала напоминать человека.

«Что это такое», — подумала Элизабет.

Она не знала что делать. У этого существа не было ауры… ничего. Он похож на бога!

Девушка все поняла. Она не могла поверить в происходящее перед ее глазами. Предотвратив попытки Жанны начать читать новое заклинание, Элизабет сказала ей просто смотреть.

Сгусток, что превратился в человека, присел и положил руку на лоб Артема.

— Теперь ты — мое дитя, дитя Безымянного бога! Моя сила — одна из шести… Теперь твоя — повелитель молний.

Элизабет увидела, как Артем открыл глаза. Он был взбешён. Парень будто что-то хотел узнать, и ему не дали подходящего ответа. Бог увидел, что Артем пришел в сознание, и приблизился — на лице существа из молний появилась омерзительная улыбка.

Артем схватил его за лицо, и его рука… Она превратилась в поток молний!

«Это не возможно… Слияние магии с божественной энергией? Как первоуровневый может так сделать?»

— Ответь мне! — заорал Артем. — Или я убью тебя!

— Она… жива! И она в этом мире.

За секунду бог, что пришёл к ним, исчез — как и тучи скрылись от города…

— Ха-ха-ха, — Артем все смеялся, прикрыв рукой глаза. — Значит, ты жива! Какое ахренительное стечение обстоятельств!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава IV Убийца этажей

Артем молча сидел и медитировал в тренировочном лагере. Он должен был постигнуть силу, что дал ему безымянный бог. Нет, имя у него было. Но Артем в попытках рассказать об этом Жанне и Элизабет запинался в словах. Будто кто-то сжимал его горло вплоть до того, что он не мог дышать.

Так он и понял почему имя одного из пяти богов — Сэмюэля — нельзя произносить. Он им будто бы запрещает. Но почему? Что скрывается за его именем? Да и к тому же, это ведь именно его голос Артем слышал в свей голове: что во время смерти, что во время сражения с Вильгельмом… Очень странно!

Так же бог поведал, что его наставница жива и находится в этом мире. Артем неоднократно спрашивал Жанну про людей звезд. Но она отвечала, что за прошедшие триста лет он первый, кто появился здесь, в Бенезете. Значит, бог соврал? Не может быть, у него нет для этого никаких мотивов… или есть?

Уже восемь дней Артем сидел и размышлял над произошедшим. Природные электрические разряды, что подарил ему Сэмюэль, нарекая повелителем молний, слушались его. Будто у его силы был разум. Единственным минусом юноша считал то, что молниям не хватало мощи. Жанна поспешила утешить Артема и сказала, что все придет со временем. А пока он должен учиться и развиваться. И, когда он научится и сможет прочесть заклинание, молнии станут самым разрушительным оружием в арсенале Артема. Кроме заклинаний, можно было управлять своим элементом, однако без заклятия элементы слабы.

Сил, в отличие от Артема, делал хорошие успехи в управлении своей стихией. Сила ветра беспрекословно подчинялась ему, словно он — её создатель. Её бог. За все эти восемь дней он уже смог прочитать заклинание, и от этого Артему стало завидно. В голове парня постоянно вертелись мысли, и он не знал как найти ответ на гнетущий его вопрос: почему его обходят так легко? Он всегда трудился больше всех. Старался стать номером один в любых состязаниях.

Но это не его мир, и учеба ему давалась намного сложнее.

Когда Артем покончил с медитацией, его, как и Сила, позвала Жанна. Парень едва ли вернулся в реальный мир из трехчасового транса. Голова слегка кружилась, а разум словно очистился от шлака, давящего на виски и вызывающего режущую боль. Артем поднялся и обратил внимание на Жанну, которая была одета в топик и шорты. Она будто собралась на отдых.

— Слушать сюда! — проворчала Жанна. — Сегодня ночью идете в подземелья!

— Что?! — завыл Артем. — Да мы толком не разобрались с нашими силами. А ты уже в подземелье нас отправляешь!

— Да… — Жанна вздохнула и, будто нехотя, продолжила диалог: — Нам нужны деньги, и чем скорее вы спуститесь, тем лучше. Я же вам уже объясняла, что с монстров падают камни, которые очень хорошо ценятся в нашем мире.

Да. Жанна поведала им недавно, что в монстрах есть некие камни — фактически, их сердца. Если уничтожить камень в монстре, то он сразу же умрет. Артем не заметил этого в первый раз, так как на кону стояла его жизнь. Тем более, рыжеволосая сказала, что у вурдалаков маленькие камни, как у и Вильгельма, поэтому заметить их тогда было крайне тяжело.

— Да помним мы все, — махнул рукой Артем. — Дай нам еще немного времени.

— Его нету! — рявкнула Жанна. — Чем скорее вы обучитесь, тем быстрее начнете зарабатывать.

— Все дело в Мишель?

Жанна встала в ступор; Артем не понимал что происходит…

Голос Сила прозвучал как гром среди ясного неба. Неужели тихоне захотелось поболтать? Невзирая на чрезмерную молчаливость парня, он все же был прав в своих словах. Артем неоднократно замечал, что Мишель — глава дома «Фениксов» — очень часто отсутствует. В голове юноши засели типичные подозрения: если она спит с богатеем, ведь с простолюдином ей гордость не позволит, тогда зачем им деньги? Но он понимал… Если задуматься, то что в каждом мире дороже всего?..

— Тебе нужны деньги для лекарства? Мишель… Она больна? — без издёвки спросил Артем, а Сил кивнул на вопрос парня.

— Больше всего раздражает то, что ты с мозгами! Ладно, слушайте, — Жанна села на стул и откинулась на спинку. — Да, Артемон, Ветроголовый, вы правы… Она больна. И болезнь ее в нашем мире одна из самых страшных. Гиван. Эта болезнь вытягивает твою магию без спроса, а когда мана кончается… — Жанна замолчала, будто что-то стянуло её голосовые связки терновым венцом и она не могла дышать.

— Болезнь начинает поглощать жизнь! — продолжил Артем за Жанной. — Это хреново…

— Теперь вы понимаете, зачем вы сегодня идете в подземелье?

— Чтобы научи…

— Стать нашими кошельками, — перебила Жанна Артёма.

Эта женщина не переставала удивлять парня своими несуразными заявлениями, что сидели в ее голове. Но, Артем не был удивлён. Фактически, она права.

— Ах, точно!

Жанна зашла в дом и вернулась через пару минут, держа в руках два черных кожаных плаща, которые напоминали куртки. На груди был вышит феникс, что поднял крылья.

— Это особая накидка, пропитанная кровью дракона. Прочнее стали и лёгкая, словно пух. Так что пользуйтесь.

Артем с глубоким энтузиазмом надел данный подарок и, застегнув пуговицы на груди, осознал, что эта вещь словно была сшита для него. Сил тоже был восторге — это было видно по его чуть преобразившемуся в улыбке лицу.

— Теперь, отдыхайте! — скомандовала Жанна и уже хотела уйти, но остановилась. — Артем я тут… — хотела было сказать она, но тот час осеклась. — Не… В другой раз тебе расскажу.

***

Ночь. Луна освещала улицы, как и фонари, что зажглись для людей, которые выбрали своим занятием охоту на чудовищ.

Сил и Артем шагали по улице в толпе людей — все они были в подобающей экипировке для подземелья, все разных сословий, разных семей — и все едины.

Они подошли к вратам, у которых образовалась очередь. Там стояло несколько человек — они зачитывали заклинание, дабы перенестись на этаж пониже. Желающих войти на первый этаж было очень много. Вскоре очередь дошла и до парней. Портал вновь открылся — Артем замешкался. Он вспоминал свой первый спуск. Два раза его жизнь была под угрозой, и теперь он снова должен окунуться в пучину мрака.

Артема вздрогнул от неожиданности, когда Сил его подтолкнул вперед, и они оба шагнули в портал. Яркий свет ударил в глаза, заставляя зрачки сузиться; холодный ветер обдувал с ног до головы, отчего по коже пробегались мурашки; и Артем открыл глаза, когда почувствовал легкую боль в стопах от приземления на почву.

Он снова оказался на этом богами забытом этаже. Но вот в чем загвоздка: ландшафт этажа поменялся. Появились горы, деревья расцвели. Только огромный шар остался не тронутым и все освещал безграничное пространство.

— Сил! — взбесился Артем. — Я и сам мог шагнуть!

— Ага…

Сил только мотнул головой и пошагал вперед. Артему больше ничего не оставалось, как пойти с ним.

Впереди парней шёл отряд из десяти человек. Парни решили, что лучше они будут следовать за ними. На вид отряд был сильным. Все в доспехах. Но Артем поражался тому, что метал на доспехах был очень тонким, словно вторая кожа. Ему было интересно, как они смогут выдержать хоть один удар. Но, посмотрев на свою накидку, он вспомнил слова Жанны. Негативное впечатление от доспехов будто испарилось.

— Артем! — остановил его Сил. — Прячемся.

Сил схватил парня, и они спрятались за небольшой серый валун. Артем был в недоумении. Но через пару секунд он понял, почему его компаньон был встревожен.

С деревьев начали прыгать вурдалаки — уродливые создания с разумом воробушка. Они напали на отряд. Но бравые ребята даже носом не повели и приняли бой… Смеясь! Артем и Сил наблюдали и выжидали подходящий момент. И он настал. Осталась всего два вурдалака. Сил, словно ветер, выбежал и одним точным ударом обезглавил монстра. Артем выскочил следом и, достав револьвер, выстрелил — пуля попала прямо между глаз вурдалаку.

Артем подбежал к своей жертве, что упала замертво. Он превратился в прах, и в этом прахе парень подобрал камень, что на вид был прозрачным с легким оттенком желтого цвета — он был размером примерно с фалангу на пальце. Очень маленький.

— Нагло!

Повернувшись, Артем увидел, что из отряда вышел человек, облачённый в черные доспехи. Его шлем был в форме львиной головы, на его груди был выбит лев с крыльями.

Он-то и сказал «Нагло». Сил только смотрел на Артема… Да, полагаться на этого парня в разговоре не стоит.

— Нагло? Хм. Не думаю. Мы оказали вам услугу. Благодарностей не надо, — Артем развернулся и уже хотел было уйти, но человек с львиной головой не ожидал такого ответа, поэтому замолчал на пару секунд, а после выдал:

— Семья Феникса… Стойте!

Парни остановились. Артему стало интересно, что тот хочет предложить.

— Если вы ищете отряд, то можете идти с нами.

— Какие перемены, — Артем похлопал по спине Сила. — Как думаешь, присоединиться?

Сил взглянул на отряд и кивнул. Артема повеселил быстрый ответ его спутника — этому порождению космоса надо думать, прежде чем отвечать.

Артем чувствовал, что в доспехах львиноголового отряда нету жизни. Нет, люди были в доспехах. Но сейчас, когда он видел их глаза… Голубые, покрытые туманом… Глаза мертвецов. «Что-то тут не так».

— Так вы с нами? — спросил лев.

— Нет. Извини, но мы сами по себе.

— Ты… умен, — послышался саркастический голос из шлема. — Заметил, что в доспехах мертвецы… Но это моя сила второго уровня. Призыв нечести… Я не враг.

«Может призывать дохляков? Интересно», — Артем на пару секунд ушел в размышление.

— Докажи!

Человек в доспехах снял наручи и показал, что на его руке была метка «Второй уровень». Когда он что-то пробурчал, из его указательного пальца полилась черная жижа, образуя подобие портала, откуда впоследствии вылезла нежить в доспехах.

— Теперь веришь?

«Он не лжёт, это и правда его способность… Грех отказываться от такого сильного союзника».

— Хорошо, — Артем подтолкнул Сила, и они подошли к своему новому союзнику. — Я Артем, это Сил. Как ты уже понял, мы из семьи феникса. Рады сотрудничать.

— Меня зовут Марк. Семья Лев.

— Как работаем? — Артем сразу начал с расспросов. — Я могу как на дальних дистанциях, так и на ближних. Сил только пока на ближних.

— Ясно. Смотрите, идем строем, выманиваем вурдалаков, моя нежить не такая сильная, так что, чтобы победить одного, нужно как минимум двое. Я сам могу сражаться. Если вы не справляетесь, бегите к нежити — они могут выдержать удары. Все просто.

— Ты понял Сил? — парень смущенно кивнул, будто говоря «я не совсем тупой». — Вот и хорошо. Тогда в путь.

Встреча с Марком оказалась удачной. На них нападали вурдалаки, но парни налегке отбивались и уходили с полученными камнями. Артем сначала стрелял, но решил приберечь патроны и поэтому орудовал мечом. За восемь дней он смог наловчиться: наконец-то понял фразу «Меч — это продолжение твоей руки». Сил сражался с помощью клинка как самый натуральный бес. Он, можно сказать, разрывал всех вурдалаков на мельчайшие куски. Удары монстров не могли достать юношу — управляя ветром, он создал защиту, что не давала мерзким существам добраться до него. Артем решил приберечь молнии на потом и поэтому, когда не справлялся, закрывался нежитью. У Марка не было магии: он провалился, и путь к силе ему навечно закрыт. И когда союзник задал Артему вопрос «какая у тебя магия», парень решил не отвечать. Ведь друг может оказаться и врагом. А такой козырь, как молнии, точно удивит его.

Так они искромсали вурдалаков и набили себе по мешку камней.

— Мы почти пришли к владениям Вильгельма, — сказал Марк. — На этом, наверное, закончим.

— Согласен. Вильгельма, скорее всего, уже победили, и портал открыт, — сказал Артем.

Они шли по тропе из скелетов, пока не увидели, что почва начала уходить вниз, где и должен был находиться Вильгельм… Но вместо побежденного монстра, они наблюдали за тем, как оттуда бегут люди. Они были напуганы, они хотели жить, что читалось в их взглядах. Людей было очень много.

Послышался гулкий треск. Скелеты, что были усыпаны по этажу стали огромной стенной, что брала в клещи одну пятую этажа и не давала убежать обескураженным людям.

— Что происходит?! — спросил Артем у Марка.

Но тот не отвечал: он все высматривал… Кто же должен выйти из холма? Марк сжал кулаки, страх поселился в его голове. Спустя некоторое время Марк собрался с мыслями, пораскинул мозгами и проговорил:

— Убийца этажей… Почему сейчас? Это невозможно, они некогда не были на первом этаже.

— Какой еще нахер убийца этажей!

— Нам конец… Первый и второй уровень им нипочём… — Марк упал на колени. — За что нам такое?

Сил достал меч, его лицо было серьезным. Артем выудил свой револьвер и меч. Они понимали — к ним приближается враг. Внизу, где должен был быть Вильгельм, слышались выстрелы, крики людей, что растворялись в пустоте. «Знакомые выстрелы!» — промелькнуло в голове у Артема.

— Марк! Кто этот убийца этажей?! — спросил Артем.

— Это… Порождение подземелья. Воины, что пришли из другого мира, как вы, «пришлые»… Но они под властью подземелья и несут ее волю…

— Волю?!

— Да… Мы убили слишком много монстров… Нам ко…

Марк не успел договорить, так как его голова резко откинулась. В шлеме показалась дымящаяся дыра, и брызнула лентой кровь.

— О! Не ожидал тебя тут увидеть… Артем!

Артем был шокирован. Даже не глядя на это живое существо, он узнал этот голос, а когда он перевел взгляд на говорящего, парню показалось, что он в бреду. В метрах стах от них стоял мужчина: брода, напоминающая треугольник, волосы цвета турецкого кофе до кончиков ушей, впалые щеки и бледная кожа, на голове был шрам от трех когтей; он был одет в плащ с гербом пули обернутой в лозу. В руке он сжимал револьвер алого цвета.

— Ха-ха-ха, — Артем истерически засмеялся. — Георг! Невозможно! Я убил тебя!

Георг был спокоен как и всегда. Этот человек в прошлом сражался вместе с Артем на войне против монстров. Они были друзьями. Георг многому научил Артема. Когда раздавали задания в братстве, парень всегда требовал, чтобы ему дали в напарника Георга. Но он умер пять лет назад. Артем сам отправил беднягу на тот свет, когда вампир выдернул его внутренности наружу. После этого Артем начал меняться, начал терять друзей пачками. Как когда-то и сказал ему Георг: «В братстве нет будущего… Не смей заводить друзей… Но, ха, я сам и нарушил свои правила. Мы же друзья».

— Почему ты здесь?! — Артем перестал смеяться.

— Не знаю… Помню, как ты пустил мне в голову пулю… И я очнулся во тьме… Голос шептал мне, что я защитник… Что я должен защитить подземелье.

— Стой! Ты можешь пойти со мной. Ты ведь живой! Ты не умер. Пошл…

Артем раскрыл рот, он не понимал что происходит. Георг расстегнул куртку, откуда свисали его внутренности. Это выглядело омерзительно, будто Артем только сегодня убил его.

— Я мертв. Меня никто не воскрешал, как и тебя… я нежить… Я бы не хотел тебя убивать, но подземелье шепчет, приказывает мне… А приказы — это как лезвие в горло, я не могу отвергнуть их… Прости, но в данный момент… Ты — цель подземелья, оно хочет твоей смерти, как только ты вступил в это богом забытое место. Мне жаль…

— Нет… Это мне жаль… Правда… Ты не достоин такой участи, — Артем сжал в руке револьвер. — Я освобожу тебя!

Артем понимал: этот соперник сильный! И в честной схватке его не выиграть. Так что он шепнул Силу свой план, на что его компаньон кивнул и побежал к людям.

— Начнем пож…

— Медленно!

Возле Артема появился Георг и молниеносно ударил его в живот, отчего Артем отлетел на метр и его вырвало.

«Черт!!!»

Собравшись, он побежал на своего бывшего соратника.

Выстрел — Георг уклонился и тут же выстрелил в ответ. Артем еле увернулся. «Я потерял сноровку… Черт!!!»

Парень перешёл в ближний бой и атаковал мечом. Все атаки Георг отбивал револьвером. Подкинув пистолет, он атаковал его пятью быстрыми ударами кулаков в тело и после этого снова поймал пистолет.

Артем упал на колени и начал задыхаться. Этот человек владел техниками братства скитальцев. Когда Артем оттачивал стрельбу, Георг оттачивал и стрельбу, и рукопашный бой.

— Готово! — Парень вдруг услышал возглас Сила.

«Отлично!» В тот момент, как они сражались, Артем следил за Силом и видел, что он делал и куда ставил…

Вытянув руку вбок, Артем выстрелил.

— Что ты делаешь? — удивился Георг. — Уже бр…

Он не договорил, так как пуля вернулась и пробила ему голову насквозь. Георг пошатнулся, но не упал. От этого Артем ужаснулся. «Значит, надо сделать так, чтобы он не поднялся!»

Георг пришёл в себя и увидел, что все люди лежат. Почти все голые, без доспехов. А в стену из скелетов были вбиты латы, нагрудники — любой метал, как и в деревья, что росли возле них.

— Ты всегда мне нравился! — рассмеялся Георг. — Давай же закончим наш бой!

— Согласен!

Артем начал стрелять в разные стороны и кружиться, будто в вальсе. Георг дергался в конвульсиях. Все пули находили в его теле свой уютный дом. Парень старался попадать в ноги, так как это было единственным выходом повалить мёртвого старого друга на землю.

Потратив все патроны, Артем учащено задышал. Дыры от пуль в теле Георга дымились… Но он не падал.

— Артем… Я не умираю! — Георг искривил лицо, будто был виноват. Он понимал: Артему конец. — Беги! Ломай стену!!!

Все люди, услышав слова убийцы этажей, начали ломать стену в одной точке. Сил зачитал заклинание, и его меч покрылся ветром. Ударив им, он проделал дыру.

Артем засмотрелся и, услышав выстрел, не смог увернуться. Георг выстрелил два раза: от первой пули Артем увернулся. А вот вторая пуля пробила насквозь его голень.

— А-а-а-а! — Артем упал и схватился за ногу.

Георг начал медленно подходить к нему. Было видно, что он сопротивляется. Делает все, чтобы не дойти до Артема. Но его ноги будто имели свой разум. Все люди, возле дыры, в испуге начали вылезать и бежать. Только Сил и один парень ринулись к Артему на подмогу.

Георг свалился на колени возле Артема и навел пистолет, целясь ему в лоб.

— Прости меня… — Георг схватился рукой за пистолет и попытался убрать дуло от парня.

Артем понимал: в таком состоянии ему не увернуться от выстрела в упор. Использовать молнии? Единственный выход.

Закрыв глаза, он почувствовал легкое покалывание всему телу. Его тело покрылось электричеством. Выставив руку, он одарил Георга разрядом… Но было недостаточно. Не хватало мощи.

Артем увидел, что Георг уже начал нажимать на язычок, как рот Артема открылся, и он начал проговаривать слова, сам того не понимая.

— Повелителем молний меня зовут. Безымянный бог, что дал сию силу. Покажи врагу, что в прошлом был мне другом, кару свою. Через тело мое, что служит только тебе. Пуля бога.

Сам того не понимая, он достал револьвер и навел на Георга. Артем увидел как из ничего прямо в барабане появилась пуля — она была голубого цвета, весь пистолет искрил от молний. Он нажал на курок.

Последовал выстрел, словно гром среди ясного неба, и яркий свет озарил ближайшие сто метров окружения. Георг врезался в стену подземелья. И вмялся в нее, оставляя после себя небольшой кратер, где царствовала тьма.

Артём выбросил пистолет, так как дуло лопнуло и превратилось в подобие цветка, а рукоять просто оплавилась.

— Ты это сделал, — какой-то незнакомый парень перекинул одну его руку через свое плечо в надежде помочь подняться.

Сил перекинул через плечо другую руку, и они уже хотели уходить, но…

— Артем… — голос исходил из стены, в кратере, где царствовала тьма. — Уходи… И не возвращайся… Только смерть ждет тебя в подземелье. Я не хочу быть тем, кто убьет тебя… Подземелье ненавидит тебя! Презирает! Жажда твоей крови просто невыносима!.. Я скоро восстановлюсь. Внизу портал — уходи, пока я не могу двигаться.

Услышав такую новость, неизвестный парень и Сил побежали сломя голову. Спустились с холма и, увидев два портала, побежали к одному, что вел в мир живых.

— Георг!!! — закричал Артем и остановил своих спутников в шаге от портала. — Я вернусь!!! Обещаю, я освобожу тебя!!!

— Глупец… — послышался легкий смешок, будто он ответил «я буду ждать».

Они прыгнули в портал и наконец-то оказались дома. Точнее на площади, где толпа зевак не могла войти в портал. В их рядах была и Жанна, облаченная в доспехи. Увидев парней, она подбежала к ним.

— Что случилось? — спросила Жанна, заметив рану на ноге Артема.

Артем приметив ее, обозлился. Еле достав мешок с камнями, он кинул их ей прямо в лицо, отчего рыжеволосая встала в ступор.

— У меня к тебе, сука, есть вопросы!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Арка I End: Глава V Первый шаг

— Артемон, успокойся!

— Не в этот раз, бестия!

Артем рвал и метал. На площади Жанна позвала медика, и простреленную ногу парня удалось излечить за секунды — она продолжала болеть, но парень нашел в себе силы пойти.

Юноша был на первом этаже дома Фениксов. Прошел камин и поднялся по лестнице. Жанна все бежала за ним, пытаясь его успокоить. Артем подошел к своей двери и открыл ее пинком.

— Подожди. Прошу.

— У меня нет на тебя времени!

Артем взял меч, что лежал на его кровати, и пару патронов, которые он приберёг на всякий случай. Жанна все завывала, и парень взбесился.

— Заткнись! — Артем подошел вплотную к рыжей бестии и искривил лицо. — Я теперь понял, почему пришлых не любят. Убийца этажей — это тоже пришлый, только другого формата… И он тоже из мира звезд… Из моего мира!

Жанна встала в ступор. Она не могла поверить. Но во что? Разве она этого не знает?

— Что ты так смотришь?! — Артем оттолкнул ее. — Ненавижу, когда меня водят за нос.

— Что здесь происходит?

В проеме появилась Мишель, одетая в черную юбку и белую рубашку, в лучших традициях классики. Она не понимала, что происходит между этими двумя.

— Госпожа, — Жанна поклонилась. — Он встретился с одним из убийц этажей.

— Что! Так Георг не один?

Мишель вздохнула. Ее лицо было бледным. Она оперлась рукой о стену. Жанна тут же подбежала, но ее госпожа показала рукой, чтоб та не помогала.

— Давай поговорим у камина, Артем.

Парень все вглядывался в Мишель. Гнев пожирал его изнутри. Но, видя девушку, что грозилась сейчас повалиться на пол, он не смог отказать.

Спустившись, они сели на диван у камина. Жанна стояла позади них на расстоянии пяти шагов.

— Спрашивай… — Мишель развалилась на диване и закрыла глаза.

— Спрашивай! — взбесился Артем. — Почему вы мне сразу же не сказали, что есть убийцы этажей и что они пришлые и являются людьми мира звезд. Мой старый друг… Он один из убийц этажей.

От данного заявления Мишель изумленно раскрыла глаза, заставляя Жанну поступить так же.

— Да. Мы не говорили тебе, что есть убийцы этажей. Потому что они никогда не спускались ниже одиннадцатого. Это впервые. Даже если они пришлые, тебе бы это ничего не дало, — Мишель замолчала, она тщательно продумывала то, что сказать дальше. — Но никто и никогда не знал, что они из мира звезд. Ты уверен? — спросила она, и Артем кивнул головой. — Такая информация навредит тебе. Держи язык за зубами.

«Навредит… Она права. Если вдуматься, убийцы этажей властвуют только на этажах. Если мы расскажем — меня вздернут. Этого не избежать».

Мишель закашляла, ее лицо все бледнело. Ей становилось все хуже.

— Госпожа! — Жанна думала подойти, но Мишель остановила её, подняв ладонь в знак протеста.

Артем продолжал всматривался в Мишель. Болезнь прогрессировала — это было видно. Хоть он и в гневе, но ему было жалко главу дома Феникса. И она это заметила.

— Ты уже, наверное, знаешь про мою болезнь… — Артем неуверенно кивнул, смотря ей в глаза — в эти почти потухшие глаза. — Когда мне было пятнадцать. Я наколдавала два опустошающих заклинания… дабы защитить своих людей на тринадцатом этаже… Этот день стал роковым для дома Фениксов. Погибли мои родители, все члены семьи, кроме Жанны, а теперь моя магия не может придти в норму и моя жизнь три раза в неделю под угрозой… — Мишель встала и посмотрела на Артема; она была настроена очень решительно. — Мы не враги тебе! Если бы я знала, что эта информация важна для тебя. Поверь, я бы рассказала. Так как я нуждаюсь в верных мне людях больше всего.

Артем в мыслях согласился с её словами. Она не врет. Значит, его цирк, устроенный на площади, был лишним. Но вопрос, терзающий его, пока он шел домой, все просился вырваться наружу.

— Люди мира звезд, они спускались в подземелье?

— Почему ты спрашиваешь? — послышался голос Жанны позади.

— Потому что, — Артем вспомнил слова Георга, — подземелье ненавидит меня. Как сказал мне мой друг, оно жаждет моей смерти.

Все в комнате застыли, словно статуи. Даже Жанна стояла и не могла поверить в слова Артема. Мишель прикрыла рот то ли от шока, то ли от того, что ей стало плохо.

— Повторяются события, как с Александром Алым, — наконец смогла сказать Мишель.

— Значит, — Артем встал с места, — подземелье ненавидит людей мира звезд. Но почему?

Жанна подошла к дивану и со всей серьезностью начала диалог.

— Только Александр Алый и ты зашли в подземелье. Но… Основатель семьи Алых смог пройти только один раз… — Артем с неким интересом слушал Жанну. — Он вернулся весь в крови, в глазах — отчуждение. «Подземелье ненавидит меня!» — вот все, что он сказал.

— Откуда ты столько знаешь? — удивился Артем.

— Можешь верить, а можешь нет. Но мы с Бором старые друзья, и он поведал мне об этом.

«Ого! А на площади казалось, что они давние враги». Парень засмеялся, вспоминая момент, когда Бор сказал убить его, и Жанна, вступившись, начала с ним баталию.

— Я все понял! — Артем подошел к окну, где уже возвышалось солнце. — Люди мира звезд — враги подземелья! — парень повернулся к девушкам. — Мне надо стать сильнее. Мой друг заточен! Теперь он один из Убийц этажей. Я пообещал ему, что освобожу.

— Твой друг? — спросила Мишель.

— Да, в моем мире мы сражались вместе, и состояли в одном братстве.

— А это не значит, — влезла рыжеволосая, — что вы должны быть на одном уровне силы? Обычно, в напарники берут равных себе.

— Да… — Артем посмотрел на свою ладонь и сжал руку. — Я понял одно. Тот я — мертв! Мое тело перестроили, но такое чувство, что оно новое. Мне не передали мои навыки. В голове я помню, как и что делать. Но тело не успевает. Я могу стрелять в объекты на большом расстоянии с закрытыми глазами. Но, если цель будет слишком быстро двигаться, то я не попаду, также моя скорость, ловкость, сила. Так же я не могу элементарно увернуться от пуль. Это я понял, когда Георг выстрелил в меня два раза. И я не смог уклониться.

— Все ясно, — Мишель встала и подошла к камину. Она нажала на стенку, и отворился маленький потайной ящик. — Держи, — девушка вручила Артему карту. — Ты не сможешь наловчиться в подземелье. Тебя попросту убьют. Но Бенезет — не единственный город в нашем мире.

Артем раскрыл карту и удивился. По сравнению с его миром, где множество континентов, островов, здесь все было иначе: один огромный континент, разделенный на четыре части: Юг, Запад, Восток, Север. А вокруг них был круг, берущий континент в клешни, и назывался он Пограничье.

— А что за Пограничьем? — поинтересовался Артем.

— Запретная земля — земля монстров, — Жанна подошла к Артему, пока Мишель сидела на кресле. — Земли, что взаперти у пяти королевств. Посмотри на карту, — Артем всмотрелся: на каждом королевстве были рисунки монстров: в лесах, в городах — везде. — Давным-давно монстры были только в подземельях. Люди захотели расширить свои границы и решили исследовать земли, что дальше Пограничья. Много кораблей было потеряно, но эти придурки привезли к нам заразу, что расплодилась по лесам и городам. Монстрам не надо совокупляться для продолжения рода. Они производят потомства раз в год. И причем не одного монстрика, а целую стаю.

Артем раскрыл рот, так как ее слова не шли ни с чем. «Если они так быстро размножаются, то здешний народ потеснился бы». Жанна, увидев, что Артем ушел в думки, решила разъяснить ему сама что и как.

— Существуют охотники, их много, — рыжая показала пальцем на карту, где был герб — пуля, обернутая в лозу, — над королевством Севера. — Но самое сильное и первое среди своих конкурентов, появившееся тридцать лет назад, — Скитальцы… Артем?

Парень широко улыбнулся. В разуме бушевал ураган таких размышлений, что у другого бы человека разнесло голову. «Ева? Но она умерла не тридцать лет назад! Может, время здесь искаженно? Возможно, другого разъяснения нет!»

— А кто у них главный?

— Глава неизвестен. Не смотри на меня так, — искривила лицо Жанна. — Говорят, он или она скрывается среди своих подчиненных и выполняет заказы. Так что ничем не могу помочь… Хотя.

— Рассказывай!!!

— Я когда-то была с Мишель на балу у короля Севера, и присутствовали Скитальцы. Кроме Главы, есть заместитель, точнее, заместительница, — рыжеволосая, наблюдая за тем, как Артем сжал руки, удивилась, но продолжила: — Женщина, золотые волосы, отдающие тухлостью, лицо словно каменное. Она всегда была чем-то не довольна. Точно, она всегда повторяла, — Артем раскрыл рот и сказал с Жанной в унисон: — Время — деньги, — бестия встала в ступор. — Да. А ты откуда знаешь?

Артем сжал плащ на груди. Пот выступил на лбу. Он учащено дышал. В голове прокручивалось воспоминание его смерти. На груди будто снова появилась порванная рана.

Парень схватил Жанну за плечи и прижал ее к стене. Она ужаснулась: его глаза отдавали такой ненавистью! Злобой. Будто сам дьявол перед ними.

— Где! Где их братство!!!

Артем заорал на весь дом. Даже Мишель открыла глаза. Девушки не понимали, что они сейчас поведали парню.

— Неизвестно… Никто, кроме людей братства, не знает местоположение их цитадели.

Артем отпустил Жанну. Она упала на колени, продолжая обескураженным взглядом смотреть на парня. Артем глубоко вздохнул пару раз. Буря ярости начала уходить. Он понимал, срываться на Жанне или на Мишель — без толку!

«Может, я ошибаюсь? Ведь выражение «время — деньги» распространенное… Но в этом мире оно вообще есть? Сходится внешность… Все идентично. Но, может, это просто совпадение? Когда я умер, она осталась в живых!»

— Извини Жанна, — рыжеволосая кивнула, а Артем посмотрел на карту. — Госпожа Мишель, вы ведь не зря дали мне эту карту?

— Да… Ты можешь отправиться в города и деревни. Верни все свои навыки. И возвращайся! — она подошла к парню и грозно взглянула на него. — Не смей умирать! Не предавай дом Фениксов! Возвращайся, или я прокляну тебя, обещаю!

Артем сглотнул. Эта девушка умела угрожать. И Артем верил ей. И поэтому ответил соответствующе:

— Я никогда вас не предам! Я вернусь, будьте уверенны.

— Жанна, дай ему пять золотых, — скомандовала Мишель, и та выполнила ее просьбу, достав из-за пояса мешок. — Теперь иди. Но сначала найди себе в городе напарника.

— А Сил?

— Он останется. Подземелье не его враг. Так что он будет спускаться и учиться.

— Ясно.

Артем покланялся Мишель. Впервые! Он был ей благодарен. Кинув взгляд на рыжеволосую, он кивнул ей на прощание, и та сделала кивок головой в ответ.

Парень подошел к выходу и открыл дверь.

***

Вечер. Бенезет снова шумный. Снова народ стремится в подземелье. Отринув страх, отринув все!

Артем прошелся по всем забегаловкам, где сидели бравые мужики. Он искал себе напарника. Но каждый сидящий пытался навариться на другом. Так же он нашел магазин и за один золотой смог приобрести поношенный револьвер с пулями.

Были новички, приехавшие из других городов, дабы испытать себя. Но как только они примыкали к группам, их раздевали прямо на выходе из бара. На Артема такие услуги, как «Грабеж», не падали. Так как на него действуют правила города, так как он официально стал жителем.

Артем зашел в бар, где когда-то встретил воровку, и выждал ночь перед спуском в подземелье. Забегаловка не изменилась с его последнего визита. Бар был оформлен в стиле восьмидесятых: огромная барная стойка, круглые столы, за каждым из которых сидели различные существа и разговаривали между собой. На втором этаже располагались комнаты для ночлега, а на потолке висели огромные люстры из чьих-то рогов.

Наконец-то парень заострил внимание на названии заведения «Черный всадник». Название отлично подходило. Здесь собирался народ, думающий, что они — властители этого мира. Но нужного компаньона все не было.

Артему принесли пива. Он сделал пару глотков, пока не увидел, что все замолчали: в бар зашла неприятная особа, которая вышла на охоту. К Артему подошла девушка в кожаной куртке и таких же штанах. На ее правой щеке был шрам, что змеился до шеи; глаза были яркими с кошачьими зрачками и светились в темноте как два уличных фонаря; длинная черная челка прикрывала лицо — с охотницей тяжело было встретиться взглядом.

Она злорадно улыбалась, и все всматривалась в парня. Артем потягивал пиво и косо смотрел на нее. На нее, похоже, законы не распространялись. И почему-то все боялись ее. Но почему?

Артема не волновала эта стерва. Он все думал про орден Скитальцев. И, когда он все обдумывал, на ум приходило одно: его мать в этом мире. Из-за этого он сжимал стакан все сильней.

— Что? У тебя есть деньги? В этот раз я проверю содержимое.

Артем не отвечал. Он допил пиво и громко опустил его на стол. Вытер губы и посмотрел в потолок, все думая о том, как ему найти напарника за столь короткий день.

— Ты меня…

Все ужаснулись. Кто-то привстал от случившегося. Кошка-воровка снова хотела начать диалог с Артемом. Но парня не нужно выводить из себя. Сегодняшний день для него и так не очень хороший. Так что он быстро выхватил пистолет и засунул дуло в рот говорящей воровке.

— Прочь! — Артем злобно посмотрел на нее.

— Не посмеешь! — сказала воровка.

— Да?! — Артем приблизился к ее лицу. — Уверена? Если тебе на всех похрен — это не значит, что я тебе буду жопу расцеловывать! — Артем начал медленно спускать палец на курок. — Пока!

— Стой!!! — остановила его женщина, что была в форме официантки, и, как и все сидящие, вытянула руку перед собой; у всех выступил пот на лбу. — Она дочь Жака Серого, пятая семья Бенезета. Убьешь ее — тебя убьют!

— Да? — парень с интересом взглянул в глаза воровки, которые излучали страх. — Интересно! Значит, ты у нас богатейка и за счет своей семьи трогаешь всех? Полагаешься на папу, что он придет и все уладит? Но я задам тебе вопрос. Что ты будешь делать сейчас? Ведь я выстрелю, будь уверена, у меня есть яйца! — Артем начал шептать ей на ухо: — А папа-то далеко.

Артем вытащил пистолет из ее рта и схватил за голову левой рукой, держа в правой пистолет и приставляя дуло ей к виску.

— Я выстрелю!!! — Артем ходил по лезвию ножа. — Считаю до трех! И ты отправишься к богам! Повторю! Что ты будешь делать?!

Девушка зависла — она не отвечала, а только смотрела на Артема с испугом.

— Раз!

— Я… дам тебе золото!

— Два!

— Я… не знаю! Проси все, что хочешь!

— Три! — Артем взвел курок. — Последняя попытка! — у кошки затряслась челюсть, и Артем дал ей подсказку: — Зачем я тут сижу?

— Я стану твоим напарником… Заключу с тобой контракт… Пойдет?!

— Контракт!!! — Артем убрал пистолет от ее виска и схватился за голову. — Элизабет! Черт, как я про нее мог забыть?

— Нагло с твоей стороны так говорить!

Артем ужаснулся. Передним стояла Элизабет в своей броне: на ней была юбка, на ногах красовалась обувь до колена из тонкого металла, на руках — наручи до локтя, а верхнюю часть тела закрывал легкий доспех; на плече висела сумка. Сзади нее находился ее брат Вильям. Тот, тоже будучи весь в доспехах, смеялся как всегда.

— Элизабет! — парень взял ее за руку и встал на колено — барышня засмущалась. — Детка! Пойдешь со мной в другие города?

— Детка?! — взбесилась Элизабет.

— Ладно, — парень встал и приобнял ее за плечо. — Могу называть тебя «зайка». Пойдет?

Элизабет оттолкнула Артема. Её алые глаза стали очень страшными и будто еще ярче. Хвала небесам, ее длинные белоснежные волосы немного скрывали глаза.

— Артем, ты все такой же. Я уже тебе говорил, чтобы ты выбирал выражения, — сказал Вильям.

— Да знаю я! Но, если быть серьезным. Мне нужна твоя помощь! Пойдем со мной в другие города и деревни. Будем убивать монстров!

Элизабет раскрыла глаза. Парень был прямолинеен в эту секунду. А что было скрывать? Ему нужна помощь и соратники. Так что он говорит открыто и без фальши.

— Ты должен мне еще контракт. И, к тому же, что я получу взамен?

— Мужа! — ударил себя по груди Артем, на что Элизабет снова нахмурилась. — Ладно! Сама решишь. Но ты получишь не только мужа, но и пятьдесят процентов от добычи. Вторую половину мы будем делить напополам с этой воровкой, — он указал пальцем на кошку. — Сойдет?

— Элиз, — Вильям позвал свою сестру и стал серьезным. — Отец не одобрит!

— Мне плевать на него! — Артем впервые увидел, как Элизабет была в ярости не на шутку. — Я вольна поступать как захочу.

Артем все смотрел на баталию родственников. Почему это Элизабет зла на своего отца?

Это сыграло Артему на руку. Ведь её, можно сказать, формально берут на слабо. Хоть она и кажется снежной королевой, характер у нее есть.

— Хорошо! Я с тобой! — перебила Элизабет своего брата. — Половина добычи моя!

— Окей, — обрадовался Артем. — Но сначала заключим контракт между нами. А потом заключим контракт между мной и воровкой.

— Элиз!!! Не делай этого! — Вильям тщетно пытался вставить свою копеечку. — Не при всех!

Девушка только хмыкнула на слова своего брата. Взяла стул и села к Артему. Немного смущенно схватила его руку. Достала кинжал из-за пояса, порезала ему палец, как и себе. Артему было неприятно, но так, похоже, заключаются контракты. Она протянула руку к его лицу и намазала его губы своей кровью. Чему Артем был очень удивлен.

— Сделай так же мне! — Элизабет отвела взгляд в сторону.

Артем сглотнул. Теперь ясно, почему Вильям сказал делать это в другом месте: все зеваки начали пялиться на Артема. Вильям, заметив это, топнул, и ветер взял их столик в небольшой купол, скрывающий всю картину происходящего.

Парень протянул руку и нежно намазал ее губы своей кровью. Она так покраснела, что ее лицо начало напоминать помидор, из которого можно было сделать наивкуснейшую томатную пасту.

— Теперь что? — неуверенно спросил Артем.

Элизабет не отвечала — она все смотрела в пол, и вдруг начала приближаться к лицу Артема, медленно закрывая глаза, пока их губы не соприкоснулись. Артем раскрыл глаза. Мужское «я» не хотело упускать возможности. Он взял ее за затылок, нежно придерживая, а другой рукой взял ее за руку. И, демонстрируя взрослый поцелуй, Элизабет обмякла, принимаясь постанывать.

Артем был очень рад! Безумно! Хоть чем-то же должен этот день стать для него немного лучше.

На щеке появилась боль, и холодок прошелся по нежной коже. Его лицо быстро откинуло в сторону.

— Урод!!! — завыл Вильям.

Брат Элизабет ударил Артема, так как не мог наблюдать за происходящим. Сама дама, вся покрасневшая, сидела и учащенно дышала, глядя в одну точку перед собой.

— Элиз! — крикнул Вильям.

Девушка тут же пришла в себя. Вытерла губы и злобно глянула на Артема — парень только подмигнул ей, за что получил еще раз по роже. Утром его точно будут ждать синяки.

— Черт! — сплюнул кровью Артемон из-за разбитой губы. — Это того стоило.

— Еще раз позволишь себе такое, — начала орать барышня, — я тебя прибью!

— Но тебе же было хорошо? — он взял ее руку. — Я в любой момент готов повторить, и если ты захочешь большего… я…

Он опять не успел договорить, так как Элизабет еще раз его ударила.

— Понял-понял! Завязывай!

Посмотрев на свою руку, где не было метки «Первый уровень», он увидел маленькую татуировку черного ворона.

— Контракт заключен, — гордо сказала Элизабет. — Когда настанет время, ты выполнишь то, что я скажу! Так же ты меня никогда не бросишь! — злорадно посмеялась Элизабет.

— Хорошо… — немного испуганно сказал Артем, но потом вспомнил про еще одну обузу. — Теперь твоя очередь, кошечка!

Девушка-кошка сидела молча. Она понимала о чем идет речь.

— Мне нужно сначала поговорить с отцом, — сказала кошка.

— Иди в зад! — Артем взял ее за руку и подтянул к себе. — Ты никуда не пойдешь! Я проучу тебя! А также научу зарабатывать своим трудом!

— Артем… — Вильям подошел к парню. — Она из знатной семьи. К тому же, контракта, который ты хочешь сделать, нет!

— Есть! — влезла Элизабет. — Только он не очень гуманный, и разговора с ее отцом тебе потом не избежать.

— И какой же?

— Нет! Не надо! — завыла кошка и попыталась вырваться из хватки Артема. — Прости меня!

— А ну заткнись! — Артем перекинул взгляд на Элизабет. — Что за способ?

— Контракт раба!

Артем посмотрел на кошку и широко улыбнулся, на что та начала снова буйствовать.

— Пойдет!!!

***

Рассвет, ворота в город были очень большими. Артем стоял впервые возле них. Возле него расположились Кошка-воровка и Элизабет. Каждая была готова к выходу. Только кошка приутихла. Так как теперь стала рабом! Поцелуя для этого не требовалось, но кровь нужна. Теперь у Артема не только на руке ворон, но и черный маленький человек. Теперь она должна слушаться его беспрекословно, или ее ударит электричеством.

К воротам подошла Мишель с Жанной и Сил.

— Ты нашел спутников?! — Мишель с улыбкой посмотрела на девчонок. — Открыть ворота!

Наверху послышался крик стражника, что согласился на ее просьбу.

— Будь осторожен, Артем! — тихо произнес Сил.

— И ты тоже!

Жанна не говорила ни слова: она решила проводить его взглядом.

Ворота раскрылись, подул холодный ветер, впереди была тропа и густой лес.

Артем глубоко вдохнул, наслаждаясь свежим ветром, и сделал шаг вперед, как и его спутники, следуя за ним.

— Ну-с! Мое приключение начинается!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Арка II Белый волк: Глава VI Вызов

Акт II

Белый волк

— Вставай выродок!

Артем открыл глаза и застыл в недоумении. Как он оказался в этом месте? Парень находился в кабинете, заставленном бумагой. В нем стоял залакированный стол, выглядящий, словно ему больше ста лет, — за ним восседала женщина с длинными золотыми волосами, лицо ее будто не подавало никаких признаков жизни.

— Мама…

— Не смей меня так называть! — женщина вскочила и начала бросаться в Артема бумагой. — Почему?! Почему я дала тебе жизнь?! — она подошла к Артему и схватила его за лицо, приблизив к нему свое. — Ты — мое клеймо позора на всю жизнь! Я ненавижу тебя!!! Презираю! Я буду ждать того дня, когда увижу твою смерть своими глазами! Даже если на это уйдет вечность!

— Артем! Вставай.

Парень открыл глаза и увидел над собой Элизабет — та смотрела на него с беспокойством. Артем почувствовал слезы на щеках и быстро их вытер. Девушку это позабавило, но парню было не смешно. Ему приснился страшный сон… Точнее, это выглядело как воспоминание.

Троица сидела в лесу у костра. Солнце медленно катилось за горизонт, озаряя округу последними багровыми лучами. Огромные деревья, растущие буквально повсюду, были будто до небес. Создания, лазающие по ним, находились настолько высоко, что их можно было только услышать.

Вот уже три дня они топали до деревни, что называется «Эхо». По словам Элизабет, в этой деревне есть заказ на убийство монстров. Артем, открыв карту, увидел рисунок волка. Он сразу понял: в этом лесу водятся Оборотни или по-другому — Ликаны!

Артем имел дело с этими порождениями ночи. Но он утратил свои навыки стрелка, и его главной задачей было вернуть их, после чего — спуститься в подземелье, дабы упокоить своего друга Георга.

Кошка-воровка, что все еще не поведала им свое имя, сидела на земле и всматривалась в небо. Ее лицо было таким грустным, что хотелось выгнать ее из этого леса, чтоб она пошла домой и не мозолила глаза.

— Вставай! — приказал Артем, и кошка тотчас подчинилась. — Веселее.

— Идемте.

Все двинулись за Элизабет, почва была усеяна травой — она собиралась на сапогах и изредка заставляла Артема спотыкаться.

Весь день он вспоминал навык перезарядки пуль. Пальцы еще не привыкли действовать быстро, ведь всего за секунду пистолет должен был уже перезарядиться. А у него это выходило за секунд пять. И это плохо: лишняя секунда может забрать твою жизнь.

— Элиз, — Артем сравнялся с девушкой. — Ты встречала здешних оборотней?

— Элиз? — она удивилась, но отвела взгляд, говоря «Ладно». — Да, встречала. Сильные звери, ведомые жаждой крови.

— А в этом мире тоже обращаешься от укуса?

— Что? В вашем мире так происходит? — Артем кивнул, и Элизабет чуть не остановилась, но продолжила шагать. — Нет, в нашем мире такого нету. Только в подземелье можно обратиться в монстра.

— Ясненько…

Так парень и замолк, продолжая идти следом. Кошка брела позади и вдруг молниеносно побежала назад. Артем, увидев такое, засмеялся.

— Я приказываю топать назад, — девушка не остановилась и тут же упала в кусты — ее начало бить электричеством. — Лучше подчинись!

Кошка встала и с лицом, будто ее избила толпа головорезов, вернулась, и пошагала рядом с Артемом. Парень пообещал себе, что научит ее уму разуму. Когда она все осознает, контракт раба будет оннулирован. А сейчас она — его!

Элизабет показала рукой «стоп». Артем понимал, в чем дело. Он слышал голоса, но это были люди. Парень обошел девушку и поплелся вперед, растолкав здоровые кусты.

Перед ним оказалась повозка, с запряженными конями. В транспорте сидел старичок с густой бородой и лысиной, что блестела под лучами заката. Одет он был в потертые штаны, серую рубашку, на ногах красовались сапоги. А возле повозки стоял паренек лет двадцати, кареглазый, усатый и темноволосый. Одет так же, как и старик. Они смотрели на Артема, и старик потянулся к чему-то, находящемуся в повозке.

Артем достал пистолет и навел на мужика.

— Но-но! — Артем мотнул в сторону пистолетом, и старик поднял руки. — Я вас не грабить пришел. Но, если вы хотите ограбить меня, то я не зря достал пистолет.

— Эх, — мужик опустил руки. — Я подумал, оборотни или разбойники. Ты, парень, опусти оружие. Хорошие мы, не враги. Уж поверь старику.

Парень опустил руки и принялся что-то делать с упряжкой. Артем убрал пистолет за пояс, и к нему подошли две его спутницы.

— Вам бы убираться отсюда, пока солнце не скрылось.

— А вы, случаем, не в деревню? — спросила Элизабет.

— Туда, девчушка. Я глава деревни — Салим Древесный, а это мой сын, — он указаал на парня, — Луи.

— Удача, — Артем запрыгнул в повозку — это было нагло, но старик только посмеялся. — Подбросите?

— Ты уже сам себе дал ответ, когда залез, — мужик махнул рукой. — Залезайте, девушки.

Спутницы Артема сели в повозку. Луи запрыгнул и, ударив по вожжам, оживил лошадей.

Артем увидел в повозке мешки и деревянные коробки. Было несложно догадаться, что там еда. Когда парень перекинул взгляд на кучера, ему показалось, что Луи какой-то молчаливый. Парень даже не поприветствовал их, когда они знакомились. А теперь Артем вздрогнул, так как нарушил первое правило знакомства.

— Я Артем Феникс, — парень протянул руку старику, и тот пожал ее. — Это Элизабет Алая. И… это.

Артем замялся. Представлять ее, как кошку-воровку, — как-то не очень. Что же делать? Девушка заметила, как мялся Артем, не зная, что сказать. В ее зеленых глазах словно загорелось пламя — она подняла руку и положила ее на грудь, гордо подняла голову.

— Я — Селин Серая.

«Так вот как ее зовут!» — Артем выдержал паузу, перед тем как говорить:

— Вот мы и представились, старик. Слушай, я так понимаю, это ты даешь задание на убийство монстров?

— Да… — старик стал мрачным. — Завелся у нас зверь, что не ровня здешним оборотням. Белый волк!

— Вот дерьмо! — чуть не вскочил Артем, потому что знал, о чем речь. — Ты, случаем, не о вожаке оборотней? Эти твари рождаются редко, но они сильнее каждого оборотня. Людей они пачками крошат. Вот же не повезло. Наверное, народу тьма у вас там полегла.

Старик вдруг закрыл глаза — можно было заметить, как его ресницы стали влажными.

— Извините, — влезла Элиз, — он пришлый и не понимает, что говорит. Артем, — девушка кинула гневный взгляд на Артема. — Держи язык за зубами!

— Нет… Он прав… Людей умерло очень много. Каждый раз попытка убить его увенчивается провалом. К нам уже перестали ходить охотники… Он всех убил.

— Он пришел в кровавую луну, — вдруг заговорил Луи, отчего все, кроме деда, удивились. — Одним ударом он разбил ворота и принялся забирать людей в лес. Мы стреляли, кололи — тварь даже не обращала внимания на нас. Его шкура очень прочная, даже огонь его не берет! Всех, кого унес… он обратил!

— Обратил? — Артем посмотрел на Элиз и вспомнил ее слова, что монстры не обращают людей. — А мне говорили, что такого у вас нету.

— Обычные оборотни на такое не способны, — продолжил дед за Луи. — Он особенный! Вожак, что способен обратить, умен, и никакие ловушки на него не сработают, если вы считаете, что он просто животное. Если хотите убить его — продумывайте все наперед!

— Дед!!! — Луи вдруг вскочил и посмотрел на небо. — Доставай ружья!

Старый вскочил и также посмотрел на темнеющий небосвод. Артем перекинул взгляд, куда смотрели два родича, и увидел, что солнце почти скрылось за горизонтом. Мрак, что властвовал после света, пробуждался. Свет исчез, и за считанные секунду появилась тьма. В этом мире темнело очень быстро. Может, из-за того, что монстры жаждали крови, солнце боялось и хотело побыстрее скрыться?

— Кошка! — вскрикнул Артем и достал пистолет. — Защищай повозку от нападающих!

Она мотнула головой и достала хлыст, что красовался на ее талии. Элиз села и ничего не делала.

— Будешь сидеть? — удивился Артем.

— Я не такая меткая, как ты! Я буду хранить манну и, если дело запахнет жаренным, использую Магию!

Артем кивнул и навострил уши, так как услышал вой и приближение монстров. Их было много. Дед и Луи уже стояли наизготове с ружьями. Так же они поставили на повозке два факела, дабы лошади знали куда бежать и видеть угрозу, что вот-вот выскочит из тьмы!

Артем вслушивался в каждый шорох. Хоть тело его перестроенное, но слух с рождения у него был очень хороший. Так что он слышал все!

Топот, рычание — их много! Тьма не давала увидеть даже силуэты. Вдруг парень услышал скрежет и тут же перевел взгляд и дуло пистолета наверх, выстрелил. Послышался визг и как что-то упало.

— Они на деревьях! — закричал Артем.

Повозка пошатнулась, будто в нее что-то врезалось. Кошка, что недавно открыла свое имя — Селина, — чуть не упала, но Луи схватил ее и вытянул из лап смерти. Артем схватил факел и бросил вдаль. Его слух не подвел, но разум отказывался поверить.

— Что за херня?!

В свете пляшущего огня, словно вокруг факела кружил ураган, он увидел черные силуэты — их стони! От света были видны их глаза, что зажглись в ночи. Оборотни не изменили свой вид — они были такими же, как и в мире Артема: здоровые, тело покрыто черной шестью, огромная пасть с острейшими зубами, что жаждут разорвать твою глотку, у каждого голубые глаза, которые в темноте превращаются в маленькие огоньки, передвигаются на четвереньках, но больше похожи на людей, чем на волков.

Артем понимал: у них не хватит патронов, чтобы перестрелять каждого. Выход оставался один.

— Элиз, детка, мы в заднице! Пора бы уже что-то предпринять с твоей стороны. Как думаешь?

— Я уже все! — угрюмо ответила Элиз, встала и начала крутить пальцем круг, подняв правую руку. — О, бог огня, что дал сию силу. Нужен мне огонь, нужна мне сила, что опалит, что превратит в прах, что закружит в огне и выплюнет одни кости врагов, что окружили меня. Огненное колесо!

Вокруг повозки зажегся огонь, крутящийся вокруг и не дающий порождениям ночи атаковать; так же из пламенного колеса нитью вылезли огненные змеи — они отбрасывали падающих с деревьев «лохматых подарков».

Артем все стрелял без остановки. Перезарядив пистолет, он осознал, что ему хватит на еще одну перезарядку. Так же Старейшина и его внук продолжали стрелять из своих пушек.

Кошка работала хлыстом и попадала точно в цель, откидывая оборотней обратно в царство тьмы. Пока не заметила, что Артем застыл на месте с широко открытыми глазами.

— Что такое?! — впервые заговорила она с ним в панике.

Артем слышал медленные шаги, тщательно прислушиваясь к окружению. Они были тяжелые, а дыхание этого зверя было таким спокойным и больше напоминало человеческое. Артем вспомнил слова Луи, что огонь не работал, простив вожака оборотней.

— Старик! — Артем вышел из транса. — В вашей деревне есть револьверы? — старый сначала не понял, но кивнул на вопрос, поставленный передним. — Будешь мне должен!

Артем оттолкнул Луи и встал у начала повозки, уперся одной ногой в лошадь, левую руку он сложил буквой «Г» и положил дуло пистолета на руку, дабы прицелиться.

— Встаньте сзади меня! — крикнул Артем всем, и тут же его приказ был исполнен. — Властителем молний меня зовут. Безымянный бог, что дал сию силу. Покажи врагу… — Артем вдруг осознал, как работают эти заклинания, главное — это слова, сказанные заклинателем. Если Георг в прошлом был ему другом, то значит… — Что в ста метрах впереди, кару свою. Через тело мое, что служит только тебе. Пуля бога.

В барабане появилась голубая пуля — она очень слабо светила, и почти не было искр. «Что-то не так!» — понял Артем. Но все же нажал на курок — последовал выстрел, и все окрасилось в голубой цвет. Артема даже не откинуло, а дуло пистолета не разорвало — оно только стало черным. Свет, что летел во тьме, разом пропал. Послышался хлопок. Артем был шокирован: создание, что впереди, стояло на месте. Он был уверен, что пуля попала… Неужели тот отбил ее?

— Черт!

В ушах послышался смех, отчего Артем одеревенел, как и его спутники, так как смех услышали даже они. Тяжелые шаги снова затрещали в ушах у Артема, а оборотни, преследовавшие их, неслышно становилось — они отставали, нет! Они остановились. Он отступил… Похоже, все не понимали, что происходит. Кроме Артема.

— Ха-ха-ха, — Артем засмеялся и подошел к краю повозки на другом конце. — Это вызов! — закричал он с улыбкой на лице. — Я принимаю его, шавка!

***

— Вот и деревня… Наконец-то!

Повозка, окутанная пламенем вокруг, в конце концов добралась до своей контрольной точки. Элиз все бледнела, пака не упала в обморок, и пламя исчезло. Артем поднял девушку и аккуратно положил ее.

Посмотрев вперед, он увидел ограждение — огромные деревья из железа, что были воткнуты в землю и служили преградой для незваных гостей. Наверху горели огни — жители ожидали худшего, но, как только они увидели людей, их нервы успокоились. Старейшина крикнул «открыть», и через пару секунд ворота с громким грохотом отворились.

Повозка проехала, и врата захлопнулись. Вокруг входа были люди с факелами, у каждого — вилы или кинжалы, одеты в разные вещи, но в основном — в серое тряпье, будто одежды у них тут не хватало.

На Артема и его спутников смотрели с некой неприязнью. Даже дети, прячась за ногами матерей или отцов, презирали новоприбывших в их поселение — у каждого горел в глазах некий тухлый огонек: эти люди еще не сдались, но на грани.

— Салим, кто они?!

— Прочь, чужаки!

— Снова грабить?! Недопустим!

Старик слез с повозки, разведя руки в стороны, широко улыбнулся, будто встречает своих внуков.

— Успокойтесь, эти люди помогут нам. Они помогли мне добраться до деревни, даже белого волка проехали, и он не напал на нас.

Все зашептались: видимо, проехать эту нечисть мало кому удавалось, или вообще они оказались первыми счастливчиками.

Артем взял на руки Элиз, которая спала от того, что использовала слишком много магии. Она была холодной — из-за этого Артем немного запаниковал. Селина шла рядом.

— Успокойся, — Селина положила руку на плечо Артема. — Она просто выдохлась. Поспит денек и придет в норму.

— Спасибо, — улыбнулся он кошке, на что та вспомнила про контракт и снова замолчала.

Луи вытащил из повозки груз и принялся открывать ящики и пакеты. Там оказался хлеб, мясо, картошка и соль. Все в один голос заорали: они были очень рады. В глазах исчезла ненависть, жители почти плакали: видимо, оборотни не давали им проходу для получения провианта.

— Артем, — Салим позвал парня и показал рукой, чтобы тот щел за ним. — Пошли.

Артем пошел следом. Наконец-то выйдя из кучки деревенских, он смог увидеть всю деревню… Она была мрачной, будто сам страх посилился в каждый дом. Жилище было простыми избами. Грязь прилипала к сапогам, и иногда было тяжело идти. В некоторых местах горели костры, и мужики пели и играли на балалайке, напивались, забывались. Их нельзя винить за такой вид, ведь страх убивает тебя медленно, проникает сначала в голову, а потом атакует сердце, из-за чего боишься сделать и шаг.

Они подошли к избе, у которой на самом верху красовался череп оборотня. Солома на крыше. Вход был открыт, и оттуда тянулись лучи света, как и из окон.

— Там сидит сын барона Ливиана. Его отправили сюда, дабы он помог нам, — предупредил Салим. — Он очень назойливый. Но, когда оборотень нападает, то первым идет на помощь.

Артем нахмурился. И задумался об одном. О белом волке. Но, убрав плохие мысли, он обошел старика и зашел в проход с широкой улыбкой.

— Здравствуй, богатенький сынок!

Хижина имела одно помещение с камином и диваном возле него, в центре — огромный стол, где сидели воины в доспехах легкого типа, похожих на броню Элиз. А у камина, на диване, сидел парень, у которого были короткие серые волосы, как у кролика, будто его только что обстригли и причем неуклюже; тяжелый взгляд голубых глаз, будто у мертвеца; на его щеке был шрам в виде «Х», будто ему вырезали его кинжалом.

— Ты, — сын барона лениво кинул взгляд на Артема, — жаждешь умереть?

Все люди барона, седевшие за столом, схватились за мечи, но пока не вытаскивали их. Они ждали команды. Обычные псы, у которых отсутствует хоть какой-то разум. Они убьют даже младенца, если их господин пожелает. Артем ненавидел такой тип людей. Он всегда предпочитал подумать, прежде чем делать. Лучше помолчать секунд пять и выйти победителем в словарной дуэли, чем импульсивно говорить первое, что взбредет в голову. И сейчас повисла пауза. Убить Артема за дерзость — плевое дело. Он может их перестрелять, но из-за оборотней в его кармане всего четыре патрона, а сидящих за столом — пятеро, плюс граф. Не выгодная партия. Артем в этом мире не имеет титула, значит, он простолюдин, значит, его убийство знатью — это пустяк… Так как от его ответа могла умереть и Элиз, что была на его руках, он решил бездействовать. Кошка-воровка не будет помогать: она откажется и помучается пару минут, а потом, когда его убьют, контракт раба спадет, и она будет свободна…

— Нет… Господин, — через силу улыбнулся Артем. — Я пришел сюда, дабы убить белого волка. Я приношу извинения за свои слова.

Сын барона оценивающе прошелся взглядом по Артему и кивнул в знак прощения глупца. Все люди убрали руки с рукоятки меча и снова принялись сидеть, уставившись в одну точку.

— Господин Жанкон, — подошел к богачу Салим, — мы смогли уйти от белого волка. Эти люди помогли нам. И огромное вам спасибо за деньги, на которые мы купили еду.

— Пожалуйста…

«Жанкон значит», — Артему нравилось узнавать имя от посторонних людей за чужим спонтанным разговором.

— Они охотники и пришли нам помочь.

Артем кивнул. Жанкон снова уставился на него, встал с места, указывая рукой на диван. Парень опешил, но понял, зачем тот это сделал, и быстро подошел, после чего аккуратно положил Элизабет.

Сын барона сказал своим вассалам уйти из избы, что те в сию же секунду и выполнили. Кошка осталась возле Элизабет. Артем, Жанкон и Салим сели за стол.

— Ита-а-ак… — протянул Артем, смотря на Жанкона. — Вы уже проверили жителей?

— Проверили?

— Выражайся конкретней…

Артем нахмурился. Эти люди не учли первое и самое главное правило. Проверить людей в деревне. Неужели они не знают?

— Интересно… Господа, а что вы вообще знаете про оборотней и про белого волка, что у них вожак?

— Ночные твари, — начал Салим. — Людоеды, любят человечинку пожевать, да и все вроде… А! И сильные заразы. Так же и белый.

— Такое же представление, — прошептал Жанкон.

«Интересно, мне смеяться или плакать?» — Артем сидел растеряно — от слов сына барона и старейшины у него пропал дар речи. Пора разъяснить этим глупцам, с кем они ведут охоту.

— Так! — Артем стал серьезным. — Слушайте внимательно, ваш белый волк — это человек, — от такого оба встали с места, не веря словам парня. — Вы и правда не знали?

— Конечно, нет! Мы же не охотники. Хотя они тоже ничего не говорили про то, что эта тварь — человек… Мне не верится.

Жанкон сел на место и предпочел позицию слушателя.

— Силим, ты сам вспомни. Разве оборотень может смеяться? — старик покопался в своих воспоминаниях и прикрыл рот от удивления. — Давайте я вам разъясню. Оборотень-волк — эти люди, обычно, двух типов: которые болеют лаконтропией, перевоплощающиеся в полнолуние, или которые превращаются по своему желанию в любое время суток. Оборотни не подвергаются физическим болезням и не могут состариться из-за регенерации, то есть обновления тканей. Следовательно, они почти бессмертны. Но их можно убить, смертельно ранив в мозг или сердце, так же через удушение или повешение. В обычном состоянии оборотень выглядит как простой человек.

— Значит, кто-то в деревне белый волк? — спросил Жанкон.

— Возможно, — Артем посмотрел на Салима, уже говоря по взгляду, что будет расспрос. — Он нападал в полнолуния? — старик помотал в разные стороны головой. — Хреново, значит, может обращаться в любое время. Так… Луи говорил, что в первый раз он выломал ворота и забрал горожан… Вы же их прятали?

— Конечно! — разозлено выкрикнул Старик. — Каждый в деревне знает, куда прятать… Прятать женщин и детей… — если бы он был молод, то от такой информации поседел бы за считанные секунды. — Он каждый раз находил людей… Очень быстро, будто знал, где они…

Артем окинул взглядом на сидящих задумавшихся Салима и Жанкона. Он пришел в эту деревню, чтобы вернуть свои навыки. Но противник очень силен. Это к лучшему: борясь с сильнейшими, быстрее учишься. Так что это его устраивало, и он решил отдаться этому заданию на все сто процентов, и убить белого волка. Он убивал вожаков…

— Не бойтесь, ребята, в своем мире я крошил их пачками… Так что я выжгу эту заразу с вашей деревни. Обещаю!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава VII Лицом к лицу

— Салим! Гони его!

— Чем быстрее, тем лучше!

Утро было холодным. Все люди деревни встали в длинный строй; каждый возникал, хотел уйти. Все, что происходит в данный момент, кажется для них абсурдом. Что это за дела? Как он посмел сказать им такое?

Перед толпой стоял Артем, а за его спиной — Салим, что безмолвно поддерживал народ, если судить по выражению его морщинистого лица, и Жанконн, который хотел увидеть только результат.

Артем широко улыбнулся: ему было не понять. Вроде в средневековье это было пустяк. Но, видимо, данные из учебников его мира никогда не подтвердят морали этого мира.

— Народ! — закричал Артем. — Я же не прошу вас изнасиловать свинью, а просто раздеться, и каждый должен подходить ко мне на осмотр… Первые женщины, — ехидно улыбнулся парень. — Потом… — он закрыл глаза и глубоко вздохнул. — Мужчины, следом — дети.

— Даже дети? — потянул его за плечо Салим. — Тебе не кажется, что это уже абсурд?

— Нет, — твердо ответил Артем. — Ребенок может трансформироваться и вымахать в разы в волчьей форме, даже не отличишь, ребенок это или взрослый. Так что, старый, извиняй, но и твои детишки пройдут осмотр. Давай, народ свой утихомирь. Мы все хотим одного.

— Чт бы утихомирить их, ты должен сказать причину! — прошептал Салим.

— Сделай, что он тебе говорит, — следом шикнул Жанконн.

Так, эти люди не ведают, что просят. Да, Артем может поступить, как они предлагают. Сказать, что один из них является монстром, что терроризирует их… Последствия: разгул, избиение, убийства. Целая папка статей, что приговорит эту деревушку к самоуничтожению. Даже собственных детей щадить не будут: страх — дело такое, а дети новых наплодят.

Он уже встречался с таким в своем мире, когда они с Георгом выслеживали вожака оборотней в поселении с выжившими после войны с монстрами детей. Одна маленькая, на вид не чем не примечательная девочка оказалась монстром во плоти… Но она относилась к такому типу, что обращается только в полнолуние. Артем не жалел, что убил ее… Она сама просила его об этом.

— Народ, — развел руки в стороны Артем, дабы гул от толпы стих. — Объясню вам, как и что, — все замолкли и внимательно смотрели на парня. — Вы больны! И грязны, — Артем подбежал к одной старой, облезлой бабке. — Посмотрите на нее, она больна, — народ ахнул, а Артем продолжил: — Как и вы все! — парень отошел на пару шагов, смотря на всех с печалью, и прикрыл рот, будто не веря в происходящие. — У вас… Ветрянка, ребята!

— Что это такое?!

— Мы умрем?!

Артем увидел, как они начали все паниковать, хватать родных и уже хотели убежать. Парень, прикрывая рот ладонью, натянул улыбку. Если так легко повелись, значит, дальнейшее действие провернуть будет сущим пустяком.

— Стойте, — прокричал Артем и, подняв руку, тут же положил ее на сердце. — Я клянусь, вылечить вас возможно, и я это сделаю! Нет, я обязан это сделать! Вам нужно только привести каждого из деревни, даже тех, кто не может ходить, больных. Тащите всех ко мне.

— ДА! — в один голос заговорила толпа и разделилась надвое: одна побежала за своими родственниками, другая выстроилась в шеренгу.

— Господа, — обратился Артем к Салиму и Жанконну, — подготовьте мне место.

— Хорошо, — ответили они в унисон.

«Неужели они тоже купились?» — парень надул щеки и выпучил глаза. Они же знают, что происходит, и зачем он собрал их? Салим еще ладно, он стар, возможно, мозги уже не те, но Жаннкон молод, да и, тем более, из знати — должен разбирать, где блеф, а где правда…. Артем прикрыл рот и тихо шепнул двум тупням:

— Я пошутил, на самом деле я буду проверять их на оборотня.

Оба раскрыли рты как птенцы во время трапезы. Артем ударил себя ладошкой по лбу:

«С кем я работаю?..»

Вывод: актерское мастерство — 100 %.

Артем отошел от них. Пройдя пару домов, он вошел в избу, где первый раз встретил сына барона. Открыв дверь пинком, он увидел, как Селина подпрыгнула, будто кошка, что аполне было на неё похоже.

Элизабет сидела у камина на диване и грелась. Медленно попивая чай из чашки. Видно, что ей уже лучше. Артем не знает, что такое полное обнуление, как человек ведет себя, что чувствует. Один момент был, это когда Артем выстрелил пулей бога в Георга. Ему казалось, что тело стало тяжёлым, будто чугун. Но такого, что было с Элиз, ему посчастливилось не испытать. Да и не хотелось, в общем-то.

— Элиз, детка, ты пришла в себя? — Артем подсел к девушке.

— Да… Опять детка? — разгневалась снежная королева. — Сколько можно тебя просить?

— Да-да, — мелодично ответил Артем. — Я сейчас буду народ осматривать. Возможно, у меня получится найти этого зверя.

— А ты не думал, что он не в деревне?

— Думал и поэтому выждал два дня. Ты так спала, что для тебя все как будто это случилось вчера. А мы с Селиной уже и не знаем, чем заняться. Если зверюга — человек из деревни, то он уже дома. Будет много подозрений, если он будет отсутствовать больше суток.

— Ясно, — глотнула чай девушка и легла на кровать. — Тогда иди работай.

Артем улыбнулся и сделал так, как просила девушка… Осмотр начался!

***

— Фу, господи!!! Это что?!

— Я хотела еще у вас проконсультироваться на этот счет.

У Артема стояла женщина, что оголила грудь, и одна свисала почти до пупка, а другая была нормальной. Парень уже насмотрелся. Приходили разные и ни одной красавицы, все какие-то уродины.

Он все так же был в доме, где спала, точнее, уже нет, Элиз, а возле нее сидела Селина, молча смотря в огонь. Элиз, наблюдая за ним, то расплывалась в улыбке, то смеялась. Парень уже думал проявить свое актерское мастерство на Элизабет — вдруг сработает, и девчонка разденется, чтобы Артем обсмотрел ее.

Парень закрыл глаза и мысленно представил это — на лице в одночасье появилась дебильная улыбка. А также мысли… Когда он открыл глаза, улыбка сошла с лица, а в голове повисла мысль: «Слишком я на ней внимание заостряю». Артем вдруг поперхнулся, но не наяву, а в своих мыслях. Девчонка пленила его? Не сказать, что Артем кидался на каждую. Нет. Это случалось очень редко. Да, он может кинуть пару дерзких фраз для того, чтобы растопить дамское сердце, но не больше. Чем же она его зацепила? Может, характером? Или своей невинностью? Черт его знает.

— Так что скажете? — настояла женщина, указывая на свою грудь.

— Советую, — Артем мило улыбнулся и сложил руки вмести, — одеться и дать мне осмотреть остальных.

Женщина фыркнула, быстро развернулась, бормоча, и вышла на улицу.

Одной проблемой меньше.

Он ищет человека с длинным шрамом на спине, что идет от шеи до копчика. Оборотни, что могут обращаться в людей, имеют один дефект с превращением. Когда они сбрасывают кожу, волчья шкура разрывает спину, а когда они обращаются в людей, шерсть спадает, а шрам на спине остаётся.

Уже вечерело. Тех людей, что он проверил, Салим отправил на стены. Скоро ночь — мрак снова все пожрет и покажет людям, что свет слаб…

Парень проверил женщин и мужчин, шрамов на спине не было. Осталось всего несколько детей.

— Вот, — сказал маленький мальчик лет семи с карими глазами и лысой серой, словно в саже, головой и разделся, зажмуривая глаза.

— Повернись… А это что такое?

Артем увидел огромный шрам на спине парня, но не такой как он искал, а будто от когтей. Но они уже старые. Может, у оборотней этого мира другая структура превращения?

— Элиз, дайка мне кинжал!

Мальчика дернуло. Он так посмотрел на Артема, что, казалось, он некий живодёр, вышедший из фильма ужасов.

Девушка с непониманием дала ему кинжал, что взяла со стола в середине комнаты.

— Не бойся, — Артем схватил мальчика за руку и быстро сделал надрез. Тот даже не почувствовал боль. Но самовнушение работает на ура. На глазах мальчишки появились слезы. — Тихо-тихо. Все хорошо. Не паникуй раньше времени.

Артем начал про себя считать. Эти твари регенерируют с огромной скоростью, а такой парез должен быть излечен за считаные секунды. Но прошла минута. Рана не затянулась.

— Откуда шрамы? — Артем указал на вещи, и мальчик начал одеваться.

— Белый волк наградил… Думал, заберет, но не забрал.

— А ты везунчик… Топай давай.

Парень побежал сломя голову.

Не тронул, значит… Интересно. Парень сел на стул и, чуть согнувшись, уложил руки на бёдра. У всех, кого он проверял, не было ничего похожего.

В проходе появились Салим и Жанкон.

— Ну что? — Спросил Салим.

— Никого.

— Значит это не люди деревни, — счастливо улыбнулся старичок и вытер пот рукавом рубашки.

— Да… Но я не проверил всех, остались еще вы!

— Что? Мы же с тобой ехали, когда напал белый волк, — фыркнул старик. — Господин Жаннкон был в деревне со своими людьми.

— Первое, — угрожающе посмотрел на них Артем и сжал рукоять револьвера, — ты, старый, мне не гони! Я твоего белого волка не видел, только слышал, может, их даже двое. Я даже Луи твоего проверил. Второе, я думаю, что подтвердить алиби Жанкона смогут только его слуги-шавки. Попрошу вас раздеться, господа, — парень перекинул взгляд на Селин и Элиз. — Если девчонок стесняетесь, то они уйдут. Сделаю для вас исключение, снимете только верх.

Стрик, не раздумывая, скинул с себя серую рубашку и развернулся спиной. Чист. Жанкон тем временем стоял на месте. Он бездействовал. Это не тот случай, когда они вошли, и Артем нагрубил ему. Тут уже дело шло за выживание, дело правое. Если он окажется оборотнем, это будет легко доказать даже знати.

— Считаю до трех, — Артем направил дуло пистолета на сына борона. — Раз… Два… — парень взвел курок. — Ох… Не заставляй меня это делать…

Жанкон глубоко вздохнул и скинул верх своего обмундирования. Все в комнате проглотили язык, ведь сыночек барона показал свои шрамы на спине от плети или чего-то не менее ужасного. Нужного шрама нету. Сын барона быстро накинул вещи и уставился на Артема, будто говоря «доволен, плебей?». На этот взгляд Артем ответил подобающе: «Доволен!»

Повисла нелепая тишина. Артем переборщил? Не думаю, он делал все, что от него требуется. Оказаться монстром может любой в деревне. Возможно, знания его мира бесполезны, и шрама у людей-оборотней нет.

Что же делать? Парень ломал голову, пока все молча сидели и пялились на него. Зацепка не существенная: это пацан. Белый волк не тронул его. Странно! Возможно… должно сработать.

Артем не заметил, что наступила ночь. Понять ему дал длинный, резонирующий в ушах вой.

Входная дверь открылась, и в комнату забежал парень. Глаза его метались из угла в угол. Дыхание не ровное, он будто задыхался, но, увидев Салима, прокричал:

— Оборотни!!!

Все вскочили. На улице зажгли факелы, и повис дикий ор. Кто-то просил оружие, кто-то быстрее подгонял кого-то.

Артем побежал к выходу и дал приказ Селин оберегать Элизабет. Деревня словно ожила, будто настал день. Огни факелов выполнили свою работу. Осветили тьму, показав, что света мало, и он слаб.

Салим побежал к стене, как и Жанкон. Артем последовал за ними. Вся деревня у стен была окружена людьми. Слышались выстрелы, всхлипывания.

Артем увидел перед лестницей ящик с ружьями и взял себе одно. Быстро запрыгнув на лестницу, он как пантера забрался наверх. Оттолкнув одного человека, он увидел ад воплоти. Чем же эта деревня и ее жители заслужили такое?

Все вокруг было заполнено оборотнями — они врезались в стальные стены и падали. Люди отстреливали их, ведь промахнуться, стреляя в такой табун, надо еще постараться.

— Не дрейфим мужики!!! — закричал Салим и выстрелил в оборотней. — Не дадим им прорваться! На кону жизни наших родных!

Все в один голос поддержали высказывания Салима.

Артем тем временем посмотрел на табун и понял. У них нет четкого строя — атакуют куда попало. Имея столько оборотней, можно сделать из них живую лестницу. Но пока они — расходный материал. Мясо.

«Что-то тут не так», — это засело в голове Артема и не давало покоя. Самое смешное, это одна из гипотез парня — он обратил слишком много людей. Самое главное для армии — это еда. Такой поток мог спокойно истребить здешнюю живность. Значит, вожак решил избавиться от половины своей армии? Без поводыря они не смогут обогнуть стены. Эта гипотеза оправдывала эту бессмысленную атаку. Или, может, он хочет убить двух зайцев? Пули-то не бесконечные. Но зачем? Салим говорил, что его ничего не берет… Логика? Если бы он хотел, то взял бы данную крепость всего за ночь.

— А-А-А!

Возле Артема упал мужчина с рассечённым горлом и протянул руку, которая тут же припала к земле. Оборотни начали запрыгивать на стены. Один схватился за выступ стены, высунул голову и, вцепившись пастью за одного человека, выкинул его за ограждение, тем самым устроив пир.

Артем сделал уверенный шаг, вытянул руку с ружьем и выстрелил прямо в глаз. Оборотни решили, что это тоже сойдет за пиршество. Каннибализм.

Значит, теория, что их слишком много, оправдана.

Долго обстреливать волков деревня не сможет. Артем подошел к Салиму и отдернул его от ожесточённого обстрела.

— Старый, у вас масло есть?!

— Какое еще масло?! Мне некогда, не видишь, чернь наступает!

— Хочешь сжечь их? — появился будто из ниоткуда Жанкон.

Артем кивнул. Салим задумался, нервно дыша и смотря на стаю оборотней, что хотели прорваться и сожрать здешних обитателей.

— Какое масло надо?

— Ты издеваешься? — разгневался Артем. — Гребаное масло, что у вас в светильниках!

— Его почти нету! — опустил голову Салим. — Осталось немного… Нам не хватит на всех.

— А этого не требуется, — Артем схватил старичка за плечи и натянул улыбку до ушей. — Шерсть тоже хорошо горит. Возле стен лежит много трупов. Воспользуемся этим!

Салим в мгновение оживился и понял, что от него хочет Артем.

— Разлей масло вокруг, создадим им брешь. Они же боятся пламени.

— Я понял тебя! Господин Жанкон, Вы поможете мне? — сын барона кивнул, и двое быстро убежали. — Ну, приступим.

Артем перезарядил ружье. Хвала небесам, что это не ружье, в которое надо засыпать порох. Засунув четыре патрона в патронник, передернул затвор. Открыв огонь, парень точно и метко попадал в головы. Перезаряжал и снова в атаку. Даже дети помогали, бегали с ведрами, наполненными патронами. Слаженная работа.

— Господин, патроны!

К Артему подбежал мальчик с шрамами на спине. Он протянул ведро, и парень черпнул горсть в карманы, повернулся… Тут же замер. Возле его стены не было оборотней. Они отошли на три метра и только рычали, показывая свои голубые глаза в темноте. Замолкли. Будто пришли в себя и тут же накинулись на стену.

Артем посмотрел на другие укрепления: оборотни каждый раз отходили, а потом снова нападали.

Как это понимать?

— Не может быть!

Артем рванул вперед и за долю секунды догнал мальчика, схватил его за потрепанную майку и повел за собой, смотря за стены. «Я так и знал», — там, где он вел мальчика, оборотни отступали. Будто боялись.

— Так, парень, ты, главное, не бойся, — Артем перезарядил револьвер и положил его в карман, а также ружье. — Представь, что мы пошли в поход.

Закинув парня на плечо, Артем забрался на край стены, наблюдая за тем, как все оборотни уходят от него.

— Что ты делаешь? — появился сзади Жанкон; в его руке находился кувшин с маслом.

— Иду в поход.

Артем спрыгнул. Высота была приличной, и он опять забыл, что его тело перестроили. Оно как новенькое. Боль отдала в пятки, но он выстоял и умудрился ничего себе не сломать. Выставив оружие в разные стороны, он завис на месте. Оценивал ситуацию. Мальчик дрожал, закрыв глаза, и рыдал. Ему страшно. Не мудрено. Эти звери на вид и правда внушают ужас.

— Артем! Вернись, мы поджигаем масло! — кричал Салим со стены.

— Поджигай! Я смогу пробиться сквозь пламя, — взгляд у парня был полон решимости, так что Салим кинул факел, и все зажглось. Завоняло затхлостью, жжённой шкурой. Из оборотней и правда получился хороший костер. — Спасибо.

Оборотни рычали, хотели кинуться, но что-то их останавливало. Точнее, кто-то — маленький мальчик, что на плече у Артема.

Когда Артем прошел вперед, орда монстров расступилась перед ним и показала вход в лес, где у огромного дерева во тьме красовалась пара ярко-алых глаза.

— Ну что, поболтаем?! — закричал Артем.

Глаза за мгновение начали мелькать во тьме, приближаясь. У Артема выступил пот на лбу; он все сильней сжимал оружия в руках. Мальчик начал скулить, сжавшись на плече парня.

— Поговорим…

Артем раскрыл рот, так как пейзаж сменился. Теперь он видел ноги, покрытые шерстью. Запрокинув вверх голову, он еле смог увидеть то чудовище, что предстало перед ним.

Огромный, покрытый белой шкурой оборотень, примерно пять метров высоту, с огромными руки с когтями и ярко-алыми глазами.

— Я слушаю тебя.

Его голос был таким спокойным. Он знал, кто победитель, а кто проигравший. Парень все глотал воздух, так как вожаков таких размеров он никогда не видел. Что это вообще за создание? Найдя в себе силы, он успокоился и спросил:

— Зачем тебе эта деревня?

Он сел на одно колено, продемонстрировав наконец свое лицо: огромная пасть с рядом острых зубов, взгляд прожигал душу насквозь, голова напоминала волчью.

— Ты хочешь узнать мою историю? Знать, зачем я это делаю?.. — оборотень обратил внимание на мальчика и уже протянул руку то ли забрать его, то ли просто прикоснуться к нему.

— Не смей! — Артем вытянул руку с ружьем — дуло уткнулось прямо между глаз вожака, но тот был спокоен, вожак все же убрал руку. — Да! Я хочу знать, зачем тебе все это. Зачем ты пометил мальчика? Он важен для тебя?

— Много вопросов… Я дам тебе подсказку… Салим удивится. Давно пора заявить о себе, пока деревня еще не пала… Погрузить их в очаг безумия. Показать правду деревни!

— Правду?! — удивился Артем. — А ты мне не можешь сразу поведать?

— Нет… — оборотень убрал в сторону дуло ружья и приблизился к лицу Артема. — Ответ в этом парне. Он знает, кто я… — оборотень встал и показал свою спину, демонстрируя, как он уходит. — Но, я не скажу, что ты так просто уйдешь: тебе придется выбираться самому, охотник… Фас!!!

Вожак исчез с поля зрения. Послышалось рычание; толпы голубых глаз начали потихоньку приближаться, заключая Артема и мальчика в круг и все сужая его.

— Ох, черт!!! — парень уставил два оружия в землю. — Будет больно! Парень, держись за меня крепче, — Артем закрыл глаз и закричал. — Властителем молний меня зовут, — Артем раздумывал два дня над заклинаниями и придумал новое: — Безымянный бог, что дал сию силу. Сотвори выстрел, который поможет оказаться за воротами, что за спиной у меня.

В дулах заиграло электричество. Некий писк пронзил все вокруг. Когда Артем нажал на курок, его выкинуло наверх, а из дул засочилась голубая магия, смешанная с молниями. Они взлетели; Артем сделал из оружия некие реактивные заряды.

Перелетев за ворота, они врезались в крышу дома и упали в баре на стол. Артем смог защитить парня от падения. Спина ныла, боль отдавала до кончиков пальцев, мир вокруг крутился, даже когда он лежал на полу.

— Ах ты, гад! Я возьму у тебя матч-реванш, псина!

***

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава VIII Правда, прошлое и неизвестные

— Я тебе говорил, Артем! Вот зачем ты к ним прыгнул? Совсем из ума выжил?!

— Поддерживаю… — раздался рядом тихий, немного безэмоциональный голос, в котором легко угадывалась усталость, создавая контраст на фоне только что прозвучавшего яростного крика.

Артем лежал на кровати в хижине сына Барона и восстанавливался после падения на хижину. Точнее, девушка-лекарь лечила его, пока два истукана — Жанкон и Салим — пялились на него непонимающим взглядом. Юноша не обращал на них внимания. Он с головой был погружен в свои далеко не веселые мысли. Все вокруг словно исчезло. Все остальные заботы просто испарились или ушли на задний план. Этот Вожак оказался еще тем монстром. "Как его одолеть?!" — вот что не выходило у Артема из головы. Здешний народ не сможет с ним справиться ни при каких условиях. Тем более, белый волк лишь играет с ними. Переполнилась армия? Пф. Идите на деревню и делайте, что хотите, безмозглые. Теперь армия Вожака поубавилась, и он должен чувствовать себя превосходно. Еще мысли Артема занимал парнишка со шрамом. Он знает, кто такой Вожак, а еще Монстр сказал, что Салим удивится, если узнает, кто он. Когда Артем приземлился на дом, он сразу же напал на парня с расспросами, и получил ответы. Но все-таки не те, что он хотел услышать. Теперь, дабы убедиться в своих догадках, придётся поиграть с один Старичком.

Девушка закончила лечение, поклонилась и ушла из избы.

— Старик, — наконец вышел из грез Артем, — ответь мне сейчас. Только честно.

— Ам… Хорошо, — Салим занервничал и начал нервно поглаживать свою лысину.

— Увидев какого человека перед собой прямо сейчас, ты бы очень сильно удивился? Даже мертвецы принимаются.

— А к чему вопрос? — поинтересовался сын Барона.

— Пусть ответит, дальше сам вам скажу…

Артем прожигал старика своим взглядом насквозь, будто стремясь проделать в нем дыру. Каждый его безмолвный жест сейчас нервировал Артема. Парень горел желанием поскорей разобраться и вернуть должок Вожаку. Дабы Белый волк больше не давал в долг. Посмертная отдача. С условием больше никогда в этот долг не влипать.

— Ну, если б мать свою увидел, то перевернулся б с ног наголову. Так еще волчком бы закрутился.

— Дальше…

— Хм… Это сложно…

— Тогда дам тебе совет! — Артем безумно улыбнулся, голос его стал радостным и веселым до неприличия. — Раз память подводит, ударься пару раз об косяк головой. Ты не видишь, я с тобой не играю. Этот вопрос сейчас решит всё! Ты понял?! — старец мотнул головой. — Хорошо, будет тебе подсказка, старик. Это должен быть человек из твоего прошлого, с кем ты, например, начинал какое-то дело, с кем рос. Потом, возможно, у вас произошла перепалка, вы повздорили, — Салим, слушая, начал немного паниковать — это было видно по глазам, а Артем продолжал рассказ с веселой улыбкой. — Потом попалось дело! Деревушка-то маленькая, денег нет, а тут приехали, типа ученных, да и опыты попросили проводить. Место им дали в лесу, недалеко от деревни. Да закончилось только все потом плохо. Было такое?

Салим сжал свою и без того мятою серую рубашку и, чуть ли не продырявив пол взглядом, кивнул.

— Нельзя было сразу сказать, старик? — Артем поднялся с постели.

— Объяснись, — потребовал Жанкон, направив твердый взгляд ярко-голубых на Старика.

— Было дело… Только к чему вы все это? Франс давно уже мёртв…

В хижину зашли Элизабет и Селина. Они сразу же почувствовали напряженную ауру, что витала вокруг трех мужчин, которые будто готовились к войне или вот-вот должны были сцепиться, словно три разъяренных кота. Девушки сделали шаг к этому трио и встали возле них. Элиз заговорила первой:

— Что тут происходит?

— Вы вовремя. Сейчас все встанет на свои места, — Артем дерзко улыбнулся, не обращаясь ни к кому конкретно, и, приподняв бровь, продолжил диалог с Салимом. — Старик, ты думал, я не узнаю? Думал, что такое возможно будет скрыть? Тот ребенок со шрамом — это его сын? Твоего друга — Франса.

Старик вскочил со стула, как ошпаренный. Даже через густую белую бороду можно было рассмотреть, что его рот широко открылся, и он пытался что-то сказать, да не мог. Видимо, никто кроме него и матери мальчика, не знал, что это сын покойного Франса. Хотел унести тайну в могилу. И, если судить по реакции старика… Догадка оказалась верной.

— К-как ты узнал?!

— Это догадка подтверждает, что твой друг жив! Парнишка со шрамами был помечен, а оборотни вожака не трогают меченых — они все семья. А как я узнал позже, его он так порезал в первый свой приход. Возможно, только силу не рассчитал, а может, все-таки убить хотел, кто знает. Но он всё равно пометил его. Парень выжил. Когда я вышел за ограду, мы с Белым волком поговорили. Диалог, конечно, я сумел с ним построить, но еле ушел от него. Но я все-таки услышал то, что хотел. Ответ в этом парне. А еще этот волк сказал, что ты сильно удивишься, когда узнаешь, кто он, — Артем начал смеяться и смотреть на всех так, будто они только что рассказали ему какой-то смешной анекдот. — Эта шавка не поняла, что проиграла, и раскрыла себя в два счета! Ответ в этом парне! Вот, что сказал он! А вывод отсюда мы можем получить только один: парень-то не понял, кто Вожак. Он не врал, поэтому я пошел в его дом, чтобы выяснить все до конца. И мне посчастливилось обнаружить там его мать, что потеряла своего мужа, как только родился их сын. Имя погибшего мужа — Франс, — Артем встал и подошел вплотную к окаменевшему Салиму. — И поэтому я и спросил тебя про того, кого бы ты удивился увидеть. И это оказался Франс. Вот это совпадение! Представляете?! Только я так не думаю!

— А как про ученных догадался? — растерянно спросил Салим, нервно поглядывая на собравшихся в хижине, как будто загнанный зверь, прикидывая, можно ли вообще уйти оттуда живым.

— Всё просто, — Артем снова плюхнулся на кровать, при этом схватив Элизабет и упав вместе с ней. Девушка тут же ударила обидчика по лицу, но Парень громко крикнул. — Он ненастоящий вожак!

— В смысле?! — рявкнули все в унисон, даже Селинас, что почти не говорила, и Элизабет, что сидела на кровати.

— Таких огромных Вожаков не существует! Такой скорости я не встречал нигде, а также силы и разума. Он из чего-то намешан. Некий коктейль из монстров. Но главный его геном — это Вожак оборотней. Но что-то тут все же не так. Монстр мыслит наперед. Просчитывает ходы довольно далеко. Обычно вожаки, даже те, что могут по хотению обращаться, так сказать, тупеют! Так как волчья сущность начинает потихоньку ими овладевать, они начинают и мыслить как животные. Отсюда вывод, что у вас в деревни были ученные, что проводили опыты. А если Вожак упомянул о тебе, значит, вы были близки.

— Да… — Салим сел на стул и начал в растерянности заламывать пальцы. — Но я не понимаю… Франс умер человеком! Он не был Вожаком оборотней.

— Расскажи всё с того самого момента, — Артем закинул ногу на ногу и взял под руку

Элиз, что сидела возле него, — когда у вас пошла перепалка.

— Х-хорошо… Это было 8 лет назад, — Салим ни с того, ни с сего вытер намокший правый глаз, словно прогоняя от себя всю печаль. — Как ты и говорил… Приехали ученые ордена Крови. Этот орден специализируется на Крови предков, изучает её.

Элиз вдруг сжала руку Артема. На её лице появились вены, а в глазах застыла жгучая ненависть. Парень чуть не прослушал Салима, из-за Элиз, но всё же немного отвлекся, оставив один вопрос на потом.

— Они предложили деньги, а мы им — защиту и провиант. Могли себе это позволить. Я уже на тот момент был главой деревни, да и дал им разрешение.

— Ты в курсе, что Оредн Крови — это запретная организация во всех четырех королевствах?! А на Юге, в нашем крае, их больше всего не любят! Укрывать таких преступников — это практически приговор к смертной казни. Они проводят на людях эксперименты и скрещивают крови древних сильных людей, — раздраженно махнул рукой в сторону Жанкон.

"Понятненько! Значит, всё же эта тварь — коктейль из монстров. Я хотел, чтобы эта догадка оказалась ложной… Эх", — в ту же секунду подумал Артем.

— Знаю… Но когда они приехали, то сказали, что просто ученные. Это потом… Мы узнали что это — орден крови. Я пытался прогнать их, строил план и уже хотел отправить людей. Но Франс… Этот дурак совсем съехал с катушек. Золото, что они дали, ударило ему по мозгам. Невидящий роскоши звереет от богатства. Франс, к сожалению, не стал исключением. Он поехал до ордена, а я погнался за ним. Тогда полил дождь, его кобыла поскользнулась и, упав, сломала ему ногу. Я пытался помочь ему… Вернуть да и посадить дурака под домашний арест… Да вытащил он клинок и, — Салим махнул рукой и отвернулся в сторону. — Умер, не сделав и удара… Застрелил я его, и дело с концом! Потом убили мы и всех из ордена Крови.

— И это всё? — удивился Артем, даже немного разочаровавшись в истории, рассказанной стариком. — Я думал, что ты сейчас что-то бомбическое расскажешь. А тут какая-то типичная история. Как скучно.

— Правда… Она всегда скучная…

— Как и ложь, — еле слышно прошептал Артем. — А тело его где?

— В лесу и оставил его… Времени у меня было мало, уже совершался набег на лабораторию ордена. Вот и порешил, что труп с пробитой насквозь головой никуда не убежит. Но… Видимо, звери его утащили, да не нашел я его, чтобы похранить…

— Понятненько. Тогда есть две новости, хорошая и плохая. С какой начать? — с энтузиазмом поинтересовался Артем, ерзая на диване.

— Давай с плохой, — сразу же ответил Жанкон, не привыкший тянуть кота за хвост.

— Мы пойдем до лаборатории ордена Крови! — все тут же напряглись, но парень продолжил говорить, что бы их заднее место расслабилось. — Если это ученные, и это они создали его, то значит, у них есть оружие, чтобы убить его. Ученные… Они такие. Если что-то создают, то всегда есть противоядие или оружие от их создания.

— А если его нет? — вдруг влезла кошка в разговор. — Ты не подумал об этом? Если мы выйдем с утра, не знаю уж, где эта лаборатория находится, но мы проведем там ночь, и это как минимум. Это очень опасно!

Сзади дверь открылась и в комнату вошла женщина с ребенком. С тем самым ребенком, которого пометил Белый волк. Женщина осмотрела обстановку и, глубоко вздохнув, как-то отрешенно поцеловала мальчика в щеку, а затем вышла прочь. Все сидящие в хижне не понимали, что происходит. Только Артем, спрыгнув с кровати, подошел к парню и присел на одно калено.

— Селина, я без плана не выхожу на охоту, — Артем приобнял парня и с широкой улыбкой продолжил. — Как я и говорил. Меченые оборотнем — это их семья! Ну что, готов к новому походу, парнишка?!

Мальчик только вздрогнул, увидев на лице Артема безумную улыбку, которая ему самому не сулила ничего хорошего.

***

Утро было чрезмерно шумным для деревушки Эхо. Да еще и холодный туман окутал всю округу, отчего хотелось плюнуть на все и вся и вернуться к себе в избу. Артем с самого утра готовился и подшучивал мимоходом над Селиной, наказывая ее ударами электричества за непослушание. Вот и сейчас, стоя рядом с Элизабет, она жгла юношу своими кошачьими глазами насквозь. Кошка расслабилась, забыла, что она во владении Артема, его раб. Так что услышав от нее её слова: "Я не пойду, иди к черту!", парень просто отдал приказ пойти с ним. Не выполнив его, кошка получила по заслугам. Как миленькая пошла. Сейчас нужен каждый человек. Артем видел, как она управляется с хлыстом, да и в подземелье спускалась, раз из знатной семьи. Вот только Юноша не знал, какой у нее уровень. Перчатка мешала рассмотреть. Элизабет тоже прятала свой уровень. Но, если немного напрячь память, то на ум приходило вот что: во-первых, Невидимость, во-вторых, Управление кровью. Если первый уровень предполагает, что у тебя нет способностей, значит Элиз на третьем уровне, а может, и того выше. Может, она Элитный проходчик? И её уровень уже давно перевалил за восьмой. Артем надел на плечи черную накидку, подарок Жанны, ту, что была когда-то пропитана кровью дракона и ставшую от этого непробиваемой. Подойдет как нельзя лучше. Даже Элизабет на пару с Кошкой сменили свои наряды. Черные обтягивающие черные штаны, белые рубашки и черные плащи, которые по своим свойствам не уступали накидке Артема. Видимо, прихватили с собой перед выходом.

Открылись ворота, и Жанкон вместе с Салимом махнули рукой, дабы отряд выдвинулся. Все тут же ударили поводьями, и лошади быстро поехали вперед. Всего три повозки. В первой были Артем, Элизабет и Элис с меченым парнем. Звали меченого Вильям. Вторая повозка, что впереди Артемовской, везла Салима и Жанкона. Третья повозка замыкала строй, там были люди Салима, а если быть точнее, то отряд из трех людей.

Старик сказал Артему, что на место они прибудут через три часа. Долговато. Парень сразу начал просчитывать, сколько им времени понадобится. Всё указывало на то, что, возможно, понадобится не один день, а два. Если считать чисто гипотетически, люди Салима, убив людей из ордена Крови, разграбили их добро. Но он и не думал, что те смогли найти их тайник. Вряд ли способностей хватило на это. Да и знал бы Старый о таком.

— Молодец, да, вот так вот.

Селина сидела на месте извозчика и учила юного Вильяма управляться с повозкой. Кошка улыбалась и, приобняв мальчика, хвалила его. Может, она не такая плохая, как показалось Артему? Хотя плевать. Она воровала, избивала Пришлых. Добро — это хорошо. Но зло никогда не забудут. И её этому надо научить. Показать, что в жизни есть такая штука, как равноценный обмен.

Но девушка, сидящая возле Артема, все смотрела в одну точку, ее губы все сжимались, а алые глаза словно становились ярче с каждой минутой.

— Тебе идет новый прикид, — шепнул ей Артем голосом кота, объевшегося сметаны. — Где взяла?

— Салим нам с Селиной отдал с утра, — отстраненно проговорила Элиз, совершенно не обращая внимания на его тон. — Говорит, от старых охотников осталась, а продавать они не могут, вот и оставили эти вещи. Я удивилась, обнаружив, что они куда крепче моих доспехов, так что, рационально проанализировав, надела их, так как они больше принесут пользы и намного лучше смогут спасти меня от какого-нибудь урона.

— Ух, как закрутила диалог, — весело усмехнулся Артем и приобнял Элизабет.

— Артем… Убери руку, я не настроена сейчас на твои игры…

— Как твоему будущему мужу, мне обидно. Может, на мгновение выключишь свой режим холодной королевы? Эх, когда стану твоим му…

Артем замолк, так как Элиз врезала ему по лицу, и ее рука так и осталась возле него. Парень увидел на ее глазах слезы, почувствовал, что кулак все сильнее сжимался. Эмоции, что в данный момент испытывала девушка, без проблем читались на ее лице. Она была зла, ей было очень плохо, она будто хотела кричать или прямо сейчас разрыдаться на плече у Артема. Но Элизабет сдерживалась… Держала все внутри, но пару слов всё же ей хотелось кинуть.

— Возьмёшь меня замуж… Смешно! Кто возьмёт в жёны правнучку предателя!? Проклятого ребенка! Ты хочешь проклятых детей, с проклятой кровью!? Что бы они были гонимы всю жизнь?! Чтобы они не познали всю прелесть жизни! Сидели за стенами…

Селина быстро отвернула голову юного Вильяма в сторону, дабы на него не пошли нападки. Кошка, похоже, понимала, в чем причина такого буйного поведения Элизабет, так как на ее глазах Артем заметил печаль. Парень сразу же вспомнил про секундную вспышку гнева у Элиз, когда они говорили про орден. Может, причина кроется в этом?

— Знаешь, — парень потер болевшую теперь щеку и сел обратно к Элизабет, — я… Сам был рожден проклятым ребёнком….

В голове Артема вдруг возник голос матери и ее слова: "Я проклинаю тебя! ТЫ мое проклятие!". Голос сразу пропал, испарился, так, будто это было лишь легким помутнением его, не всегда здравого, рассудка. Сказывалось темное прошлое.

— По тебе не видно, что ты был проклят! Даже твой вид дает понять, что ты наслаждаешься окружением, и тем, что происходит с тобой! Тебе никогда не понять, что я чувствую…

— Это всё из-за ордена крови?

Элизабет сразу же замолчала, только слезы лились из её алых глаз. Казалось, что она сболтнула лишнего…

— Раньше я не был таким как сейчас. На самом деле, мне помогли…

Почему-то Артем вспомнил первую встречу с Георгом.

***

— Если ты будешь так же продолжать, то никогда не обретешь того, что ищешь.

Артем стоял весь в крови в одной из многоэтажек своего старого мира. На стенах были ошметки от монстров. Гулей, что напали на район с выжившими. Парень все сжимал усовершенствованные револьверы в своих руках. Оружейный мастер постарался на славу, изготовив такие орудия для убийства. Парень мерзко улыбался и только смотрел на кровь и ошметки, наслаждаясь своими деяниями.

В нескольких метрах стоял Георг и покуривал сигарету.

— Ты в курсе, что среди гулей были пленники, и в этой кровавой каше ты и их замесил.

— Плевать…

Парень, раскачиваясь, подошел к Мужчине и, мерзко улыбнувшись, приставил пистолет к его виску.

— Откуда ты знаешь, чего я хочу?!

Мужчина, затянувшись, выкинул сигарету, которая все еще пылала на полу ярким оранжевым огоньком во тьме, и выдохнул парню никотиновый дым в лицо, тут же атаковав его под дых, да так, что Артема отнесло на пару метров.

— Ты должен решить! Или жить, как проклятое дитя, что тебя нарекли Ванхельсинги, твоя семья, или стать тем, кем ты действительно хочешь быть! — Георг подошел вплотную к Артему и громко крикну ему в лицо. — Человеком! ТЫ же хочешь им быть! Научиться радоваться, смеяться из-за любого пустяка!

Артем упал на колени перед мужчиной, ведь никогда ему еще не говорили таких слов. Ему желали добра. Парень не верил, с самого детства он проклятый этого мира! Но всё же в груди затеплилась небольшая надежда надежда…

— Ты поможешь?

— Да… Я отведу тебя к девушке — Еве. Она обучит тебя, и ты встанешь в наши ряды Скитальцев, — Георг присел на одно колено и положил руку на голову парня, мило улыбнулся. — Я помогу тебе, так как мы похожи, и я не из тех, кто бросает собрата в беде…

***

— Знаешь Элизабет… Тем-то мы и похожи, что прокляты. Но мы не сидим за стенами, мы путешествуем. Спасаем деревню. Радуемся жизни…

Артем обнял Элиз и, положив свою руку ей на голову, подтянул к себе, нежно прикоснувшись к её лбу своим, с улыбкой на лице произнес.

— Я помогу тебе, так как мы похожи, и я не брошу тебя в беде…

К удивлению самого парня, Элизабет не ударила Артема. Она лишь закрыла глаза и будто наслаждалась той секундою, тем временем, что они вместе. Будто она говорила, на самом деле не произнося не слова. Но Артем понял ее слова: "Не отпускай меня".

Артем не знает, что у неё на душе. Какова ее история. Но одно он знал точно: он не бросит ее. Никогда. Возможно, это работал контракт. Хотя… Как бы не так, сердце ведь не обманешь. Артем видел в глазах Элизабет самого себя, того, из прошлого мира. Гонимого всеми, пока его не признала одна женщина, которая в итоге его и обучила, и стала матерью для него… Ева…

***

— Мы на месте!

Повозки остановились. Лес был огромен, но все же, проехав три часа с небольшим, отряд наконец-то наткнулся на огромный дворец, всеми формами похожий на Биг Бен в артемовском мире, из-за чего парень довольно сильно. Даже циферблат присутствовал. Элиз всю дорогу молчала и только тихо плакала, прижимаясь к Артему.

Спрыгнув с повозки, Юноша ощутил невероятно сильную ауру. Будто из земли сочились сгустки темного цвета. Тело словно выворачивало на изнанку. Вокруг Дворца было кладбище и разбросанные по нему кости, также где-то гнило несколько тел животных, даже тела мертвых оборотней присутствовали.

— Вильям, иди вперед, мы за тобой!

За мальчиком выстроился отряд. Артем вытащил револьвер и взвел курок, медленно подталкивая парня. Возле Артема были Элизабет и Селена, за ними Салим и его люди, а замыкал строй Жанкон. Все вытащили мечи или то, чем они приготовились сражаться.

Под ногами все трещало из-за готовых рассыпаться костей. Место походило на первый этаж подземелья, однако здесь была более пугающая атмосфера. Хоть солнце еще светило на небе, но гора за замком в форме огромного тайфуна, закрывала его почти со всех сторон, кроме времени, когда солнце вставало утром, до момента, когда поднималось в зенит, из-за этого замок погряз во мраке и больше почти никогда не видел света. Возможно, такое расположение здание было выбрано не зря. Волки боятся света, так как они впадают в спячку. А тут прямо для них райский уголок.

— Ну-с! — прикрикнул Артем, когда они подошли к огромным воротам. — Готовьтесь ко всему! Мы не знаем, что нас может там ожидать!

Открыв огромные ворота, отряд быстро забежал во внутрь. Тьма окружила их со всех сторон, но Элиз тут же зажгла огненные шары вокруг отряда. Артем начал прислушиваться ко всем трескам, анализировать, кто может тут быть. Вокруг валялись скелеты, видимо, их обглодали, а значит, какой-то монстр всё же тут должен был быть. Также везде висели картины, как в средневековых замках, люди на них походили на наследников. Декор тоже оставлял желать лучшего, возможно, тут когда-то все было иначе, но сейчас… Дырявые столы в черной засохшей крови. Клетки на потолке и расписанные некими формулами стены.

Артем расслабился и сказал:

— Тут никого. Ладно! Разделимся, как мы ехали в повозках, ищите все, что может показаться похожим на хранилище. Вы поняли?

Неуверенность читалась в каждой паре глаз перед Артемом. Они боятся. Нестрашно. Страх их поторопит. Так что парень во весь голос рявкнул.

— Жива рассредоточились по замку! У нас мало времени! Или шевелитесь, или вас нахрен сожрут!

Все побежали по коридорам, как ненормальные, стараясь быстрее все рассмотреть. Только Жанкон оставил всю ту же высокомерную гримасу и медленно начал изучать каждый уголок в этом заброшенном некогда замке.

Артем, улыбнувшись, приобнял девушек и пнул парня, чтобы тот быстрее шел вперед, и весело проговорил:

— Надеюсь, нас не сожрут!

***

Ответвление I

— Она там, Цвай?

— Как видишь, Айнс.

На огромной скале в форме тайфуна, на самом гребне, стояли два человека в темных плащах. Они смотрели, как отряд открыл ворота и забежал в замок, что был их целью. Цвай всё злилась, она уже была готова спрыгнуть с огромной скалы и напасть на отряд, дабы захватить цель. Ведь они столько следили за ней. Ждали, пока она покинет Стены и выйдет назло отцу.

— Айнс, давай заберем её прямо сейчас! Что нас останавливает?!

— Не беги вперед паровоза. Заместитель сказала не нападать, просто следить. Выжидать. Если мы вступим в бой, то придется всех убить, кроме Артема и Элизабет. Это будет очень сложно. Ты сама знаешь, кто такая Элизабет и что будет, если она выйдет из-под контроля.

Девушка громко топнула ногой и сжала кулаки. Её раздражал этот Пришлый всем своим видом. Что он такого сделал, чтобы сама заместитель нарекла оставить его в живых при любых обстоятельствах!? Она очень расчетливая женщина. Никогда не делает поспешных ходов. Всё продумывает. Наш глава, который никому не известен, отлично подобрал себе заместителя и своего посла для любых переговоров. Она идеальна!

— Цвай, спокойно. Кровь проклятого Александра Алого будет нашей. А насчет Пришлого… тут ничего не могу сказать, как и ты, я в недоумении. Он выглядит слабым человеком.

— Да, именно! Он сла…

— Но! — перебил Айнс Цвай. — Он заключил договор с безымянным Богом. Такие люди рождаются один на миллион, если не на миллиард. Так что его ценность… Возможно, в качестве союзника.

— Мне плевать…

Цвай еще раз взглянула на дворец и, подняв гордо голову, будто пророк, сказала:

— Мы — скитальцы — те, кто убивает монстров и сами живут среди них. Мы не знаем пощады! Наше кредо — это убийство нам неугодных. Любой, кто пойдет против нас, наш враг, — Цвай развернулась и пошла вниз, но поторопила своего собрата, что решил посмотреть последний раз на замок. — Пойдем, Айнс, у нас есть еще дела. Как говорит наш заместитель… Время — деньги!

***

Спасибо, что читаете!

Глава IX Король Монстров

— Да-а-а… Жутковатое место!

Артем вместе с кошкой Селиной, Элизабет и юным Вильямом, принятым в семью волков, прочесывали чердак, простирающийся под крышей замка. Отряд был у огромных часов, которые, ко всеобщему удивлению, еще ходили, а ровно в двенадцать раздавались их громкие удары, которые были слышны во всем замке, потому что теперь никому, кроме пришедших сегодня, не дано было разрушить звенящую тишину в этом заброшенном месте. Комната была очень просторной. В ней были только механизмы часов, будто прячущиеся под толстым слоем паутины в самом углу.

Артем Феникс все стоял на месте и оттуда осматривал каждый уголок этой комнаты. По словам Салима, в этой комнате было так одиноко пусто с самого начала существования замка ордена. Парню это показалось странным. Казалось, что великий орден Крови, специализирующийся на ее изучении и создании своеобразных коктейлей из монстров, не мог оставить комнату пустой. Каждый из кабинетов был заставлен столами с огромными кипами бумаг, стены были исписаны формулами, везде стояли стеллажи с записями. Орден Крови пытался использоваться каждый миллиметр замка. А тут такие новости. Ну не могли они оставить огромную комнату пустой, хотя ее можно было бы использовать для любых целей. Возможно, здесь была дуэльная. Но нет дыр от пуль в стенах, на полу ни капли крови, даже потертостей нигде нет. Самое логичное в данном случае — это подумать, что орден решил спрятать что-то важное на самом видном месте. Никто и никогда бы не подумал про этот этаж. Здесь ведь пусто… Или нет?

— Селина, раз ты кошка, то хорошо чуешь запахи, верно?

— Это было оскорбительно! — девушка возмутилась, но нехотя кивнула и с недовольным лицом продолжила явно обиженным голосом. — Да, могу! Но не смей этим злоупотреблять! Ты и так меня обесчестил, сделав рабом! Чертов человек.

Артем широко улыбнулся в ответ на шипение кошки, так как был рад снова увидеть ту чертовку, что стащила у него кошелек, прежде чем он спустился первый раз в подземелье. Маски — это самая распространённая проблема человека. Чем больше ты создаешь масок, тем сложнее удержать баланс между ними. И не потерять себя настоящего. У Селины этот баланс нарушен. Она может то нормально разговаривать, то стать стервой, то молчать в тряпочку и просто идти за спиной, то становиться совсем другим человеком, от которого не знаешь, чего ожидать. Кошка утратила баланс. Так же и Жанкон. У этого кадра вообще может быть с десяток масок: серьезный, устрашающий, спокойный, аристократичный, напуганный, отважный, скрытный. И это только некоторые из них. Его шрамы на спине порождают много вопросов. Видимо, сынок не был верен отцу, не оправдал его ожиданий. Или вообще он последний в семье, и от него попросту хотят избавиться, отправляя в деревни, где бушуют монстры? Всё возможно. Салим — так это вообще отдельная история. То тупой, то относительно нормальный, то забывчивый, то смахивает на шизофреника. Ну, тут, возможно, из-за возраста, так что не стоит винить в этом старика. В этом замке сейчас только двое имеют всего лишь по две маски: Артем и Элизабет. Под одной они прячутся, а другая — это их истинная сущность, что для других кажется очередной маской.

— Короче! — Артем взял Элиз под руку и пошел к выходу. — Вильям на тебе, кошка, пронюхай тут всё. Если найдешь то, что ищем, сразу же беги вниз. Это приказ хозяина!

Селину как будто прошибло током, недвусмысленно давая понять, что приказ есть приказ. Точка! И от этого по спине девушки-кошки пробежали мурашки, доставляя неприятные ощущения. Но свои эмоции она оставила при себе, с легкой улыбкой взяла за руку мальчишку, который уже не на шутку перепугался, глядя на злобное лицо Селины, и пошла по чердаку, повинуясь приказу.

Артем спустился вниз, но остановился, только на два шага отойдя от лестницы. Элизабет слишком молчалива, даже для неё это чересчур странно. Все из-за того, что произошло в повозке? Наверняка, но сейчас нужно прийти в норму. Откинуть свои чувства, чтобы продумать план, который поможет им всем выжить.

— Элиз! — парень настолько неожиданно сжал ее руку, что девушка визгнула. — Ты мне такая не нужна, ясно? Пора приходить в норму, зайчик мой, или приведу тебя в чувства я сам!

Девушка отвернулась, взгляд ее был направлен в пол. Артему больше не оставалось ничего, кроме как поднять ее руки, разворачивая к себе, и впиться в ее губы нежным поцелуем, уже через секунду прикусив кончик языка. Элизабет вскрикнула, тут же отвесила пощечину парню и заорала:

— Ты совсем охренел!

— Да чтоб тебя! — Артем нервно почесывал зудящую от боли щеку. — Если я так буду и дальше получать, то могу и скопытиться. Но! Ты теперь в норме!

Артем отправил Элизабет воздушный поцелуй, торжествующе вскидывая при этом кулак, на что девушка замахнулась, а парень сжался и начал прятать свое лицо за руками, бормоча.

— Куда угодно бей, только не по моему красивому лицу!

— Ха-ха-ха.

Элиз сначала издала пару саркастических смешков, но потом не выдержала и рассмеялась во все горло, глядя на Артема. Тот взглянул на нее и, поддавшись настроению, тоже рассмеялся, выпрямляясь во весь рост. Эти несколько секунд показались им вечностью, будто нет Белого волка, нет ордена Крови, из-за которого Элизабет странно себя ведет, нет Пришлых и других миров. Казалось, что они где-то в другом месте, где весь мир — это только они двое.

— Элиз, — первым прекратил смеяться Артем, — нам нужно с тобой обдумать план под кодовым названием «Выжить до утра». Близится ночь, и мне кажется, что мы не найдем за сегодня оружие против Вожака.

— Не кажется, а точно не найдем, — тут уже и Элизабет стала серьезной. — Орден Крови состоит из любителей поиграть в прятки. Не знаю на счет завтра, но сегодня мы должны готовиться к бою, Артем. Что ты предлагаешь?

— Всё просто. У меня есть план, с помощью которого, подчеркиваю, возможно, мы справимся с вожаком. Но мне нужна поддержка. Воспользуемся твоей невидимостью и облапошим вожака.

— Не получится. Да, я становлюсь невидимой, но мой запах и звук шагов не исчезают, а как ты знаешь, мы имеем дело против зверя. И не просто зверя, я настоящего монстра.

— Верно… — Артем призадумался. — А как насчет твоих кровавых баронов? Если вложишь достаточно магии (не как с Вильгельмом), то получится создать мне поддержку.

— Я обнулюсь, так как каждый барон берет свою долю манны. В лучшем случае, я помогу тебе десятью заклинаниями огня, а в конце произнесу имя бога, и тогда всё. Ты останешься один Артем. У Селины не так много сил, все же была стычка в подземелье. Полагаться на Жанкона… Нет, он даже магией не обладает, а про Салима и его людей я вообще молчу. Ты и сам знаешь, что помощники из них некудышные. По крайней мере, против Вожака.

— Черт…

Десять заклятий, последнее — одиннадцатое, и Элизабет, считай, вышла из игры. Самый плохой вариант для них. Вожак должен отступить поутру. Все же солнце так же действует на него, как и на обычных оборотней. Ему придётся удирать подальше с первыми лучами солнца, так как Вожак при солнце станет медлительным, как улитка, глаза покроются белой пеленой, и всё — баста, теперь уже он становится легкой добычей.

— Что у тебя за план? — запереживала Элизабет, глядя на непроницаемое выражение лица Артема. — Может, поведаешь мне?

— Если расскажу, то отговоришь… Я все рассчитал, и это совершенно точно должно сработать. Я убью эту шавку!

***

— Давай! Шевелитесь, народ, скоро ночь, поэтому наши друзья вот-вот придут!

Все отряды, что разделились после прибытия, теперь собрались вместе и рассредоточивалось по периметру этажа, на котором был огромный стол и огромный камин. Скорее всего, это была столовая, только по размерам она была сопоставима с несколькими жилыми квартирами с неплохой площадь. По поручению Артема стол выкинули через разбитое окно возле камина. Люди Салима принесли огромный тяжелый мешок. Артем заулыбался и еще раз представил, как все должно пройти. Парень всегда мог представить, как все получится. Он опирался в основном на помощь Элизабет, а уж когда она обнулится, то оставшиеся примут бой. План они все услышали и поняли. Вот только никто не знал, что задумал парень и как он хочет сразиться с Вожаком.

Юного Вильяма оставили на самом верху башни, у тех самых огромных часов. Волки его не атакуют, а благодаря его запаху только Вожак сможет проникнуть замок. Так что пусть сидит наверху, ему же лучше.

— Все, как ты и заказывал, Артем! — гордо произнес Салим. — Девчушки всю ночь шили… Только вот скажи, зачем тебе это?

— Узнаешь.

Артем достал из мешка черный плащ, обвешанный револьверами. Он перед выходом попросил Салима сделать это чудо-пальто, да так, чтобы на него помещались 14 револьверов. Работа была выполнена успешно. За ночь девушки проделали качественную работу по просьбе главы их деревушки. Надев плащ и застегнув крупную пуговицу на груди, парень пару раз подпрыгнул, оценивая свой вес.

«Не так уж и тяжело как я думал», — обрадовался Артем.

— Артем, я правильно понял? Когда Элизабет выдохнется, нам придется вступить в бой и выступить для тебя поддержкой? — переспросил Жанкон.

— Так точно, будущий барон.

Артем, который был в приподнятом настроении духа, что, безусловно, настораживало всех, начал быстро вытаскивать пистолеты и направлять их в разные стороны. Тут уже на его лице появилось разочарование. Раньше он делал это немного быстрее, но в своем плане он учел и то, что больше не является прежним собой. Но его разум и быстрая реакция, что была с самого рождения, как и острое зрение, присутствовали.

Зажгли факелы и расположили их как по краям комнаты, так и в центре.

— Все подошли! — отряд тут же собрался возле парня. — План таков! Можете орать, можете восхищаться, — за разбитым окном виднелись последние лучи заходящего солнца, и парень решил, что пришло время. — Я завалю его с помощью своей магии!

— Что?! — выкрикнула Элизабет. — Ты даже контролировать магию свою не можешь! О чем ты говоришь Артем?!

— Мы покойники… — прошептала отстраненно Селина, уже мало надеясь на хороший конец, в мыслях, наверное, с толикой удовольствия прощаясь с клеймом рабыни человека. Вместе с жизнью.

— Ты издеваешься, — схватил Артема за грудки Жанкон. — Мы не нашли оружие ученных, и, если верить словам Элизабет, ты не можешь в полной мере владеть магией! Мы все трупы! И обрек нас на эту тупую, без сомнения, гибель, именно ты!

— Отвали! — Артем отвесил пощечину сыну Барона, что явно был перепуган ситуацией. — Ты меня не знаешь! И не знаешь, что я могу! — парень подошел вплотную к Жанкону и будто заглянул ему в душу, отчего будущий барон сглотнул. — Так что это будет для тебя в новинку, но придется выполнять приказ и помалкивать!

Сын барона отвел взгляд, сжал зубы и просто промолчал. За таким Артем обожал наблюдать. Когда таких, как Жанкон, принижают те, кого они привыкли считать чернь, то в их глазах словно что-то ломается. Или это отражение того «несгибаемого» аристократического стрежня? Гордость? Нет уж, Жанкону придется подчинятся

— Даже Салим молчит! — привел в пример Артем старика.

— Ты, Артемушка, не сравнивай, я старый, свое отжил, да и перечить кому-то теперь мне не по плечу, — Старик начал осматриваться по сторонам, и тут его осенила пугающая мысль. — А где хлопчики мои?

— Мертвы… — раздался грубый, рычащий голос позади отряда.

Сзади, в темном проходе на лестницу, горели алые глаза, и находились они на самом вверху. Потолок был возведен так высоко будто как раз для этого создания. Из тьмы тут же вылетели три трупа с перекушенными головами. Кровь окрасила весь этаж в алый цвет, что теперь мелькал в глазах каждого, заставляя такую же кровь в их жилах застыть от страха. Но не его. Артем, застыв на месте, все же заорал во все горло.

— Рассредоточились!

Из-за их разговоров они не заметили, как быстро стемнело, да и шаги этого монстра не услышали. Элизабет стала в углу в самом конце комнаты, как и Селина. Жанкон с Луи тоже по углам, но впереди.

Из тьмы вышло создание, что звалось Вожаком оборотней. Огромный, покрытый белой шерстью оборотень, примерно пять метров в высоту, с огромными лапами и с устрашающими огромными когтями на них, поражали и ярко-алые глаза. Глаза цвета алой крови, что так характерно отдает запахом железа, путая мысли, рефлексы и чувства в один большой комок нервов, порождая страх и ужас. Оборотень еле влезал в эту комнату. Голова почти упиралась в потолок.

Повернув свою массивную морду, он взглянул на Салима и расплылся в безумной улыбке.

— Как поживаешь, старый добрый друг?

— Франс… Так это и правда ты! — сжал до скрежета винтовку Салим и заорал. — Почему?! Почему ты уничтожаешь нашу деревню?! Дело во мне?! — старик сделал шаг вперед и ударил себя в грудь рукой. — Тогда сожри меня! И поделом. Ведь помнишь, раньше мы с тобой так и решали проблемы, только между собой.

— Да, было когда-то так. Но все оборвалось на том моменте, когда ты продырявил мне голову. Насквозь. Помнишь же, Салим? Пуля-то прямо между глаз прошла. Я и пикнуть не успел. И за что? Я просто хотел сделать нашу деревню лучше, вывести ее из этой трясины, чтобы жители не страдали от голода, болезней и нищеты.

— Они воровали наших людей и проводили над ними опыты! Ты сума сошел, Франс!

— А как по-другому?! — Вожак сел прямо возле Салима и придвинул свою морду к его лицу, демонстрируя обезумевшие алые глаза. — Чем-то надо жертвовать! У всего есть своя цена! Ты этого не понимаешь. И никогда не поймешь. Это был наш шанс, а ты уничтожил его. Растоптал своими гадкими ногами! Шанс на нормальную жизнь, Салим! Когда я очнулся после обращения, понял, что люди ордена Крови дали мне второй шанс. Я вернулся в деревню и подумал рассказать о случившимся, но увидел, как вы радуетесь падению ордена. Безмозглые!!! Я подождал! Три года я ждал и смотрел, что происходило с нашей деревней… Она почти умерла. И ты говоришь мне, что сделал все правильно! Да вы сам…

Вожак не успел довести свою тираду до конца, так как послышался выстрел, словно гром среди ясного неба, и яркий свет озарил всю комнату. Голубой сгусток чистой энергии попал прямо Вожаку в голову, и его отнесло на метр от Салима.

— Старик. Я понимаю, что вы давно не виделись, но мы пришли сюда не разговоры с ним вести, а убить!

Артем стоял с разорванным револьвером в руках, тот снова превратился в подобие цветка. Сейчас ручку пистолета не обожгло, но отдача все же была, и рука гудела, словно по ней пробежалось стадо бизонов. Парень изо всех сил старался не опустить ее и не показать своей слабости перед Вожаком. Как бы не так. Он убьет его.

От морды Вожака исходил дым, но все же было видно, как ее лица, а именно щека пропала, ее разорвало, и можно было увидеть поток крови и свисающее мясо, и еще челюсть с изуродованным языком. Артем, увидев такую картину, обрадовался. Значит его магия может ранить Вожака. Но радость была не долгой, так как ткани оборотня начали стягиваться, вставая на место развороченной только что выстрелом щеки. Всего за секунды его рана затянулась, и морда обрела первоначальный, немного безумный и грозный, вид.

— И это все, охотник?

Вожак вернул свой прежний взгляд и манеру диалога. Он снова показывал себя победителем. Но на победу оборотня Артем был категорически не согласен.

— Нет, зверушка! — он глубоко вдохнул и мерзко улыбнулся, смотря на вожака. — Повелителем молний меня называют. Безымянный Бог, что дал сию силу. Преврати в прах, испепели врага моего. Ведь он слаб… Слаб передо мной! Ведь он знает, истинная сила в моих руках!!! Пули Божьи!

Вмиг Артёма окутала голубая аура, она походила на воздух, что струился в дула его револьверов. Каждый пистолет загорелся голубым цветом и искрил, в каждом барабане по 7 патронов. Парень почувствовал легкое головокружение и то, как его подташнивает. Обнуление? Непохоже. Возможно, он подошел к пику своих запасов манны, и ему еле хватило ее для всех револьвером, но при этом он смог и оставить кроху, дабы его тело не свалилось, как бездыханная кукла, на пол.

«Сработало!!!» — радовался Артем, стараясь не слишком выдавать свое торжество, чтобы сохранить холодность и уверенность в своей победе.

Белый волк даже не удивился и без лишних слов пошел прямо на Артема. Его шаг был легким, он будто издевался, намекая, что бой проигран без драки.

— Интересно!

Артем вытащил два револьвера из плаща и выстрелил, проделав в желудке оборотня две огромные дыры.

— Даже не щекотно…

Ткани снова начали восстанавливаться, и желудок, как прежде и рана на щеке, затянулся, и Вожак снова целёхонький. Теперь оборотень смог позволить себе легкую улыбку на лице.

Артем подпрыгнул и выстрелил, тут же оказался вплотную с Вожаком, использовав пистолеты, как толчок до цели. Он выстрелил в лапу, и зверь поджал ее, опираясь только на оставшиеся колено. Артем выкинул оружие в сторону, так как дуло лопнуло, и достал еще два револьвера. Осталась 11 пистолетов. Выстрел в пасть, парень запрыгнул на его плечо, и выстрел тут же прилетел в висок, а еще в горло и прямиком в желудок через разорванный рот, где осталось-то только одно отверстие в пищевод.


Зверь бездыханно упал на пол. Его мозги лежали обугленными, а тело взбухло от попадания в пищевод божественных молний.

Пистолеты Артема то выдерживали выстрел, то лопались. Сейчас, когда он прочел заклинание и смог вызвать божьи пули, он будто контролировал подачу манны в пулю, сам того не понимая. Все происходило на уровне рефлексов.

— Ты смог! — Салим, сделал шаг вперед, радостно смотря на Артема.

— Вернись на место!

Артем отпрыгнул от тела зверя на несколько метров, внимательно смотря, как разбухшее тело становится прежним, а крупицы мозга, до этого истлевшие на каменном полу, начинают снова появляться в его голове, как и ткани.

— Элизабет!!!

Девушка сразу же начала бормотать что-то себе под нос и, подняв руки, создала над собой огненный шар, что все увеличивался в размерах. Не промедлив и секунды, она швырнула шар в восстанавлювающееся тело Вожака. Пламя обуяло всю комнату, но обжигало только Вожака.

Послышался холодный, как дыхание самой смерти, смех, и в бушующем пламени, где все живое должно погибать за секунды, восстал монстр и, смеясь, махнул лапами, прогнав огненную смерть. Артема подбросило и прибило к стене потоком ветра, как и остальных. Когда напор ветра спал, монстр истерически рассмеялся и, посмотрев на Артема, спросил:

— Я снова спрошу у тебя охотник… И это всё?

Артем выкинул лопнувшие пистолеты в сторону и снова достал пару верных собратьев.

— Это бесполезно!

Вожак вмиг появился возле парня, будто он телепортировался. Почти нанес удар лапой, и его когти впились бы в ребра Артема, но юноша отразил удар выстрелом в лапу монстру, откинув его когти подальше.

Перекат и снова морда Вожака перед его лицом. Он был настолько быстрым, что казалось, он вездесущ. Но это бред. Таких тварей не существует, только об этом думал Артем, смотря зверю в глаза, пока до него не дошла одна мысль.

— Неужто в тебе течет демоническая кровь?!

— Я не знаю, охотник, — вяло ответил Вожак. — Когда меня обратили, то не довелось мне узнать, что они из меня сделали.

Артем отпрыгнул от Вожака и, выстрелив пулей Бога, оторвал ему лапу. Все теперь сходилось. Демон — высшее существо, что невозможно убить в мире Артема. Редкий вид монстров, что на самом деле пришел из Ада. Но Вожак — это смесь. Значит полукровка. Если виды из мира Артёма существуют в этом, то все сходится. Эти монстры — единственные, кто может восстановить разрушенный мозг, как и внутренности. И способ победить их лишь один…

Разорвать на куски…

Артем начал молниеносно вытаскивать револьверы и выстреливать в Вожака. Лопнувшие пистолеты он выкидывал и доставал новую партию, Элизабет в это время тоже не отставала и посылала новые огненные шары. Салим все стрелял из ружья, как и Жанкон. Селина создавала ветер и посылала его в огненные шары Элиз, когда те взрывались, создавая мощную ударную волну. Монстра разрывало на куски, и парень увидел его взгляд, его восстановившиеся глаза.

— Что за…

Монстр, наполовину разорванный в клочья, появился возле Артема и одним ударом переломал ему все кости на руках, когда он поставил блок, и ребра, отправив его в стену.

— А-а-а-а!!!

Артем забился в агонии, продолжая кричать из-за болевого шока, а из-за рта полилась кровь. Всего одним ударом Вожак смог вывести его из игры. Парня перекосил, в глазах на секунду будто кто-то вырубил свет, но звук остался. И все же, картинка потихоньку восстанавливалась…

Артем почувствовал мерзкий запах и что-то склизкое на щеке. Зрение вернулось, и он увидел пасть Вожака, что облизывал его разбитую голову, слизывая кровь. Весь отряд оцепенел, и только одна Элизабет в гневе выбежала вперед и заорала на всю комнату:

— Не смей его трогать!!! — она закричала, вытянув руку вверх. — О, Бог огня, Азорок. Дал ты мне власть над огнем, что должен сжигать и расщеплять. Так и сейчас дай мне силу! Дай мне копьё, что, поразив, изничтожит изнутри! Огненное копье Бога!

Все замерли на месте, сверху послышался писк, а из разбитого окна показались лучи света, будто солнце снова пришло и было готово к новой работе на этот день. Всего секунда, и потолок проломился появился кратер, а в груди Вожака теперь торчало огромное огненное копье, что проделало в нем дыру, при этом уничтожив почти все его тело. Комната тоже была в огне, но его снова мог почувствовать только Вожак.

Поток ушел, а Элизабет вся побелела и упала без сознания на пол. Она предупреждала, что, использовав свой козырь, обнулится. Артем, лежа весь в крови, увидел, как Вожак, даже из такого малого остатка от его тела начал регенерировать.

— Се…ли…на… вышвырни его отсюда!

Кошка тут же отреагировала на слова хрипящего Артема, окутала с невероятной скоростью регенирирующие останки Вожака и, проговорив заклинания, подошла к разбитому окну и выстрелила воздухом, выкинув волка далеко от замка.

— Артем!!!

Селина, Жанкон, Салим подбежали к Артему и начали перевязывать его кровоточащие раны. Кошка пробормотала какое-то заклинание, и ветер, окутав Артема, начал лечить его. Но все же… Парень был разбит на голову….

«Его вторая половина не демон!»

Демоны не могли восстанавливаться из кусков мяса, что остались от их тела. Это создание, что только что улетело от них, Монстр! Точнее, Король Монстров. Что орден крови намешал в него?!

Артем смотрел в потолок, точнее в кратер, образовавшийся в потолке, после полета копья Элиз. А среди обломков провалившегося кое-где пола, стен, разбитых столов и раскиданной бумаги, торчала коробку с надписью:

«Экстренный Случай»

***

Спасибо, что читаете!

Арка II End: Глава X Настоящий монстр

Свет яркого пламени окрасил деревушку Эхо во все оттенки красного. Все в суматохе бегали, чтобы спасти жизнь парня, который был почти присмерти… На нем живого места не было: грудь пересекала глубокая рваная рана, все ребра переломаны, рука изогнута, все суставы смещены. Элизабет, покачиваясь, упала возле постели в хижине, где все: Селина, Салим, Жанкона — носились и кричали.

— Быстрее несите лед!

— Селина! Используй Ветер для его лечения! Девчушки, зовите лекарей.

— Я не могу, Ветер не подходит для его лечения! У него внутреннее кровотечение.

«Не умирай…» — это единственная мысль, которая билась в голове у Элизабет в этот момент. Первый человек, который поверил в неё, первый, кто выслушал и, весело смеясь, понял её… Она не допустит этого. Если он умрет, то, как говорил отец Элизабет: «Если умирать, то умрем вместе». Девушка, раскачиваясь, села возле кровати и схватилась за холодную руку Артема. Он еле дышал… Элиз никогда не молилась, но боги существуют, они слушают молитвы и могут помочь.

«Азарок, Бог мой, спаси его! Я молю тебя! Забери мою проклятую душу, но спаси его!»

В хижину забежали девушки, которые владели магией Воды, и когда они хором прочитали заклинание, вода окутала Артема прозрачным коконом. Но помочь они толком и не смогли. Все были бессильны, а сильного лекаря, попросту не было. Город в дне от деревни, а вокруг толпы оборотней, что вот-вот ворвутся и устроят со своим Вожаком настоящее месиво…

— Я… знаю, что делать! — вдруг выкрикнула Селина. — Должно сработать!

***

4 часа назад.

— Ну как ты?

— Бывало и похуже…

Артем сидел весь перемотанный на диване возле камина. Селина оказала ему первую помощь, но всё же она не маг-лекарь. Магами-лекарями считались люди с магией Воды, и то они должны были уметь зачитывать заклинания по значению и смыслу лечащие. Парня потрепало как следует: сломанные левая рука и ребра. Больше всего Артему было обидно за то, что он пал после первого же удара. Ударив ручку дивана, он заорал у себя в голове:

«Я так слаб! Че-е-рт!!!»

Селина, Жанкон и Салим вместе с юным Вильямом прочесывали этажи. Пытались добраться до той коробки в кратере, оставшемся от копья дамы, которая, посапывая, спала на диване, лежа головой на коленях Артема.

В замке витало чувство какой-то смутной тревоги: каждый хотел как можно скорее найти коробку, чтобы сразу же убраться подальше от этого замка. Король Монстров скоро вернется, и у них есть всего несколько часов, пока солнце снова не скроется за горизонтом. Напасть так напасть. На лице Артема больше не было той веселой улыбки. Теперь нужно думать не о победе, а о выживании. Вожак регенерируется даже из кусков мяса. Как такое вообще возможно? Получается, Орден Крови создал бессмертное существо? Нет! Бессмертие — это сказки, каждая божья тварь смертна, и без разницы в каком мире сейчас находится Артем.

— Артем… — Элизабет открыла глаза и, так же продолжая лежать на коленях Артема, заговорила: — Тебе не тяжело?

— Нет, — парень положил руку на голову Элиз и начал медленно поглаживать её. — Не переживай… Лучше нам сейчас думать, как выжить… Орден Крови намешал в это создание что-то непонятное.

— Да… Они всегда были такими: сначала делают, а потом думают о последствиях. Ведь если подумать, то они, обратив Франса в монстра, просто исчезли; наверное, поняли, что натворили и кого создали…

— Ты догадлива, — улыбнулся Артем. — Теперь будем бегать от этого волчонка. Эх. Я думал, мы его завалим, как же всё плачевно оказалось. Я вышел из игры, как и ты, король и королева покинули свои места на доске, а как ты знаешь, без них невозможно играть.

Элизабет почему-то сжала коленку Артема, и через пару секунд молчания она вдруг ни с того ни с сего затронула тему, которая раньше была ей противна.

— Орден Крови — это сборище обманщиков и презренных. Когда я была маленькой, они похитили меня; ставили опыты, — она вздохнула, — и не только, — девушка замолчала.

Артем нежно погладил голову Элиз и сказал:

— Если не хочешь говорить, то можем перенести этот диалог на более удачное время.

— Нет. Я хочу, чтобы ты знал… Знал почему моя кровь проклята!

— Я догадываюсь, — Артем все с такой же улыбкой начал анализировать. — Твой прадед, Александр Алый, из-за него вы считаетесь проклятыми. Так как в ваших жилах течет кров, человека из Звездного мира?

— Именно, — Элиз приподняла свои волосы и повернулась, показывая свои глаза. — Наш цвет волос, наши алые глаза… Это ненормально для этого мира. Мы полукровки, которые несут в себе гены иного мира. Когда я была маленькой, на нас охотились, а на черном рынке наши трупы всё ещё в цене. Есть заказчики, кому мы нужны — мертвыми или живыми, без разницы. Наши глаза все ещё цель коллекционеров. Мой отец оберегал нас с братом, но ему не всегда удавалась нас спасти. Множество раз нас похищали, а потом приходил отец, всех убивал и возвращал нас обратно за неприступные стены Бенезета, где тех, кто нас сдал, казнили, а все остальные больше не желали иметь с возможными похитителями ничего общего и сразу же сдавали их нашей семье.

— Да, нелегкая у тебя жизнь, но знаешь, — Артем нагнулся и посмотрел в глаза девушки, — в твоих глазах, я вижу только свое отражение, больше ничего. Для меня они ценны только из-за этого. На цвет мне наплевать. Если кто в следующий раз придет за тобой, не только твой отец защитит тебя, — Артем весело рассмеялся, — но и я буду защищать тебя, можешь даже контракт не использовать…

Девушка раскрыла рот, в ее глазах блеснула влага, и казалось, что она вот-вот расплачется. Элиз сдержалась, — только искренне улыбнулась — и, протянув руку, положила ее на щеку Артему, смотря на него нежным взглядом.

— Что вы тут делаете? — появилась возле них Селина, а позади неё Жанкон, Салим и юный Вильям, который закрыл глаза, смотря на пару.

Элизабет тут же убрала руку и сменила свое выражение лица, одев всю ту же маску Снежной Королевы. Что поделать, похоже, не каждому она готова показать себя настоящую. Артем оценил этот жест… Но сам пока так не может поступить. Он поклялся забыть, но в этом мире есть люди из его мира. И он надеется, что только Ева и Георг здесь. Опасения на счет матери терзают его по сей день, как Жанна рассказала про заместителя Скитальцев. Но сейчас не об этом. Селина кинула коробку Артему, ту самую, что он увидел в кратере на потолке. Элизабет поднялась с его колен и сала рядом. Все остальные стояли.

Видимо, Артему выпала честь вскрыть ларчик и увидеть тайну, которую Орден Крови скрывал в Вожаке.

— Ну-с, — открыв коробку, он обнаружил ярко алую книгу в кожаном переплете. — И это все? Ладно, посмотрим что тут, — открыв первые страницы, он начал читать вслух, чтобы все тоже были в курсе: — «День первый, деревня Эхо. Сегодня я, Ларк Де Мурмант, обосновался в крепости недалеко от деревни. Видимо, здесь жили когда-то бароны, а может и князья. Кто знает. Но эта крепость подошла для наших экспериментов просто превосходно. Мы используем каждый миллиметр замка. Ведь работы полон рот. Наши братья прислали нам посылку. Пришлую, что была исключением для всех тех, кто прибыл в наш мир. Её выкинуло возле столицы Юга, за воротами Кристама. Как же повезло, что наши братья первыми увидели такую аномалию. Она, можно сказать, почти упала в их повозку. Осталось только изучить её, так как наши братья сказали, что в ней что-то есть… Она необычная», — Пролистав пару страниц, Артем продолжил: — «День пятнадцатый. Я, Ларк Де Мурмант, сделаю новое открытие в нашем мире. Пришлая! Она идеальна: первый организм в нашем мире, который можно считать бессмертным существом! Мы отрезали ей голову, вырвали сердце, сожгли, оставив прах: голова отросла, сердце восстановилось, а из праха возникли новые ткани, которые заново восстановили организм. Даже ни одного шрама не осталось. Бессмертная Пришлая! Самое интересное, что в момент, когда она вылетела из портала, на ней были одежда и оружие… Её не перестраивали! Живая из другого мира. Если Бог Меран перемещает Пришлых в наш мир после смерти, то почему теперь послал нам живую? И много ли таких Пришлых? Мы дали им иной подкласс: «Аномальные». Дело теперь за малым… Опыты!» — Артем перелистнул листы, он начал читать, как безумец, ему стало невероятно интересно, больше не было дат. — «Черт! Чертова деревушка узнала про наши эксперименты! Осталось совсем немного для создания разумного монстра, которого будет невозможно убить! Мы сделаем прорыв. Оружие Пришлой, что было с ней, необычное, и его мы поставим на конвейер, а пока пусть полежит в моей подсобке на верху башни. Нужно собирать вещи и готовиться к нападению. Самое главное — это забрать зелье от бессмертия в обратной стороне циферблата. А ещеПришлую; ах точно, она просила называть её по имени — Ева, этоподтверждает, что она из охотников на монстров — Скитальцев. Видимо, в их мире существовало похожее братство. Времени больше записывать нет, нужно бежать…»

На этом изречения Ларка закончились. Если коробка осталась на месте, и её не отнесли, то значит, что оружие и зелье на месте. Артем закрыл глаза, пока все остальные тихо охали, переваривая новую информацию. Первым, о чем подумал Артем, была Ева, которая почти что заменила ему родную мать, его наставница, из-за этого на лице появилась улыбка. Значит, Бог не соврал. Но что с ней сделали? Бессмертная? Если оружие Скитальцев, значит, что ему невероятно повезло!

— Салим, Жанкон, Селина! — вдруг ожил Артем, — сходите за оружиеми принесите зелье, а я Элизабет и Вильям будем ждать вас в повозке. Солнце скоро снова скроется, так что нам надо успеть добраться до деревни.

— Да! — в унисон прозвучали радостные голоса.

Видимо новость, что есть Микстура от бессмертия, обрадовала их. Что скрывать, Артем тоже был рад, что Короля монстра всё же можно убить.

***

— Как мы были глупы! — ударил по столу Жанкон. — Эта тварь должна была вернуться! Ждала нас у повозок…как очевидно!

Маги все пытались спасти жизнь Артема, пока Селина сидела и медитировала, зачем-то взяв дохлую крысу в руки. Элизабет проклинала свою беспомощность, так как вожак перерезал всех лошадей, кроме одной, запряженной в повозку, и бросился на девушку, но Артемтут же оттолкнул её и принял удар на себя.

Слава богам, что Элизабет и Артемвместе с Вильямом спускались очень медленно, так как Артем еле ходил. Выиграв время, Селина спустилась первая и начала сражение с вожаком, пока полумертвого Артема затаскивали в уцелевшую повозку. Селина потомс помощью Ветра запрыгнула обратно в повозку, которая на всех порах уносила их от неминуемой смерти. Зелье они нашли — это был шприц с алой жидкостью; а еще два странных револьвера — алый и белый. Они были массивными и имели всего пять патронов в барабане; их размер поражал, рядом лежали сумка с патронами и две пары железных перчаток того же цвета, что и револьверы.

— Получилось! — Селина вдруг вскочила и показала умершую крысу, которая вдруг ожила, тихо пискнув. — У нас есть шанс!

Все вскочили, не веря своим глазам. Что она задумала? Элизабет не сильно удивилоэто чудо, так как она только сжимала руку Артема и молилась Богам. Жизнь, ей была нужна только жизнь Артема. Без него, ей казалось, она умрёт…

— Оборотни!

— С ними вожак!

— Все наизготовку, убивать монстров!

На улице началась самая настоящая суматоха. Каждый перебрасывал оружие, всем было понятно: если с ними вожак, значит, он пришел расставить все на свои места. Показать, кто главный в этом лесу. Расставить все точки над «i», и наконец-то утопить деревню в море трупов и крови.

Селина отогнала всех магов Воды и села на кровать Артема. У парня прекратилось кровотечение, но его кожа побелела. Дыхание было едва слышно. Элизабет еле могла удержать слезы, смотря на парня.

— У нас будут сутки, — взяла Селина руку Артема. — Мой второй уровень — это сила Возраста. Я могу вернуть все утраченное человеком, как показал эксперимент на крысе, даже жизнь и оторванные ткани. Только это работает один раз на одном существе, и работает сутки. Если вожак пришел, и мы его не убьем, нам все равно конец, а так у нас есть шанс!

Селина прикоснулась к груди Артема, и ее знак на руке — LV3 — засветился белым цветом. Разорванные ткани Артема начали возвращаться на место, его бледностьисчезала, на щеках стал появляться румянец.

С улицы были слышны крики, стрельба, вой, рык; но все решила одна единственная фраза, пролетевшая над деревней:

— Вожак пробрался в деревню!

***

— Вставай, время для новых побед, Артем… Время пробудить свою кровь Ванхельсингов!

Голос, который резал реальность, пробудил парня. Все его тело горело в агонии, а над собой он видел только улыбающуюся Селину и сжимающую его руку плачущую Элизабет. Мышцы и связки словно одеревенели, а тело словно перестроилось, и он снова вздохнул, руки Селины отпустили грудь парня.

— Артем, вожак здесь! — Селина сразуже вытащила из кармана шприц с алой ампулой и вложила в руку парня. — Убей его! Если это попадет в его кровь, все будет так, как ты говорил: ему придет конец!

«Что-то не так!» — Артем сжал и разжал кулак, чувствуя что-то непонятное, хотя вроде бы все так же, как и раньше.

— Люди деревни Эхо! Сначала я убью Салима, потом пожру вас всех, чтобы ваш род больше не появился!

Вожак уже был в деревне, видимо, пробил воротаи зашел в одиночку, так как через открытую дверь было видно толпу, которая стояла одним строем и заряжала винтовки. Видимо, запах Вильяма всё ещё мешал оборотням войти. Что, в принципе, было на руку Артему.

— Вы нашли оружие?

Селина тут же подорвалась и дала Артему два пистолета и металлические перчатки. Парень одел перчатки без лишних слов, улыбаясь, так как пальцы были чуть-чуть длиннее… Как тогда, когда он впервые их надел. Это, несомненно, были перчатки Евы. Надев кобуру он покрутил в руках револьверы, отчего Селина и Элиз раскрыли рты, так как он просто с бешеной скоростью вращал, огромные пушки в руках, и тут же вернул их в дом на поясе.

— Время взять реванш…

Парень вышел из хижины и застал момент, когда в вожака стреляли и тут же перезаряжались. Его раны залечивались, и он снова был целёхонек… Но это ненадолго. Артем обошел толпу и приказал всем прекратить огонь.

— Интересно, я думал, что ты мертв или присмерти!

— Извини, — Артем напряг ноги, и, широко улыбнувшись, исчез из поля зрения Вожака и, тут же оказавшись рядом с ним, приставил дуло револьверов к его животу, — но тебе пришло время стать историей!

Выстрел. Громкий, словно громыхнул гром, выстрел отправил Вожака в хижину, которую он пробил насквозь. Артем ликовал в своих мыслях… Это то тело, что было в его мире! То, что он тренировал годами, то, что помнило многочисленные тренировки и нагрузки и могло выполнить любую прихоть хозяина.

— Ха-ха-ха!

Артем мерзко засмеялся и прикрыл рукой лицо, смотря через пальцы, как вожак вылез из хижины и его рана на животе затянулась. Монстр был явно удивлен ударной мощью пушек. Конечно, ведь эти пистолеты были выкованы по секретным чертежам Скитальцев. Ударная мощь каждого пистолета поражала. Кузнецы Ордена Скитальцев умели удивить.

— Ты уже в третий раз мне будешь противостоять, Охотник, — Вожак все так же лениво говорил. — Может сда…

— Секретная техника Скитальцев! Круговорот!

Вожак не успел договорить, так как Артем был передним, и, сжав между пальцев шприц, ударил его в живот. Шприц впился в его кожу, и зелье заструилось по венам монстра. Белого волка вырвало кровью, так как его живот насквозь пронзила металлическая спираль.

Время смеха и слез настало. Артем отпрыгнул от Вожака и посмотрел в его глаза, теперь они будто поменялись местами, даже монстр это почувствовал. Взгляд Артема снова стал прежним… Взгляд Охотника, которому не терпится разорвать свою жертву в клочья.

Выстрел. Кусок плоти о плеча Вожака отлетел в сторону, побежала кровь… Артем начал перезаряжать револьвер, доставая из-за пояса сумку с патронами. Он медленно перезаряжался, с усмешкой смотря на рану Вожака, которая не затягивалась.

— Почему не заживает?.. — испугался Волк.

— Что такое? — когда Артем защелкнул барабан, его улыбка стала еще шире. — Бо-бо не заживает? Что за напасть? Может просто маленькая рана?

Выставив пистолет дулом в голову Вожака, Артем тут же выстрелил. Но теперь вожак пригнулся и, молниеносно передвигаясь, оказался возле Артема. Удар, еще замах. Артем, как будто танцуя, уворачивался от огромных лап и тут же выстреливал в ответ. Вожак тоже не промах, уворачивался.

Отбив лапу пистолетом, парень оттолкнулся от колена Вожака и выстрелил из двух револьверов сразу. Зверь быстро, как гепард, переместился в сторону, начал мансовать по всей деревне, прячась от пуль-проказниц, которые хотели вгрызться в его плоть.

Силуэт Белого Волка затерялся среди домов, и Артем начал искать его глазами… Но не этим был он знаменит в своем мире.

Молниеносно положив пистолет на плечо, он, не глядя, выстрелил и оторвал лапу Вожака, который из-за своей громадной туши слишком шумел, забегая за спину врага. Он думал, что обманет слух Артема, но не тут-то было.

— А-а-а-а-а! — Вожак завыл, как ребенок, который упал и оцарапал коленку.

— Что такое, шавка?! — Артем присел на одно коленои, схватив ухо Вожака, приблизил его морду к своему обезумевшему лицу. — С какой же ты довольной мордой тут недавно разгуливал! Но сейчас выражение твоих глаз изменилось! — парень, безумно смеясь, пялился на глаза вожака, — В них лишь отчаяние, а ещё? Мне нужно еще! Лей слезы, кричи и рыдай! Дай мне получше рассмотреть отчаяние на твоей морде!

Вожак в один момент отпрыгнул от Артема, зажав свой обрубок, чтобы из него не лилась кровь, завыл. Этот вой Артем узнает в любом мире. Вой о помощи… Но ворота, которые он открыл, уже были заколочены. Мужики не теряли время, а точнее Салим и Жанкон. Они воспользовались ситуацией и правильно использовали то время, что у них было.

За воротами был слышен рык, вой. Каждый из деревни теперь стоял на стенах и выстреливал оборотней. Вожак просчитался. Артем подловил его на том, что он был слишком заносчив. Даже шприца не побоялся, хотя видел его в момент удара. Также и с его армией… Он ее урезал, сделал намного меньше! Теперь все козыри были у людей!

— Я не умру, пока не уничтожу эту деревню! — завыл оборотень. — Я Король Монстров, и я… — Вожак остановился на полуслове, так как видел на лице Артема невыносимую жажду крови, которая отражалась на его спокойном лице.

— Ты не слышал меня? Я хочу это видеть! Хочу видеть, как ты вопишь от страха!

Не прошло и секунды с его грациозной речи, которая не была закончена, как он вырвался к стенам, чтобы перелезть и просто… Выжить. Он понимал, сейчас не он Кроль Монстров, главным оказался человек.

Артем так быстро бегал, что догнал Вожака за считаные секунды, выстрел- лапа исчезла, и Белый Волк опирался теперь на обрубок, все громче скуля.

Когда Волк перепрыгнул через собственную отстреленную лапу, прозвучал ещё выстрел, и теперь монстр свалился мордой в грязь, а Артем подошел к нему и отстрелил в единственную конечность, которая была не оторвана, до этой секунды.

— А-а-а-а-а!

— Теперь никуда не убежишь, — подняв голову Вожака за шкуру, прошипел Артем. — Как же мне хочется разорвать тебя… Но не я тебе судья! Пока полежи.

Вожак обессиленно свалился и просто лежал, истекая кровью. Артем вбежал на стены и увидел, что оборотни просто потоком рвались внутрь; люди их еще сдерживают, но это ненадолго. Тогда они атаковали без всякого приказа, а тут другое. Они должны спасти Вожака, а ради этого оборотни прорвутся любой ценной. Стены под таким напором не выдержат… Из трупов уже стала складываться своеобразная лестница к людям.

— Эх… — остановив парня с сумкой для пуль к винтовке и револьверов, Артем забрал ее себе, повесив на пояс.

Артем выхватил ружьё у одного человекаи пистолет. Зарядил свои пистолеты Скитальцев и, не раздумывая, сиганул вниз. Все в одночасье ахнули. Каждый орал и стрелял в оборотней, крича, чтобы парень вернулся. Поток стих, и все оборотни окружили Артема. Круг всё сужался, и время, чтобы принять какие-то меры подходило к концу.

— Ну, чтож, господа оборотни, — Артем глубоко вздохнул и выдохнул, — устрою вам сегодня Кровавую Луну! Но жаль, выть вам нечем будет!

Выстрел. Выстрел. Руки Артёма словно исчезали, орудуяпистолетами Скитальцев; пули, прошибали оборотня насквозь и убивали ещё троих позади стоящих.

— Танец Скитальцев… Шива!

Артем подбросил все имеющиеся его оружия. Два пистолета Скитальцев, обычный револьвер и ружье. Оружия словно застыли в воздухе и выстреливали, руки Артема были словно невидимкамии, то появлялись, то исчезали. Каждый оборотень попадал под обстрел. Даже пытались прыгнуть сзади, но и там их постигала пуля в лоб. Разрывались головы, внутренности, конечности. Артем даже успевал перезаряжать все оружия в момент стрельбы. Проливалась кровь, тонны крови, слышались только выстрелы и визги, последние вздохи… Никто не уйдет отсюда живым, пока он монстр…

Сбросив все оружия, Артем моментально оказывался возле обескураженных оборотней и пробивал их тела насквозь удивительными металлическими перчатками. Секрет в том, что кончики пальцев были заострены, так что перчатки служили в качестве защиты, но в большинстве случаев — оружием. Парень вонзил две руки в оборотня, и потянув, разорвал его, облив себя вонючей кровью. Но это ему не мешало наслаждаться, смеяться во всё горло, как ненормальному, и уничтожать каждого оборотня.

Сегодня вернулся настоящий монстр… Но всего на один день…

Ответвление II

— Откуда, Айнс? Откуда он знает наши техники?

На самом верху векового дерева, вцепившись в ветки, сидели два Скитальца в черных плащах и капюшонах, которые скрывали их лица. У каждого в руке был бинокль. Цвай, наблюдая за боем Артема и увидев стиль Шива, впала в бешенство. Ей оставалось только спуститься с дерева и разорвать Артёма на части за то, что непосвящённый знает запретные техники, известные только Скитальцам.

— Что ты молчишь, Айнс! Нам нужно его схватитьи узнать имя предателя, который передал ему техники.

— Стой…

Айнс убрал бинокль и, сняв черную сумку с плеча, принялся шурудить, ища нужное и бормоча что-то себе под нос.

— Ты не видишь… Что-то тут не так, его движения сродни нашим, элите! Даже если ему кто-то показал эти движения, думаешь, он смог бы достичь такого уровня за короткие сроки? Я вот не думаю! Нужно спросить, что делать дальше.

Айнс наконец-то достал голубой шар, потер его и в одн момент в шаре появилась фигура. Было видно пол лица — это была женщина с золотистыми волосами; ее кожа была серой и тусклой, словно пасмурное небо за окном. Ее лицо не выражало ни одной эмоции.

— Госпожа, — нервно забормотал Айнс. — Пришлый, за которым вы послали следить и в случае чего взять живым вместе с Элизабет Алой, смог использовать одну из наших техник! Его движения, его скорость! Раньше он этого не мог, а значит, что с ним что-то сделали, но это не важно. Даже с магией, не имея достаточной практики и знаний, не повторить Танец Шива!

— Госпожа, — поклонилась Цвай. — Прикажите нам забрать его, так как мы должны узнать у него имя предателя! Крысу нужно поймать, пока она не растрепала всем подряд наши секретные техники!

Два Скитальца сжались в ожидании ответа. Заместитель всегда долго молчала и будто прорабатывала ответ. Понять эту женщину было очень сложно. Цвай боготворит ее, так как считает это качество самым лучшим. С самого детства, когда эта женщина привела ее в Цитадель и помогала ей с уроками для убийств.

— Цвай, Айнс, — прозвучал безжизненный равнодушный голос, — яне собираюсь повторять вам ваши обязанности.

— Но, — замахала руками Цвай, — он знает техники, значит в ордене крыса! Госпожа, молю, дайте нам разобраться.

Последовал тяжелый вздох из шара, и женщина скомандовала:

— Посмотрите в бинокль на Пришлого.

Айнс и Цвай незамедлительно выполнили приказ. Оборотней осталась маленькая горка, а Пришлый разрывал их, он окрасил землю в алый цвет, его лицо было в запекшейся крови. И полюбовавшись на зверя, который раздирает всех на части, Заместитель произнесла.

— Это он придумал Танец Шива…

Арка III Наследие: Глава XI Королева

— Схватить его! Связать!

Вожак, что был повержен, стал человеком. Сбросил кожу. Стал тем, кого хотел убить. Слабое создание, что зазналось. Гордыня — путь к поражению. Элизабет вместе с Селиной смотрела, как бывшего вожака тугими верёвками привязывали к дубу. Люди с звериными глазами, полными ярости, были готовы разорвать его. Но больше всего Селину поразил Артём. Выстрелов уже не было слышно. Как и оборотней. Артём изменился, от него снова исходила та аура, что при их бое с Вильгельмом. К тому же Селина вернула его прежние навыки. Один бой с вожаком показал, что он был чертовски силен в своем мире. В мире, где нет магии, где ты тренируешь своё тело до предела и превозмогаешь человеческие показатели.

Девушки вошли в толпу, и, выйдя из нее, встали вместе с Жанконом и Салимом. Перед ними теперь в человеческой форме стоял старик. На лбу красовался шрам от пули — Салим не соврал, что застрелил его. Вожак заплакал. Он не хотел смерти. Ведь он знал, что умирать будет мучительно. Это попросту неизбежно.

— Как ты мог… — На глазах Салима застыли слезы. — Ведь мы были друзьями!!! Мы выросли вместе! Мы всегда хотели лучшего для нашей деревни!

— Иди к черту! — Зарыдал Франс. — Вместе со своей вонючей деревней! Вы должны все сдохнуть! Я вожак! Вожак!!!

— Ты ничтожество! — Не выдержал Жанкон. — Слабак, что незаслуженно получил силу.

Вожак рыдал, всё громче, всё сильнее. Он понимал: сейчас с ним могут сделать что угодно. Сейчас он целиком и полностью находился в их власти — во власти диких зверей. Это самое страшное для охотника, поменяться местами со своей жертвой.

Каждый из толпы достал что-то острое. У кого-то даже были виллы. У кого-то нашлись маленькие куски заточенного металла, походящие на кинжал или его обрубок.

— Нет!!!

Франс в ужасе принялся копать под собой землю, пытаясь убежать или хотя бы отодвинуться от них подальше, но верёвки держали крепко. Он связан, и страшная кара маленькими шажками приближалась к нему, точно издеваясь.

— За моего сына!

— За мою жену!

— За моего Брата!

— За мою возлюбленную!

Каждый по очереди подходил к Франсу и бил, награждая глубоким порезом. Не трогали только шею и вены, чтобы не умер раньше времени. Каждый хотел отомстить, оставить на предателе свой знак. Элизабет же больше волновалась за Артёма. Где он и что с ним? У них слишком мало времени. Сутки, и его страшные раны вернуться. Нужен лекарь. А до ближайшего города как раз сутки езды. Если поскакать галопом, то можно и за полдня доехать. Вот только есть ли у них кони? В такой суматохе они вполне могли убежать или умереть от лап вожака.

— А-а-а-а-а!!!

Крики и рыдания вожака становились всё громче. Месть селян оказалась куда больнее, чем он мог себе представить. Это не её дело. Вожак пойман и скоро умрет. Нужно думать о том, что грядёт.

— Селина, пойдем. Надо найти лошадей.

***

***

— Ну, куда же ты!

Артём схватил оборотня за пасть и, потянув за нижнюю челюсть, легко разорвал её. Руки дрожали, а в крови гулял адреналин, доставляя чувство экстаза. Как же давно он не чувствовал себя так хорошо… Идеально. Словно вернулись те годы, когда он был элитой Скитальцев. Когда он разрывал монстров на части и знал, что ему это под силу.

Артём положил белый револьвер в кобуру, рядом с таким же алым. Это было чудо. Револьверы Скитальцев, тем более Евы. У Артема не было времени подумать, но вот она, первая зацепка. Бог не соврал о том, что Ева в этом мире. Значит, она стала бессмертной, и это её ДНК смешали с вожаком. Но тут явно присутствовал какой-то дефект, если можно было аннулировать бессмертие. «Вот бы поймать кого-то из Ордена Крови и узнать, что за чудо микстура была?»

В дали послышался шорох.

— Ты точно оборотень? Судя по твоему бегу, на зайца смахиваешь больше.

Подняв винтовку, вытянув руку в сторону леса, закрыв глаза, он выстрелил. Последний патрон. Последняя звериная кровь.

На сегодня всё. Монстр насытился. Издалека послышался визг. Судя по звуку, пуля пробила голову. Значит, точно умрёт.

На губах Артёма застыла улыбка.

«Как жаль, что это на время».

Парень понимал, что его тело вернулось на определённый временной промежуток. Иначе было бы слишком просто. Тем более, у всего есть своя цена. Его раны исцелились, но, видимо, ненадолго. Скоро всё вернётся, и Артём был готов к этому. Он сделал самое необходимое: уничтожил оборотней. Повсюду валялись горы трупов. Где-то вообще были раскиданы ошметки от звериных шкур.

Его интересовал голос, который знал его фамилию — Фанхельсинг. Проклятая фамилия. Проклятый Род, что должен уничтожать монстров. Но теперь, он не Фальхельсинг, а Феникс. Парень отринул своё прошлое и пошёл к будущему. Так и надо. Главное — не сойти с выбранной тропы.

— Невероятно.

Послышались хлопки. Артём одеревенел и застыл, не в силах ни сказать ни слова, ни сдвинуться с места. Перед ним стоял человек в чёрном смокинге. На бедре висела, катана, а зачесанная набок прическа и чёрные очки на переносице сильно отходили от принятых здесь стандартов. Артём уже и забыл, что одежда в этом мире котируется от средневековой до современной. Но больше всего парня удивила одна вещь: «Я не слышал его шаги!».

Ветер кружил свою серенаду на курганах из оборотней. Атмосфера стояла такая, что воздух, казалось, звенел от напряжения.

— Оу. Извини, я не представился. Что я за человек, — сказал неизвестный и треснул себя по лбу ладошкой. — Я Рудольф Гитлер.

— А ты чудной, — удивился Артём. — Гитлер… Гитлер… Что?!

Парень не поверил сказанному. В его мире существовал такой персонаж. В далекие времена, когда о монстрах ещё не знали, была вторая мировая война. И Гитлер — немецкий политик, оратор и демагог, основоположник и центральная фигура национал-социализма, основатель тоталитарной диктатуры Третьего рейха, глава Национал-социалистической немецкой рабочей партии, рейхсканцлер и фюрер Германии, верховный главнокомандующий вооружёнными силами Германии во Второй мировой войне. В общем, монстр, что чудом одолели. «Надеюсь — это совпадение!»

— Нет, Артём Фанхельсинг. Это не совпадение.

Артёма передёрнуло. Давно никому не удавалось так поразить его. Даже стыдно за себя стало. Нет… Он… Испытывал страх. Не сознательно, а подсознательно. Только что он заметил, что весь буквально трясётся.

— Тебе страшно? — Парень оказался перед Артёмом, и их взгляды переплелись между собой. — Ты уже понимаешь, воспринимаешь всё на подсознательном уровне. Чувствуешь мою силу. Удивил, конечно.

— Эй, чудик, ты что, из моего мира?

Да, его руки тряслись, тело содрогалось. Но разум был не сломить. Рудольф Гитлер сам несколько опешил, так как не ожидал видеть на лице Артёма всё ту же улыбку. «Мне плевать на тебя!», — словно говорил парень своим взглядом. Между ними в этот момент шла невидимая дуэль, и Артём в ней явно не проигрывал.

— Я пришёл предупредить тебя, — произнёс Рудольф, пропустив вопрос мимо ушей. — Если ты спасёшь королеву, то умрёшь. Я лично стану твоим линчевателем.

— Королеву? — Не понял парень. — Ты о чем? Какую нахрен королеву? Я тут, если не заметил, оборотней убивал, и никаких королев я здесь не трогал.

— Артём!

Обернувшись на зов, он увидел Элизабет, машущую рукой со стены. Видимо, с Вожаком всё кончено. Отправился на тот свет. И поделом ему. Теперь нужно разобрать с человеком в смокинге.

— В общ… Исчез… Да конечно, почему бы и нет.

Парень постоял немного, пытаясь осознать, что только что произошло, и разочарованно двинулся в сторону ворот. Рудольф испарился, словно его и не было. Что за королева? И почему Артём должен спасти её? Очередная загадка, которую нужно решить… Позже. Сейчас надо думать о том, как быстрее добраться до следующего города.

***

— Вау, вы ребята те ещё маньяки, — сказал Артём Салиму и Жанкону, присвистнув.

На тело Франса Вожака страшно было смотреть. Не осталось и живого места, всё было в глубоких порезах. На лице мёртвого застыла гримаса ужаса и боли. Он познал. Теперь он познал, что было с теми, кого он отдавал на съедение своим шавкам.

Элизабет и Селина спустились со стен. Снежная королева, от одного взгляда которой мороз шёл по коже, вдруг изменилась. Глядя на Артёма, она улыбнулась. Они не знали, что сказать друг другу. Казалось, что времени прошло очень много, будто их жизни поменялись в корне.

— Ты не умер. Это уже прогресс, — радостно сказала Элиз.

— А ты думала, что я умер?

— Я бы хотела, — фыркнула Селина.

Кошка-воровка явно сказала это, потому что хотела избавиться от контракта раба. Артём еле себя сдержался, чтобы не скомандовать ей удариться пару раз лбом о стол. Дабы вся дурь вышла. Но ничего, она ещё пожалеет о своих словах. Но всё же, она спасла ему жизнь.

— Спасибо…

Салим свалился на колени и зарыдал. Он говорил одно и то же, как и остальные люди деревни, повторившие жест их главы. Они все многое пережили. Слишком много людей погибло. Что будет с этой деревней, лишь время покажет. А пока Артём мог только широко улыбнуться и сказать во всеуслышание.

— Обращайтесь!!!

Жанкон, недавно получивший от Артема пощёчину, видимо забыл про это. Или простил, ведь парень сделал невозможное. Теперь он может вернуться к своему отцу Барону, и сказать: «Папа, я убил оборотней». Прославиться и, наконец-то, зажить счастливо. Знать точно будет шокирована его возвращением. Деревня «Эхо» — место-«приговор» для любого зашедшего сюда.

— Давайте устроим п…

Внезапно Артём резко замолчал. В районе желудка что-то кольнуло. Что-то кололо. Внезапный приступ боли свалил его с ног. Парень схватился за живот и упал на колени. Ужасное, невероятно болезненное ощущение распространялось по телу и не давало сказать и слова. Язык онемел, уста застыли.

— Чёрт! Эффект спадает.

Селина подбежала к Артёму и что-то тыкнула в воздухе. Её лицо стало на порядок бледнее.

— Нужно ехать! Немедленно! У него часов пятнадцать, не больше, и всё вернётся снова.

Элизабет тоже побледнела. Улыбка пропала с лица, а в глазах плескался страх. Однако девушка быстро взяла себя в руки, ударив себя по щекам.

— Салим!

— Да!

— Нужны лошади и повозка. Проводник до города! И немедленно!

— Проводник есть, — выступив вперёд, сказал Жанкон и положил руку на грудь. — Следующий город в половине дня пути отсюда. Моего отца, Барона Ливиана. Там Артёму окажут должное лечение. Поспешим!

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XII Обманщик

Тьма… Она такая едкая и молчаливая… Порой кажется, что она может уничтожить тебя за считанные секунды, а ты в ответ ничего не сможешь противопоставить этой невероятной силе…

Разрывающая реальность пожрала разум. Кто-то шептал. Да. Резал слух. Что хочет от него неизвестный, Артём не мог понять, но на всякий случай, решил вести себя тихо и неподвижно. Создавалось впечатление, что кто-то хотел пробиться через мрак.

— Что…

— …

— Я не слышу. — голос молодого человека слегка дрогнул, а лоб покрылся испариной.

— Ты… Д….н… Убить…н….я…н….то…

Резонирующий голос в один момент смог собраться в одно слово «Убить», но всё остальное была тайна, которую в свете последних событий, не очень-то и хотелось раскрывать. В голове прозвенел писк, что походил на ультразвук. Голову начало ломить, было ощущение, что еще несколько секунд такой пытки и она покроется мелкими трещинками, а после распадется в руках подобно разбитой хрустальной вазе. Каждая частичка тела словно полыхала в огне. Что происходит? Где Артём? Последнее что он помнил — это повозка, запряженная лошадьми, которая на всех порах скакала в город Барона — Линвинг. Артёму стало дурно, его вырвало кровью, а старые раны снова открылись. Эффект от 2 уровня Селины уходил слишком быстро на это понадобилось совсем немного времени — меньше суток.

— Тво….ур…нь…2…и…называется… п….ль…

Мрак начал закручиваться в вихре, что не отдавал ветром. Появилась картинка: девушка идет по реке. Она была странной: из одежды на ней были только две повязки — на груди и набедренная, на её тёмной коже были выбиты символы, светившиеся алым светом, как и её глаза, сразу привлекающие внимание, длинные волосы касались воды, они превращали ее в кровавую реку, подобно ее цвету волос. Этот взгляд Артём знал — этот человек способен на крайние меры, этот человек идет убивать, утолить свой голод кровью.

Девушка остановилась, на мгновение она замерла, будто ожидая чего-то, после некоторого промедления, она не торопясь повернула голову в нужную ей сторону и устремила свой взгляд прямо на Артёма.

— Хоу… Интересно… — на её губах появилось что-то наподобие оскала, от такой пародии на улыбку становилось не по себе, хотелось убежать, скрыться, а лучше всего забыться.

Девушка, покачиваясь, короткими шажками приближалась к Артему. Достигнув своей цели, в её глазах загорелся маленький огонёк радости и надежды, слегка пошатнувшись, она протянула руку вперед.

— Мне снова… Снова придётся убить звезду! — указав на парня пальцем, она успела сказать, — Мы встретимся — это предначертано судьбой. Я буду ждать этого день… Дитя Северной Звезды.

***

«Что это было?» — эта фраза с болью отдалась в голове, не позволяя молодому человеку окончательно прийти в себя.

Артём открыл глаза. Сердце танцевало чечётку. Страх окутал его, порой не давая возможности вдохнуть полной грудью. Парня будто сломали. Эта девушка опасна; настолько, что в жилах застыла кровь, а взгляд не мог сфокусироваться на одной точке, он лишь беспокойно блуждал, будто старался найти что-то секретное.

Не похоже на сон. Кто помнит сновидения в мельчайших подробностях? Она назвала его Дитя северной звезды. Она прекрасно знает, из какого он мира.

Вокруг сидели всё те же товарищи, что вышли с ним из Бенезета: Элизабет и Селина. Рядом с ними был лекарь. Мужчина в белом халате держал в воздухе чёрную алую воду. Шар парил над ладонями, пока мужчина не выбросил его в ведро.

На удивление, Артём вдохнул полной грудью, а спустя несколько мгновений боль ушла. Да, чувствовались небольшая усталость и некое недомогание, но по сравнению с тем, что было с ним, когда его выключила из мира адская боль, эти побочные эффекты являются для него пустяком. Значит, врач спас его, вытянул из лап смерти.

По комнате можно было сказать многое — они во дворце у знати, так как комната была украшена золотым декором: огромная кровать, с изображением герба Льва, который был вышит золотом, без лишних изысков, но в то же время качественно подобранная, мебель была украшена небольшими фигурками львов, ковер, лежащий недалеко от кровати, был как новый, складывалось впечатление, что на него еще не ступала нога человека. Помещение просторное, как минимум на 10 человек, а зашедшая горничная подтвердила его подсчеты.

— Доктор, Барон ждёт вас.

— Хорошо, пойдёмте. И да, Элизабет, Селина следите за ним. Я восстановил его ткани и убрал заразу из ран, но его тело должно привыкнуть к таким изменением, оно должно подстроиться под него снова. Так что пусть отдыхает, прогуливается в саду, дышит свежим воздухом. До свидания. — с теплой улыбкой на губах сказал врач.

— До свидания! — хором ответили Селина и Элиз.

Дверь захлопнулась. В воздухе повисла тишина, которая впитывала в себя все звуки словно губка. Девушки пытались подобрать слова, которые никак не могли выстроиться в логическую цепочку, ведущую к общему умозаключению. Теперь Артему и чихнуть без платка нельзя. Но, парню было плевать. Страх от девушки во сне всё ещё сковывал его, не позволяя ему здраво управлять своим телом и разумом. Это не Рудольф Гитлер, от которого чувствовалась невероятная мощь, но юноше было по силам оставлять свой разум нетронутым. Тут совершенно другое. Эти алые глаза, волосы, символы на теле — всё в ней не поддавалось объяснению.

«Она сказала «Мне снова придётся убить звезду» меня что-ли? Что я ей сделал? У меня что, жопа мёдом намазана на проблемы?.. Ладно… К чёрту её. Сейчас нужно думать о том, как найти Еву. Она бессмертная! Думаю, она уже давно убежала от учёных. Теперь я знаю, что не Ева создала в этом мире «Скитальцев». Ведь в дневнике безумного ученого, в старом замке, была о ней запись, написанная 8 лет назад. Скитальцы появились 30 лет назад. Если моя мать в этом мире… Я убью её! Также по записям я могу сказать, что профессор, да и весь Орден Крови были шокированы бессмертием. Как они писали «Единственное бессмертное существо в нашем мире».

Отсюда следует:

Во-первых, поймать кого-то из ордена Крови и с его помощью выйти на Еву.

Во-вторых, поймать кого-то из Скитальцев, чтобы он или она привели меня в их цитадель. Уж очень я хочу посмотреть на их Заместителя.

В-третьих, наловчиться, стать сильнее и упокоить Георга в подземелье.

Цели были поставлены. А что сейчас? Тело Артема излечили, привели в норму. Он гость у барона, а значит, может припеваючи провести здесь пару деньков. Бой против оборотней вымотал. Также неизвестные, что во снах, что в реалии начинают донимать его, действуя сразу с двух сторон — снаружи и изнутри. Ему хотелось просто расслабиться, несколько дней провести с Элизабет.

— Селина, можешь гулять, где хочешь. Но не выходи из города. Мы останемся на пару дней. Задержимся.

— Тьфу ты, а я ведь переживала за тебя. Если бы я хотела убежать, то давно бы хвостом вильнула и исчезла.

— Не смеши меня, — улыбнулся Артем. — Стала бы потом обугленной кошкой. Назад бы тебя я и не принял, и мы оба это прекрасно знаем.

Встав и с призрением взглянув на Артема, Селина покинула покои. Видимо она обиделась на слова презренного для неё человека. Её воспитательный процесс только начался, так что не следует ей забываться, кто есть кто и кто какую роль должен выполнять.

Элизабет одиноко смотрела на распахнутое окно. Близился закат, и город оживал, радуя звуками с улиц.

— Может прогуляемся?

— Я подумаю над твоим предложением, — ответила Ледяная королева, слегка склонив набок голову.

— Эм, — прикрыв лицо руками, Артем спросил, — Я что-то сделал?

— Хм, ты ещё спрашиваешь?! — стараясь скрыть в голосе дрожь, проговорила та в ответ.

На ей щеках были заметны тоненькие линии — подтёки от слез. Глаза красные, точнее, еще краснее, чем прежде. Тут до Артема дошло, что она переживала, беспокоилась за него, и виновником её текущего состояния был именно он. Ведь в повозке парня начало, в прямом смысле, выворачивать наизнанку: кровь лилась из всех щелей, крики боли разносились по всему лесу. Даже конь, пугаясь ора, начал скакать быстрее.

— Ты понимаешь, что это было только первое наше задание в роли охотников? Первое Артем! Скажи мне, а что будет дальше?! Будешь терять конечности?! Чего мелочиться-то?! — сейчас она не пыталась скрыть своей яркости, она была готова убить его здесь и сейчас.

— Как я понял, для того лекаря отрастить новую руку или ногу не проблема, — Артём попытался перевести сложившуюся ситуацию в шутку, но тут же увидел замах от Элиз и начал принимать оборонительную позицию, закутываясь в одеяло. — Я всё понял! Понял! Больше не повториться, обещаю. Мне и так преподали хороший урок.

— Миледи, Сэр, — в проходе появился дворецкий, поклонился. — Борон хочет видеть вас.

— Спасибо, через пару минут мы подойдем.

Дверь захлопнулась, а Элизабет прожигала Артема своими алыми глазами. Скинув одеяла, парень оказался в одной длинной рубашке. Отчего вскрикнув, он с невинным взглядом устремил свой взор в сторону, произнеся:

— Так и знал, что ты хочешь мою розочку… Я не против, — вскочив и положив руки на бедра, он гордо заявил, — Не думал, что наш первый раз будет в Баронских ложах. Эх, зая, ты не пожалеешь!

— Иногда мне кажется, что у тебя не все дома, — вздохнула Элиз и снисходительно покачала головой из стороны в сторону.

Почувствовалась резкая боль в желудке, отчего Артем согнулся и выпучил глаза. Сев на колени и обхватив себя руками, он хотел унять боль чем угодно.

— Одевайся, — из ниоткуда в руках девушки появились штаны, ботинки и стеганая куртка, — Штаны сам наденешь, остальное помогу тебе. И поживее, барон не должен долго ждать!

***

Свита борона поражала. Все придворные собрались в тронном зале. Все лавочки заняты, а огромные массивные окна скрывали тюли с вышитым из золотых нитей эмблема льва. Люди в нарядах, радуются, хлопают своим спасителям. В конце зала на троне сидел пожилой мужчина с хищной улыбкой на губах, седина обвила его волосы, словно нимб у ангела, на плечах золотой плащ. Рядом с мужчиной стоял Жанкон. На его лице были глубокие царапины, а взгляд был отреченным, будто в данный момент он находился где-то далеко, в другой вселенной. Видимо Папа был не рад, что именно простолюдин убил самого опасного монстра в округе, а не его непутевый сын.

Артём и Элизабет стояли перед троном. Все люди мигом прекратили издавать шум, только лишь увидев вытянутую руку барона.

— Приветствую вас, охотники, — громко проговорил барон, не снимая свою хищною улыбку, которая, кажется, уже являлась его истинным лицом, — Я Барон Ливиан Де Айн. Благодарю вас за верную службу и хочу отдать деньги, которые вы, по-видимому, заслужили, — мужчина кинул мешочек с золотыми, Артем поймал его и повертел несколько секунд в руках. — 100 золотых, думаю, достойная награда.

Артём сжал мешочек с такой силой, что подушечки его пальцев побелели. «СТО!!!» — подумал молодой человек, он еле сдерживался, чтобы не прокричать это вслух. Радость читалась на его лице, на что Барон, подметив, рассмеялся.

— А ты забавный парень… Артём, правильно? — спросил мужчина, показав на него указательным пальцем.

— Да, верно, — посмотрев на жуткую Элизабет, что не снимает маску снежной королевы, Артем представил и её. — А это Элизабет Алая.

— Я знаю, кто она, — убрал свою улыбку мужчина, — Дочь Бора Алого, первая семья Бенезете. Да, далеко вы от дома… Отец знает? — нахмурив брови, продолжил свой допрос Барон.

— Вас это не касается, — твердо настояла на своём Элиз.

Все начали шептаться — для народа была немыслима подобная дерзость в сторону Барона. Он был для них чем-то вроде короля, а следовательно оскорбление или нетактичное поведение с таким человеком сулит последствия, далеко не радостные. Артем понимал это, но в то же время знал кто Элизабет. Первая семья, а это значит, короли города, где живут монстры. Проблемы никому не нужны, а особенно политические.

— Как вам будет угодно. — на лице Барона вновь появилась улыбка. — Сегодня мы празднуем смерть зверя. Вы те, кто одолел монстра, должны быть завтра вечером на пиршестве без отговорок, уважительной причиой отсутствия может являться только смерть. — глаза мужчина радостно блеснули. — Все будет в вашу честь, так что прошу не опаздывать.

Хлопнув в ладоши, свита начала уходить, оставив гостей и барона с сыном наедине, такая реакция на простой хлопок удивила Артема. В его голове сразу же родилась идея научить так Селину. Но и в тоже время он проанализировал всё происходящие. Сжал в руке мешочек, вспомнил лекаря, пир и вынес вердикт. Барон Левиан открыл рот, но Артем тут же предугадав слова, сказал с довольной улыбкой на лице:

— Отказываемся. — посмотрев прямо в глаза мужчине, произнес Артем.

— А… — Барон был явно удивлен, но всё же продолжил, — Ты что-то знаешь, Артём?

— Надо быть полным идиотом, посчитав вас милосердным. Ведь я простолюдин. И такие услуги как лекарь высшего уровня, для меня чудо. Сто золотых?! Пф! Бросьте, мне за голову Босса первого уровня 10 золотых дали, а вы тут расщедрились. Так же собственного сына кинули на убой зверю… — Барон непонимающе сидел на троне, но по его лицу было видно, что парень прочитал его на сквозь. — Так к чему я это? Теперь в вашем городе что-то появилось? Я ведь прав, не так ли?

Жанкон стоял с раскрытыми глазами. Видимо сынок не верил, что с отцом могут разговаривать в таком тоне. Артём пользовался положением. Во-первых, как отреагирует народ на то, что спасителю отрубят голову? Негативно, вся репутация Барона пойдет насмарку. А про его истинную личность, вероятно, он скрывает свою гнусную натуру.

— Эм… Да, но я не думаю, что простые охотники не справятся с такой угрозой.

— Угроза, — не выдержал Артем и засмеялся, — Угроза — это когда ты просыпаешься под выстрелы, как в деревни «Эхо». Вот там реально была угроза. Судя по вашей свите и придворным, я не заметил паники, все абсолютно спокойно выполняют Ваши команды, словно дрессированные собачки. А значит, потери незначительны, — подняв руку и показав мешок, парень потряс его, — Купить нас хотели? Сто золотых за волка, а также за вашу напасть. Показали, какой вы добренький, хотели запудрить меня? Увы, но это мало кому удавалось.

— Ха-ха-ха, — прикрыв рукой рот, Барон истерически смеялся, — У нас тут тактик, как просчитал, а? Хвалю, недаром ты убил самого опасного зверя у нас в округе. Правильно, — сменив улыбку на оскал, Ливиан посмотрел на своего сына, — Не то, что это недоразумение. Отправил, его понимаете ли, на верную погибель, а он на тебе, вернулся. Да еще и привел простолюдин в мой замок на глазах у всех, завывая, что ты убил Вожака.

Ливиан дал пощёчину молчаливому Жанкону. Парень терпел, гордо принимая побои, ведь знал, что это далеко не самый худший вариант. Артем знал, что с сыном Барона что-то не так, ведь на спине появляются не просто так. Что ожидал, то и получил. Но Артем не мог понять. Их он не тронул из-за страха общественности, а сына колотить только так, уже сменив ладошку на кулаки. Не сходится. Или Жанкон совершил что-то страшное, за что население города Линвинг ополчилось против него. Тоже несостыковка, тогда бы его не пустили во дворец, значит, не показывает его общественности. Старается укрыть от всего мира, и в случае смертельной опасности отправляет нелюбимого сыночка в самое пекло.

— Барон! — выкрикнула Элиз, и мужчина застыл на месте, так и не доведя кулак до лица собственного сына, — Если мы выполним заказ, можем ли просить у Вас просьбу, заключённую на контракте?

— Элизабет, ты не понимаешь? — стал серьезным Артём, — Он не даст тебе ничего, так как его обыграли. Посмотри на него, ребенок, что проиграв в любой мелочи, готов разорвать родного сына. Жанкона не спасти.

— Много ты что-то говоришь, щенок! — убрав руку назад, подошел в плотную к Артёму Барон, — Советовал бы тебе следить за своими словами и манерами, а то ты правильно подметил: я очень часто срываюсь… Не забывай, у вас есть третья спутница, чью жизнь я могу забрать.

Артем решил промолчать, ведь в глазах Барона бушевало безумие. Не хотелось парню бежать из города из-за сумасшедшего. Так что мудрее будет промолчать, отплясать на пире и побыстрее уехать, не причинив никому дискомфорта.

— Насчет Селины, для уточнения, она мой раб, и жалости к её смерти я не испытаю, — показал тыльную сторону ладони Барону Артем.

— Не та рука, — усмехнулся Барон.

— Ой, перепутал руку с 2 уровнем… Что?! — его глаза расширились, а взгляд стал блуждать по всей поверхности ладони, в попытках найти хотя бы одну зацепку.

Артём упер взгляд в руку и не мог поверить своим глазам. Вместо «LV1», было выбито «LV2». Это означало только одно — у него появится навык уровня, как у Селины или Элизабет. Радость переполнила все тело, даже Жанкон с разбитым лицом ничуть не портил атмосферу. Парень хотел плясать от счастья. Элизабет всё же заметила откуда источник радости, и на одно лишь мгновение, но парень увидел её микро улыбку.

— Барон, на этом мы закончим. Завтра придём на пир, как и договорились. А потом уйдем, надеюсь, при всем моём уважение к Вам, наши дороги больше никогда не пересекутся, — поклонился Артем.

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XIII Стрелок

— Как мне использовать способность?!!!

Артем все не мог нарадоваться той новости, что теперь он «LV2» и хотел поскорее узнать у Элиз, как использовать данную способность. Для этого они присели в одном из кафе города «Зан» на открытом воздухе. Была ночь, радостная новость о погибели зверя завела народ. Был парад, где все одевали белую шкуру и пародировали волка. Артем от души посмеялся, когда видел детей, пугающих своих младших братьев или сестер, при этом вспоминая бой с вожаком. В кафе, начали показывать театр, танцы, магия разлилась по воздуху, зажглись мини огненные шары над каждым столиком. Музыка растеклась по всему городу.

— Ваш заказ.

Элизабет заказала вина и с довольным видом налила себе красной жидкости в бокал. Артем и не знал, что она пьет. Отчего в голове начали появляться темные мыслишки, но все же, глотнув горького пива, он унял себя. Ведь сейчас ему нужно узнать про способность и как можно быстрее использовать ее, дабы в дальнейшем применить на практике против чудовищ.

Девушка махнула рукой перед собой и начала нажимать по воздуху. Глотнув вина, она спросила:

— Ты видишь что-нибудь? Передо мной или вокруг меня? — нахмурив брови, спросила Элиз, медленно переведя взгляд на молодого человека.

Артем посмотрел по сторонам и остановился на Элизабет. Сощурил глаза и посчитал её, как она всегда думала про него, чокнутой.

— Допустим я не вижу. Но что именно? — Артем сделал большой глоток напитка и откинулся назад.

— Это плохо, — порозовели щеки девушки. — Использование уровней есть двух типов, и один из них не сулит ничего хорошего. Первый: Альманах, второй: скрытый. То, что ты должен был увидеть — альманахи. Но, так как твоя первая способность — скрытая, тебе придётся нелегко. Я знала одного человека, который до LV8 имел все скрытые навыки. Как он смог их активировать и использовать, даже для меня загадка.

— Не понял….?

— Артем, что тут не понятного? — улыбнулась Элиз, видимо вино растеклось по крови. — Ты ж догадливый. Сколько тебя знаю, ты умел просчитывать и анализировать сказанные слова. Даже предугадывать. Как с бараном, кстати, классно ты его!

Артем раскрыл глаза от удивления, ведь не разу не видел Элизабет в таком настроение. Оглянуться не успели, как девушка осушила бутылку, а ее белоснежное лицо порозовело. Парень отговорил официантов нести ей еще выпивку, сказав, что пристрелит их.

— Как красиво танцуют, — смотрела на танец девушек в нарядах пьяная Элизабет.

«Она совсем нажралась… Ну, хорошо. Включаем голову. Есть Альманахи и Скрытые способности. Что отличает их друг от друга…. Почему я не вижу. Стоп! Альманах это книга, сборник. — в голове Артема появилось воспоминание из деревни «Эхо», где Селина, нажимая на что-то в воздухе, говорила, что у парня меньше суток. — Как она узнала? Ведь точно знала, словно секунда в секунду…»

— В альманахе есть подробная инструкция, применение и последствия, а также отсчет времени навыка, — проговорил Артем в слух уставившись в одну точку, на небо. — Этого не может быть… Тогда скрытые… К-как они действуют?

— Обычно скрытые зависят от тела человеческого, — икнула Элизабет. — Например, извергнуть пламя из рта. Тут все просто. Твое тело перестраивается, и ты сам все почувствуешь. А Альманахи напротив, её еще называют сила извне.

— И как я должен узнать что у меня за сила? — Артем наклонился вперед, ожидая от своей спутницы как можно болбше информации.

— Голос во сне. Ты должен был его слышать. Шепелявый такой. Он должен был сказать, — прокашлялась Элиз и изменила свой голос, понизив его, — Твой уровень «LV2» и название. От название отталкиваешься. Только так у скрытых навыков все устроено.

Артем вспомнил шепелявый голос, что неразборчиво говорил. Но вот название он не помнил. Только слово «Убить». Но это не навык. Что-то другое. Да и к тому же, сейчас его осенила одна мысль. А кто дает силу? Кто перестраивает тело? Посмотрев на ладонь, в голове бушевал шквал вопросов, на что Элизабет тут же ответила, уже поняв Артема без слов.

— Бог, с кем ты заключил контракт, — бокал вина появился у Элизабет в руках, словно по волшебству, отчего Артем начал смотреть по сторонам и искать официанта, чтобы выполнить свою угрозу, — Помнишь, когда я наносила руны, то сказала: "Если ошибетесь с богом, то путь к силе вам будет закрыт". Это относиться и к уровням. Боги награждают тебя. По всей видимости, безымянный увидел как ты убил оборотней и одолел Вожака. Так как называться твоя сила? — мило посмотрела на Артёма девушка.

— А вот тут проблема… Я не расслышал. Он прошипел что-то невнятное. — потупив взгляд, ответил молодой человек.

— Ой дурачок. Ты не расслышал свою силу, и если она скрытая, то и использовать ее не сможешь. Ведь не от чего отталкиваться.

— Если?!

— Ах да, альманах проявляется через 3 дня, после появление на твоей руке нового уровня. Может быть, все не так плохо. Увидим.

— Девушка. Красавица. — послышалось откуда-то со стороны.

Диалог Артема и Элизабет прервали три молодых человека. Все в доспехах, опять странная броня выглядит как ткань, но на деле парень знал, что её не пробить простым оружием. Один, кто завел диалог, огромный и со шрамом на щеке, явно имел плохой умысел.

— Может посидишь с нами, выпьем, поговорим, узнаем друг друга получше?

— Хм… — Элиз посмотрела кривым взглядом от выпивки на Артёма и улыбнулась. — Будешь ревновать?

— Это значит да? — не дождавшись ответа, схватил за руку девушку парень со шрамом.

— Это значит нет, уродец!

Быстрым рывком, Артем ударил парня локтем в горло. Парень отпустил девушку и прокашливаясь отошёл на пару шагов назад. Его два друга встали по бокам, хотели узнать в порядке ли он от удара Артема.

Резкая боль по всей руке растеклась, как спокойная речка. Артем схватился за конечность.

— Значит, ревнуешь, — все дурачилась Элизабет, допивая еще один бокал с вином.

«Я убью этого тупого официанта, — поискав глазами, он нашел его, как и парнишка официант, взвизгнув от взгляда зверя, побежал в здание кафе, видимо старался скрыться от угрозы.

— Тебе писец!!! — прошипел со злостью парень.

— Как ты посмел тронуть Рыцаря Богровой розы?! — заверещал один из друзей парня со шрамом.

— Не надо, Астаф, я сам, — выпрямившись и отойдя от боли, парень с призрением сжирал взглядом Артема.

«Хм… Я недавно тут придумал одну фишку с моим электричеством и хотел бы проверить ее на деле. Может быть, это получиться? И тут тупица, на ком можно попробовать.»

— Рыцарь, ты говоришь!!! — заорал Артем.

Всё кафе вмиг затихло. Даже танцоры, что пришли подзаработать, стали зрителями. Артем хотел создать эту превосходную и зрелищную тишину. Если рыцари, значит есть какой-то рыцарский этикет и свод правил. Могут ли они напасть на безоружного? Могут ли бросить вызов простолюдину? К тому же, трио рыцарей, видимо, не знают, что Артем убийца Белого волка.

Народ молчал. Никто не хотел встревать в перепалку, а напротив, все стремились увидеть её развязку. Хлеба и зрелищ — правило во всех мирах, где есть люди.

— Да, мы рыцари, — огляделся по сторонам парень. — И ты, наглец, простолюдин, посмел тронуть меня!

Трио вытащили мечи. Каждое лезвие было направленно на Артема. Как жаль, что револьверы Скитальцев и наручи были во дворце Барона. С ними ситуация нормализовалось бы за секунды. Но парень с задорной улыбкой выставил руку, почувствовал как сила, магия наполняет его тело. Кончики пальцев щипали и издавали шипение. Перенаправив поток в руку, он представил, как он взорвался. Электромагнитная волна обхватила рыцарей и примагнитила друг к другу. Артем сжал зубы, так как удерживать магнетизм оказалось непростой задачей. Он подозревал, что если его сила — это электричество, то он может изменять магнитные поля. Главное, выпустить из тела импульс. Взрыв.

Убрав руку, Артем вытер пот и посмотрел на рыцарей, что не понимали происходящего. Но сжав мечи, они с новой силой кинулись в бой. Артем отпрыгнул от удара, меч впился в землю, рыцарь, дал шанс парню выбить ногой оружие. Перекат, и холодное оружие в руках Артема. Парень со шрамом мотнул головой, и его прихвостни отошли. Видимо, заиграло благородство.

— Давай Артёмка, — Кричала пьяная Элизабет.

Рыцарь со шрамом встал в стойку, непривычную для Артема. Убрал меч назад вытянув свободную руку вперед, находясь в полуприседе. Походило на фарс, и совсем не в духе рыцарей.

— Что это за стойка? — усмехнулся Артем.

— Узнаешь, плебей!

Быстрый рывок, и рыцарь возле Артема. Теперь парень понимал, зачем он встал в такую стойку, ведь с выпадом рыцарь прокрутил свое тело, используя руки как мельницу, целясь мечом, наискось в горло Артему. Юноша поставил блок, прижав руку к мечу. Его прибило к земле от такого сильного удара. На руке синяк. Но на лице ухмылка. Ведь рыцарь не атаковал, а стоял с надменным взглядом.

— Ох, и это всё? — отряхнулся парень, — Видимо, это твоя коронка?

Народ любовался зрелищем. Все тихо вздыхали, хотели видеть конец, кто станет победителем. Парнишка в черной мантии собирал деньги, уже начали ставить ставки.

— Еще ни один человек не смог увернуться от моего Лотуса! — встал в стойку рыцарь.

— Интересно… Давай еще раз! — выкрикнул Артем.

Парень со шрамом принял вызов как истинный рыцарь. Стояла тишина, и только звон разбитой бутылки Элизабет дал старт для атаки. Рыцарь вновь начал крутить тело, и использовать руки как мельницу, снова целясь в шею. Артем присел, и тут же сделал рывок, выпустив меч из руки. Схватил рыцаря за торс, поднял и побежал вперед. Подпрыгнув, они разбили окно кафе. Ажиотаж перешел в здание. Рыцарь утерял свое оружие и прибывал в шоке.

— Твой Лотус имеет много дыр.

— Да что ты знаешь, простолюдин!

Парень со шрамом обезумел, глаза его источали страх. Артем же питался такими эмоциями. Ему всегда нравилось видеть, как противник теряет дух сражения. Отчего рыцарь, помотав головой, побежал к барной стойке. Артем увидел золотой револьвер на барной стойке возле человека в черном плаще с капюшоном.

«Черт, если он схватит пистолет!»

Двинувшись по направлению к барной стойке, Артем опоздал. Рыцарь был быстрее, но, схватив револьвер, человек в плаще тут же скрутил его руку, заломил, и наступив на голову ногой, направил револьвер на парня со шрамом. Зрелище было секундным, но грациозным.

Человеком в плаще оказалась девушка: короткая стрижка, каштановые волосы, чёрная короткая юбка и рубашка. Глаза словно горели голубым огоньком, а на бедре красовалась кобура. Все в зале тут же разошлись за несколько секунд, будто не желая иметь ничего общего с произошедшим.

— Если не твое, то не бери. Рыцарь называется.

Девушка отпустила руку скулящего парня со шрамом, его дружки тут де подхватили соратника и ушли прочь. Артема очень сильно озадачило поведение вокруг. Любопытство срывало голову.

На улице послышался голос Селины, отчего Артем воспользовался ситуацией.

— Кошка! Забери Элизабет и проследи что бы к ней никто не приставал, и что бы она легла спать. Выполняй.

— Но я…

— Выполняй!!!

— Селина, ну не надо. Что ты его слушаешь? — перебивчиво разговаривала Элизабет, но, кошка все же увела её.

Артем с усмешкой наблюдал как бармен стоял за углом, боясь выйти к девушки. Что же порождает страх перед ней? Парень сделал шаг к девушке, второй, глаза пожирали револьвер, он анализировал. Всматривался в каждый зазор, царапину, раскраску и сделал вывод — стрелок с большим стажем. То как она держала револьвер, то как она навела его на рыцаря говорило о многом.

Присев рядом, Артем увидел хищный взгляд девушки. Она словно продумывала план убийства, анализируя все в голове.

— Кто ты? — не выдержал Артем, ведь это заинтересовало его больше всего.

— Парень, ты ведь не дурак? Ты же понимаешь, что меня обходят стороной не просто так? — не глядя на Артема, сказала девушка.

Парень оглянулся и заметил, что в кафе только они вдвоем и бармен за углом. Все ушли. Заведение опустело. Любой бы другой махнул бы рукой и ушел вместе со всеми, но не Артем. Даже драка с рыцарем не вывела его из колеи. Если ему что-то интересно, он всегда пытался найти ответ или разгадать загадку подобрав нужный ключ.

— Можешь считать меня идиотом, но я чувствую от тебя дух стрелка. Соплеменника.

— Хм… А ты стрелок? — с нотками заинтересованности в голосе, спросила девушка.

— Еще какой. Этот револьвер… я чувствую как от него воняет кровью, — посмотрел на золотой пистолет Артем, — Словно как от моих когда-то.

— Не из-за этого меня обходят, — встала девушка и убрала револьвер в кобуру, — А из-за моего проклятия.

— Проклятия?!

Девушка начала уходить но остановилась возле выхода, сказав невеже напоследок.

— Я — Вор воспоминаний… И да, так же стрелок, ты верно подметил. Так что, лучше тебе больше не общаться со мной.

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XIV Бал, разговор и странный гость

— Элизабет, твоё лицо прекрасно!

Артем лежал на кровати, и лицезрел как Селина и Элиз пудрят носик в своих роскошных платьях, что любезно предоставил им Барон. Кошка была в черном платье, на удивление наряд подчеркивал её глаза, как и у Элиз. Её алые глаза выделялись на фоне черного платья, как и белоснежные волосы. Артему же выдали обычный смокинг с розой в нагрудном кармане.

Вчера Элизабет изрядно напилась, за что сейчас расплачивается. Её воротит, под глазами мишки что она затирает тональником. Сейчас трио нужно отплясать на публике и быстрее выезжать в другой город, найти заказ на чудовище и продолжить своё странствие. Нельзя задерживаться, ведь Барон непредсказуем, и к тому же имеет маниакальные наклонности, что он пытается скрыть от люда.

— Мы готовы.

Артем подорвался с места, вклинился в середину между дамами, и предоставил свои руки в качестве их кавалера. Девушки обхватил руку, не сказав и слова, ведь знали что это не обходимо. Только вот Селина, словно шипела, её кошачьи уши дрожали. Все же она ненавидела Артема. Но парню это нравилось. Ведь поиздеваться он всегда любил.

Выйдя в длинный коридор украшенный картинами, и отдающий по глазам золотом, трио с улыбкой пошагало, приковывая взгляды людей. Все знали, что вот они — герои. Артем не снимал улыбку, и провожая взгляды завистливых мужчин, усмехался.

Открылись двери и народ зашел в огромный зал. Играли музыканты, а дирижёр размахивал палочкой, заставляя прибавить бас и ритм. Столы с выпивкой и угощениями; пол блестел от чистоты, что можно было любоваться своим отражением. Эмблема золотого льва на каждой стене дополняла интерьер, как и висевшие картины.

Возле музыкантов стоял Барон в костюме, и все тот же золотой плащ на спине развивался от каждого его жеста, сзади Жанкон в костюме.

— Господа! — люди уловили тишину, как и дирижёр. Он махнул палочкой раз и заглушил оркестр, — Сегодня мы пьем, едим и наслаждаемся жизнью. Тирания волка окончена, наши торговые пути открыты и больше нет повода для беспокойств. Уже с утра наши поставки пшена, мяса, оружия уеду в королевство Юга — Киран. Король был рад новостью, что мы свободны! И все это благодаря одному парню, к несчастью простолюдину, — посмеялись люди, — Но все же он спас нас и…

— Артём, — шепнула Элиз, — Зачем ты взял с собой пистолеты?

— Мне нужно научиться с ними ходить, как ты можешь видеть, они тяжёлые. Пусть тело привыкает.

— Но не на бал же, — поддержала разговор Селина.

Артем задумался, но все же не передумал. Кобура весела на поисе, длинный расстегнутый пиджак немного скрывал орудия. Но, парень явно не выделялся. Ведь у мужчин на поясе весели мечи, а у некоторых и револьверы. Мир пороха и стали. Без оружия пропадешь, даже на бале ты должен быть во все оружия.

— Артем, подойди.

Барон явно заметил, как Артем переговаривался, и не был этому рад, ведь тот пропустил половину речи. Парень отпустил своих дам и встал возле Ливиана. Взгляд сотен людей впились в его лицо. У всех читалось на лице одно — «не верю». Сомневаются, тем самым порождая в толпе смуту. Шептание переросло в смех. Артем тем временем чертил траекторию взглядом. Вытащил алый револьвер. Кисть руки начало ломить от тяжести оружия. Артем и забыл, что того тела в котором он сражался с вожаком — больше нет. Теперь придется приспосабливаться к таким массивным орудиям.

Приподняв револьвер, прозвучал выстрел. Пуля начала играться по всему залу, рикошетя от щитов, что висели на стенах и закончив в голове оленя, что висела над входом в зал.

— Вау, — захлопал в ладоши Барон, и его подхватила публика, — А ты и правда не так прост, охотник!

Артем убрал пистолет в кобуру и с задором обсматривал людей. Заострив внимание на Элиз и Селине, что уже видели его фокусы с рикошетом, отчего вяло хлопали. Им будто было скучно. Но парню только стало смешнее.

— Давайте же начнем бал! — Махнув рукой, дирижёр словно дьявол оживил людей и тем самым музыку.

Все смешались в танце или за обеденными столами. Барон убрал улыбку и с призрением посмотрел на Артема, но все же прошел мимо. Видимо ему следовало обсудить дела с мужчинами у колоны.

Артем же шагнул к столам с едой. Глаза разбегались по сторонам или уходили в даль. Столько вкусностей, что хотелось все разом съесть. Но, увидев кашу, знакомую по балу когда ставили печать семьи, Артем хотел уйти подальше от этой мерзости. Так что он накидал пару кусков мяса, картошки и сел за стол к Жанкону, что одиноко смотрел на всех гостей, Артем наконец-то задал интересующий его вопрос.

— Ну-с, рассказывай! Что натворил? — принялся Артем есть, косо смотря на сына Барона.

— Ты про Отца? — парень кивнул, — …Ты точно хочешь это слышать?

— Боишься, что и я тебя буду презирать? — усмехнулся Артем.

Жанкон неуверенно покосил голову, будто соглашаясь с вопросом. Неужели сын Барона натворил что-то непростительное? Но Артема было мало чем удивить. К тому же, их стол все обходили и не желали садиться рядом с ними. Каждый был очарован торжеством. Лучший повод раскрыть карты.

— Я не они, — указал на гостей куском мяса Артем, — Так что выкладывай.

Покачав головой в разные стороны и поиграв в немую игру губами, Жанкон все же заговорил.

— Девять лет назад мы с семьей любили ходить на охоту… Мама учила меня стрелять из ружей, выслеживать добычу.

— У вас женщин на охоту водят и им это нравиться?! — поперхнулся Артем, но все же продолжил трапезу.

— Да… Но на одной охоте мы выслеживали огромного вепря. Мама предложила разделиться, сказала мне, чтобы я учился самостоятельно выслеживать зверей, — глаза Жанкона стали влажными, — Сказала, что будет наблюдать за мной издалека… Я выследил его, выстрелил и… Промазал, а он от шока побежал на меня и…и… Мама оттолкнула меня, — парень начал вытирать глаза, но все же продолжил, — Вепрь проткнул её грудь на сквозь, а она выстрелила ему в глаз. Мама умерла у меня на руках. Но по её глазам я видел, что она не винила меня… она умерла с улыбкой на лице.

— Хм, — Артем вытер тряпкой руки, отодвинул тарелку, — Народ и твой отец, видимо, обожали твою маму. Вот почему так с тобой.

— Я это заслужил. Пусть бьют, унижают, ведь я заслужил. Отец лишился любви всей жизни, а народ любящего повелителя. Ведь изначально ей принадлежали эти земли.

Артем теперь понял поведение Барона. Он пытался скопировать свою жену. Та что любила свой народ, и последняя память о ней — это место. Ливиан разорвался, но он добьётся процветание этому городу. Парень даже посочувствовал, ведь видел в глазах Жанкона раскаяние.

— Вот я и сказал, — вздохнул Жанкон полной грудью, — Даже легче немного стало. Извини Артем, что закидал тебя не нужной информацией. Наверное сам вспомнил свою маму, ах точно, ты же пришлый. Твоя мама в другом мире. Наверное скучаешь?

Артем убрал улыбку и нахмурился.

— В отличии от тебя, я не любил свою мать никогда. И в своем мире пытался её убить.

— Убить…? — растерялся Жанкон, — Но… Это же твоя мама!

— Ты немного не понимаешь. Тебя любили, о тебе заботились… А меня ненавидели, и ждали час когда я умру, смотря мне в глаза каждый день, пока не исполнилась её мечта.

— Твоя мама, хотела твоей смерти?!

— Ух, еще как. Сама она не могла меня прикончить, кодекс семьи не позволял ей это сделать, — хищно улыбнулся Артем, — Так что она, как и твой отец, кидала меня в самые горячие точки очагов монстров в моем мире.

Артем вдруг отдернул себя, понимая что решил забыть о прошлом мире. Слишком многое он поведал сыну Барона, отчего вернул свою глупую улыбку на лицо, и принялся доедать свой ужин. Намекая Жанкону, что расспрос окончен. Артёму еще предстоит узнать, последовала ли его мать в этот мире за Артемом или все же заместитель скитальцев — это иной человек схожими словами и внешностью. Парня даже начали посещать воспоминание, когда его мать запирала его в темнице, дабы тот не видел дневного света. Ненависть к сыну, мама Артема одаривала каждый день.

— Опа, ладно мне пора, — похлопал Артем по плечу Жанкона.

Парень шагал в унисон музыке, идя навстречу к толпе мужчин что окружили алаглазую Элизабет. Она как и подобает снежной королеве, отказывала каждому. Никто не интересовал её. Больший интерес испытывали из-за её родословной. Кто бы не хотел войти в семью Алых, первой семьи Бенезета. Так что к ней будет приковано внимания больше, чем к победителю Белого волка. Но Артем помнил, что с неё должок.

— Элизабет, я вас умоляю, подарите мне танец! — произнёс парень в черно-синем смокинге.

— Нет! Ваш танец принадлежит мне! — Артем без разбора растолкал истуканов, схватил девушку за руку и талию, медленно ведя на танец. Она не сопротивлялась, только раскрыв глаза смотрела на парня, мимолетно улыбаясь. Он показал всем, что она его. Перехватив руки, и обняв даму, они закружились в унисон прекрасной музыке. Ее запах дурманил ум Артема, отчего он сильнее обхватывал её талию.

— Я помню что должна тебе танец.

— А что, так бы не пошла?

— Хм, — улыбнулась девушка, — Все зависело бы от тебя.

Элиз прижалась к Артему щекой и шептала ему на ухо. Парня словно ударило током, что он не чувствует. Радость наполнила грудь, а от ее слов, голова ехала кругом. Неужели снежная королева растопила свое сердце?

— Ты влюблён в меня?

— А… — впервые Артема поразили на его поле боя, — К-к-конечно!

Девушка тихо посмеялась.

— Ты же понимаешь, что мой отец никогда тебя не примет в семью. Что у тебя будет проклятые дети, а за мной будет периодически охотиться из-за моих глаз и крови.

— Плевать, — закружил Артем Элизабет в танце, — Всех одолеем и всех уговорим! Я думаю, мы вдвоем на многое способны.

— Кто знает…

Музыка стихла, а кавалеры отпустили своих дам. Артем не понимающе смотрел на Элиз. Она опустила глаза в пол, и сняв улыбку сказала:

— Забудь все что я тебе сказала….

— Подожди! Мы дошли до такого разговора, и я хо…

Артем завис, так и не договорив. Глаза расширились, а в ушах послышался голос.

— Какой ты вкусный!

Голос, шепелявый и пронзающий прошёлся по его ушам. Он выделялся даже на фоне музыки. Ведь у Артема был невероятный слух, он мог услышать за много метров от эпицентра звука. Закрыв глаза, он начал прислушиваться. Впитывать все звуки. Кто-то пил, безумно, словно жажда вот-вот его уничтожит. На теле пробежало стадо муршек.

«Не может быть… Нет, они не могут существовать в этом мире!» — подумал Артем.

— Отправляйся в зал, неся мое слово, раб мой.

Слышался звук воды, крыс, и неровные шаги. Словно человека волочили.

— Эй… ты, в канаве, слышишь меня! — прошептал Артем.

Голос стих, а шаги продолжились. Крысы все также пищали, а вода урчала как кот. Но все же голос ответил, но было странность, ответили две и одно и тоже. Словно один человек разделился на двое.

— Как интересно, — кто-то глубоко вдохнул носом, — Ты человек, да. Запах твой странный, но все же ты не мой собрат. Так как можешь слышать меня?

Голоса слышались на разных участках, причем далеко друг от друга. Артем все анализировал что происходит.

— Слышу хорошо… И я слышал что ты сделал. Ты… — губы Артема дрогнули, — Вампир…?

«Скажи нет! Скажи нет!»

— Кто это?!

— У него кровь!

— Что с ним!

— Не приблежайтесь к нему!

В проёме входа появился человек, что нагнал страх и суету в праздничный день. Народ пытался отойти подальше от этого человека. Мужчина стоял в разорванном смокинге, шея перерезана, пол залит кровью, а глаза погрузились в белоснежный туман, даже зрачки исчезли, на лице улыбка. Барон вышел из толпы и одеревенел от увиденного даже не зная что сказать.

Артем выскочил, и встал перед упырем, выставив револьвер, целясь в голову. Страх погрузился в рассудок парня, ведь всего раз единожды он сталкивался с вампирами, а точнее, с вампиром, и эта встреча навсегда изменила жизнь парня и при этом не принесла ничего хорошего.

Упырь раскрыл рот, и стал говорить голосом, что Артем слышал снизу. Повторял слово в слово.

— Барон Ливиан Де Айн. Ты украл наследие древнего, и должен вернуть его. Я предупреждаю тебя. На закате третьего нового месяца, ты должен принести мне наследие в затерянный город на севере. В случае неповиновения… я зарожу всех твоих подданных и в конце обескровлю тебя и превращу в разумного упыря. Твоя кончина будет ужасной.

Барон замер и не знал что делать. Он словно хотел сбежать и исчезнуть из собственного дворца. Упырь перенаправил свой взгляд, медленно поворачивая свою голову, устремив все внимание на Артема.

— И вправду интересно… кто же ты?!

Выстрел. Голова бедняги превратилась в кровавую кашу, а народ превратился в безмозглых идиотов, что увидев подобно убегают прочь. Срабатывает инстинкт самосохранения. Ведь никто не хотел умереть. Смерть — лучший повод для слабаков.

Зал опустел за секунды, оставляя только ключевых игроков на доске: Артема, Селину, Элизабет, Барона и Жанкона.

Артем глубоко вздохнул и посмотрел на револьвер. В голове, в мыслях, появилась картинка, тьма и горящие алые глаза.

— Не, я как и говорил, отказываюсь. За мной девчонки, нам пора собираться!

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XV Вампир

— Артем! К чему такая спешка?!

Элиз размахивала руками и хотела понять, почему Артем собирает вещи, но на его лице при этом нет той веселой улыбки. Он словно напуган. Парень прекрасно понимал с кем им нужно иметь дело, и в этом случае, лучше просто уйти, убежать прочь, чтобы больше никогда не слышать и не видеть. В разуме снова и снова вспоминались алые глаза, завистливый смех из мрака, заставляя вздрагивать.

Селина тем временем ждала у двери, наблюдая за происходящим.

«Я больше никогда не буду иметь с этими тварями никаких дел! Довольно, мне одного раза по горло хватило!»

Артем уверенно захлопнул чемодан и сложил новые вещи, что были подаренные баронам.

— Передавайте, и мы уходим.

Артем пошел к выходу, но Элизабет собою перегородила ему проход. Ее глаза требовали объяснений, на что парень нахмурился, намекая всем видом, выполнять его приказ без лишних вопросов.

— Ты боишься упырей? Серьезно?

— Нет, дорогая моя, я боюсь тех, кто их делает.

— Вампиров?! — усмехнулась кошка. — Бред! Эти твари не появлялись на юге уже много столетий. Небось, они уж повымирали все.

— Поддерживаю, — согласно кивнула Элизабет. — Это маг крови. Только они могут обратить человека в упыря, заразив его кровь скверной.

— Маг крови?.. — вспомнил про магию и её элементы Артем, — То есть, маг воды… но только этот умеет делать манипуляции с кровью?

— Да, — ответили в унисон девушки.

Артем встал у окна в задумчивости, вспоминая те жуткие странные звуки, как кто-то пил, словно пожирая. Только одни твари так делают, и Артем однозначно не хотел иметь с такими никаких дел. Да и более того, вымерли ли вампиры? В это он точно не поверил. Ибо если с ними случилось то же самое, что в его родном мире, то дела плохи. Очень плохи. Он хотел как можно скорее уехать прочь, и пусть сами разбираются с этими адскими тварями!

В дверь незаметно и тихо, словно утренний луч света, проник Жанкон. Он закрыл за собой дверь и с серьезным лицом устремил взгляд на Артема. Видимо, отец послал недосына, ведь они сражались против волка. Его он точно должен послушать. И только сын барона открыл рот, как Артем резко завопил:

— Заткнись! Закрой рот. Я не при каких условиях не буду выполнять приказы твоего отца и становиться его песиком. Нет! Не-а!

— Что с тобой?.. — он непонимающе уставился на Артема

Стоящая возле двери Селина развеяла вопрос Жанкона.

— Артём думает, что это был вампир.

— Вампир? А они разве не вымерли?

— Я ему тоже самое говорю! — надела маску снежной королевы Элиз.

— Артем, — сделал шаг Жанкон к парню. — Отец заплатит вам 300 золотых, и это — довольно-таки хорошая цена. Вам лишь нужно убить нарушителя, затем езжайте куда хотите! Да и к тому же, посмотри на ситуацию сам: ты охотник, а если наладишь отношение с Отцом, то станешь для нас в какой-то степени и защитником. Заказы будут присылаться только тебе, и все буду ждать твой ответ.

Артем лицезрел закат, кровавый, как глаза той твари… Это пугало его, будто природа предзнаменовала что-то, предупреждала. Все сказанные слова Жанкона успешно прошли мимо ушей, ибо в его голове шёл усиленный мыслительный анализ. Предположение: если вампир начнет действовать через три дня, то стоит ускакать как можно дальше, чтобы обращённые упыри не напали в соседнее поселение, где они могут находиться.

— Ну что, ты согласен? — спросил сын барона.

— Помощи не ждите, — повернулся ко всем Артем. В его глазах блестела абсолютная серьёзность. — Но дам вам совет: отдайте вампиру то, чего он желает, и тогда целее будете.

— Да нет в нашем мире больше вампиров! — утомлённо закатила глаза Селина.

— Ну что ж… Кошка, Селина, Жанкон, скажите мне, а что вы знаете про вампиров вообще?

— Пьют кровь, — ответила Селина, пожав плечами.

— Сильные, — сказал своё слово Жанкон с задумчивостью на лице.

— Вымерли, — уверенно высказалась снежная королева.

— А это значит, что нихрена вы не знаете! — взял чемодан Артем и продолжил. — Всего у вампиров есть три типа: новички, старшие, первые или первородные. А также родоначальник — первейший вампир, что следит за балансом. Если вампиры пропадают, и их при этом считают вымершими, то это означает только одно… — он замолчал на мгновение. — Первый кровосос усомнился в детях, и за несколько столетий истребил их всех. И новых он не создаст, пока ему просто не станет скучно.

Селина начала во весь голос смеяться, указывая пальцам на Артема, словно тот смолотил абсолютнейшую глупость. Жанкон лишь сощурил глаза, а Элиз мотала головой в разные стороны, как маятник. Видимо, в этом мире все обстояло по-другому. Но парень не мог в это поверить, ведь вампиров в этом мире никто не истреблял, трио не говорило об этом. А сами они бы не стали уничтожать себе подобных — каков смысл?

Артем уже хотел было сказать, но вдруг принюхался. С подозрением повертев головой по сторонам, он усмехнулся:

— Селина, переодевайся — это приказ. И ты тоже Элизабет.

Артём вывел Жанкона из комнаты, дав понять дамам что у них есть время переодеться. Парни остались наедине в мрачном коридоре, каждый молчал, не решаясь проронить ни слова. Сын Барона уже понял суть ведения дел с Артемом: если тот что-то уверенно сказал, то так он и поступит, как бы то ни было.

За окном была глухая тишина, словно снаружи не было ни единой частички живого, а мрак пожирал мир, погружая его во тьму беспросветной ночи. Только где-то там, в далеке, красовался город, весь сияющий разноцветными красками жизни посреди ослепляющей темноты, маня прочь уйти из замка. Артем прислушался… и услышал, что кто-то, как минимум пять человек, судя по громогласным звукам шагов, быстро покидают поместье. В спешке они так шумели, что даже их страх от стен эхом отдавался по коридору. Видимо, прислуга, видевшая сию многообещающую сцену быстрее бежит с места торжества.

Артем вновь начал принюхиваться и глядеть по сторонам, усмехаясь.

— Господа… — перед парнями появился дворецкий со странно мертвым лицом. — Хозяин ждет вас…

— Передай, что охотник уезжает, — махнул рукой Артем. — И я…

Он неожиданно замолк, смотря в окно за дворецким. На его лбу выступил пот, а улыбка резко сошла с лица… Огромная жуткая тварь, более всего походящая на собаку, словно разрезала мрак ночи. Дабы показать себя, она сидела лохматой спиной к окну: ее черная, как смоль, шерсть, со свисающими на голове жирными растрепанными волосами, как у человека, выглядели умопомрачающе не в лучшем смысл, а ее морда была повернута к Артема. Из-за этого все его внутренности и знаменитое шестое чувство яростно били тревогу, армия мурашек уже несколько раз прошлась по телу, будоража, ибо, помимо всего этого, у твари от носа до бровей шли два ряда из семи широких глаз цвета запёкшейся крови. Её пасть зависла в омерзительной насмешливой гримасе, что отдалённо напоминала улыбку, а взгляд гипнотизировал ужасом.

— Останусь на ночь… — закончил разговор с дворецким Артем нервным голосом, едва сдерживая себя от увиденного.

Двери комнаты открылись, и из неё вышли две переодевшиеся дамы. Вот только Артем лишь повернулся к ним спиной, шагая дальше, и быстро заговорил, как можно скорее удаляясь из этого проклятого дворца.

— Селина, Элиз. Сегодня останемся на ночь!

— Что? Эй, ты куда?! — выкрикнула ему в след Элизабет, стоя в недоумении.

Но Артема уже было не остановить ее вопросами. Ночь обещала быть для него очень и очень долгой. Он это понимал, от чего холодный пот не сходил, заставляя одежду неприятно липнуть к телу.

***

— Снова ты?!

По странным стечениям, Артем неожиданно наткнулся в городе на таинственную девушку, что назвала себя похитительницей воспоминаний, а также была стрелком. Парень бродил по городу и в своих собственных мыслях, забредая в каждый встречный кабак, ресторан или магазин. Главное, чтобы было большое скопление людей, ведь так он проверял, изучал, следил за окружающей его обстановкой. Артем принюхивался к каждым подозрительным запахам, не пропуская ничего. Та собакоподобная тварь пропала, но вот её глаза… Эти бездонные омуты глубоко въелись в память парня, то и дело представая перед взором.

Девушка скрывала свое лицо под плотным капюшоном, дабы её никто не заметил. На своё удивление Артем просто сел за стол, совсем не задумываясь, занято ли место. Говорить ему, впервые за долгое время, не хотелось вовсе. Сейчас она для него пустое место. Он знал, что только зря время потратит на это бессмысленное общение, но все же интерес взял вверх. Если она стрелок, то значит, может являться охотником?

— Задам пару вопросов, а дальше разойдемся, — начал серьезным тоном Артем. — Знаешь что-нибудь про вампиров?

— Знаю… — девушка вальяжно отпила из бокала вино.

— Говорят они вымерли. Ты в это веришь? — он поинтересовался первым, что его более всего волнует.

— Мм, нет… Это все твои вопросы?

Гулкий рокот желудка Артема тут же стёр улыбку с лица парня. Он схватился за живот, немного покраснев. Девушка на это не обратила внимание, продолжая скрывать своё лицо, мимолетно попивая вино. Ее плотный черный плащ весьма походил, как ни странно, на тот современный длинный от дождя, какие были в мире Артема. Да и вообще, парень заметил, что этот городишко имел в себе больше современного, нежели первобытного или же из средневековой эры, но, увы, сказать это можно было только про одежду.

— Слушай, я тогда не успел спросить, — отпустил живот Артем. — Хотя, сам догадаюсь… Ты сказала, что проклятая и, более того, крадёшь воспоминания. Люди боятся к тебе подходить, хм. Сейчас покажу тебе свою чудную смекалку! Видимо, уровень твой силы — кража воспоминаний через прикосновения, — заметил на руках девушки перчатки Артем. — Так как, когда ты уделала рыцарей, никто ничего не видел, я могу смело предположить, что видишь их ты одна… Но когда-то ты ведь была знатной болтушкой, и рассказала что-то такое не тем людям, что-то особо серьёзное, тогда твое имя оклеветали. Теперь тебя все сторонятся и избегают… Как тебе? Умный я, правда?! — рассмеялся Артем, но тут же схватился за проклятый живот.

— Нет, не правильно. По крайне мере… не всё, — в задумчивости глотнула вина девушка и уставилась в даль на танцовщиц.

Она всем своим безразличным и хладным видом намекала Артему на одно: «Уйди».

— Капец интересный ты собеседник… — парень хмыкнул. — Знаешь, я хотел бы поболтать с тобой подольше, но, увы… мне пора. Надеюсь, в следующую встречу, я проверю на правду твои слова про стрелка.

Девушка не ответила на это ни слова, продолжив безразлично поглядывать на танцовщиц. Попрощалась молча, и этого достаточно.

Парень тут же ворвался в поток людей, что пировали за смерть белого волка. Их пляс, музыка, вино… Они желали только одного — напиться в хлам и забыться напрочь, используя при этом праздник не более, чем предлог. Только дети по-настоящему радовались танцам и необычным театральным сценкам. В это время Артем, держась за желудок, все более углублялся в бесконечный стремительный людской поток. Ноги уже изрядно гудели, моля о лишней минутки отдыха, ибо его ходьба уже длилась часов пять, не меньше. Но все, что он задумал обязательно должно воплотиться. Артем так решил, и значит, так и будет.

Танцовщицы изрядно цепляли его взгляд, привлекая изгибами своих стройных тел. К одной он даже осмелился подойти и, наградить монетой за пылкий танец.

Элизабет с Селиной должны прибывать в замке и ждать возвращения Артема. Барон, наверное, настойчиво упрашивает их через Жанкона помочь защититься от мага крови, как думают девчонки. Что же, интересно, за наследие такое? Этот вопрос назойливой гусеницей вгрызся в голову парня спустя пару часов его блудливых похождений по городу, всё яростнее требуя ответа на самого себя. Ведь Барон однозначно будет скрывать правду. Сомнений в этом у Артема не возникало. А без правды нет и помощи — проблема!

Усиленно размышляя над этим, Артем по инерции завернул за угол, в переулок, где бродили в стельку пьяные люди, скрипуче запевая то, что они зовут «песней». Пройдя его, парень зашел в небольшое, но уютное кирпичное здание с вывеской «Отель». Его ровно уложенная черепичная крыша ярко отражала свет уличных светил. На входе его встретила приятная миловидная девушка лет 20, но диалог он с ней поддерживать особо не стал — просто взял ключи и пошёл в выделенную комнату. Поднявшись на третий, Артем огляделся: небольшая комната с кроватью да стулом. Впрочем, чего стоило ожидать от комнаты за три медяка?.. Отодвинул стул на середину, он на него сел и принялся смотреть на фейерверки из магии огня, что яркими всполохами то и дело мерцали за окном, отражаясь бликами в глазах парня. Порой, картина из магии в виде чудных зверей впечатляла воображение и разум парня, поражая многообразием форм, что возникали в небесной тишине. Но пришел он сюда отнюдь не за пейзажами и созерцанием прекрасного.

— Слушай, я понимаю, что, возможно, похож на придурка, но тебе не следует меня недооценивать.

Гулкая тишина, а следом писк. Тьма в углах комнаты начала разрастаться, набирать массу, скрывая комнату в сумраке и окружая стул стелющимся по полу мраком. Юркой змейкой мгла надеялась пробиться к свету, дабы поглотить.

Глаза полностью застлала чернь этой дымки, и только алые глаза с каждым мгновением все более и более мистически сверкали ярче, словно набирая мощь в окружающей тьме. Эти радужки кровавого цвета уставились на Артема, гипнотизируя не хуже той самой собакоподобной твари и заглядывая в самую суть души.

— Не боишься? — прозвучал хриплый голос из мрака.

— Тебя? — усмехнулся Артем. — Да нет, что ты. Конечно, боюсь.

Алые светлячки глаз начали стремительно перемещаться, нетерпеливо расхаживать вокруг парня — вампир явно был не в духе.

— Теперь к тебе вопрос, клыкастый. Зачем следишь за мной? Думал, я не замечу? В том месте, где людям лижут друг другу жопы и предоставляют все удобства, воняет серой. И причем начинает вонять именно там, куда я прихожу! Вроде бы у тебя с Бароном терки?

Артем заметил одну странность: когда он был во дворце в комнате с девушками, куда бы он не ходил и где бы не появился, всюду его преследовал противный запах серы. А это, в свою очередь, могло означать только одно — вампирские манипуляции. Эи существа умеют покидать своё тело душой и бродить по миру незамеченными. Но тогда их сущность очень навязчиво начинает отдавать отчётливым запахом серы.

— Мне просто интересно, — прохрипел вампир мрачным замогильным голосом. — Ты можешь слышать на больших расстояниях, от тебя несет странным запахом, малость схожим с человеческим, а также ты излучаешь странную для меня ауру. Я в этом мире, как ты уже имел возможность понять, довольно-таки давно, но впервые вижу подобный тебе феномен. Интересная ты зверушка однако, хм… — светлячки изучающе уставились.

— Польщён, — хмыкнул Артем. — И это всё? Нет, клыкастый, что-то ты темнишь…

Алые светлячки вдруг перестали перемещаться по комнате — вампир замер, буря Артема пристальным кровавым взглядом.

— А! Я понял… Ты, как и Влад, любишь все специфическое! Крови моей хочешь? — проговорил парень с ноткой насмешки.

Глаза начали медленно приближаться.

— Прежде чем ты мной поужинаешь, зубастик, хочу сообщить одну важную для тебя новость — помрешь здесь ты!

Глаза вмиг остановились. Вампир начал принюхиваться. Артем и заметить не успел, как на его ладони появился длинный не особо глубокий порез. Кровь юркой струйкой побежала и упала на пол, растворяя стелющийся снизу мрак, заставив кровавого хищника зашипеть, но он тут же скрипуче рассмеялся, рождая в душе колкий холод.

— Так вот зачем ты ходил по людным местам. Жрал серебро, мм? — холодная хрипота прорезала тишину комнаты.

— Видишь ли, про вас, вампиров, я знаю достаточно, — встал Артем со стула, спокойно улыбаясь. — Знаю, что вы не переносите… Знаю, как убить, даже тебя, первого. Чтобы вампир не выпил тебя досуха, нужно серебро в не столь больших количествах. Хорошо, что я нашел пудру. Не знаю, для чего она, но с выпивкой хорошо зашло! Изначально думал, есть цепочки, но, как оказалось, обошлось! — усмехнулся Артем.

— Понятно… Ты пришлый. И значит, в твоем мире тоже есть вампиры?

— Именно, — уверенно подтвердил Артем. — Моя семья вообще специализировалась на таких, как ты. Да и истребили в каком-то смысле, оставив лишь одного первого. Силёнок, увы, не хватило с ним сразиться.

— Тогда у нас дилемма: ты охотник на вампиров из особенной семьи, а я — первый вампир и не могу выпить твоей крови. Значит, остаётся только одно… — глаза исчезли, оставив мрак в комнате.

— Ах, да, забыл сказать… Лови!

Артем достал из кармана монету, измазанную в серебряной пудре, и швырнул её подальше во тьму. Тут же послышался звук — вампир душераздирающе взвыл, а Артем, воспользовавшись моментом, махнул окровавленной рукой, дабы, разбрызгивая свою кровь кругом, развеять тем самым кружившийся в комнате мрак.

Парень выпрыгнул в окно, крикнув напоследок:

— Аривидерчи, клыкастый!

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XVI Перестрелка

— Может быть вы будете коктейль?

— Да… «Кровавая Мэри» как раз скрасит мой вечер.

Артем положил медяк и подмигнул девушке. Она, мило улыбнувшись, нагнулась под барную стойку и начала смешивать ингредиенты, кокетливо поглядывая на парня. Свет озарял бар и выгонял тьму наружу. Это было единственным местом, где люди еще выпивали и радовались жизни, напрочь забывая о собственных назойливых проблемах.

Когда Артем выпрыгнул из отеля, то принялся бежать в место, где есть свет. Тьма холодной хищницей преследовала его, расползлась по каждой улочке, поглощая редкий свет. Вампир явно приметил парня после его дерзкой выходки. Теперь, наверное, будет ждать, когда из крови парня выйдет серебро? Или же просто убьет? Одно радовало Артема — уловки из его мира работают, что даёт ему, пусть и сомнительное, но преимущество. Вампиры обожают золото, как и драконы из сказок, ведь когда парень швырнул монету во тьме, первый упырь рефлекторно поймал её, алчно блеснув алыми глазами. Оставалось только дождаться рассвета и уезжать прочь. Как можно дальше. Артем был уверен, что вампир не покинет город, пока не получит от барона некое наследие. И тем самым парень может спокойно уехать со своими спутницами… А пока нужно переждать, сидя тихо и не высовываясь.

За Элизабет и Селину Артем даже не переживал, ведь, если вампир нападет снова, то поднимет неслабое волнение. Тогда, еще пока невидимые переговоры, попросту исчезнут, и Барон однозначно объявит тревогу, посчитав, что упырь начал действовать. К тому же, теория подтверждалась ещё и тем, что парень до сих пор дышит, спокойно попивая чудно изготовленный коктейль, который ему только что принесла девушка. Если бы упырю не было разницы, свет тотчас же бы погас, вызывая крики ужаса, боли и отчаяния.

— Яр! Ну хватит, мы и так тебе многое отдали! Может, простишь?

— Давайте, не сжимайтесь, мужики! Если согласились играть, значит, понимали на что идете.

Один столик особенно выделялся среди общей массы. Мужчина, небрежно закинувший ноги на стол, вальяжно почесывая густющие седые усы, указывал на мужиков, что выкладывали на стол все содержимое своих карманов. Его одежда в некотором плане походила на ковбойскую: кожаная коричневая куртка, белая шляпа, чёрные кожаные сапоги с тёмно-серыми штанами и кобура на поясе с двумя блестящими револьверами.

Артему стала интересно эта компашка да и время надо было как-то скоротать, ибо прямое ожидание действовало на нервы, неимоверно длинно растягивая простые секунды. Поэтому, схватив свой коктейль, он тут же занял освободившиеся место напротив мужика. На столе хаотично были разбросаны карты разных мастей. Что ж, игру Артем узнал сразу, ибо покер из его родного мира ни с чем не перепутаешь. На его лице появилась усмешка, ведь по словам Жанны из семьи Феникса, триста лет назад пришлый из мира Артема, воздвиг свой город и начал заселять этот мир инновациями, которые в корне поменяли всю, так сказать, «экосистему» местного народа.

Посмотрев в окно, где, словно оголодавший зверь, сгустками мрака буйствовала тьма, Артем заметил в в окне дома напротив, два алых огонька, пристально следящих за ним. Парень, спокойно отпив из стакана «Кровавую Мэри», перевёл на кровавого наблюдателя взгляд и постучал плацами по запястью, тем самым намекая, что скоро настанет рассвет, и этой маленькой игре придёт конец. Огоньки вмиг исчезли, оставив в окне чернеющую пустоту, заставив парня усмехнуться и насладиться моментом своей маленькой победы.

— Чего надо, парень? — пересчитывая монеты и не отводя взгляда, спросил мужчина.

— Хочу немного скоротать время… Поможешь? — хитро улыбнулся Артем.

— Воу, — мужчина вдруг резко поднял глаза на Артема, щурясь и с сомнением оглядывая собеседника. — Эм… Я не из таких.

— Ты че, старый! Я про покер. — рассмеялся Артем, поняв намёк.

— Что ставишь? — мужчина усмехнулся и прошелся глазами по парню, оглядывая его с ног до головы. — Может револьверы, что тебе, видимо, так тяжело носить?

Артем вытащил алый и белый револьверы из кобуры и положил на стол. Глаза мужика тут же заинтересованно заблестели.

— А ты что?

— Золото? — кинул мешок на стол мужчина в качестве предложения.

— Спасибо, но денег мне хватает. Да и твои пестики мне не особо интересны, — он сделал выжидательную паузу, пристально смотря на «ковбоя». — Лучше предложи мне то, что способно меня заинтересовать, — усмехнулся парень.

Артему определенно понравился диалог, ведь, начав как гость, он занял позицию сверху, уже доминируя над противником, хотя настоящая игра ещё и не начиналась. Он указал свое превосходство в ставке, а это значило, что мужчина точно раскроет свои козыри. Более того, у парня возникла одно предположение, стоило ему глянуть на пальцы соперника: все в порезах и черной пыли, выглядывающая из кобуры ручка, намекала о том, что пистолет только на днях изготовили.

— Можно? — мужчина указал пальцем на пистолеты, на что Артем одобрительно кивнул

Взяв в руки белый, он удивился:

— Тяжелый, зараза! Как ты из них стреляешь? — парень лишь пожал плечами, продолжая наслаждаться коктейлем. — Хм… превосходная работа. Внутри барабана механизмы, как и в дуле. Я видел что-то наподобие… — он оценивал оружие с видом настоящего знатока.

Резко замерев, он выставил палец вверх и с хитрой лыбой высказался:

— Так! Я знаю, чем тебя заинтересовать. Как насчет того, что если ты выиграешь, я модифицирую твои револьверы — они станут легче, а также подарю тебе одну интересную конструкцию… Поверь, тебе понравится, — хищно улыбнулся мужчина.

— Договорились! — в тоне ему сказал Артем.

— Яр, — протянул мужчина руку.

— Артем, — ответил рукопожатием парень.

И секунды не прошло, как мужчина начал тасовать колоду и раскидывать карты. Каждому по две. Одна партия, где есть только победитель и проигравший. На чьей стороне окажется удачи, знали только боги, но вряд ли они кому-нибудь раскроют свои тайны… В руках Артема оказались десятка, дама и туз — все пики. На лице не возникло и тени усмешки. Только невозмутимое спокойствие и серьёзность, присущие как раз таки настоящему игроку. Три карты, брошенные на стол, зародили в душе Яра особенную уверенность, что чёткой маской отразилась в глазах, однако улыбку он надежно скрывал за густыми усами.

— Может, еще что-нибудь поставишь, пока не открыли все карты? — предложил Яр, уже будучи уверенный в своей победе.

— Могу только золото, — достал мешочек Артем и положил на стол. — Тут 98 золотых и 5 серебряных с парой-тройкой медяков.

— Хм, — Яр в задумчивости провел рукой по усам. — Говоришь, золото тебя не интересует… А как насчет пистолета? Изготовлю револьвер, не уступающий твоим! Как тебе? Только он будет меньше, а мощи — в разы больше, — продолжая хитро улыбаться, принял ставку мужик.

— Договорились, — с невозмутимой улыбкой ответил Артем.

Две карты тут же перевернулись, рисуя у каждого в голове свою картину. И у одного, и у второго по своей особенной комбинации, но кто выиграет, знал лишь один…

— Стрит флэш и пара шестёрок, — бросил на стол карты Яр, хитрость в его улыбке сменилась уверенностью и удовлетворением от лёгкой победы. — Извини, но пистолеты я заберу.

Мужчина потянулся к алому револьверу, но Артем тут же перехватил его за руку, показывая свою комбинацию, а заодно широко улыбаясь и говоря своим взглядом о превосходстве.

— Флэш рояль, — отпустив Яра, Артем вернул револьвер в кобуру. — Теперь это ты мне должен.

Мужчина одеревенел и тут же начал трогать свои рукава, но ничего не найдя, начал во весь голос смеяться.

— Молодец, обыграл меня. Свистнул карты, когда мы пожали руки. Хм… уважаю.

Артем лукаво улыбнулся, ведь перед тем, как присоединиться к игре, он кое-что заметил: когда Яр указывал пальцем на стол перед мужчинами, дабы забрать своё, часть его рукава отогнулась, оголяя специальный механизм, держащий карты. Сразу стало понятно, что это была самая большая из возможных комбинация. А чтобы жульничеством здесь не пахло, он хранил стрит флэш и пары карт у себя в другом рукаве. При рукопожатии Артём вытянул карты и ловко ушел от взгляда Яра, дабы тот не заметил. Хитрец, не иначе!

— Хорошо, что проиграл — то я сделаю… Но! — выставил палец перед собой Яр и хитро в своей манере заулыбался. — Я же не говорил что это будет бесплатно.

— Жулик всегда будет жуликом, — усмехнулся Артем, пожав плечами. — Заплачу, но у тебя есть лишь один день. Справишься?

— Хм, думаю, да. Начну сегодня ночью и вечером можешь прихо… — мужчина резко умолк, выпучив глаза в сторону входа в бар. — Май?

В двери зашла девушка: короткая стрижка, каштановые волосы, чёрная короткая юбка и рубашка, прекрасно подчёркивавшие стройную фигуру. На бедре у неё красовались отливающие золотом револьверы. Артем узнал её сразу — похитительница воспоминаний. Зал тут же стих, и каждый начал потихоньку опасливо отходить от входа. Только Яр встречал девушку радостными выкриками, но, присмотревшись, он тут же замолчал, пристально всматриваясь в гостью. Артем, нахмурившись, встал со стула, вытащил револьверы из кобуры и тяжело вздохнул. Глаза девушки не были небесно-голубыми, как раньше. Сейчас они имели яркий светло-алый отблеск, а на шее у неё красовались две точечные ранки от клыков. Кожа при этом выглядела чуть побледневшей.

«Урод… Нашел себе марионетку. К счастью, она хоть не стала упырем. Просто под контролем. Поправимо. Ха, решил списать все на простую перестрелку в баре, умный ты клыкастик!»

Артем знал, что когда вампиры не превращают своих жертв в упырей, а просто пьют их кровь и берут при этом под контроль, то все способности жертвы могут использоваться в полной мере, хочет она того или же нет. И если воровка воспоминаний не врала насчёт своих стрелковых способностей, значит грядёт знатная перестрелка!

— Что происходит?! — непонимающе метал взгляд Яр, то на Воровку, то на Артема.

С ловкостью мангуста девушка выхватила револьвер и совершила первый выстрел. Артем же молниеносно убрал корпус в сторону и выстрелил в ответ. Оба ловко увернулись. Пуля парня разорвала дверь в щепки. Отдача в кисть пришлась мощной, а вес пушки нагружал руку Артема. Но, Воровка раз увернулась, то это значит, что у вампира на неё есть некоторые планы. Обычно, даже если человек под контролем потеряет конечность, или его сердце перестанет вовсе биться, вампир ещё будет способен поддерживать мертвое тело какое-то время, пока необходимость в марионетке не отпадет.

— Ну хорошо! Сыграем.

Выстави пушки напротив себя, Артем пошел в лобовую атаку, скоро стреляя в девушку. Она молниеносно укорачивалась от пуль, словно танцевала, и в нужный момент выстрелила в цель. Артем прокрутился и, нагнувшись, как рысь, стремительно оказался возле неё. Но Воровка, вытянув руку в другую сторону, выстрелила. Послышался скрежет металла. Парень откинул голову назад и резко пропустил пулю мимо.

«Она умеет рикошетить?»

Воровка достала еще револьвер и начала крутить обоими в руках, размахивая и при этом стреляя. Пули волной разошлись по всему бару, рикошетя точно от металлических вещей, от чего в помещении началось месиво. Простые люди падали с пробитыми головами, заливая пол кровью.

Артем начал уворачиваться в диком смертоносном танце, едва пропуская смертельные снаряды мимо. Он не имел права на ошибку, а от того прятался и переворачивал столы, дабы закрыть обзор противницы.

В нужный момент, когда они выстрелили одновременно, чтобы скрыть звук, Артем выстрелил в стену со щитом. Однако звук попадания он не услышал. Выпрыгнув из своего укрытия, парень не поверил собственным глазам: Яр стоял с дымящим из дула револьвером, а Воровка — без единого ранения.

— Ты достал!

Артём повторно выстрелил в щит, а заодно напрямую в девушку, но его пули так и не достигли цели.

Яр достал второй пистолет и, так же раскручивая их в руках, как и Воровка пару минут назад, метко сбил летящие пули Артема.

— Что ты делаешь?! — закричал парень.

— Это ты что делаешь?! — ответил ему не менее громким тоном Яр. — Май, что с тобой?.. Твои глаза…

Воровка ничего не ответила, глянув на Артема и Яра с насмешкой. Помотав руках револьверы, она тут же засунула их обратно в кобуру.

— Мм… Я передумал. Пожалуй, эта девчушка мне ещё пригодится, — сказала она шепелявым хладным голосом.

Девушка, резко развернувшись, убежала прочь из бара. Яр бросился за ней, крича её имя. Артем, недолго думая, кинулся следом за мужиком, оставляя кровавый бар позади.

— Эй куда! — выкрикнул он Яру, пытаясь его остановить.

— За ней, тупица! Что с ней?! Ты мне все расскажешь! — с тревогой за свою знакомую ответил ковбой.

Они быстро выровнялись, теперь начав вместе догонять довушку, что потихоньку удалялась из их виду.

— Она под контролем вампира. И да, — Артем стал бежать медленнее. — Это впрочем-то не моя проблема.

— Если не поможешь, — яростно выкрикнул Яр, — то забудь про модификацию и новейший стрелковый механизм! Я единственный кто может сотворить подобное чудо.

Артем прибавил скорости, вновь нагнав ковбоя, и на несколько мгновений задумался:

«Если Яр и в правду может уменьшить вес, а также модифицировать и создать мне револьвер, не уступающий ни алому, ни белому… С другой стороны у нас вампир, что может застать врасплох, ведь она бежит в лес, ведя и меня, и Яра в ловушку. В место, где его владения, наверное, от…"

— Она моя дочь!!! — в отчаянии взвыл Яр. — Умоляю тебя, помоги! У меня нет времени на просьбу и подмогу со стороны…. Если ты говоришь правду о том, что это вампир с ней такое сделал… Она не выживет если потеряем ее из виду! Ты мне нужен… Прошу…

Артем сжал зубы, а потом набрав в легкие воздуха закричал:

— Хорошо! Но сделаешь все бесплатно и в двойном размере!

— Договорились!

— Эй, что ты… А-а-а! — кто-то заорал во весь голос, а за этим последовал странный "бух".

Воровка скинула мужчину с лошади и быстро пришпорив скакуна начала удаляться из виду.

— Сюда! — мужчина резко завернул к ближайшим стойлам.

Яр был так быстр, что за считанные секунды отвязал лошадей. Артем запрыгнул на скакуна, ударил поводьями, и стремительный поток ветра порывом обволок его лицо, на котором не было улыбки. Только полная серьёзность и готовность к предстоящему, ведь он шёл на риск, но на оправданный или нет, об этом сможет узнать уже позже…

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XVII Первый

Ночь казалась вечной и вездесущей, от неё было невозможно укрыться, ибо всюду преследовала тень мрака. Уши забивались пронзительным свистом, разгорячённым собственным дыханием Артема и цокотом копыт лошади. Лес поглощал воображение, рисовал дикие и самые невероятные образы в сознании парня, а высокие верхушки деревьев рассекали черноту хладного космоса, вонзаясь в него.

Воровка выбрала отнюдь не медленного скакуна — вампирский нюх не подвел. Видимо девушка показалась ему достойной союзницей и заинтересовала его. А это означает только одно, что было очень и очень нехорошим вариантом. Обращение в вампира… Неужто первый кровосос решил вновь возродить свой род? И выбор при этом, само собой, пал на профессионального стрелка, что способен плюс ко всему воровать чужие воспоминания. Жгучая смесь! Артем еще не знал, как именно она ворует воспоминания, но эта способность казалась ему очень сильной и не менее опасной в чужих руках, особенно у бессмертного родоначальника вампирского клана.

— М-а-а-ай!!!

Яр все громче кричал стремительно удаляющейся цели. На удивление Артема ковбой оказался не только отменным стрелком, но еще отцом Воровки. Их особый стиль стрельбы на мгновение привлёк Артема: они виртуозно раскручивали пистолеты в разные направления, дабы сбить врага с толку, ведь никто не знает куда прилетит пула, а уж если совместить это с рикошетами… Вдвойне горячее! Но! У рикошетов есть один немаловажный минус: если нет прочной поверхности, от которой можно может произойти рикошет, то этот самый «козырь» превращается в бесполезность. Значит, у девушки есть еще пара «тузов» в рукаве. Впрочем, как и у её отца-мошенника. Ведь, как говорят, яблоко от яблони падает недалеко.

Артем устремил взгляд на лес, где уже стояли сотни столбов с алыми огоньками глаз. Вампир пристально наблюдал за каждым движением новых жертв, явно наслаждаясь этой игрой под названием «кошки-мышки». Он гнал свою добычу к себе во тьму…

Слышались странные шаги, скорый бег. Какой-то зверь… нет, звери, их была явно целая стая, приближались. Жуткие фамильяры, как-то собакоподобное чудовище, что Артем видел во дворце Барона. Теперь алые огоньки не стояли на месте. Они преследовали, заглядывая своим жертвам в самую душу, змеистой линией они все приближались.

— Яр!!! — Артем сильнее хлестнул поводьями, через пару секунд догнав мужчину и протянул мешок, — Серебренная пудра! Съешь пол мешка, а остальное намажь на шею и кисти!

Мужчина кивнул и без лишних вопросов засыпал в рот пол мешка, остальное растер по частям тела, куда указал Артем. Некогда спрашивать — каждая секунда на счету. Парень знал, что серебро не распространиться через кровь по телу столь быстро, но все же, может, Яр — счастливчик, и его организм быстро переработает столь необходимое сейчас вещество по кровотоку, на другое надежды подавать не стоило, ибо с вампиром шутки очень плохо заканчиваются. А сейчас нужно заняться фамильярами, ведь кто знает, на что способны эти твари. Вытащив револьверы, Артем ощутил, как его кисти тут же заныли. Патрон была не так много, как хотелось бы. Всего на пять перезарядок. Но это куда лучше, нежели по нулям.

Послышался пронзительный свист. Артем на рефлексе перекинул свое тело на правый борт седла, почти коснувшись земли. Пуля прошла выше, не задев ни скакуна, ни своего всадника. Видимо вампир не желает раскрывать местоположения собственного логова. Трава и кусты неприятно ударяли по лицу, заставляя жмуриться, но ориентацию парень не потерял.

Алые глаза оказались прямо перед Артемом, заставив его тут же выстрелить и разнести на чёрные сгустки голову мрачной тени, что походила на то ли собаку, то ли волка. Обратно сев в седло, парень ударил поводьями, заставляя своего запыхавшегося от бешенной погони скакуна выложиться на полную. Яр тоже открыл огонь, помогая новообретенному союзнику, ибо нельзя было допустить, чтобы эти тёмные создания догнали. Хищные твари явно не были безобиднее своего хозяина, тем более. Но их больше. Пуль на каждого не хватит, а конец никому не понравится.

Воровка резко свернула, дав отстающим шанс. Мужчины стремительно завернули наискось и пришпорили скакунов, хотя казалось, что требовать от несчастных животинок было уже нечего. Секунда… и они в момент оказались возле девушки, Воровки с яркими алыми глазами. Кони уже давно выжимали максимум, тяжело и быстро дыша. Яр направил пистолет на девушку и яростно закричал.

— Отпусти мою дочь!!!

В ответ только хищный оскал. Девушка выставила пистолеты в стороны, выстрелив в скакунов. Но когда имеешь дело со стрелками, такие фокусы так просто не пройдут. Яр и Артем тут же выстрелили, отбив пули. Только вот парень едва успел, его палец дрожал от напряжения, ведь тело еще не было способно вести бой на таких коротких расстояниях и отражать пули. Сейчас сработал банальный рефлекс, и этого больше не будет, если она решит повторить. Яр так же обескураженно распахнул глаза. Они оба поняли, что в ответ стрелять не будут. Не смогут.

Ударив своего скакуна по ребрам, Артем сбавил скорость и махнул рукой Яру. Мужчина сразу понял намек, быстро отдаляясь от девушки, а заодно скача вровень с парнем.

— Убить ее мы не можем, но ранить все равно придется! Видишь шакалов сзади?

Яр обернулся и, увидев преследующих их тварей-фамильяров, мотнул головой.

— Я спасу её — у нас договор. Но я не могу ее ранить, пока эта шайка на хвосте! Если она нападет, то они будут защищать её. Отгони их! Убей десяток, тогда они двинуться за тобой… И да, порежь руку, чтоб кровь почувствовали!

— Хорошо… Дай свой пистолет, — парень непонимающе взглянул на протянутую руку, но все же дал мужчине алый пистолет. — Аванс! Времени мало, поэтому пока что только один.

Сжав рукоять пистолета, ладонь Яра стала словно раскалённой, слабо светясь рыжевой в сумраке, а на его лбу вылезли вены, вся кожа покраснела. Мужчина выдохнул паром, а его рука снова приняла слегка розоватый оттенок. Он потянул пистолет Артему. Приняв его, парень не мог поверить ощущениям — пистолет стал легче! Да настолько, что его можно было так же виртуозно крутить на пальце.

— Артем, ты должен вернуть её!!! — серьезно качнул головой Яр, умоляюще смотря парню в глаза.

Мужчина отдалился, вытащив из кобуры револьверы и принялся за дело. Артем больше не смотрел в его сторону, только слыша звуки выстрелов. Шаги хищников начали удаляться всё дальше, как и звук копыт от коня Яра. Фамильяры — это звери стадные. Если убьешь десяток, то очень тобой заинтересуются, а уж если почувствуют при этом твою кровь, то будут гнаться за тобой не смотря на приказ хозяина.

Артем понимал, что долго лошадь не продержится в такой адской гонке. Нужно заканчивать скачку, иначе недалека смерть несчастной животинки. Встав на седло и при этом сжав гриву скакуна дабы не потерять равновесия, Артем выпрямился, готовясь к очередному фокусу. Одну ногу он замотал в вожжи, у другой стопу убрал под седло. Слева, теперь уже ровно напротив парня, была Воровка. Она то пропадала, скрываясь за толстыми стволами древ, то появлялась из сумрака ночи. В один момент, скрывшись за деревом, и снова показавшись, Артем обнаружил, что она стоит на лошади так же, как сам парень, словно бросая вызов.

— Погнали!!! — усмехнулся парень, улыбаясь с некоторым безумным отблеском. Адреналин подпитывался азартом, бешенный ритм сердца лишь подливал масла в огонь.

Выставив револьверы, Артем выстрелил. Одна пуля вошла в дерево, вторая, прошла мимо цели.

«Слишком быстро!!!»

Послышались выстрелы, Артем мгновенно на них отвечал, сменяя вектор стрельбы, дабы пули летели в цель. Слышался скрежет, искры разгоняли тьму на считанные мгновения, словно секундные кадры мрачного леса. Пули врезались в друг друга в равном противостоянии. Воровка ловко орудовала с револьверами, Артем ей не уступал.

Наконец, настал момент перезарядки. Парень быстро открыл барабан и черпнул из кармана патроны, не теряясь в своих действиях ни на мгновение. В таком положение, стоя на скакуне, было крайне проблематично исполнять столь тонкие и точные движения. Патроны непокорно валились из рук, но все же, у него получилось. Вот только пуля Воровки в какой-то момент вошла в плечо, насквозь прорезав плоть. Сжав зубы, он чуть не упал, но смог с трудом вернуть равновесие.

— Тварь! Я всё ра… что?!

Во тьме, где девушку еле было видно появились огненные всполохи, что начали хищными змейками закручиваться у нее в руках… в револьверах.

«Она колдует!!!»

Времени на размышление не было, так что Артем решил сыграть баш на баш. Убрав белый в кобуру, он выставил алый пистолет вперёд и нацелился на огненные всполохи, что распространяли вокруг себя жар, цепляясь за редкие листочки кустов или сухие ветки деревьев.

— Повелителем молний меня называют! Безымянный Бог, что дал сию силу. Преврати в прах, испепели врага моего. Ведь он слаб… Слаб передо мной! Ведь он знает, истинная сила в моих руках!!! Пули Божьи!

Револьвер в руках, как и в кобуре, Артема ярко заискрил, переливаясь разрядами молний. В барабане появились Божьи пули. Громкий хлопок как со стороны воровки, так и с Артема, разрезал воздух, словно бахнули из пушки. Оба выстрелили.

Магия столкнулась мощными сгустками, сплетаясь на мгновение в чудный узор энергий, и тут же взорвалась, разрывая огромные деревья в мелкие обугленные щепки. Огромные вековые исполины начали падать, закрывая собою путь вперед.

Артем почти не почувствовал отдачу, несмотря на столь мощный выстрел, от чего на лице парня появилась широкая улыбка.

Массивная преграда скрыла единственный источник света в этом мраке — луны. Артем выстрелил Божьей пулей и разнёс древо на куски, пробираясь сквозь шквал обгоревших щепок. Конь, на удивление, не испугался и не сбросил парня, словно понимая всю непредсказуемость и важность ситуации. Или может наоборот, скакал он изо всех сил, ведомый и подгоняемый страхом?

Во тьме загорелся огромный сгусток пламени, Артем, не дожидаясь атаки, сам выстрелил в него. Яркая вспышка взрыва вновь на мгновение рассеяла мглу, снова заставляя деревья валиться и преграждать путь. Воспользовавшись удачным моментом и своим острым слухом, парень выстрелил на падающее дерево перед Воровкой, тем самым создавая плотную завесу в виде шквала из щепок. Этот момент нельзя было терять! Достав алый, он направил пистолеты за спину и выстрелил, используя ударную их ударную мощь для себя, как дополнительный толчок до цели, не забыв при этом отцепить ноги. Прочертив во тьме две небесно-голубые линии, Артем добрался до Воровки и сбил ее с лошади коленом в грудь.

Сделав пару кувырков, он встал и выставил пистолеты на лежащею девушку. Адреналин потоками разливался по телу, разгоняя кровь, на лице — улыбка и наслаждение от боя. А указательный палец, что должен был находиться на курке белого револьвера… был на половину оторван. Адская боль разошлась по телу мгновенно, принося Артему агонию, отчего рука была не в силах удержать револьвер. Он едва не вскрикнул, перед глазами замельтешили белые и чёрные круги, болевой шок гулял неподалёку.

«Этого я и боялся…» — проскулил парень про себя.

Он понимал, что револьверы скитальцев и так обладают сильной отдачей с ударной мощью. За то, что они могут сломаться, парень не переживал. Но вот отдача по рукам… Это уже куда более весомый аргумент. И Артем в своём предположении не ошибся — палец висел на половине мышц и сухожилий. Ажиотаж от перестрелки затуманил разум Артема, заставив его просто забыть об этом очень немаловажном факте, плюс к этому — алый пистолет, что чудесным образом стал легче и больше не имел отдачи.

— Ха-ха-ха… Это было весело Артем, — пролепетала девушка знакомым противным голосом.

Воровка встала, отряхнулась и с гадкой усмешкой посмотрела на парня. Ее холодная улыбка задавала ритм диалога, намекая на полную победу вампира. Алые глаза ярко блистали во тьме.

— Что, решил возобновить свой род? — Артем не сводил её с прицела.

— Отнюдь… Просто хотел лично посмотреть, на что же ты способен. Зачем мне эти наивные дети, что не способны идти по моему пути и следовать мои принципам? Уже какой раз убеждаюсь в их бесполезности А разочаровываться, знаешь ли, неприятно…

— Воу… Ты сейчас серьезно? Ради меня? — усмехнулся парень, пристально смотря в кровавые огоньки. — Странный ты, клыкастик. То следишь за мной, то убить пытаешься, то тут же устраиваешь проверки… Что ж тебе надо-то от меня?

— Все просто… — девушка указала на парня пальцем, продолжая холодно улыбаться. — Наследие.

Парень непонимающе на неё уставился, вопросительно изогнув бровь.

— Ясно… Значит, Барон тебе не рассказал. Хм, наивный. На его месте, я бы умолял тебя спуститься за ним, ведь ты идеально подходишь, а сам-то он боится, — игривый странный смешок вырвался из уст девушки.

— Спуститься… Не рассказал? Боится? И почему я? Давай-ка, зубастик, рассказывай все по порядку. Желательно с ритмом и расстановкой, — мотнул пистолетом Артем.

Воровка, сверкая алыми огоньками, присела возле Артема.

— Скажу тебе так, это — наследие первого звездного человека, имя которому Альрам Делюрг. И спуститься за ним, может только пришлый.

— Эй, — Артем за мгновение проанализировал информацию. — Ты сказал, что Барон боится… Но не сказал, что он НЕ МОЖЕТ зайти. Неужели он тоже пришлый? — девушка согласно мотнула головой, вызвав у Артема изумление. — Вот те на. Ну, хорошо, с этим разобрались. Допустим, есть в мире какое-то Наследие первого звёздного человека, и находится оно где-то в таком месте, куда могут войти только пришлые. Ага, понял. Вот только мне как бы плевать. Это ваши терки с Баронам, а меня они не касаются.

— Касаются! — девушка стремительно, словно ветер, оказалась возле Артема и, схватив парня за многострадальный, наполовину оторванный палец, сжала его принося мучительную боль. — Скажем так, я всё знаю про тебя: от того, что ты пришлый, до того, что ты заключил контракт с Самюэлем! Если Барон спуститься один, его постигнет неудача, поэтому не зря он боится. С вендиго ему точно не справиться! Да и пришлых в округе попросту нет — почти все в Бенезете, но туда мне путь закрыт. Так что, — девушка сжала палец еще сильнее, отчего парень схватил ее за руку, болезненно корчась. — Ты спустишься вместе с ним… Или я вырву сердце твоей даме!

Артем тут же сглотнул и широко раскрыл глаза.

— Да, я слышал вас на балу, ваш маленький разговор. Так что знай, можешь попытаться сбежать, но у меня есть целая вечность, чтобы найти и тебя… и её, — глаза во тьме начали сверкать еще ярче, а холодная улыбка исчезла прочь. — А я гораздо могущественнее тебя! Мне хватит и доли секунды, чтобы оборвать ваши жалкие жизни, только повод дайте.

Девушка отпустила палец парня. Артем схватился за пульсирующую руку, понимая что его серьёзно обыграли. Вампир оказался умнее — продумал все наперед. Но больше всего парня интересовал один вопрос.

В этот момент сквозь листву уже начали пробиваться первые утренние лучи, все быстрее разгоняя тьму. Столь долгожданные, приносящие покой… Глаза Воровки всё больше теряли свой алый цвет, становясь блеклее с каждой секундой.

— Вообще, я предупредил тебя, Артем. Девушку я отпущу, так уж и быть, но подумай над моими словами, охотник.

— Стой! — поднял голову Артем. — Ты сказал имя безымянного бога… Имя, что нельзя называть простым людям, монстрам, да без разницы… Просто нельзя назвать, кому попало. Самюэль!

Отдышка тяжело ударила по легким, а пот крупным градом капель потек со лба. Впервые за всё время Артем смог сказать это имя при посторонних. А это, в свою очередь, означало только одно…

«Я заключаю с тобой контракт. Мое имя — Сэмюэль. Но ты никому не скажешь его. Только ты будешь знать его. Ибо я — безымянный, и простым людям, кроме моих, не позволено произносить мое имя!» — вспомнил слова бога Артем.

— Ты тоже заключил контракт с Самюэлем! — он произнес этот вывод, словно приговор.

На лице девушки появилась насмешливая улыбка, а цвет глаз почти принял естественный нежно-голубой цвет, прочь сгоняя алый.

— Заметил, смышленый ты зверёк, хм-хм… Скажу так, я первый обладатель Его силы, одной из шести. Повелитель тьмы…

Глаза девушки стали ярко-голубые, полностью прогнав кровавый оттенок, а веки тут же закрылись. Девушка погрузилась в глубокий сон, упав возле Артема.

— Я попал. Ой, как попал… Не, моя жопа точно намазана медом на проблемы…

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), награды, пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Глава XVIII Корона

— Артем, я же предупреждал вас! И вас тоже, дамы.

Хмурый доктор промыв руки от крови, собрал чемоданчик. Его определённо не устраивало распущенное поведение его пациента. Парню было ясно сказано, что бы тот провел три дня в постели без лишних действий. Но, не прошло даже суток, как Артем снова чудесным образом ранен. Ткани, к счастью, удалось стянуть. Палец зажил, но был перевязан.

Недовольно зыркнув на пациента и захлопнув за собой дверь, доктор, как и тогда оставил девушек наедине с Артёмом. Алые глаза Элиз пронзали парня насквозь, своим любопытством заглядывая прямо в душу. Воровка при этом, почесывая кошачьи уши, только следила за ситуацией.

— И что это было? — рассерженно гавкнула Элиз.

— Встретился с первородным вампиром… — пожал плечами парень.

Селина поперхнулась и вновь хотела посмеяться над Артемом, но не стоит выводить его выводить. Особенно после произошедшего. Вспылив в момент, он приказал:

— Селина, встань, разбегись и ударься головой об стену… Это приказ! — рявкнул он холодным тоном.

— Э? Ты пошутил? — в удивлении распахнула глаза девушка.

Артем пронзил ее серьёзным взглядом, но вздохнув, сказал:

— На сей раз да. Но, если ещё раз посмеешься надо мной в не подходящий момент, будешь платить своей головой.

Элизабет вальяжно подошла к Артему и включила режим "снежной королевы". Но парень оценил ее наряд: строгая светлая юбка-карандаш до колен, нежно-молочного цвета туфли, и белая блузка, волосы собраны в пучок, а алые глаза все также были прекрасны как и всегда.

— Нет, тут что-то не так. Где ты был? Говори правду! То собирайтесь, то оставайтесь на ночь. Тебя не поймёшь.

— Элизабет, детка, — Артем сел на край кровати, и без усмешки взглянул на девушку всё тем же серьёзным взглядом. — Родоначальник вампирского рода открыл на нас с тобой охоту. И прошу тебя убрать свои скептические доводы про то, что они вымерли, ведь это не шутки. Далеко не шутки.

Дверь резко распахнулась, отчего Элиз подпрыгнула. В проходе стоял ковбой в белой шляпе — Яр. По его лицу вмиг расползлась радостная улыбка, как только он завидел Артема, а за его спиной, укутавшись в капюшон, робко выглядывала Воровка. Мужчина уверенным шагом подошел к койке и протянул Артему руку, на что тот в ответ пожал. Их рукопожатие было крепким, выражая чувство истинную благодарность. Этого хватило вместо тысячи хвалебных слов. Парень был рад этой встрече, ведь вот они единственные являются свидетелями живого первородного вампира. И только они могут по-настоящему понять друг друга. К тому же, у Артема были пару вопросов к Май.

— Яр, за кем мы вчера ночью гнались? — широко улыбнулся Артём.

— За дочкой моей, — приобнял девушку мужчина.

Элиз и Селина только косо посмотрели на Артема, вопросительно приподняв брови. Но Яр быстро ухватился за суть вопроса и, поперхнувшись, сказал:

— Точнее… за вампиром, — уточнил мужчина.

— Вы уверены? — с ноткой недоверия спросила Элиз.

— Май… покажи им, — глянув на дочь с нежностью и тревогой попросил Яр.

Девушка обошла отца и сняла капюшон. Ее взгляд выражал некоторую неуверенность из-за присутствия двух других дам, словно она стеснялась. А ведь когда Артем впервые ее увидел, то она казалась бравым воином, уверенным в каждом своём шаге и действии. Может презирает мужской пол или же имела какие-то стычки с женским? Воровка сняла капюшон и оттянула воротник своей одёжки, позволив остальным лицезреть две красующихся ранки от вампирских клыков. Элизабет и Селина проглотили языки, широко распахнув глаза. Видно было, что они с верной стороны проанализировали и сделали вывод., теперь, наконец, поверив в существование кровавых монстров, что, казалось бы, ушли в прошлое.

— Хорошая мы с вами команда, не так ли? — с ноткой сарказма усмехнулся Артем. — Первым встречным, значит, поверили почти наслово, а меня чокнутым считали.

— Эээ… Я в данном случае вообще твой раб, — чуть ли не плюнула в сторону Артема Селина, презрительно хмурясь. — Так что мы с тобой точно не команда.

Яр и Май ахнули от услышанного — видимо, не думали, что Артем способен на такое. Ведь лишить человека собственной воли означало практически лишение личности. Это ужасно по отношению к живым разумным существам. Но, Артему было плевать. Он мог с лёгкостью рассказать, что делала эта оровка и почему ее вовсе следует заковать в цепи, однако времени на это категорично не было. Осталось два дня, и тогда вампир исполнит сказанные, словно приговор, слова. Он зальет город кровью и отправится в погоню за Артемом и Элизабет.

— Май, ты можешь показывать сворованные воспоминания другим?

Девушка тут же неприятно передёрнулась. Её взгляд изменился, от чео она стала походить на воина, а не на ту немного растерянную девчушку, дочку ковбоя. И в правду, с мужчинами у неё однозначно нелады. Презирает их что-ли? Но все же она ответила на вопрос, пусть и нехотя:

— Могу… Но только одному человеку. И… могу показать только один раз. Эта способность специфична — работает на одном человеке лишь единожды.

— Только одному… Хм, — взгляд Артема пал на Элиз. — Ты сможешь запомнить уведенное?

— Что именно? — присела возле парня Элиз, не выходя при этом из излюбленного режима "снежной королевы".

— Узнаешь… — Артем встал, потянув за собой девушку. — Все за мной. Нужно сначала кое с кем перетереть!

Артем мимолетно принюхивался ощущая серу. Эта тварь пристально следила, хотела посмотреть на дальнейшие действия парня. Что же он будет делать, ведь врагом является не сосед с палкой, а настоящий живой родоначальник вампиров! И более того, первый, кто заключил контракт с безымянным богом — Самюэлем. Эта информации тогда повергла Артема в шок, от чего он до сих пор несильно отошёл. Если так подумать, вампир явно появился много тысяч лет назад. А это значит, он изучил магию вдоль и поперек, каждый её уголочек, особенность, чего уж не скажешь о новичке Артеме Фениксе, который только постигает азы. Неужели битва против Повелителя молний и Повелителя Тьмы неизбежна?

Артем в глубине души знал, что вампир не даст никому выжить. Если все думают, что кровососы вымерли, то логично предположить, что упоминания о них должны исчезнуть. Ведь слухи, словно ветер, разносятся очень быстро. Явно те, кто спешно покинули город с бала, уже давно валяются в зарослях великого леса с перекусанной глоткой. Также Артем уловил маленькую, но не менее от того важную нить событий. Вампир объявился тогда, когда пришел парень. Не раньше и не позже. А в его вчерашних словах, Артем вынес главный вердикт: «Вампир ждал меня». То есть, поджидал. Видимо он видел сражение с вожаком.

<tab>Грубо пнув дверь, Артем и вся его компания зашли в тронный зал. Барон Ливиан все так же величественно восседал на троне, а за его спиной тенью стоял Жанкон с разбитым лицом. Видимо, папочка очень был не в духе. Лекарь, покорно приклонив колено отчитывался о состояние Артема. Но теперь гость сам пришёл. На его лице застыла холодная спокойная улыбка, отчего Барон нервно вытер пот со лба.

— Сэр, оставьте нас! — попросил Артем лекаря, на что мужчина кивнул и быстро ушел. — Ну, здравствуй, собрат! — встал возле лесенок к трону Артем. — Если честно, даже и думать не подумал бы, что ты пришлый… Хм, хорошо поднялся братец.

Барон в шоке раскрыл рот. Сжав кулачки, он чуть не залез на спинку трона. В его глазах читалось явное удивление, а также страх…

— Червь! — скривил лицо Ливиан. — Ты общался с ним! Так ведь!

Жанкон с распухшим лицом словно ожил, поглядывая на своего отца. Забавно, но похоже даже собственный сын не знал истинного происхождения собственного отца.

— Селина, — махнул рукой Артем, и кошка, скалясь подошла, — Помнишь тот самый купол ветра, что создал брат Элиз в баре? — девушка кивнула. — Создай его… Но! — Артем достал два мешка с серебренной пудрой. — Пусть в ветре будет это. Сумеешь? Ах, да… мне плевать. Это приказ!

Артему нравилось выражение лица кошки, когда ее чувства и достоинства принижают. Крайне недовольное, но с ноткой безысходности. Что ж, уроки по преобразованию этой вредной девчонки в честного человека идут полным ходом. Поэтому, боясь, что может ударить током, она высыпала мешки на пол, а затем начала бормотать и махнула рукой. Ветер, словно озорной мальчишка, поднял серебряную пудру и превратился в купол, переливающийся соответствующими огоньками. Парень кратко кивнул девушке, и тут же принюхался. Сера начала стремительно исчезать. Значит, можно говорить откровенно.

Яр и Май с удивлением смотрели на купол, но молчали. Они хотели увидеть развязку столь дерзкой и уверенной выходки, ведь мужчину Артем точно умел удивлять лишним "тузом в рукаве". Барон, вальяжно встав с трона, величественной походкой спустился и подошел к Артему. В его глазах ясно читались ярость и гнев от нанесённого оскорбления, а вот сынок не сходил с места, непреклонно стоя все там же, за тронном. Но он внимательно слушал и, тем самым, мог понять смысл всего происходящего.

— Ты понимаешь, что я казню тебя? — прочеканил ледяным голосом Барон.

— Да-да, — отмахнулся Артем. — Только вот как же ты за наследием пойдешь? Один?.. Хм, я так не думаю. Так что… моя срубленная с плеч голова, будет означать и твой конец, не так ли?

— Так! — топнула Элиз. — Сейчас же, расскажите все по порядочку! Какое ещё наследие? Откуда ты знаешь, что он пришлый?!

Девушка была настойчивой. Ее алые глаза умели требовать своё по праву. Яр с Май спокойной стояли позади, ожидая развязки. Мужчина усиленно анализировал происходящее, и по нему было видно, как он будто попал не в то место и не в том время. Словно думает, а стоит ли ему здесь вообще находиться. Артем подметил это, спеша объясниться:

— Сейчас я все расскажу, — махнул в сторону Элиз парень и подошел к отрешённой парочке. — Яр, слушай. Ты не обязан здесь находиться, и если желаешь уйти — пожалуйста. Только перед этим пусть Май покажет моей будущей супруге мои воспоминания. С тебя я возьму лишь свой приз, да и разойдемся на этом.

— Хм, — мужчина поправил шляпу и широко улыбнулся. — Ты помог спасти мою дочь, хоть это и произошло из-за тебя, как я успел понять. Но, что в картах, также и в жизни, правило одно — долги нужно отдавать. Оружие я тебе сделаю за сутки, как и договаривались, а уж если нужна помощь с вампиром, то мы охотно поможем. Ведь это наш город, наш дом. Мы за него горой, — твёрдо высказался Яр.

— А ты мне все больше и больше нравишься, — усмехнулся Артем.

— Я ж говорил тебе, я не из этих…

— Ха! Ах ты, старый, второй раз меня подловил, хитрец! — беззлобно заулыбался парень.

— Вы закончили? — Элиз в нетерпении прожигала Артема взглядом, ожидая обещанные объяснения.

.

— Да дорогая, — подмигнул Артем Элизабет, получив в ответ хладную, морозящую душу вьюгу. — В общем, Барон, тебе стоит все рассказать. Начиная от твоей встречи с вампиром и до того момента… как ты украл у него наследие Альрама Делюрга.

В комнате повисла гробовая тишина. Все в ступоре уставились на Барона, что, прикусив губу, отвел взгляд в сторону, видимо, не зная, куда ему деваться. А деваться было некуда…

— Д-д-делюрга?! — сняла с пояса хлыст Селина, сжимая рукоятку и убийственно метая молнии одним лишь взглядом.

Руки Элизабет воспылали рыжими сгустками огня. Яр в мгновение вытащил револьверы и направил их на владыку его земель, а Май, на удивление, не колеблясь, повторила за отцом. Жанкон застыл на месте, словно камень, с нечитаемым взглядом. Для него сегодня явно запомнится днём открытий о собственном глубоко любимом папочке. Артем же, в непонимании поглядев по сторонам, поднял руки и закричал:

— Эй-эй! Что с вами?!

— Альрам Делюрг, — словно выплюнув это имя, прошипела Кошка. — Первый из мира звезд, что уничтожил север и создал свою религию. Он назвал её «Уравнители»… Любое его наследие или предки, его клан должны быть уничтожены. Того, кто укрывает любое из вышеперечисленного, должна постичь только одна кара — смерть!

— Она права, — прокричал Яр. — Если у него наследие Делюрга, значит, он «Уравнитель»! И не стыдно ли вам, Барон! Что бы сказала ваша жена — покойная Криста?!

— Сказала бы, что и тогда… "Спрячь наследие", — прошептал Барон, буравя пол тяжёлым взглядом.

Огонь на руках Элизабет померк и спал.

— То есть… ваша жена была уравнителем?

Тяжелый вздох, и такой же ответ:

— Да…

— Как это понимать! — задыхаясь в возмущении, завопил Жанкон. — Мама? Уравнитель?! Почему ты врешь?! Она бы никогда не стала одной из губителей мира! НИ! ЗА! ЧТО! Не смей позорить её имя, жалкий трус!!! Это всё ложь! ЛО-О-ОЖЬ!!!

Артем раскрыл глаза от удивления. У всеми нелюбимого сына Барона вдруг прорезался голос, да ещё какой. Видимо, тема о маме задевала его больнее прочего, от чего даже отца не побоялся. Ведь как говорил сам парень, свою маму он любил больше всего на белом и даже черном, если такой есть, свете и несет кару, дабы тем самым почтить ее память и заслужить прощение. Само собой, он вовсе не мог поверить, что всё известное ему о любимой матери, могло просто-напросто перечеркнуться одним единственным словом.

— Она была хорошим человеком… Лучшее чем я, и уж тем более лучше, чем ты. Но… Это правда, Жанкон. Она была уравнителем.

— Скажи еще раз! — спустившись вниз, сын встал вровень с отцом, прожигая его горящими гневом и невереньем глазами. — Повтори это еще раз, и клянусь, я вырву тебе язык!

— Жанкон, — отвлекла его Элизабет от безрассудных действий. — Давай сначала выслушаем твоего отца, а уже потом будем делать выводы.

Все уставились на барона, давая ему наконец-то право поведать историю своей жизни.

— Эххх… Все, что я вам сейчас расскажу, исключительная тайка! Помните! — поднявшись к трону, он сел. — Двадцать лет назад я прибыл в Бенезет как пришлый. Новый мир, новое тело, новая жизнь… Все было для меня ново, да и оказался я из самого низкого мира — «Черная яма». Семья хорошо ко мне относилась, но, кто тянет вниз, тому суждено остаться в одиночестве. Увы, так и случилось со мной. Блуждая по Бенезету, я хотел покончить жизнь самоубийством, ведь был никому не нужен… Кроме одной девушки, что ехала проездом из ближайших земель. Я встретил ее в баре, — витая в романтических воспоминаниях, улыбнулся Барон. — Да-а, пила она похлеще стада мужиков… Она взяла меня с собой, и вскоре, как это случается, мы полюбили друг друга. Крепко, а затем у нас появились дети… И тогда, она поведала мне тайну, что является предателем-уравнителем, а единственное её желание — защитить мир. В её руках находилась корона королей. Та самая, что может найти шестерых истинных!

— Невозможно! — прошипела Кошка. — Корона Предназначения?! Пхах, твой сын правду сказал, ты лжец!

— Селина, будь сдержанней, — успокоила Элиз Кошку. — Барон! Ведь это корона уже столетия как назад, была уничтожена Друбиргом I.

— Нет, её невозможно уничтожить! — усмехнулся Ливиан, — Делюрг сделал ее из неизвестного поныне сплава, что просто невозможно уничтожить. Так что люди решили просто скрыть правду. Это был самый логичный вариант и лёгкий вариант событий.

— Эмм, — Артем поднял руку. — А что делает эта ваша корона… И что за шесть истинных? Типа идеальные короли, что принесут миру мир?

— Нет, — в отвращении плюнул в сторону Яр. — Это шесть истинных, шесть цветных королей, что собой ознаменуют каждый самоцвет на короне. Они должны уничтожить наш мир. По приданиям, если истинные объединятся, то пророчество сбудется, и тогда от нашего мира останется лишь вечный пепел.

— Значит, вампир, хочет уничтожить мир?.. А корона, в свою очередь, поможет их найти? — вынес вердикт Артем, невесело усмехаясь.

— Да… — протянул Барон. — Он преследовал Кристу 20 лет. ища её везде и всюду. Но она с лёгкостью умела замести свои следы и скрыться. Даже от первого вампира. Вот почему наши земли находиться рядом с Бенезетом. В случае атаки, мы бы воспользовались королевской печатью, что унаследовалась ей по крови. И люди Бенезета пришли бы на выручку, так как первая семья поклялась в верности короне.

— Но почему тогда Жанкон не ей может воспользоваться? Ведь он сын той, у кого была печать. А значит, она должна была унаследоваться по крови. Разве нет? — в сомнениях застыл Артем.

— Нет, Артем, — покачала головой Элиз. — Печать наследуется кровным родственником, только если он докажет короне свою пользу. Просто так никому не дадут королевскую печать, что может повелевать словно настоящий король.

— Ладно, — поморщился от переизбытка информации Артем. — Вроде разобрались… С одной стороны сть вампир, кто хочет заполучить корону предназначения и найти шесть королей, которые уничтожат мир. А с другой стороны есть мы, что должны отдать ему это.

— Я не отдам ему корону! — возмущённо и твёрдо рявкнул Ливиан.

— Да… это явно не лучший план, — усмехнулся Артем. — Тогда… мы используем корону, как приманку, и, заманив его в нашу ловушку, убьем.

— Ха-ха! Наивный, ты что, думаешь это что ли самый простой монстр, кому можно вогнать в сердце кол? — истерически засмеялся Барон. — Хрена с два! Он живет не одно столетие, а то и тысячелетие, и на него многие не раз охотились… Нам просто нужно ждать конец.

— Да, это сильная тварь, не спорю, — улыбка тенью сошла с лица Артема. — Но в своем мире я уже убивал первородного вампира… Хотя ушло у меня на это 15 лет…

В глазах Барона зажегся маленький огонек надежды на лучший исход. Этот человек понимал когда лгут, а когда говорят чистую правду.

— Селина, сколько еще сможешь продержать купол? — спросил парень, прицениваясь и о чем-то усиленно размышляя.

— Час или два, — пожала плечами Кошка. — А зачем он вообще нужен?

— Объясню позже. Май, приступай! Воруй мои воспоминания и показывай их Элизабет. После этого я каждому дам поручение… — вдруг Артем в растерянности застыл и глянул на Май. — Ой! А я что ли все забуду?

Девушка, укутавшись в капюшон встала рядом с Артемом и протянута руку:

— Мм, нет… Элизабет возьми его за руку.

— Эм… хорошо., - "снежная королева" неуверенно выполнила указание, все так же недоверчиво косясь на Воровку.

Девушки взяли руки Артема, каждая по-немногу смущалась, а сам парень был в нетерпение — хотелось наконец узнать как действует сила Воровки.

Руку опалил странный тягучий жар, что с каждым мгновением возрастал и жег всё сильнее. Артем сжал зубы. Его кожу словно прижгли раскаленным прутом, перед этим разогрев на костре. Мир остановился, и только трио странно двигалась. Даже вихрь, что витал в купле из серебра, перестал кружиться и замер. Артем с любопытством рассматривал за происходящим, лишь краем сознания отмечая раскаляющую кожу боль. Под перчаткой воровки горел знак «LV2»

— А это нормально, — раскрыла глаз Элизабет.

Мир стал пропадать и меркнуть, медленно растворяться в красках, а затем приобретать цвет бытия… яркий белый цвет, ослепляющий своей чистотой. Появились мутные серые всполохи, будто кто-то настраивал антенну на телевизоре, вертя её во все стороны.

— Дабы настроиться на нужный тебе момент, я должна сосредоточиться на воспоминаниях про вампира и, главное, увидеть вашу первую встречу, — ровным голосом сказала Май.

— Стой! — чуть не отпустил руку девушки Артем, но Воровка очень крепко сжала его ладонь. Почти до посинения. — Не смей отпускать мою руку! Если сделаешь, я больше не смогу использовать свою силу на тебе, не забывай. Это касается и тебя Элизабет.

— Я поняла, — "снежная королева" согласно кивнула.

Девушки с усердием сжали руки Артема, а мир начал рисовать, словно на чистом холсте, коим было это белоснежное ослепительное пространство, новые краски. В голове Артема билась только одна тревожная мысль…

«Я не хочу, чтобы она увидела…»

Спасибо, что читаете!

Глава XIX Воспоминания

— Мадам, вы уверены? — послышался тихий голос во тьме.

— Этого вполне достаточно…

Тьма, пожирающая и пугающая своей, казалось, бесконечностью, разнеслась по всей темнице, где единственный лучик света, свеча, давала надежду на спасение от мрака.

Облокотившись спиной об стену, женщина с мертвым лицом, что не выражало ни единой эмоции — оно было серым и тусклым, словно пасмурное небо за окном, мрачный взгляд её холодных пепельных глаз смотрел в непроглядную пустоту, в клетку, где бушевала эта тьма. Её одежда состояла из черных штанов и рубахи, на бедрах висели револьверы. Над ее головой горела яркая свеча, ознаменуя, что она единственная, кто здесь владеет светов, и сейчас он принадлежит именно ей.

— Я все же настою мадам Екатерина.

Из мрака, переступая черту света, показался мужчина в белой рубашке измазанной кровью. Вытирая руки полотенцем, он с недовольством в глазах пристально смотрел на женщину. Откинув тряпку в сторону, этот странный человек поправил очки и вернул свой взгляд на тьму, откуда только что вышел.

— Он не выживет такими темпами.

— Превосходно, — мотнула головой женщина. — Вам пора. Вы сделали все, что требовалось, доктор.

— Но вы же вид…

— Никаких НО! — грубо и резко прервала она доктор, а затем с прямым намёком прочеканила. — Вы сделали свою работу. Теперь можете быть СВОБОДНЫМИ.

Мужчина сжал зубы и поморщился — ему было неприятно смотреть на это, ведь уже не первый раз он видит столь отвратительную картину. Но сейчас он не мог ничего поделать и просто ушел. Звук его звонких каблуков еще долго проносился эхом по темнице.

Огонь на свечи, словно огромный язык дракона, затанцевал, будто желая дать еще больше света и разогнать окружающий мрак в том месте, где сидящим за решётной так или иначе суждено умереть.

Женщина, убрав золотистые локоны с лица присела возле прутьев решётки. Свесив голову на плечо, она начала без особого интереса искать хозяина клетки, кто сейчас прятался там. Казалось, что на ее лице появилась мимолетная улыбка, ведь она слышала тяжелое дыхание и кашель, а затем увидела окровавленную руку мальчика, что скрывался во тьме.

— Давай… Ну же, выйди на свет. Я хочу тебя видеть, Артем, — ласково позвала женщина.

Виднеющаяся рука мальчика исчезла. Он хотел подальше спрятаться в спасительную темноту… Но вдруг послышался шелест и стоны. Словно разрезая собой тьму, вышел мальчик, весь перемотанный в бинтах, которые насквозь были пропитаны его кровью. Покачиваясь, он чертил за собой кровавые линии, но приказ выполнил и подошёл вплотную к клетке. Дитя безжизненно глянуло на женщину, что являлась его матерью.

— Да, хороший мальчик, — таким же приторно сладким голосочком пролепетала она.

Но вдруг резко схватив его, женщина сжала рану на руке, от чего мальчик залился душераздирающим криком и попытался отцепить безумную мать от себя, ведь она так сжимала, что, казалось, слышался треск, будто рука ломается, как тростинка.

— А-А-А!!!

— Да, кричи, проклятый! Эта боль, что должна убить тебя!!! — сладкие нотки пропали из голоса, пропитавшись ядом и злостной насмешкой.

Открыв рот, она начала кричать в унисон с мальчиком, но увидев, что его глаза начинают закатываться от агонии, тут же отпустила его руку.

— Как скучно, — женщина брезгливо стряхнула с себя кровь. — Почему ты не дал мутантам сожрать себя? Почему не дал вурдалакам насытиться твоей плотью? Почему не дал монстрам разорвать тебя на куски… — ударив по решетки, она безумно смотрела на сына. — Почему всегда пытаешься выжить?! Тебе не надоело? Ведь ты все равно умрешь… и я этого добьюсь, а затем буду лицезреть с довольной улыбкой! — женщина презрительно и холодно усмехнулась.

— С…до…во…льной… — прохрипел мальчик. — Ха…ха…ха…

Он тихо и завистливо засмеялся, но из-за мрачного эха его смех казался громким. Женщина на мгновение удивленно глянула на сына. Неужто сошёл с ума? Юнец через силу поднялся и с широкой улыбкой уперся головой об холодную решётку прямо перед ее глазами. Их лица были на одном уровне, причём так близко, что, казалось, они чувствовали прерывистое дыхание друг друга.

— Видишь… я… улыбаюсь, — прокашлялся мальчик, но улыбку не спадала с его лица. — Я больше никому не покажу, что мне больно! Никогда… На моем лице ты, как и остальные, будете видеть только улыбку, — ударил он головой об решётку, с ненавистью смотря в глаза женщине. — Спрашиваешь почему я хочу жить?! Тогда ответь, почему я должен хотеть смерти?!

— Потому, что ты проклятый семьи Ванхельсингов. Семьи, что считается святой и защищает этот мир от монстров. Проклятое дитя… Ты бельмо в истории нашего рода! По законам нашего клана Ванхельсинг должен умереть в бою против монстра. Если кровный родственник убьет собрата своими руками или чужими, то это позор для всех нас, а нам не нужно, чтобы наше поколения семьи вспоминали с насмешкой из-за такого ничтожества, как ты! Так что вот она — причина твоей смерти. Защитить честь семьи!

Мальчик сжал зубы, его глаза искривились и увлажнились, но он через силу улыбался и сдержал слезы. Ему было больно… очень больно внутри слышать подобное. С самого рождения его призирали и пытались от него избавиться. Никакой любви, ничего… Только страдания… Сплошная агония на протяжении тех малых лет, что он живёт.

— Да что я такого сделал?! — заорал он, ощущая обиду от этой несправедливости. — Почему я проклятый?! Я такой же человек, как и ты! В чем моё проклятие?!

Женщина пожирала мальчика холодом своих глаз. Она была в ярости. Создавалось ощущение, что перед ней вовсе не человек, а лишь жалкий червяк… с таким презрением она взирала на него. Но неожиданно мать протянула руку и положила ее на щеку мальчика.

— Тебе не нужно знать… Тебе стоит лишь просто умереть… без лишних вопросов. Чем больше ты живешь, тем больше ты тратишь наше время, Артем. А ведь ты знаешь мой девиз: «Время — деньги».

Женщина встала и, отвернувшись, скрылась во мраке коридора. Она ушла прочь… словно забыла, что в темнице томиться ее родной сын. Впрочем, для неё и вовсе не было там никого важного, как и этого разговора. Мальчик только озлобленно посмотрел в спину женщины, которая является его матерью, прежде чем тьма поглотила последние очертания силуэта, и, сжав зубы, закрыл глаза, тихо поскуливая. Его улыбка уже давно сошла с лица, уступив место внутренней боли. Единственный вопрос, что его не переставал интересовать — что же за проклятие роком нависло над ним. Никто не говорил об этом, в чём оно состоит. И почему он вообще проклят? Глаза вновь предательски увлажнились от этой несправедливости и непонимания подобной жестокости, но он тут же выдохнул и прикусил нижнюю губу, говоря самому себе:

— Не плачь! Не плачь!!! Не смей!

***

— Это что было? Это твоя мама?

— Лично мне больше интересно, где вампир-то?

— Терпение, сейчас он появится…

***

— Проклятый Ванхельсинг? — послышался во тьме хриплый, леденящий душу голос.

Мрак, что окружал свет, вдруг стал пожирать его, заставляя его отдалятся от темницы. Мальчик, сплошь омытый в собственной крови, не понимал что сейчас происходит перед ним. Пламя окрасилось в алый багрянец. Он слышал шаги, глухие и в тоже время оглушительно громкие. В беспроглядной черноте кто-то шел, и распознать неизвестного удалось только с помощью алых огоньков глаз, что остановились напротив клетки, где уже свет полностью померк. Веяло холодом в перемешку с запахом железа от крови. Взор этого существа насквозь прожигал мальчика, смотря в самую душу. Послышался неприятный скользкий звук, будто что-то только что облизали.

— Хм… и правда, дитя. С твоей кровью что-то не так, — протянул он в задумчивости с ноткой интереса оглядывая смертного.

Неизвестный швырнул полотенца в лицо мальчика, сильно удивив его. Ведь Артем знал, что тряпка совсем недавно лежала в камере возле него самого, а это ночное создание сейчас стояло за решёткой. В голове у мальчика пронеслась мысль, и он тут же озвучил ее:

— Вампир… — тихо прошептал он, не смея прервать зрительный контакт.

— Умный мальчик, — хмыкнул неизвестный и продолжил. — Причём не простой вампир, — он с пугающей хищной улыбкой присел на корточки, от чего их лица стали на одном уровне. — Первый, что дал жизнь всему вампирскому роду на этой на земле… Влад Дракула. Слышал о таком?

Челюсть мальчика затанцевала чечетку, а сердце бешено забилось. Артем хотел жить и боролся за эту жизнь всеми силами, несмотря на то, что за своё существование он смог познать только агонию… И тут, как на зло, откуда не возьмись появляется первородный вампир — главный враг семьи Ванхельсингов. Мальчик понимал, что теперь точно не уйдет живым. Почему жизнь к нему так несправедлива? Какое-то настоящее проклятие… Слезы все же предательски вырвались из глаз. Опустив голову, он принял свою участь и тихо сказал:

— Давай… действуй, монстр…

— Хочешь, чтобы я убил тебя? — со скукой спросил вампир, изгибая бровь.

Хищная улыбка не спадала с лица его. Артем её не видел, но чувствовал по интонации говора этого существа.

— Ты ведь за этим пришел? Разве нет? Я — Ванхельсинг, ты — родоначальник, кого моя семья пыталась истребить столетиями.

— Верно, мальчик… Но пришёл я сюда, чтобы изучить вашу крепость. Выша темница под землей, дальше мне не пройти. А сражаться в доме охотников, что сплошь напичкан устройствами, дабы ускорить мою смерть, я однозначно не желаю. Пусть моё могущество в десятки раз превосходит ваше… Хм, пожалуй, даже не так. Вы скорее уж для меня словно блохи. Но тешить своё самолюбие я люблю в пределах разумного, и потому займу позицию мудреца. Вас, Ванхельсингов, недооценивать не стоит.

— Значит, я буду жить? — обрадовался мальчик, цепляясь за ниточки жизни.

— А ты этого по-настоящему хочешь, дитя? По твоим глазам я бы сказал, что ты желаешь смерти. Поверь мне, за свою жизнь я успел повидать разных взглядов и сейчас вижу, что выжить ты пытаешься из-за страха смерти. Хм… Мне известны ваши законы, да и оборвать твою маленькую жизнь я могу за секунды. Ты ничего не почувствуешь и, тем более, не поймешь, — вампир говорил игриво и спокойно, словно убивать подобных Артему для него обыденность.

— Ты точно тот, про кого я когда-то читал? Влад Дракула? Вампир, что принес апокалипсис и истребление людского рода. Ведь из твоей крови появляются все монстры… Но сейчас ты, испытываешь жалость к человеку, в жилах которого течет кровь твоих злейших врагов — Ванхельсингов. Почему?.. — в непонимании задавался вопросом юнец.

— Скажем так, дитя, для меня все люди да и сам ваш маленький мирок, то, что с ним происходит, — просто игра…. Жизнь и смерть, течение веков, войны… За этим забавно наблюдать, — он резко замолк, но вдруг так же неожиданно продолжил. — Мы можем с тобой сыграть, как думаешь?

— Сыграть?! — мальчик поежился от этого предложения.

— Да! — уверенно продолжил Влад. — Игра состоит из правил, хода и конца. Я озвучиваю правила, ты делаешь ход, затем еще и, обогнав соперников, приходишь к концу игры. И только тебе самому решать, какой конец уготован именно тебе. Вроде бы несложно, не так ли? — игриво спросил полуночный хищник.

Мальчик смотрел в алые глаза, что зачаровывали его, словно пламя маленького мотылька. Но предложение о некой игре, несмотря на то, кто именно его сделал, очень заинтересовали юнца. Впервые он разговаривал с кем-то на равных и кто-то проявлял в диалоге к нему хоть мельчайшее уважение. Ироничнее всего, что делал это тот самый монстр, что в своё время отнял сотни жизней и на кого родная семья Артема охотилась испокон веков… но это сделал именно он, а не та самая семья, что отказалась от мальчика, оставив умирать во мраке, холоде и полнейшем одиночестве.

— Хорошо… я сыграю… — юнец тихо принял предложение, вовсе не жалея об этом выборе.

— Отлично, дитя… Правила просты — выживи и найди меня. Сделай свои ходы, ведь я ближе, чем ты думаешь. Когда ты подойдёшь к концу, я подарю тебе обещание, что сейчас озвучу, — послышался смешок во тьме, — Я помогу тебе убить твою семью…

***

Мир остановился, замер и превратился в очень живую картинку. В свете от свечи, отдающей багряным светом, за руки, стояло трио — Артем, Май и Элиз. Парень задумчиво смотрел на мальчика, что был во тьме. Он смотрел на самого себя, вспоминая тот день, когда впервые познакомился с Владом. Эта встреча изменила его мир, дав маленькому мальчику смысл жизни…

Май, подняв голову, закатила глаза. Ее трясло, а дыхание было очень прерывистым, отчего Артем испугался за нее. Но больше его интересовала Элизабет, которая вытирала глаза от слез.

— Не плачь, — грустно усмехнулся Артем. — Это всего лишь прошлое, и оно уже давно ушло.

— Да… Но ты же был ребенком?! Как твоя мать могла так поступать с тобой?!

— Я нашла все события с вампиром и упоминания о нем! — радостно выкрикнула Май. — Куда нам?

— Так-с, — призадумался Артем. — Нужно найти воспоминания с учением, по которому была сделана особая пуля против вампира. Ей я и убил первого. Если не ошибаюсь, это произошло за год до моей смерти… Точно не вспомню. Элиз, теперь внимательно слушай и запоминай все то, что увидишь.

— Хорошо!

Мир стал снова утопать в красках и резко их сбрасывать, становясь белым. Но появившиеся помехи чертили новую локацию, будто в компьютерной графике, где Артем уже был не мальчиком, а тем, кем является сейчас. Он был в Лаборатории, увешанной самыми разными и невероятными телами монстров, что висели на цепях. Всюду были расставлены столы с пробирками и огромными колбами. Профессор Ларг метался с записями перед Артемом, попутно успевая записывать в дневник дополнительные сводки свободной рукой.

— Ларг, давай уже перейдем к делу! — остановил Артем профессора. — Так ты выяснил? Его возможно убить?

— Эм… — профессор посмотрел по сторонам, а затем в записи. — Возможно! И ещё как!

Ларг подбежал к доске и нарисовал мелом человека. Закончив свой творческий шедевр, он обвёл сердце.

— Вся его сила заключена в потоке крови, то есть в сердце. И что бы убить его, нужно 3 компонента. Первое — серебро, оно разрушает его ткани. Второе — кровь мертвого, оно ослабляет его загрязняя источник его силы. Третье — кровавое древо, частички этого дерева имеют яд, что способен остановить регенерацию. Если смешать эти компоненты и поразить его сердце, — подошел профессор к Артёму, и с безумными глазами протянул ладонь с пулей, — он точно умрет!

***

Мир застыл на одном мгновении. Безумный ученный все так же протягивал чудо-пулю, что способна убить родоначальника вампиров, а трио, продолжая держаться за руки, принялось обследовать комнату. Артем даже сгрустнул, видя Ларга, ведь этот человек помог ему из чистого сердца… И закончил, в итоге, в пасти вампира, что одной темной ночью пришел по его душу.

Трио перемещалось, не отпуская друг другу руки. Не самое удобное положение, но необходимое. Элизабет заглянула в дневник профессора и померившись, сказала:

— Я не понимаю этот язык.

— Вот чёрт…

Артем совсем позабыл, что его мир отличается от здешнего, а это означало, что и языки у них разные.

— Но! — мимолётно улыбнулся девушка. — Я могу запомнить эти символы. Ты же умеешь читать их, Артем?

— Да, могу. Тогда приступай, — облегчённо выдохнул парень.

Пока Элизабет смотрела в дневник, Артем запоминал все записи, что находилась в другой руке:

«Вампир Родоначальник. Сила превосходит человека. Ткани в районе сердца имеют более плотную мембрану, что выделяет его сердце…»

Артем остановился в прочтении, так как Мая вдруг ухватилась свободной рукой за голову и тихо заскулила, болезненно морщась. Но Элиз вовсе не обратила на это внимание, продолжая запоминать символы.

— Я… больше не могу!!!

Май завопила от пронзающей разум боли, и мир в мгновения ока перестроился. Он стремительно нарисовал иную реальность, а затем все нову и другую, словно сила девушки вышла из-под контроля.

Теперь перед ними был огромный замок, своим величием просто поражающий воображение. На улице хаотично валялись трупы с пулевыми ранениями, и каждый мертвец был облачён в плащ с изображением пули, обернутой в лозу. По главной дороге с дымящимися из дул револьверами вальяжно шли двое: мужчина в возрасте и молодой парень. Они имели униформу, подобную той, что была на мертвых, вот только разница состояла в знании. Эта двойня узнала истину о собственном ордене, а также о братьях, что заседают в главном штабе. Артём с Георгом открыли огромные врата, ведущие внутрь замка… И встретили их два алых огонька, ярко сияющих в кромешной тьме этого здания.

Стоило Май начать снова скулить от боли, как воспоминания быстрыми кадрами перематывались в другие моменты.

Теперь же Артем и Георг были окружены этой тьмой, пребывая в ней наедине с двумя огоньками алых глаз.

— Вот я и нашел тебя!!! — выкрикнул Артем, стоя рядом с Георгом.

Мужчина был напряжен как никогда. Парень помнил тот день… день, когда они нашли его…

— Так значит, Скитальцы, что борются против монстров апокалипсиса, служат тому, кто его и устроил? — усмехнулся Георг, смотря в алые глаза. — Да, Артем, не такого я ожидал…

Артем раскрыл рот и замер, как и все воспоминание. Тела Георга и Артема искаженно изогнулись, а Май вновь громко закричала от боли, падая на колени. Парень вместе с Элиз не отпускали её руки, крепко сжимая ладони. Реальность сделала очередной виртуозный оборот, явив иной момент и окружение — город, напрочь поразивший восприятие Элиз. Ведь она не разу не видела машины, дома, что устремлялись до неба… и столько трупов, которые, казалось бы, утопили улицы в крови.

Дома были разрушены, а среди этой мертвой тишины только двое остались в живых.

— Артем… давай!

Парень сжимал револьвер в руке, направляя дуло на растерзанного Георга, что лежал с растерзанным телом и вырванными наружу внутренностями. Артем, будучи весь в порезах и с небольшой дырой в плече, сжал рукоять револьвера. Прогремел выстрел, разрезая могильную тишину улиц. Тяжело выдохнув и подняв голову к небу, он хотел кричать… кричать так громко, чтобы выразить хоть часть бушевавшей внутри него боли и ярости. Но не мог, словно его голос исчез.

— Хорошо постарался, проклятый Ванхельсинг, — прозвучал хриплый насмешливый голос.

В десяти шагах от Артема на коленях спиной к нему сидел первородный вампир с пробитой грудной клеткой, которая, судя по всему, не могла регенерировать. Парень начал мелкими шажками приближаться к вампиру. На его лице застыла ярость за погибшего друга… Но время для мести не было — вампир маленькими частичками начал рассыпаться в серый пепел. Тихо рассмеявшись, он сказал последнею фразу на последок:

— Ты проклят, потому что не принадлежишь этому миру…

— А-А-А!!! — в агонии закричала Май.

Они расцепились руками, и мир тут же вернул единственную существующую реальность. Все те же люди с нетерпеливым ожиданием смотрели на трио: Яр, Жанкон и Барон. Яр вмиг подбежал к дочери, потерявшей после произошедшего сознание, и подхватил её на руки.

Моя голова!» — поднялся Артем на ноги, придерживаясь за раскалывающуюся головёнку, и помог подняться Элиз. Что ж, боль сейчас не имеет значения, ведь теперь у них есть средство, способное убить родоначальника вампирьего рода, и это было главным. А если Элиз действительно все запомнила, то заодно и шанс на тактику боя! Ведь Артем помнил в основном главную суть, но мелкие детали, что были тоже весьма немаловажны, забыл… Как и последний ингредиент для убийства вампира — кровавое дерево. В дневнике, который просмотрела Элиз, было также описано, где произрастает это чудное деревце.

— Барон, — помотал головой Артем, приходя в себя. — Готовь свои войска и ищи достойных магов!

— Жанкон, найди кровь мертвеца, да побольше, и также тащи ваши запасы серебряной пудры!

— Элиз, напиши все, что запомнила, и отправь мне письмо, как закончишь, — Артем быстро раздавал указания, усиленно соображая и выстраивая в голове планы.

— Отправить письмо? — не поняла девушка. — Ты куда-то поедешь?

— Да, к Яру, — усмехнулся Артем, с улыбкой смотря на мужчину. — Отдашь мне долг, ковбой, а заодно покажешь все известные тебе модификации для стрелков. Нужно подготовиться, ибо кое-что грядет…

— Селина, — хищно улыбнулся Артем, поглядывая на кошку, отчего ту резко подбросило. — Убери купол ветра и защищай Элиз ценой своей жизни. Это приказ!

Купол, как и было велено, спал, растворившись без следа, а кошка только хмыкнула и отвернулась в сторону, но против не сказала ничего. Она выполнит приказ, чего бы то ни стоило.

Все поручения были выданы… Оставалось только подготовиться и составить план местности, где будет происходить сражение. Само собой, поможет с этим Артему именно Яр, ведь всем известно, что кто же, как не стрелок, свою территорию знает, едва ли лучше собственного револьвера.

— Хорошо. Тогда не будем терять время! — басисто заявил Яр и направился к выходу.

— Ага! — радостно ответил Артем, ободренный очень увесистым шансом на победу.

Спасибо, что читаете!

Глава XX Поместье, пари и переговоры

— Вот это да! И это все твоё?

— А то!

Проскакав от замка Барона пару часов, Яр, Артем и Май оказались в поместье стрелков. Огромное здание с темя корпусами, что из-за этого походило на букву Е. Центральная часть была для гостей и самой семьи Яра, где прислуга, заранее накрыв на стол, радостно приветствовала своего господина. Но времени было мало. Бессознательную Май отнесли в комнату, где она сейчас пытается прейти в себя после произошедшего. Ковбой же, не теряя ни секунды, отправился в левый корпус, где они сейчас с Артемом и находятся. Этот корпус служил для создания пистолетов. Здесь располагаются огромные станки и мастера, что в поте лица производят шедевры. Жар, исходящий от огромных ковшей с магмой был несносный, словно в аду.

Яр скинул свой плащ, и подойдя к одному из рабочих, взял его заготовку — дуло револьвера. Повертев и посмотрел в дыру, он удовлетворительно кивнул. Артему лишь оставалось изумлённо открывать рот от происходящего. Он-то думал, что приедет в маленький домишко, где без дела уже много дней стоит такая же мелкая одинокая кузница.

— Пошли! — прикрикнул Яр, с улыбкой наблюдая за реакцией парня.

Пройдя рабочих, они зашли в кабинет в самом конце цеха, где был один стол да пару стульев с диваном у стены.

— Эх-х, ну, давай приступим, — сев за стол, Яр достал папку из ящичка и начал её перелистывать. — Так-с, я могу предложить тебе много вариаций револьверов. Но хочу спросить тебя одну немаловажную вещь…

— И что-же? — Артем присел на стул и деловито закинул ноги на стол, отчего Яр поморщился, но упрекать парня не стал.

— Ты владеешь мечами?

— Хм, — в голове Артема пронеслись воспоминания когда он орудовал этим орудием. — Не сказал бы, что хорошо, но пару трюков сделать могу.

— Тогда как тебе такой вариант?

Яр повернул огромный лист к Артему, заставив парня в восхищении широко раскрыть глаза, устремив взгляд на чудо. Огромный револьвер с длинным дулом, и к нему прикреплено лезвие меча, барабан имел соответствующие немаленькие размеры.

— Рукоять при нажатие одной кнопки, принимает вертикальную позицию, и пистолет становиться мечом, но в тоже время он также остаётся пистолетом.

— У меня другой вопрос, — проморгался Артем, не веря увиденному. — Как из этого стрелять? И что в этой махине за калибр? Ты хочешь что б мне руку оторвало? — усмехнулся парень.

— Мда… Ты прав, даже с моей силой тебе это не подойдет. Тогда, может быть, вот?

Яр перелистнул на следующую страницу, от чего Артем взглядом вгрызся в бумагу и не желал отпускать рисунок. Парень даже привстал от предвкушения. Черный, словно безлунная ночь, револьвер с выдвигающимися кинжалами, массивный, похож на Алого и Белого, но этот был с золотыми узорами, которые на рукояти плавно превращались в прекрасную розу.

— Вот это мне нравится! — Артем чуть хищно и неотрывно смотрел на творение искусства оружейного дела, уже представляя его у себя в руке.

— Так и думал, — усмехнулся Яр. — Механизм похож на тот, что у твоих револьверов, только вот он будет весить специально под тебя, а заодно сбалансированным. Механика та же: нажимаешь кнопку, рукоять становиться вертикальной, а лезвие вытягивается, создавая уже не кинжалы, а этакий небольшой меч. Также револьвер сделан из сплава магмы Векового Жерла. То есть разрушить его практически невозможно.

— То что надо! — с безумной ноткой восхищения выкрикнул Артем. — И да, а как ты мой револьвер сделал легче? — вытащил Алого из кобуры Артем. — Это сила уровня? Так понимаю, у тебя Альманах?..

— Да, — махнул рукой Яр, однако Артем ничего не увидел. — Ясно, — усмехнулся мужчина. — Ты их не видишь… Скрытый что ли?

— Возможно, — вздохнул Артем. — Еще пока не ясно. Но сейчас не об этом… Что это за способность?

— Она называется, — сел за стол Яр и так же, как Артем, по-хозяйски закинул ноги на стол, — Баланс. И заключается в теории равного обмена. Например, я облегчил твой револьвер, а взамен отдал 10 секунд своей жизни. Могу таким образом сделать неживой объект живым, поместив часть души заказчика.

— Что?.. — поперхнулся Артем. — Ты можешь сделать живой пистолет? Да и к тому же отдаешь жизнь? Не страшно, ковбой? — с некоторой опаской покосился на мужчину парень.

— Не-а. От силы за пять лет своей работы я потерял один год жизни… если не ошибаюсь. Так что мой бизнес как одного из лучших оружейных мастеров процветает как никогда, — Яр наклонился к Артему и с безумной улыбкой посмотрел ему в глаза. — Поэтому все твои мечты могут воплотиться в реальность.

— Мне уже не терпится приступить к работе! — усмехнулся Артем.

***

И вновь ночь укутала город, что бликами от света отдавал глубоко вдаль. С довольной мордой Артем наблюдал с веранды главного корпуса за угасающими огоньками и попивал из бокала чудное вино неплохого качества. Все, что он просил у Яра, будет готово с первыми лучами солнца. Парень ясно дал понять, что его револьверы должны сделать, причем желательно, как можно скорее. Если все будет работать, то вампиру точно не сдобровать. К тому же раним утром Яр должен показать местности, где должна будет произойти битва. Нужно все исследовать и проанализировать каждый уголок, дабы не повторить прошлых ошибок.

Взяв в руку письмо и снова вчитывавшись в текст, написанный Элизабет, Артем в мыслях благодарно похвалил снежную королеву. Ведь она отправила текст, где были описаны места примерного произрастания кровавого дерева. Как и ожидалось от названия, росло оно там, где когда-то было кровопролитие. Земля впитала в себя кровь погибших и на ней, вскормленное этой живительной энергией, расцветают деревья, у которых стволы имеют ярко-алые оттенок. Артем отправил ей перевод и велел найти такие деревья. Теперь же парню осталось только наслаждаться вином и ждать свой чудо-заказ.

— Ох… Как мне плохо…

Из ширмы у выхода, покачиваясь и щуря глаза, вышла Воровка. Она села около Артема и, забрав бутылку вина, выпила ее до дна.

— Хороший аппетит, девочка, — парень с усмешкой улыбнулся этому «залпу».

— Ага, спасибо, — закрыла глаза Май и легла на стол головой. — Я надеюсь, ты увидел все, что тебя интересовало?

— В полной мере, — кивнул Артем. — И да… То что ты видела, никому. Или тебе придется пустить пулю в лоб. По слухам это больно, — парень с беззаботной улыбкой пожал плечами.

— Больнее чем укус вампира? — усмехнулась девчонка и прижала ладонь к шее.

— Намного, — к Артему подошла служанка и подлила новую партию вина и поставила новую бутылку. — Однако более всего меня интересует ваш стиль стрельбы. Как у вас так получается? Если не ошибаюсь, раскручивая револьверы, вы можете поменять направление пули, сменить, так сказать, ось? Звучит фантастично и безумно, но я лично видел, как твои пули меняли направление, причем крайне неестественно.

— Все дело в ширине дула и специального зазора и силе отца… плюс раскручивание револьверов. И да, мы меняем траекторию.

— Сложный стиль, — помотал головой Артем и поморщился.

— Ну, это не твой варварский — рикошетить от всего, что тверже железа, — хитро улыбнулась Воровка, незаметно потягиваясь к бокалу вина.

— Это сейчас был вызов? — усмехнулся Артем, приподняв бровь.

— А что, если и так? — губы девушки не теряли нотки хитрости и озорства. — Думаешь выиграть?

— Хм…

Артем встал, не забыв взять бутылку вина. Он начал рассматривать чистое поле перед поместьем, сплошь укрытое зарослями травы. А дальше начинался лес с огромными деревьями.

— Так пари? — продолжил парень.

— Что ставим? — встала Май, вытащив отливающие золотом револьверы.

— Мм, — призадумался Артем и пригладил подбородок. — Если я выиграю, то расскажешь почему тебя сторонятся.

Девушка вмиг поникла, помолчала, подумала и тут же неожиданно ответила.

— Хорошо, договорились… Но если ты проиграешь, то расскажешь… — она замолчала на секунду, а затем продолжила. — Как и из-за чего ты умер пришлый.

Артем дрогнул, а на груди предательски зажглась фантомная боль. Воспоминания волной окинули сознание, однако парень быстро вернул над этим контроль и скинул морок. Вызов он все-таки не стал отклонять.

— Баш на Баш, согласен.

— Говори условия, — встала девушка рядом с Артемом, хитро заглядывая в глаза.

— Видишь дерево, — Артем достал Алого и выстрелил ровно в ствол. — Твоя задача не дать моей пули попасть в дерево. Чем больше я попаду, тем больше у меня очков. Потом меняемся. У каждого по одной попытке и одной обойме… Думаю, все просто, — вставил парень недостающий один патрон в алый револьвер.

— Ты серьезно?! — выпучила глаза девушка.

— Уже сдаешься? — тут же ответил на вопрос Артем, копируя хитрющий взгляд и улыбку.

— Ладно, черт с тобой, играем!

— Тогда на счет три я стреляю, — начав прицеливаться, парень пустил отсчёт. — Раз!

Неожиданно прозвучал выстрел. Май на рефлексе растерянно выстрелила, раскрутив пистолет, но пулю Артёма догнать не успела, и-бо своей цели, ствол дерева, она уже достигла. Стиснув зубы, она гневно зыркнула на парня.

— А я разве говорил, что нельзя врать? — он засмеялся. — Тут нет правил, девочка!

Артем тут же выстрелил, а Май, словно в унисон, выстрелила в ответ, чертя пулей полу круг и сбивая пулю Артёма прямо перед стволом дерева. Но на этом парень не остановился и, направив дуло в другое направление, выстрелил. Пуля виртуозно отрикошетила от кустов, где лежал небольшой камень, и уже достигла ствола… как и пуля Май. Они врезались в цель почти одновременно, только на разных расстояниях. Артем, хмыкнув, не поверил собственным глазам — девушка смогла за секунду прочитать парня.

— Ну хорошо… А как тебе такое!

Артем резко выстрелил. Пуля пролетела прямо возле уха Воровки и отрикошетила от стоящий сзади металлической вывески. Но каково было удивление парня, когда Май вытянув руку, выстрелила и тем самым сделала ход конём! Она, высчитав за считанные мгновения траекторию полёта, выстрелила и попала ровно в то место, где должна была быть пуля Артема, вовсе заменив её. Снаряд Артема врезался в металл, противно лязгнув, и деформировался, так и не войдя во ствол.

— Вау, — впечатлёно похлопал в ладоши Артем.

Парень выстрелил вверх, но Май в мгновение ока отбила пулю, из-за чего на ее лице возникла довольнейшая улыбка до ушей.

— Зря радуешься. Твой револьвер состоит из пяти патронов… — вытянул руку Артём и нажал на курок. — А вот мой — из шести, — выстрел.

Улыбка тут же сошла с лица Май.

— Ну, хорошо! У тебя 3 очка. А теперь моя очередь, — открыла барабан Май.

— А ну-ка стоять! Что ты делаешь? — улыбнулся Артем. — Ведь я же тебе говорил: одна попытка и одна обойма. Твоя попытка наступила… но в барабане нет патрон. Так что я выиграл! — победоносно заявил парень и убрал револьвер, говоря об окончании состязания.

Девушка непонимающим взглядом уставилась на парня, так и не перезарядив пистолет. Май прекрасно понимала, что проиграла, так как плохо слушала правила. Впрочем, на это Артем и рассчитывал, ибо знал нетерпеливый характер девушки. Притопнув ножкой, она всем видом показала своё недовольство к мухлежнику. Артем же сел обратно и, выпив из горла вина, с широченной улыбкой сказал:

— Ну-с, пари есть пари. Если ты, как и отец, то долг у тебя должен быть в приоритете.

— Хорошо… — хмуро прошипела Май. — Завтра на рассвете, как вы с отцом отправитесь в путь, я поеду с вами и по дороге поведаю тебе. А сейчас я спать, чертов ты мошенник!

Май грациозно развернулась и покинула веранду, оставив Артема наедине с самим собой. Девушка изрядно разозлилась, как и Артем, когда его впервые так нечастно обыграла Ева, показав трюк. Ох, как же Артем ненавидел тогда эту женщину за такой наглый поступок, но именно она объяснила ему, что жизнь — это игра слов и событий, что приводят тебя к проигрышу… или же победе. Каждое слово, подкреплено событием, которое, если его упустить, приведёт тебя в объятья смерти… Как однажды Артема.

— Интересно ты разыграл мою бывшую марионетку, — в задумчивости прошепелявил неожиданный гость.

Артем дрогнул узнав голос, что услышал напротив себя. Он повернул голову и узрел рядом с собой создание, сбежавшее походу из рассказов и книг. Парень в изумлении раскрыл глаза. Тело существа было человеческим, а одето оно в алый потертый плащ, но вот его лицо да и вся голова… Такое же, как и Влада Дракулы, покрытое тьмой с выставленными на показ острыми клыками и яркими алыми глазами. Вампир показал себя, и Артем знал, что не без причины.

— Чего надо, клыкастый? Время у меня еще есть…

— Да, время есть, не спорю, — усмехнулся вампир. — Но с тобой, как и со мной, хочет кое-кто поговорить.

— Вряд ли у нас с тобой есть общие знакомы. Я ведь пришлый, — Артем тут же посерьезнел. — Так что давай без шуток.

— А он и не шутит, дитя…

— Я же… Какого?!

Опомниться он не успел, как оказался в мире, что был абсолютно белоснежного цвета, словно Май снова воспользовалась своей силой и прямо сейчас искала воспоминания. От реального остались лишь стол да вино в руках у парня, которой он принялся усердно пить. Собственным глазам и поверить то было сложно, ведь помимо вампира, что сидел рядом, напротив них также было существо, сплошь состоящее из лазурной энергии, собранной в человеческий силуэт, который Артем тут же узнал. Оторвав горлышко вина от губ и вытерев губы, Артем надменно взглянул на существо перед ним.

— А тебе чего надо, Самюэль?

Существо, что звалось Безымянным богом, молчало, будто бы выбирая слова. Но на самом деле ему было скучно отвечать, и он был здесь словно не по своей воле.

— Я пришёл, чтобы остановить вас. Мои силы, когда-то дарованные вам, не должны сражаться друг против друга. Я уже поговорил с Германом, — кивнул Безымянный в сторону Вампира, — и мы пришли к соглашению. Осталось лишь тебе, повелитель молний, прислушаться и согласиться с условиями.

— Ха! Ты что же, — с гневом возмутился Артем, — выступаешь в роли папочки? Мы не твои дети и не твои шавки! Ты даровал нам силу, так изволь следить молча и не влезать в наш конфликт.

— Зверек, — оскалился Вампир, — Самюэль хочет сберечь тебя от неизбежной смерти. Так что тебе стоит задуматься нам моими условиями.

— Что?! — вытянул, как струнку, указательные палец Артем перед черным лицом вампира. — Неизбежной? Зверёк?.. Клыкастик, поверь, таких, как я ты ещё не встреча, и именно поэтому ты еще ходишь по земле на своих двоих.

— Артём, — оглушительнее громка раздался голос Самюэля, но его губы словно прошептали. — Герман — сильнейший обладатель моей силы, а тебе, новичку даже и секунду не выстоять. Условия его просты: принеси наследие и можешь отправляться со своими спутниками дальше. Вас он не тронет, и впредь ваши дороги не пересекутся. Думаю, ты не глупый, ибо моей силой глупцы не обладают.

Артем замолчал, внимательно всматриваясь в бога, что не излучал, казалось бы, ни единой эмоции. Из-за этого трудно было просчитать ходы, понять где ложь, а где правда… А ещё парню стало интересно, почему же силы Безымянного не должны столкнуться. Но, сейчас был важен иной вопрос.

— А что будет с городом и его жителями, клыкастый? — хмуро спросил парень.

— К сожалению, они в сделку не входят. Город исчезнет с лица земли, а мыслители будут столетиями гадать о произошедшем там. Время вампиров ещё не настало.

— Тогда отказываюсь, — развел руки в сторону Артем. — Самюэль сказал правду — я не дурак! Этот город может дать мне очень многое! Так сказать, точкой к чему-то великому.

— И ради этого ты готов умереть? — стер клыкастую улыбку Вампир. — За какой-то жалкий городишко, коих тысячи? К тому же, неужели ты думаешь, что я не раскрыл все твои планы наперёд? Думаешь, стоило тебе укрыться серебряным куполом, и я тут же проиграл? — вампир сложил руки домиком, и уставился на Артема пристальным хищным взглядом. — Ты знаешь, как убить меня, твой Яр изготовит тебе чудо-оружие, ты заманишь меня в подготовленное место с помощью короны, а что же что дальше? Сражение с подкреплением из сотни магов… И это всё? Серьезно?! — убрав руки и показав свои глаза, что прожигали алым пламенем, он разрывал своим басом многострадальный слух парня. — Против меня выходили армии, тысячи и десятки тысяч, королевства, и все они, как и ты в дальнейшем, были повержены! Так что просто отдай мне корону и катись на все четыре стороны! Тупой зверёк! — Вампир взревел, явно оскорбившись дерзостью Артема.

— Он прав, — махнул рукой Самюэль, от чего на столе возникла мерцающая пыль. Она превратилась в рисунок, где Артём безвольно лежал на земле, а над ним, склонившись, — Вампир, вгрызшийся ему в шею. — Если ты пойдёшь тем же путем, то твоя судьба — смерть.

— Судьба… Отнюдь, это не так, — махнул рукой Артем и стер пыль со стола. — Судьба строится сама по себе, и никто не вправе ее видеть, а уж тем более предвидеть, — парень встал и всем видом показал, насколько ему плевать на собеседников. — Я уже один раз должен был умереть, но нет, вот он я, живой! Так что катитесь вы оба куда подальше. Ты, божок, что предвидит судьбу, и ты, недовампир, который «разгадал все планы». Скажу вам одно: первое, — указал пальцем Артем на бога, — я не знаю в какие игры ты играешь, но у тебя явно на меня определенные планы. Забудь! Замки из песка я еще как умею разрушать. Второе, — указал пальцем на Вампира парень, — Думаешь, ты такой умный, клыкастик? Столетия закалили твой разум. Ты у нас тут мудрец и всесильный владыка мира сего, ага. Да, ты угадал план… Но ты думаешь, я этого не предвидел? Я 15 лет охотился на подобного тебе родоначальника вампиров из своего мира. Я знаю о тебе все! Знаю повадки, которые никому в этом мире неизвестны, знаю, как тебя убить и как привести план в действие. Так что посмотрим, кто из нас еще окажется победителем!

Артем топнул и стоило ему моргнуть, как мир изменился в мгновение его ока. И вот он стоял на террасе в полном одиночестве. Бутылка вина уже почти опустела, так что он просто допил ее и, запыхавшись, посмотрел на луну. Гневно сверкнув взглядом, Артем швырнул бутылку в ночное светило и закричал, словно истеричка, оскорблённый тем, что его столь нагло оборвали.

— Я не договорил!!!

Спасибо, что читаете!

Глава XXI Сделка

— А ну, тормози! Я-А-А-А-Р!

Артем, сжав поводья изо всех сил, мчался на бойкам скакуне за Яром с Май, что с довольными и хитрыми улыбками смотрели на страдания парня. Они явно не хотели останавливаться, преследуя разжигающийся на горизонте рассвет, первые лучи солнца, что уже ласково коснулись земли, согревая её после длительной ночи. Деревья мимолётно силуэтами расплывались перед взором парня. Лошадь явно была приучена ехать за хозяином.

На утро Яр продемонстрировал Артему его будущее чудо-оружие и сообщил, что осталось только подготовить амуницию для ношения орудий. Сейчас же стрелки отправились на равнину, которая по словам Яра должна была стать отличным полем боя.

Солнце потихоньку начало пробиваться сквозь деревья-исполины, и наконец-то семейка оружейников остановилось, сравнявшись с Артёмом, который, отдышиваясь, закинул голову к небесной лазури. Такие скачки явно были не для него. Казалось, что каждая косточка отдаёт своей нотой боли, а от того вот-вот сломается.

— Да ладно тебе! — усмехнулся Яр, — Всего лишь то прокатились пару часиков верхом, а ты уже весь выжитый, как лимон.

— Он же пришлый, возможно в его мире вообще нет лошадей, папа, — снисходительно пожала плечами Май.

— И правда… — в задумчивости потер подбородок Яр и со смешинками в глаза глянул на парня.

— Да есть в моем мире лошади! Просто наконец покажите мне местность и начнем выполнять план.

Яр кивком указал на холм.

— Там и есть то, что я хочу тебе показать, — ковбой тут же посерьезнел. — Мне тут Май кое-что рассказала…про вашу дуэль и пари. А ты, друг мой, конечно, тот ещё гад!

— Я просто люблю все и про всех знать, — широко улыбнулся Артем. — Не вижу здесь нечего плохого. Ведь я анализирую информацию для себя, а не для распространения общественности да для сплетен.

— Говоришь складно, но почему-то мне кажется, что ты фальшивишь… — укоризненно прожог взглядом Артема Яр.

— Думай что хочешь, ковбой, но пари я выиграл и жду своей награды. Таковы правила, — пожал плечами парень.

— Я не против, — кивнула девушка отцу, — пусть знает. Я все же сама виновата — сыграла с демоном, даже не вникнув в правила, — усмехнулась Май.

Лошади неторопливо начали подниматься по неровной поверхности, отчего всадники поспрыгивали со скакунов и пошли пешком, пробираюсь всё выше и выше. Казалась, гора была непроходимой. Что же скрывалась за тем склоном, Артема неимоверно заинтересовало.

— Я была той, кто показала королю Генриху III, владыке Юга, воспоминания его детства при своре высокопоставленных людей, — схватилась Май за стебель дерева, хмурясь от неприятных моментов прошлого.

— И что тут плохого?! — зацепился Артем за дыру в земле.

— А то, — пробурчал Яр. — Эта неблагодарная тварь! Моя дочь показала ему его убийц, когда тот был щенком. И как он отблагодарил?! Тварь, — чуть ли не плюясь словами, прошипел ковбой.

Артем в изумлении широко раскрыл глаза. Сам король обращался к Май за помощью!.. Но, в итоге, как проанализировал парень тон Яра, оклеветал её. Однако что же тот увидел, да и почему так поступил? Артем начал усиленно соображать, пытаясь додуматься до ответа быстрее Май, что уже открыла рот, но не успел.

— Те, кто хотел его смерти, были ныне покойными родителями Короля, которые, как он думал, умерли. Они состояли в ордене «Уравнителей», отчего были ярыми ненавистниками мира и в тайне готовили покушения на другие королевства, но, к счастью, были вовремя свергнуты. Их титул унаследовал сын, который был ни в чем не повинен. Так что, унаследовав престол по крови, он стал законным правителем. И вот когда Генриху III было 12 лет, собственная мать пыталась его убить, дабы поставить на престол его младшего брата, что был в тайне рожден за стенами королевства. Такая информация очень и очень не обрадовала короля…

Тяжело вздохнув, Май осталась на месте, а две мартышки тем временем продолжили продвигаться наверх с большой скорости. Яр продолжил рассказ.

— И ты представляешь, Артем! Мы ему, значит, помогли, показали козни да злые замыслы, а он что?! Тварь! Оклеветал мою дочь, сказав, что она ведьма, приносит беды. Лгунья, которая своим лживым языком чуть не обманула его великое королевшиство, — с возмущением воскликнул Яр, морщась.

— Хм, я думал, что суть в ином, — в задумчивости произнёс Артем. — На самом деле, в его действиях есть логический смысл.

— Логичность?! — оторвал от злости ветку Яр и уставился на парня.

— Да, ковбой. Он — король. А это значит, что распространение такой информацией, которую вы мне сейчас рассказали, может неслабо повредить его статусу. Ведь он вас не знает, вы не доказали ему своей верности и тому подобное. Как я понял, ты — один из лучших оружейников Юга. А это значит, если бы Май умерла, слухи о ее смерти от рук короля расползлись бы по округе, и ты, само собой, не оставил бы все, как есть. Так что он сделал ход конем, причём очень умный. Оклеветал, дабы ни одна душа не поверила Май и сторонилась подальше от «лгуньи».

— Да, это логично, — сровнялась Май с Артемом и Яром. — Ты должен понимать, Артем, что эта информация строго под секретом. Если ты кому-то ее расскажешь, тебя сразу же вычислят и найдут Герои короля. И все, как ты говорил… пуля в лоб!

— Я понял, понял…

Яр, подпрыгнув, схватился за холм и наконец-то встал на пригорок. Выпрямившись, он начал гордо рассматривать то, что разложилось перед ним впереди. Артем, пару раз неуклюже скатившись, все же добрался до вершины одновременно с Май и теперь его взору открылся необычный ландшафт, который тут же породил в его голове план…

***

Ответвление III

— Апчхи!!!

— Будьте здоровы, ваше святейшество.

— Ага, спасибо Зиг, кто-то вспоминает меня недобрым словом.

Огромный тронный зал, увешанный громадными золотыми люстрами, широченный изящный ковер насыщенного алого цвета, что стелился от самого входа в ложе до позолоченных лесенок к трону, сотворённого так же из чистого золота. На нём величественно восседал молодой парень с короной на голове и нефритовым перстнем на мизинце. Его взгляд был ленивым и весьма отрешённым, словно мёртвым, как и цвет глаз — серый. Король Генрих III, третий сын, король Юга, огнерожденный… И это были только основные его прозвища.

Снизу на алой ковровой дорожке стояли Герои, облечённые в доспехи с ног до головы. Они лично охраняют столицу от недружелюбных вторженцев и монстров. А на повестке дня — разговор с одним из главенствующих семей Бенезета — Жаком Серым.

Один из Героев, облачённый в белый доспех тяжелого типа с орлиным шеломом, поднялся по золотым лестницам, остановился на последней и, встав на колено, протянул голубой шар, где уже было изображение мужчины с кошачьими ушами. Его силуэт иногда мутнел в отражении сферы:

— Король, я приветствую вас! — торжественно воскликнул он.

— Здравствуй Жак, — махнул рукой парень. — Что у тебя?

— Король… Моя дочь была похищена и насильственно сделана рабыней одним из членов семьи Фениксов!

— М-м-м, и чем же я могу тебе помочь, Жак?

— Мой король, — в изображение шара, мужчина упал на колени. — Молю вас, поймайте ублюдка по имени Артем Феникс и верните мою дочь! Я приложу все силы для поддержания вашего влияния на Бенезет! Ведь правила и закон Юга не распространяются на наш город, мы как отдельное государство, что вступила в союз с короной Юга, но ваш престиж неслабо возрастёт, я обещаю!

— Хм, я помогу тебе… Но взамен, — Генрих III протянул руку и сжал кулак напротив шара. — Ты поставишь для меня на колени первую семью Алых. Тогда ты станешь первой семьей, и я помогу тебе. Деньги, воители — бери, что хочешь, но ты должен открыть мне поставки камней из подземелья и разрешить моим людям и ученным спускаться на побочные этажи.

— Побочные!!! — поперхнулся Жак. — Это запретные этажи… Если я вас пущу, то мою семью заклеймят позором… К тому же откуда вам известен этот факт, что они вообще существуют?! — силуэт застыл в шоке.

— Жак… — глаза короля вмиг приобрели оттенок безумия и ярости. — Ты смеешь спрашивать МЕНЯ и требовать от МЕНЯ ответа?

Мужчина сразу же понял свою ошибку и, склонив голову, робко пролепетал:

— Прошу прощения, король… Я согласен с условиями, если вы поможете вернуть мне мою дочь.

— Я верну её, — посмотрев на рыцаря в черных доспехах, король указал мизинцем с нефритовым перстнем. — Джон, ты все слышал… Верни Жаку Серому его дочь — Селину Серую.

Черный рыцарь в почтении поклонился и отправился по ковровой дорожке к выходу, выйдя из ряда Героев,

— Будем держать связь, Жак. Как только твоя дочь будет у нас, мои слуги сообщат тебе. Ммм… На этом всё, — лениво отмахнулся король.

— Спасибо вам, ваше святейшество!!!

Силуэт мужчины вмиг испарился, а рыцарь, державший шар, вернулся в строй к своим собратьям. Генрих закрыл ладонью глаза, тяжело вздохнул и скомандовал Героям перед собой.

— Разойтись…

Спасибо, что читаете!

Глава XXII Логово Вендиго Часть I Загадка

— Ты уверен, что хочешь с нами, Жанкон?

— Я принял решение!

— Эх, весь в мать…

Эхо от шагов разошлось по уходящей глубоко вниз лестнице, только яркий факел, как воспоминания Артема, удерживал тьму подальше в её чёрной обители. Барон вёл отряд вглубь замка, где по его словам должно находиться место, в коем когда-то было сокрыто наследие звездного человека.

— Ты подготовился? — обернулся Барон. — Артем, я поверил тебе и твоему плану. Но! Если мой город падет… то тебя будет ждать та же участь, щенок!

— Если мы проиграем, то не дождётся, — усмехнулся Артем, словив на себе пристальный взгляд Жанкона. — Ведь в случае проигрыша я умру первым.

— Лучше будем надеяться на лучшее, — вздохнул Жанкон, потирая переносицу.

Устремляясь вниз, Артем чувствовал себя уверенно, да и прекрасное расположение духа определённо создавали хорошее настроение, особенно если учесть его обновлённое обмундирование в виде новых револьверов, которые сейчас висят у него на поясе, что по бокам, то и сзади, а также на ногах, плотно прикрепленные к икре, с длинным дулом. Яр не врал и изготовил для парня настоящий интереснейший шедевр оружейного мастерства, называемое им чудом. Револьверы, висящие на поясе и по бокам, являлись модернизированными Алым и Белым. Они стали намного меньше весить, благодаря чему теперь та самая адская отдача более не ощущалась.

На поясе сзади весели два револьвера черного цвета с переливающимися в розу на рукояти золотистыми узорами, а ещё клинки на дуле, которые при нажатии на кнопку становились небольшими мечами. На ногах же находилось подобие винтовок уменьшенной версии, вот только были они однозарядными. Но мощь этих орудий, как заявил Яр, и в подметки не годится револьверам Артема. Также на охотнике красовался новый стильный черный плащ, который, само собой, тоже имел в себе небольшой сюрприз — подкладки для патронов. Помимо всего этого богатства ковбой дал Артему ленту, снабженную патронами. Её парень повесил наискось через плечо. Но и это не было концом, ибо одна особенность орудий определенно очень порадовала Артема…

— Мы пришли…

Барон Ливиан остановился у двери, сплошь поросшей белесой паутиной.

— Артем, ты должен знать. Пока мы не покинем это место, пока не убьем Вендиго.

— Принял, — Артем вдруг задумался на момент. — Совсем из головы выпало… А кто такой сам по себе Вендиго?

— Проклятая сущность, когда-то потерявшая свой человеческий облик. — устрашающе проговорил барон. — Эта тварь очень опасна, — добавил он в задумчивости, — и не менее коварна. К тому же проход есть не только под нашим замком, но и в других частях мира. Моя жена рассказывала мне, что эта тварь наплодила там своих копий. Так что забрать корону будет непросто, но… я знаю, где она находится.

— Барон, — скользко улыбнулся Артем. — А ты однако что-то темнишь.

— И что же именно тебе не нравится, щенок? — повернулся Ливиан, одарив светом факела Артема и Жанкона.

— Барончик, Вампир мне четко сказал, что пройти могут только пришлые. Твоя жена явно была из этого мира. А в то, что корону спрятал ты, — Артем прошелся скептическим взглядом по Барону с ног до головы и усмехнулся, — мало верится. Колись давай, ведь я чувствую, что тут что-то не так.

— Я не обязан перед тобой отчитываться! — резко рявкнул Барон. — Мы просто заходим, берем корону и убиваем вампира. Лишние вопросы тянут время, которого у нас и без того мало. Так что идем!

«Я запомню…» — недобро сощурил глаза Артем, пристально глядя на Барона. Однако одно тот сказал верно — времени в обрез. Ведь остался один день, и тогда вампир начнет действовать. Селина, Элизабет, Яр, Май и маги барона стремительно готовятся к исполнению плана, который изложил Артем.

Старая дверца противно скрипнула, и лазурный свет ярко ударил вошедшим в глаза. Факел более не был нужен, отчего Барон отшвырнул гаснущий луч света прочь. Портал небесного цвета ростом с невысокого человека весьма озадачил Артема… Он нашел его очень знакомым, словно видел когда-то однажды.

— Вот он, проход… Идёмте скорее.

— Что-то тут не так… Мо.

— У нас мало времени!!!

Барон ударил по плечу Артема и Жанкона, и они втроем шагнули в портал. Их взор вмиг поглотила беспроглядная нескончаемая тьма, что по крупицам, собираясь в причудливые силуэты, рисовала новую реальность. Гулкий треск, парню показалась, словно его тело сделало один целый оборот. К горлу комом поступила тошнота, но все же, когда он

оказался на новом месте, рвота по-немногу отступила. А вот глаза парня блюдцами округлились, так как его секундная догадка подтвердилась. Артем стоял с раскрытым ртом и не мог отвести взгляда от картины, представшей перед ним.

Они перенеслись в просторную, просто колоссальных размеров пещеру, в которой, казалось бы, не было ни конца, ни края. И только огромный черный замок вместе с городом украшали это загадочное место, внушая легкие нотки страха и отчаяния. Огромная белая сфера с потолка бросала свои тусклые лучи, придавая этому месту еще больше мрачности вперемешку с ощущением странной безвыходности. Здесь было множество мёртвых деревьев, высушенных и жутких, без единого листочка. Их тонкие ветви, словно костлявые истощенные человеческие руки с заостренными длинными ногтями, тянулись к потолку пещеры. Под ногами были все те же знакомые скелеты, собою заменяющие землю.

— Эй, Барон, — схватил Артем мужчину за шиворот. — Это что за чертовщина?!

Жанкон напрягся и схватился за рукоять меча на поясе.

— А что такое, щенок? — холодно усмехнулся Ливиан, — Ты ведь из Бенезета, как и я. И ты спускался в подземелье, так что родные края должен узнать.

— Почему ты сразу мне не сказал?! — Артем еще сильнее сжал подворот. — Мне нельзя здесь находиться! К тому же что-то я не припомню на первом этаже такого огромного замка с городом! — опустил парень Барона, беря своё негодование под контроль.

— Это первый побочный этаж подземелья.

— Побочный… Мы между первым и вторым этажом?

— Да… — провел рукой по шее Барон, неприятно морщась. — Это называют не иначе, как одной из загадок бога. Той самой, что каждый проходчик пытается узнать.

— Может уже выдвинемся, — вмешался Жанкон.

— М-да, много вопросов у меня к тебе будет, Барон, — прошипел Артем, — Но сейчас мне нужно вместе с вами быстро забрать корону и уйти… Ведь возможно, может придти монстр похуже Вендиго, и мы с вами, господа, точно помрём…

Артем сделал шаг и отправился к городу, вспоминая слова Георга «Артем… Уходи… И не возвращайся… Только смерть ждет тебя в подземелье. Я не хочу быть тем, кто убьет тебя… Подземелье ненавидит тебя! Презирает! Жажда твоей крови просто невыносима!».

Пройдя от портала, трио подошли к главным вратам, которые, кстати, были проломлены, будто в них на полной скорости врезался мощный гигант. Древесина была вся черная, высушенная, отчего охотник указал Жанкону и Ливиану идти позади. Быстро прошмыгнув в огромный проход, они забежали в первый дом и укрылись за стеной, поглядывая на мощеную камнем улицу. Создавалось ощущение, будто это место выплюнули из столетий, и когда-то некое государство проиграло в какой-то мощной войне. Все дома были выстроены из дерева или камня, и все они, как один, разбиты, проломлены. Ни живой души, даже скелетов. Это место пожирало всякие звуки, создавая вокруг себя абсолютное безмолвие, но Вендиго и его обращенных не было видно.

Барон указал на замок, на самую высокую его часть, которая выглядела подобно смотровой в самой выси. Тем самым он намекнул, что им туда.

Артем кивнул и начал подумывать, как им пройти не по главной улице. Жанкон и его отец остались следить за главной улицей, а Артём двинулся дальше к обветшалому трехэтажному дому, заодно поглядывая на творящееся во дворах. К своему огорчению однако он увидел не дома, а лишь развалены, за которыми не было даже и возможности-то укрыться. Но также он заметил странный темный силуэт, мелькающий где-то в дали. Прижавшись к стене, Артем еле выглянул, но тень вмиг пропала, отчего на душе стало легче.

— А-А-А!!!

Раздался гулкий плачь младенца, заставив сердце Артема камнем упасть в пятки. Звук исходил как раз от главной улицы, так что он очень скоро вернулся к родственникам и сел возле них. Они оба смотрели в находящийся недалеко от них пролет между дворами. Плач казался нескончаемым, словно младенец извечными столетия проливает слезы, моля пустоту о помощи.

Боднув рукой Барона, Артем кивнул в сторону плача. Ливиан только пожал плечами. Жанкон же, схватился за рукоять меча с опаской смотря в пролет.

«Что ты задумал?..» — схватил руку Жанкона Артем, не дав мечу выйти из ножен. Само собой, этот наивный парень был из благородного рода и на плачь ребенка реакция у него была соответствующей, будто бы он сказочный герой-спаситель. Артем помотал головой в разные стороны и успокоил сына Барона.

«Что это за хрень тут твориться?!»

Сзади, откуда Артем недавно вернулся, пока исследовал периметр, послышались новые голоса:

— Кара! Где… Нашел… Корона! Кара! Где… Нашел… Корона.

Помимо этого позади дома, где и было трио, раздались гулкие звуки чьих-то тяжелых шагов. Артем напряг слух и явно услышал трех монстров. Один в переулке, другой на крыше, третий за домом. Показав пальцем на Жанкона и Ливиана он жестом велел им идти в заднюю часть дома, и провел рукой по шее, намекнув разобраться с монстром. Родственники кивнули и тихо, на цыпочках, ушли в другую комнату.

«Надеюсь, ты мне не соврал, Яр!» — вытащив два пистолета с кинжалами, Артем вышел из дома, направляясь в переулок, откуда исходил душераздирающий плач младенца. Он нажал на кнопку одного револьвера, механизм сработал по щелчку, как надо: рукоять стала вертикальной, а лезвие выровнялось, но язычок от курка не пропал, так что это был также в некотором роде и пистолет. Тут же развернувшись, Артем ловко метнул меч на крышу и в последствии по звуку услышал явное попадание в самое яблочко. Голова пронзилась насквозь, а сам меч вошел в дерево крыши не давая телу упасть.

Плачь в переулке прекратился, но вместо них послышались шаги, перерастающие в бег. Артем со скоростью мангуста убрал пистолет в кобуру и, достав винтовку, нажал на кнопку. Рукоять не изменило своё расположение, а вот дуло поменялось местами с лезвием. Нажав на курок, лезвие бесшумно вылетело из револьвера, метко пронзив тварь скрывающеюся во тьме. Послышался рычащий затухающий хрип, ознаменуя собой погибель монстра.

Быстро, словно бесшумный гепард, Артем забежал в переулок… и застыл в изумлении от увиденного, широко раззинув рот. Перед ним, судя по внешнему виду, был человек, который прямо на глазах начал стремительно менять свой облик, уподобляясь теперь скорее чудовищу. Его голова на половину напоминала морду монстра: серая, морщинистая, с торчащими острыми клыками и торчащими лосиными рогами. Также часть его тела тоже омерзительно изменилась: рука стала больше другой, как и нога с телом. Они были блеклого серого цвета с выпирающими синеватыми венах. Артем присел на колено и поднял подбородок перевертыша, увидев разодранную глотку, где, по всей видимости, и находилось голосовые связки, кадык. Но создавалось ощущение, что они принадлежали не ему, так как были меньше, словно как у младенца… Будто он их выдрал и каким-то образом вставил себе.

Послышались очередные шаги. Артем тут же скомандовал про себя «Ко мне». Лезвие, торчащее из толовы монстра, самовольно вылезло из плоти своей жертвы, начав парить, а затем вернулось обратно в винтовку, как и пистолет, который Артем швырнул на крышу. Оружие со свистом вернулось парню в руки. Тот самый плащ, кой Яр дал Артему, был модернизирован силой ковбоя. Он назвал его «Живые нити», пистолеты были с ним связаны нитями, что развязываются в зависимости от расстояния, а стоит оружию вернуться на место, как плащ снова принимает свой нормальный внешний вид. Тем самым, когда Артем швырнул пистолет с кинжалом на крышу, у него пропала небольшая часть рукава.

Но, узнав шаги, Артем опустил оружия назад в кобуры, ведь, как он и предполагал, в проходе появились Жанкон и Ливиан, что с растерянным и крайне испуганным видом стремительно убегали от чего-то страшного.

«Как-же меня достали эти дилетанты! Даже одного убить не могут! Только шуметь своим топотом горазды… А это что, черт побери?..»

За домом, откуда пришли Артем и Жанкон с Бароном, выпирали массивные лосиные рога. Однако дом-то был трехэтажным, отчего Артем, примерно представив колоссальные размеры чудовища, широко распахнул глаза, вскочил и побежал вровень с бароном и его сыном. Похоже… главный Вендиго знает, что в его владениях чужаки…

Спасибо, что читаете!

Глава XXIII Логово Вендиго Часть II Зов

Стук сердца, которое уже давно сбежало куда-то в пятки, предательски выдавал бешенный ритм, разнося по телу волны адреналина. Артем, прижавшись к стене, затаил дыхание, почти не дыша, как и Жанкон с его отцом. По их лицу скатывались маленькие бисерки пота, а тяжелое частое дыхание словно выдавало своих хозяев о том, что трио пыталось себя успокоить после скоростного марафона до одного не разрушенного дома, где они в панике спрятались на первом этаже.

«Он рядом!!!» — услышал Артем тяжелые, медленные шаги. Приложив указательный палец к губам, парень ясно дал понять родичам, что им нужно сделать. Жанкон задержал дыхание, как и его отец. Артем же уже давно успокоил свое сердце и выровнял дыхание. Все трио безмолвно замерло, ощущая слабую встряску земли от мощных шагов. «Эта тварь была с третий этаж!!! Мои новые пушки вообще смогут ранить его? Если нет, то я тогда знатно нашумлю и привлеку всю его свору на ужин! Плюс обращенные, ворующие голос… Нам нельзя расходиться, ведь если у одного своруют голос, то мы можем попасть в ловушку. Как же пройти мимо этих тварей?!» — поморщился Артем, быстро составляя в голове возможные планы.

Глаза Жанкона в полутьме дома заметно округлились. Ведь мрак стал значительно гуще, а топот от громоздких шагов был ровно напротив, за стеной. Послышались тяжелые вдохи — тварь принюхивалась, но Артем не рискнул выглянуть в окошко, что было возле него, так как огромная уродливая морда, просунувшаяся в проем, уже успешно задала колорит настроя. Эта самая морда была вытянутой, как у собаки, а вот огромные клыки и зловоние, исходящее из пасти, уподобляло чудовище дикому зверю, которое, судя по утробному рокотанию, изголодалось по свежей плоти. Пасть была по-настоящему огромной, из-за чего создавалось бесспорное ощущение, что одним своим укусом она могла заглотить сразу пятерню, а то и шестерку человек разом.

На улице Артем слышал еще шаги пятерых обращённых, окруживших своего предводителя, словно стена или же живой щит.

«Черт… Была не была!»

Артем легонько коснулся Жанкона пальцем, на что тот обратил внимание вместе с отцом. Парень начал медленно поднимать руку с винтовкой и, в итоге, остановился на пасти монстра. Кивнув родичам, он тут же получил отрицательный ответ от них в виде весьма нервного, быстрого махания головой в стороны. Но все же парня это не остановило. Собравшись с мыслями, силами да смелостью, он нажал на курок. Сильной отдачи не последовало, но вот сам выстрел и особенно шум от него просто поразили воображение, а заодно и слух Артема. Огромная пасть, торчащая из окна, одним словом отлетела прочь, снося часть здания и оставляя за собой кровавые следы. Тварь залилась душераздирающими адскими завываниями.

— Бежим! — выкрикнул Артем.

Трио тут же выпрыгнуло из окна напротив и начало новый скоростной марафон. Артем одним щелчком открыл барабан винтовки и засунул туда новый патрон, а затем вернул орудие обратно в кобуру на ноге и вытащил Алый с Белым. Парень был явно удивлен, скорее даже поражен ударной мощью винтовок.

— И какой план умник?! — огрызнулся Барон, тяжело дыша.

— Прорываться на пролом! Если будем играть в прятки, то никогда не дойдем до замка.

Жанкон, вытащив меч быстрым движением, занес его за плечо и со всей силы рубанул выпрыгнувшего из тьмы перевертыша, располовинив ешл сморщенное тело.

— Если создадим много шума на улицах, то можем вытащить наружу всех тварей. Даже тех кто скрывается в замке!

— И что нам это даст?! — выстрелил Артем в перевертыша в переулке.

— Посмотри внимательней, — указал мечом Жанокон на замок, — Он окружён толстой стеной, а главные ворота, которые, кстати, открыты, сделаны из железа. Закроем им проход!

Сзади под звуки разрушения до мужчин начала доноситься мощная вибрация с ощутимым землетрясением. Трио тут же оглянулась и увидела мелькающие рога, а также еле видную часть головы, которую пока что было трудно рассмотреть. Главный Вендиго был явно разозлен дерзкой выходкой незваных гостей и пытался теперь напасть на след нарушителей.

— Что ж, тогда прибавим газа, господа!!!

Артем начал бежать еще быстрее, выстреливая и рикошетя в перевертышей, что постоянно норовили появиться из-за углов. Жанкон, не останавливаясь, рубил монстров направо-налево, а Барон пытался бежать чуть позади, совсем не участвуя в бою.

Главный Вендиго не останавливался и преследовал трио, разнося по округе оглушительный шум от собственных шагов. Артем остановился, остановив рукой Жакона и Барона. Вмиг здание левее них разлетелась на куски, подняв плотную пыль столетий в воздух. Это создало огромную дымовую завесу. Парень сделал шаг в сторону, и тут же мимо него пронеслась огромная рука с семью не менее огромными человеческими пальцами, на которых красовались заострённые ногти, словно наконечники копий. Парень выстрелил в сторону жутко конечности из двух револьверов… Послышался рев, а огромный силуэт во тьме начал озлобленно замахиваться.

— Твою мать!

Артем отпустил револьверы, из-за чего они упали на землю, как и Жанкон с Ливианом, и взамен в секундный момент достал две винтовки. Он начал стремительно выстреливать в надвигающийся огромный кулак, щедро одаривая его пулями. Пыль тут же сдулась потоком ударной волны орудий, а выстрел поразил руку чудовища, наконец, открыв его облик для обозрения. Огромное мохнатое существо, с такими же огромными звериными глазами и массивным телом, руки, как и ноги, были, как ни странно, без растительности, но вот кожа была сравнима со смолой, угольно черная, а на кистях, как, кстати, и на ногах, Артем насчитал семь пальцев. Колоссальных размеров увесистые оленьи рога, клыкастая собачья пасть, которая в то же временя напоминала ещё и птичью. Его верхняя челюсть вместе с правой рукой была страшно обожжена. Монстр взревел, ударил ногой по тротуару, разломив его, и всем видом намекнул своим неприятелям на скорую атаку.

Сзади него пустующая до этого улица вмиг обзавелась перевертевшими. Как говорил Жанкон, так, в принципе, и случилось, от такого шума вся свора этих чудовищ сбежится на торжество. Многие из перевертышей очень ярко внешним обликом походили на Вендиго. Некоторые — наполовину обращенные, некоторые — раненые или совсем походящие на скелет, однако монстры вполне выглядели монстрами. Каждый из них начал завывать разными голосами, говоря, по всей видимости, последними словами тех, у кого они украли голоса.

— Встали! — крикнул Артем родичам, и они тут же поднялись с тротуара. — Сейчас будем бежать изо всех сил. Бегите за мной, что есть мочи. А если не успеете, и вас схватят, я не вернусь за вами!

«Ко мне!» — револьверы Артема послушно вернулись обратно в кобуру.

Вытащив оружие с лезвиями, Артем рванул вперёд, а за ним, никак не отставая, и родичи, точно мотивированные его словами.

Вендиго, уставившись на отряд, точно как лягушка, прыгнул в их направлении. Земля сотряслась под его весом, породив мощный грохот. Артем выставил два револьвера и начал стрелять в стену дома. Проломив проход с одного выстрела, он тут же ринулся сквозь ветхое сооружение вместе с остальным своим отрядом. Все обращенные вмиг активировались и одним роем-армией побежали за нарушителями.

Вой перевертышей с голосами убитых оживили этот призрачный город, словно в нем теперь снова кто-то живет и суетится. Главный Вендиго, на четвереньках мчась за незванными гостями, своей огромной тушей проваливал дома и, увы, уже начал догонять Артем и Жанкона с отцом.

— Повелителем молний меня называют! — вытащил винтовку Артем, — Безымянный Бог, что дал сию силу. Преврати в прах, испепели врага моего. Ведь он слаб… Слаб передо мной! Ведь он знает, истинная сила в моих руках!!! Пуля Божья!

Винтовка начала ярко искриться переливами молний, а золотистый узор, плавно переходящий на рукояти в розу, словно питал через себя лазурную энергию, проводя её к снарядам.

«Больше! Больше!!!» — Артем чувствовал, как в винтовку перетекает магия из его тела. Казалось, что это орудие и его рука переплелись невидимыми венами, становясь единым целым.

Земля на секунду дрогнула, огромная тень нависла над трио убегающих. Артем тут же развернулся и отпрыгнул назад, целясь искрящейся винтовкой в прыгнувшего на них Вендиго, который уже тянулся к ним своими мерзкими лапами. Парень нажал на курок… Огромная электромагнитная волна мощно ударила по монстру, заставив его отлететь очень далеко назад, при этом оторвав немаленький кусок мяса от плеча. Артем упал на землю, сделал перекат и вернулся в строй на марафон. Рука дьявольски дрожала от такой отдачи, и если бы не сила Яра, то руку ему скорее всего вообще бы оторвало.

— Мы почти на месте, — обрадовался Барон.

Огромные ворота были уже совсем неподалеку, оставалось лишь сменить направление. Но вдруг завыл громкий искажённый голос…

— Ливиан!!! ЗАЩИТИ!!! ЗАЩИТИ ЕГО!!! ЛИВИАН!!!

Жанкон остановился, смотря на Главного Вендиго, который ужасно завывал одно и то же, валяясь в развалинах дома. Свой взгляд парень тут же кинул на отца, который с неменьшим изумлением уставился на монстра.

— Чего стоим?!

Артем грубо толкнул родичей и они с растерянным видом, но не отставая ни на метр, дальше побежали за парнем. Пока трио еще не добежало до стальных ворот, который из себя представляли скорее решетку, все обращенные столпились возле Главного Вендиго и в ответ на его непрекращающиеся визги начали вместе завывать, словно они кого-то потеряли.

Артем ударил по огромной круглой установке с цепью, и ворота тут же опустились, заперев вход для монстров. Жанкон, отдыхиваясь, с опаской и целой куче немых вопросов в глазах смотрел на отца, как и Ливиан на него. Они оба безмолвно общались, будто слова не были им нужны. Только Артем, треснув им по головам, привел обоих в чувства.

— Потом будете свои вопросы решать. — побежав к главному входу в замок, Артем хлопал в ладоши, ободряя свою команду. — Оп-оп, давайте, бегом господа!

Жанкон, не сводя взгляда с отца, побежал с ним за Артемом почти вровень в огромный черный, подобно ночи, замок, имеющего формы высокого шпиля по бокам разрушенные сооружения. Зов снаружи с каждой секундой все более затихал, словно тьма с тишиной, начали вновь поглощать все в округе, подчиняя себе просторы этого мертвого города. Огромный вход в виде ворот, казалось бы, будто для великанов, был чуть приоткрыт, отчего трио с легкостью проникло в замок. Артем вытащил Алого и Белого, прислушиваясь к каждому шороху. Но немалое удивление от увиденного заставило его опустить оружие.

Обширный зал, размеры которого, наверное, могли подойти только для короля, был щедро украшен черным золотом и разбитыми витринами. Стены выцвели и были разрешёнными, массивный расплавленный золотой трон, а над ним — огромная картина, заставившая Артема сглотнуть и подойти ближе. На ней была изображена аловолосая женщина, символы на чернокожем теле которой горели тем же цветом, а кровавые глаза на искусном полотне казались живыми. Под картиной была надпись, выцарапанная, кажется, когтями: «Не верь ей». Глаза парня вмиг округлились, а сердце забило чечетку в очередной раз за этот день. В памяти Артем начал всплывать сон с той, что сейчас была изображена на полотне, считая ее одной из ночных грез.

— Лестница?! — с сомнением спросил Жанкон.

Артем, помотав головой и прогнав ненужные мысли прочь, подошел к родичам, стоявшим у обвалившейся лестнице что ветвилась до самого верха. Потолок отсутствовал, словно он уже давно обвалился или его вовсе не было, ведь здание почти в буквальном смысле держалось на соплях. Казалась, одного дуновения ветра хватит свалить огромного старого исполина.

— Да не так все плохо! — с уверенностью воскликнул парень.

Артем, разбежавшись, прыгнул и оттолкнулся об стене, с вальяжной грацией долетев до края лестницы. Жанкон и его отец зависли в недоумение, намекая, что они так однозначно не смогут. Видимо, не доводилось им исполнять подобные трюки в прошлом. Артем же, сжав руку, ощутил, что его тело словно начало потихоньку адаптироваться, становиться сильнее и ловчее. Возможно, это побочный эффект от силы Селины начал давать о себе знать, когда она вернула ему прежние навыки из его мира. Или же наоборот, тело скоростью гепарда начинает впитывать всё, как губка и становиться могущественнее.

— Барон, корона на самом верху?

— Да, в могиле. Она одна там, так что не ошибёшься. И да, ни в коем случае не надевай её на голову. Ведь если неистинный оденет корону, то артефакт просто изничтожит твои мозги.

— Эмм… Спасибо что предупредил, — усмехнулся Артем.

— Я останусь с отцом… Нам есть о чем поговорить.

— Как знаете, — пожал плечами Артем и пошёл дальше по лестнице.

Он встал на новый край обвалившейся конструкции, начав обдумывать дальнейшие действия. На сей раз было очень далеко, даже ему скорее всего не удастся допрыгнуть. «Ну-с, будем экспериментировать!» — поменяв револьверы на черные, Артем нажал на кнопку и теперь в его руках красовались небольшие мечи. Вонзив кинжалы в стенку, он начал потихоньку подниматься наверх. Смотря вдаль, Артем понимал, что его ожидает очень долгий и не менее утомительный подъём…

***

— Что ты хочешь спросить?!

— Ты знаешь…

Жанкон всем своим видом требовал ответа, взглядом прожигая отца, который так яро его ненавидел. Пока Артем карабкался на самый верх башни у них было время все обсудить. Этот голос, коим вопил Вендиго, он узнал, а точнее те самые слова. Так что у нелюбимого сына Барона, появились важные вопросы, вовсе не терпящие отлагательств. Ведь теперь, услышав про мать то, кем она была, он усомнился во всем, а особенно в отце, что и так не давал веского повода на доверие.

— Как корона попала сюда? Ты ее принес?

— Жанкон, — глаза Борона загорелись гневом. — Почему ты смеешь задавать те же вопросы, как и тот щенок? — кивнул на вскарабкивающегося Артема Барон.

— Ты знаешь! — сжал Жанкон зубы и кулаки, ощущая сейчас не меньшую ярость. — Ведь тот голос… слова. Она говорила их тебе каждый раз, как ты брал меня в поездки в другие города…

В глазах парня застыла ярость с моментом, когда его собственная мать пожертвовала жизнью, оттолкнув от огромного вепря. И тут же словно алая рябь прошлась, сменив картинку на мутное воспоминание, где не было понятно толком ничего. Голову окатила мучительная боль, отчего Жанкон болезненно сморщился схватился за неё руками, крепко сжав ее и тихо скуля.

— Где…она!

«Я скора вернусь» — появился женский голос в мутном воспоминание Жанкона, отчего боль усилилась, вовсе превратившись адскую.

Барон явно удивился и полез в нагрудный карман куртки, нервно доставая белые круглые часы. Жанкон схватил отца за горло и, словно пушинку, приподнял его оторвав носки от пола.

Воспоминание начало переливаться в краски, и в одном из моментов он увидел маму вместе с отцом. Они подошли к маленькому мальчику. Женщина обняла его и ласковым голосом тихо сказала: «Скоро мы вернемся, не скучай тут без нас, зайчонок…» Тут же возникла рябь с новой картинкой: одинокий отец в окровавленной одежде и обезумевшими глазами, смотрящими на маленького, ничего не понимающего мальчика.

— Что ты с ней сделал!!!

Жанкон с разбега прибил отца к стене. Мужчина болезненно взвыл и выставил перед сыном часы, медленно начиная качать их из стороны в сторону. Сам того не ожидая, но парень ощутил, как его пыл стремительно спадает, а силы словно начали покидать тело. Веки сильно отяжелели. Отец, не преставая манипулировать часами, лишь тихо проговорил.

— Вепрь, охота, мама, смерть, — алая рябь в голове Жанкона сменилась на белую. — Вепрь, охота, мама, смерть, — повторял мужчина вновь и вновь.

Теперь же белая рябь сменилась на воспоминание о заросшем лесе и маме Жанкона, откинувшей его и спасшей неопытного мальчишку, тем самым героически пожертвовав собой. Парень отпустил отца, совсем не понимая, что сейчас произошло и почему по его щекам катятся горькие слезы. А отец только провел рукой по своей шее и, глянув на сына, злостно усмехнулся…

Спасибо, что читаете!

Глава XXIV Логово Вендиго Часть III End

— Понятненько…

Артем, повиснув на стене, устремил свой взгляд вниз, где уже не было видно Жанкона и Ливиана. Но не было времени и на то, чтобы отвлекаться. Ведь цель уже так близка, а большая часть пути там, позади. Вонзив кинжалы в кирпич, он продолжал карабкаться. Самое страшное для парня — это встретить Георга, ибо в данный момент он не готов сразиться на равных против такого монстра, так как мужчина не показал и доли своей истинной силы. И сейчас, само собой, Артем для него — легкая цель.

Гул снаружи утих. Вендиго и его обращенные внезапно и очень подозрительно замолкли, словно готовили атаку. Но, как заметил Артём, даже частички ума у них нет, только если главный Вендиго блистал долей разумности. А так, ведут себя безмозглой стаей, берут численностью и пытаются сожрать каждого, кому не посчастливиться попасться им на пути. С виду главные ворота каким-то образом столетиями были целыми, как и стены, значит, монстрам не пробраться сюда.

Артема очень заинтересовал побочный этаж подземелья. Замок, город словно пережил затяжную жестокую войну. Но против кого? Что же здесь произошло? И кто на самом деле принёс корону, созданную Альрамом Делюргом, в это странное место? Парень не верил, что они первыми смогли добраться до замка и первые, кто смог подойти так близко к короне. Ведь сюда должны были заходить люди посильнее с куда большим могуществом во власти. Особой сложности уйти от Вендиго и обращенных парень не заметил. А вот в том, что Барон темнит, Артем уже убедился…

Артем вонзил кинжал в очередной кирпич и теперь смог ощутить под собой гладкую поверхность. Подтянув свое тело, он залез на самый верх смотровой. Было довольно-таки светло, так как огромное светило на потолке было совсем рядом. Перед парням стоял каменный саркофаг со странными витиеватыми узорами и странными закорючными письменами, язык которых он явно не понимал. Подойдя к находке, он с задорной предвкушающей улыбкой схватился за крышку гроба и потянул его в сторону, издавая противный скрежет.

— Ух!!! — глубоко вдохнул парень, прилагая немалые усилия.

Крышка казалась нереально тяжелой, отчего пришлось напрячь все тело и наконец-то, когда она поддалась, упав низ, Артем вскрыл древнюю могилу. Он высоко вскинул брови, лицезря голый немного истлевший скелет, погребённый, видимо, много веков назад. В руках скелета на груди лежало письмо, однако бумага при этом будто бы была сделана только вчера. А также корона белоснежного цвета, украшенная набросками ветви, что перетекали на шесть самоцветов: черный, белый, алый, синий, зеленый, золотой. Они были совсем небольшого размера, однако сколь велико было их значение. Артем схватил корону, повертел по сторонам и вдруг поднял над головой, медленно её опуская, но тут же остановился, не дойдя до конца.

— Не-е-е… Я точно не истинный, а мозги я хочу оставить в порядке, — Артем завязал корону на кобуре, плотно обмотав веревкой. — Так, а это что тут у нас?

Сев в гроб, Артем подхватил письмо и принялся читать, быстро пробегаясь глазами по строчкам. На мертвеца, что лежал напротив него, он вовсе не обращал внимания.

— "Приветствую тебя, тот, кто нашел Корону Предназначения. Возрадуйся, я — Альрам Делюрг благословляю тебя найти шестерых истинных, что должны уничтожить этот бренный мир. Каждый самоцвет на короне ознаменует цвет души того, кто способен прекратить существование мира. Надев корону, ты сыграешь в игру: либо ты избран, либо простой смертный. Выбирай с умом. Истинных несложно заметить, ибо они притягивают к себе и обладают необычной силой. Также самый слабый цвет истинного — белый, самый сильный и опасный — алый…" — Артем усмехнулся и чуть прикрыл письмо, смотря на скелета. — Знаешь, дружище, я не думаю, что ты тот Дерюрг, кого все боятся. Но теперь, благодаря твоему письму, я понял одну вещь… Хочешь послушать? Ну, тогда, — вытянул указательный палец парень, — первое — Барон солгал, что корону сюда вообще кто-то принес. — Артем вытянул следующий палец, — Второе — сюда уже спускались, однако корону не брали, а значит охраняли, но находиться в таком месте каждый день… та еще задачка. Соответственно, об этом месте вообще почти никто не знает. И теоретически мы крадем ее у неизвестных, кто за ней якобы присматривает и думает, что в это место не ступит чужак… Стоит ли тогда ее забирать? Как думаешь? — Артем криво улыбнулся, поняв, что его собеседник не ответит, и принялся читать дальше письмо, — "Герман, если же ты нашел корону, спустив в подземелье пришлых, то сначала хочу поприветствовать тебя, мой старинный друг. Как ни печально, но время растоптала нашу дружбу, и, увы, я уже превратился в серый прах, пылью витающий в воздухе. Но моя душа всегда будет помнить наш отряд и наши деяния, вошедшие в историю… Ты знаешь, что делать, ведь ты же не забыл нашу клятву, бессмертный? Я уверен, что нет…" — Артем снова загнул письмо и нахмурился. — Герман… Герман… Бессмертный… Стоп!!!

Парень с ошарашенным взглядом посмотрел на скелет:

— Ты представляешь, а наш клыкастик, однако, является другом первого звездного человека! Вот, зачем ему корона… обещание, которое он хочет исполнить! — Артем, покачав головой, снова принялся читать. — "А если нашел корону ты, Артем Феникс, да, именно ты, Дитя северной звезды, не удивляйся, — сердце парня ушло в пятки, а глаза расширились. Пульс бешено стучал по виска. — Знай, Аловолосой нельзя доверять. Она является к каждому из мира звезд и несет нам смерть… С короной же поступай, как знаешь."

Письмо тут же растворилось, словно его и не существовало. Казалось, воздух своевольно расщепил бумагу на мелкие кусочки и не оставил от письма не единого упоминания… Только кончики пальцев Артема все еще ощущали бумажную поверхность. Он уставился на скелет и теперь не улыбался, а наоборот, был встревожен и немало удивлен…

— Так, выберусь из этой дыры и все обдумаю, — ударил себя по щеке Артем. — Пора сваливать отсюда!

Проверив корону, Артем вдруг замер на месте, так как почувствовал ногами странную вибрацию, отдающуюся с земли. Оглядевшись, он увидел, как далеко в городе полнимается огромный шквал пыли от крушения домов огромным монстром, который нёсся прямо к стальным воротам замка. Парень сглотнул, передернувшись, и вмиг подбежал к краю обрыва.

— Жанкон! Ливиан! Уходите, эта тварь идет сюда!!!

— Корона, — послышался тихий голос Ливиана, — телепорт обратно.

«Ага, как же! Если подземелье, то Вендиго, а заодно и телепорт есть!» — проговорил парень про себя.

Послышался гулкий треск со скрежетом, огромный слой пыли непроглядной серой завесой плотно покрыл главные ворота. Артем насторожился, ведь видел в этой молочной завесе огромный силуэт рогатого чудовища. Вендиго вышел из пыли и на четвереньках ползком начал добираться к главному ходу в замок. Если этот монстр заглянет в гости, то Жанкону и Ливиану точно не сдобровать, так что Артему пришлось сделать очень рискованный поступок. Вытащив винтовку, он наскоро выстрелил в Вендиго и чуть промазал, попав в землю в шаге от монстра. Однако план был успешно выполнен, ведь тварь начал с ненавистью прожигать его взглядом, помня, кто причинил ей боль и сжег кожу пару часов назад.

Взревев, монстр прыгнул на стену замка и начал быстро передвигаться по развалинам. Каменистая преграда пошатнулась и осыпалась в том углу, где побывал Вендиго

— Эй!!! Эй!!! Эй!!!

Артем отшатнулся в сторону, из-за чего ему пришлось выставить руки в сторону и уловить равновесие. Казалось, что здание покачивалось из стороны в сторон и в итоге начало падать, накреняясь, отчего огромный гроб в свою очередь начал с противным скрежетом сползать вниз. Артем рванул к краю, пытаюсь ухватиться, но он промахнулся, а его тело покатилось вниз. Гроб с вылетевшим скелетом растворился во тьме развалин. Парень быстро скатывался к чернеющему обрыву… Его тело заискрило молниями, так как он начал выпускать из себя магию. Он выставил руки вперёд, и в следующую секунду из кончиков его пальцев вылетели голубые нити, которые крепко вцепились в край крыши. Они вмиг примагнитили его. Подтянув тело, Артем сделал перекат и побежал вперед по зданию стены, которое нещадно рушилось и начало медленно падать. Навстречу, проваливаясь, словно безумный зверь, бежал и Вендиго.

— А-А-А!!!

Артем достал черные револьверы и открыл огонь. Монстр в попытке защититься прикрыл рукой лицо, тараном ломясь я напролом и принимая в плоть свинец. Пули врезались в тело, оставляли небольшие своеобразные кратеры. Убрав револьверы, парень достал Винтовку. Они сблизились, и Вендиго наконец-то остановился. Монстр уже успел замахнуться, а затем мощно ударил лапой в сторону Артема. Парень упал на ходу, прокатился мимо удара, который пришёлся сверху, и тут же вскочил. Его дуло уткнулось в заросший чёрной шерстью торс Вендиго.

— Неплохо мы с тобой повеселились!

Он выстрелил в упор, отчего пуля винтовки проделала небольшую дыру в животе чудовища. Из-за этого Вендиго потерял равновесия и упал вниз, утонув в пыли от рухнувших зданий. Артем принялся бежать как можно скорее, ведь здание уже почти полностью обвалилось. Его ноги были забиты, из-за чего жестоко гудели, но остановиться означало лишь верную смерть. Вновь выпустив из своего тела искрящуюся лазурными молниями магию, он махнул в сторону разрушённого здания и ухватился своими нитями за железный купол. Это позволило ему быстро примагнитить свое тело к дома, избежав участи быть раздавленным под завалом.

— Пронесло!!! — Сел Артем, тяжело дыша.

— Артём!!! ВЕНДИГО!!!

Прорываясь через шквал пыли, Жанкон яростно кричал и махал рукой в сторону Артема. Парень явно был обеспокоен, устремляясь на подмогу.

Снова мощные толчки, и здание вновь начало накреняться, вот только купол за секунды разнесли острые рога Вендиго. Тварь схватила своей лапой Артема и провалилась вместе с ним в здание, в огромное помещение, елва ли державшееся в относительно "здоровом" состоянии.

— Агх!!! — парень хрипло выдохнул, чувствуя, как задыхается.

Тварь сжала в руке его тело, кажется, желая раздавить Артема. Вендиго поднес свою обожжённую морду к парню, медленно внюхиваясь. Видимо, оно пыталось уловить запах нарушителя.

«Не могу пошевелиться!!!» — попытался освободить руки Артем. Но под мощным давлением его тело словно начало скрипеть, а кости — лопаться, отчего он истошно закричал.

— Отпусти его!!!

Жанкон, занеся меч за спину, рубанул монстра по ноге, заставив того взвыть. Монстр отпустил Артема и, поскуливая да держась за рану в животе, отошел прочь на несколько шагов.

— Вставай, — поднял Артема Жанкон. — Пора уходить! Корона у тебя?

— Да нихрена мы не уйдем, пока не убьем этого босса побочного этажа! — рявкнул Артем. — Только так можно уйти из подземелья! А твой отец — лжец, — в проходе появился Ливиан, сжимав плечо. — О, а вот и клоун!

Вендиго яростно заревел и упал на колено, выплёвывая густые алые сгустки крови. Сжав свои огромные руки в кулаки, он посмотрел на Барона и душераздирающе завыл.

— Ливиан!!! ЗАЩИТИ! ЗАЩИТИ ЕГО!!! ЛИВИАН!!!

— Грх!!! — Жанкон схватился за голову и тихо начал скулить от звенящей боли.

— Убей её!!! — завыл Барон. — Быстрее!!!

— А-А-А!!! — Жанкон упал на колени и уперся головой об землю, чувствуя, как боль перерастает в агонию.

Барон подбежал к Артему и, глянув безумными глазами, нервно метающимися от страха, закричал на парня.

— Убей её!!! Живо!!! Или мы не выберемся отсюда!!!

— Ага, — усмехнулся Артем и навел револьвер на монстра, — Хм… Ты сказал её? — неожиданно опустил оружие Артем и присмотрелся к целому, не разорванному, как у перевертышей, горлу Вендиго.

— И что с того?! Что это меняет?! — истерично вскрикнул Барон.

— Многое, — Артём нажал на кнопку, превратив револьвер в небольшой меч. Острое лезвие вмиг оказалось у шеи Барона. — Как, говоришь, погибла твоя жена? И как сюда попала корона, мм?

— Ты серьёзно, щенок?! — сжал зубы Ливиан. — В такой момент?! Сейчас сюда прибегут перевертевши и разорвут нас! Нужно быстрее убираться!

— Они все в городе, я их слышу, а ещё, — Артем достал из внутреннего кармана куртки Барона белые часы, — я слышал, что происходила у вас внизу. Сколько же у тебя скелетов в шкафу?!

— Грх!!! — прорычал Барон и отвел взгляд в сторону.

— Мне вот интересно, как можно сделать человека Боссом этажа? — надавил на лезвие Артем, отчего Барон приподнял подбородок. — Это же твоя жена! Я ведь прав?

— Отец… — Жанкон растерянно глянул на Вендиго, сидящего на коленях и пристально смотрящего на парня в ответ. — Это… это правда?

— Он лжёт!!! Она — моя жена?! Твоя мать?! Что за фарс!!! — на повышенных тонах голосил Барон.

— Да! Тогда почему она не нападает, стоило Жанкону придти сюда? Почему кричит слова, сказанные тебе, когда ты забирал Жанкона? Почему ты не знаешь, как выйти из подземелья? Ведь сам говорил, что спускался… Ответ один! Твоя жена тоже была Пришлой, а это в свою очередь объясняет, почему Жанкон смог пройти. Поэтому я спрашивал тебя, кто принес корону. Ведь если бы он был полукровкой иного мира и этого, то точно бы не прошел.

Барон только тихо молчал, даже не смея поднимать взгляда на Вендиго.

Жанкон, покачиваясь, медленными шагами начал подходить к монстру с вытянутой вперёд рукой. Артем навел второй пистолет на Вендиго в случае нападения монстра, но орудию не суждено было выстрелить, ведь тут же чёрная рука в ответ нежно взялась за руку Жанкона. Монстр, чья пасть была жутко окровавленной, широко, пусть и кривовато, но тепло улыбнулся, и вмиг его руки стали такими легкими, словно совсем невесомыми. Тело бессильно свалилось на пол, разбрызгав кровь по стенам. Жанкон обезумевшими от гнева глазами посмотрел на своего отца и сжал кулак. Дыхание его участилось, а сам он затрясса в ярости. Вендиго рассыпался в прах, из которого начал формироваться овал одного портала. Видимо, на побочном этаже ты можешь только вернуться обратно.

— Жанкон! — выставил руку на идущего к Барону парню. — Остановись, она же не умерла. Через пару часов твоя мать снова будет здесь. Боссы не умирают на этажах. Так что давай ты решишь все вопросы, когда мы разберёмся с Вампиром. Окей?

— Х… хорошо, — тяжело выдохнул сын Барона и прожигающим ненавистью взглядом многообещающе зыркнул в сторону Ливиана.

— Отлично, — усмехнулся Артем и, взяв Барона под руку, повёл к порталу. — Мне даже самому будет интересно послушать ПРАВДИВУЮ историю, Барончик!

Спасибо, что читаете!

Глава XXV Повелитель молний VS Повелитель тьмы Часть I Планы

— Оте-е-ец!!! — взревел Жанкон.

Трио прошло через сияющий овал портала и благополучно вернулось обратно в подвалы замка Ливиана. Но вот тьма, которая должна была раствориться в первых лучах факелов, напротив, хищно пожрала свет. А сам Барон висел в проходе. Мрак пленительно обволок его тело, два ярко пылающих алых глаза находились у шеи мужчины. Вампир жадно вгрызся в плоть Барона, разрывал его и с упоением насыщаясь его кровью. Мужчина обмяк в его смертоносных объятиях. С потухшим взглядом, постанывая и еле дыша, он безвольно смотрел в пол. Артем и Жанкон в недоумении застыли на месте и направили своё оружие на непроглядную тьму. Вампир вытащил свои окровавленные клыки из мужчины и тихо посмеялся.

— Вот и пришёл конец…

Из мрака вылетел черный огромный меч, что насквозь пронзил спину Барона. Мужчина даже не закричал, ведь у него попусту не было сил — вампир забрал все без остатка. Меч тут же пошел вверх, располовинивая тело своей жертвы на две части. На глазах Жанкона блеснули слезы горечи. Даже зная, что именно сделал Ливиан, все же этот человек был для него отцом…

«Не так все должно было быть!!!» — в бессилии кричал про себя Артем. Парень сжал револьверы и начал стрелять во тьму. Однако пули даже не издавали звука от попадания или падения. Абсолютная тишина, словно тьма их поглощала без остатка.

Тело мертвого барона вампир брезгливо отшвырнул в сторону, и тут же мрак обезумевшей волной накинулся на Жанкона и Артема. Парней мощно прибило к стене, отчего они не могли пошевелиться. Алые глаза возникли напротив Артема. Вампир победоносно улыбался, ухмыляясь.

— Не ожидал, да? — послышался смех во тьме, — Думал, что я буду ждать вас у входа во дворце? Опрометчиво, Артем… Я с самого начала знал где находиться портал. Оставалось только спрятаться во тьме да ждать вас.

Алые глаза начали медленно приближаться.

— Ха! Да, ты прав, подловил!!! — завистливо посмеялся Артем. — Но неужели это всё?!

Вампир остановился, непонимающе уставившись на Артема.

— Ты сейчас смотришь на человека, способного дать тебе равный бой!!! Убьешь меня сейчас, и всё — забудь про роскошное сражение. Тебе же скучно, ибо достойных по силе противников, кто может противостоять тебе, один на миллион! Я заметил это, когда ты был в теле Май.

Послышался саркастический смешок, но вампир не стал перебивать парня.

— Давай сыграем?! Устроим битву, где на кону будут наши жизни? — безумно улыбнулся Артем. — Ведь тебе, как и мне, интересно, почему наши силы, данные Безымянным богом, не должны вступать в битву друг с другом.

— Хм… — огоньки остановились, заинтересованно уставившись на парня.

Тьма медленно с некоторой неохотой начала отлипать от Артема и Жанкона, а свет вновь вернул свою власть. Вампир же в ожидании встал в угол возле разорванного тела Барона и с ленцой проговорил:

— У вас 30 секунд… Раз. Два…

— Бежим!!! — схватил Артем Жанкона и рванул на всех парах.

Парни тут же ринулись к лестнице, а Жанкон только с болью смотрел на удаляющееся тело Барона. Но, сжав зубы, он устремил взгляд вперед и помчался за Артемом.

«Черт!!! Он оказался куда умнее чем я думал! Какой же я дурак! Думал, если не чувствую серу, то его нет…» — подумал Артем.

Эта торжественная речь сработала над вампиром, как следует, дав время хоть на какой-то шанс. Ведь родоначальник — создание азартное, таким был и Дракула в мире Артема, таким является и Герман, ведь бессмертие порождает скуку, заставляет искать новые способы развлечься, ибо впереди целя вечность. Артем специально заранее заготовил речь, вот только он ожидал увидеть вампира снаружи дворца, а не на выходе из портала. Барон Ливиан умер ужасной смертью…

Послышался разрывающий барабанные перепонки вой. Вампир дал гонк к началу охоты, отчего Артем и Жанкон в панике прибавили скорость. Сын Барона плечом выбил дверь, и вот они оказались в замке. Жанкон вмиг побежал к выходу, за ним со всей мочи гнал Артем. Открыв веранду, парни без раздумий сиганули вниз, где их ждали подготовленные привязанные кони. Свет в замке начал быстро гаснуть, тьма приближалась с пугающей скоростью, пожирая всё за собой.

Два всадника запрыгнули на лошадей и тут же дали по поводьям. Мрак огромной черной волной следом выбрался из замка, породив из себя фамильяров, которые неисчислимой стаей следовали за жертвами.

Проехав ворота, Артем с Жанконом въехали в город. Каждый дом мел свой собственный факел, из-за чего город был ярко озарен светом. Фамильяры стаей тьмы принялись огибать улицы, на которых не было ни единой души. Все прячутся в домах, как и было велено.

— Ты уверен что справишься с ним?! — крикнул Жанкон.

— У меня нет выбора! — выкрикнул в ответ Артем. — Как и договорились, оставайся в домах!

Жанкон кивнул, остановил лошадь, подняв её на дыбы и быстро забежал в дом. Ему с готовностью открыл дверь один из подданных замка.

— Удачи!!!

Дверь захлопнулась, и Артем остался совсем один. Теперь ему не нужно следить за кем-то, оберегая и заботясь о чужой жизни. А значит, он может полностью отдаться плану. Главное, чтобы Яр, Май и Селина с Элиз все выполнили в срок. Достав из кармана красную пулю, Артем вставил её в револьвер и выстрелил в небо. Огромный луч света прочертил яркую алую линию и вспыхнул, окрасив чернеющее небо в кровавый цвет.

— Надеюсь, вы увидите…

Выехав из города в лес, который встретил его яркими факелами на деревьях, и чертя в даль длинную трапу, парень засиял предвкушающей улыбкой. Первая часть плана исполнена, и теперь тьма не сможет из неоткуда выползти на Артема. Сзади с противным гоготом выбежала стая фамильяров. Казалось, эти твари тянули за собой тьму, чёрным следом сея её после себя. Но вдруг из мрака, из этой огромной волны, что безумно и неконтролируемо надвигалась вслед за парнем, возник человекоподобный силуэт с пылающими Алыми глазами. К счастью, скакун Артема был специально подготовлен для забега в такую даль, так что за массивную лошадь парень не переживал.

Взяв Алый и Белый, Артем скрестил руки на груди, вздохнул и сказал сам себе:

— Интересно, у меня на всех патронов хватит?!

***

Холодный ветер жестко обдувал кожу, заставляя её сплошь покрыться мурашками. Цвай сильнее укуталась в изящный плащ, немного поёжившись. Айнс при этом только смотрел в бинокль и следил за обстановкой, происходящей где-то ниже. А наблюдал он за ненавистным для девушки Артемом Фениксом. Парень стремительно убегал от существа, который до этого для парочки казался мифом. Дабы не попасть под раздачу, они забрались на самую большую гору, откуда как раз можно было узреть и Артема, и преследующего его вампира. Айнс опустил бинокль.

— Теперь ясно, куда он его гонит… Только зачем? Как думаешь, Цвай?

— Почем мне знать планы безумца.

Девушка вытащила голубой шар из сумки и представила образ своей госпожи. Через пару минут возник слабый туман, который вскоре загустел и плавно перетек в четкую картинку. Было видно пол лица… Это была женщина с отливающими золотом волосами; ее кожа была серой и тусклой, словно хмурое пасмурное небо за окном, а застывшее камнем лицо не выражало ни одной эмоции.

— Да, Цвай. Что случилось?

— Госпожа, тут есть один нюанс с Артемом… За ним гонится вампир… и похоже самый первый.

— Ха, — усмехнулась женщина, отчего девушка удивилась, как и её напарник. — Опять всё повторяется… Вам его не одолеть, к сожалению.

— Так значит наша миссия отклонена? — обрадовалась Цвай. — Забираем Алую, и всё — домой, в цитадель?!

— Нет… В случае его поражения — спасти, даже ценной собственной жизни.

Айнс в изумлении обернулся на услышанное, не веря своим ушам. Цвай вмиг потеряла дар речи, глотая воздух ртом и не зная, как подобрать слова на подобное абсурдное заявление.

— Просто знайте… Он нужная пешка в моей игре, без которой все мои планы рухнут! Так что выполняйте!

Изображение тут же исчезло, безапелляционно оборвав связь. Она вовсе не удосужилась дождаться ответа своих подчинённых, наплевав на их чувства. Айнс и Цвай застыли на месте, не веря, что жизнь какого-то пришлого ценнее их собственных. Но, приказы в братстве Скитальцев не обсуждаются.

— Сурова с вами!

Айнс тут же выхватил револьверы, как и Цвай, направив их на неизвестного гостя, что стоял у края обрыва и немного отстранённо поглядывал на огненную тропу. Перед ними оказался человек в чёрном смокинге. На бедре у него висела искусно выполненная катана, а зачесанная набок прическа и чёрные очки подчеркивали его утонченность.

«Я не слышала его шаги!» — удивилась Цвай. От этого человека веяло харизмой, ярко отражая могущество, коим он обладает, отчего руки Цвай, как и у Айнса затряслись, а глаза расширились. Пот ручьем потек с их лбов.

— Кто ты! И чего надо?! — рявкнул как можно холоднее и строже Айнс.

— Оу, всегда забываю представиться, — мило улыбнулся мужчина. — Рудольф Гитлер. А вы — Айнс и Цвай, элита скитальцев. Наслышан о вас, хм.

— Польщены! — пальцы Цвай застыли на курке. — Если знаешь кто мы, то должен понимать, на что мы способны!

— Знаю-знаю, — усмехнулся Рудольф. — Но я сюда не драться пришел. Видите ли, — парень указал на огненную тропу, — судьба этого парня нехорошо перетекает с моими планами. И если он умрет в этом сражение, мне будет куда легче жить. Сейчас он либо одолеет одного из самых ужасных и сильнейших монстров в мире, либо падет, как и остальные глупцы выступившие против родоначальника вампиров. И если его постигнет смерть, я должен это увидеть лично, дабы убедиться наверняка, что маленькая ниточка его жизнь оборвана, — Рудольф сел у края скалы и внимательно уставился в даль.

Цвай медленно опустила револьверы, а затем с насторожненностью убрала их в кобуру. Ведь с самого рождения она знала и могла различит правду от лжи, из-за чего с уверенностью могла сказать — этот человек не лжёт. К тому же сражение с ним может закончится смертью одного из двоих: для нее или же её напарника. Айнс послушал свою подругу и тоже с опаской убрал револьверов обратно в кобуру.

«Почему у всех планы на это ничтожество!!!» — в возмущении закричала про себя Цвай.

Спасибо, что читаете!

Глава XXVI Повелитель молний VS Повелитель тьмы Часть II Конец всего…

— Да сколько же вас тут?!

Лес озарился ярким огнем, огненная тропа сверкающей полосою во тьме уходила ввысь, на гору, где молодой охотник подготовил капкан для легендарного существа из мифов и сказок — первородного вампира.

Артем на мгновение прервался, перезарядив орудия, а затем вновь продолжил вести ожесточенную перестрелку. Фамильяры начали обгонять его скакуна и выпрыгивать из тьмы на факелы. Это вынудило парня прибавить скорость, ударяя по ребрам скакуна и выстреливая в приставучих гадин, что мешают его передвижению. Сзади, ничуть не отставая, волной всепожирающего мрака его преследовал вампир. Он тушил факелы, поглощая их тьмой, когда мчался по тропе за Артемом.

«Вот и оно!!!» — обрадовался Артем, в предвкушении улыбаясь.

На одинокой ветви висела лента с патронами и письмом. Артем, не испустив шанс, вовремя подобрал амуницию. Письмо, словно дикий скакун, пыталась вырваться из подкладки с патронами и улететь вместе с мощными потоками воздуха, что жестоко били в лицо из-за бешенной скорости, но парень быстро вытащил его да закинул ленту на себя.

«Мы смогли сделать только шесть патронов против вампира, они золотого цвета, все остальные из серебра. Так же кол из кровавого дерева. Ждем на обозначенной точке.»

Мотнув ленту на себе, Артем увидел шесть отливающих золотом патрон. Открыв барабан на Алом, он высыпал все патроны и быстро вставил золотые проказницы в их новое пристанище. Защелкнув револьвер, парень вернул его обратно в кобуру, а все остальные орудия наскоро зарядил серебряными пулями.

— Артем!!! — с злорадной издевкой выкрикнул Вампир, неуловимо приближаясь к парню, — Ну и где же твоя великая битва?!

«Щас всё узнаешь засранец!!!» — посмеялся про себя Артем.

Гора начала крутым подъёмом уходить вверх, отчего Артём зачитал заклинания для Божьих пуль. Его черные револьверы ярко заискрились голубоватыми всполохами. Лошадь уже выдохлась и бежала на последних парах, выдавливая из себя остатки сил. И всё же скакун верно выполнил свою цель, отчего Артему ощутил укол печали от расставания. Однако такова жестокая правда жизни. Ласково и благодарно пригладив животинку напоследок, он встал на седло, убрал руки с пистолетами за себя и нажал на курки. Толчок, и вот он за считанные секунды преодолел высоту горы, удалённо слыша, как коня в мгновение пожрали фамильяры.

Он вмиг оказался у края горы, где его встретил всё тот же чудный вид, когда его только привели сюда Май и Яр. Огромный ковш покрытый зарослями деревьев, но в середине не имеющий ни кустов, ни растительности. Ничего, кроме кристальной поверхности и огромной дыры. Сзади слышалось приближение вампира. Подбежав к дереву, где был выбит огромный крест и достав винтовку, он перекинул ее на огромную веревку, уходящую куда-то вниз, а затем схватился руками за края. Подпрыгнув, Артем начал быстро скатываться вниз. Ветер волной коснулся кожи, приятно её охлаждая после бешеной скачки и раздувал волосы.

Веревка вдруг ослабла и парень камнем полетел вниз. Приземлившись, он сделал пару кувырков, болезненно отбив при этом лодыжки. Кристальная поверхность была весьма скользкой, словно облитой маслом, отчего парень начал стремительно скатывался вниз, в огромную чернеющую дыру. В нужный момент прыгнув в бездну, Артем ухватился за веревку и, рассекая собой воздух, в итоге приземлился на кристальный небольшой бережок, предназначенный судя по размерам для одного человека. Лунный свет ровным кругом озарил Артема, невесомо касаясь кожи. Тьма вокруг беспощадно ослепляла своей непроглядностью, ничего не было видно…

— И это все?! — голос вампира, казалось, звучал отовсюду, из каждого уголка, наполненного мраком.

— Хм, хорошо, — убрал револьверы в кобуру Артем и с довольным оскалом глянул во тьму. — Помнишь, я говорил, что знаю о тебе намного больше, чем любой живущий на этой планете? — Вампир молчал, намекая на скорое продолжение диалога. — Так вот. Вампиры не отбрасывают тень, у вас нет отражений в зеркале… То есть все фотоны проходят сквозь вас. Тогда, если это так, то почему я вас вижу? Вас не должно существовало физически. А раз так, то, следя за мной, ты бы вечно бродил в своей астральной форме.

Широкая улыбка не спадала с лица Артема, а взгляд продолжал бесстрашно глядеть во тьму.

— В моем мире все считали, что солнце имеет над вампирами некое магическое свойство. Будто дневное светило — это проклятие для вас. Однако нет, все совсем не так… Как никак, но твое тело должно поглощать свет, пусть и в малом количестве. Это подобно лекарству. которое в одной доле помогает, в другой, большей, становится ядом.

— Хм… И что дальше Артем?.. — со скукой лениво спросил вампир.

— А то! — выстрелил Артем вверх. — Мы находимся в месте, где при огромном количестве света, возможно спалить твою задницу!

Ослепляющий белоснежный луч свет вдруг изменил свой спектр, став ярко оранжевым. С самого верха послышали суетливые голоса, и в одно мгновение в эту бездну опустился огромный огненный шар, закрыв собой проход наружу. Лучи света тут же начали распространяться по кристальной пещере, озаряя ее лучезарно-ослепительным светом, отчего Артем зажмурился, дабы не повредить сетчатку глаза.

— А-А-А!!!

Послушался резонирующий писк, жестоко отдающий по перепонкам. Вампир метался по пещере, кидаясь из угла в угол от разрывающей тело боли. Артем почувствовал жар, затем толчок в ногах и ласковый ветер на щеках. Все случилась так, как они и обговорили: маг Земли у обрыва поднял парня вместе с куском земли вверх. Артем прошел сквозь огненного шара, что ему вовсе не причинило вреда. Наконец открыв глаза и спрыгнув с зеленного шпиля, он встал около пламенного сгустка, который собою плотно закрывал проход в пещеру. А там прямо сейчас было настоящее пекло для вампира, испепеляемого лучами света. Все маги покойного Барона присутствовали на своих позициях, строго следуя плано и прячась неподалёку.

— Надеюсь, ты сдох! — прислушивался Артем к воцарившейся в бездне тишине.

Внезапный толчок, сопровождаемый ощутимой вибрацией на поверхности, а затем огромный, хищно поглощающий свет сгусток тьмы вырвался наружу, разрывая землю в клочья. Вампир весь дымился, его лицо, покрытое мраком, кровоточило густой желтой кровью, глаза, алые, прожигали кровавой ненавистью… А вот на лице его с каждой секундой все больше ширилась насмешливая улыбка, словно это не его несколько мгновений назад зажарило заживо. Первородный обессиленно упал на колено. Мотнув головой и проморгавшись, он встал, но не с пустыми руками — огромный черный меч, который недавно без усилий располовинил барона, переливался игривыми струйками тьмы, говоря об азартном настрое своего хозяина.

— Неплохо! — оценивающе протянул вампир.

— План А, провалился, — усмехнулся Артем, видимо, только и ожидая этого, а затем снова выстрелил в воздух. — Тогда план Б!

Небо вновь озарилось рыжим всполохом, пронзая светом мрак во всей округе. На краях ковша в огромном количестве выстроились маги огня. Все они непрерывно читали одно заклинание, отчего ковш начал стремительно покрываться огромной завесой пламени, делая мрачную холодную ночь жарким майским днем. Вампир вновь задымился и гневно зарычал. Он раскрутился, отчего его меч, казалось бы, напитавшись тьмой, вырос до колоссальных размеров, и метнул свое темное орудие вдаль. Эспадон мощным ударом сотряс землю и разрушил часть горы, тем самым убив парочку магов. Завеса ослабла, отчего ее часть угасла.

— Давайте!!! — в спешке закричал Артем.

Из укрытий, будучи под управлением магами Земли, на огромной скорости в первородного стали надвигаться небольшие остроконечные скалы, оборудованные вонзёнными в них кольями с обмазанными кровью мертвеца наконечниками.

— Повелителем молний меня называют! Безымянный Бог, что дал сию силу. Преврати в прах, испепели врага моего. Ведь он слаб… Слаб передо мной! Ведь он знает, истинная сила в моих руках!!! Пули Божьи!

Каждый пистолет Артёма заискрил лазурным отблеском. Парень выставил черные револьверы и, не теряя времени, тут же начал стрелять. Магия нещадно прошибала тело вампира, которое, однако, в те же мгновения регенерировало несмотря на то, что пули были из серебра, пропитанные к тому же молниеносной энергией. Скалы магов Земли, рассекая собою пространство, почти столкнулись с родоначальником, как вдруг неожиданно он выпустил из себя тьму. Мрачной вспышкой она резко расширилась и намертво впилась в скалы, словно огромными шипами.

«Шанс!»

Отпустив один из черных, Артем на смену достал Алый револьвер и, прицелившись за секунду, нажал на курок. Вампир на интуитивном уровне едва успел отклониться в сторону, отчего пуля попала в руку, оторвав злостной гадине конечность. Это заставило тьму убраться с одной стороны. Наконец, одна из скал достигла своей цели, врезалась в вампира, пронзив его тело кольями, за ней и остальные, делая тем самым небольшой шар из земли, где в самом центре был заточен вампир.

— Сейчас, ты станешь у нас новой звездой, клыкастый!!! — с злорадством закричал Артем.

Огромная завеса начала соединяться в один огромный огненный сгусток, а шар из земли, подхватив ветер, стремительно поднялся ввысь, соединяясь в воздухе с пламенным. Создавалось ощущение, что это создало своеобразное миниатюрное солнышко. Маги использовали свою манну на полную, выжимая до последний капли и не отпускали из тисков пленника.

Артем уставился на огненную звезду и прицелился Алым, поджидая достойный момент. Шанс — один на миллион. План состоял в том, чтобы максимально обессилить вампира, и свет как раз являлся единственным источником, способный наилучшим способом с этим справиться. Остальные компоненты в виде серебра, крови мертвеца, кровавого древа лишь дополняли план Артема.

— Повелителем тьмы меня называют, — услышал еле уловимый голос Артем. — Безымянный бог, что дал сию силу. Знай, тьма вездесуща, тьма коварна. Тьма поглотит все на своем пути. И свет — лишь малая преграда для неё. Поглотитель!

— Что за?!

Огромная огненная звезда начала стремительно меркнуть, а из ее ядра сгустками вылезать тьма, хищно поглощая свет. Это совсем потушило последнюю надежду Артема. Парень снова прицелился Алым и произвел точный выстрел, пробив разрушающуюся звезду насквозь.

Мощный поток тьмы подобно горячей смоле вылился в паре метрах от Артема, и из него начал сформировываться силуэт с пылающими красными глазами. Перед парнем в одних чёрных штанах и единственном уцелевшем сапоге предстал Вампир, его алый плащ превратился в нитки. Тело первородного было ужасно исчерчено глубокими ранами и ожогами, которые на глазах регенерировали, затягиваясь. Отстреленная рука была снова на месте. На лице этого бессмертного монстра сиял победоносный оскал.

— Да, воистину, — посмеялся вампир, глядя на Артема. — Это было интересно! Ты первый, кто додумался сделать такие ловушки!

«Охренеть! — завис Артем на месте. Его челюсть едва ли не поцеловалась с землей. — Даже ты, Дракула, не выдержал бы такого! Неужели, ваши силы настолько отличаются!»

— Ну так что? — усмехнулся Вампир. — У тебя есть еще план? А?

— Есть, — улыбнулся Артем. — Последний… и самый простой.

Лес вновь озарился, но на этот раз уже маленькой точкой, стремительно приближающейся к месту действия. Из-за рослей вышли все маги Огня, вооруженные пылающими рыжими мечами. За ними — маги Земли и Ветра. Всего этот отряд состоял из сотни магических воителей. К Артему подошли Элизабет и Селина вместе с Яром и Май.

— Пойдем на тебя всем скопом!

Вампир начал оглядываться, мерзко облизываясь, будто он видел не воинов, а свой обед, который сам столь радушно пришёл на пир.

— Ох, я уже жалею, что связался с тобой! — вздохнул Яр.

— Солидарна с тобой, папа…

— Надеюсь, мы выберемся, — буркнула Элиз.

— Почему я стала именно его рабыней! — заскулила Селина.

— Не ноем, — выдохнул Артем. — У меня осталось 4 патрона! Сделайте так, чтобы я убил его. Дайте мне момент!

Маги кольцом окружили вампира, и все, направив на него свое оружие, начали медленно подходить. Они опасались его, боялись всем сердцем и душою. А клыкастая тварь лишь голодным взглядом уставилась на Артема. Он поднял руку, и в его ладони начал появляться стремительно крепнущий сгусток тьмы. С каждой секундой и словом эта мрачная энергия всё более набирала свою силу.

— Это я уже проходил, охотник. Так что закончу все быстро… Повелителем тьмы меня называют.

— Не дайте ему договорить заклинание!!! — рванул Артем на вампира, а за ним все.

— Безымянный бог, что дал сию силу. Тьма — родоначальник всего, без тьмы нет жизни. Тьма — всепоглощающее безумие, что есть в сердцах каждого… Значит, я и есть сердце каждого. Импульс тьмы!

Однако добежать они до вампира не успели… Вспышка тьмы в его руке пронеслась ослепительной чернеющей волной и начала превращаться в гейзер. Вырвавшись с ладоней первородного, эта энергия будто желала добраться до самих небес, но не достигнув своей цели, этот всепоглощающий поток тьмы рухнул в ковш, затопил до краев все. Взор Артема утонул в этой кромешной темноте вместе с местностью. Что-то словно схватилось за сердце, и все силы тут же исчезли. Парня закружило в потоке безумия, оглушая глухим звоном и сжимая виски. Было трудно дышать, но через секунду, которая, кажется, длилась вечно, мрак исчез. Спал, словно его и не было вовсе.

— Вставай, я знаю что ты ещё жив.

Глаза было трудно разомкнуть, почти невозможно. Однако через несколько неудачных попыток это все же удалось. Последовал громкий, полный боли кашель. Легкие взрывались от адской боли, а голова казалась чугунной и неподъёмной.

Глаза Артема вмиг расширились, стоило ему оглядеться. Вокруг него лежали то иссушенные трупы, превратившиеся в тлеющие мумии, то нормальные люди, но взор их был пустым, безжизненными, словно у них забрали все силы не только двигаться, но и вовсе жить. Повертев головой подобно маятнику, Артем взглядом не смог найти Элизабет, Селину и Май с Яром. Людей раскидало по всему ковшу, однако этой группы не наблюдалось. Вампир же, подняв, как пушинку, одного из магов, жадно вцепился ему в горло и за секунду высушил бедолагу. В своих кобурах парень не обнаружил орудий, а также на его поясе не было и короны…

— Знаешь, ты мне нравишься, зверёк. Хоть и посчитал наивно, что сильнее меня да ещё к тому же умнее, — поднял еще одного бедолагу вампир и вновь вцепился в шею, с упоением насыщаясь жизненной энергией.

— Польщен, — кое-как смог сесть Артем. — Похоже… что ты победил… — без тени улыбки прошептал парень.

— Не спеши, — вытер окровавленный рот вампир и отшвырнул еще одного бедолагу, встав напротив Артема в пару метрах. — Хмм… Я дам тебе шанс… но всего лишь один!

Возле Артем появилась щупальце из тьмы и положило возле парня алый пистолет.

— Интересно… Ты первый, кто изобрел пули, способные убить меня, — вертел в руке вампир три золотые пули, пристально их разглядывая. — Видимо, вампир из твоего мира не имел магии, а оттого и был повержен. Но я иной, я сильнее, я могущественней! — сжал пули в руке вампир и раздавил их, из его ладони пошел дым.

Артем, перевалившись, встал, Покачнувшись, он едва устоял на месте и с готовностью в руке Алый. На его лице появилась спокойная ухмылка. Ведь он знал, чего от него желает вампир. Открыв барабан, парень увидел одну золотую пулю и тут же защелкнул барабан обратно.

— Тебя все же зацепили мои слова, — усмехнулся он.

— А разве ты сам не хочешь узнать, почему Самюэль так яро не желает, чтобы наши силы сошлись в бою? Ведь это однозначно не просто так.

Артем с улыбкой моргнул, покачав головой.

— Ты сказал его имя… Значит, нас никто не слышит…

— Именно! — безумно улыбнулся в ответ первородный. — Одна попытка! Кто из нас сильнее?! Чья сила Безымянного превосходит другую? Давай же используем её на полную, Повелитель молний! Ведь только так мы сможем увидеть результат, узнать ответ!!!

Ветер играл на земле свою серенаду, мерно покачивая деревья. Артем закрыл глаза и тяжело вздохнул — выбора у него попросту не было…

— Безымянный бог, что в тайне назван Самюэлем. Дай мне силу Молний, ведь я их повелитель, что берет под контроль саму энергию жизни, — револьвер в руке Артема начал сиять и искриться. — Дай мне силу, что уничтожит врага передо мной! Что расщепит его и превратит в прах его кости и плоть… Разрывная молния.

Револьвер издал скрежетащий писк, а рука Артема покрылась сияющими голубыми линиями вен, пульсирующий и дающих револьверу тем самым безграничный поток к Мане. Перед дулом, в сантиметре от него, завис небольшой голубой шар. Он нетерпеливо подрагивал от напряжения, будто только и ожидая команды, дабы сорваться с цепи, как бешённый зверь… Артём навел револьвер на вампира. Осталось только нажать на курок.

— О безымянный, что назван для своих детей — Самюэль. Сила тьмы безгранична, сила тьмы вездесуща. Я — владыка тьмы, и сама суть силы мира в моих руках! — вампир отвел руку за спину, где появился широкий черный сгусток, что тут же уменьшился в размерах и стал с ладонь. — Поглоти врага моего, тьма, что властвовала с начала времен зарождения жизни. Пушка бога!

Вампир выкинул руку вперед, и из маленького шара вышла колоссальная волна тьмы, что сконцентрировалась в одном направлении, расщепляя все на своем пути. Артем в тот же момент нажал на курок, и вмиг свободной рукой схватился за кисть с револьвером. Из голубого шара перед дулом вырвалась огромная сверкающая лазурная волна, сопровождаемая искрящимися разрядами молний.

И вот Тьма и Молнии сошлись, врезавшись в друг друга с мощной ослепляющей вспышкой энергии. Каждая сторона яростно давила, не давая друг другу расслабиться даже на мгновение. Кожа на руке Артема начала лопаться от переизбытка силы, проходящей под ней, а его самого начало медленно, но неуклонно отталкивать назад. Однако он, закричав подобно яростному зверю, сконцентрировал всю свою магию в одной точке, пока не почувствовал, как она начала необъяснимо угасать с невероятной скоростью. А вот вампир своего напора не сдавал, с новыми силами выпуская из себя магию, словно у него были целые залежи манны.

Тьма начала продавливать Молнии, доминируя и становясь все сильнее, свет Артема — тускнеть и слабеть, его волна — уменьшаться. Он упал на одно колено, понимая, что его сила и вровень не стоит с силой повелителя Тьмы. Но неожиданно в его голове начали всплывать слова:

— Твой уровень LV2 и называется поглотитель!

Перед парнем из воздуха по маленьким крупицам начала собираться золотистая книга с надписями, однако сейчас уже было слишком поздно для того, чтобы что-то читать и использовать наконец-то появившийся навык. Ведь Тьма одолела Молнии, сметя лазурную волну прочь, огромный поток темной энергии пронзающим ударом врезался в Артёма. Его кожа будто бы воспламенялась, пропитываясь жаром и принося дикую агонию, а внутренности взрывались. Сил не было, даже чтобы просто вскрикнуть. Отлетев в дерево, он чуть не потерял сознание, болевой шок ему уже давно не грозит. Он весь дымился, руки были сломаны, а на груди зияла огромная разорванная рана, откуда потоком бежала кровь.

Столкновение сил Безымянных оставило на своем месте кусок выжженной земли… И один одинокий портал, возле Артема. Парень, еле дыша, почти теряя сознания от уходящей из тела жизни, смотрел в пучину мрака этого портала, где в одночасье появились два желтых огонька. Пара глаз, имеющий необычный белоснежный зрачок. Портал, сколь неожиданно появился, столь внезапно начал закрываться, и неизвестный, выглянувший из его овала кинул к ногами Артема что-то на цепочке. Портал захлопнулся.

— И что это было?! — шокировано смотрел вампир на место, где находилось это странное явление.

Артем хотел посмотреть, что бросил ему неизвестный, но глаза, как все тело, отказывались подчиняться. Веки отяжелели и начали невольно закрываться, чертя напоследок расплывчатый силуэт вампира, который вмиг возник возле парня. Перед тем, как Артема окончательно поглотил спасительный мрак, он увидел острые клыки и услышал отдающиеся эхом слова:

— Самюэль был прав… Твоя судьба — смерть!

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Арка III End: Глава XXVII Да здравствует король

— Это очень интересно…

Холодный голос мелодичной рябью прошелся по перепонкам Артема, отчего его тело покрылось мурашками… Но он не видел, где сейчас находится, своё тело. Всё погрязло в беспросветном ледяном мраке. Артем пошевелил губами, однако голос парня, как и все звуки словно пожирала чернота, и он не понимал, говорит ли он вообще. Все звуки, кроме одного…

— Как думаешь, можно обмануть судьбу? — вновь послышался во мраке голос.

Парень открыл рот, но даже про себя он не мог чётко сформулировать слова. Только безмолвно слушать.

— Твоя судьба — быть убитым вампиром… Но что, если ты избежишь смерть? Появятся новые цепочки событий, и твоя судьба будет влиять на чужие жизни. Однако сейчас… твое тело истекает кровью, а сердце перестает биться. Ты умираешь.

На груди Артема зажглась рана, однако боли не было… почти. Агония была где-то там, отдалённо. Он почувствовал кровь на руках, но визгнуть да и слова вымолвить… ничего не мог.

— Я спрошу тебя, как и тогда… Ты хочешь жить? Да или нет? Только тебе решать. Но знай — твоя побочная судьба несёт за собой разрушения и смерть… всех, кто с тобой рядом. Может быть, не сейчас, не завтра, но совсем уже скоро.

Разум Артема словно заново открылся — он вновь начал чувствовать. К нему вернулся его голос, и теперь он мог говорить. Дать ответ неизвестному, что скрывается где-то во тьме. Но, только открыв рот, он тут же сомкнул его, чуть улыбнувшись.

— Тогда выбирая сам… Жить мне или же нет.

— Хм… Хочешь, чтобы я решил твою судьбу?

— Да… Меран, решай сам! Посмотрим, смогу ли я обмануть судьбу вновь!

— Если мне решать… Хм, — голос во мраке стих, порождая некую неопределённость. — Тогда открой глаза…

Тьма начала вихрем закручивать разум Артема и всего его самого. Тело парня было в невероятном напряжение, отчего тряслось, словно в лихорадке, а глотка раздиралась в криках боли. И наконец в глазах прорезался столь долгожданный, приятный свет и силуэты, за секунду превратившиеся в огромную комнату.

Артем, сжав грудь, тяжело дышал. Казалось, его тело проткнули тысячи иголок. В голове болезненно пульсировало. Но вдруг он услышал голос, что заставило его отвлечься от собственных страданий. Рядом была Элизабет, крепко обнимая парня с положенной на его плечо головой. Она что-то быстро и тихо шептала, но Артем еле разбирал ее невнятную речь. Также возле кровати стояла Селина, она только с усмешкой наблюдала за парочкой. А помимо девушек здесь были Жанкон с Яром. Ковбой с положенной на плечо Жанкона рукой стоял и с тоской сжимал в руках снятую шляпу. Создавалось такое чувство, будто Артема и вовсе не должно было здесь быть. Поэтому он произнёс наиболее интересный для него вопрос:

— Что… Почему я жив? — прохрипел он, сам удивившись своему, а скорее даже чужому голосу.

Элизабет, тут же отпустив парня из крепких объятий, села рядом.

— Вампир ушел! — радостно пролепетала она, ширясь своей улыбкой. — Все закончилось!

По излишне счастливой реакции алоглазой девушки, Артем понял, что вампир не уничтожил город, хотя и ярко обещался убить всех да вся.

— Нам повезло, — угрюмо промурлыкала Селина. — Этот монстр одолел сотню магов одним заклинанием. Мы чудом вырвались.

— Это уж точно, — с не очень-то веселой ноткой посмеялся Яр и похлопал Жанкона по плечу.

— Ты спас нас, Артем, — тихо прошептал Жанкон.

Парень казался отстранённым, и на то была веская причина. Правда о матери, смерть отца. Теперь он совсем один в этом жестоком… И это нескончаемо гложет его, изъедая душу пронырливым паразитом. А вот Артема очень волновало совсем другое: все вокруг словно ослепли и не понимают всю горечь создавшегося положения. Он сжал простыню в кулак. В его памяти всё еще вырисовывалась картина прошлого о его колоссальном проигрыше вампиру.

— Чего вы радуетесь! — неожиданно для всех рявкнул Артём. — Нас поимели! Корону, я так понял, он забрал? — Элиз неуверенно кивнула. — Отлично, господа! — с саркастичным смешком продолжил он. — Все маги сдохли, Барон тоже копыта откинул, а Корону, ту самую, которая, между прочим, может помочь уничтожить мир, забрал вампир… И вы радуетесь?! Теперь он найдет всех истинных королей, как и обещал… Чёрт бы побрал!!! Кто меня спас? — положил руку Артем на грудь и не почувствовал даже царапинки от должного шрама раны, которая не так давно разрывала его тело на части. Но услышал он только странное бряканье, а помимо всего прочего его руки более не были сломаны.

— Эм… — Элизабет подошла к комоду и, взяв зеркальце, немного неуверенной походкой вернулась к кровати Артема. — В нашем мире кровь вампира очень цена, и чем монстр могущественнее, тем мощнее эффект. Но если не обработать кровь некоторыми отварами, то впоследствии может быть небольшой дефект…

Артем, нахмурившись, взял зеркало в руки. Однако он не понимал, к чему ведёт Элизабет, до сех пор, пока лично не глянул в зеркало и не увидел, что один его глаз, а точнее радужка, стал ярко алого цвета, а другой все так же оставался голубым. От этого парень сжал зубы и наконец-то понял смысл сказанных девушкой слов.

— Кровь вампира исцеляет, если ее выпьет живой…

— Ах ты тварь!!! — в ярости отшвырнул в сторону зеркало Артем. — Пощадил меня, наивный! Ох, это была твоя самая большая ошибка, ублюдок!!!

Возгласу Артема все изумились, ведь создавалось ощущение, будто парень не радовался сохраненной жизни. Видимо, милосердие в бою для него оказалось сродни плевку. Элизабет раскрыла рот в легком шоке — логика парня отказывалась поддаваться её пониманию. Он выжил, а значит должен радоваться. Пару раз вздохнув, парень лег обратно и в задумчивости уставился в потолок… Но вдруг его осенило, отчего он тут же вскочил, не заметив среди всех присутствующих одного важного человека.

— А где Май?!

— Не переживай, она дома, — с улыбкой сказал Яр. — Сильно ослабела после того заклинания. Пару дней, и она придёт в себя.

На душе Артема, хоть и не много, но стало легче. Девушке и без того повезло: то вампир марионетку из неё сделал, то король оклеветал, а здесь еще и смертельно опасное событие приключилось.

— Ладно, отдыхай, — пошел к выходу Яр, а за ним Жанкон. — Мы с будущим Бароном до моего поместья. Есть, что обсудить.

Двое ушли, захлопнув за собой дверь и оставив Артема наедине с девушками. Однако беседовать с ними парень не желал, так как его душа пока трепетала от поражения и от того, что вампир смилостивился над ним. Его всегда учили: милосердие в бою — это позор для воина. Сама Ева говорила, что уж лучше достойная смерть, нежели вражеская помощь. Если бы это увидел Георг, то рассмеялся бы над парнем, навел револьвер к виску и услужливо спросил бы «Помочь уйти на тот свет, как подобает мужчине?»

И тот странный сон о решении судьбы Артема не давал парню покоя. Неужели это действительно был бог Меран? Повернувшись на бок, он вновь услышал странное звяканье, а решив проверить причину, обнаружил на своей шее серебряную цепочку с крестом, изящно обвитым змеей.

***

— Господин!

— Накройте на стол — у нас гость.

Жанкон спрыгнул с коня, представ перед поместьем Яра. Он и раньше тут был, но только очень давно. Потом Яр, один из самых известных на всем континенте оружейников, отправился в путешествие по всему миру, оставив здесь свою дочь за главную. А когда вернулся, то получил весточку от короля, который, вызвав их, и нарек Похитительницу Воспоминаний лгуньей и ведьмой, отчего Май все опасливо сторонятся и по сей день. Но сейчас парня волновало больше не это. Объектом его тревоги были белые часы, которые он сжимал в руке. Те самые, коими отец гипнотизировал своего собственного сына. Они выпали из кармана Артема, когда того в бессознательном состоянии привезли в поместье Ливиана.

Пройдя высокие массивные колоны и поднявшись на второй этаж, они сели на веранду, где буквально за мгновения придворные уже успели подготовить для них вино с огромным сочным стейком, который испускал невероятно соблазнительный аромат. Яр, только заняв своё место, тут же принялся поглощать угощение. Видимо, мужчина весьма оголодал после утомительной дороги. А вот Жанкон, напротив, и не подумал ни к чему притронуться, только пристально буравя мужчину своим внимательных взглядом. Придворные вмиг исчезли с веранды и, казалось, вовсе из поместья, отчего дом будто бы сплошь поглотила приятная тишина.

— Ты ничего не хочешь мне сказать? — уставился на Яра Жанкон.

— Что именно, будущий Барон? Я, как вы видите, уж стар. Просветите.

Жанкон встал, опрокинув стул позади себя. Этот фарс в игру на дурочка его конкретно достал. Он кинул круглые нагрудные часы на стол, заставив их раскрыться. Внутри, как и всегда, был циферблат, стрелка уже забежала за одиннадцать… а вот на внутренней части крышки был выбит знак золотой розы. Знак Яра.

— Хм, — мужчина вытер руки и взял часы, убрав их в карман. — И что дальше? Да, я их сделал. Да, я дал им силу гипноза в обмен на крупицу своей жизни.

— Ты всё знал?! — сжал рукоять меча Жанкон. — Про мою мать!

Мужчина лениво уставился на парня. Его лицо вмиг изменилось, словно перед ним был уже не Яр, а совсем другой человек. Холодный, темный и неприятный. От него веяло кровью… Со лба Жанкона покатились капельки пота, но он лишь сильнее сжал рукоять меча.

— А не странно ли тебе, что твой отец знал про корону лишь часть… крохи информации? А также таил, кто именно принёс корону на побочный этаж? Словно он что-то скрывал и недоговаривал.

— К чему ты ведешь?..

— К тому, мальчишка…

Яр встал и поднял бокал вина, торжественно говоря:

— Я был тем, кто первый спустился за короной, вместе с твоей матерью. Её никто не приносил. Она лежала там из покон веков и ждала своего короля! И только Артем Феникс мог забрать её!

Хватка Жанкона на мече ослабла. Рука просто безвольно болталась, а в голове бушевал ураган от непонимания происходящего… Ведь в проходе на веранду стоял Ливиан и широко улыбался. Мужчина неспешно подошел к сыну. Парень обмяк, затаив дыхание, а на глазах блеснули слезы радости. Однако вдруг в его голове пронеслась оглушительная боль, заставив съежиться от судорог. Перед взором плясали алые всполохи и воспоминание. Сначала — где его родители стоят перед маленьким мальчиком и куда-то уходят. Очередная рябь — его отец одиноко предстал перед взором весь в крови, но теперь на его лице ширилась улыбка. И тут же его кожа на лице будто бы расплавилась, показав миру чёрное подобно полуночной тьме лицо с ярко пылающими алыми глазами, которое помимо всего прочего исказилось мерзким насмешливым оскалом.

— Н-е-е-ет!!!

Жанкон, схватившись за голову, в ужасе отполз от отца. Лицо Ливиана начало плавиться, и, как-то было в воспоминание парня несколько мгновений назад, перед ним предстал родоначальник вампиров. Его алый взор прожигал Жанкона хищным взглядом.

— Ну привет, сынок, — мерзко посмеялся вампир и уселся рядом с Яром.

— Вставай, жалко на тебя смотреть, — нахмурился Яр.

Жанкон, сам того не понимая, покорно встал встал. Он глазами вцепился в картину, как Яр и Вампир пьют вино, желая лишь то, чтобы все происходящее оказалось простой иллюзией, сном.

— К сожалению, твоя мать стала несчастным случаем. Наш владыка не указал, что корона проклята, а тот, кто ее коснётся станет Вендиго, боссом этажа.

— Что?! — в голове Жанкона стремительно начали собираться пазлы, складываясь в единое целое. — Владыка… Вы уравнители!

— Да, как и твоя мама, — вальяжно отпил вина вампир.

— Когда мы нашли корону, — продолжил Яр. — То и нашли письмо… Вся его первая часть оказалась фарсом. А вот последняя, где говорилась про некого Артема Феникса, оказалась правдой. Ведь как только твоя мама взяла корону, пошла мутация в Вендиго. А наш Владыка не указывал просто так на Имена.

— Тогда… Откуда вы знали, что он появиться именно сейчас! Он же пришлый! Он мог появиться через сотню, а то и тысячу лет! И зачем тогда весь этот фарс с короной? Вы не могли его просто спустить в подземелье, чтобы он принёс ее вам?

Яр тихо посмеялся и глотнул вина. Прикрыв глаза, а затем вновь их открыв, он продемонстрировал Жанкону свой алый взор.

— У нас была вечность, — усмехнулся мужчина. — Я не вампир, но и не человек. В моем мире, я — дитя Черного неба и являюсь полукровкой. Как ты знаешь, когда Меран перестраивает пришлого, то он берет его душу и кровь. Так что я полукровка из другого мира. А весь этот, как ты сказал, фарс, был, дабы проверить, на что способен Артём. Мы должны были посмотреть на него в действии. Поэтому мы и придумали, что пройти портал могут только пришлые, отсекли его от друзей. Потом заставили его сразиться с одним из самых могущественных существ на планете. И он не разочаровал. Для того, кто едва прибыл в этот мир, он показал хороший результат начиная от тактика заканчивая бойцом. К тому же только истинный мог забрать корону, не попав под действие проклятия.

— И к чему вся это проверка? Вы же просто могли забрать корону и на это ВСЁ! — растерялся Жанкон.

— У всего есть свои тайны, мальчишка, — ответил ему вампир.

Жанкон и представить себе не мог, что Яр окажется монстром, пусть только наполовину. Это объясняет, почему он мог выходить посредь бело дня и гулять под солнцем. Но главный вопрос Жанкона застыл в пересушенной от перенесенного шока глотке. Даже правда о родителях казалась действительно маловажна по сравнению с ответом на вопрос, который он сейчас так хочет задать.

— Значит… — посмотрел на этот неописуемый дуэт Жанкон с шокированными глазами, — Артем — один из шести истинных, кто должен уничтожить этот мир?!

— Именно, — усмехнулся вампир и вытащил из тьмы корону с шестью самоцветами. — К счастью, проклятие спало, как только истинный вытащил корону из подземелья.

— А… Зачем вам я?

— Дань уважения твоей матери. Мы хотим пригласить тебя отыскать оставшихся пятерых королей, — глотнул вина Яр. — Если откажешься, то мы просто промоем тебе голову и сделаем своей марионеткой, — невзначай пожал плечами ковбой, будто это было самым обычным для него делом.

— У тебя пару минут на размышление! — грозно сказал вампир.

Жанкон словно перестал дышать, а время перед ним будто остановилось. Он не знал что делать, как поступит, ибо открывшаяся правда заставляла сердце внутри в ужасе затихать. Страх сковал его горло. Сколько тайн, интриг… Было тяжело принять всё услышанное, ведь по сути вся его жизнь была блефом. А те, кто это подстроил, сейчас спокойно попивают вино и наблюдают за парнем, отчего он принял самое разумное решение…

***

Ночь. Сражение вампира и Артема.

Веки предательски давили на глаза, пытаясь хоть на мгновение погрузить взор во мрак, а горло пересохло. Яр, глубоко вдохнув, словно выпрыгнул обратно из тьмы, что на некоторое мгновение обрушилась на него.

— Разрывная молния!

— Пушка Бога!

Волна ветра сбила с ног, и Яр отлетел в дерево. Прикрыв глаза руками от яркого луча света, он начал присматриваться и не поверил своим глазам. Огромная, переливающаяся разрядами чистой энергии молний, лазурная волна магии и тьма встретились в ожесточенной битве. Врезавшись, они беспощадно давили друг на друга. Эта сцена впечатлила мужчину, завораживая своей смертельной красотой. Он встал и начал приближаться к эпицентру столкновения, но вдруг заметил, как тьма вскоре начала доминировать и стремительно поглощать свет, пока вовсе не исчезла, а Артем, отлетев от ударной мощи темной энергии, не врезался в дерево. Парень был в очень нехорошем состоянии: весь в глубоких ранах, со сломанными руками от тьмы, что попала в его тело.

Первородный стоял рядом с ним и что-то говорил, пока тот в бессилии не закрыл глаза.

— Герман!!! Проклятье, что ты делаешь?!

Яр подбежал к вампиру и схватил его за плечо, отодвигая от Артема. По глазам и улыбке первородного, мужчина с лёгкостью понял, как тому сейчас было хорошо и какое наслаждение он испытывал. Родоначальник уже давно позабыл, каков вкус хорошей битвы.

— Ты его чуть не убил! — разрезал руку Яр и, открыв рот Артема, начал мелкими струйками лить ему свою кровь. — Мы ждали его почти двадцать лет с того момента, как спустились в подземелье и потеряли Кристу!

— Прости, — отвел глаза в сторону вампир. — Сам понимаешь, столетия делают из тебя зверя…

Яр раскрыл плащ Артема, оголяя его тело, и увидел, как раны на глазах затягиваются, а кости на руках с глухим хрустом восстанавливаются. Сердцебиение нормализуется, заставляя частоту пульса сокращаться. Мужчина облегчённо выдохнул и, вытирая кровь с руки, где его маленькая ранка уже затянулась, встал.

— Она у тебя?

Вампир с довольной ухмылкой кивнул и из мрака на темном щупальце появилась корона с шестью самоцветами. Яр, схватив одного валяющегося без сознания мага, взял его руку и положил на корону. Все, как они и думали — проклятие исчезло. Мужчина откинул мага прочь, а затем, неуверенно потянувшись к короне, с опаской взял ее в руки. Генрих с восторгом смотрел на Яра, который подошел к Артему, и, словно короновав, положил шестицветный обруч на его голову.

— Да здравствует король!!! — радостно закричал Яр, когда увидел, как загорелся белый самоцвет.

***

— Ммм… Моя голова!

Май открыв глаза, тут же зажмурилась. Боль иголками впилась в ее несчастную голову, отчего она тихо проскулила. Тело было ватным, словно из него высосали всю магию и силы. В очередной раз раскрыв глаза, она со стоном встала с постели и обнаружила, что находятся в своей собственной комнате.

— Значит, вампир проиграл… — прошептала Май и заулыбалась.

«Интересно, а Артем жив?» — призадумалась девушка, и вдруг вспомнила одну вещь, что так долго гложила её… А именно — воспоминания Артёма Феникса, которые по случайности были украдено Альманахом. Май в глубине души корила себя за нечестное любопытство, но все же хотела посмотреть, и соблазн на это был велик… Ведь ее хобби — в тайне красть воспоминания у пришлых. Смотреть их момент смерти. Раз они смогли выжить в такой ужасной битве, то Май однозначно полагается приз от Артема, даже если он и сам не знает, что этот самый приз уже находится у неё.

— Не могу больше сдержаться! — махнула рукой Май.

По маленьким сияющим частичкам возле нее начала собираться золотая книга. В Альманахе были прописаны способности Май, а также то, как ими пользоваться. Она перелистнула очередную страницу, и вот ее глаза встретили огромные списки Имен — людские воспоминания. И так она продолжила еще долго листать, пока не дошла до конца и не остановилась на Артеме Ванхельсинге.

— Посмотрим… — нажала на имя Май.

Мир вокруг тут же начал меняться, а Альманах рассыпаться в золотистую пыль, из которой новая реальность стала стремительно выстраиваться по крупицам. От увиденного у Май челюсть нежно поцеловалась с полом… Ведь она и представить не могла, что забрала воспоминание о самом моменте смерти Артема. Она увидела лежащего на койке, медленно умирающего Артема. Его кровь уже запеклась на ярко-алых простынях и стала неприятно прилипать к коже. Каждый глоток воздуха, каждое, даже малейшее нелепое движение вызывало невыносимую боль, пронзая от и до всё тело нестерпимой агонией.

Вокруг Артема возвышалась небольшая группа людей, склонивших головы перед ожиданием неминуемого: доктора и, как поняла Май, близкие. Врачи глядели на умирающего с присущим им профессионализмом — без эмоций и лишних сентиментальностей, оценивая его состояние с некоторым любопытством. А вот во взорах родных ему людей читалось абсолютное искреннее безразличие, возможно, даже мольба о том, чтобы парень поскорее отправился на тот свет и не отбирал столь драгоценное время своими бессмысленными попытками задержаться здесь лишнюю минуту. От одного вида подобного равнодушия Май стало плохо.

Женщина что-то монотонным голосом говорила Артему на неизвестном для Май языке. Пока парень вдруг не засмеялся кровавым безумным хохотом и не произнес одну краткую фразу, после чего тут же спустил дух. Глаза его померкли, наполнившись безжизненной пустотой. Девушка, сжав майку в районе сердца, чуть не заплакала от той тоскливой боли, кой-было пропитано это зрелище. Даже не понимая языка, она видела лицо Артема, как ему было больно не только физически, но и душевно… А эти люди? Они просто в безмолвии пришли посмотреть за его муками и так же, с довольной улыбкой облегчения от того, что все наконец-то закончилось, ушли из комнаты.

— А…? — Май начал вертеть головой по сторонам, — Почему воспоминание не заканчивается?!

Яркая вспашка ослепила её взор. Проморгавшись, она увидела возле трупа Артёма странное существо, которое поражало свей причудой восприятие и разум девушки. Её руки и челюсть затряслись. Возле Артема стоял человекоподобный сгусток кристально чистой, белой энергии, но в тоже время его тело очень походило на плотный дым. Существо присело на койку и положило руку на щеку Артема.

— Господин, мне начинать? — прозвучал голос, но не от этого необычного создания.

Возле неизвестного появилась Смерть… В том обличае, как ее представляли многие философы: черное одеяние, коса и держащая орудие для своей работы мертвая рука, которая была без кожи и крови, просто голая кость. Капюшон сплошь скрывал лицо, но Май знала, что там скрывается лысый оголенный череп.

— Господин?

Существо из дыма встало и посмотрело на Смерть, будто что-то сказало, однако Май этого не слышала.

— Господин, я так не могу, — покачал головой Смерть. — Вы знаете правила. Мы, Жнецы, под руководством Бога смерти, пересоздаем человека, беря его кровь и душу… А вы просите оживить его. К тому же на нём проклятие.

Существо снова что-то неслышно прошептало.

— Если вернуть ему жизнь и переправить в другой мир, его тело частично перестроиться. Да. Но содержимое вроде души и крови останутся чистыми. Однако что же такого в этом человеке, что о подобном просите лично ВЫ, господин? — медленно повернул голову Смерть и посмотрел на парня.

Существо вдруг схватило Смерть за свободную руку и положило эту кость на лоб Артёма. При этом Май все больше казалось, что дымчатое сущность что-то шепчет, но какие именно слова звучат из его уст, разобрать было не возможно.

— Что вы сделали?! — резко отошел Смерть от Артёма и с явным испугом уставился на труп. — Вы же нарушили запрет! Я должен сообщить Верховному, ведь этот человек…

Не дав Жнецу договорить, существо вырвало косу из руки Смерти и располовинило беднягу. Черное одеяния и, как предполагала Май, скелет упали на пол, испуская из себя мутноватый зелёный дым, который странным образом превращался в черепа. И один из дымов существо поймало рукой. Оно раскрутило косу в руке, словно тем самым отматывая время. И кажется, так было в действительности, ведь ткани Артёма, как и все тело, начали за секунды восстанавливаться. После этого существо положило руку на грудь Артема, отчего его тело засияло белоснежным светом, будто на него наложили заклинание.

Существо из дыма село на колено и засунуло в рот Артема зелёный дым, который он только что выхватил из-под убитого Жнеца. Этот странный сгусток энергии отстранился от Артема, но не ушел, а начал наблюдать за парнем… и в итоге он получил результат — Артем глубоко вздохнул, но и не открыл глаз.

Сжав рукоять косы до скрежета, существо, видимо, радовалось, пусть и весьма необычно. Раскрутив косу, оно создало под парнем портал, который вмиг заглотнул оживленное тело в свою червоточину.

Май же была шокирована. Как она помнила, каждый пришлый — это убитый в своем мире человек. Бог Меран воссоздает из души и крови реплику человека, давая ему жизнь в новом мире. Но здесь было совсем другое…

Воспоминание начало разрушаться, распадаясь на осколки, а золотая пыль — заново формировать книгу. Однако вот белый сгусток не исчез… Наоборот, он повернулся к Май, начав мерзко пялиться на нее уже в ее собственной комнате. Она в ужасе распахнула глаза и посмотрела на свой Альманах, понимая, что перед ней сейчас было вовсе не воспоминания. Язык ушел в глотку от осознания. А подняв глаза, она увидела, как сущность уже стояла возле нее, положив большой палец ей на лоб.

— А.р…г…х…

Из рта Май потекла кровь, а горло загорелось в агонии. Ее тело будто начало рассыпаться на мелкие частички. Она не могла даже визгнуть, сказать последние слова. Разум, как и ее Альманах, разлетался по крупицам, пока мрак окончательно не взял ее в клещи и пока она не услышала последний отбив своего сердца…

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что читаете!

Арка IV Final: Глава XXVIII Арена

— Мы вас ждали!

Огромная комната, скорее даже зал, где всюду стояли клетки с заключёнными. Прижавшись к холодному металлу, они смотрели на Элизабет в короткой юбке и на Селину и хищно облизывались. Мужчина в черной куртке с заметно выделяющейся белой надписью «ШЕРИФ» на спине, с длинными широкими усами под носом, перекинув ногу на ногу, сидел за своим столом, где в неразборчивом хаосе были разбросаны пули и кинжалы, вместе с бумажной волокитой. Артем швырнул ему на стол огромную, размером не меньше тигриной, мохнатую голову крысы, кровью прочертив линию.

— Какого хрена нам пришлось тащится в такую даль? — раздраженно спросил Артем.

— Потому что в городе Ранвиль нет средств для оплаты заказа, поэтому вам пришлось ехать к нам в Крайвен, — поднял мужчина голову крысы и, смотря изучающим взглядом, повертел её по сторонам. — Слышал эта тварь сожрала десяток охотников.

— Да-да. Очень опасная тварь, — протянул руку Артем, с выжиданием смотря на Шерифа.

Мужчина сразу понял намек. Встав, он подошел к огромному сейфу за собой и, прокрутив какой-то механизм пару раз, открыл врата.

— Ты же тот, о ком говорят? — шарясь в сейфе, спросил мужчина. — Парень, у кого один глаз кровавого цвета, а второй — небесного. Убийца Белого волка и Вампира. Также с тобой спутница, алоглазая девушка с белыми локонами… и ещё кошка? Многих вы чудовищ убили. Что ж, ваше трио стремительно начинает обретать популярность.

Артем вместе с Элизабет и Селиной, покинув город покойного барона Ливиана, отправились в путь. Путешествуя по иным населённым пунктам, они очищали их и уничтожали десятки самых разных монстров. Почти каждый город, деревня, село были со своим багажом чудовищ. Профессиональные охотники или не справлялись, либо были на других, более важных заданиях, иначе как объяснить такое скопление этих тварей? Также Артем уже успел не раз столкнулся с неплательщиками, обычно это были деревни. Выполнив заказ, народ гнал своих спасителей прочь, а про плату даже и вовсе не вспоминал, отчего Артему стало понятно, почему к ним не приходят охотники. За всё есть своя цена, которую, само собой, следует платить. Но больше парня раздражало иное: глаз алого цвета не менял свой окрас. Врачи сказали, что это навсегда. Их диагноз стал словно вечным клеймом позора для парня… И так они уже три месяца ходят по городам, ищут новые заказы, выполняют свою работу на «ура».

— Вот, — протянул мужчина увесистый мешочек с золотом, который Артем сразу забрал. — Вы тоже будете участвовать на Арене?

— Посмотрим, — пожал плечами Артем.

Он открыл скрипучую дверь, и яркий луч дневного света вмиг ослепил его, а громогласный гогот неприятно ударил по перепонкам, на особенно высоких тональностях будто разрывая их. Когда белые зайчики, игриво отплясавшие в глазах, исчезли, перед троицей открылась широкая, заполонённая люди и уложенная серым камнем улица, по которой ехало множество карет самых разных размеров и гербов. Народ собою сплошь заполонил улицы, в спешке устремляясь по своим делам. А над всей этой суетой в свою очередь к небу возвышались дома, однако выглядели они, как и подобает средневековым. Из сотен окон выглядывали люди. Кто курил, зыркая на прохожих, кто просто наблюдал за потоком своеобразной огромной «змеи» из людей. Город Крайвен был эталоном города, где живут богачи.

Трио вошло в поток да направились по нему к своему дому, который был снят ими не столь давно.

Здесь также сновали полностью обмундированные люди, но они не выглядели как подчинённые Графа. Ведь на каждой улице стояло не по одному воину в черных доспехах, поскольку патрулировали они ее группами, а главные ворота и вовсе охраняли так, что туда не только не пройдёшь, но и не выйдешь, а это, на самом деле, было в разы сложнее.

Пройдя бесконечный поток совсем недолго, трио с удобством устроилось в кафе с причудливой толстой лианой, которая, извиваясь и оплетая здание, тянулась на второй этаж. Помимо этого, она еще больше декор внутри украшала. Сев за круглый стол, каждый из них заказал свое блюдо: Селина — кофе, Элизабет — молочный коктейль с кусочком тортика, а Артем — обычный чай.

— И что будем делать? — спросила Элиз.

— Предлагаю отдохнуть пару дней, — в предвкушении заулыбалась кошка. — И так почти каждый день в какие-то неприятности влипаем… Мы же не хотим вновь проиграть, чтоб нас спасал враг, — хитро улыбнулась она, смотря на Артема.

— Ты же знаешь, что мне плевать на твои слова. — вспухла вена на лбу Артема.

— Ага, вижу, — засмеялась Селина.

Официантка в черном халате принесла заказ и хотела было уже испариться из виду, как вдруг ее отвлекли.

— Извините, а что у вас тут за мероприятие в городе? — спросила Элиз девушку.

— Вы не знаете? — удивилась официантка. — Эм… Каждые пять лет в нашем городе проводится состязания, чтобы выявить сильнейшего на Юге. Его устраивает Граф Миньяр, а также гость с Севера — брат короля Коргнута II, Сэдрик Аль Аура. Между нашими странами уже долгие года царит мир, а господин Седрик — друг и гость нашего Графа и нашего города.

— Сильнейшего на Юге, — поперхнулся Артем чаем. — А какие еще есть плюшки?

— Плюшки? — сморщила лоб девушка в непонимании.

— Он про награду, — пояснила Элиз, поправляя парня.

— Человек получит 10000 золотых. Помимо этого ещё право стать рыцарем и стать одним из феодалов, если победитель — простолюдин, а также одно желание, которое Граф должен будет обязательно исполнить.

— Ха-ха, — посмеявшись, Артем вытер выступившую слезу. — Прям любое? А что, если я пожелаю занять его место?

Девушка еще сильнее нахмурилась, неприязненно смотря на Артема. Видимо, она не так поняла парня, посчитав подобное оскорблением, так что, отворотив нос, официантка ушла прочь, будто получив плевок по своей чести.

— Вот зачем ты так с ней! — включила режим укоризненной снежной королевы Элиз.

— Нет, не так Элизабет, — отпила кофе Селина. — Если он будет так говорить, то нас могут схватить за сквернословие против знати. Он туп, чтоб понять это.

— Да всем пофиг! — глотнул чая Артем. — Охранники и воины сейчас заняты более важными занятиями.

— Какими, например? — откусила тортик Элиз. Ее щеки покраснели, а на лице появилась лукавая улыбка.

— Например, защитой. Если желаешь сильнейшего, то нужно привлечь все сферы. Даже темные. Так ведь?

Артем повернул голову и сказал последнею фразу очень громко специально для гостей, сидящих за соседним столиком и прожигающих Элизабет пристальным взглядом. В ее глаза они смотрели так, что создавалось лишь одно, возможно, безошибочное ощущение: их руки не раз окунались в кровь, причём по локоть. Двое мужчин, не отводя взгляда, развернули стулья к трио. Их тела были сплошь увешаны самым разным оружием, отчего Артем сразу догадался — это охотники за головами, и их целями обычно становятся такие, как Элиз. Глаза и тело жертв… Девушка застыла, перестав кушать торт. Она так же, как и Артем, вмиг поняла, кто это.

— Красивые у тебя глаза, девчушка, — противно облизнулся со шрамом на лице.

— Если не ошибаюсь, за них дают 50000 золотом, брат, — усмехнулся лысый.

Селина тут же начала стрелять взглядом, то на мужчин, то на Артема, который при этом спокойно восседал с широкой улыбкой.

— Элиз, дорогая, разве те, кто без особых условностей отнимает чужие жизни для черного рынка, не преступники?

— Преступники, — сжала ложку девушка.

— Значит, любая шваль может войти в город, и ему ничего не будет, пока состязания не окончатся.

— Верно, — снова усмехнулся лысый.

— Но когда они закончатся… — мужчина со шрамом замолк. Мерзко усмехаясь, он указал на Элиз и ножом провел возле горла. — Так что, девочка, крепись.

Мужчины встали, бросив пару медяков на свой столик, да скрылись восвояси, оставив после себя неприятный осадок. Теперь Артему было ясно, зачем столько охраны и почему охотники черного рынка ничего сейчас не сделали. Только пискни или сделай что-нибудь не так — тебя в мгновение ока скрутит стража.

— Значит, уходим? — спокойно сказала Селина, глядя на Элиз.

Элиз молчала, и даже её тортик не давал ей тех приятных умиротворяющих ощущений, которые она получала минуту назад. Теперь она была до предела напряжена. Глаза потеряны, смотрят как-то отстраненно. Видимо, накатили не самые приятные и лучшие воспоминания, когда ее похищали. Поэтому Артем принял самое логическое для этой ситуации решение:

— Думаю, мы побудем пару дней в городе, а как начнутся состязания, уберемся подальше под самый ажиотаж. Никто не будет нас преследовать, ведь все собрались здесь не за душой и глазами Элизабет.

***

— Вы готовы?!

Наступивший вечер ознаменовал приход скорой ночи, раскаленное солнце флегматично перекатывалось за горизонт, чертя алую линию подле себя и оставляя остальное небо пылать в огне заката. Народ на улицах только прибавился, обогащая забегаловкам да перекусочным карманы.

Трио пришло в свой снятый дом. Это было двух этажное строение, огороженное высоким каменным забором. В обширном дворе сейчас находилось две девушки, которые сидели на лавочке и неотрывно смотрели на Артема. Пока они все вместе странствовали, то успевали ещё обучать Артема искусству магии, рассказывали, что может манна и как ею пользоваться. Ведь против вампира парню явно не хватало навыков магического владения, этот изъян надо было как-то искоренять, чтобы не проколоться в следующий раз, если таковой наступит. Кроме заклинаний, магия, текущая по венам и наполняющая тело силой, имела немало иных тайн.

— Давай с укрепления, — облокотилась локтями о коленки Элиз.

Артем напрягся, ощущая, как магия жаром растекается внутри него. Из тела начали выходить искрящиеся лазурные разряды. Парень представил мощную, не менее прочную стену, которую хоть кувалдой ударь — не разобьется. Весь поток манны он старался концентрироваться в каждом участке своего тела, при этом не давая ей просочиться наружу. Это упражнение было самым тяжелым для Артема.

— Селина, — кивнула Элиз.

— Можешь не повторять, — с широкой улыбкой сняла кнут с пояса девушка.

Раскрутив и ударив воздух кнутом, она треснула Артема по руке, оставив легкое, однако заметное покраснение. Рука неприятно разожглась, но быль была сравнительно терпимой, да и к тому же такая атака на самом деле должна была оставить рану. Так что парень уверенно прошел проверку, и, облегчённо выдохнув, тут же унял поток манны, огнем бурлящий по его телу.

— Высвобождение, — кинула Элиз стакан.

Артем вмиг представил нити и выкинул руку вперед. Из его пальцев вылетели лазурные длинные тонкие прутья, которые впились в стакан и примагнитили его к руке. Элиз довольно похлопала, говоря об явном успехе парня в постижение магической науки.

— Молодец, но помни — это лишь база. Укрепление тела и высвобождение — только малая часть всего того, что ты должен познать. Самое главное в магии — это заклинания. Тебе нужно придумать для себя как минимум четыре заклятья, два из которых необходимы для полного высвобождения. А ещё научиться на ходу придумываться заклинания на опережение.

— На опережение? — уставился на Элиз Артем. — Это как?

— Поможешь? — обернулась Элиз к Кошке.

— Хорошо, — та пожала плечами.

Девушки встали друг напротив друга, а Артем занял место наблюдателя, усевшись на лавке и внимательно смотря на дам.

— Начинай, — кивнула Элиз.

— К Властительнице ветра взываю. Закрути и разорви врага моего. Буря!

В ладонях Селины появился забавный, быстро закручивающийся в спиральку мини-ураган, кой-девушка бросила в Элиз. Своеобразный торнадо в полёте возрос на два метра, став теперь куда более внушительным.

— Властитель огня. Высвободи мощь пламени и развей все на своем пути. Огненная стела!

Махнув рукой на ураган, Элиз метнула огненную стрелу, которая, столкнувшись со смерчем, взорвалась и сдула преграду.

— Понял? — выжидательно уставилась Элиз на Артема.

Парень, покачав головой в разные стороны, дал отрицательный ответ:

— Ты серьезно? — вздохнула Селина. — Прочитай свое заклинание для Божье пули.

— Хорошо… Повелителем молний мены называют, без… Так! Я, кажется, понял. Они короче?!

— В точку, — обрадовалась Элиз понятливости парня. — Заклинания на опережение берут мало магии, и благодаря им ты можешь отбиться от вражеской магии за секунды. Ведь именно от слов и твоего собственного воображения строится само заклинание.

— Понял… Но к этому вернемся чуть позже. Хочу вам кое-что показать.

Артем усадил девушек обратно на лавочку, заставив их с непониманием зыркнуть на него, ибо они уже привыкла за время проведенное вместе, что он-то способен выкинуть любую выходку, и кто знает чем она еще может закончиться.

— Я тут подумал… Если я преобразую манну в молнию, то значит, могу проводить весь поток через себя. То есть в некотором плане заряжать свое тело, делать его значительно быстрее. Это все не уходило у меня из головы, а пока вы спали, я немного потренировался. Смотрите.

Артем сконцентрировал поток манны в теле, равномерно распределяя его на каждом участке — это походило на необычное укрепление. Но только манна начала превращаться в электричество, Артем ощутил покалывание в кончиках пальцев, и постепенно защипало всё тело. К этому легко привыкнуть, но главное — не отпускать поток, постепенно преобразующийся в энергию молний.

— Эй, Кошка! Ударь меня хлыстом!

Девушка с довольно улыбкой, словно ей подложили миску сметаны под нос, тут же достала хлыст и, мотнув его пару раз, будто бы отвлекая парня, со свистом ударила, но попала она только по воздуху. Артем сделал шаг назад и в мгновение ока исчез из поля зрения девушки, успешно увернувшись от хлыста. Вместе с этим поток магии исчез, а парень схватился за дрожащие колени. Его тело покрылось потом, а сам он тяжело и часто дышал, пытаясь придти в норму. Отдышка неприятно отдавала по легким, обдавая их жаром, но всё же не это его сейчас волновалось. У него получилось увернутся! Его лимит на сегодняшний день 5 секунд. Однако это пока что. Тренировки и практика — лучший учитель.

— Я назвал эту способность — скачок! — с довольной улыбкой заключил парень, поглядывая на весьма изумлённых девушек.

Если вам нравится, то, подписывайтесь, ставьте лайки(сердечко), пишите комментарии. Ведь это так просто, правда?

Спасибо, что ч итаете

!

Глава XXIX Ты мне, я тебе

Первые лучи света ласково озарили землю своим теплом, проникая в окна и будя Артема. Парень, ощутив их на себе, тут же раскрыл глаза. Майка под плащом мерзко прилипла к коже, а голова покрылась потом от яркого и уже жаркого солнца. В комнате было душно. Помимо этого, лежа на постели, Артем вдруг остановился взглядом на Элизабет, которая в свою очередь, укутавшись в одеяло, безумным непонимающим взглядом смотрела на парня. Ее растрепанные волосы и голые худые плечи заставили душу парня трепетать. Он не помнил, как вообще пришел сюда, однако самый главные свой вопрос поспешил тут же озвучить:

— У нас будут детишки?

Элизабет сразу же ответила, отвесив звонкую пощечину и кинулась в наглеца-вторженца светильником. Артем сделал кувырок в сторону и упал с кровати на пол. Голова неприятно трещала, отдаваясь в вески мутной болью, а от него самого отчётливо попахивало хмелем и выходящим алкоголем.

— Что ты делаешь в моей комнате?! — закричала Элиз.

Артем схватился руками за голову, которая из-за излишне высокого тона голоса разразилась новой волной боли, и присел на одинокий стул возле окна, где дул приятный прохладный ветерок. Этой ночью ему точно пришлось несладко. Видимо, когда он вернулся, то просто перепутал комнаты и свалился спать в постель Элизабет.

Дверь в комнату открылась. Кошка зашла поприветствовать свою подругу, но застав эту двусмысленную ситуацию, зависла на месте с открытым ртом.

— Вы что… уже до этого дошли?!

— Нет! — хором ответили Артем и Элиз.

— Ладно, не мое это дело, — похлопала кошачьими ушами девушка и лукаво заулыбалась.

— Ты где вчера был? Ушел за едой и не возвращался?.. — спросила Элиз сильнее, укутываясь в одеяло.

— Да пил он, не видно что ль? — села Кошка возле Элиз, — Вонь от пропойки на весь дом.

Артем глубоко вздохнул, все еще немного морщась от звона в висках. На улице чирикали птицы, отчего на его лице появилась глуповатая улыбка.

— Сейчас я вам всё расскажу. Но перед этим знайте: мы не покинем город, пока не закончиться турнир…

***

Ночь.

Яркие фонари озаряли улицы огромного города. Подсветка стояла разная с мерцающими огнями, лишь ещё больше раззадоривая окружение. Народ танцевал, радовался. Всюду бегали стражи, разбирая грязь и погромы, что устраивали гуляки. Артем зашел в бар, уселся на первое свободное место да заказал еды, много, отдав при этом один серебряный. Сев за барную стойку, он принялся медленно потягивать коктейли, которые сейчас были в моде у этого города.

Много девиц узнавали его по вполне характерному цвету глаз и пытались затащить в свои угодья, на что он только и успевал отвечать: «Я женат!». Пока еда томилась на кухне под умелыми руками поваров, алкоголь успешно скрашивал скуку этого вечера, как вдруг парень услышал стрельбу на улице. Интерес пробудился сразу же, ведь судя по возгласам народ кричал от восхищения, а не от ужаса. Взяв с собой коктейль, он вышел на улицу, где люди за столиками восторженно аплодировали стрелкам. Это было шоу. Два человека с завязанными глазами стреляли в соломенный куклы. Люди кричали, одаривали участников своими апплодисментами. Артем присел за свободный столик и заказал себе еще коктейль. В глазах уже начало всё кружиться да туманиться, но раз гулять, так гулять на полную.

— Дамы и господа! — раскинул руки один из дуэта. — Сейчас мы исполним смертельный номер!

Второй из дуэта встал за место куклы и положил яблоко на голову, и также в руки, встав в позу весов.

— Сейчас у меня в руках жизнь моего друга, — выставив револьвер, мужчина прицелился. — Как думаете, смогу ли я, снести одним махом три яблока?

Мужчина начал медленно давить на язычок, захватывая все внимание зрителей и заставляя их тревожно задерживать дыхание. Артем же раскрыл глаза, но возникать не стал — хотел досмотреть. Выстрел! Все три яблока упали с дырками. Мужчины поклонились под восхищенные под возгласы толпы. Парень же расплылся в насмешливой улыбке, поскольку трюк оказалось раскрыть проще простого. Он сразу заметил, что стрелок целится прямо в голову, а не в яблоко, и если бы там был настоящий патрон, то головенку его другу разнесло бы точно. Поэтому он выстрелил холостым. Ну, а в самих яблоках уже были дырки, только с другой стороны. Все равно сзади дуэта нет столиков с наблюдателями, которые могли бы заметить подвох. Видимо, второй маг ветра, и в момент выстрела смел яблоки.

— Что ещё умете?! — закричал Артем.

Дуэт с радостными улыбками вмиг взялись за оружия и начали снова дурманить толпу своими выкусами. А Артем тем временем поглощал коктейль за коктейлем, пока его язык и вовсе начал нелепо сплетаться. Он хлопал и просил еще. Шоу радовало его, забавляло, разгоняя скуку, и ему просто хотелось наслаждаться моментами. Официантка принесла мешок с упакованной едой.

— Ладно ребят, я пошел, — махнул Артем рукой.

На прощание они тоже помахали ему и вновь принялись показывать необычный фокус