Начало пути (fb2)


Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:


Замок мага: Начало пути

Глава 1. Новая игра

За окном бушевала гроза. Град барабанил по стеклу, бился о железный подоконник. Моя голова раскалывалась от этого противного шума и даже беруши не спасали. Жадным глотком я осушил стакан коньяка, волна жара прокатилась по горлу. Взгляд упал на помятую бумажку на краю стола. Заявление по собственному, которое так не хотели подписывать.

Чёрт, если бы только я сделал это раньше!

Виновато взглянул на пустое кресло в углу комнаты. Небрежно откинутый край пледа свисал к самому полу, а давным-давно остывшая кружка из-под кофе всё ещё стояла на подлокотнике. Неделя, что прошла с того момента, казалась вечностью. Я всё никак не мог в полной мере осознать и принять тот факт, что Кати больше нет.

Ненавижу себя.

И игры ненавижу тоже! Говорил ей, ведь говорил, что это дурная затея! Нет же, не послушала… «Да какая опасность, Ренат? Это всё в прошлом! Современные капсулы надёжно защищают игроков…» – звонкий голос Кати пронёсся в голове, словно наяву, иглой вонзаясь в сердце. Прошлая пятница сама собой всплыла в памяти…

«Но ты обещал!» – обиженно надулась она тем утром.

«Прости, Серёга попросил помочь. Давай в субботу?» – ответил я.

Она расстроилась, но отнеслась с пониманием. Всегда относилась. Улыбнулась, подмигнула мне и залезла в капсулу, чтобы никогда больше не вылезти. А я, как последний идиот, пошёл на работу.

К горлу подкатил ком. Шмыгнув носом, я вытер уголки глаз и закрыл ладонью рот. Я ведь мог отказаться. Легко, без всяких проблем. Но не сделал этого…

Дрожащей рукой потянулся за следующей дозой алкоголя, надеясь заглушить боль. Однако, рука замерла у самой бутылки. С трудом сдержался. Катя бы не одобрила. Взгляд опустился на составленный и проверенный миллион раз план игры, но никак не желал сфокусироваться. Глаза слипались. Град всё ещё гремел по окну. Голова заболела ещё сильнее.

Вот уже неделю, как я сидел над различными гайдами, схемами и механиками, впитывая в себя тонны информации, словно студент перед самым важным в жизни экзаменом. Прежде, чем погрузиться в эту треклятую игру, я должен был узнать о ней как можно больше. Всё, что позволит мне добиться цели. Ещё раз пробежавшись глазами по плану, я широко зевнул, лёгким движением пальца закрыл файл на планшете и потянулся. Хотелось бы отдохнуть, но нельзя. Она – там, а я всё ещё здесь. Пора.

В соседней комнате, точно маяк мира мёртвых во мраке, светила своими диодами новая капсула виртуальной реальности. Отвалил за неё, как за квартиру в двести квадратов, а стопроцентной гарантии защиты от срыва всё нет. Пресловутые девяносто девять и девять в периоде процентов, как у всем известных латексных средств контрацепции. Было бы смешно, если бы не было так грустно… Разумеется, перед использованием пришлось ознакомиться с инструкцией применения, техническими характеристиками и подписать бланк. Удобно, чёрт подери, потом даже предьявить будет нечего.

На секунду замерев перед открытой капсулой, я горько усмехнулся и быстро лёг внутрь. Палец уверенно опустился на кнопку и крышка тихо закрылась. Включилось жизнеобеспечение, практически безболезненно игла вошла в вену, подавая питательные вещества. Какая… злая ирония. Я так много работал ради нашего будущего, что не заметил, как сам же его и сгубил…

Закрыв глаза, я попытался расслабиться. Получилось плохо. В голову лезли навязчивые, мрачные мысли, не позволяющие мне в полной мере отдаться власти капсулы. Я пролежал так около получаса прежде, чем усталость, наконец, взяла верх. Сознание поплыло, приближая меня к границе сна. Мгновение… и возникло меню.

Мир «Земель Меча и Магии». Основанная на легендарных стратегиях прошлого, популярных ещё во времена моего деда, для кого-то это была игра, полная возможностей. Примерить на себя роль правителя замка, командовать армиями и крушить врагов, расширяя свои владения, или стать легендарным героем, наслаждаясь бесконечными приключениями в огромном мире. Сражения, подземелья, сокровища, битвы огромных армий и управление экономикой – игрок мог попробовать всё, что душе угодно. Но я смотрел на игру сквозь другую призму, и каждый раз, когда я слышал такие утверждения игроков, волосы на голове вставали дыбом.

Игра, что начала за здравие несколько лет назад, но кончила за упокой. Игра, права на которую принадлежали корпорации, выкинувшей разработчиков-основателей. Корпорации, где руководящий состав менялся трижды за последние пару лет, корпорации, вынужденно сменившей организационно-правовую форму после стремительного падения акций на рынке. Да с такой степенью задолженности, как у них, я вообще удивлён, каким чудом сервера-то ещё работают! Знай я, во что собралась играть Катя, выкинул бы эту капсулу через окно. Но я не поинтересовался. Ни разу за две недели её игры…

Крайне высокий процент сорвавшихся, техподдержка в инвалидной коляске и ещё множество мелких, незначительных нюансов, которые всё больше и больше чернили игру в моих глазах, к сожалению, не могли дескредитировать её так же в глазах игроков. Простым геймерам не было дела до всей этой скучной белиберды. Особенно до задолженностей, акций и всего с этим связанного.

Для меня, зайти в «Земли» – всё равно, что сунуть голову в петлю и пнуть табуретку, надеясь, что шея выдержит давления. Что я и сделал. За всё приходится платить.

Вступительную заставку я пропустил. Читал, что она из себя представляет и испывать на собственной шкуре что-то расхотелось. Падать с десятикилометровой высоты в жерло вулкана – удовольствие не для меня. Однако, могли бы хотя бы предупреждение повесить! Ладно я, но вдруг у кого-то сердце слабое? Так и до приступа довести недолго…

Наконец, ноги почувствовали твёрдую почву под ними и я открыл глаза. Вот оно, то самое жерло вулкана. Наверху синеет небо, солнышко светит прямо на грубый каменный пол, а впереди восседает гроза всех эпилептиков – переливающийся всеми цветами радуги огромный дракон. Местный аналог стартового меню игрока и, по совместительству, справка всея Земель.

Глаза гигантского ящера впились в меня строгим, суровым взором. Однако, я не испытал никакого душевного трепета, о котором писали на форуме. Мне не казалось, будто бы он смотрит прямо в душу, и никакой холодок не бежал по спине, даже дыхание не спёрло. Мне было плевать. Он смотрел на меня, я на него и какое-то время мы так и стояли в полном молчании. Чудище заговорило первым.

– Приветствую тебя, неумирающий! – его могучий голос пронёсся по жерлу и эхом отразился от стен.

«Началось», – раздражённо подумал я.

– Ренат Шер, человек, маг, – ответил я слегка нетерпеливо, чтобы не тратить попусту время на разговор с кучкой пикселей. Вроде бы перескочил большинство стартовых вопросов. Дракон, в ответ на мои слова сморщился, как будто бы хмурясь, и несколько ярких язычков пламени вырвались из его пасти.

– Ты забыл назвать свой герб, Ренат, – пророкотал он.

Тц. Герб, точно. Как же ещё отмечать игроку принадлежащие ему территории?

– Бело-синий щит, с молнией и тигром, – ответил я.

– Принято, – кивнул дракон, – тебе будет доступно лишь одно умение, доступное только магам! Исследователь, Элементалист, Метамаг или Конструктор Големов! – рептилия сощурилась и тихо добавила, – выбирай с умом.

В голове сама собой всплыла изученная информация. Мага я выбрал, потому что он лучше всего подходил для моих целей. Этот класс, хоть и задумывался разработчиками как один из базовых, лёгких в освоении и приемлемых для новичков, из-за специфики на деле оказался одним из самых сложных в игре. Армия медленная, маленькая, продовольствия мало, замок один из самых дорогих. У тех, кто не дружил с экономикой, всё загнивало к середине второй недели, что сделало класс не столь популярным. Однако, у медленной армии мага было одно невероятное преимущество. Оборона. В ней маг мог бы поспорить с цитаделями гномов. Немного времени да ресурсов и любой враг наткнётся на неприступную крепость, усеянную дулами гремлинских пушек, волшебными ловушками и другими пакостями. По-крайней мере, так утверждал парень с форума, который расхваливал этот класс, не забывая, конечно, аргументировать техническими подробностями.

Вообще, в игре существовало довольно много классов, каждый из которых имел свой уникальный стиль игры, замок и родные расы, близкие ему. Эти расы, в свою очередь определяли войска, доступные герою. Так, например, у «Рыцаря», представлявшего собой человеческий замок, все юниты были людьми – различные пехотинцы, лучники, латники и прочие. «Волшебница», класс для девочек, имела в своём распоряжении фентезийную солянку из эльфов, гномов и полуросликов, «Варвар» – всяких орков и им подобных, и так далее. Разумеется, таким образом разработчики намекали, какую следует выбрать расу аватара. Это не касалось разве что «Чернокнижников», которые повелевали всякими чудищами и страхолюдинами, «Инсектов», которые с жуками маялись, и «Магов», которые в большинстве своём были либо людьми, либо полукровками. Ну, сюда можно с натяжкой и различных некрофилов отнести, но они обычно всё-таки мёртвыми играют. Живых в тех замках не любят…

Каждый класс имел свои подклассы, представляющие собой уникальные ветки развития, дающие определённые бонусы игроку как в начале, так и по мере роста в уровнях. Дракон назвал четыре подкласса, а у меня в голове тут же пролетели их свойства, которые я старательно изучал последние три дня:

– Исследователь – бонусы к алхимии, общению с гремлинами и стройке механизмов;

– Конструктор Големов очевиден – големы;

– Метамаг позволял использовать энергию «возмущения тонких материй», чтобы лучше колдовать, и, в особенности, лучше зачаровывать предметы;

– Элементалист давал, во-первых, очевидные бонусы к призыву элементалей, а также доступ к умению, позволяющему получать базовые компоненты заклинаний из природных элементов.

Однако, помимо этого я точно знал, что „элементалист“ имел ещё пару скрытых умений, которые давали интересные бонусы. Вообще, каждый подкласс имеет какие-то тайные фишки, но лично мне было известно только о нескольких. Такое обычно не разглашается.

– Элементалист, – ответил я, – Что же касается внешнего вида, то мне хватит небольших косметических изменений.

Неподалёку возникло изображение человека, полностью голого. Высокий, поджарый и парень с взлохмоченными, спутанными волосами и крайне болезненным видом. Сутулый. Под глазами огромные мешки, сами глаза красные, как у какого-то вампира, на опухшем от алкоголя лице красуется неухоженная щетина. Видела бы меня сейчас Катя! За неделю так себя запустить – это надо постараться! Ладно, раз есть возможность…

Как это делать-то? Где окошко с настройками, или чем там? Стоило мне подумать об окне, как такое тут же появилось прямо перед носом. Так неожиданно, что я едва не подпрыгнул от удивления. Что ж… приступим.

Повинуясь моей команде тело начало преображаться. Волосы расчесались, исчезли мешки под глазами, белкам вернулся их естественный цвет. Щетина ушла, пропали отёки, с диким хрустом распрямилась спина. Мгновение, и я прочувствовал все изменения на собственной шкуре, едва не прокусив губы от боли в резко выпрямившемся позвоночинике.

Теперь предстояло распределить характеристики будущего игрового персонажа. Незыблимое правило – на старте игроку было доступно шестьдесят очков, которые он мог вольным образом распределить между шестью основными характеристиками, а именно: «Силой», которая очевидно отвечала за физическую силу мускулов, «Ловкостью» – отвечающей за координацию и точность движений, скорость нервной системы и прочее; и «Выносливостью», которая в дополнительных пояснениях не нуждается. От помноженной на десять суммы значений всех трёх физических характеристик отталкивался показатель здоровья. Следуя плану, я распределил в каждую по четыре очка, подняв себя таким образом по физике на уровень чуть ниже обычного крестьянина.

Вслед за физическими, шли характеристики магические – основные для моего персонажа. «Сила магии» – отвечала за мощность заклинаний. Урон, длительность, площадь, всё зависело от этого ключевого параметра. Ему досталось целых семнадцать очков. Следующей шла «Устойчивость к откату» – параметр, определяющий сколько маг будет отдыхать после каждого заклинания. При наведении на характеристику над ней всплыла поясняющая подсказка.

Длительность отката после заклинания = Затраченная мана * 10/УО секунд.

Просто и понятно. Устойчивости досталось всего тринадцать очков. Доли секунд, конечно многое могут решить, но только в тех случаях, когда есть урон и запас маны. За последний отвечала характеристика «Ментальной выносливости» – её десятикратное значение и представляло собой количество доступных очков маны. Туда я и влил всё оставшееся.

После распределения передо мной появились стеллажи с книгами. Сначала, я не совсем понял, в чём дело, но потом догадался. Теперь мне предстояло выбрать те Знания, которые будут со мной в игре. Знания давали доступ различным умениям, расам и способностям, определяя стиль игры и направление развития героя, причём далеко не всегда они повышали личные характеристики. Они вполне могли усиливать войска, либо экономическую сферу. Как и каждому игроку на старте мне было доступно одиннадцать пунктов Знаний, которые я мог потратить на книги. Ни больше, ни меньше.

Так, что там у меня было по плану? Прежде всего, замок. Три пункта моментально ушли на родные расы класса – «Гремлинов» и «Магов». Следующим в копилку знаний добавился «Творец», позволяющий за скромную плату изменить характеристики воинов. Не обошёлся я и без «Архимага», который стоил целых два пункта. Без этой книжки мне, как Магу, жилось бы плохо. И, разумеется, какой из меня бы был маг, без возможности колдовать? Никакой. Поэтому целых три пункта пришлось в обязательном порядке потратить на «Магию материи» (стихийному по-простому. Чего только эти разработчики не придумают…), и ещё по одному на «Магию жизни» и «Магию разума».

Как и в большинстве игр, в «Землях» существовал способ обойти ограничение и взять больше положенного. Вместо изъянов и увечий из классических ММО здесь имелись отрицательные Знания с минусовой стоимостью. Каждая такая книга несла в себе отрицательное свойство, влияющее на игру, создавая игроку определённые трудности. И таких книг здесь было довольно много. Мне же требовалась всего одна, и вчера, во время планирования, я долго выбирал между «Боязнью воды», сильно снижающей мораль войска и затрудняющей передвижение по воде вплоть до ходьбы по мостам, и «Аскетом». Последний имел два варианта – слабый и сильный, за минус один и минус два пункта соответственно. Аскет обязывался пить лишь воду и есть один только хлеб, не спать на мягких постелях, и, разумеется, не вступать в любые виды романтических отношений ни с кем. Усиленная версия накладывала ограничение на количество денег на руках и в замковой казне, поэтому я остановился на слабом варианте. Учитывая, что на других девушек я ещё долго не смогу смотреть, эта книга подходила мне идеально. Освободился один пункт и в моих руках появилась книга «Ментальной подготовки», помогающая в прокачке магических навыков, а так же, что самое главное, позволяющая распределять ментальные характеристики вольным образом. Закончив с выбором, я обратился к дракону.

– За счёт Аскета пусть идёт одна из книг Материи.

Ящер оскалился и кивнул в подтверждение. Хорошо, что вспомнил! В гайдах писали, что многие, когда понаберут отрицательных книг, забывают уточнить, какие положительные пойдут в их счёт. Однако, игра длинная и много что может пойти не так, в том числе и соблюдение условий, на которых держутся минусовые книги. Что, если игроку надоест бюрократия и он начнёт её игнорировать, либо если я вдруг проголодаюсь и нарушу аскезу? Тогда книга исчезнет вместе с положительной, взятой за её счёт. Но если игрок не уточнял, что брал… что ж, тогда исчезала случайная. И ладно, если это книга магии! Хуже, когда исчезает, например, книга расы – и тогда плакали здания существ и новые постройки.

Все обязательные процедуры подошли к концу, пришло время заняться покупками. Цены, тут, конечно были не маленькими, чего греха таить, компания тянула деньги всеми возможными способами. Им они сейчас очень нужны, в таком-то состоянии…

Слава богу хоть разработчики были адекватными (пока их не вышвырнули на улицу) и специально ограничили донат. А то, с нынешними хозяевами платформы, уверен, игра превратилась бы в инструмент измерения кошелька. Впрочем, мне-то какая уже разница, верно? На баланс можно не смотреть вовсе. Всё равно в ход шли накопления, которых нам с женой бы хватило до старости. Я горько усмехнулся. Кто бы мог подумать, что старость «отменится» таким вот способом…

Игровой магазин предоставлял возможность купить если не всё, то очень и очень многое, и это несмотря на введённые разработчиками ограничения, чтобы избежать серьёзного дисбаланса между теми, кто не жалел кошелька и теми, кто победнее. Зелья, доспехи, артефакты, ресурсы и даже войска, всё можно было найти в игровом магазине «У Дракона». Что примечательно, отовариться здесь игрок мог лишь на старте. Позже за реальные деньги можно было докупить только золото. Всё остальное торговалось через игровой аукцион, где администрация время от времени участвовала на равне со всеми, выкидывая какие-нибудь интересные лоты.

Разумеется, первым в мою корзину отправилось средство передвижения в виде обычной лошади. Далее шла «Сумка для золота» и тут же перечисленные туда средства. Инвентаря-то не было, вот и приходилось перебиваться артефактами, где можно хранить деньги не заботясь о мешках, сундуках, кошельках и прочем… Несколько артефактов, аптечка с зельями, подзорная труба, свиток ресурсов для хорошего старта… вроде бы ничего не забыл. Проверив ещё раз корзину, я кивнул и оставил в магазине приличную сумму. Конечно, можно было вложить ещё больше и взять максимум из возможного, однако этого я делать не стал. Мог бы, но не стал. Уверенность уверенностью, но перестраховаться не помешает. Кто знает, вдруг… вдруг игра окажется неудачной и я не сумею найти её? Смысла выкидывать всё я не видел. У меня уже было дочтаточно для комфортного старта, и на этом, пожалуй, стоит закруглиться.

– Какой уровень сложности выбираешь, Ренат? – поинтересовался дракон, хитро прищурившись.

– Сложный, – ответил я без тени сомнения.

– Серьёзный выбор, – кивнул дракон и пафосно продолжил: – И да падут к твоим ногам головы тех, кто посмеет…

Напутственную речь дракона я пропустил мимо ушей. Какая разница, что он лопочет? У меня есть чёткая цель. И я иду к ней!

Глава 2. Первые шаги

Чувство невесомости, овладевшее телом сразу после речи дракона, закончилось, и ноги ударились о твёрдую почву. Открыв глаза, я обнаружил себя, стоящим на хорошо протоптанном тракте где-то в лесу. Лёгкий ветерок, приятно щекочущий кожу шевелил косматые кроны деревьев, что подобно огромным стенам величаво возвышались у дороги. В уши вливался щебет птиц, стрекотание кузнечика в траве. Немыслимо. Всё, от шелеста листвы до чудесного запаха леса, всё было таким настоящим, таким живым и реальным, что мне на какой-то миг показалось, будто бы это здесь «реальность» а не в том мрачном каменно-железно-пластиковом месте, которое мы так называем. Жаль, что это не так.

Позади послышался всхрап. Я обернулся. На дороге стоял транспорт. Конь серого окраса с тёмной гривой и белыми пятнами на морде. Он смотрел на меня с лёгким недоумением, словно не понимая, почему же я стою на месте и медлю, вместо того, чтобы вскочить в седло и ринуться навстречу сражениям и славным подвигам. Словно в подтверждение этим мыслям транспорт нетерпеливо топнул копытом и ещё раз всхрапнул, забавно тряхнув головой. Ну, тебе придётся потерпеть. Я ещё не освоился в должной мере.

Осмотрев себя, остался вполне доволен. Система не подвела и большая часть покупок уже была на мне. А то сейчас бы натягивать одежду и снаряжение на дороге в лесу, разбойникам на потеху. На мне красовалось простое, но крайне эффективное снаряжение средневекового солдата: гамбезон, короткая кольчуга поверх него, да дорожный плащ тёмно-синего цвета. Штаны из плотной ткани, обыкновенные сапоги. На поясе в ножнах болтался меч. Рука сама легла на прохладную рукоять. Прохладная….

Не удержавшись, я обнажил его и покрутил в руках. Навевает воспоминания… как давно это было? Десять лет назад? Или ещё больше? Надо же… а руки всё-ещё что-то помнят. Полоса холодной стали рассекла воздух с приятным уху звуком. Таким знакомым, и давно позабытым. Сразу вспомнился вкус кофе из автомата в зале… Сколько же бессонных ночей прошло в боях на арене с ребятами в студенческие годы! У нас ведь тогда даже капсул не было. Только шлемы, костюмы, да неуклюжие, огромные аналоги беговых дорожек для движения в разные стороны. Чёрт, да мы ведь даже на реконструкции выезжали несколько раз, чтобы вживую пободаться… там мы и познакомились с Катей.

С тяжелым вздохом, я убрал клинок в ножны. Хороший, качественный меч. Он шёл частью стартового набора, вместе с Перстнем власти и книгой знаний. Последние два предмета являлись артефактами, которые нельзя было потерять, снять, продать или обменять. Они характеризовали меня, как игрока. Неумирающего.

Сумка для денег, котоую я купил у дракона, представляла собой неприметную кожаную сумочку с точно такими же свойствами, как и у главных артефактов. Ещё бы! Столько денжищ внутри лежит. На форуме писали, что её можно сделать частью игрового интерфейса, чтобы можно было совершенно не беспокоиться за золото. Порывшись в меню, я открыл инструкцию и чётко ей последовал. Положил левую руку на кошелёк, пожелал, чтобы он скрылся и мягкая кожа под пальцами исчезла. Предмет попросту растворился в воздухе, а в меню появилась новая вкладка.

Остальные покупки нашлись в седельной сумке: бурдюк с водой, две буханки хрустящего, свежего хлеба, свиток ресурсов, призванный сгенерировать десяток мер простых и по две меры редких ресурсов, подзорная труба, аптечка с зельями, и, разумеется, артефакты. Куда без волшебных предметов в такой игре?

Должен сказать, за них в магазине пришлось оставить довольно круглую сумму, и это несмотря на то, что там до сих пор действовало ограничение разработчиков, призванное сохранить баланс между игроками на старте. Ограничение это заключалось в возможности выбрать либо сильный артефакт, либо несколько послабее, либо часть набора артефактов. Выбор свой я, по совету экспертов с форума, остановил на последнем варианте. Говорят, по игре дальше попадутся другие, более интересные штуки, а так хоть будет шанс, что покупку не придётся сразу выкидывать, если я сумею собрать недостающие части.

На дне седельной сумки ожидали два волшебных кольца и широкополая, остроконечная шляпа. Интересно, будет ли какой-то эффект? Начитавшись отзывов о крутых артефактах на форуме я ожидал каких-то необычных ощущений и даже немного расстроился, когда надев кольца ничего не почувствовал. Может, со шляпой повезёт больше?

Тут я не прогадал. Едва ткань головного убора коснулась макушки, как мысли забегали куда живее и чётче. Весёлый настрой сняло, как рукой. Никогда не любил стимуляторы и другие штуки, влияющие на мозги. А тут целая шляпа.

Сняв её с головы, я почувствовал незабываемое ощущение собственного лёгкого отупения. Около двадцати секунд организму потребовалось, чтобы вернуться в норму и избавиться от навязчивого чувства. Тяжело вздохнув, я нахлобучил её обратно. Проверим через пару часов эффект. Если процесс возвращения в нормальное состояние затянется – я выкину её к чертям собачьим. Только зависимостей мне тут не хватало!

Ладно. Не буду гадать, что там ещё приготовила мне игра. Статус.

Ренат Шер

Класс: Маг.

Подкласс: Элементалист.

Уровень: 1

Классовое умение: Познание элемента.

Сила: 4

Ловкость: 4

Выносливость: 4

Сила магии: 21(17+4)

Устойчивость к откату: 14 (13+1)

Ментальная выносливость: 22 (18+4)

Здоровье: 120/120

Мана: 220/220

Артефакты :

Кольцо силы странствующего мага (Сила Магии + 3)

Перстень мысли странствующего мага (Ментальная выносливость +3)

Шляпа странствующего мага (Защита от магии разума + 10 %, улучшает концентрацию и ясность мысли)

Бонус взаимодействия артефактов:

Странствующий маг: 3/6 – маг. Характеристики + 1, репутация с магами и магическими существами + 5.

Знания : Архимаг (2), Аскет (-1), Магия Жизни (1), Магия Материи (3), Магия Разума (1), Ментальная подготовка (1), Раса: Гремлины (1), Раса: Маги (2), Творец (1)

Умения : нет

Ну, неплохо. Не самый худший билд. Надо бы посмотреть заклинания, которые выпали мне из книг магии. Как там было? Прикрыть глаза, вытянуть руки вперёд, пожелать увидеть Книгу Знаний и… ох ёп! Чуть не уронил.

В ладони мне упал внушительных размеров фолиант. Если верить справке, в нём хранилась информация обо всех знаниях и умениях, которые я получу по мере игры, а также все доступные заклинания. Рандом, надо сказать, сегодня был щедр. Целых три колдунства. «Ментальный удар» из магии разума, «Молния» и «Поток молний» из магии материи. Очевидно, система настойчиво предлагает мне всерьёз заняться магией воздуха.

Прежде, чем начинать путь к великим свершениям, предстояло сделать ещё одно важное дело – назвать коня. Пусть это и сгусток цифр, но и он заслуживал какого-то своего имени. Хотя бы для удобства. В голову, как назло, никак не приходили подходящие клички. Засмотревшись куда-то вглубь леса, я заметил, что пальцами поглаживаю тёмно-серую гриву животного. Вот и нашлось тебе прозвище, транспорт.

– Будешь Серогрив.

Конь наклонил голову и ударил копытом, словно соглашаясь с новым именем. Потрепав животное, я немного неуклюже взобрался в седло.

– Как там говорил дракон? Пусть мир падёт к твоим ногам? – пробормотал я, поправляя на голове шляпу. – В путь!

Устроиться в седле нормально удалось далеко не с первой попытки, но где-то минут через двадцать я всё же вспомнил, как это делать и теперь мог позволить себе спокойно сидеть на форуме вместо того, чтобы следить за тем, куда шагает пиксельный транспорт, благо без команды он бы не свернул с дороги.

После того, как Катя перестала отвечать на почту, я разместил на форуме объявления в соответствующих темах. Да, таких неудачников, как я, здесь было полно. Как и все прочие, я просил скидывать любую известную информацию о её персонаже, и пока, к сожалению… никто не отзывался. Кроме одного – специалиста по поиску пропавших.

Зайдя на почту, я открыл последнее сообщение от девушки. В тот день враг взял штурмом её замок. Писала, что любит, просила не ходить за ней… Твою налево! Всё было бы куда легче, если бы чёртовы разработчики не делали упора на реалистичность! Ни тебе нормального инвентаря, ни даже игрового чата! Почта, и та работает вне замка только у «избранных», у владельцев золотого аккаунта и выше. Как у меня. Она же имела самую обычную учётную запись, пожалев платить за золото или платину ради двухнедельного развлечения.

С тяжёлым вздохом я вернулся в почту. Сначала написал Кате. Скинул координаты своей точки, сказал, что поворачивать некуда и попросил ответить как можно скорее, без особой надежды на успех. Вряд ли она сумеет захватить замок без армии… После отправки я скопировал с форума адрес отозвавшегося игрока и решил написать уже ему. На войне, как говорится, все средства хороши.

Кому: «Диман Разоритель»

От: «Ренат Шер»

«Здравствуй, Разоритель

Пишу по поводу твоего сообщения в созданной мною теме. Хочу воспользоваться услугами. За информацию о точном местонахождении предлагаю сто тысяч золотом, за живую и здоровую двести реалом. Герой-паладин с ником Катарина. На почту не отвечает, потеряла замок приблизительно пять дней назад. Координаты её бывшего замка высылаю в приложении. Заранее спасибо!»

Отправив письмо, я невольно наткнулся взглядом на сообщение от администрации. Непроизвольно скрипнул зубами со злости. Будь моя воля, за такую техподдержку бы сажали на кол. Сволочи ответили только вчера, в очень длинном письме, воды в котором было больше, чем в тихом океане, поясняя, что из-за какого-то сбоя в системе определить точное местоположение сорвавшегося игрока они, увы, не могут. Он отображается как обычный НПС до тех пор, пока не контактирует с ними напрямую. Пока этого не случилось, система не опознаёт его. Разумеется, заканчивалось всё фразой «сделаем всё возможное», но легчие мне от этого не становилось. Очевидно, им было либо плевать, либо не было времени на такую досадную мелочь, как поиск живого человека в гигантском постоянно расширяющимся мире онлайн-игры.

А вот Разоритель, в отличие от техподдержки Земель, ответил буквально через десять минут. Кажется, я застал парня за чтением утренней почты…

«Привет. Постараюсь решить твою проблему. Спасибо за координаты – поможет. Несколько советов: никогда не предлагай деньги за местонахождение. Обманут на раз два – его не проверить. Если вдруг решил остаться тут вместе с ней – ни в коем случае не становись безземельным. Без замка ты никто. Не проманай старт! Выжми из песочницы всё до капли, преврати замок в чёртов Форт Нокс! Кстати, маг – хороший выбор. С рыцарями нейтрален, бухтеть твои на паладиншу не станут. Сложновато будет, но если не тупой и экономику не запорешь – справишься. Отпишусь позже. Удачи!»

Надежда есть! Однако, вторая часть письма заставила меня крепко задуматься по поводу выбранной стратегии игры. Я как раз собирался отправиться на поиски в качестве свободного героя. Больше мобильности, никаких преград, по большому счёту. Но вот опытный игрок говорит мне, что это проигрышная стратегия. Интересно, почему?

«Спасибо за ответ. А почему не стоит становиться безземельным? Я как раз думал над этим, но после твоего сообщения слегка в растерянности. Расскажи пожалуйста. На форуме об этом ничего не писали»

Быстро написав ответ, я закрыл почту снова и прикинул в голове новый курс. Не знаю, как долго будет отвечать Разоритель, но теперь, в свете новых обстоятельств, мне следует сосредоточиться на получении замка в первые дни, и как можно скорее. А потом, если ответ меня устроит, я решу, что делать дальше. Бросить его, или превратить в чёртов Форт Нокс. Да, задачка будет не из лёгких, ведь стартовый иммунитет в виде огромной магической завесы над моей зоной, будет держаться всего три недели. Звучит, как прорва времени, но на самом деле это удручающе мало. За отведённое время предполагалось, что я успею достаточно укрепиться и подготовиться к войне, но на практике далеко не каждый игрок успевал. Это было одним из аргументов в пользу отказа от замка…

В землях понятие «У соседа и трава зеленее» имело буквальное значение. Шахты на новообразованных землях приносили больше ресурсов, земля лучше плодоносила… всё вынуждало старичков вести постоянную экспансию. Воевать и воевать…

К тому же, был ещё один фактор, который помимо времени влиял на будущую обороноспособность. Уровень сложности. На лёгком игрок начинал сразу в замке, с комфортом и без напряга. Платой за этот комфорт и слабых монстров на карте был недостаток ценных сокровищ и меньше возможностей для поднятия уровня. На таком уровне сложности невозможно было подняться выше пятнадцатого, что уже считалось большой удачей.

«Сложный» же, на котором начал игру я, предполагал появление в паре дней пути от места предполагамеого замка, который надо было ещё отбить у тех, кто там обитает, сильных врагов, квесты и неплохие трофеи за победы над всякими монстрами. Не «невозможный» с его появлением у чёрта на рогах, отрицательной репутацией с окружением и попытками всех вокруг тебя уничтожить, но тоже не сахар. Однако, оно того стоило. Куда приятнее встречать врагов с высоким уровнем, парой хороших артефактов и армией, имеющей боевой опыт, чем без. Именно из-за опыта я и выбрал его. Теперь, правда, задача слегка усложнилась.

Глаза слипались, я клевал носом под мерный перестук копыт Серогрива, стараясь во что бы то не стало не смыкать тяжелые веки и удержаться на коне. В кустах по правую сторону дороги что-то зашумело. Мигом взбодрившись, я натянул вожжи и отвёл коня к левому краю дороги. Вытянул меч из ножен. Зашумела листва в кронах деревьев, заглушая все прочие звуки. Порыв ветра едва не сорвал с головы шляпу. Я же всё ещё напряженно вглядывался в покачивающий листьями куст. Отпустил вожжи, приготовившись в случае чего угостить компьютерного противника не только мечом, но и магией. Чёрт, а спать-то хочется… Ветер уже унялся, возня возобновилась и тут из тех самых кустов, на дорогу вылез ёж.

– Тьфу ты, – сплюнул я, резко расслабившись, – тварь колючая.

Меч вернулся обратно в ножны. Зевая, я потянулся, с опозданием осознав, что с появлением ежа возня не утихла, а наоборот, усилилась. Закончить зевок не успел. Что-то очень больно ударило в бок, вышибая из груди воздух. Я покачнулся, заваливаясь в сторону, судорожно ухватился за луку седла и на какое-то мгновение повис в нелепой позе на боку Серогрива, но всё же не удержался и шлёпнулся на землю, больно приложившись головой. Шляпа слетела.

Получено 7 ед. урона!

Послышался топот множества ног и буквально через мгновение на дорогу из лесу вылетела толпа. Чёрт! Подёргав ногой я кое-как высвободил её из стремени и поднялся. Бок ужасно болел. Взглянув туда, обнаружил стрелу, болтающуюся в куртке. Если бы не защита, уже летел бы на перерождение! Вырвав её, я отшвырнул снаряд прочь, хлопнул Серогрива по крупу и обнажил меч, готовясь встречать гостей. Меня окружала толпа крестьян, вооруженных различным сельхоз инвентарём и внимание их почему-то было направлено в лес. Туда, откуда они прибежали.

– Помоги, путник! – отчаянно выкрикнул один из них.

Перед лицом вылезло системное сообщение, напрочь сбив с меня боевой настрой. Это было так непривычно и странно, что я на несколько секунд буквально выпал из реальности.

Рука помощи!

Помогите крестьянам справиться с врагом!

Принять? Да/Нет

Я ещё не успел принять квест, как из лесу повалили воины в чёрных одеждах, вооруженные на порядок лучше моего окружения. Стёганки, щиты, топоры и дубинки – против такого шансы у крестьян были, прямо скажем, невысокие. Присмотревшись, за спинами бандитов я заметил худощавого парня с луком наперевес и недобро сощурился. Ну всё, хана тебе, кусок пикселя. Быстро нажал «Да» и, не дожидаясь развития событий, выбросил ладонь в сторону лучника.

– Ментальный удар!

Импульс, чем-то похожий на электрический прошёл по руке от плеча до кончиков пальцев и нечто невидимое сорвалось с них в сторону врага. Блин! Писали же, что можно не выкрикивать, а я всё равно не удержался…

Ментальный удар наносит 300 ед. урона. Бандит погибает!

Опыт: + 90 ед!

– Зададим тварям! – крикнул мужик слева от меня.

Лучшая защита – это нападение. Именно так, похоже, и рассудили крестьяне, вступая в последний бой с яростью настоящих берсерков. На моих глазах мощным броском олимпийского чемпиона здоровенный детина метнул вилы в голову ближайшего бандита. Тот даже дёрнуться не успел – так и свалился мёртвый на грунт. Теперь нас осталось семь на семь. Почти на равных!

Плащ полетел на землю, я поудобнее перехватил меч. Магия пока была в откате и проблемы придётся решать старым-добрым способом, вспомнить молодость. Не облажаться бы! Руки слегка подрагивали, ноги тоже. Я сделал несколько глубоких вдохов и, набравшись смелости, бросился в бой. Первым пришёл на помощь мужику с лопатой, на которого насели сразу два бандюгана. Заметив моё приближение, один из них развернулся и вскинул щит, пытаясь защититься от клинка, но, спасибо крестьянину, тут же получил по голове лопатой. Заколоть дезориентированного врага оказалось проще простого. Руки-то помнят!

Однако, мою радость крестьянин не разделил, заплатив за жизнь бандита своей, оставив меня один на один со вторым врагом. Я как будто бы вновь оказался на арене, десять лет спустя… Меч лёг на плечо, левая нога чуть вперёд, я встал в «гневную». Враг приподнял щит так, чтобы я не видел его оружия, но, бьюсь об заклад, он повторил мою стойку.

Краем глаза я засёк движение слева. Шаркнув ногой по грунту, я круто развернулся и со всех сил рубанул нового противника. Клинок вошёл в его хлипенький щит сантиметров на двадцать и засел там. Плохо! Твою ж… Дёрнул меч на себя, безуспешно! Справа уже подбегал душегуб, грозя всадить мне топор прямо в череп.

– Ментальный удар! – крикнул я, направив ладонь в сторону новой угрозы.

Ментальный удар наносит 312 ед. урона! Бандит погибает!

Опыт + 120!

Рукоять дёрнулась, увлекая меня за собой – то противник потянул на себя щит. Тычок стальной полосы в живот вышиб воздух из лёгких. Сучонок! Стиснув зубы от боли, я пнул его что было сил в открывшееся колено и ещё раз рванул на себя рукоять. Затрещали доски, на землю полетели щепки, наконец-то высвобождая клинок из деревянного плена. Не раздумывая и секунды, я разорвал дистанцию.

Быстро ощупал брюхо. Крови нет, кольчугу немного порвал, но стёганка сдержала. Повезло. Руки дрожали, кончик меча ходил ходуном. Да, в нынешней форме даже против ботов сражаться сложно. Пропустить такой очевидный укол… Встряхнув головой, я попытался собраться, сосредоточившись на противнике.

Прихрамывая на левую ногу он подходил всё ближе и ближе. Живот болел, зарядил мне он туда неслабо. Если попадёт второй раз в то же место, стёганка не спасёт. Стиснув зубы, я шагнул навстречу и нанёс два быстрых удара по щиту. Один сверху, второй слева, заставляя его повернуться и открыть мне соперника. Мечи с противным лязгом столкнулись, он сумел отвести укол и тут же рубанул наотмашь, в ноги, вынуждая меня отпрыгнуть.

Новый рывок вперёд, меч свистнул в воздухе и с хрустом опустился на злосчастную деревяшку, брызнула щепа. Не замедляясь ни на секунду я ударил ещё раз, враг чуть припал на повреждённую ногу, сморщился от боли и приподнял щит повыше, открываясь снизу. Попался! Холодная сталь бастарда вонзилась ему в неприкрытое стёганкой бедро, пробивая мышцы и сухожилися. Бандит заорал, его раненная нога подкосилась, рука со щитом рефлекторно дёрнулась вниз, вынося владельцу смертный приговор. Удар в открытую голову закончил его страдания. Чёрт! А это оказалось сложнее, чем я думал!

Бой, тем временем, подходил к концу. Выведя из строя троих врагов, я дал крестьянам так необходимое им преимущество и сейчас они вполне уверенно теснили противника. Особенно в этом преуспевал здоровяк, вооруженный позаимствованым у кого-то щитом и добротной дубинкой. Я поспешил на помощь, окончательно склонив чашу весов в сторону крестьян. К сожалению, несмотря на все мои усилия, из всей толпы выжило всего двое. Щупленький лысый мужичок и тот самый детина с дубинкой, что так ловко отхаживал бандитов по головам.

Едва на землю рухнул труп последнего бандита, я отступил на пару шагов, не спеша возвращать меч в ножны. Мало ли, что они не поделили. Я переводил взгляд со здоровяка на лысого и обратно, а эти двое, в свою очередь, с опаской косились на меня. Однако, стоило худому взглянуть на мою правую руку, как он тут же вздохнул с облегчением и согнулся в поклоне. Не понял? Ах да! Перстень власти.

– Благодарим за помощь, господин, – сказал лысый, разгибаясь.

– Грех не помочь добрым людям, – ответил ему я и, увидев, что откат на заклинания уже закончился, вогнал меч в ножны. Здоровяк облегчённо вздохнул и тоже опустил оружие. Перед глазами вновь повисло системное сообщение.

Рука помощи! Выполнено!

Награда: Опыт + 700, репутация с крестьянами Лысый и Гордей + 10 (Всего 10, дружелюбно), репутация с лорд Шак-Каз – 15 (Всего – 15, Враждебно)

Новый уровень!

Текущий уровень – 2 (Опыт: 1191)

Выберите умение: Навигация или Атака 1

Магическая характеристика + 1

Ага. А вот и первый уровень. Вернее, второй. Первым я начал. Что ж, признаться, умения немного подкачали. Навигация? Серьёзно? Выбрал атаку. Магическую характеристику, следуя рекомендуемому стилю раскачки отправил в силу магии. Урон от заклинаний не бывает лишним. Закрыв оповещание, я какое-то время раздумывал над тем, куда ускакал мой конь, пока не догадался позвать его через интерфейс, просто выделив на карте. А теперь, пожалуй, вернёмся к неписям.

– Ну, рассказывайте, кто такие будите и чего не поделили с душегубами? Должен же я знать, кому перешёл дорогу.

– Так это… крестьяне мы, из села Соснового… – проговорил здоровяк.

– И что же крестьяне из села Соснового забыли на большой дороге? – нахмурился я.

– Не от жизни хорошей мы сюда попали, господин, – вмешался лысый, пока простодушный здоровяк обдумывал ответ, – беда в селе нашем приключилась, вот эти вот псы чёрные проходу не дают. Людей губят, какому-то Шах-ках-кому-то там в услужение уводят! – отчаянно всплеснул руками он, – мужиков-то в деревне не осталось почти, только бабы да дети малые!

– А вы, чтобы спастись, удрать попытались?

– Не только! – гордо вздёрнул подбородок лысый, – Мы, как поняли, что с врагом таким не совладать, пакости им строить разные стали. В лес ушли. Однако ж, сынок старостин уж очень на нас за козни наши осерчал, да погнался за нами с отрядом этих мразей и, если бы не ваша помощь, кормили бы червей уже.

– Тогда, похоже, он разозлится ещё сильнее, когда узнает, что отряда больше нет, – ухмыльнулся я.

– Не осерчает, господин. Вон он, в кустах дохлый валяется, – лысый указал рукой на труп того самого паренька с луком. Одной проблемой меньше.

Так-так. Значит, у деревенских неприятности. Похоже, где-то здесь притаился квест, для активации которого нужно как-то правильно поставить вопрос… или выведать у бота какую-то информацию.

– И давно эти чёрные к вам в село наведались? – спросил я, пытаясь прощупать квестовую линию.

– Почитай, как неделю. Мы ж люди простые, жили себе, поле пахали, в лесу охотились. А тут эти, пришли, старосту-то околдовали и давай нас на какие-то работы угонять. Клялись, заплатят хорошо, однако ж я-то смекнул, что лгут. И прав был, никто оттуда так и не вернулся, – грустно вздохнул лысый, – а как мы расспрашивать стали, черные сынка старостина за главного поставили, да этих вот душегубов ему в услужение дали, дабы нас усмирял. Тогда-то мы в лес и подались…

Хм. Интересно, для чего этому Шак-Казу могут понадобитсья крестьяне? Может, в шахты запрячь решил? Или в жертву принести кому-то? Хотя, какая мне, в сущности разница, что главный босс в песочнице собрался с ними сделать? При любом раскладе, игра уже толкнула меня на вражду с ним, а значит придётся встать на сторону обиженных и угнетённых и побороться за жителей.

– И как часто они наведываются в вашу деревню? – уточнил я.

– Раз в три дня, господин. Завтра должны нагрянуть снова… – ответил лысый, и совсем поник, – если бы мы только могли дать отпор…

«Незваные гости?» Отправляйтесь в село Сосновое. Узнайте, кто и зачем использует ваших будущих подданных! Награда:??? Штраф за провал:???

Бинго! Вот и квест. На форуме писали, что для лучшего прохождения следует немного подыгрывать и разговаривать с неписями так, словно тебе и вправду важно. Актёр из меня так себе, но я попробую.

– Мы дадим, – сказал я, подходя к вернувшемуся Серогриву, – обязательно дадим. Похороните своих друзей и выберите оружие по руке! Мы заставим их заплатить кровью за каждого крестьянина из вашей деревни.

Репутация с Лысый и Гордей + 5! (Всего 15: Дружелюбно)

Ого! А убедительно получилось.

– Но как, господин? – взмолился лысый, – мужиков в деревне по пальцам пересчитать можно, да и не пойдут они в бой.

Я повернулся к неписю. Опять, наверное, надо сказать что-то этакое…

– Ты не узнаешь, пока не проверишь. Выбор у них небольшой. Либо сражаться изо всех сил, либо сгнить в рабстве или на жертвенном алтаре чёрных колдунов. Что бы выбрал ты?

Лысый не ответил. Он лишь криво усмехнулся и пошёл исполнять поручение. Сработало! Пока эти двое хоронили крестьян, я намазал рану в боку лечебной мазью из аптечки и принялся мародёрствовать. Обшмонав бандитов и сынка старосты мне удалось добыть аж целых две сотни золотом, которые тут же перекочевали в сумку. Не бог весть что, но денег много не бывает. Из груды оружия я прибрал к рукам обтянутый кожей круглый щит и неплохой нож, остальное завернул в рубаху, связал и укрепил позади седла Серогрива, благо там было немного. Всего пара топоров, несколько дубинок да короткий меч.

– Мы готовы, господин, – сказал лысый, пробуя натяжение нового лука, который он отобрал у моей первой жертвы. Его друг ничего не взял из оружия, зато оба они обзавелись неплохой защитой, стянутой с бандитов.

– Отлично. Стаскивайте с них стёганки, берите щиты и можем отправляться.

– Но зачем? – изумился лысый.

– У вас в деревне что, арсенал имеется?

Лысый получил подзатыльник от здоровяка и пошёл собирать броню. Так мы и отправились в путь. Я вёл коня неспешным шагом по дороге, а неписи, нагруженные трофеями, молчаливо семенили впереди. Лиственные деревья сменились хвойными, постепенно исчезли кустарники и уже через полчаса дорогу окружал сосновый лес. Солнце скрылось за серыми тучками, заполонившими небо, отчего он казался ещё темнее, чем был на самом деле. Здесь пахло хвоей и сыростью, лицо обдувал холодный порывистый ветер, он качал сосны и заставлял мужиков ёжиться от холода. Я всё так же клевал носом, сидя в седле. После боя сонливость немного прошла, но стоило провести в пути какое-то время, как тут же вернулась.

Блин. Какое же всё вокруг реальное! До сих пор не перестаю удивляться мастерству игроделов. Даже эти двое неписей при общении казались вполне себе живыми людьми. Да что там, многие живые люди не могут похвастаться такой связной речью, как у лысого. Поди отвлеки кого-нибудь на улице от экрана – всё, завис человек. Глазами хлопает, по нескольку минут понять не может, что тебе надо. А как я бесился, когда таких где-то откапывал наш персоналист… Не удивительно, что срывается всё больше и больше людей. С такой-то альтернативой реальности.

– Долго ещё до Соснового? – зевая, спросил я.

– Та не, господин, – пробормотал здоровяк, поправляя ношу на спине, – пару часов пёхом.

– А почему вы решили помочь нам, господин? – поинтересовался лысый.

– Во-первых, потому что меня попросили, – ответил я, – а во-вторых, как будущий хозяин этих земель я обязан защитить своих будущих подданых.

– Видишь, говорил тебе, дурья башка! – крикнул он здоровяку, – Сам неумирающий лорд вступился за нас, теперь-то не пропадём! Деревня всегда под защитой будет! Спасибо вам, господин!

– Пока не за что, – ответил я, – как спасём ваших товарищей из лап недругов, так и благодарить будешь. И, раз уж об этом зашёл разговор, не желаете пойти ко мне в отряд? Обещаю отпустить сразу же, как покончим с чёрными колдунами.

– С радостью, господин! – откликнулся здоровяк.

Крестьяне Гордей и Лысый присоединяются к вашей армии!

После прочтения системного оповещания губы искривились в усмешке. Назвать армией двух крестьян в моём подчинении нельзя было даже с натяжкой, но системе это не мешало. Даже в статистике королевства гордо значилось: «Существ в армии: 2»

По небу прокатились раскаты грома. Где-то вдалеке закаркали вороны, тревожно всхрапнул Серогрив. На горизонте, яркая, белая молния ударила в гору. Гром дошел до нас через пару секунд. Пошёл дождь. Сначала мелкий, моросящий, он постепенно становился всё злей, а уже через час лил так, словно начался потоп. Дорога превратилась в грязь, копыта Серогрива увязали в ней, мужики месили сапогами размокшую почву. Мы не разговаривали, просто молча двигались по дороге, каждый думая о чём-то своём. Мне было относительно сухо – шляпа да плащ спасали от назойливых капель, норовящих забраться под одежду, но штаны и седло уже давно промокли. Дождь кончился резко, как и начался. Просто в один момент лить стало заметно меньше, а после он и вовсе затих, превратившись в морось.

– Туда, господин маг! Направо! Тут дорога короткая, напрямик и уж к селу выйдем, – крикнул Гордей, махнув рукой в сторону небольшой полянки. Приглядевшись, я заметил на другой стороне маленькую тропку, которая исчезала в глубине леса. Кроны высоких деревьев, что окружали её, плотно переплелись, превращая проход в зловещую тёмную арку, от одного вида которой по спине бежали мурашки.

Стоило нам захеать на полянку, как сразу захотелось убежать подальше. Серогрив тревожно заржал, попятился, не слушая моей команды. Глубоко внутри поселилось сосущее чувство странной, беспочвенной тревоги… веки мигом потяжелели. Что за… что-то тут не так!

Аура местности: Слабость! Физические характеристики уменьшены на 10 %. Мораль всех союзных войск -1. Дурман: сонливость – с каждой минутой, проведённой в этом месте, вы хотите спать всё сильнее и сильнее. До полного засыпания осталось: 2 часа 1 минута 38 секунд. (Серогрив: 27 минут 39 секунд, Гордей 39 минут 46 секунд, Лысый 51 минута 31 секунда)

Ну нахер! Я мигом развернул коня и вернулся обратно на дорогу. Эффект исчез, транспорт успокоился. На всякий случай установил прямо тут точку возрождения. С виду обыкновенная лесная поляна. Пахнет сыростью и дикими травами. Единственное, что можно отметить – трава какая-то необычно высокая, да разнообразие какое-то нездоровое. И травы дикие, и цветы, и какие-то необычные кустики, и всё какое-то слишком пахучее.

– Ваша светлость, скорее пойдёмте, долго нельзя тут оставаться, – затараторил лысый, подойдя чуть поближе, – Место гиблое. Село наше аккурат за проходом находится. Тут только на поляне этой дурно, быстро доберёмся.

Я ещё раз посмотрел на проход, на поляну. Она мне совершенно не нравилась. Запас маны и меч под боком давали какую-то уверенность в своих силах, но что-то мне подсказывало, что здесь гораздо опасней, чем кажется на первый взгляд. Сжав рукоять меча, я повёл Серогрива прямо в тёмный проход, через поляну. Крестьяне шли спереди. Едва мы зашли во тьму арки из деревьев, эффект местности пропал, но давящая атмосфера никуда не делась, а, наоборот, усилилась. Это место вселяло страх. Темнота, высокие, старые деревья причудливой формы, они разрослись так сильно, что тёмные листья перекрывали солнечный свет.

– Чёрными воротами место зовётся, – говорил Лысый, – Страшно тут, озноб прям по коже, но дорога прямая, к Сосновому скоро выйдем.

– Гиблое место эта поляна, – заговорил Гордей, – люди тут пропадают…

– Да скажешь тоже, просто травы пахучие зверьё дикое распугивают. Вот сюда никто и не ходит.

– Так ходили бы, если бы только травы зверьё распугивали. Тропка то уже заросла почти, редкий человек отважится через Чёрные ворота, да поляну ту к лесопилке идти. Дорога-то, пусть в обход, но зато безопасней!

– Что за лесопилка? – спросил я.

– Да наша, деревенская, – отозвался лысый, – Там, дальше по дороге была. Но мы ж в село идём, тут короче будет путь. По дождю-то. Ежели дальше по дороге топать, можно к реке выйти, и к горе нашей. Там, как раз, у подножья, была деревня Подгорная. За горой самой деревня Рудники стоит. Там кузнец есть хороший, Захаром звать, вон, Гордей с ним знается.

– А в округе, есть что интересное?

– У Соснового? – переспросил лысый, – Та не! Лес вокруг, сосны одни, ну, кроме этой поляны треклятой конечно. Пёс его знает, что это за деревья такие. Правда, в лесу, ну, который не этот, а по другую сторону Соснового, такие же растут. Вот там тоже место гиблое. Далеко мы туда заходить опасаемся, иногда люди не возвращаются, те, кто решил пойти прогуляться. Глухой он совершенно. Чаща древняя…

За разговором мы, наконец, добрались до края леса. Чёрная тень деревьев отступила, не в силах сдержать яркий свет солнца, в изобилии льющийся на землю сквозь просветы в седых облаках. По левую сторону раскинулись немногочисленные поля, где промокшие под дождём пугала одиноко покачивались на ветру. Впереди же, совсем недалеко от лесной опушки виднелась кучка домов, по правую сторону от которой можно было заметить небольшой кусок дороги, уходящей в лес. Наверное, это и есть тот самый кружной путь, о котором говорили мужики.

– Приехали, ваша светлость! Сосновое! – известил здоровяк, широким жестом руки указывая на дома.

Мы пересекли лесную опушку и вышли на дорогу, что вела к полям и двинулись дальше по ней, намереваясь войти в деревню с парадного входа, если так можно назвать единственную имеющуюся здесь дорогу, разумеется. Однако, стоило нам только приблизиться к дворам, как тут же залаяли собаки, а деревня разом превратилась из тихого места в облитый кипятком муравейник. Лихорадочно захлопывались окна, закрывались двери, а на улицу вылетали ошалелые крестьяне, вооруженные кто-чем и сбивались в толпу, которая и перегородила нам путь, пробкой встав на дороге. Мужиков среди местных вооруженных сил можно было пересчитать по пальцам. Женщины, старики… даже дети, сюда вышли все, кто мог сражаться, вот только сражаться они не хотели. Я оглядел их лица, они были полны страха и отчаянья. Словно загнанные в угол крысы, которым не осталось ничего, кроме как попытаться продать жизнь подороже…

– Вы кто такие? Чего надо у нас?! – кто-то в толпе попытался спросить, но голос его предательски дал петуха.

– Колдун это, не видишь, что ли, дурья башка! – прокричала ему в ответ женщина с вилами, указывая пальцем на мою шляпу, – только они такие шапки носят.

– Мужики, да будет вам! Это ж я, Гордей! – здоровяк шагнул навстречу односельчанам и отшатнулся, когда ему пригрозили вилами.

– Знаем мы, кто ты такой, трус! Сбежал в леса, когда в дом родной недруги пришли! И ты, плут лысый, тоже сбежал! – гневно потряс кулаком мужик с топором из первого ряда.

– Да! Вдруг вас тоже заколдовали?! Как мы можем вам верить?!

Ситуация слегка прояснилась. По всей видимости, пока сын старосты с дружиной бегал по лесам за партизанами-саботажниками, в Сосновом произошел государственный переворот и старого старосту закидали камнями. Поэтому-то жители и настроены столь агрессивно – не хотят терять только-только обретённую свободу. Серогрив послушно сделал два шага вперёд, приковывая внимание разъяренной толпы ко мне. Молча, я снял с седла свёрток с оружием и швырнул его на землю.

– Гордей, – негромко сказал я. Крестьянин, сняв с плеча мешок, швырнул его туда же.

– Мы перебили всех… – начал было я, но был безжалостно перебит хриплым голосом из толпы. Его обладатель, щупленький старикашка, стоял за двумя бугаями.

– Мы не хотим слышать твоих лживых речей, колдун! Убирайся, пока не насадили на вилы!

Толпа поддержала его одобрительными криками. Я засопел. Что этот кусок пикселей себе позволяет?!

– Люди! Послушайте, он может помочь! – встрял Гордей, и голос его был полон отчаянья.

Старик вышел вперёд и громко рявкнул.

– Не нужна нам помощь какого-то колдуна! Не…

– Разумеется! – я перебил старика, – не нужна! Вы ведь свергли чёрных, вернули себе деревню! Много ли нужно храбрости, чтобы закидать одного старика камнями, пока другие льют кровь и умирают за вас, сражаясь с воинами его сына? Неужели их жизни для вас ничего не стоят? Ах да, забыл. Они же жалкие трусы, которые имели каплю смелости и чести сражаться за свою свободу! Я предлагаю вам помощь, предлагаю вызволить ваших родных из плена, но вы меня отвергаете. Что ж, будь по вашему! Новый отряд чёрных колдунов придёт завтра. Посмотрим, может быть, очутившись под их гнётом вновь вы станете посговорчивей…

Я развернул Серогрива. Видимо, новый староста отчаянно не желал терять власть и внушил людям, что все вокруг враги и помощь им не нужна. Посмотрим, долго ли они смогут противиться страху вновь оказаться в рабстве.

– Гордей, забери свёртки, – процедил я.

– Но…

– Пошли! – зашипел на него лысый и, подхватив свёрток с оружием, пошёл прочь, закусив губу от злости. Усмехнувшись, я повёл Серогрива следом.


Глава 3. Первые успехи

Как оказалось, сопротивляться страху они смогли недолго. Не успел я проехать и двадцати шагов, как за спиной раздался чей-то голос.

– А правда помочь може…те, колдун?

– Тихо ты! – тут же шикнул на него кто-то.

– Сама ты тихо! – огрызнулся голос, – Мужа-то небось уже похоронила, да вещи продала, так дай другим о родных побеспокоиться! – и, чуть помолчав, голос вновь окликнул меня, – Господин колдун?

Я обернулся. Худощавый старик смерил меня злобным взглядом и фыркнул, выразив всё, что думает не только обо мне, но и о том, кто спрашивал. А это оказалось проще, чем я думал. Сейчас надо выдать что-то такое, что подтолкнёт их оказать мне какую-то поддержку…

– Могу, – начал я медленно, – Могу помочь освободить тех, кто ещё жив. Могу помочь вернуть их в родной дом и заставить их заплатить кровью за каждого крестьянина из этой деревни. Однако, кажется мне, что «староста» совсем не желает вашим близким свободы. Я буду ждать полчаса. Думайте.

Я отвернулся и повёл коня к краю деревни. Гордей и лысый потопали следом. Перед лицом появилось два системных сообщения.

Репутация с селом Сосновое + 5 (Всего 3, Нейтрально)

Репутация с Ростих – 5 (-7, Неприязнь)

Как я и обещал, я остановил коня у края деревни, спешился, и принялся ждать. В это время лысый шепотом втолковывал Гордею о том, почему мы не попытались их уговорить и сидим здесь. Вроде объяснил и даже отговорил здоровяка идти обратно к деревенским, переубеждать их. А у деревенских, едва мы отъехали подальше, разразился крупный скандал. Ничего конкретного отсюда мы не расслышали, но суть вопроса была ясна, как день.

Пока неписи ругались и решали, принять мою помощь, или нет, я прохаживался взад-вперёд около Серогрива. Конь поначалу наблюдал за мной, но, когда устал вертеть мордой, фыркнул и отвернулся. Подул ветер, на дороге поднялась пыль и сыпанула в глаза. Твою налево! Протирая веки пальцами, я слышал рядом негромкие ругательства – похоже, моим бравым солдатам тоже досталось. Однако, кроме ругательств ухо уловило ещё какой-то звук, какой-то странный шорох сзади. Я обернулся, прищурился, но никого не заметил. На открытой местности спрятаться было практически невозможно, значит неизвестный наблюдатель мог скрыться только за забором дома, около которого мы остановились. Либо, мне послышалось.

– Гордей, ты ничего не слышал? – спросил я, когда ветер прекратил сыпать пыль в глаза.

– А? Нет, господин, – отозвался здоровяк.

– Сходи-ка, проверь, что там за углом, – я кивнул на деревянный забор, – и захвати свою дубинку, она тебе понадобится.

Здоровяк подобрался, вынул щит из-за спины и, поудобнее перехватив палицу, медленно двинулся в указанном направлении. Лысый тоже не терял времени даром, приготовившись стрелять в любого, кто вылезет из-за угла. Но не успел крестьянин пройти и десятка шагов, оттуда послышался тоненький писк.

– Гордей, это я!

– Кто «я»? Выходи! – медведем прорычал он.

Из-за поворота вышла девушка с луком, и тут-то верзилу осенило.

– Манька?! – удивился он, опуская оружие, – ты чего тут по огородам шастаешь?! Мы ж тебя за врага приняли! Хорошо ещё, господин меня послал, а не колданул чего-нибудь этакое… – мужик обернулся ко мне и, кивнув на девушку, добавил, – это Манька, охотница местная.

– Охотница? – переспросил я, – а это уже интересно. Подходи, не бойся.

Сама Мария очень сильно выделялась на фоне местных представительниц женского пола. В отличие от тех, которых мне довелось видеть в деревне, она была худенькая, с аккуратной, даже несколько мальчишечьей фигурой и необычной причёской: короткой чёлкой и тугой небольшой косичкой сзади, которую я даже не сразу заметил. Одевалась по-простому, но вовсе не по девичьи – куртка, штаны да сапоги. На правой руке кожаная перчатка, на поясе колчан стрел. Её лук и тушку зайца, добытую на охоте, здоровяк нашёл за забором.

– Ну что ж, Мария, давай познакомимся. Меня зовут Ренат Шер, неумирающий лорд и будущий правитель всех окрестных земель. Ответь, зачем ты пряталась от нас?

– Я не привыкла доверять неизвестным типам, ошивающимся вокруг деревни. Особенно после того, как пришли эти чёрные… – девушка сглотнула, её взгляд упёрся в мою шляпу, – колдуны.

– Не бойся, я не в их числе.

– Но колдун!

– Маг, – поправил я девушку, – есть разница. Послушай, – Мария явно намеревалась что-то сказать, но замолчала и отступила на шаг, – я здесь, чтобы помочь вашей деревне и покарать этих выродков, поклоняющихся неизвестно кому. Отряд сынка старосты мы с этими двумя уже перебили. Можешь спросить, если не веришь.

По её выражению лица я понял – не верит. Усмехнувшись, показательно отвернулся и отошёл шагов на десять, позволив девушке пообщаться с приятелями. Раз уж они знакомы друг с другом, то может быть удастся завербовать и её. Стрелок сейчас точно не помешает.

До конца отведённого получаса осталось целых десять минут, когда толпа крестьян показалась на дороге. Добравшись до меня, они остановились в шагах тридцати и вытолкнули вперёд старосту. Вид у него, должен сказать, был донельзя недовольный. Тихо бурча что-то себе под нос, дедуля побрёл в мою сторону. Разговор он начал неласково.

– Не радуйся раньше времени, колдун. Пусть они и тешат себя надеждами на помощь, но я-то вижу твои лживые речи насквозь!

Лысый старикашка с жиденькой бородёнкой может и казался с виду довольно жалким, но это впечатление было обманчивым. Цепкий взгляд, почти бесшумная походка, добротные кожаные сапоги, куртка и рукоять длинного кинжала за спиной – всё это никак не соответствовало образу простого крестьянина.

– Следи за языком, староста, – счёл нужным предупредить его я, – представься и говори, что тебе повелели люди.

Дед вздохнул.

– А с какой стати тебе помогать нам? – прищурился он.

– Потому что меня попросили, а слово я своё дежу. Чёрные колдуны мои враги тоже, и если они решили, что могут безнаказанно уводить крестьян в рабство, они заплатят за это! – последнее предложение я высказал нарочно громко.

Репутация с селом Сосновое + 2! (Всего: 5, Нейтрально)

Репутация с Ростих – 2! (Всего: – 9, Неприязнь)

Хм, какой-то странный выверт системы. С местными репутация повысилась, а вот самому деду речь не понравилась совершенно. Неужели, уверился в моей лжи? Или не хочет отдавать власть над Сосновым в чужие руки? Или у него есть какой-то другой мотив?

– Кроме тебя, разумеется, – фыркнул старик.

– Я не из тех магов, старик и забочусь о своих людях. Поэтому постарайся не тянуть кота за хвост и расскажи, наконец, что произошло.

Репутация с Ростих – 5! (– 14, Враждебно)

Да какого хрена опять упала?!

– Ну слушай, маг, – сказал тот, как выплюнул, – неделю назад заявился к нам отряд в чёрных одеждах. Никогда я раньше таких людей не видел, а видел я на своём веку многое, ты уж поверь. Бледные все, как сама смерть, а с ними твари горбатые, безглазые, с копьями, смотришь на них и аж дрожь пробирает. Говорят, посланники хозяина этой земли, великого Шак-Каза. Зашли в дом к старосте, перетёрли с ним, и хлоп, старика как подменили. Взгляд мутный, говорил мало, и постоянно что-то мямлил, как под грибами. Говорит, надо чуть-чуть поработать для господина нового. Хорошо заплатит, два дня всего потрудиться! – передразнивал дед, – Мужики и ушли с чёрными этими. А вот домой никто не вернулся. Смекнули мы, что дело дрянь, отряд пришёл снова. Мы отказались идти, но сынок старосты, получивший в услужение душегубов, насильно увёл ещё десять мужиков. С тем же исходом. Трусы одни убежали в лес, начали ему козни строить, да так раздраконили, что он со свитой за ними погнался. Тут-то мы с мужиками взяли вилы в руки да и пошли к дому старосты. Сам он не сопротивлялся даже, всё мямлил что-то про Шак-Каза этого, как накуренный.

Старик нахмурился, смерил меня тяжелым взглядом и проговорил.

– Ты попрекал нас трусостью, колдун, но я был готов биться с каждым, кто сунулся бы сюда и не намерен отдавать деревню вновь. Тем более такому, как ты!

Что ж, теперь всё относительно ясно. Новый староста отчаянно цепляется за власть, лишь бы не отдавать её в чьи-то руки. Уверен, он давно на это место метил, вот уже и возможность представилась, а тут я. Однако, мне всё сложнее и сложнее становилось не обращать внимание на его тон и слова. К сожалению, в отличие от меня, компьютерная репутация не способна была игнорировать оскорбления НПС и неизбежно начнёт падать, если долго оставлять их без ответа.

– Повторяю, следи за языком, дед.

– Я не буду унижаться перед неумирающим сопляком, – выплюнул он.

– Так значит, разговор без взаимных оскорблений уже считается унижением? Не знал, – хмыкнул я, – Так куда, говоришь, они уводили людей?

– К горе. Лесорубов наших с лесопилки тоже забрали, тоже туда же. Это всё, что я знаю и ничего тебе больше не скажу!

– Больше и не требуется. Чтобы освободить людей мне понадобится…

– Много хочешь, колдун, – перебил он меня, не дав договорить, – Пусть партизаны твои тебе и помогают, а в нашем селе ничего ты больше не получишь! Пришёл, понимаешь ли, важный такой. Защищать вас буду, как же! Кольцо на палец нацепил и надулся, как пуп земли, а на деле… тьфу. Как принесёшь мне головы иродов этих в мешке, да крестьян домой приведёшь, тогда, может быть, и поговорю с тобой, недолорд.

Головы служителей Шак-Каза!

Принесите Ростиху головы служителей Шак-Каза.

Награда: Репутация с жителями Соснового + 5.

Штраф за провал: Репутация с Ростих – 15. Принять? Да/Нет.

Провоцирует, непись поганый, провоцирует! Хочется приложить его молнией по голове, но тогда я попадусь в ловушку. Нужно действовать иначе. Отмахнувшись от системного сообщения, я ухмыльнулся и, набрав в грудь побольше воздуха, чтобы меня слышали все собравшиеся, заговорил.

– Так ты отказываешься от моей помощи, старик? Ты не хочешь, чтобы ваши односельчане вернулись домой?!

– Нет! – резко прохрипел он, поняв, к чему я клоню.

– Вы слышали, люди? – я обошёл старика и приблизился к затихшей толпе, – Ваш староста не хочет спасать жителей, он хочет сидеть здесь и ждать, пока чёрные колдуны не явятся вновь, чтобы забрать вас всех в рабство. Но вашим братьям там, в плену, помощь нужна сейчас! Пока вы медлите, они страдают и умирают. Сегодня же я отправляюсь к горе, дабы покарать захватчиков и вернуть домой тех, кого ещё можно вернуть, однако одному мне не справиться. Кто из вас осмелится бросить вызов судьбе и пойти со мной?! Кто хочет освободить близких из лап чёрных колдунов? Сражаться, пока ещё можно! Пока ещё есть за что! Ведь когда они придут снова… будет поздно.

Репутация с Ростих –70 (Всего: -84, Ненависть)

Репутация с жителями Соснового +10 (Всего 15, Дружелюбно)

Толпа затихла, я заставил их крепко задуматься. Меж тем староста аж покраснел от распирающего его гнева и тихо шипел, не в силах подобрать достойный ответ. Я улыбнулся ещё раз. Он выбрал неплохую тактику – разозлить меня оскорблениями, заставить меня угрожать ему в попытках сохранить лицо и, если бы я и в правду так поступил, тут же уличить в «лживой колдунской натуре». Это могло бы сработать с кем-то, кому не плевать на оскорбление от куска программного кода. Единственное, о чём я заботился, была репутация в глазах жителей, и она-то как раз совсем не пострадала.

– Я пойду, – твёрдо сказал он.

– И я, – вторил ему другой.

– Я тоже! – вызвался мужик из с вилами из первого ряда. Я вздохнул с облегчением. Вот и армия подоспела.

– Пусть каждый, кто желает сражаться возьмёт себе стёганную куртку и оружие по руке. Те, кому не хватит доспеха, останутся в деревне. Я не позволю себе пускать вас в бой без должной защиты. Жду полчаса, потом отправляемся!

Толпа крестьян разошлась, мои будущие солдаты побежали собирать вещи, а я направился к месту стоянки моих бравых воинов, мимо злого, как сам чёрт, Ростиха. Стоило мне возвратиться, как Мария тут же преклонила колено.

– Господин, я слышала разговор. Я тоже хочу отправиться к горе.

– Уже не боишься меня? – улыбнулся я.

– Против чёрных колдунов я пошла бы и с демоном, – серьёзно сказала Мария.

– Условия общие слышала?

– Да, господин, полчаса на сборы.

– Тогда почему ты всё ещё здесь?

– Спасибо, – прошептала она и бросилась в деревню.

«Незваные гости?» Этап 1 – Выполнено! Награда: 1000 ед. опыта!

«Незваные гости! Этап 2»

Освободите жителей Соснового!

Новый уровень!

Текущий уровень: 3 (Опыт: 2294)

Магическая характеристика + 1!

Выберите умение: Навигация или Орлиный взор

Да вы издеваетесь?! Мне вообще начнут сегодня полезные умения выпадать, или нет?! Сплюнув, я выбрал «Орлиный взор», позволяющий с мизерным шансом стянуть у врага заклинание, да и то, на близком расстоянии, а характеристику распределил в силу магии. Радовало, что репутация с деревней повысилась, что разумеется поспособствует её захвату в будущем.

Моё грозное воинство подоспело вовремя и я, вскочив на Серогрива, повёл их навстречу смерти. Да, именно так. О боеспособности крестьян я прочёл достаточно, чтобы не тешить себя иллюзиями. Даже если я построю идеальный с точки зрения тактики план, при захвате источника большая часть из них погибнет. К тому же, источник нужно захватить как можно скорее, в этом деле медлить нельзя, и если для быстроты захвата придётся пожертвовать парой крестьян, я без раздумия это сделаю. Тем более, характеристиками мужики не впечатляли. Обычные крестьяне, у кого-то чуть завышена сила, у кого-то выносливость. Всё в рамках нормы. Единственный, кто меня порадовал, это девочка охотница, которая, по иронии, оказалась сильнейшим воином в отряде, уровнем обгоняя даже меня. Вот кого можно было бы поберечь, так это её. Лучники всегда хороши.

Мария, уровень 4, Охотник.

Сила: 5

Ловкость: 9 (8 + 1)

Выносливость: 7

Интеллект: 7

Устойчивость к магии: 3

Умения: «Следопыт 1», «Владение луком 3», «Охотник 1», «Владение клинками 1», «Зоркость 1», «Меткость 1».

Артефакты:

Старый охотничий лук (ловкость + 1, урон по животным + 5 %),

Амулет из зуба медведя (Охотничий трофей. Урон по животным + 5 %)

Здоровье: 210/210

Мы двинулись в путь. От Соснового к горе шли почти напрямик – тракт очень редко радовал нас поворотами. За полтора часа мы добрались до развилки, где можно было свернуть на ту самую дорогу, по которой мы не пошли изначально – ведущую к местной лесопилке. По словам деревенских, оттуда тоже всех работников угнали. Ещё через пару часов солнце скрылось за соснами и только небо, окрашенное в тёплые тона, давало знать, что светило ещё не спряталось за горизонтом. Лес оживился. Заухали совы, всюду что-то шуршало и шевелилось, пугая всех, кроме лысого и Марии. Последняя, кстати, подошла ко мне с интересной информацией.

– Господин маг, неподалёку есть волчьи тропы! Нам следовало бы сделать привал, тут опасно ходить ночью.

– Раз так, то найди подходящее место. Заночуем, и отправимся к горе на рассвете.

– Искать не нужно, недалеко есть подходящая поляна. Мы с отцом часто останавливались там, когда ходили в Рудники.

Ответить девушке я не успел. До нас донёсся протяжный вой множества волчьих глоток. Кто бы сомневался, система! Ну какая уважающая себя игра может обойтись без ночного нападения на дороге?

Мужики обступили меня и Серогрива. Я спешился. Вышло немного неуклюже, зацепившись за стремя я чуть позорно не свалился на землю, но сумел удержатсья и выпутаться. Меч покинул ножны. Конным против волков особо не повоюешь – мелкие гады, да изворотливые. Мы слышали их приближение, шуршание лап, треск ломаемых веток. Они чуяли нас, рычали где-то вдалеке. Я глянул на миникарту. Точки, подсвечиваемые красным индикатором, уже появились и стремительно приближались. Однако, в поле прямой видимости их ещё не было. Первой среагировала Мария. Когда среди деревьев я заметил шевелящиеся тени, она спустила тетиву. На миникарте погасла одна точка, а до нас донёсся визг.

Волки не замедлились. Стая растянулась одним большим полумесяцем, стараясь окружить нас. Тетива лука быстро щёлкнула рядом, мои стрелки успели убить двоих прежде, чем звери вылетели на дорогу. Мужики начали биться, топорами и дубинками отхаживая шерстяных соседей. Те скулили, пытались окружить защитников, но крестьяне наудивление хорошо держались против зубастых. Использовать магию я не хотел – ману требовалось сберечь до осады источника.

Оскалившись, ко мне бросился здоровенный волчара. Шаг вправо, короткий взмах клинка и сталь вспорола звериную шкуру. Враг заскулил, а я, не теряя времени даром, придавил его сапогом и одним уколом закончил недолгую цифровую жизнь зверюги. Рядом послышался глухой удар – то Серогрив лягнул мехового копытом. Быстро добравшись до раненной твари я прервал его страдания и, не замедляясь, поспешил на помощь мужикам. Вскоре, когда на дороге появилось ещё с пяток дохлых тел, шерстяные почувствовали страх, бросились врассыпную и удрали восвояси. За бой мне капнуло ровно сто шестьдесят очков опыта. Неплохо!

К счастью, обошлось без потерь. Сильно досталось только лысому – его чуть не загрызли. У остальных не обнаружилось ничего кроме лёгких царапин, либо укусов. Раны мы перевязали сразу же, и уже через час добрались до места ночлега. Перед сном я немного потренировался с мечом. Запыхался быстро, но этого вполне хватило, чтобы вся нагрузка за день «зачлась» мне в тренировочную и я сумел получить по единичке в силу, ловкость и выносливость.

Наступила ночь. Сидя у костра и жуя кусок хлеба, я наблюдал за пляшущим на дровах огоньком. Мужики пытались пихнуть мне немного деревенской снеди, но, разумеется, пришлось отказаться и толкнуть речь о воспитании крепости духа путём отречения от роскоши и мирских удовольствий. Те прониклись и отвалили, ещё немного посидели с нами и отправились спать. Рядом осталась только Мария, что была первой на вахте и занималась тем, что снимала тетиву с лука. Удивительная детализация поведения. Явно не простой непись. Может быть, у неё есть какой-то квест?

– А что приключилось с твоим отцом? – поинтересовался я у охотницы.

– Медведь задрал, – ответила она, не отвлекаясь от занятия, – мы на охоте встретили. Он отвлёк его на себя, пока я убегала… вы ведь знаете, господин маг, как страшен медведь. Из лука не завалишь.

– Да… хороший, наверное, был человек, раз вырастил такую дочь, – продолжил я прощупывать почву.

– У нас в деревне по-другому думают. Говорят, отец пацана вырастил. Им-то какое дело, ей богу? Только и бухтеть могут, мол, замуж выходи, детей рожай, жрать готовь мужу, – передразнила она кого-то, – а мне это чуждо! Не хочу я сидеть дома, кур кормить да печь топить!

– Поэтому ты со мной пошла? Чтобы замуж не выдали? – спросил я. Мария потупилась, глаза забегали.

– Простите, господин маг. Просто сил уже нет в деревне сидеть, поэтому обманула, что за нашими хоть на край света. Не гоните только, ладно?

Я рассмеялся. Чего-то такого я и ожидал. Хотя, должен признать, её эмоциональность меня слегка поразила. Я слышал, что в современных играх персонажи очень живые, но и не думал, что настолько. Ведь во время её речи про мнение деревенских я на какую-то секунду и вправду подумал, будто бы она живой человек!

– Не беспокойся, гнать не буду, но ложь в дальнейшем не потерплю. Это понятно?

– Понятно! Я не подведу, господин маг.

Репутация с Мария + 15! (Всего 30, Уважение)

– Не боишься быть на службе у колдуна?

– У мага, – поправила меня девушка с улыбкой, – не боюсь. Страшно конечно было по-началу, но потом я заметила, что совсем вы не страшный. И драться не брезгуете, и руками поработать можете. И не убили из наших никого…

– Мана, это ценный ресурс и разбазаривать его без веской причины не станет ни один уважающий себя маг.

На этом наш маленький разговор окончился, я надвинул шляпу на глаза, сложил руки на животе и, устроившись поудобней на мешке с провизией, закрыл глаза. Интересно. Какая проработка…

Писк таймера разбудил меня в половине пятого утра, на рассвете, и первым, что я увидел спросоня было лицо Марии.

– Господин! На дороге враг! – сообщила она взволнованно.

– Буди остальных, – прохрипел я, поднимаясь на ноги.

Что может быть лучше с утра, чем старое доброе нападение в лесу? Вот и я думаю – много чего. Благодаря своевременному сигналу Марии, отряд успел собрать пожитки и подготовиться к битве. Народ нервничал, причём сильно, даже несмотря на то, что я пытался их подбодрить. Особо не получалось, всё-таки, двуногий противник это вам не волки из лесу. Пострашнее. Глянув в интерфейс, я проверил показатель морали. С ним было всё впорядке. Так из-за чего нервничать-то? По механике повода нет… ладно. Потом подумаю, на досуге. А сейчас – бой.

Мы заняли позицию на небольшом холмике, непосредственно перед нашей поляной. Мужикам я велел спрятаться в лесу, а сам, с Марией и лысым, остался стоять на видном месте, ожидая врага. Серогрива пришлось оставить привязанным на поляне вместе с моей шляпой и плащом, на всякий случай, чтобы любая магическая атака для врага стала неожиданностью. Участок дороги здесь был прямой, и их приближение мы заметили чуть ли не сразу.

– Чудища безглазые, – тихо пробормотал лысый, – как те, что к нам наведывались…

Безглазыми чудищами деревенские обозвали обыкновенных троглодитов – одних из типичнейших подземных жителей низшего ранга. Несмотря на то, что обычный троглодит слегка превосходил среднестатистического крестьянина в грубой силе и показателе здоровья, особо грозным противником на поверхности он не являлся. Конечно, заберись крестьяне в о мрак подземелья, и слепые воины стали бы для них очень серьёзной угрозой, но это уже совсем другой разговор. Единственное, что я мог расценивать как проблему, пусть и небольшую – это их копья. Почему небольшую? Из-за слепоты.

Вёл толпу троглодитов бледный человек в уже знакомых мне чёрных одеждах, со щитом и дубиной. Завидев нас, он приказал троглодитам ускорить марш. Строй держать эти существа совершенно не умели, но, тем не менее, чтобы вытянуться в подобие двух шеренг по всей ширине дороги много ума не надо. Мария выпустила первую стрелу. Попасть в толпу монстров без доспехов проблемы для охотницы не составило. Рядом щёлкнула тетива – лысый включился в работу. Ряды врага начали стремительно таять, троглодиты ускорились ещё, побежали на нас. Перехватив поудобнее щит, я обнажил меч и принялся терпеливо ждать. Едва враги приблизились на расстояние сотни метров, я выцепил в толпе вражеского командира, направил на него руку и сотворил заклинание. «Ментальный удар», к моему удивлению, его не убил а просто вырубил и тот свалился на землю, прямо под лапы своих подчинённых.

Троглодиты, обделённые высоким интеллектом, в отсутствие командира тут же развалили строй и быстро растянулись на дороге. Они подходили всё ближе и ближе, но по мере приближения их становилось всё меньше и меньше – мои лучники не останавливались ни на секунду, заставляя разрозненную толпу тварей оставлять за собой след из мёртвых тел.

– Пора! – рявкнул я, одновременно отдавая команду через интерфейс. На всякий случай.

Моё великое воинство в количестве целых шестерых крестьян вывалилось из лесу и ударило в спину тварям. По моим прикидкам, их осталось не больше двадцати – примерно половина от изначального.

Не желая больше стоять в стороне, я помчался в бой. Принял копьё первого молодца на щит, подлетел поближе и этим же щитом ударил по его безглазой башке. Клинком парировал копьё справа, и с шагом вонзил острие в горло урода. Не теряя времени бросился к следующему, снова приподнял щит, прошел копьё и ударом меча забрал жизнь гада. Краем глаза заметил движение справа, не успел. Челюсти троглодита сомкнулись на моём плече, он начал молотить меня ручищами, метя в голову, но из-за отсутствия зрения попасть мог только по торсу. Зарычав, я влепил ему гардой в лоб, отпрыгнул назад, снёс уродливую голову ублюдка и без задержки налетел на следующего. Не забыл ещё, не забыл!

Мы уверенно теснили их. Без щитов и какой-либо брони троглодиты, застигнутые врасплох, очень быстро сдавали в ближнем бою и даже копья им не помогли, ведь крестьяне ударили в спину. Толпа тварей таяла очень быстро и вскоре боевой дух их сломился. Они испугались, начали бросать оружие и удирать, обратив сражение в настоящую резню. И пока крестьяне добивали удирающих уродцев, я огляделся в поисках вражеского командира. Он обнаружился там, где его настиг мой «Ментальный удар» – в сотне шагов от поля боя. Увидев, что войско его разбито, он попытался дать дёру в лес. Я хотел было добить его ещё одним магическим ударом, но не пришлось. Щёлкнула тетива и стрела Марии, вошедшая ему аккурат между лопаток, закончила его трусливое бегство.

– Есть раненые? – первым делом спросил я и почему-то даже не удивился, когда раненым оказался лысый. Его здоровье просело до половины. Выглядел он потрёпано, с распоротой стёганкой на боку, но без кровоточащих ран. Остальные крестьяне отделались лёгкими царапинами.

– Выберите себе копьё покрепче, они нам пригодятся, – сказал я и, подавая пример, поднял с земли более-менее нормальное копьё.

С троглодитов мне досталось не много. Опыта почти никакого, всего чуть больше шестисот очков. Трофеев, кроме копий, мизер. Единственный, кто порадовал, был вражеский командир. Двести золотых в кошельке, отличный щит, который тут же выдали Гордею взамен старого, уже успевшего повредиться, и дубина. Дождавшись, пока стрелки соберут снаряды с поля боя, мы вновь отправились в путь.

Через часок Мария сообщила, что до горы осталось совсем немного. Впрочем, это было очевидно и без её подсказок – настолько сильно она приблизилась с момента нашего выхода из деревни. Мы поднялись на небольшой холмик и вскоре лес закончился, открывая нам чудесный вид на реку, себеристой змейкой протянувшуюся с запада на восток вокруг могучей горы. Она, вне всяких сомнений, одним своим видом внушала трепет. Гигантская каменная громада, казалось, своим заснеженным пиком подпирает небосвод, грозя вот-вот проткнуть его. У подножья гору широким зелёным кольцом опоясывал лесок, за которым начинался длинный пологий склон, спускающийся к самой воде и старому каменному мосту.

От моста тянулось две дороги. Одна вела на восток, туда, где лес огромным зелёным морем спускался по склону холма почти к самой воде и тут же отступал, не смея войти в маленькую деревушку на берегу. Вокруг неё не было ни полей, ни стад, ни людей, а за стеной леса, чуть дальше, виднелись лопасти старой мельницы и какие-то серые скалы на горизонте. Вторая же дорога была нашей и вела сюда, к нам на холм. А вот на запад никакого пути не было. Там наш милый сосновый лесок превращался в густую чащу, которая тёмной стеной нависала над рекою.

И всей этой чудесной картиной можно было бы восхищаться бесконечно, если бы не одно «но». На склоне горы спешно возводилось какое-то строение непонятного назначения, которое чем-то напоминало гигантские ворота, но какие-то странные. Рядом со стройкой раскинулось несколько биваков, лежали кучи брёвен и камней и среди всего этого безобразия туда-сюда сновали рабочие, люди в чёрных одеждах и троглодиты.

– Так вот, что за работы они устроили тут! – воскликнул Гордей.

– Господин маг, что будем делать?

– Я как раз над этим размышляю, – ответил я и велел отряду скрыться за деревьями. Сам же спрятался за ближайшую сосну и, при помощи подзорной трубы, принялся наблюдать за вражеским лагерем.

Стояло утро, солнце только-только поднялось над густой стеной леса. Интересно, чего им не спится? Конечно, мы могли бы напасть в лоб. Просто прийти и начать сражение. У нас есть преимущество в виде аж двух лучников и меня.

Так же, думаю, можно рассчитывать на поддержку крестьян рабочих, которые, увидев односельчан, могут и взбунтоваться, но полагаться на это всецело всё же не стоит. С другой стороны, можно было бы дойти до деревни и попытать счастья там – вдруг перепадёт пара-тройка дополнительных бойцов, вот только терзают меня смутные сомнения насчет того, живёт там кто-то вообще, или нет.

– Господин, кто-то идёт! – услышал я голос Марии.

Мужики спрятались в лесу, мы с девушкой остались на видном месте. Шаги и громкие разговоры доносились со стороны дороги, кто-то шёл и особо не скрываясь, травил байки и анекдоты. Разношерстная банда мужиков, вооруженных топорами, дубинками и парой мечей вывалилась из-за поворота. У двоих за спинами оказались луки да стрелы. Они ещё посмеивались анекдоту, рассказанному одним из банды несколько секунд назад, вот только при виде нас их улыбки быстро увяли. В мгновение ока в моей руке оказался меч, Мария наложила стрелу на тетиву, а мужики ощетинились оружием.

– Вы кто такие? – первым нарушил молчание главарь банды. При себе он имел меч, кольчугу и самую добротную одежду. Грязное лицо его покрывала жиденькая неровная борода, кривой нос, казалось, смотрел куда-то в сторону, а на лбу имелся шрам в виде креста.

– А вы кто? Уж не слуги Шак-Каза ли к нам пожаловали?!

– Кто мы тебе знать не обязательно. Но к Шак-Казу отношения не имеем, будь уверен, – оскалился он.

– С чего я должен тебе поверить?

– А я тебе?

– Зачем идёте к лагерю его людей?

– А тебе какое дело?

– Хочу знать, придётся ли перебить только тех, что у горы, или вас вместе с ними.

Повисло секундное молчание, а затем главарь громко расхохотался. Его смех подхватили другие члены банды. Пока они ржали, точно кони на выгуле, я приказал крестьянам выйти из лесу и, стоило только крестьянам показаться и окружить их полумесяцем, как смех прекратился.

– Теперь понятно, почему ты такой дерзкий, – пробурчал мужик, глядя на острия копий, – Мы тоже хотим свести счёты с чёрными колдунами.

– Вдвоём будет явно сподручней, не думаешь? – закинул я пробный камень.

– Так-то оно так, но вдруг ты решишь ударить в спину, – прищурился главарь.

– Могу сказать то же самое.

Помолчали немного. Народ понял, что драки не будит и опустил оружие. Теперь все просто стояли и злобно зыркали друг на друга, сжимая рукояти и древка оружий. Главарь о чем-то думал.

– Вот мы, с мужиками, идём мстить за наших ребят. Их отряд чёрный выловил в лесу и угнал куда-то. А у тебя какие счёты к слугам Шак-Каза?

– Тоже самое. Крестьян из Соснового увели в рабство.

– Хм… понятно, – главарь оскалился, – так уж и быть, мы примем вас в свой отряд.

– Нас, вы? – переспросил я, – Даже не смешно. Разбойник, потерявший половину шайки, хочет командовать сражением? Чистое самоубийство.

– Следи за языком, мужик! – угрожающе прорычал разбойник, поднимая меч. Банда за его спиной зашевелилась, но похожей агрессии не проявила, – уж я-то получше тебя справлюсь. Или хочешь поспорить?! – он обнажил меч.

– Боюсь, в споре у тебя нет ни единого шанса, – усмехнулся я.

– Докажи на деле!

Вызов!

Победите главаря разбойничьей банды в честном бою.

Награда: отряд разбойников временно присоединится к вашему отряду,???

Принять? Да/Нет

– Что ж, будь по твоему.

Я снял щит, поудобнее перехватил рукоять двумя руками. Ну-с. Вот и первый бой один на один. Совсем, как когда-то на виртуальной арене. Только в другой игре, с куда более качественной детализацией. Все посторонние мысли вылетели из головы. Здесь был только я, он и круг из людей, что не позволили бы нам убегать друг от друга. С шагом левой ноги я поднял клинок над правым плечом. К сожалению, из головы совсем выветрилось название этой стойки, да и мне, честно-то говоря, было наплевать, как она называется.

Враг мой ответил тем же, но его позиция больше напоминала «гневную», он сильнее отклонялся назад и меч больше лежал на плече, но за спину не заходил. Маленькими, коротенькими шажками мы сближались. Разбойник уже не ухмылялся и не скалился, он смотрел на меня очень внимательно, стараясь подметить каждую деталь, каждое моё движение.

Мы сошлись на расстояние нескольких шагов, закружили. У меня было преимущетво роста и я не спешил нападать, стоя чуть дальше. Куда спешить, не прощупав врага? Он же, видимо, боясь получить метр стали в тело, тоже не нападал, вместо этого периодически дёргая клинком, словно собирался вот-вот ударить. Он давил, дёргал, усиливал замах и останавливался, всё пытаясь спровоцировать меня на какие-то поспешные действия, но такая уловка могла бы сработать с новичком. Я на неё не поддавался.

Наоборот, моё спокойствие и выдержка заставляли его нервничать. Я мог бы напасть, но не делал этого, периодически отвечая на его угрозы своими, меняя стойки. Бой длился уже секунд тридцать, а никто из нас так и не нанёс удара. Разбойник прощупывал почву, а я, хоть и видел возможности, но слишком заржавел для поспешных действий. Разбойник сменил стойку, ударил сверху, промазал и тут же отпрыгнул обратно, уклоняясь от ответной атаки. Он вновь занял свою почти гневную стойку, я, в свою очередь, тоже положил клинок на плечо и, решительно приблизившись, дёрнул его так же, как и он дёргал меня. Одними плечами сделал вид, что вот-вот ударю и разбойник, почуяв опасность, купился. Его меч тут же понёсся вперёд, намереваясь рассечь меня от плеча до бедра. С шагом вперёд я ответил точно таким же ударом, сбивая его атаку. Быстро придвинулся к оппоненту, саданул набалдашником рукояти прямо по зубам разбойника и, не позволяя тому опомниться, приправил коленом в пах. Он согнулся, захрипев от боли, но меч из рук ещё не выпустил. Схватив врага за затылок, я добил коленом в голову. Оружие выскользнуло и упало на землю, а сам разбойник растянулся на пыльной земле, стоная и жадно хватая воздух ртом, точно выброшенная на берег рыба. Около минуты он так и валялся на земле, зажимая обеими руками пострадавшую от удара промежность, а придя в себя, обнаружил у горла холодное лезвие.

– Ну так что, душегуб, пойдёшь под моей командой? – улыбаясь, выдохнул я.

Главарь засопел, сплюнул кровью на землю, выругался, но соглашение сдержал. Его отряд, в количестве восьми душегубов, временно присоединился ко мне. В армию, разумеется, не вошёл, поэтому я не мог командовать ими через интерфейс. Они выступали как союзники. Помимо этого, в награду за квест я получил репутацию с разбойниками и немного опыта. Приказав отрядам спрятаться, я ещё раз вышел на пригорок и через подзорную трубу осмотрел подножье горы.

Пока мы тут выясняли отношения, во вражеском лагере началось нездоровое шевеление. Культисты, так я решил называть этих колдунов за их чёрные длинные рясы, очертили ровную окружность на земле и начали выводить характерные символы. Рядом парочка воинов держала пяток связанных крестьян и каких-то немытых мужиков, похоже, разбойников. Один особенно ряженый культист, видимо, главный, проверял заточку кинжала. Похоже, собираются провести ритуал массового жертвоприношения. По-крайней мере, все внешние признаки указывают на это.

Я читал, что ритуалы обычно занимают много времени. К тому же, если прервать любой ритуал до завершения, по магам неслабо ударит откат, а значит, это и есть та лазейка, которую мне подготовила система. Остался только маленький нюанс – крестьян, бегущих с горы вниз по дороге, а потом ещё и через мост, заметить проще простого. А я ещё и конный. Позиция у них крайне удобная, любого врага заметят издали и успеют подготовиться. Мысленно, я прикинул расстояние, с которого теоретически успею добежать до культистов прежде, чем жертвоприношение закончится. Пораскинув мозгами, я оставил Серогрива спрятанным за дорогой, а сам, вместе со своей небольшой армией, отправился через лес к реке. Спуск занял какое-то время, склон был довольно крутой, мешали кусты и прочая дикая растительность. Разбойники матерились, начём свет стоит, но главарь оценил доводы в пользу незаметности и грозным командирским рыком заткнул своих ребят. Как только добрались до места, откуда до моста было рукой подать, я снова взялся за подзорную трубу.

Всех рабочих крестьян согнали в одну толпу у груды брёвен, похоже, чтобы никак не могли помешать ритуалу, или попортить объект. Их охраняли троглодиты, примерно столько же, сколько мы встретили на дороге или немного больше. Самих крестьян на глаз было около пятнадцати, может двадцати, из-за толпящихся рядом с ними тварей я не мог нормально рассмотреть группу.

Сам ритуальный круг и колдунов охраняли люди – уже знакомые нам бандюганы в чёрных одеждах, около двадцати человек, плюс ещё пятеро особо вооруженных, с палицами, щитами, в кольчугах. Этот «особый отряд» охранял магов, коих я всего насчитал семь, вместе с главарём. Помимо этого, неподалёку от пленных крестьян мялось шестеро наёмников, и, судя по их виду, происходящее им очень не нравилось. Ещё раз оглядев врагов, я вздохнул с облегчением. Стрелков среди них не было, что не могло не радовать.

– Чего мы ждём, господин Ренат? – взволнованно спросила Мария.

– Подходящего момента, – коротко ответил я.

– Для чего? Я, может, и не сведуща в магических штучках, но, по-моему, их сейчас зарежут, как свиней! – возмутилась девушка. Мужики тоже зашептались. Тц, вот же…

– Успокойся, Мария, я прекрасно понимаю, что может случиться с твоими односельчанами. Но подумай головой – ты видела, сколько их там? С нашим грозным войском только в прямой бой и соваться. С кучей колдунов.

– Но как же… как же наши собраться?! – возмутился Гордей.

Репутация с крестьянами села «Сосновое» – 5 (Всего 10, Нейтрально)

– Не волнуйтесь, я думаю о них. Эти ублюдки проводят ритуал, а значит у нас будет какое-то время, чтобы спасти их прежде, чем они всех перережут. В этот промежуток времени вашей задачей будет как можно быстрее добежать до туда и оказать мне всяческую поддержку.

– А вы, господин колдун? – спросил лысый, но его вопрос остался без ответа.

– Так ты колдун?! – возмутился главарь.

– Маг, – поправил его я.

– Да какая разница?! – уже заорал мужик.

– Большая. Ладно, готовьтесь к бою.

– А что будешь делать ты?! – гневно спросил главарь.

В этот момент главный культист дал отмашку. Другие колдуны встали по местам, заводила начал ритуал. Время пошло. Я свистнул Серогрива и ломанулся сквозь кусты на дорогу. Пока ломился, споткнулся и чуть не врезался в дерево, но, обошлось.

– Сражаться! – крикнул я на ходу, слыша топот копыт. Всё-таки хорошо уметь призывать коня через интерфейс.

Репутация с крестьянами села «Сосновое» + 10 (Всего 20, Дружелюбно).

Репутация с «главарём банды» + 5 (Всего 5, Нейтрально).

Взлетев на коня, я галопом помчался к мосту. За мной бежали мои солдаты, с копьями на перевес, но быстро отставали. Судя по миникарте, их строй легка растянулся, впереди бежала Мария, за ней главарь, потом кучкой все мужики с разбойниками, за ними Гордей, и замыкал раненый лысый.

Нас, вроде как, заметили. Воины в чёрных одеждах забегали, построились вокруг культистов, которые, по моим расчётам, уже не могли оторваться от своего ритуала. Прерывать вручную уже поздно – получишь откат ничем не хуже «насильного». Неподалёку четверо наёмников охраняли ритуальный круг, но эти почему-то мялись, как девки перед первым свиданием.

Кроме тех культистов, которые занимались непосредственно ритуалом, здесь присутствовал ещё один, который всем этим действом руководил. Он-то и послал в меня «Стрелу тьмы». К счастью, видимо, был неопытный и по несущейся на полном скаку цели промазал. Колдун приказывал воинам стоять на месте и ни в коем случае не ослаблять охрану ритуального круга, чем я благополучно воспользовался. Его расчёт был понятен – не дать мне прорваться к колдунам, но, так как я сейчас выгляжу совсем не как великий маг, он упустил одну важную деталь – мне и не нужно прорываться, и убивать заводилу копьём, как он, возможно, думал.

Гудящий чёрный сгусток магии пролетел мимо, когда я подъехал почти к самому ритуальному кругу. Первая жертва, оказавшаяся крестьянином, с разрезанным горлом упала в круг, обильно орошая траву свежей кровью. Индикаторы наёмников вдруг стали жёлтыми. Похоже, это был чей-то родственник. Мужики в чёрном уже подтащили к заводиле нового крестьянина, он медленно занёс нож над головой. Я щёлкнул пальцами.

Молния наносит 620 ед. урона! Прислужник Шак-Каза погибает! Опыт + 375 ед.! Воин Шак-Каза оглушен! (Осталось 3 минуты 31 секунд).

Крестьянин оглушен! (Осталось 7 минут и 47 секунд).

Культист упал ничком, воин, державший связанного крестьянина, и сам крестьянин тоже свалились на землю. Остальные колдуны в чёрных одеждах взвыли раненными волками и заметались. То была музыка для моих ушей – столько в этом крике было обиды и отчаянья. Пока они орали, успел скрыть всплывающие сообщения. Только мельтешащих надписей перед мордой в бою мне и не хватало.

– Убейте его, во имя господина нашего Шак-Каза! – рявкнул главарь.

Откат у него, видимо, ещё не закончился, однако, поскольку охранять было уже некого, использовать магию этому культисту и не требовалось. Все солдаты двинулась на меня. Немного подумав, пришпорил Серогрива и помчался к главарю, в надежде оставить в нём своё копьё и уехать, но охрана оказалась слишком сильна. Пришлось резко разворачиваться и гнать коня прочь. Один из солдат, видимо, самый хитрый, решил подрубить ноги Серогриву, но был недостаточно проворен и получил копьё в лоб, отдав мне сто пятьдесят единиц опыта.

М-да, неудачный манёвр получился. Нужно было отступить сразу после того, как я угостил колдунов молнией. Кое-как я вырвался из окружения и устремился к троглодитам. На миникарте уже появились зелёные точки моего отряда. И, когда местные пленники завидели приближающихся воинов, а наёмники зашептались между собой, я заорал во всю глотку, не сбавляя темпа скачки.

– Мужики! Не стойте в стороне, бейтесь! Бейтесь за свою свободу, отбирайте копья, убивайте этих уродов! А…

Стрела тьмы наносит 123 ед. урона!

Речь моя прервалась очень резко. Настолько резко, что я оказался лицом в траве. Индикатор здоровья просел до красной зоны. Башка гудела, как взлетающий самолёт. Тряхнул головой, перекатился в сторону, попытался подняться – не получилось. Боль в спине была такой, словно по ней потоптался гиппопотам. Чёрт, где я вообще?! Склон горы… троглодиты. Ржание Серогрива неподалёку вернуло меня в реальность. Чертыхнувшись ещё раз, я отправил его через интерфейс подальше отсюда и отдал своим команду атаковать главного колдуна. Кое-как встал на четвереньки, поднялся на ноги. Рядом валялось копьё. То, что нужно…

Не теряя времени даром, я поставил точку возрождения на том месте, куда упал с коня и побежал навстречу приближающимся врагам. Откат на молнию у меня уже закончился, но маны осталось не шибко много, всего на два заклинания. Надеюсь, этого хватит.

Бегущий на меня мужик со щитом орал что-то во славу великого Шак-Каза. Я замедлил шаг, приготовил копьё. Краем глаза заметил за его спиной двух воинов, что бежали недопустимо близко друг к другу. Щелчок пальцами утонул в грохоте. Сверхмощный заряд электричества поразил одного из них, а второй свалился оглушеным. Тот, что бежал на меня, на секунду замер, в ошеломлении – мимо него только что пролетела молния. Пока он ловил ворон, я сделал выпад и ткнул его прямо под щит – в бедро. Вытащил копьё и, перехватив его двумя руками поближе к острию, пошёл на сближение. Парой ударов по щиту сверху я вынудил его чуть приподнять его, сделал вид, что хочу снова уколоть в повреждённую ногу. Враг опустил щит вниз, за что мгновенно поплатился, схлопотав укол прямо в шею.

С шагом назад бросил укол в ноги нового врага. Не попал, но заставил остановиться. Его друзья подходили очень быстро. Обманным движением заставил поднять щит, вонзил копьё в руку. Его пальцы разжались, оружие оказалось на земле. Враг закрылся щитом полностью и я, вместо того, чтобы ковырять его, бросил копьё и побежал прочь – за спиной к нему подходили друзья.

Не успел я пробежать и тридцати метров, а из груди уже начал вырываться хрип. В голове помутилось, жутко кололо в боку. Запыхался! Не удивительно, с моими-то показателями силы и выносливости. Стиснув зубы, я быстрее заработал ногами, периодически поглядывая на миникарту. Меня догоняли, но это было не так уж важно. Цели я добился, растянув толпу преследователей. Я резко затормозил и чуть не хлопнулся в обморок. Развернулся к неприятелю лицом и встретил его, как подобает. Он имел при себе щит и нёсся на меня, видимо в надежде сбить с ног и добить лежачего.

Остриё меча находилось у земли, мне банально не хватало сил держать его в какой-либо другой позиции постоянно. Не остановлю. Не убегу. Хорошо, хоть точку возрождения успел оставить… я уже приготовился встречать смерть, как вдруг рожу бандита перекосило от боли. Издав громкий хрип, он свалился на землю со стрелой в спине и проехал добрых три метра. Без раздумий, я воткнул меч ему в голову, прерывая все возможные попытки подняться.

Оставшиеся вражеские воины разделились. Пятеро побежали обратно – на помощь командиру, оставшаяся парочка медленно начала меня обходить. О поддержке стрелков пришлось забыть – там своих проблем хватало. Маны осталось всего на одно заклинание. Сзади слышались крики мужиков, и звуки борьбы.

– Чего вы стоите, черви, вперёд, успокойте эту чернь, или я пущу вас на жертвенный алтарь вместо них! – заорал главный культист. Миникарта показывала переполох в месте, где крестьян охраняли троглодиты. Похоже, моя прерванная речь всё же была услышана. Наёмники двинулись в ту сторону.

– Продажные ублюдки! – заорал кто-то, видимо, из крестьян.

Я чертыхнулся про себя, выкинул эти мысли из головы. Сейчас есть проблемы поважнее – двое вражеских воинов, заходящих с разных сторон. Они пытались двигать меня в сторону троглодитов, зажимая. Я медленно отступал, а мужики нападать не спешили. Откат закончился, я усмехнулся.

– Слышь, у него походу колдунство закончилось! – вдруг выкрикнул один из них. Второй удивлённо посмотрел на него и оба, не сговариваясь, пошли в атаку куда смелее.

Первого накрыл ментальный удар. Дубина второго просвистела совсем рядом с моим лицом. Ответный удар лишь сильно поранил его руку – он успел закрыться щитом, я отскочил и ударил ему в ногу, враг вскричал, рана была существенной, но на ногах он ещё держался, хоть и плохо, но гораздо лучше меня. В глазах от таких танцев помутнело, а из горла вырвался хрип. Эта секунда дезориентации стоила мне сражения. От удара дубиной мне каким-то чудом удалось уйти, но радовался я этому недолго. Щит разозлённого воина настиг меня. В голову как будто бы въехал камаз.

Вы погибли!

Появиться в одних трусах посреди поля боя – это надо уметь. Ну, хоть усталость пропала. Первым, кого я увидел, был прущий на меня с копьём троглодит. На моё счастье, от копья я успел увернуться, а безглазое чудище укокошил какой-то крестьянин. Вырвав из лап мертвеца оружие, я понёсся обратно к месту своей гибили. Бой уже заканчивался, но радостней мне от этого не становилось.

Охрана главаря оказалась сильной. Последний охранник остался один на один с Гордеем. Наёмник, что бежал с противоположной стороны к ним, явно не успевал. Разумеется, крестьянин не мог соревноваться во владении оружием с опытным воином и после недолгого обмена ударами, тяжелая булава охранника встретилась с лицом крестьянина. Гордей упал не сразу, он попятился, опустив руки и шатаясь, словно большой шкаф. Следующим ударом охранник пробил ему череп и труп здоровяка упал на землю, рядом с телом лысого.

Когда я добежал до них, драка уже закончилась. Наёмник, на пару с главарём разбойников, расправились с последним охранником. Сам же главный культист дал дёру, едва запахло жареным. Я бросился за ним и вместе со мной к нему побежала толпа разъяренных крестьян и выживших душегубов, которые как раз закончили резать троглодитов. Колдун бежал быстро, настолько быстро, что мне казалось, будто ему удастся уйти. Однако, случилось непредвиденное – гений запутался в полах рясы и шлёпнулся на землю. Тут-то мы его и настигли.

– Стоять! – заорал я, пытаясь остановить толпу крестьян, – не добивать! Он нам… ещё… кое-что расскажет!

– Ничего не расскажу тебе, чер… угх… – мощный удар древком копья в живот оборвал его пламенную речь.

– Тебе слова не давали.

Несколько долгих секунд толпа переводила взгляд с меня на колдуна и обратно. Потом, крестьяне заозирались и, обнаружив, что других живых врагов не осталось, заулыбались, побросали копья и громко заорали: «Победа!»

Улыбнувшись, я проводил взглядом удаляющуюся толпу деревенских и открыл интерфейс. Подозвал Серогрива, а наёмника, что стоял неподалёку, попросил посторожить главного колдуна. Пора привести себя в презентабельный вид, а то негоже по полю брани в трусах расхаживать…


Глава 4. После битвы

Исход первого серьёзного сражения был предсказуем ещё на выходе из деревни. Полегли почти все. В моём отряде в живых осталась одна Мария, кроме неё уцелелеи трое душегубов вместе с командиром, а из целого отряда наёмников, который мог ко мне потенциально присоединиться, остался только мечник, который сторожил главного культиста и, разумеется, толпа спасённых крестьян и разбойников.

В любом случае, я был рад, что бой окончился в нашу пользу, иначе бы мне, наверное, пришлось брать рестарт. Инструкции с форума, подкреплённые историями отважных игроков говорили ясно – если источник не завоёвывается за первые три дня – переигрывай. Смысла продолжать нет – драгоценное время развития будет упущено безвозвратно. Отсюда и отношение к солдатам вначале игры. Надобность в них отпадёт в ту же секунду, когда я построю первое здание с боевыми юнитами, и нужны они главным образом для того, чтобы в первое время быстро захватить источник и как можно больше шахт и ресурсов. И плевать на потери – их всё равно потом пришлось бы либо уволить, либо послать куда-то в запас, либо на роль пушечного мяса в первых рядах, чтобы сохранить побольше жизней основной армии.

И пока крестьяне собирали железки и ценные вещи с трупов, у стройки, куда сгрузили главного культиста, стояла Мария и два мужика. Последний наёмник и, по-видимому, главный в местной бригаде крестьян. Я побрёл к ним, но был окликнут главарём разбойничьей шайки. Около него уже столпились спасённые душегубы. На вскидку человек одиннадцать.

– В благодарность за помощь, мы не станем грабить твой замок пока что, маг. Ты заслужил моё уважение. Мы уходим, но знай, в следующую нашу встречу мы будем врагами!

Я кивнул главарю, показав, что услышал его. Разбойники развернулись и поспешили обратно, в сторону леса. Проводив взглядом отряд, я побрёл к стройке, включив системные сообщения. А их оказалось довольно много. Помимо всяких «получен урон!», опыт и так далее, обнаружилось сообщение о повышении уровня.

Новый уровень! (Текущий опыт: 4784)

Текущий уровень: 4

Сила + 1

Выберите умение: Мастер магии воздуха или Лидерство

Мда. Видимо, урона магией я нанёс недостаточно, раз система засчитала мне силу. Из умений выбрал Лидерство. Мастер магии мне попадётся ещё не раз из-за книг магии, а вот лидерство лишним точно не будет. За чтением сообщений я дошёл до до стройки, где меня уже ждали.

– Глубочайше благодарствую, господин колдун, за освобождение нас, несчастных, от гнёта этих поганых иродов да смерти страшной, – согнулся в поклоне немаленьких размеров крестьянин.

«Незваные гости?» Этап 2: Освободите жителей Соснового – выполнено!

Награда: 2000 ед. опыта!

Репцтация с крестьянами Соснового + 30 (Всего 50, Почтение)

«Незваные гости?» Этап 3. Получено!

Разузнайте, что привело сюда слуг Шак-Каза!

Награда:???

Новый уровень!

Текущий уровень: 5 (Опыт: 6784)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Мастер магии воды или Мастер магии воздуха

Характеристика ушла в Силу Магии. Из умений выбрал Мастера Магии Воздуха, поскольку заклинаний воды у меня пока что всё равно не было. Закрыв системное сообщение, я обратился к крестьянину с ободряющей речью. Может, удасться вытащить из него продолжение квеста, или, хотя бы бонус к репутации? Поглядим…

– Без вашей храбрости и отваги ваших односельчан, павших в этой неравной битве, мы бы не победили. Это мне стоит поблагодарить вас за проявленные усилия. И тебя тоже, – кивнул я наёмнику.

Крестьянин при упоминании наёмника громко фыркнул и сделал вид, что я просто оговорился. Я же повернулся к Марии.

– Последи за односельчанами. Пусть собирают всё железо в одну кучу.

– Будет сделано, господин маг. Хоронить будем всех вместе?

– Да, – коротко ответил я и, выдержав небольшую паузу, добавил, чтобы не показаться им совсем уж бесчувственным, – жаль их, конечно.

– Такова жизнь, – пожала плечами девушка и пошла исполнять приказ. Интересное мировоззрение для деревенской девчушки. Проводив её взглядом, я поинтересовался у крестьянина, кто он, собственно говоря, такой.

– Лан я, господин, так уж вышло, что среди нас, почитай, крестьян, я главный сделался.

– Моё имя Ренат Шер, неумирающий лорд. А тебя как зовут, наёмник? – обратился я к доселе молчавшему воину.

– Торм. Лидером я был нашего маленького отряда… – тихо пробормотал мужик, глядя куда-то в пустоту.

– Мне жаль твоих людей. Вы внесли неоценимый вклад в победу.

– И ради чего? – пробормотал Торм себе под нос.

– Чтобы следующими под нож не пойти, дурья башка! – завёлся Лан, – ты же видел, безжалостные они ко всем, кто не ихней породы. Им всё одно, что душегуб, наёмник иль крестьянин. Одного вашего тоже на кровь пустили, ты же помнишь! Стоит он тут, сокрушается, тьфу!

– Сделанного не воротишь, как и твоих соратников. Отдохни пока, проводи их в последний путь, – сказал я. Торм кивнул и побрёл искать среди натасканных тел знакомые лица. Вот… я тут распинался, понимаешь, а репутация даже не на каплю не повысилась!

– Разреши вопрос, господин колдун, – обратился крестьянин, когда наёмник удалился.

– Спрашивай.

– Кто старостой сейчас в Сосновом? Не дед Горан ли?

– Нет. Некий Ростих там всем заправляет.

Стоило мне упомянуть старика, как Лан стал совсем грустным. Его словно мешком по голове огрели, он как-то весь сжался, опустил плечи и погрустнел. Здоровенный мужик присел на землю около кучки брёвен и закрыл лицо ладонями. Так он просидел где-то полминуты, после чего поднял на меня грустные глаза и тихо спросил.

– А … много ли мужиков ты видел в селе Сосновом, господин маг?

– Кроме тех, что пришли со мной там осталось, ну… человека четыре, наверное. А почему ты спрашиваешь?

Лан, похоже, моего вопроса не услышал. Едва он услышал мои слова о том, сколько людей я видел в Сосновом, как завыл и схватился руками за волосы, проклиная Ростиха.

– Лан? – окликнул я его.

Мужик ещё с минутку посокрушался, но в конце концов взял себя в руки и изволил объясниться.

– Господин Ренат, дед Горан – это мой дед, мудрый человек очень. Всегда к его советам староста деревни прислушивался. Когда пришли чёрные эти, он первым тревогу забил, к нему люди потянулись, думал я, будет он новым старостой Соснового. Не думал я, что всё так обернётся…

– А Ростих?

– А что Ростих? Разбойник он бывший, из Серой скалы. Выжил единственный из шайки, когда та на каких-то чудищ в лесу нарвалась, да у нас поселился. Всегда на место старосты метил, гад такой, с другой разбойничьей шайкой его пару раз видели деревенские. Тут и думать нечего, убил он деда моего!

– Ну, это ещё надо доказать.

– А что тут доказывать? Мы из дома ушли три дня назад, дед мой жив был. Не мог он за три дня так просто на тот свет отчалить. Да и мужиков в деревне больше было, когда мы уходили. двадцать человек, не меньше! Нечисто тут что-то, клянусь тебе, господин!

– Хорошо. Будем в Сосновом, сам спросишь у людей, что с Гораном стало и причём тут Ростих.

– Подготовься лучше, господин, у Ростиха язык весит хорошо, наплетёт он мужикам такого, что встретят нас неласково, ой неласково!

– Ну и пусть наплетает, – раздражённо отмахнулся я. Вот ещё, пугаться кучи пикселей…, – Их там четверо, остальные бабы да дети. Что они нам сделают? Считай, всё Сосновое здесь сейчас.

– И то правда, – согласился Лан.

На этом разговор и закончили. Тела людей к этому времени уже истаяли. После боя нам досталось целых сто шестьдесят восемь монет и всё вражеское оружие. А именно – куча копий, четыре меча, три топора, две булавы, пара дубин и три палицы, несколько кольчуг, стёганок, шлемов и двенадцать щитов, половина из которых уже вышли из строя. Состояние части мечей и кольчуг тоже оставляло желать лучшего, шлемы же более-менее остались целы. Всё это добро я раздал крестьянам из тех, что были покрепче. Поговорил с Тормом, наёмник изъявил желание вступить в мою армию за двести пятьдесят золотых еженедельно. Согласился.

Когда разбор вещей закончился я, прихватив с собой Марию и Торма, отправился искать источник магии. Обнаружился он совсем недалеко отсюда, всего в получасе ходьбы на широкой поляне в окружении сосен. Здесь росла необыкновенно высокая и сочная трава, неподалёку бил родник из камня и узенький ручеёк уносил воду в сторону реки. Отсюда, с подножья, гора казалась невероятно огромной. В центре полянки из-под земли вырывались волшебные искорки – верный признак источника. Тем не менее, когда я только-только собрался подойти к источнику, из-за сосен послышался громкий рёв и на поляну вывалился медведь. Здоровенный, с косматой башкой и чёрной шерстью, местами покрытой подпалинами. Он быстро добежал до источника, остановился у него, громко заревел и встал на задние лапы, показывая, что нам тут точно не пройти. Мы отошли обратно. Я послал Торма сходить за копьями, а сам остался с Марией – ждать, пока восстановится мана. Пока ждал, пытался прикинуть, как лучше убить это чудище.

Лучница имела в запасе всего семь стрел – именно столько уцелело после вчерашних и сегодняшних боёв. Помимо этого, её уровень с момента первой встречи вырос в два раза, что делало её самым высокоуровневым солдатом в моём отряде. Тот же Торм, хоть и был более сильным, имел меньший уровень. Вот тебе и деревенская девка!

Если повезёт, и она нанесёт медведю пару критических ударов, это существенно облегчит нам задачу. Подошёл Торм с копьями. К тому времени у меня как раз накопилось тридцать единиц маны на «Ментальный удар». За всё это время медведь не сдвинулся с места, сидя задницей на источнике. Наверное, боялся, что если попытается нас прогнать, кто-то другой займёт его драгоценное место.

Увидев наше приближение, зверь заревел и поднялся на задние лапы. Тут же щёлкнула тетива и стрела вонзилась в горло хищнику. Тот зарычал и бросился к Марии. Мы с наёмником пошли в атаку. Торм воткнул копьё мишке куда-то между шеей и лапой, ещё одна стрела вошла в толстую шкуру. Медведь бросился на Торма, даже не обратив внимания на тычок копьём от меня. Пришлось использовать «Ментальный удар».

Получив по мозгам, мишка обиженно заревел и замотал головой, пытаясь придти в себя. Воспользовавшись дезориентацией хищника, мы тут же вонзили копья ему в шею. Медведь упал, Маша выпускал стрелу за стрелой, пока снаряды не закончились, а мы с наёмником неистово кололи его копьями. Однако, несмотря на это, хищник удивлял своей живучестью. Обезумевший от боли, он поднялся с земли и заревел ещё раз. Мишка перехватил зубами копьё, что метило ему в шею. С хрустом древко обломилось и палка вонзилась зверю в глотку, а Торм, воспользовавшись шансом, нанёс страшный удар в шею твари. Медведь взревел, пошатываясь, он сделал несколько шагов и плюхнулся на окровавленное брюхо. Хрипло вздохнул, издав слабый рык, получил ещё разок копьём и наконец-то издох. Капнула сотня опыта и путь к источнику, наконец-то, был свободен.

Обнаружен магический источник! Желаете захватить? Да/Нет.

Магический источник захвачен! Активировать строительство замка? Да/Нет

Где-то через полчаса в том месте, где совсем недавно били искорки, из земли показались крыши, покрытые зелёной черепицей. Постройки, на языке игроков называемые коротко «Три сарая»: Заклинательный покой, Сердце Замка и Склад ресурсов. Рядом валялись неаккуратно сложенные кучки брёвен и хорошего камня. Всё, что осталось от того грандиозного строения, на месте которого валялась небольшая кучка мусора, которая исчезнет к утру. Интересно, что они пытались построить? Неужто, какие-нибудь врата в подземный мир? Учитывая, что Шак-Каз у нас великий Подземный лорд, то, не удивлюсь, что так оно и было…

Пока строилась основа моего будущего замка, я решил далеко не отходить, всё-таки, лучше перебдеть, чем потом отбивать мои три сарая у какой-нибудь шайки воров или стаи шальных монстров. Пока куковали, я зашёл на форум, посмотреть, не нашёл ли кто мою благоверную. Результат был вполне предсказуем. Тишина.

С тяжёлым вздохом я закрыл форум и, чтобы хоть как-то скоротать время, принялся за тренировки. Ничего сверхсложного – приседания, отжимания, упражнения с мечом, чтобы ещё немного освежить навыки. Просто поразительный результат. Удивительная детализация ощущений. Я заметил их ещё во время боя, но детально обратил внимание только сейчас. Усталость значилась не просто как конец какой-то волшебной шкалы, которая отсутствовала, а реально наваливалась на меня, словно я и вправду сделал все эти упражнения в реальности. Поразительно…

Впрочем, усталость была не единственным, что мне удалось вытянуть из тренировок. Бонус к характеристикам я получил, хооть и пришлось в это раз потратить чуть больше времени, чем в прошлый. И вот, когда Мария убежала в лес добывать пропитание, я, уставший, присел у костра рядом с будущим старостой Соснового.

– Расскажи-ка, Лан, что интересного есть в округе? Я вот знаю, только, что за горой деревня Рудники, а через реку деревня Подгорная.

– Так это, нет Подгорной деревни давно уже. Года три, почитай, господин. Заброшена она. Место гиблое…

– Тьфу ты! Да вас как не спросишь, так место гиблое. Лес на севере Соснового – гиблое место! Опушка и Чёрные ворота – гиблое место! Вот теперь и Подгорная.

– Ну, в неспокойном краю живём, господин, – философски пожал плечами Лан, – это там, в Серой скале вроде бы всё спокойно, у нас… Расскажу я тебе, господин, что с Подгорной случилось. Дед мой говорил, что почитай года три, а может четыре назад там старый мельник умер, разбойники его зарезали. Скверный он мужик был, склочный, злой ну аки чёрт. И зачем такого хоронить, спрашивается? Вот и соседи не стали. На радостях заколотили в мельнице двери да окна. А месяц спустя… – Лан перешёл на шепот, – в деревне люди начали пропадать по ночам. Неспокойно стало, кто-то сбегал прочь, кто-то оставался. Кто-то даже пытался ночью в отряд сбиться и посмотреть, что за тварь за людьми охотится. И никто не вернулся. В общем, ходить туда люди опасаются. Днём-то там тишь да гладь, травка растёт, птички поют, но стоит взойти луне…

Деревня Подгорная: разузнайте причину вымирания деревни!

Побочное задание: Восстановите деревню!

Награда:???

Штраф за провал: нет

– А по поводу поляны проклятой, скажу тебе – там твари какие-то живут. Заметил небось, что спать хочется, как на поляну ступишь. Так вот, старики бают, едва-едва глаза сомкнёшь, так сразу тебя и сцапают. Рожки да ножки только останутся.

Тайна цветочной поляны: Разузнайте истинную причину исчезновения людей неподалёку от Чёрных Ворот.

Награда:???

Штраф за провал: нет

– Хм… Понятно. А что ещё в округе имеется? В Рудниках, или там, дальше где?

– Мне мало что известно. Ты лучше в Рудниках поспрашивай, там люди поболе знают. Дороги лучше, – пожал плечами мужик.

– И на этом спасибо, – улыбнулся я, – кстати, а сможешь мне здесь избу, иль барак сладить?

– Как не смочь, всю жизнь, считай, только этим да занимаюсь, – сразу оживился Лан, – тебе какую, простую аль, покрасивше, господин?

– Мне? Да попроще, попроще, людей селить надо куда-то будет, вот построить бы хоть что-то, чтоб крыша над головой была.

– Хм… ежели попроще, – задумался Лан, – вот с этих вот брёвен, – он указал пальцем на одну груду дерева, – ежели распилить, да там с обломков ещё дерева взять, то справить, конечно, можно.

– И долго?

– Да не, денёк, думается. Одна изба-то недолго строится, чего там, – махнул рукой он.

Часа через два, когда мы перекусили, я переборол паранойу и решил всё-таки отправиться вместе с крестьянами в Сосновое. На хозяйстве оставил наёмника, Марию и троих мужиков, из тех, что покрепче. Попросил Торма показать им пару движений, пусть осваивают, с какой стороны держать щит и каким концом копья врага тыкать. Все остальные пошли со мной обратно в деревню, вооруженные и упакованные в трофейные доспехи. В этот раз путь выдался короче. Мы миновали лес, место битвы с троглодитами и, когда небо на западе окрасилось в тёплые тона, добрались до деревни. Разумеется, нас уже встречали. Всё тот же непобедимый отряд с вилами, топорами и палками и бабкой с коромыслом наперевес. Впрочем, вся агрессия аборигенов тут же улетучилась, стоило им разглядеть в угрюмых воинах с копьями своих односельчан. Все побежали обниматься, женщины плакали и охали, засыпали возвратившихся вопросами и совсем скоро историю о «Бое на горе» знала каждая собака в Сосновом и репутация моя скакнула ещё на несколько пунктов, а с Ростихом, что интересно, упала.

Дальше началось интересное. Неписи начали выяснять отношения. Лан стал задавать неудобные вопросы, в основном Ростиху. Что с его дедом приключилось, куда делись ещё несколько каких-то неизвестных мне людей, и почему об этом не рассказали и так далее. Выяснилось, что как только Лана утащили на работы, его дед скончался при очень странных обстоятельствах а Ростих провозгласил себя старотой. Последний, увидев на лицах вернувшихся односельчан крайнюю степнь радости от встречи с новым старостой, сообразил, что дело запахло жареным и его прорвало. Очевидно, сказалась его «ненависть».

– Очнитесь, люди! Разве вы не видите?! Это всё поганый колдун! Он затуманил вам разум! – кричал дед, потихоньку смещаясь в сторону, чтобы оказаться подальше от толпы.

– Хватит. Хватайте его! – крикнул я.

Старик побежал, всё ещё выкрикивая какие-то ругательства в мой адрес и обвиняя во всех грехах человечества, но далеко удрать не успел. Пусть для старика он бегал быстро, но с молодыми мужиками ему не сравниться. Его быстро поймали, скрутили и притащили ко мне. Что интересно, никто даже не подумал перечить приказу. Наверняка из-за высокой репутации. Почему притащили его не к Лану, я так и не понял, но, видимо, логика была такая, что раз я сказал: «Хватайте», то и тащить ко мне.

– Отсеките ему голову, господин! – кричал Лан.

– Да! С плеч долой! – поддержала толпа.

Мужики поставили старика на колени и наклонили вперёд, чтобы лучше торчала шея. Меч с тихим шелестом покинул ножны. Что ж, раз крестьяне хотят, то можно и свершить правосудие. Я занёс оружие над головой.

– Есть последнее слово?

– Будь ты проклят, – прорычал Ростих и плюнул в меня. Не попал.

Удар, и голова старика падает на пыльную землю. Репутация с деревней выросла ещё на десяток очков и достигла уровня «Восхищения». Прекрасно. Я мысленно продумывал, какую речь толкнуть, чтобы поскорее захватить деревню, но крестьяне меня опередили. После небольшого совещания из толпы вытолкнули Лана.

– Господин, – он поклонился, – благодарим тебя за все твои деяния. За спасение нас от колдунов чёрных, за помощь с Ростихом поганым, за убийство сына старосты бывшего… за всё, – мужик разогнулся, – однако, времена нынче неспокойные, и места вокруг деревни нашей тоже и страшно нам думать, какие ещё напасти готовит злодейка судьба. Просим тебя, не оставляй нас одних, возьми Сосновое под своё крыло!

– С радостью, староста! – улыбнулся я Лану.

Сосновое присоединяется к королевству!

Скрытое задание «Ростих плут» – Провалено!

Штраф:???

Отмахнувшись от системных сообщений, я направился к самой крупной избе в деревне, носившей гордое название «Сельская управа». Над ней уже развевался флаг с моим гербом, а через интерфейс стала доступна информация о поселении. Из интересных построек, помимо управы, здесь присутствовали: охотничий домик и дом знахаря. В последнем я ещё не был, да и пока не собирался. По словам покойного лысого, знахарка была старушкой, не имела учеников и лечила так себе. Поэтому, собственно, я решил не тревожить бабушку и просмотрел информацию о охотничьем домике. Он позволял нанять одного охотника в неделю. Недолго думая, я нанял сразу охотника и десять крестьянских семей из Сельской управы, которым предстояло занять часть пустых домов. С Ланом, как с новым старостой, уже официально договорились о размере налога, который был пока что минимальным и поставках дерева с лесопилки. Попрощавшись с жителями, я вскочил на Серогрива и уже сбирался уехать, как услышал звонкий детский голосок.

– Господин, господин, подождите! – ко мне подбежала девчушка лет семи и, немного отдышавшись, протянула мне какой-то меховой комочек на верёвочке, – Вот, возьмите! Спасибо, что вернули папу домой.

– Всегда пожалуйста, – улыбнулся я, цепляя подарок на пояс, – Что это?

– Заячий хвостик, господин, он защищает от проклятий.

Девочка улыбнулась и убежала обратно к родителям. Ну, хвостик так хвостик. Пусть висит, не выкидывать же детский подарок на глазах у всей спасённой деревни? Так и репутацию посадить недолго. Махнув рукой на прощание крестьянам, я поскакал прочь, по пути не забыв захватить лесопилку. Она, конечно, никем не охранялась – всех защитников выбили слуги Шак-Каза.

Как же приятно, когда никакие пешеходы не замедляют движения! Расстояние от Соснового до замка я преодолел меньше, чем за пару часов, успев добраться как раз к окончанию строительства моих сараев. «Сараями» я ласково обзывал три аккуратных домика из серого камня с крышами из зелёной черепицы. Мария, дождавшись, пока я спущусь с коня, приступила к докладу.

– Господин, врагов поблизости не обнаружено. Однако, главный колдун пытался применять магию.

– Успешно? – уточнил я.

– Не очень, – жестко усмехнулась Мария и кивнула в сторону кучки брёвен. Обогнув её, я увидел связанного пленника с кляпом во рту. Его лицо напоминало рожу расхитителя осиного улья, всё покрытое синяками и ссадинами. Под левым глазом красовался налившийся фиолетовым фингал. Неслабо они его отделали…

– Это Торм постарался, – уточнила девушка.

– Хорошая работа! Закиньте его и остальных пленных на склад, – сказал я, надеясь, что они знают, какой из этих трёх сараев склад.

Мария кивнула, подозвала мужиков, что околачивались неподалёку и они вместе потащили пленников к дальнему домику. Так, одной проблемой меньше. Осталось определить, что из оставшихся двух Сердце Замка, а что Заклинательный покой. Жаль, что в самом начале они слабо отличаются друг от друга…

Первым я посетил «Сердце замка», или, по-простому, свои покои. Просто комната с кроватью, сундуком и крепким столом в углу. Ничего лишнего, никакой роскоши. Забавно, что воспользоваться по назначению этой конурой у меня всё равно не получится – из-за Аскета я не могу спать на кроватях. Похоже, моим местом постоянного обитания будет Заклинательный покой. Последний представлял из себя круглую комнату без каких-либо посторонних предметов. Вообще. Даже факела на стене не было – его заменяла странная светящаяся руна. На каменном полу был высечен простой круг. Видимо, заготовка для какого-нибудь ритуального символа… я читал, что Замок изменяется в зависимости от степени развития и населения. Уверен, со временем заклинательный покой тоже преобразится.

Я уселся в самый центр помещения и какое-то время просто наблюдал за счётчиком маны. Он восстанавливался в разы быстрее, чем в любом другом месте. Только сейчас я в полной мере осознал, что имел ввиду Разоритель, говоря о бесполезности игры безземельным героем. Если по поводу воинов ещё можно как-то поспорить, то любой, кто полагается на магию обречён на провал. Без маны из заклинательного покоя можно и не мечтать о достижении высот в области магии. В точности, как писали на форуме.

Открыл замковый интерфейс. Время добавить следующую постройку в очередь. И ей будет… разумеется, гильдия магов. Потому что около девяноста девяти процентов зданий Замка мага требуют её присутствия. Ресурсы на неё, к счастью, имелись в должном объёме – камня и дерева с постройки осталось достаточно, плюс, купленный вначале свиток. Едва я активировал строительство гильдии, как стены заклинательного покоя чуть сдвинулись в ширь, а на полу проявились какие-то древние знаки вокруг ритуального круга. Хорошо же, всё-таки, что существует бонус к строительству на старте – первые четыре постройки растут по двенадцать часов. Без него было бы очень трудно нагнать упущенную скорость развития.

Разобравшись со строительством, я немного поупражнялся в ментальной выносливости по методике, которую вычитал в одном гайде и, когда система сжалилась над моими потугами и всё-таки выдала заветную единичку за тренировку, я с чистой совестью покинул заклинательный покой. Время было уже позднее и лучшие из моих людей, а именно Торм с Марией ночевали в «барских покоях», – домике, где должен был жить я. Мужики, которые крестьяне, устроились неподалёку отсюда, прямо у костра, где и готовили еду. Однако, перед сном я решил заглянуть на склад к пленникам. Разумеется, не один, а с поддержкой в лице наёмника. Окошки в складе были маленькие и узенькие, лунный свет практически не попадал внутрь. Помещение освещалось одним-единственным факелом на стене. Торм остановился у входа.

Главный колдун выглядел довольно непрезентабельно. Лысоватый мужик с разбухшей рожей, налившимся синим фонарём под правым глазом, кучей ссадин и царапин, выглядел просто жалко. Его руки и пальцы опухли, а ноги, похоже, сильно затекли. Он сверлил меня злым, ненавидящим взглядом фанатика, попавшего в плен к еретикам, и был готов, позволь ему ситуация, запытать меня до смерти. Какое правдоподобное поведение для куска программного кода. До сих пор удивляюсь реалистичности. Остальные валялись дальше, за грудой дерева, чтобы не мозолили глаза. Торм вынул кляп главарю.

– Кто ты такой? – сходу спросил я, не став церемониться с пленником.

– Великий Шак-Каз покарает тебя, мразь!

– Кто такой Шак-Каз?

– Наш подземный господин! Повелитель всех земель! – гордо ответил фанатик, – и он покарает тебя, мерзкий колдун, когда узнает, что ты сделал с его верными слугами!

– Ага, конечно. Что вы тут возводили?

– Так я тебе и сказал, мерзкий человечишка! Ты ничего не сможешь выпытать из меня, даже на пороге смерти я не предам своего господина!

Хм… ладно. Похоже, просто так мне от него ничего не добиться. Думаю, в программу этого непися входит невероятное упрямство и преданность своему господину. Тогда, попробую зайти с другой стороны.

– И как же слуги такого великого… существа оказались на моей земле?

– Это земля господина Шак-Каза! Всё принадлежит ему!

– Насколько я понял, всё под землёй принадлежит Шак-Казу. Как ты оказался на поверхности, смерд? Может мне стоит отправить Шак-Казу твою голову, и он отблагодарит меня за поимку предателя?

– Предателя? Меня? Да я вернейший из вернейших! Это Морт – предатель! Жалкий ублюдок, сбежавший из замка повелителя! Отказавшийся от величайшей чести! – кричал он, брызжа слюной.

– Так значит, вы здесь за неким Мортом? – ухмыльнулся я. Надо же, сработало.

– !..

– Кто такой Морт?

– …. – молчание было мне ответом. Похоже, мужик успокоился и перестал реагировать эмоционально. Что ж, тогда посмотрим, удастся ли сыграть на его верности и жадности.

– Что ж… наше знакомство, конечно, началось не с самой лучшей ноты, но… знаешь, мне не очень-то хочется навлекать на себя гнев твоего господина, – на лице фанатика появилась торжествующая ухмылка, – может, мы сможем договориться? Тебе ведь тоже не поздоровиться, если ты провалишь поручение, а я могу помочь в поисках этого Морта, и если мы справимся, твой госопдин отблагодарит нас обоих.

– О да, благодарность господина Шак-Каза была бы очень щедрой, если бы ты, проклятый колдун, не помешал нам! Конечно, теперь ты страшишься его великой подземной армии, но тебе придётся быть очень убедительным, чтобы великий Шак-Каз даровал тебе прощение. Тем более, из-за тебя придётся делать всё заново!

М-да. Всё оказалось куда проще. Искуственный интеллект не такой уж и умный, как показала практика.

– Ничего страшного, сделаем. Мои маги помогут тебе закончить начатое, осталось только найти этого, как его там…

– Наши люди уже ищут его, колдун, поэтому, советую тебе поспешить! – заговорил культист и поднялся на ноги. Его побитое лицо уже приобрело гордый вид, – и освободить меня, пока великий Шак-Каз может смилостивиться над тобой.

– Не спеши так, – осадил я его, – Я ещё не удостоверился, говоришь ли ты правду. Как Морт оказался в этих землях?

– Я – Шумма! Вернейший из слуг самого Шак-Каза! Как смеешь ты сомневаться в правдивости моих слов?! Этот ублюдок сбежал из замка нашего господина с помощью телепорта! Гнусный предатель ограбил его! – заорал он.

– Всё ясно, я верю тебе, – сказал я.

– Тогда освободи меня и поклянись в верности господину Шак-Казу перед подземными богами, чтобы я мог верить твоим словам! – культист гордо вскинул подбородок и пытался выглядеть так, будто он снизошёл до меня с небес, что в его состоянии выглядело бы довольно смешно, если бы не безумный взгляд, говорящий о том, что он делает это на полном серьёзе.

Жесткий удар под дых заставил колдуна согнуться. Шумма закашлялся и упал на холодный пол, содрогаясь в попытках впустить воздух в лёгкие.

– Свяжи его покрепче, Торм, и верни на место кляп.

Получено достижение: «Начинающий манипулятор» – шанс вытянуть из собеседника нужную информацию + 2 %.

Скрытое задание: Скользкий путь: Вассал Великого Шак-Каза – Провалено!

Штраф:???

Ого. Оказывается, можно было и вправду договориться, и стать «Вассалом Шак-Каза». Интересный поворот сюжета. Жаль, что мне это совершенно не подходит! Даже стало интересно, чем бы закончилась эта цепочка заданий. А в том, что это была именно цепочка, я не сомневался, ведь названия было два. «Скользкий путь» и второе.

Получено задание: Морт

Этап 1: Найдите Морта.

Награда:???

Штраф за провал:???

Ночь прошла спокойно. Должен признать, игра справлялась со своей задачей на все сто процентов, даже несмотря на отток игроков и плачевное состояние администрации. Она позволила мне отвлечься… заставила думать о том, что происходит здесь и сейчас, вместо того, как я буду искать её всего через три недели. Это немного пугало, но… в то же время, я был даже немного рад. Приятно было вырваться из плена пустой квартиры. Из игры я не выходил этой ночью. Мне совершенно не хотелось снова оказываться там вновь. При одной лишь мысли о возвращении в тихий полумрак своей квартиры на душе становилось немного мерзко. Перед глазами сразу вставал образ пустого кресла, что стояло над душой. Спал я в Заклинательном покое, как и подобает Аскету, на жёстком каменном полу с деревяшкой под головой. Не самые приятные ощущения, должен сказать.

Рано утром я проснулся от перебранки между тремя крестьянами. Спор шел о том, кому переть за дровами и, если никому не хотелось, можно ли использовать для растопки костра барскую древесину. Победил в споре здравый смысл и, бросив жребий, крестьяне выбрали счастливчика-дровосека.

Мария чистила одежду, Торм точил меч. Я поздоровался с подчинёнными и зашел на склад – убить Шумму. Мне очень хотелось приголубить его молнией ещё вчера, это было бы очень эффектно, особенно после его громкого заявления, однако – нет. Почему? Потому что опыт. Первые уровни набираются всегда очень быстро и создавать лишнюю задержку совершенно ни к чему. Шумма выглядел плохо. Ночью он, похоже, замёрз и до сих пор не проснулся, лёжа на земле и бормоча имя своего господина себе под нос. Ментальный удар прервал его страдания.

Шумма погибает! Опыт + 450 ед.!

Репутация с «Подземный лорд Шак-Каз» – 20 (Всего – 35, Враждебно)

Остальных трёх пленников добил без разговоров. Посыпались системные сообщения.

Прислужник Шак-Каза погибает! Опыт + 375 ед.!

Новый уровень!

Текущий уровень: 6 (Текущий опыт: 7609)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Мастер магии воды 1 или Навигация

Прислужник Шак-Каза погибает! Опыт + 375 ед.!

Прислужник Шак-Каза погибает! Опыт + 375 ед.!

Навигация?! Опять? Да когда уже эта дурацкая система поймёт, что умение быстрее передвигаться по морю мне без надобности в лесу! Лучше бы логистику дала, ей богу. Вздохнув, выбрал Мастера магии воды, а характеристику, по традциии, распределил в Силу магии.

Теперь встал вопрос, чем заниматься дальше. Догадки мои полностью оправдались, группа «людей в чёрном» пыталась построить здесь врата подземного мира, а со слов Шуммы было абсолютно ясно, что где-то по моим землям шастает отряд не меньше того, который мы перебили и рыщет в поисках некоего Морта. И отряд троглодитов, встреченный прошлым утром, видимо, занимался тем же. Осталось только выяснить маленькую деталь – где именно они находятся. За три дня можно уйти довольно далеко, и просто так сидеть и ждать их на одном месте не выйдет.

Кроме того, надо сходить разобраться с интересной полянкой в Сосновом и загадкой Подгорной деревни. Интересно, что за нежить там обретается? Наверняка, какая-то тварь с боязнью света и привязкой к месту. Иначе бы давно убежала из пустой деревни. Вампиров и других обитателей замка некроманта можно сразу отмести – иначе вся деревня бы в упырей превратилась… Ладно, посмотрим ещё. С полянкой тоже сплошные вопросы. Что там за монстры, насолько сильные, как их выманивать? Непонятно. Хорошо, что на охоту хотя бы сами посебе не выходят и питаются только теми, кто имел неосторожность заснуть на траве. Однако, долго ли такое положение дел продлится? Не знаю.

Открыв статистику, я покачал головой. Вопрос нехватки камня и руды уже встал в полный рост. Не то, чтобы это ощущалось так остро, на ещё одну, может две постройки мне хватит, но если помедлить с добычей нового материала – развитие моего замка сильно замедлится. Значит, пришло время обогнуть гору в поисках либо первого, либо второго. Идём в Рудники!

На хозяйстве я решил никого не оставлять. Скоро сюда должна будет подойти делегация мужиков из Соснового, строить обещанную Ланом избушку. Уверен, среди них будет кто-то вооруженный, а даже если и нет, скоро закончится строительство гильдии магов и её смотритель, который идёт в комплекте, поможет крестьянам отразить любую шальную угрозу.

В путь мы выдвинулись сразу после завтрака. Спустились к реке, свернули на дорогу и пошли вдоль берега к лесу. На другой стороне в тени деревьев стояли чёрные пустые избы Подгорной. Ни души, только тёмные сосны молчаливо покачивались на ветру.

– Жутковато, командир… – пробормотал Торм, глядя туда.

– Согласен.

Вскоре дорога отклонилась от берега и завела нас под сень деревьев, огибая подножье горы. Лес здесь был лиственный, сплошные дубы, клёны да ясени, а под ними густой подлесок. Широкая, хорошая дорога обеспечивала лёгкий путь через море зелени. Река исчезла из виду почти сразу, всё вокруг заполнили звуки природы. Шуршание листвы, крики птиц, какое-то копошение в кустарнике. По деревьям прыгали белки и бегали бурундуки. Как-то на дорогу даже выползла маленькая змейка, и тут же уползла обратно, боясь быть растоптанной.

Однако, чем дальше мы заходили в лес, тем гуще и мрачнее он становился. Дорога сужалась, деревья росли выше, их кроны тянулись друг к другу, создавая под листьями тень. Появлялись вывороченные коряги, разросшиеся деревья в глубине леса. Их кора причудливо изгибалась, они были словно живые и очень жуткие. Здесь царила тишина. Густые кусты можжевельника и у дороги сильно ограничивали обзор. Где-то вдалеке заухала сова и один из моих воинов чуть не обделался.

Мы вышли к развилке. Здесь, от хорошо протоптанной грунтовой дороги вправо уходила извилистая тропинка со следами колёс телеги. Травы не было, всю её истоптали многие и многие сапоги людей, проходивших здесь каждый божий день. Табличка с коряво нацарапанной стрелкой, прибитая на стволе ближайшего дерева, гласила: «Шахта».

И если шахта – это туда, то прямо определённо должны быть Рудники. Однако, судя по состоянию дорожки, человеческая нога ступала сюда в последний раз довольно давно, а значит, деревенские в шахту отчего-то не суются. Есть ли тогда смысл сперва идти в деревню? Навряд ли. Для начала, думается мне, нужно осмотреть саму шахту и, если не удастся захватить, уже тогда отправляться в саму деревню.

Пробиться к месту добычи ресурсов оказалось не так-то просто, как мне казалось с первого взгляда. Тропинка в нескольких местах основательно заросла кустами, и Серогрив шёл очень медленно. Путь петлял, огибая особо крупные деревья и разросшиеся кусты, пни да старые коряги. Из тьмы чащи послышался скрип и стук и вскоре лес огласил рёв.

– Быстрее! – прикрикнул я, вглядываясь в просветы между деревьев. Твою мать! Не хватало ещё на узкой дороке попасть в засаду!




Дорогой читатель! Если тебе понравилось произведение, пожалуйста, – не поленись поставить лайк или оставить отзыв! Если же не понравилось – не стесняйся указать на ошибки, ведь только так я смогу узнать, как сделать своё произведение ещё лучше.

Глава 5. Рудники

Крестьяне бежали, не оглядываясь. Мария обернулась и прошептала одними губами «Медведь». Вот, что значит охотница! Сходу опознала заразу. К счастью, тварь не успела настичь нас на дороге. Мы выбежали на широкую поляну у подножья горы, где на голой земле расположилась разработанная шахта. Укреплённый станвями вход выглядел заброшенным, как и несколько пристроек, полуразвалившаяся будка и разбитая старая телега. Очевидно, здесь давным-давно ничего не добывали.

Сзади раздался хруст ломаемых веток и новый рёв. Уже близко! Медведь ломился сквозь кусты и, судя по трясущимся макушкам сосен, размеров он был немаленьких. Должно быть даже больше того, который обитал у источника.

Зверь вывалился из кустов можжевельника и с диким рёвом бросился к нам. Щёлкнула тетива, Мария пустила стрелу в бок мишке, чем только сильнее его раздразнила. Мужики ощетинились копьями и обступили тварь, заставив мишку угрожающе подняться на задние лапы, демонстрируя всем вокруг, кто здесь альфа. На задних лапах эта машина смерти была выше меня верхом на Серогриве! Вот только животные инстинкты сыграли с ним злую шутку. Пока медведь занимался демонстрацией своей несокрушимой звериной мощи, стрела Марии вошла ему в мягкое брюхо, а Торм, не теряя времени даром, вонзил клинок куда-то в бок медведю. Хищник зарычал, попытался сцапать лапой наёмника, но юркий мужик ужом извернулся и вонзил меч в тело зверя ещё раз. Едва мишка оказался всеми четырьмя на земле, крестьяне начали тыкать его копьями, метя в шею.

– Все, в сторону! – рявкнул я.

Крестьяне мигом отпрянули от цели, Торм перекатом ушёл влево. Я щёлкнул пальцами, сверхмощная белоснежаня дуга электрического разряда встретилась с мордой медведя и грохот молнии эхом разнёсся по лесу. Знатно жахнуло! В тело мишки вошла ещё одна стрела, Торм подскочил обратно, а мужики насели с новой силой. Ошалевший от такого натиска медведь жалобно заревел и попятился, но отпускать его никто не собирался. Вскоре жизнь косолапого оборвалась. Всем пришло чуть больше ста единиц опыта. Неплохо, даже очень!

Только успело затихнуть медвежье тело, в зёве шахты послышались какие-то шорохи. Мы подошли ближе, обступили вход. Вплотную подойти и захватить месторождение, судя по всему, руды, я пока не решался. Шорохи переросли в отклики тонких голосов. Где-то во тьме проступили силуэты, тени. Много силуэтов, даже слишком много для чёртовой шахты!

Щуплые коротышки с тусклыми жёлтыми глазами, острыми ушами, не то крысиными, не то собачьими мордами и толстой серой шкурой медленно вышли из подземелья. Кобольды! Они не хотели показываться на свету, так и замерев на границе пещеры в тени, ожидая или приказа своего вожака, или наших агрессивных действий. Каждый был вооружен копьём, плохим, кривым, но всё-таки достаточно опасным, чтобы заставить понервничать воина без тяжелых лат. Вдруг, мелкие расступились и из глубины зева вышел старый, особенно крупный кобольд с дубиной в руке и стянутым у кого-то баклером на второй лапе. Кобольду этот баклер был полноценным круглым щитом. С появлением главаря, коротышки начали яростно молотить копьями о землю, переминаться с ноги на ногу и медленно подступать всё ближе и ближе к полосе света.

– Уходим! – крикнул я, поворачивая Серогрива. Свои шансы я оценивал трезво и, как не обидно это признавать, сейчас их у нас не было вовсе.

Пока шли по направлению к Рудникам, в интерфейсе выскочило сообщение. В замок прибыла делегация из Соснового. Мужики привезли с собой целых шесть единиц дерева с лесопилки и налог, немного пополнив замковую казну. Связавшись с ними, я указал, где развернуть работу по строительству.

Вскоре, дремучая чаща отступила. Дорога стала шире и лучше, как по волшебству, она привела нас к ручью и потянулась вдоль него, а буквально через несколько минут в небе появился первый признак близости поселения – дым. Однако, кое-что мы завидели ещё до дыма и этим чем-то был местный частокол. Высокий, добротный, мощный. Должен сказать, это даже слегка пугало меня. Не должно быть укреплённых населённых пунктов на стартовой зоне, на самом начальном этапе игры. А тут, прямо, целый комплект! Забор, ров и даже башенка с часовым у входа! По правде сказать, не уверен, стоит ли соваться сюда без серьёзной армии. Вдру убьют ещё…

Не успели мы приблизиться на сотню шагов ко входу в поселение, к воротам уже сбежались мужики. Вооружённые, с добротными копьями, они щеголяли хорошими кольчугами и блестящими шлемами. Воины профессионально построились в воротах и перегородили путь. А ещё говорят крестьяне только вилами махать горазды, как же! Жестом руки я велел всем остановиться, где-то за пятьдесят шагов до ворот, спешился и медленно пошёл на контакт с аборигенами. Нападать они не спешили, что, в какой-то степени, можно считать успехом.

Через два ряда мужиков вперёд протиснулся низенький и очень крепко сбитый субъект. Выделялся он из общей массы не только ростом, но и одёжкой. Красная рубаха, кожаные сапоги. Кольчуга, на груди усиленная дополнительными железными пластинами, особо яркий щит, более качественный, нежели у остальных мужиков, шишак на голове и булава на поясе. Видимо, местный староста, или, скорее, воевода.

– Приветствую тебя, волшебник! – пробасил он, не дав мне подойти близко, – отвечай, с миром пришёл, или власти Шак-Каза великого подчинить нас вздумал?!

– С миром пришёл! – ответил я и, немного подумав, продолжил, – и хотел у вас разузнать, не видели ли в окрестностях деревни слуг Шак-Каза?

Репутация с крестьянами Рудников + 5, (Всего 1 – Нейтрально).

– Что тебе сделали? – спросил воевода.

– Моих крестьян заставили обманом строить врата в подземный мир! Убили многих, деревню Сосновую почти вырезали. Как её хозяин, я просто обязан покарать их за это.

– Как в Сосновом почти всех перебили? – взволнованно спросил мужик из первого ряда, немного опустив копьё.

– Под нож пустили на алтаре, – спокойно ответил я, – мы перебили один их отряд полностью. Многих потеряли, но жертвы не были напрасны. Осталось лишь дожать подонков!

– Так у меня ж брат в Сосновом живёт!

– А ну, молчать! – шикнул воевода на своих соладт. Задумчиво почесал бороду и снова обратился ко мне, – складно говоришь, маг. Были они тут, два дня назад, всё рыскали в поисках кого-то. Грозились перебить нас, но мы-то сами кого хочешь перебьём. У нас ещё отряд наёмников остановился на ночь, не с руки было им на нас войной идти. Ушли восвояси лесом дальше, на восток.

– А… наёмники эти, не в селе ещё случаем?

– Случаем, в селе, – ответил воевода, – трактирщика разоряют второй день. Ты, скажи мне лучше, кто новый староста Соснового? – мужик улыбнулся, – Уж не старый ли мой знакомый Горан?

– Нет, – я покачал головой, – прости меня за дурные вести, воевода, но Горана в живых больше нет, – я сделал паузу, взглянул на местного главаря. После услышанного лицо его осунулось, он как будто бы постарел лет на десять, – его убил Ростих, когда слуги Шак-Каза всех крестьян забрали. Сейчас староста Соснового Лан. Сын твоего друга.

Воевода тяжело вздохнул и, ничего не ответив, молча уставился в землю. Он простоял так целую минуту, отдавая дань памяти своему погибшему приятелю. Надо же! Дождавшись, пока он закончит, я решил, что набить немного репутации с ним не помешает и добавил.

– Я казнил Ростиха собственноручно.

– И поделом ему, душегубу, – сплюнул мужик, – что ж, вижу, зла нам не желаешь, волшебник. Вы все можете войти! Моё имя Радогаст, я местный воевода. Или староста, как удобней тебе будет.

Репутация с Радогаста + 15! (Всего + 16, дружелюбно)

– Рад познакомиться. Я – Ренат Шер. Маг и неумирающий лорд, – сказал я, жестом руки подзывая свой отряд. Мужик задумчивым взглядом смерил мою правюу руку и, вздохнув, разогнал ополчение.

Должен сказать, назвать это место деревней не поворачивался язык, но до размеров полноценного посёлка или маленького города оно всё-таки не дотягивало. Скорее, это был этакий военный городок. Однако, народу здесь жило немало. По улицам туда-сюда бегали ребятишки, ходили женщины в длинных платьях. Мужиков оказалось наудивление мало, видимо, основная их часть работала. Радогаст вызвался проводить нас к таверне. Он шёл рядом, в сопровождении четырёх солдат, похоже, из его личной гвардии. Каждый из них щеголял в практически таких же доспехах, как и сам воевода, носили щиты и булавы.

Мои люди глазели по сторонам, норовя свернуть себе шею. Мария осведомилась у старосты, есть ли здесь кузница, за что заработала очень недобрый взгляд. В Рудниках было целых три кузницы, что поясняло, откуда у населения вдруг взялось столько качественного оружия и доспехов. Таверна располагалсь прямо напротив сельской управы, в самом сердце посёлка. У входа торчали два бугая и о чём-то громко спорили, судя по интонации, спор шёл не по первому кругу, а сами спорщики уже изрядно набрались.

– Ждите здесь, и ни в коем случае не ввязывайтесь в неприятности, – сказал я крестьянам.

Радогаст поступил похожим образом и пригласил меня внутрь. Таверна оказалась довольно уютной. Крепкие деревянные столы, незамысловатые украшения на стенах вроде голов животных, какой-то вышивки или просто странных деревянных поделок. Красиво и просто. Внутри, около стойки трактирщика шумно отдыхала компания из семи человек. Радогаст махнул рукой хозяину и, выцепив за столом кого-то, пробасил.

– Дурм, поди сюда!

– Я тебе не собака какая-то, чтобы ты меня так подзывал! – возмутился лысый одноглазый наёмник. На его черепушке красовался длинный шрам через всю голову. И всё-таки, несмотря на возмущение, он поднялся из-за стола и подошёл к нам.

– Вот, привёл тебе нанимателя, – староста указал рукой на меня, давая возможность представиться.

– Ренат Шер, неумирающий.

Мы пожали руки и уселись за ближайший столик. Трактирщик принёс пива, я отказался и попросил воды, за что заработал недоумевающий взгляд от наёмника, и неодобрительный от Радогаста, который в один присест осушил свою и, немного подумав, придвинул к себе ту, от которой я отказался.

– Я Дурм и мой отряд – лучший наёмничий отряд в округе.

– Не хочу обидеть ненароком, но на словах каждый горазд. Сколько монет в неделю и почему я должен нанять вас?

– Триста на брата, мы – сильнейший отряд в округе. Нас нанимали, чтобы избавиться от разбойничьей шайки в Нижних Холмах, их было пятнадцать, а мы не потеряли ни одного. Можешь спросить любого там, мы не лжём.

– А ты не знаешь ли, случаем, Торма? – наёмник расхохотался.

– Как не знать-то Торма? Брата родного – знаю, и хорошо. Отряд у него правда так себе…

– Нет у него больше отряда, – сказал я и Дурм тут же перестал смеяться и, хрипло переспросил.

– Как это… нет?

– А так это – нет. Все погибли, только он жив остался. Да что там, сейчас сам спросишь…

Воспользовавшись интерфейсом, я приказал Торму зайти в таверну. Едва он переступил порог, Дурм замер с раскрытым ртом. О нашем разговоре можно было забыть, махнув рукой Торму, я оставил их. Пусть поделятся друг с другом историями из жизни, может отношение Дурма ко мне улучшится, и он попросит меньше денег.

– Радогаст. Скажи-ка мне, чем живут твои люди? Мне показалось, как-то много крестьян в деревне для такого часа.

– Чем живут? Охотой, выделкой шкур, работой в шахтах и на полях. Деревня-то по-твоему, просто так Рудниками названа? Раньше здесь неподалёку было аж три железных шахты. Руду добывали, процветала деревня. Это при деде моём было… а сейчас… торговля с другими деревнями не идёт совсем, шахта наша последняя занята монстрами. Не знаю, как быть…

– Так, а… войско твоё не годится разве?

– А дом родной охранять кто будет? – возмутился Радогаст, – у нас тут, между прочим, частокол не просто так стоит. В лесу зверья всякого поганого много, налетают иногда. Разбойники порой приходят. Не суются, конечно, к нам открыто, но им только волю дай. Чёрный отряд этот ещё к тому же… а людям работать негде, кузницы стоят. На обмен везти нечего в другие деревни, мост ещё недавно разрушили… только на поля и выходим…

– Я могу помочь с шахтой, – осторожно начал я.

– Но и тебе руда нужна, юный лорд, как не понять, – фыркнул Радогаст, – глаз ты на мои Рудники положил, меня не проведёшь, знаю я вас, неумирающих. Я ходить вокруг да около не люблю, посему предлагаю вот что. Коли хочешь деревню мою, докажи, что позаботиться о ней способен, а это, увы, не только шахты очистить.

– Звуичт интересно, воевода. Что ещё сделать для деревни, чтобы вы пошли под мою руку?

Радогаст смерил меня тяжелым взглядом, но смолчал. Разумеется, он не от хорошей жизни предлагает мне задание сейчас. Поскольку он упомянул, что знаком с неумирающими, уверен, воевода прекрасно осознаёт своё положение. Войной он пойти на меня не может, а это значит, что и никаких препядствий моему развитию он стоздать так же не в состоянии. Соответственно, совсем скоро, хочет он того или нет, я обзаведусь армией, куда более сильной, чем толпа хорошо вооруженных крестьян и вот тогда пойдёт совсем другой разговор.

– Как я уже говорил, когда-то мы торговали с соседними деревнями и больше всех с деревней Зелёной, что находится по другую сторону реки на юго-востоке от нас. Живут в ней забавные существа. Маленькие такие, смышлёные. Грёмлинами себя зовут. Они нам всякие свои механические штучки возили, а мы им железо да пищу. Однако, года два назад в реке завелось чудище. Оно разрушило мост. Дорога с тех пор пришла в запустение и тебе придётся её восстановить. И конечно же, я должен быть уверен, что армия твоя достаточно сильна, чтобы защитить моих людей. Только так, и ника киначе.

«Рудники» – задание получено!

Награда: Опыт, Деревня Рудники присоединится к королевству.

Этапы:

Помогите старосте очистить шахту от кобольдовВосстановите сообщениемежду деревней Зелёная и Рудниками. Наймите более 100 существ в вашу армию!

Штраф за провал: Репутация с деревней Рудники – 50.

Задание выпало очень хорошее. Вот только была одна проблема – руда. Насколько я понял, для подчинения требуется исполнение всех трёх условий, а мост, насколько я знаю, не один день строится. Плюс, неизвестно, насколько сильная тварь живёт в реке. Да и сто существ в армию набрать получится далеко не сразу. Значит, встанет вопрос добычи руды…

– Что ж, твои условия понятны и логичны, – заговорил я, – Вот только, есть одна загвоздка. Мост-то строится долго, а руда из шахты мне нужна будет сразу. Я, конечно, мог бы направить на разработку места людей из Соснового, но вы-то, в Рудниках, наверняка будете опытнее в этом деле.

– Можешь не переживать, Ренат, – благодушно успокоил меня староста, – две трети руды тебе доставим в полном объёме. Остальное будем брать на наши нужды, пока ты не возьмёшь нас под своё крыло.

– Две трети? – я прямо почувствовал, как лицо моё вытягивается, – Да ты меня разорить хочешь! Это же пойдёт на благо твоей же деревни в будущем. Три четверти, Радогаст. Хотя бы три четверти.

Староста шумно вздохнул, смерил меня тяжелым взглядом. Какое-то время смотрел и размышлял о чём-то своём. Наверное, загрузка ответа идёт, не иначе.

– Хорошо, будь по твоему, – в конце концов согласился он.

Мы пожали друг другу руки. Разумеется, едва соглашение было достигнуто, я тут же подошёл к беседующим наёмникам и нанял весь отряд Дурма. И пока солдаты трезвели, а мои люди отдыхали, вернулся к старосте и принялся расспрашивать того б окрестностях.

– Что в округе у нас? Ну, правильно тебе Лан сказал, знаем мы побольше ихнего. Как и говорил, через реку, в Нижних Холмах деревня Зелёная, с грёмлинами. Люди говорят, что дальше, на юг, есть ещё одна грёмлинская деревня, но наши там никогда не были. Ежели на восток от нас пойдёшь, окажешься в Серой Скале – то маленькое село, где раньше добывали камень. В ту сторону чёрные ушли.

– Скажи-ка Радогаст, а не был ли в вашей деревне некто по имени Морт?

– Приходил такой, да. Пробыл у нас два дня и ушёл на север, в болота. Думаю, искать тебе его в Комариной топи следует, там остановиться должен будет.

– А как выглядел этот Морт? – спросил я.

– Как выглядел? – воевода погладил бороду, – высокий, в серых латах и глухом шлеме, таком глухом, что только красные глаза и видно из прорезей. Ни с кем не перепутаешь. Так о чём это я? – мужик почесал затылок, – ах да, об окрестностях. В болотах, неподалёку от Комариной топи есть серная шахта, наши туда порой наведывались за сим ценным минералом, но будь осторожен, места дикие там, болотистые, всяких тварей много живёт. Рассказывали, кто-то там даже ящеролюда видел, но то, конечно, сказки. А вот о чём ещё знаю, так неподалёку от Комариной топи, на западе, стало быть, есть старое капище, там когда-то какие-то обряды проводили, так вот, коли на то капище зайдёшь да на правильное место встанешь, вмиг разуму у тебя прибавится. Это всё, что мне известно.

– Неужели? – улыбнулся я. Интересно-интересно. Наверняка какое-то особое место силы или что-то в этом духе, – Обязательно наведаюсь туда. Спасибо тебе большое за тёплый приём да полезные сведения, Радогаст. Пора мне обещание своё выполнять. Сегодня шахта будет свободна.

– Надеюсь на это, маг, – ответил он.

Я вышел на улицу, оседлал Серогрива и отправился к воротам деревни, ждать своё войско. Мария всё ещё торчала в кузнице, пополняя запас стрел и присматривая себе короткий меч, крестьяне о чём-то толковали с местными вояками, а воины Дурма не все протрезвели и ещё не собрались. Пришло сообщение о постройке Гильдии Магов, и я тут же, через интерфейс, активировал строительство следующего важного объекта – «Павильона», здания, где можно было призвать наг.

Полчаса спустя, когда я детально рассматрел получившуюся карту и распланировал дальнейшее движение, а все воины, наконец, протрезвели и стали боеспособны, мы вышли из Рудников и направились к шахте. Пятеро наёмников Дурма, как и сам главарь, носили щиты м мечи, кольчуги и хорошие круглые шлемы. Ещё двое имели при себе лук и стрелы, а так же по короткому клинку на поясе, на случай потери основного оружия. Вполне хорошая комбинация для отряда из семи человек. До шахты добрались быстро, но на поляну сразу ломиться не стали. Вместо этого я отдал приказ лучникам пройти по кустам и занять удобные места по краям поляны для обстрела, а сам поставил неподалёку точку возрождения. Так, на всякий случай.

Как только стрелки заняли позиции, я спешился и вместе с войском отправился прямиком к шахте. По большому счёту мне, как магу, следовало бы держаться сзади и прикрывать людей заклинаниями. Вот только с моим количеством маны и уроном от этих самых заклинаний, толку от этого не сильно много. Оказывать магическую поддержку я могу и прямо отсюда, особенно, если учесть, что и вооружен я почти так же хорошо, как наёмники.

Мы встали в пятидесяти шагах от входа, построились. В центре мужики с копьями, по бокам все остальные. Я занял место с левого краю, чуть за спинами своих воинов. Кобольды уже ждали. Они стояли на самой границе света и скалились. Старый кобольд, как в прошлый раз, снова вышел вперёд, смерил нас злобным взглядом чёрных глаз-бусинок и резко поднял над головой дубинку.

Однако, вопреки моим ожиданиям, никто не шевельнулся. Мы так и стояли, готовые встретить угрозу во всеоружии и глядели на кобольдов, а те смотрели на нас. Пауза затянулась. Время шло, а кобольды не нападали. Похоже, почуяли своей крысиной душонкой, что в этот раз превосходство у них не столь явное и осторожничали. Я ухмыльнулся. Мне же лучше.


Взмахом руки я отдал сигнал лучнику, расположение которого позволяло выстрелить внутрь пещеры. Щёлкнула тетива и кобольд, стоявший рядом с вожаком свалился со стрелой в груди. Вожак тут же заверещал, поднял свой баклер и прижался к одной из стен. Огромная масса кобольдов последовала его примеру. Ухмылка моя стала ещё шире.

– Молния! – я щёлкнул пальцами, активируя заклинание.

Молния наносит 627 ед. урона! Вожак кобольдов погибает!

Кобольд оглушен! Кобольд оглушен! Кобольд оглушён! Кобольд оглушён! Кобольд….

Взмахом руки я отключил уведомления. Да, не стоило им стоять так плотно друг к другу. Обгорелая тушка вожака сползла по стене пещеры. Тут же, какой-то кобольд вырвал из ещё тёплых лапок щит, снял какую-то побрякушку с пояса бывшего вождя и громко заверещал. Монстры зшумели, заорали и, следуя за новым предводителем, бросились в лобовую атаку. Лучники заработали в полную мощь, запуская стрелу за стрелой в мелких. Сначала я даже радовался тупизне кобольдов, но улыбка застыла на моём лице каменной маской, когда я увидел, как много этих тварей вылетело на нас из тёмного зёва. Шумно выдохнув, я поправил щит, готовясь встречать врага…

Сшиблись! Крестьяне на острие клина тут же насадили на копья с десяток тварей и отбросили их – в толпе такой штукой особо не помахаешь. Об щит ударилось чьё-то тело, затихшее после короткого укола клинком. Я присоединился к битве, стараясь прекрывать напарника. Но врагов оказалось слишком много. Конечно, мой меч легко мог забрать жизнь кобольда, но на его место сразу вставал другой и пытался достать меня своим коротким уродливым копьём. Он бил прямо в броню, видимо, даже не надеясь пробить её, умирал и на место врага тут же вставал новый.

От хорошего клина не осталось и следа, наш строй превратился в жалкое его подбие. Огонь лучников давно сосредотчился на тех, кто пытался зайти к нам в спину. Наверное, только это и спасало наши задницы от участи быть насаженными на палки кобольдов. Я скомандовал двигаться вперёд, к шахте, гнать их обратно в узкий проход, где количество не будет так важно. Откат прошёл, я щёлкнул пальцами, и молния закончила жизнь одного из кобольдов в толпе и, что более важно, оглушила ещё троих – так плотно они стояли. Рядом раздался громкий крик, один из крестьян свалился на землю. Следом за ним упал один из наёмников Дурма. Я заколол ещё троих мелких ублюдков, нанёс мощный удар ещё одному, разрубив его едва ли не надвое, как вдруг подавился собственным хрипом. Дыхание резко спёрло. Удар копья в грудь вышиб из лёгких воздух, я пошатнулся, в глазах потемнело. Меня одолела невероятная усталость, как будто на каждую руку повесили по мешку картошки. Из последних сил я рубанул мечом наотмашь, одному из насевших на меня кобольдов этого хватило, но двое его товарищей сумели выжить. Меня повело, на секунду я выпал из реальности, голова закружилась, её словно сдавили тисками, как будто моё давление сделало колоссальный скачок. Челюсть пронзило острой болью, что-то твёрдое вошло под кожу, заставляя меня что-то невнятно мычать. Секунда… и мир погас.

Появившись в одних трусах неподалёку от поля боя, я увидел, что мы почти победили. Не теряя времени, бросился туда, подхватил с земли одно из многочисленных кобольдских копий и принялся добивать мерзавцев – коротышки как раз начали разбегаться, сломленные и паникующие. Заколол одного, другого и чуть не упал, поскользнувшись. Чёрт… как же тяжело! Казалось, будто я не двух кобольдов убил, а затащил тонну кирпича на крышу. Что-то я быстро запыхался… твою мать.

Не прошло и минуты, как наёмники добили последних кобольдов. Поляна перед шахтой выглядела жутко. Вся усеянная трупами, она напоминала поле какой-то великой битвы. Быть может, для самих кобольдов эта битва и была великой. Проигрышной, но великой, всё же, они сражались, не много не мало, за свой отчий дом, пытаясь защитить его от проклятых захватчиков, то есть нас.

Сколько же их тут было? Сотня? Две? Ещё больше? Считать точно никто не будет, но реально много. Переодевшись, я всё-таки решил глянуть на логи, пока мои воины оплакивали павших и искали хоть что-то ценное в этой куче дохлых тел. Всего за этот бой я получил ровно тысяча пятьсот семьдесят шесть единиц опыта, и это мне ещё не зачли квест. Шахту ещё же не захватил. Порадовало сообщение о новом уровне. Дали одну единичку силы – вредная система решила, что двух молний мало, чтобы перебить весь нанесённый мечом урон. Из умений выбор стоял между Вихрем маны и восстановлением маны. Вот, что называется, либо всё, либо ничего! Оба умения восстанавливают ману, причём очень похожим образом. И, надо же такому случиться, выбрать придётся только одно! Немного подумав, я выбрал Восстановление маны. Оно попадается реже. А вот следующая новость, нарытая в логах, заставила меня раза три перечитать последние сообщения.

Кобольд убит! Опыт + 40 ед.

«Заячий хвостик» – использовано! Проклятие отражено!

Получено 5 ед. урона!

Получено 3 ед. урона!

Кобольд убит! Опыт + 40 ед.

Вы прокляты! Немощность: Выносливость перманентно снижена на 7 ед. (Порог снижения: 1 ед).

Получено 30 ед. урона!

Кобольд убит! Опыт + 40 ед.

Критический удар! Получено 176 ед. урона!

Вы погибли!

Вот же! Чёрт! Как же «вовремя» я поймал это проклятие! Прямо во время боя, да ещё и на выносливость. Но… почему же я начал задыхаться? Неужели показатели так сильно влияют на мои физические возможности? Я, конечно, знал, что от них зависит многое, но почему-то думал, что они будут иметь куда более низкий эффект. А оказалось… так, с этим определённо надо разобраться, и как можно скорее. Срочно почитать о проклятиях! Скорее всего, их навёл какой-то чёрный маг, и, если учесть, что этот гадёныш успел уже навести два, совсем скоро я могу превратиться в лежачего калеку. Вот… знал же, что надо было взять белую магию, так нет же, подумал, зачем она мне нужна? Вот зачем!

– Командир, случилось чего? – ко мне подошёл Дурм.

– Да. Прокляли меня. Прямо во время боя.

– Чур меня чур, – наёмник отшатнулся.

– Не заразное, не бойся, – поспешил успокоить я его. Паники мне только не хватало здесь.

– Точно? – прищурился наёмник.

– Точно. Уж кто-кто, а я в этом разбираюсь, – соврал я и пошёл к шахте. Квест надо бы доделать.

Едва над шахтой возник мой герб, всё здесь приобрело более-менее презентабельный вид. Ставни чуть подправились, домики стали более опрятными и чистыми. И система засчитала выполнение первого этапа квеста «Рудники» – ещё одна тысяча опыта на моём счету. Добыча порадовала – целых шесть мер руды, четыре меры камня и две меры кристаллов мы вытащили из жилища кобольдов, плюс около пятисот монеток было найдено в заначке вожака. Однако, этот бой закончился не так хорошо, как хотелось бы. Мы потеряли не только двоих из наёмников Дурма, но и троих крестьян, тех, что были с копьями. Лучники не пострадали, до них кобольды просто не добрались.

Когда же трупы наших воинов были присыпаны землёй, а память их почтена молчанием, пришло время двигаться дальше. Я приказал Торму и двум наёмникам отправляться в Рудники и сообщить старосте о свободной шахте, а также проследить, чтобы захваченные ресурсы были доставлены на склад в срок и в полном объёме. Сам же, вместе с остальным отрядом отправился обратно к горе. Где-то в той стороне должна быть ниточка к любителю баловаться чёрной магией…


Глава 6. Новые неприятности

– Не серчайте, господин колдун… – попытался снова извиниться староста.

– Не серчать?! Да я в бешенстве, мать твою! – заорал я и с силой ударил рукой о столешницу.

Закрыл глаза, глубоко вдохнул. Он просто тупая деревенщина, кусок пикселей, его скудных мозгов не хватило для таких сложных решений. Хватит. Будет только хуже. Вдох – выдох. Ещё раз, и ещё.

– Ладно. Рассказывай ещё раз, – я, наконец-то, сумел взять себя в руки, – и на этот раз без утайки. Иначе, клянусь, твоя голова будет висеть рядом с Ростихом.

Лан сглотнул, посмотрел в сторону двери, где стояли два мордоворота-наёмника, нервно потеребил бороду и, заговорил.

– Значится, на ночь глядя, вчера, как вы уехали, деревней проходил дед какой-то. Одет был в чёрную рясу да на посох опирался. Ну, дед как дед, что с него взять? Но вот он как-то подозрительно долго у башки Ростиха крутился, так я подойти спросить решил, чего у нас надобно. Он ответил, мол, грибы в лесу собирал и мимо проходил. Спросил, неужто у деревни хозяин новый появился. Я и ответил, мол, да, всем хозяинам хозяин! Господин Ренат, маг великий. А тот бороду потеребил, что-то пробормотал, хлоп! Я моргнул, а он как сквозь землю…

– На этот раз точно всё? – спросил я, прищурившись.

– Жизнью клянусь, ваша светлость! Вы, господин колдун, лучше к знахарке нашей загляните, может так хоть какой-то толк от неё будет.

– Хорошо. Ты прости, Лан, если испугал сильно. От проклятия это всё, – сказал я. Тот посмотрел на меня с опаской, но кивнул, приняв извинения.

Поднявшись из-за стола, я покинул дом старосты Соснового и отправился к местной знахарке. Всё встало на свои места. Как писали на форуме, для наведения простейших проклятий требовалось знать имя жертвы. А поскольку я единственный Ренат на всю игровую клетку, чёрному колдуну не составило никакого труда наслать проклятие сразу же после разговора с болтливым старостой.

Дом знахарки стоял на отшибе, одинокой тёмной покосившейся избушкой. Мордовороты остались стоять неподалёку от старой, развалившейся калитки, а сам я отправился к избушке. Весь её дворик порос дикой травой, крапивой и колючками так, что тропинку от калитки до крыльца почти не было видно. После подъёма на крыльцо пришлось остановиться, чтобы отдышаться. Опёрся о ветхие перила, те хрустнули, и я еле сумел удержать равновесие, чтобы не полететь с крыльца вниз.

Чёртово проклятье. Резкое снижение выносливости создавало очень много проблем. Я банально был вынужден постоянно отдыхать. Пройти через всю деревню без отдышки и усталости – невыполнимая задача, а путешествуя на Серогриве я чувствовал себя просто ужасно уже после получаса пути и в конечный пункт приезжал полностью выжатым.

Постучал в дверь. Тишина была мне ответом. Я постучал настойчивей. Через минуту за дверью раздались шаркающие шаги и вскоре передо мной предстала местная знахарка. Весь её вид был таким, словно она вот-вот развалится и рассыплется. Старая, скрюченная бабулька с бельмом на одном глазу и сморщенным лицом. Её руки слегка подрагивали, а волосы, выглядывающие из-под платка, были не то, что седыми – почти бесцветными.

– Ты хто такой будешь, добрый молодец? – спросила она, прищурившись в попытке рассмотреть меня единственным зрячим глазом.

– Хозяин окрестных земель, бабушка. Вот, пришёл с тобой познакомиться. Слышал, ты знахарка местная…

– Чего?!

– Бабушка! – я повысил голос, – Я говорю, ты знахарка местная?!

– Да! И нечего тут орать! Ты болен что ли, мóлодец?

– Нет.

– Так чего припёрся тогда сюда? Ко мне просто так не ходют, без проблем-то? Али сказать боишься? Да ты не бойся, я на свету много повидала, не разболтаю.

«Вдох-выдох. Она просто старая и слегка не в своём уме. Это просто непись и его скрипт. Возможно, она знает ещё что-нибудь о проклятии. Спокойно», – говорил я себе, делая два глубоких вдоха.

– Пойдём, бабушка, расскажу тебе, в чем проблема моя.

– Ой, и правда, чего на пороге стоять-то? – старушка закрыла за мной дверь и медленно повела меня в комнату.

Изнутри изба выглядела примерно так же, как и снаружи. Старые, облезлые деревянные стены, ветхая мебель, полуразвалившаяся печь, дрова к которой были сложены прямо на полу. Подставка для них давно развалилась. Единственным местом в доме, которое выглядело более-менее пристойно, был крепко сколоченный деревянный стол и небольшая лавка рядом с ним. Здесь лежали пучки высушенных трав, стояли какие-то глиняные горшочки и ёмкости, стояла ступка, маленькие примитивные весы и ведро чистой воды. Бабка присела на край лавки, а я опустился на жалобно скрипнувший под моим весом табурет.

– Что за напасть привела тебя ко мне, юный лорд? – спросила бабушка, углядев на моём пальце перстень власти.

– Проклятье. Хочу знать, можешь ли ты избавить меня от него, или подсказать, как это сделать?

Старуха задумалась. Она внимательно разглядывала меня своим единственным глазом, закусив губу. Я терпеливо ждал. Когда же она начала мерно покачиваться вперёд-назад, я понял, что здесь что-то не так. Раздался тихий храп, я глубоко вздохнул и аккуратно потряс её за плечо.

– А? – вздрогнула знахарка, – Ты кто такой? Чего надо у меня дома?!

– Я – твой лорд. Пришёл, потому что проклят.

– Проклят? Не ко мне это. Чернявый шалит, не иначе, – отмахнулась она спросонья.

– Чернявый?

– Чернявый, – уверенно подтвердила бабка.

– Кто это? – терпеливо переспросил я.

– Колдун, – неохотно ответила старушка.

– Что за колдун?

– Чёрный колдун. Когда я молодая была, в Подгорной он жил, много лет назад. Давно это было, ой давно… сейчас его и не помнит никто уже…

– А живёт он где?

– Не знаю, – тихо прошептала она.

– Разреши мне посмотреть, что ты умеешь, бабушка.

Старуха сглотнула, по её щеке прокатилась одинокая слеза. Она подняла на меня единственный рабочий глаз и кивнула головой. Я открыл профиль старухи и оказался, мягко говоря, ошеломлён от увиденного.

Мирослава, уровень 15, Знахарь.

Ранг 2

Сила 1

Ловкость 3

Выносливость 1

Сила магии 15

Устойчивость к откату 10

Ментальная выносливость 25

Интеллект 25

Здоровье 50/50

Мана 10/10

Умения: Зелья 3, Травничество 3, Магия жизни 1, Магия воды 1, Первая помощь 4, Фермерство 2.

Артефакты: Заячий хвостик (Может принять на себя одно проклятие), Заячий хвостик, Заячий хвостик, Амулет из камня (Останавливает прогресс проклятия).

Эффекты: Проклятие (Старение)! Проклятие (Истечение маны)! Проклятие (Бельмо)! Проклятие (Немощность)!

Старость (Юнит старый): Чувствительность к физическим повреждениям повышена!

Первым моим невысказанным вслух вопросом после увиденного было: «Да как она дышит ещё вообще»?! Два проклятия, на корню уничтоживших все её физические и магические способности. И как долго они, интересно, действуют?! Не удивительно, что о ней так плохо отзываются. Посмотрел бы я на того, кто хотя бы ходить сможет в таком состоянии. А она, видимо, ещё и выбираться из дома успевает, чтобы травы лекарственные собрать. Поразительно.

– Бабуля. А ты ведь тоже проклята, – прошептал я и удивился, как хрипло прозвучал мой голос.

– Знаю, юный лорд, – всхлипнув, пробормотала она.

– Скажи, как зовут эту мразь, и я повешу его башку на копье перед твоим домом.

– М…м…Мстислав Чёрный, – она говорила так тихо, что я еле сумел расслышать имя колдуна, – Ростих, душегуб этот, его сыном был.

Штраф за провал квеста: Ростих плут!

Репутация с Мстислав Чёрный – 100 (Лютая ненависть)

Мстислав Чёрный

Разыщите Мстислава Чёрного!

Награда: опыт

Штраф за провал: нет

– Теперь понятно. Что ж, он пожалеет, что посмел высунуться из своей норы. Не подскажешь, где искать его, бабушка?

– Не подскажу, не знаю. Ступай на север, юный лорд, в болота. Там учитель мой живёт, быть может, он ведает…

– Спасибо, Мирослава. Уж мне поверь, я этого ублюдка из-под земли достану.

– Стой, юный лорд, – окликнула она меня, когда я собирался уходить, – на вот, возьми.

– Благодарю, бабушка, – я принял из её морщинистых рук два меховых комочка, которые тут же спрятал в карман.

Она не ответила. Уходя я слышал только тихие всхлипы старушки, на душе было немного паршиво. Я пребывал в лёгком замешательстве после случившегося. Умом я прекрасно понимал, что это просто кусок кода и твердила она запрограммированый текст. Вот только, почему я так сильно разозлился на этого Мстислава? Почему её плач всколыхнул что-то в душе? Не понимаю. Однако, мне это совершенно не нравится.

– Приведи мне сюда Лана, – выйдя на улицу, я обратился к одному из мордоворотов.

– Что стряслось, господин? – спросил второй, когда его друг пошел исполнять поручение.

– Ничего такого, о чём стоило бы трепаться.

Через интерфейс приказал своему отряду собираться у входа в деревню. Пришло время выдвигаться обратно к замку. Пока я планировал, что делать дальше, Лана уже привели. Тот, видимо, чуял неладное и шел очень неохотно, постоянно оглядываясь по сторонам.

– Видеть меня хотели, ваша светлость? – Лан остановился в паре метров от меня.

– Хотел. Ты мне вот что скажи, староста деревенский, почему знахарка ваша живёт в таком сарае? Я, когда зашел, думал, как бы мне эта изба на голову не обрушилась.

– Ну так, а что с неё взять? – удивился Лан, – Пользы особой не приносит, серьёзных болезней не лечит, а с простудой мы и сами справимся, не дураки чай. Да и недолго осталось ей, чего уж таить, старая бабка.

– Значит так, – я говорил спокойно, – Сейчас я уезжаю обратно в замок. Чтобы к моему следующему приезду здесь стояла новая крепкая изба, огороженная нормальным забором, с хорошей калиткой и дорожкой до крыльца и колодца.

– Так это, господин…

– Нет-нет, дорогой староста, леса вон сколько – руби себе на здоровье.

– А…

– А за работу вам платить не буду. Эта бабка за всю свою жизнь столько людей вылечила, что на двадцать изб хватит, а вы топорами помахать полдня жалеете. Постыдились бы!

– Но господин… – Лан хотел вставить слово, но я не хотел его слушать.

– Ничего не знаю, староста. Вот когда твои дети заболеют, к кому побежишь? Вот-вот. Если к своему следующему приходу я здесь новой избы не увижу – худо вам будет. Надеюсь, я ясно выразился.

– Ясно, господин колдун, – Лан поклонился, скрывая виноватый взгляд, – позаботимся о старухе Мирославе.

– Надеюсь на это. Можешь быть свободен. А мы пойдём чертей с вашей поляны выкуривать…

– Удачи, ваша светлость, – Лан помахал мне на прощание и поспешил убраться с глаз долой.

Воины уже ждали меня у края деревни. Вечерело, и я решил, что самое время добить уровень, всё равно по пути. Перед тем, как выдвинуться, пришлось купить у крестьянина из крайнего дома корову – в качестве приманки для чудищ. Её я почётно вручил одному из мордоворотов, кряхтя, залез на Серогрива и мы тронулись в путь.

Прогулка на форум в поиске информации о проклятиях практически не принесла новых знаний, зато игровая справка в кои-то веки порадовала подробными разъяснениями. Проклятия, как один из подразделов чёрной магии, наносились посредством ритуала. Поэтому Мстислав не мог сыпать ими, как из рога изобилия, поскольку у каждого такого ритуала были свои требования. Как я и предполагал, для наведения проклятия до третьего круга включительно требовалось знать имя жертвы. Более мощные же требовали либо личной вещи либо часть тела цели, поэтому, пока что, сильно переживать не стоит. Тем не менее, с этим «Чёрным» надо разобраться как можно скорее. Вечно защищаться от его проклятий я не могу.

Через Чёрные ворота мы прошли довольно быстро, наёмники не показали и тени страха, что радовало – место было реально жутким. Даже Мария чувствовала себя некомфортно, а она здесь уж точно каждый куст облазила.

Наш маленький отряд остановился у входа на полянку и, если Серогрив чувствовал себя очень беспокойно, то корове, похоже, было наплевать. Мы быстро прошли зловещее место и оказались по другую сторону, у дороги. Один из наёмников отвёл корову в самый центр и оставил её там, пастись. Скотина даже не почуяла неладное, а с наслаждением принялась жевать травку. Серогрив фыркнул, показав этим всё, что думает о тупом рогатом скоте. Лучники спрятались в лесу по другую сторону дороги. Там же я оставил и Серогрива, а сам, вместе с другими наёмниками, спрятался в лесу у границы поляны. Мы принялись ждать.

Минуты ожидания тянулись долго. Наступили сумерки, солнце уже почти село, но небо оставалось светлым. Корова всё ещё лениво жевала траву. От запаха дурмана, царившего вокруг, болела голова. Двое наёмников уже клевали носом, что принуждало их более стойких коллег постоянно трясти друзей. Наконец-то, корова широко зевнула, замычала и, опустившись на землю, уснула. Я потряс головой, прогоняя навалившийся сон. Эффекта местности на нас всё-таки не было, но нудное ожидание и накопившаяся за день усталость делали своё дело не хуже дурмана. Несколько секунд ничего не происходило. Стрекотали насекомые, по сосне над нами стучал дятел.

Корова мирно спала и вот, слой дёрна вместе с кустом неподалёку от животного приподнялся и оттуда, из-под земли, на поверхность вылезло оно. Существо ростом чуть выше человека, покрытое серой свалявшейся шерстью, с длинными когтистыми лапами и безобразной мордой с зубастой пастью. Чем-то оно отдалённо напоминало ленивца, однако двигалось очень быстро, в мгновение ока преодолело разделяющее его и корову расстояние. Когтистая лапа мелькнула в воздухе и тяжелый удар в голову оборвал жизнь скотины. По моему знаку стрелки открыли огонь. Щёлкнула тетива, стрела с глухим стуком нашла свою цель и существо взревело от боли. Её сёстры, слегка запоздавшие, воткнулись в шею и брюхо монстра, но этого ему оказалось мало. Издав какой-то ужасно противный, пронзительный клич, тварь углядела нас и, оскалившись, попыталась спрятаться за корову. А из норы, тем временем, полезли новые.

На новую голову над поверхностью лучники среагировали моментально – в неё тут же вонзилась стрела. Затем ещё одна вошла в шею, а третья, пущенная Марией, настигла лоб твари, пытавшейся спрятаться. Чудище захрипело, завалилось на землю и, издав ещё один резкий звук, затихло. Однако его более везучий собрат уже вылез, обломал обе стрелы и с неистовой яростью понёсся к лучникам, узрев в них главную угрозу своему существованию. Наёмники бросились ему на перерез. Я тоже было побежал, но одёрнул сам себя. Куда мне в драку, с такой-то выносливостью. Нет, сейчас мне придётся побыть образцовым магом и постоять за спиной. В бой я полезу только, если не останется другого выхода но, надеюсь, до этого не дойдёт.

Когда несущаяся тварь встретила на своём пути мужиков, из-под земли вылезла новая. «Это последняя!» – подумал я и щёлкнул пальцами, создавая молнию. Жахнуло знатно, чудище завалилось на землю и завыло от боли, окончательно распугав всех лесных жителей в округе, но не сдохло. Дёрн вспучился снова, из нор полезли новые твари.

– Вот дерьмо! Стреляйте в тех, что подальше! – заорал я лучникам, а сам побежал к Марии. Мужики-то может и сами отобьются, а вот она вряд ли.

Ещё две новые твари с воем бросились на наёмников. Ситуация складывалась крайне дерьмовая. Ловкие, быстрые и сильные, как медведи, эти зверюги представляли огромную опасность для любого воина. Двое уже погибли – одному оторвали башку, а второму сломали щит и забили на земле. Оставшиеся ещё сопротивлялись, но их сопротивление таяло на глазах. Я закусил губу до крови, бессильно наблюдая за происходящим.

Тварь бросилась к лучникам. В теле зверя уже торчали четыре стрелы, но он не останавливался. Наёмник, которому досталась роль тореадора, бросил лук и попытался скрыться в лесу, но не успел. Монстр настиг его в мгновение ока и просто разорвал на месте. Второй мужик не мешкал и добил его стрелой в башку.

Едва законичлся откат на молнию, я тут же жахнул в одного из монстров, наседавших на последних живых наёмников. Да чего они такие живучие-то, мать вашу! Опять не сдох! Его просто сильно подпалило. Две стрелы настигли чудище на земле, доделывая мою работу. Наёмник остался всего один против двух тварей. Мария выпустила последнюю стрелу – попала, но наёмника смерть одного из нападавших не спасла. Чудище одним ударом сшибло его с ног и, повалив на землю, накинулось и начало драть когтями и зубами. Выдохнув, я вытянул меч и пошёл вперёд. Вот и настал момент, когда я должен вмешаться. Откат продлится ещё полминуты. За это время она всех нас положит! Я должен задержать её, прикрыть стрелка!

Тварь закончила рвать труп наёмника и с рёвом бросилась на лучника, но на её пути оказался я. Взревев, чудище попыталось свалить меня лапой, я отступил назад, когти пронеслись в нескольких дюймах от головы. Быстрый шаг вперёд, и мой клинок уже вспарывает живот твари. Шкура оказалась прочной и вместо вывалившихся кишок я увидел лишь лёгкий порез. Тварь дёрнулась, замешкалась. В её грудь с глухим стуком вонзилась стрела. Мой шанс. Приложив все возможные усилия, я всадил свой меч твари под рёбра. Клинок вошёл до половины лезвия в тушу и… перед глазами всё кувыркнулось, в голове помутнело и следующим, что я увидел, была зелёная трава. В ушах зазвенело, весь окружающий мир поплыл, его как будто бы отделили от меня незримой пеленой. Глаза сомкнулись.

Сквозь сон доносился чей-то голос. Кто-то тряс меня за плечо, бил по щекам, но просыпаться так не хотелось. Однако эта побудка всё продолжалась и продолжалась, кто-то всё настойчивей и настойчивей пытался выдернуть меня из пелены забвения и я, в конце концов, сдался. Покрасневшее лицо Марии, вот что я увидел, открыв глаза. Думал, что всё ещё сплю, несколько раз моргнул, но лицо никуда не пропало. Поняв, что я всё-таки очнулся, девушка вздохнула с облегчением и откинулась на траву рядом.

– Слава богу вы очнулись, господин Ренат.

– Ч-что с тварью?

– Убита, господин.

– Хорошо… хотя нет, не хорошо. Столько людей потеряли… кто-то ещё выжил?

– Боюсь, что нет, господин. Только вы, да мы двое. Не переживайте, я уже отправила наёмника в Сосновое за лечебными зельями.

– Спасибо, Мария, – прошептал я и позволил себе расслабиться, – но зелье у меня уже есть. Оно в седельной сумке Серогрива. Принеси мне его и можешь собирать стрелы и ценные вещи.

– Да, сейчас! – она бросилась куда-то в сторону. Через неполную минуту моих губ коснулась лечебная настойка. Вкус у неё был яркий, чем-то напоминал самый обычный сироп от кашля. Или настойку корня солодки. Что-то около того. Шкала здоровья медленно поползла вверх, я вздохнул и закрыл глаза, позволяя себе немного расслабиться.

– Вы точно в порядке? – взволнованно спросила девушка.

– Да, не помру, – ответил я и, на всякий случай, привязал точку возрождения к этому месту.

Мария отправилась собирать стрелы, а я решил посмотреть системные сообщения. Хотелось узнать, что это за твари такие, чуть не прикончившие весь наш отряд.

Всё-таки, повезло, что схлопотал удар в бок. Броня не дала когтям добраться до плоти и погасила часть урона. Если бы не она, боюсь, пришлось бы мне в трусах добираться до этой поляны. Монстры оказались некими «Гривлингами», о которых я слышал впервые. Должен сказать, что наёмники мне не соврали, говоря, что они – лучший отряд в округе. Будь у меня кто похуже, эти твари бы нами отобедали. Судя по количеству опыта, капнувшему за каждого убитого гривлинга, монстры имели четвёртый ранг, а наёмники – не выше второго. Конечно, лучники и мои молнии тоже внесли значительный вклад, но, если бы мужики не продержались так долго, мы бы точно сдохли. Всего тварей было семь. Вот тебе и полянка с секретом. Квест ещё не засчитали, видимо, для его завершения нужно собрать трофеи и осмотреть «жилища» этих тварей. Взглянув на темнеющее небо, я связался с наёмником через интерфейс и приказал захватить факел, а лучше два, и ещё крестьян с телегой.

Сам же, кряхтя, поднялся на ноги. Вернее, попытался подняться, поскольку получилось не сразу. В итоге принял важное решение – полежать ещё минут двадцать. Мария закончила сбор стрел, выдернув одну из тела последней твари. Здоровые, сволочи. Были. Эффект местности, кстати, ещё не спал и нам так же хотелось спать, из-за чего всё-таки пришлось совершить подвиг и убраться с поляны.

Крестьяне и последний наёмник добрались до нас через полчаса. Печальный мрачный мужик, молча всучил мне две скляночки с лечебным зельем, а сам пошёл складывать тела своих мёртвых друзей в кучу. Я понимал его, и пойму, если он захочет уйти. Крестьяне же, наоборот, выглядели очень удивлёнными и слегка напуганными. Они и не представляли, что живёт неподалёку от «Чёрных ворот», в этом «гиблом» месте. Здоровье уже успело неплохо восстановиться и я, не боясь умереть от чиха, с факелом и Марией отправился в норы гривлингов.

Мы спустились в довольно широкий тоннель, достаточный, чтобы стоять во весь рост и даже не нагибаться. Только факел приходилось держать прямо перед собой, на случай появления новых тварей. Система нор оказалась очень обширной. Множество различных ходов, четыре из которых вели на поверхность. Два здесь, один неподалёку у дороги и ещё один выходил в лес, неподалёку от грязного ручья. Мы направились глубже, в жилище. В одной из нор обнаружились четыре детёныша, их, естественно, благополучно добили. К счастью, они ещё не успели вымахать до нормальных размеров, были подслеповаты и особо не сопротивлялись. Выскочило сообщение о повышении уровня!

Новый уровень!

Текущий уровень: 8 (Текущий опыт 12 515)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Мастер сотворения или Мастер магии воды 2?

Наконец-то, добил восьмой. Очко характеристики вкачал по-традиции, в силу магии. Из умений выбрал «Мастера сотворения» из книги Творца, который позволял сильнее изменять начальные характеристики существ. Закончив с системным сообщением, я продолжил обход нор.

А в соседней, самой крупной норе, нашлись наши трофеи. Четыре меры самоцветов, две склянки ртути, немного серы и три кристалла. Помимо всего прочего кошель с золотом, который я тут же высыпал в сумку. Тысяча, очень неплохо.

– Смотрите, господин, там что-то блестит… – Мария дала мне факел и разворошила гору травы и мусора, лежавшую в углу пещеры. Там обнаружился ещё один кошель с монетами, гораздо меньше предыдущего, довольно качественная кольчуга, круглый шлем и пояс на защиту от магии разума в целых десять процентов. Как только мы выволокли всё это на поверхность, система засчитала, наконец-то, квест.

Тайна цветочной поляны: Выполнено!

Здесь скрывалось логово гривлингов!

Награда: Опыт + 1500.

Я присвистнул. Неплохо! До девятого уровня мне всё равно сегодня не подняться, но разрыв сократился существенно. Я собрался было уходить, но тут мой взгляд заметил того самого, последнего выжившего наёмника. Его индикатор на карте окрасился в жёлтый цвет.

– Господин, я ухожу. Не могу больше, слишком много наших полегло в твоих походах….

– Хм, – что-то подобное я и ожидал. Наёмники народ непостоянный, – хорошо. Отправляйся в рудники к своему командиру и сообщи, что договор расторгнут.

Он кивнул и отправился пешком совершенно в другую сторону. Я пригласил Марию взобраться на Серогрива, и мы вместе отправились обратно к замку. Завтра утром крестьяне должны были притащить ресурсы на склад. По пути мне выскочило сообщение о завершении постройки Павильона, что не могло не радовать. Бонус на строительство действовал ещё на одну постройку, но на что-то значительное у меня не хватало ресурсов. Недолго думая, выбрал кузницу. Она требовалась для постройки «Шатра», в котором нанимались ракшасы, посему последние двенадцать часов бонуса я решил уделить именно ей. Конечно, предпочтительней было бы построить Гильдию магов второго уровня, но на неё у меня попросту не хватало редких ресурсов. Выскочило ещё одно системное сообщение – заячий хвостик отразил новое проклятие. Чёртов колдун никак не может угомониться и продолжает затягивать петлю у себя на шее. Что ж, если он так хочет привлечь к себе внимание, пусть радуется – он его уже привлёк. Завтра же утром отправлюсь в болота, искать ответы.

После того, как я закончил представлять себе расправу над проклятым колдуном, связался с Тормом и спросил, как обстоят дела в Рудниках. Мужик сообщил, что местные уже обжили шахту и даже нагрузили первую добытую руду на телегу, чтобы завтра доставить её к замку. Пока связывался с наёмником, совершенно не заметил, что Мария уснула, крепко держась за меня. Денёк у неё выдался насыщенный, ничего не скажешь.

До замка добрались без происшествий. Проводив Марию до барака и привязав Серогрива, я отправился в заклинательный покой, поглощать ману. За окном стояла непроглядная темень, только огоньки из гильдии магов и свет крестьянского костра неподалёку рассеивали её. И если обитатели замка могли спокойно заснуть, то мой день ещё не закончился. Пока восстанавливалась мана я в поте лица выполнял физические упражнения. Проклятие – проклятием, а выносливость восстанавливать надо. После продолжительной тренировки, когда мана уже почти восстановилась и система наконец-то повысила мои физические характеристики, я перенаправил мощности источника на расшифровку Книг магии и лёг на каменный пол заклинательного покоя. Пора спать. Перед сном, однако, я решил посмотреть свой профиль.

Ренат, уровень 8.

Класс: Маг, подкласс: Элементалист

Эффекты: Проклятие! Немощность (Выносливость -5)!

Сила: 7

Ловкость: 7

Выносливость: 2 (7–5)

Сила магии 25 (22+3)

Устойчивость к откату 14 (13+1)

Ментальная выносливость 22 (18+4)

Здоровье: 160/160

Мана: 184/220

Артефакты: Кольцо силы странствующего мага, Перстень мысли Стр.м., Шляпа стр.м.

Умения: Атака 1, Орлиный взор 1, Лидерство 1, Мастер магии воздуха 1, Восстановление маны 1, Мастер магии воды 1, Мастер сотворения 1.

Взаимодействие артефактов:

Странствующий маг 3/6 – все маг. Характеристики + 1, репутация с магами и магическими существами +5


Глава 7. Снова в путь

Наутро я проснулся раньше обычного. Небо только-только просветлело, а таймер показывал пять часов утра. Мана уже восстановилась, а в заклинательном покое во всю шёл процесс расшифровки книги магии материи. Интересно, что за заклинание мне попадётся в этот раз? Пока все жители замка дрыхли, я вышел на улицу. Кожу обдуло прохладным ветерком, утренняя свежесть прогнала остатки сна. Жуя корку хлеба, я побрёл к приземистому зданию гильдии магов. Оно было несколько шире моих трёх сараев и стояло чуть в отдалении от основного замка. Обогнув его, я добрался до павильона. Тот представлял из себя довольно большое каменное строение с крышей в виде купола, окрашенного в жёлтый цвет. Его стены покрывали рисунки змей и вязь мистических символов. Здесь, рядом со входом, воздух был холодным и слышалось лёгкое шипение, как будто я стоял рядом со змеиным гнездом. В каком-то смысле, так оно и было.

Открыв интерфейс, начал колдовать над приростом наг. Не даром же я взял книгу «Творец» и носил с собой сумку, полную золота. Благодаря возможности изменять параметры существ в диапазоне десяти процентов, я увеличил своим будущим солдатам физические характеристики насколько хватило очков. У всех, кроме последней наги. Ей, или ему, я накрутил интеллекта, в укор боевым навыкам. После манипуляций с настройками, я нажал кнопку «нанять» и, совсем скоро, из туманного тёмного прохода появились мои первые воины. Они выползали из логова неспешно, даже несколько надменно. Ровно двадцать семь штук, каждый (или каждая) имел по две острейшие сабли, прикреплённые на поясе с левой стороны, носил кожаный нагрудник, защищавший человеческую половину тела, колчан стрел и лук.

Выглядили наги почти одинаково, все бледные, черноволосые, со змеиными чешуйчатыми хвостами тёмных окрасов, с виду очень стройные и хрупкие, по-змеиному грациозные. Эта видимая хрупкость была обманчива, она скрывала истинную силу наг так же, как и маленький размер скрывает силу яда гадюки. Мужчин-наг отличить от женщин я честно пытался, но получалось плохо. Для моего человеческого взгляда все наги были неприлично похожи друг на друга, а доспех, к тому же, скрывал все видимые половые признаки.

На форуме писали, что недостаточно просто нанять воинов. С ними лучше разговаривать и приветствовать их, хотя бы первый прирост, чтобы, так сказать, слегка повысить лояльность.

– Приветствую вас, воины и воительницы, – заговорил я, – Меня зовут Ренат Шер, маг и лорд всех окрестных земель, которые нам с вами предстоит присоединить силой и словом.

Наги зашептались между собой, переглянулись и все, разом, склонили головы в знак приветствия. Через несколько секунд от толпы отделилась нага с миловидным лицом и искусно заплетённой косой. Она неспешно подползла ко мне и, ещё раз поклонившись, заговорила.

– Мы приветс-с-ствуем тебя, повелитель. Мать даровала мне имя Аин и меня избрали говорить с-с-с тобой от наш-ш-шего имени. Каков будет первый приказ-с-с?

Она подползла ближе и пристально, не моргая, заглянула мне в глаза. Создавалось ощущение, будто я стоял перед огромным питоном, медленно обвивающим меня хвостом, желающим сдавить в своих смертельных объятиях. Брр! Совладав с собой, я ухмыльнулся.

– Мне нравится твой настрой, Аин, но прежде, чем я дам приказ, позволь мне посмотреть, что ты умеешь.

– Разумеетс-с-ся, повелитель, – нага поклонилась и немного отползла назад, а я открыл её профиль.

Аин (Ранг 3)

Раса: Нага

Уровень: 1

Сила 22

Ловкость 26

Выносливость 22

Интеллект 30

Сила Магии 4

Устойчивость к Откату 4

Ментальная выносливость 4

Умения: Владение мечом 2, Владение луком 1, Охота 1, Уклонение 2, Военная подготовка, Круговая серия, Двоерукий.

Артефакты: нет

– Впечатляет, Аин. Что ж, для начала возьми семерых воинов, что смыслят в охоте, назначь одного из них главным и прикажи прочесать окрестности замка. Пусть перебьют всех хищников в округе, после чего вернутся сюда и останутся на охране.

– Будет сделано, повелитель, – Аин медленно кивнула, – Но что ос-с-стальные?

– Ты и остальные понадобитесь мне в походе. Выступаем через два часа, готовьтесь.

Аин кивнула и поползла к остальным нагам, а я отправился на поляну – проводить изнуряющие физические тренировки. Долго издеваться над собой у меня не получалось, я очень быстро уставал, но всё же, после двух часов упражнений, получил единичку выносливости. Когда я закончил, другие обитатели замка уже проснулись.

Крестьяне, построившие мне вчера барак, стояли кучкой неподалёку от него, Мария приводила в порядок снаряжение и косо поглядывала в сторону моих новых воинов. Думаю, непривычный вид наг вызывал у людей не то, чтобы неприязнь, а скорее страх. Я подошёл к мужикам, попытался их успокоить и выдал новый приказ – вырыть колодец. Мужики попытались было сослаться на то, что дома ждут, но я был неумолим. Сначала колодец, потом всё остальное.

На миникарте показалась повозка из Рудников с ресурсами. Пока мужики из деревни, всё так же косо поглядывая на наг, выгружали руду на склад, прибыла повозка из Соснового, с налогом, ресурсами и посланием от Лана. Староста спрашивал, может ли он отдавать налог натурой, едой или зерном, поскольку деньги у селян заканчиваются, а ни рынка, ни хотя бы ярмарки, где они могут продать свои товары и заработать золото – нет. Тут же я написал ему ответ, в котором разрешил присылать налог пищей и зерном раз в три дня, чтобы людям было легче работать и не приходилось каждый день таскаться от деревни до моего замка. Получив приказ, крестьяне, не задерживаясь, поспешили покинуть замок и вернуться в родную деревню.

Проводив крестьян, я направился к дверям гильдии магов. Одноэтажное каменное строение расположилось неподалёку от заклинательного покоя. В комплекте с гильдией первого уровня всегда шёл маг, ей заправляющий и мне показалось слегка странным, что он до сих пор не соизволил со мной хотя бы поздороваться. Подойдя к дверям гильдии, я постучал и, не дожидаясь ответа, вошёл внутрь.

Помещение для обучения пустовало. Из-за полуприкрытой двери в коридоре доносился какой-то шорох. Я уже было направился на звук, как в коридоре раздались шаги и совсем скоро передо мной предстал слегка запыхавшийся молодой человек. Болезненного вида юноша с мешками под глазами и бледной кожей. Он вымученно улыбнулся и поклонился мне.

– Прошу простить мою нерасторопность, господин, надеюсь, ваше ожидание не было слишком утомительным. Я – Алим, помощник мастера Дария, смотрителя Гильдии, здесь, чтобы встретить вас.

– Здравствуй, Алим, не переживай, ожидание не успело затянуться. А теперь, пожалуйста, проводи меня к мастеру Дарию.

– Боюсь, господин, мастер Дарий занят работой… – начал было оправдываться юноша.

– Не переживай, Алим, – перебил я его, – мастер Дарий вполне может сделать перерыв.

– Хорошо, господин, – юноша правильно понял интонацию и не стал упираться, а пригласил следовать за ним. Мы вышли в коридор и прошли к кабинету. Алим робко постучал в дверь, и, дождавшись разрешения, вошёл внутрь.

Кабинет был обставлен довольно скромно. Один единственный рабочий стол и два шкафа, доверху забитые книгами, свитками, тетрадями и просто стопками бумаги. За столом сидел пожилой мужчина в серой мантии и сосредоточенно что-то писал. Поставив точку, он отложил писчие принадлежности и повернулся к нам.

– Приветствую, коллега, – сказал я.

– Коллега? – старик приподнял одну бровь, он явно не был рад меня видеть, – При всём уважении, господин, ваш образ несколько отличается от образа приличного мага.

– Увы, как лорд, я не могу позволить себе посвятить всё время изучению магических искусств в тишине библиотеки, как бы мне того не хотелось. А на поле боя, поверьте мне, нельзя пренебрегать никакой защитой. В этом я успел убедиться на собственной шкуре.

– Да, я слышал что-то похожее от своих коллег, любящих испытать мощь магии в горячке сражения, – сказал Дарий, всем своим видом показывая, что такой подход он не одобряет, – но они хотя бы носили магический посох.

– Мой посох не ваше дело, коллега, – сухо процедил я, начиная злиться. Не нравится мне этот кусок пикселей. В гайде писали, что со смотрителем лучше дружить, но в крайнем случае его можно уволить и поменять на другого, но только один раз. Слава богу, игра допускала, что не каждый нпс может сойтись с игроком.

Репутация с Дарий – 5, всего 5 (Нейтрально).

– Тогда позвольте узнать, коллега, что привело вас ко мне в столь ранний час? – спросил маг подчёркнуто вежливо, явно раздосадованный тем, что я посмел его от важных дел своим визитом. Вздохнув, я ухмыльнулся. Сам напросился, непись.

– Прежде всего я хотел узнать, кто же занимает столь почётную должность смотрителя гильдии в моём замке. Должность, как никак очень ответственная и на занимающего её мага возлагаются определённые надежды и требования. Я думал, это будет представитель нашего народа, умудрённый жизненным опытом, способный обучать и взращивать интерес к магическим искусствам в умах молодых студентов. Я думал, то будет воспитанный и образованный маг. Кажется, я ошибся.

Дарий, сидевший очень расслаблено до этого, чуть ли не вразвалочку, напрягся. Вся уверенность и лёгкая надменность с его лица в момент улетучилась.

– Что вы…

– Тихо, – я чуть повысил голос, – ты своё уже отговорил, старик, изволь не перебивать. Да, я ошибся. Каким-то образом здесь оказался ты, человек, не имеющий и малейшего представления о вежливости, воспитанности и субординации. Как кто-то, имеющий столь наплевательское отношение к окружающим, да что там, к своему собственному лорду, может заниматься обучением? Как я могу быть уверен в том, что ты дашь ученикам все необходимые знания? Никак. У тебя есть день, чтобы убраться отсюда, старик и, будь уверен, уже сегодня все в Облачном городе будут знать, насколько хороший из тебя вышел смотритель.

Не желая выслушивать оправдания обескураженного Дария, я вышел из кабинета и быстрым шагом направился к выходу.

– Постойте! – хрипло воскликнул Дарий, – Постойте!

Останавливаться я, конечно, не собирался. Послышался быстрый топот, причитания Алима, тяжелое дыхание бегущего старика.

– По-постойте, господин! – прихрипел маг, нагнав меня у самого выхода, – выслушайте меня, – он низко поклонился, всё ещё пытаясь отдышаться.

– Что, неужели расхотелось вернуться в Облачный Город с клеймом позора? – спросил я.

Предполагая, что он попросту гордо уйдёт со своей должности, наплевав на меня я не ожидал столь разительной перемены в его поведении. Похоже, это всё-таки не просто «увольнение», а нечто большее… посмотрим, что он скажет.

– Умоляю простите, господин. Каюсь, не признал я в вас достойного мага и лорда.

– А-а-а. Запоминай, Алим, так люди выглядят, когда на них снисходит озарение, – сказал я подмастерью, который тоже нагнал нас и стоял позади.

– Если вам так будет угодно, то да, снизошло, – Дарий разогнулся и гордо поднял голову, показав, что насмешки терпеть не намерен, – Прошу меня выслушать.

– Говори, – сказал я и уселся на ближайший стул.

– Прежде, прошу простить меня за невежливость. Я не поприветствовал вас и не представился, как подобает. Моё имя Дарий Остад, мастер магии материи и разума, назначенный наставником и смотрителем Гильдии магов, – старик выдержал короткую паузу, – Опыт сыграл со мной злую шутку, я допустил ошибку, составив мнение заранее. Ясность мысли моей затуманилась, и я приношу свои извинения за это. Увы, мне уже доводилось быть смотрителем гильдии у бессмертного дважды и, должен сказать, оба раза так называемые «неумирающие» были вопиющими образцами невежества и грубости. Их имена навечно врезались мне в память. Одного звали «Антон Огненный Шар», а другого «Аннигилятор две тысячи тридцать семь». И если первый ещё подавал какие-то надежды, то второй был самым тупым и непробиваемым, кхм, существом, которого мне доводилось видеть. Я долго думал, каким окажется новый хозяин замка, и когда вы не соизволили зайти вчера, а сегодня вошли в этом, без посоха, мантии, я… я… я ещё раз прошу простить мою грубость. Дайте мне ещё один шанс, уверяю, господин, вы не пожалеете, – Дарий смотрел мне прямо в глаза.

Что ж, теперь ситуация прояснилась. Надо сказать, откровение смотрителя гильдии меня обескуражило. Неужели игра перетасовывает НПС как попало между игроками? Разве он не должен был остаться в гильдии даже после потери замка предыдущим хозяином? Или, может быть, его уволили? Либо новый хозяин разрушил гильдию магов… не знаю. Это одна из тех загадок, ответ на которую не так уж и важен. Однако, своего старик добился. Я, пожалуй, ещё присмотрюсь к нему…

– Что ж, Дарий, надеюсь, впредь ты пересмотришь свою предвзятость к новым знакомым. Меня зовут Ренат Шер и, я надеюсь, мы друг друга не разочаруем, – я протянул Дарию руку.

– Я тоже, коллега, – старик ответил крепким рукопожатием. Вот и отлично.

Попрощавшись с Дарием и Алимом, я направился к выходу. Занятное вышло знакомство, конечно. Покинув здание гильдии, я дошёл до заклинательного покоя. До расшифровки первого заклинания осталось несколько часов, которые я не мог потратит на ожидание. Поэтому, я полез на игровой аукцион. Надо было воспользоваться им сразу, но я всё-таки надеялся, что успею расшифровать хоть одну книгу…

К сожалению, большинство предметов, торгуемых на аукционе, нельзя было доставить мгновенно. Существовал определённый временной лимит, сколько предметов и какого размера можно было купить напрямую, без ожидания. Единственное, что не попадало под такие ограничения – это заклинания и описания ритуалов.

Поскольку приобретённое заклинание вполне могло выпасть из расшифрованной книги магии, выбирать приходилось аккуратно. Спустя полчаса листания аукциона, я стал счастливым обладателем этакого джентельменского набора самых базовых кастов, необходимых каждому магу. По-крайней мере, так утверждали в гайде. В сей список входили следующие заклинания: «Истинное зрение», «Сон», «Распознать истину» из Магии Разума, «Управление землёй» и «Огненный шар» из материи. Исцеления, к сожалению, не было в наличии, поэтому вместо него я выбрал «Регенерацию». Не столь полезную, как Исцеление из-за растянутого действия, но чтобы подлатать кого-то после боя вполне сгодится. Что ж, раз покупки завершены, пришла пора отправляться на север.

В дороге я был приятно удивлён скоростью наг. Почему-то, я всю жизнь считал их несколько медлительными, а они, к моему удивлению, оказались гораздо шустрее человека. Наги передвигались очень тихо, мало разговаривали и, в основном, были сосредоточены на осмотре окрестностей. Аин ползла неподалёку от меня, резко выделяясь среди сородичей новой кольчугой. Я отдал ей доспех, найденный в логове гривлингов, а кожаный нагрудник Аин теперь красовался на Марии. Слава системе и игровой условности, оба доспеха подстроились под своих владелиц.

В Рудниках произошёл забавный инцидент. Стражник подумал, что мы собираемся напасть на его родную деревню и к воротам тут же сбежалось местное ополчение. Пришлось поговорить с Радогастом, чтобы нас всё-таки пропустили. Зато после этого у меня снова увеличилась репутация с Рудниками, поскольку я не нарушал слово и не стал на них нападать, хотя, находясь внутри поселения с двадцатью нагами, мог бы легко его захватить.

И вот, мы обошли деревню и отправились по дороге на север, в сторону болот. Лес изменился, стал похожим на ту чащу, сквозь которую нам приходилось идти по пути к Рудникам. Заросший кустарником, почти непроходимый, тёмный лес нависал над дорогой, как будто хотел поглотить её. Здесь пахло лесной сыростью, а вид разросшихся причудливыми формами деревьев и древних коряг вызывал страх у Марии и лёгкое беспокойство у меня. Где-то вдалеке ухала сова, что-то всюду скрипело, шевелилось, жужжали жучки. Кроны деревьев над нами давно сомкнулись, создавая этакий полумрак. Вскоре лес чуть поредел, деревья не росли так плотно, кустарника стало меньше, могучие дубы сменились берёзками и тонкими деревьями. Мы вошли в болото.

Дорога здесь снова разветвлялась, одна вела куда-то на восток, в сторону от болота, где рос нормальный сосновый лес, а вдалеке виднелись серые скалы. Мы же пошли прямо, по узкому, извилистому тракту, проходившему сквозь этот тихий, дремучий лес. Постепенно сам лес стал мельчать и отступил, оставив нас наедине с болотом. Наги недовольно шипели, повсюду раздавались хлопки. Комары. Мелкие кровососы тут же заявили о себе, едва мы зашли в эту мерзкую топь, но если в лесу они не доставляли больших неприятностей, то здесь эти сволочи прямо не давали прохода, садились на любой открытый участок кожи, бедный Серогрив лупил себя хвостом, сколько мог, но его это не спасало.

Эх, был бы у меня дихлофос! Великая магия современной науки спасла бы нас моментально. О том, чтобы остановиться на привал не могло быть и речи, вокруг сплошная топь да кочки, а проклятые насекомые жужжат повсюду. Мы шли вперёд, отмахиваясь от назойливых тварей, пока одна из наг не заметила, что комары стали уж какими-то слишком жирными и здоровыми. Впереди показалось какое-то чёрное пятно, размером с мой заклинательный покой. И оно стремительно приближалось к нам.

– Гос-с-с-подин, дело плохо!

– Бояться нечего, Аин, – криво усмехнулся я, уже изрядно раздражённый присутствием кровососов.

Дождавшись, когда рой насекомых подлетит чуть поближе, я прицелился в них открытой ладонью. Миг, и в сторону тучи сорвался гудящий шар пламени. Секунда, друга и снаряд врезался прямо в кочку под тучей насекомых. Раскрылся цветок пламени, раздался грохот, нас обдало волной сухого горячего воздуха, а мне капнуло восемьсот единиц опыта за убитых комаров. Остатки роя до нас всё-таки долетели, но уже не представляли никакой серьёзной опасности и были очень быстро перебиты ловкими нагами. Комары – нейтралы, водящиеся на болотах, представляли собой сильно увеличенную версию своих обыкновенных собратьев. Вредители и кровососы, они могли создать серьёзные неприятности войску без доспехов и не обладающему хоть каким-то оружием массового поражения. Мне повезло купить огненный шар на аукционе, это заклинание уже окупило себя, спася жизнь как минимум парочке моих солдат. Вскоре пришло оповещение о завершении строительства кузницы. Сразу же поставил на очередь следующую постройку – рынок.

Где-то через полчаса пути мы, наконец, увидели стену леса, а за ней – дым, первый признак деревни, или хотя бы каких-то живых существ. Извилистый тракт превратился в относительно хорошую дорогу. Болотистая местность никуда не пропала, но путешествовать было уже комфортней. Наверное, единственным раздражителем оставался противный запах горелой хвои, который витал в воздухе.

На опушке, посреди леса стояла небольшая деревенька, примерно на сорок-пятьдесят домов. Неподалёку виднелись поля, небольшие садики и огородики у каждого дома, люди пытались растить то, что можно вырастить на болотистой местности. Вокруг деревни, по периметру, вместо частокола находились четыре больших кострища с накиданными туда еловыми ветками, откуда и шёл весь этот дым и запах. Заметили нас очень быстро, едва мы подошли к кострам, крестьяне, вооруженные лопатами, топорами и вилами уже выбежали нас встречать.

– Нам прис-с-стрелить эту чернь? – спросила Аин.

– Пока не стоит. Эта чернь в скором времени должна будет нас кормить. Если вдруг понадобится атака, я дам знак, – ответил я так же тихо и, тронув Серогрива, пошёл на контакт с местными. Мы подъехали поближе, Мария спустилась с коня, приготовила лук и отошла на пару шагов в сторону. Эх… терпеть не могу отыгрывать перед крестьянами.

– Приветствую вас, люди добрые. Я желаю говорить со старостой этой деревни.

– Уходи, колдун, и войско своё уводи, никто с тобой говорить не будет! – гаркнул мужик с вилами. Крестьяне поддержали его одобрительным гомоном.

– Вот как? Я пришёл к вам с миром, но мира вы, видать, не хотите. Повторяю в последний раз, позовите мне старосту деревни.

– А то что?! – мужик с вилами дерзко вышел вперёд, чувствуя молчаливую поддержку односельчан. Не успел я ответить ему, как в воздухе просвистела стрела и смельчак с воем упал на землю, зажимая раненное колено.

– А то ваша деревня превратится в пепел, если ты и дальше будешь дерзить своему лорду, смерд! – рявкнула Мария. Не понял прикола! Увидев мои глаза по пять рублей, девушка стушевалась и, поклонившись, промямлила что-то вроде: «Простите, господин».

– Ладно, с тобой мы потом разберёмся, – тихо ответил я.

– А ну, разошлись! – проскрипел кто-то в толпе крестьян, – ишь чего, вышли они воевать!

Вперёд протолкнулся пухленький бородатый старик в яркой красной рубахе в горошек, кожаной жилетке и коротким мечом на поясе. Он отвесил подзатыльник одному из мужиков, наорал на парочку других. Увидев говорливого, дед покачал головой и велел двум мужикам утащить его в деревню, а сам вышел вперёд.

– Не надо нас в пепел, ваша светлость. Прощенья прошу за поведение недостойное сына моего, – староста поклонился, – колдуны чёрные недавно бед много деревне нашей причинили, вот он и осерчал на братию вашу. Я, значится, Ладислав, буду. Староста местный.

– Не сержусь, за свои слова он уже расплатился. Давно чёрный был у тебя в деревне?

– Вчера приходили, шестерых человек убили, двух девок себе забрали, ироды поганые, – ответил староста, сплюнув на землю.

– Морта искали?

– Верно, искали, да только сам Морт ушел позавчера отсюда. В горы, к Серой скале. И как он на них не напоролся? А вы сам кто будете, господин колдун?

– Ренат Шер, маг и неумирающий лорд. Под моим покровительством с недавнего времени находится деревня Сосновая и совсем скоро в мои руки перейдут Рудники. Не буду ходить вокруг да около и сразу скажу, что и твоя деревня, Ладислав, перейдёт в моё покровительство, миром или войной. Ты же волен выбрать, как.

Репутация с крестьянами деревни Комариная топь -2 (Всего – 4, Недружелюбно)

Староста, прищурившись, посмотрел в сторону отряда наг, оставшегося чуть позади, присвистнул и обратился ко мне.

– Занятно ты, конечно, выбор поставил, господин, – усмехнулся Ладислав, – Или иди под руку, или змеюки тебя стрелами нашпигуют. Нет, так дела не будет. Коли воевать желаете – воля ваша, змеюк своих натравите, а коли нет, пройдём в избу со мной да там всё обсудим.

Улыбнувшись, я спешился. Установил тут неподалёку точку возрождения и предложил старосте провести меня до своей избы. Старик круто развернулся и парой рыков разогнал местное ополчение, а мы направились через всю деревню к его дому.

– Не расскажешь, Ладислав, для чего костры эти жжете?

– Так от комаров, ваша светлость, – спокойно ответил староста, – болото у нас тут, а от комаров аж воздух звенит, спасения нет совсем. Вот и жжем хвою, чтобы кровососов отпугивать.

– Не знал, что запах хвои их отпугивает, – покачал я головой, – Скажи, староста, чем люди в твоей деревне живут?

– Да чем обычно живут крестьяне? Скот пасём, огород копаем. Особо смелые охотятся, но такие долго не живут. Раньше серу в шахте добывали, пока там твари эти чешуйчатые не поселились…

– А что за твари?

– Да я почём знаю? Чудища какие-то, – пожал плечами Ладислав, – ну вот, пришли к избе моей, прошу внутрь.

Мы подошли к довольно красивой, крепкой избе из тёмного дерева, с широким крыльцом и резьбой на крыше и дверях. Залаяла собака, которую староста тут же поспешил успокоить. Мы поднялись на крыльцо, зашли в сени, здесь Мария оставила свой лук и колчан со стрелами, а я свою шляпу. Затем, староста усадил нас за стол.

– Не желаете ли чего-нибудь из моих скромных запасов?

– Немного воды бы не помешало, – ответил я. Мария промолчала.

– Ну, господин колдун, понял я, деревню нашу вы хотите в королевство своё, защиту нам от тварей разных предоставляя, да данью облагая.

– Всё верно, – я кивнул.

– Складно для вас звучит, но нам бы сначала от кой-каких напастей избавиться, а потом уж и про покровительство говорить можно.

– Что за напасти?

– Так серная шахта наша родненькая чудищами занята, да другие твари чешуйчатые повадились наш скот красть, да людей убивать, тех, что в лес уходят на охоту.

– А здесь попродробнее. Кто крадёт, как выглядит?

– Да шут их разберёт, ваша светлость, мы их и не видели толком! Но кто-то скот крадёт, это да. Пару стариков в лесу зашибли, которые по дрова ходили. Теперь только толпой запасаемся. И ещё, деньгой тебе дань платить без рынка не могём, золота у нас нету совсем.

– Не беда это, Ладислав, с вас я дань буду только едой брать. Золота у меня в достатке, а вот пищи бы не помешало.

– Стало быть, одна проблема решена. Как только сможем мы спокойно жить, да в лес ходить не бояться, сразу тебе дань и выплачивать начнём.

Репутация с Ладислав + 3 (Всего -1, Нейтрально)

Комариная топь!

Условия:

Захватите Серную ШахтуРазберитесь с ворами

Награда: Комариная топь перейдёт под ваш контроль

Штраф за провал: Репутация с местными жителями – 50.

Автоматически свернув сообщение о квесте, пожал руку Ладиславу.

– Да будет так. А чтобы мне сподручней было твою деревню от напастей избавить, расскажи-ка мне, Ладислав, что тут у вас в округе находится. Слышал я, что капище тут есть интересное неподалёку, и колдун какой-то живёт.

– Есть такое, есть, ваша светлость. Капище древнее на западе, глубоко в лесу, как раз там, куда мы ходить боимся. Завелась там какая-то напасть. Про колдуна не слышал уже очень давно, лет этак, наверное, пять. Но раньше, помнится, да, жил тут какой-то старикан безобидный, всё в деревню за хлебушком да овощами заходил. Что ещё в округе? Да ничего – топь одна. Шахту серную на востоке найдёшь, коль дорогу ещё топь не сожрала. Места у нас глухие, нет ничего особенного.

– Что ж, и на этом спасибо. Не найдётся ли у твоих людей еды на продажу? – поинтересовался я прежде, чем покинуть избу старосты. Тот широко мне улыбнулся, как родному и закивал.

– Конечно найдётся, ваша светлость, конечно.

Чувствую, надурили нас тут знатно на пищу, но что поделать, рынка нет, а кормить наг чем-то надо, не аскеты же они у меня. Так и отправились снова в путь, искать колдуна, капище, да чешуйчатых, которые скот воровать повадились…

Глава 8. В болотах


– Гос-с-сподин, вы уверены, что здес-с-сь безопас-с-сно? – спросила Аин, беспокойно оглядываясь по сторонам.

Лес вокруг выглядел зловеще. Темные деревья, коряги, лёгкий туман и запах болота делали своё дело. Мария тоже нервничала, как и остальные наги.

– Не уверен. Будьте бдительны, – ответил я, пытаясь прикинуть, куда тут надо встать, чтобы поумнеть.

Капище мы обнаружили в двух часах пути от деревни. Я так и не смог понять, в честь какого бога или демона его выстроили, слишком уж старым оно оказалось. На земле виднелись остатки расписанного странными древними письменами круга, полуразвалившиеся столбы грозились вот-вот разрушиться от дуновения ветра. Всё вокруг поросло мхом и болотным плющом, отчего это место казалось ещё более древним и заброшенным, нежели было на самом деле. Однако, едва мы вошли внутрь круга я почувствовал какое-то странное спокойствие. Словно мы и вправду были в безопасности. Побродив по капищу, я обнаружил в центре странную табличку. Смысл текста понять не сумел, однако меня осенила догадка. В нескольких шагах от надписей, под слоем мха и мелкой травы обнаружился небольшая круглая платформа. Прежде, чем попытаться встать туда, я потыкал в неё палкой, на всякий случай. Эффекта не последовало и я, уже без опаски, занял нужное место.

Покинутое капище.

Стоя на руинах древнего капища, вы становитесь мудрее.

Ментальная выносливость + 1!

Оп, а вот и единичка мозгов подъехала! Довольный, я сошёл с места силы и предложил попробовать Аин. Однако, на юнитов покинутое капище никакого эффекта не оказало. Странно. Оседлав Серогрива, я повёл армию дальше по дороге. Никакого сопротивления на пути от Комариной топи к капищу нами встречено не было. Судя по местности уже здесь неподалёку должна находиться какая-то из плодилен Болотного замка, создающая проблемы местным жителям. Осталось только дождаться возвращения разведчиков и зачистить их.

Конечно, отправлять наг на разведку было не самой лучшей идеей, для этого куда лучше бы подошли ракшасы с их магией разума и джинны, которые могут становиться невидимыми, однако, я не мог позволить себе терять время на пустые рысканья по лесу в надежде отыскать кого-то. Благо, существует интерфейс и технологическая магия, которые существенно облегчают работу с разведчиками. Так бы мне пришлось стоять на одном месте, или двигаться медленно, ожидая, пока высланные в лес наги вернутся и расскажут, где находится логово врага. А так сейчас, увидев, что одна из наг движется обратно по направлению к дороге, я просто связался с ней при помощи технологического заклинания. Разведчица сообщила, что смогла обнаружить нечто, похожее на поселение.

Оставался вопрос о том, что делать с Серогривом. Коня по болоту особо не потащишь, он только будет задерживать. Не придумав ничего лучше, я отправил его обратно в Комариную топь, а сам, вместе с нагами, отправился в путь через болото.

Двигались мы медленно, в основном, из-за меня. Низкая выносливость дала о себе знать довольно скоро, буквально через первую сотню метров, после которой мы были вынуждены остановиться на небольшую передышку. Лес вокруг всё так же не выглядел гостеприимным. Мох, слякоть, комары, запах болота, поросшие плющом деревья. И если Мария чувствовала себя относительно комфортно, то я один раз наступил не туда и чуть не утонул. До наги-разведчицы оставалось совсем немного – каких-то полкилометра. Карта подсказывала, что двигались мы на северо-запад, удаляясь немного от деревни вглубь леса. Встреченная разведчица рассказала, что до самого поселения она дошла, но судя по тому, что она видела – оно должно быть где-то неподалёку. Мы сбавили темп, я приказал усилить бдительность. Не хватало нам ещё вражеских разведчиков проморгать.

Вскоре в лесу показалась небольшая тропка, еле заметная, она петляла между деревьями и кустами можжевельника, аккуратно огибая трясину так, что терялась из виду за ближайшим поворотом. У нас был выбор – пойти по ней, или обойти вражеское поселение из лесу. Немного подумав, я решил разделить армию. Пусть отряд из меня, Марии, и пяти наг идёт по дороге, а остальные, во главе с Аин, следуют за нами в лесу. Почему я поступил именно таким образом? Наги передвигались по болоту довольно тихо и быстро. Так же, как и мы могли идти по тропинке. Это сэкономит нам время. Во-вторых, я готов поспорить, что если здесь и есть какое-то поселение, то на тропинке нас заметят едва ли не сразу, что отвлечёт внимание врага от отряда наг, медленно крадущихся в лесу.

Со временем тропка становилась немного шире, идти по ней стало удобней. Где-то слева, скрытый среди деревьев и кустов журчал ручей. Здесь, вокруг тропы, слякоти стало меньше, всюду рос высокий папоротник, скрывавший под собой землю, покрытую полусгнившими прошлогодними листьями.

Что-то мелькнуло в воздухе, привлекая моё внимание. Запоздало я осознал, что это была стрела. Тут же бросился в сторону, рядом с глухим ударом на землю свалилась мёртвая нага. Спереди, где-то в полусотне метров на дороге показались четверо лучников.

– К бою! – рявкнул я, вынимая меч из ножен.

Тут, рядом, из зарослей папоротника, как черти из табакерки вылезли ящеры. Здоровые твари под два метра ростом, мощные, с длинными копьями они тут же бросились в стремительную атаку. Недолго думая, я швырнул в них огненный шар. Раздался взрыв, который накрыл врагов, стояли-то они очень плотно. Ящеры зашипели и бросились врассыпную, надеясь обступить наш отряд со всех сторон. Завязалась драка. Времени рассматривать окружение не было, на меня пёр озлобленный ящер с копьём. Первый его удар я отбил мечом, попытался сблизиться, но что-то ткнуло меня в бок. Ящер этим воспользовался и я огрёб древком по лицу. Добить меня болотный житель, однако, не сумел – на его пути встала нага. Встала и тут же завалилась в сторону со стрелой в боку. Ящер довольно оскалился, но радовался недолго – его постигла та же участь. Я глянул – Мария постаралась. Через секунд тридцать на дороге появился отряд Аин, а единственный выживший ящер-лучник после залпа наг скрылся где-то в болоте.

– Гос-с-сподин, вы в порядке? – Аин выглядела обеспокоенно.

– Да, – ответил я. Повезло, что стрела ящеролюда, попавшая в бок, не прошла сквозь доспех. А то пришлось бы худо, – не будь я проклят, проблем бы не возникло.

– Не переж-живайте. Этот колдуниш-ш-ка познает муки! – нага сжала кулак, будто бы сдавливая чьё-то сердце.

Аин произнесла эту угрозу таким тоном, что я невольно посочувствовал бедному чёрному магу. Несмотря на то, что он меня проклял, не хотелось бы оказаться на его месте. Оглядев наш отряд, я первым делом поинтересовался, каковы потери. Четверо наг убиты. Всё благодаря вражеским стрелкам. Застали нас врасплох, сволочи. Трупов ящеролюдов мы насчитали десять, вместе с лучниками. Из них парочка погибли от моего огненного шара, что дало мне неплохой прирост опыта. Открыв логи, я присвистнул. Наконец-то девятый уровень! Да ещё какой!

Новый уровень!

Текущий уровень: 8 (Опыт: 15 685)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Покровитель магов или Логистика?

Конечно, жаль было отказываться от «Покровителя магов», но Логистика выпадает тоже не часто. А, раз магов я пока не построил, у меня просто не осталось вариантов для выбора. Характеристика привычно ушла в силу магии.

– Каковы ваш-ш-ши приказания, гос-с-сподин?

– Дай мне десять минут, – отозвался я, – глядите в оба.

Я присел у ближайшего дерева и залез в интерфейс, в справку, уже однажды проявившую себя хорошо. Требовалось узнать побольше о болотном замке и ящерах, которые его населяли. Судя по тому, что среди классов и рас на старте я не видел никого похожего, я предполагал, что болото принадлежит к так называемым замкам-нпс. И оказался прав. Замок оказался из тех, кто хорош только на своей территории. Собственно, поэтому это и был замок нпс – с его юнитами проводить завоевание других территорий представлялось крайне проблематичным. Однако, на болоте они были довольно грозной силой, с которой следовало считаться. К счастью, ящеры обладали существенным минусом – низким приростом и медленной скоростью естественного размножения. А это значило, что молодое поселение, после поетри десяти бойцов вполне могло быть наполовину обескровлено. Закрыв интерфейс, я обратился к Аин.

– Идём дальше. От их шального гнезда не должно много остаться.

– Как прикаж-жете… – ответила Аин и уползла вперёд, втав во главе отряда.

Наученный горьким опытом засады, я пустил двух наг в авангард, в качестве разведки, а сам теперь шёл в центре группы, рядом с Марией. Та держала лук наготове, на случай непредвиденной атаки. Путь до нашей цели оказался недолгим. После небольшого вынужденного привала нам осталось пройти всего пару километров. Дорога резко повернула вправо, представив нам поселение. Ограждённое огромной стеной коряг, веток, старых пней и острых сучьев, оно находилось посреди огромной поляны. По левому краю тёк ручей, в нём имелось несколько запруд и омутов. Росли кусты, в лесу по той стороне виднелось болото. В центре поселения росло огромное дерево, раскинувшее свои ветви так далеко, что своей тенью оно едва ли не закрывало всю поляну. Где-то там, под самыми толстыми ветками, в центре виднелось отверствие улья. От нас, стоящих на карю поляны, до них оставалось примерно две сотни шагов.

На стене появились ящеры с луками. Немного, я насчитал всего восемь штук. Ворота глухо захлопнулись. При ближайшем рассмотрении оказалось, что это не было беспорядочным нагромождением веток и прочего хлама, нет, это было полноценной стеной, скрывающей заточенные колья, по которой трудно было взобраться и которую очень удобно оборонять сверху. И в ней имелось некое подобие ворот – просто кусок сбитых крепко заточенных стволов деревьев опустился сверху, закрыв проход в селение.

Наги приготовили луки. Ящеры не спешили стрелять – с такого расстояния они только бы растратили зря стрелы. Я пока что прикидывал наши шансы на победу. По большому счёту, ситуация складывалась патовой. Маны хватило бы ещё на два-три огненных шара. Если учесть, что у них в поселении имеется улей, а стена, как бы удобно её ни было оборонять представляет собой огромную кучу дров – этого должно хватить, чтобы сжечь здесь всё к чёртовой бабушке. С другой стороны, наг в отряде осталось всего шестнадцать и, пусть они и сильнее, выставлять их против целого приплода стрекоз и оставшихся в живых ящеролюдов я бы не рискнул – кто знает, на чьей стороне окажется победа. Даже если на нашей – терять большую часть армии в данном случае не хотелось.

Но опять же, разворачиваться сейчас и уходить – явно не выход. Во-первых это квест от Ладислава, а во-вторых у меня тут бесхозное враждебное поселение нарисовалось. С другой стороны…. Терять войско так не хотелось, что я задумался о дипломатическом решении данного вопроса. И чем больше я о нём думал, тем больше он мне нравился. Ведь ещё одна деревня под контролем – это большой плюс. А на болоте ящеры – лучшие воины, которых можно найти. Если удастся заполучить это селение – они станут надёжной защитой от врагов в этой части карты. А ещё я читал, что у них имеются неплохие маги разума. Хотя, если судить по данному поселению, как раз таки магов у них нет. Были бы – они бы напали в той засаде или, хотя бы, вели себя куда смелее. Подумав, я приказал нагам рассредоточиться и приготовить луки.

Встал вопрос, как предложить переговоры? Мы вроде как нападающая сторона, они явно не намерены сдаваться так просто. Посылать кого-то из наг, или Марию – совершенно не хочется. Идти лично – тем более. Если убьют разок, авторитет весь растеряю. Немного подумав, я спросил своих.

– Есть у кого-нибудь что-то для письма?

Мария, порывшись в подсумке нашла уголёк. Мало того, у неё нашелся ещё и кусок какой-то ткани! А я уж думал, придётся рукав отрывать от рубашки. Накорябав слово «Переговоры» на этом куске ткани, я велел девушке привязать его покрепче к стреле и запустить в сторону селения. Так она и сделала. Ящеры на стенах наблюдали очень настороженно и долго не спускались к стреле, когда она упала в полусотне метров от стены. Жестом я велел своим опустить луки. На всякий случай. Вдруг они думают, что это хитрая ловушка.

Минуты две ничего не происходило. После, какой-то маленький ящер, явно очень молодой, резво слез со стены и нырнул в папоротник. Выскочил на дорогу, схватил стрелу и так же резво убежал обратно зигзагами, не выныривая из травы. Траекторию его движения мы, впрочем, видели по шевелению зелени.

Через какое-то время на стене показался ещё один ящер с луком. Ростом он был чуть выше своих собратьев-лучников, но гораздо меньше тех, кто торчал там с копьями. Вообще, довольно странная тенденция, все копейщики имели более крупное и мощное тело, нежели стрелки. Может у них это по половому признаку разделено? Я не очень хорошо знаю иерархию внутри болотного замка. Этот ящер зарядил стрелу и пустил её в нашу сторону. Упала она примерно на таком же расстоянии от нас, как и наша от них. Может чуть ближе. Кивнул Марии, девушка резво побежала, подняла стрелу и принесла её мне, возвращаясь так же зигзагом.

На стреле имелась та самая тряпка, которую пустили мы. Только на обратной её стороне, таким же угольком было написано: «Вожаки. Одни». Я прочитал, кивнул, велел отряду держать ухо востро и не нападать без моей команды. Сделал несколько шагов вперёд, но не слишком отходил из-под тени деревьев. Ящер с луком скрылся в поселении и через какое-то время вернулся на стену с копьём. Слез с неё и начал медленно идти в мою сторону по дороге. Пройдя шагов тридцать он встал. Понятно, видимо, хочет встретиться ровно посередине. Я пожал плечами и продолжил движение. Увидев, что я тоже иду, вожак пошёл навстречу. Встретились примерно на середине пути. Ящер воткнул копьё в землю и уставился на меня. Выглядел он действительно немного странно. Субтильный и худой, по-сравнению с теми воинами, которые нападали на нас. Может, старый просто?

– О чём желаешь говорить, Маг? – заговорил он.

– Как хозяин всех окрестных земель, предлагаю вам решить конфликт миром.

– Ты лжёшь, – оскалился ящер, – те хумансы из деревни послали тебя убить нас. Мы убили двух их Пасс-са и теперь их Род под угрозой!

– Кого? – не понял я, – не важно. В любом случае, жители деревни лишь смиренно просили разобраться с тем, кто ворует у них скот.

– Всё для того, Маг, – важно заговорил ящер, словно объясняя мне какую-то простую истину, – чтобы выведать у тебя где находится наше селение и послать сюда своих Самцов. А ты лишь помог им, убив десять наших воинов, – ящер грустно вздохнул.

– Твои воины первыми напали на мой отряд из засады. Я защищался. И сейчас предлагаю вам сдаться. Если откажешься я не буду милосерден.

Ящер хлёстко ударил своим длинным языком по воздуху и взялся лапой за копьё. Понять бы ещё, что это значило.

– Ты в сговоре с подлыми хумансами. Они возжелают нашей смерти, если мы сдадимся тебе. Однажды они почти сумели истребить нас, больше этого не повторится!

Репутация с Вожаком – 3 (Всего -6, Враждебно)

– Пусть желают что хотят, пока я хозяин этой земли никто из моих подданых не посмеет тронуть вас. У тебя осталось мало воинов. Нас тоже не много, но на нашей стороне магия. Если желаешь сражаться, будь по твоему, но потом не проси пощады. Я неумирающий, даже потерпев поражение сейчас, я вернусь с новой армией больше прежней уже послезавтра. А твой род не успеет восстановиться так быстро и погибнет. Я не желаю вам смерти и предлагаю решить вопрос миром. Решай Вожак, что важнее для вашего рода – твоя гордость или светлое будущее.

Ящер оглядел наг. Его взгляд задержался на ком-то за моей спиной, после чего переключилсяна меня. Он молчал, напряжённо о чём-то размышляя.

Репутация с Вожаком + 3 (Всего -3, Нейтрально).

– Сами Болотные боги молвят твоими устами, Маг. Хумансы убили многих достойных ящеров, наш Род одичал, но выжил. Ненависть к хумансам затуманила мой разум, но ты разбудил его, – он взял длинную паузу, после чего со вздохом выдавил, – Сохранение Рода важнее. Что ты предлагаешь, неумирающий?

– Вы сдаётесь, ваше поселение переходит под мою руку. В обмен я гарантирую вам спокойную жизнь и развитие, а так же любую помощь, которую смогу оказать, в том числе и военную. Если ты согласен, Вожак, то давай не будем стоять здесь на пыльной дороге, а обсудим условия внутри. Если нет – у тебя есть шанс отказаться сейчас.

Ящер ещё немного подумал, кончик его хвоста напряженно дёргался, выдавая труднейшие думы. Он то и дело поглядывал на поселение, его лапа то и дело тянулась к копью, но так его и не касалась.

– Есть одно важное условие, Маг. Если уберёшь деревню хумансов – я готов сопроводить тебя в своё жилище, где мы продолжим разговор. Те хумансы – потомки и родственники истребителей нашего рода. Нам нельзя сосуществовать рядом. Я знаю, у тебя в подчинении есть и другие деревни хумансов. Быть может, мы не будем против, быть может даже наладим торговлю, ведь глупо судить о целом болоте по первой луже. Однако эта первая лужа должна убраться.

Настала моя очередь задумываться. Убрать деревню – это дело нелёгкое. Поставил он меня, конечно, перед выбором. Может их по другим деревням раскидать? В рудниках места нет, но в Сосновом хоть отбавляй. Или…точно! У меня ведь есть заброшенная деревня около замка! Туда-то я их и переселю. А ящерам позволю спалить остатки домов, может им легче будет от этого.

– Я согласен. Через неделю на том месте не будет деревни.

Репутация с Вожак + 10! (Всего 7, Нейтрально)

Репутация с Селением + 10! (Всего 4, Нейтрально)

– Да будет так. Идём со мной, Маг, обсудим детали…

Я попросил ящера открыть ворота. Он кивнул и пошёл в сторону селения, я же направился к своим воинам. Дипломатия решает!

– Как прош-ш-шли переговоры, гос-с-сподин? – спросила Аин.

– Хорошо. Теперь у нас есть новая деревня в подчинении, – ответил я, чем слегка расстроил нагу. Какая-то она у меня кровожадная.

Приказал воинам убрать оружие и следовать за мной. Ящеры уже открыли путь внутрь. Марию с собой брать не стал, оставил снаружи в компании пяти наг на посту. На случай непредвиденных ситуаций. Остальные зашли со мной в поселение.

Выглядело оно довольно интересно. В центре красовалось огромное дерево. Перед ним имелось нечто вроде круглой площади, по правой и левой стороне которой стояли две большие полуземлянки с бревёнчетыми крышами, покрытые мхом и обросшие болотным плющом. По левой стороне, неподалёку от стены находился загон ездовых ящеров, ныне пустой, так как наездники пребывали в полной боевой готовности прямо в центре селения. По краям, у стен, виднелись одиночные полуземляночки, гораздо меньше больших. Как я понял, там жили какие-то привелигированные ящеры. Вокруг импровизированной площади со стволом дерева в центре стояли три похожих здания, но побольше, два из которых были хорошо утеплены. Кострища я тут нигде не заметил, должно быть, оно где-то с другой стороны дерева, поскольку разводить огонь со стороны улья змей – идея не из лучших.

Наша процессия провожалась заинтересованными взглядами. Впрочем, Ящеры не спешили опускать оружие и относились к нам настороженно. Десяток наг, которых я взял с собой, остался перед входом в центральную полуземлянку. Вожак пригласил меня внутрь и зашёл первым. Я спустился туда следом за ним. Внутри, в большой комнате без мебели уже ждали двое. Один… или одна ящерица, судя по ухоженной чешуе и ожерелью из каких-то камешков и некто очень упитанный. Сначала я думал что это какая-то иллюзия, просто никогда в жизни не доводилось видеть существо, похожее на очень раскормленного крокодила. Они сдержано поздоровались со мной и покосились на вожака. Тот занял место прямо на полу между ними и пригласил меня сесть.

Разговор вышел не слишком долгим. Оговорили лишь размер дани, которую ящеры, как и все другие мои деревни будут платить едой, благо и выращивать и охотиться умеют прекрасно на своём болоте. Так же я оставил за собой право в случае военной необходимости призвать на службу половину воинов их Рода, а так же стрекоз и наездников на ящерах. Вожаку это не слишком понравилось, но я его заверил, что произойдёт это только в случае нешуточной угрозы всему королевству. Посовещавшись тихонько со своими, видимо советниками, он согласился. Те вообще встревали в разговор очень редко и практически всё время молчали. В обязаности ящеров помимо прочего входила охрана моих земель со стороны болот, и, разумеется, в случае обнаружения враждебно настроенных чужаков требовалось незамедлительно сообщить об этом мне. На том и порешили. Сразу после согласия вожака система выдала сообщение о том, что поселение ящеров перешло под мой контроль. Рядом шел таймер с обратным отсчётом дней до бунта в случае, если деревня Комариная Топь останется на прежнем месте.

– Вождь, раз ты обещал любую помощь, у нашего рода есть к тебе просьба. Теперь, когда мы признали твою власть, я могу рассказать тебе, что наш род возник…

– Хищестс, но… – подал голос толстый.

– Молчи, Фешшес-с, он единственный, кто в силах помочь Роду. Ты – старший Пасс-са в Роду, но бьёшься как рыба на суше. Запомните, всегда нужно действовать в интересах Рода, и сейчас тот самый случай, – важно подняв коготь в сторону потолка сказал вожак. Двое его советников согласно покивали.

«Так вот оно что!»– подумал я. На самом деле эти двое не имели никакой власти или веса, потому и говорили мало. Видимо, вожак устал тянуть все дела в селении один и готовит себе помощников. Вожак, тем временем, повернулся ко мне и продолжил рассказ.

– Около месяца назад, наш род пришёл в эти места в поисках нового дома. Но мы столкнулись с многочисленным отрядом хумансов, предводителем которого был отец поганого Ладислава, да умрёт он бесхвостым в страшных муках. Не знаю, почему они вдруг напали на нас. Завялась тяжелая битва. Это произошло на том месте, где сейчас стоит их поганая деревня. Мы бились славно и убили много хумансов, но потерпели поражение, ведь их оказалось гораздо больше. Наш род оказался на грани гибели. Мой ездовой ящер привёз меня к этому дереву. Тут я и решил основать гнездно. Позже стрекозы завели в нём улей, но тогда не было и его. Каким-то чудом удалось высидеть первую кладку, но без Пасс-са наши знания оказались утрачены.

– Прости, что перебиваю, Хищестс, но кто такие Пасс-са? – решил я всё-таки задать уточняющий вопрос.

– Разве у хумансов нет Пасс-са? – удивился ящер. Увидев непонимание на моём лице он продолжил, – Пасс-са это Фешшес-с, они те, кто высиживает наши яйца. Самка откладывает, Самец покрывает, а Пасс-са своим теплом согревает и высиживает, а после и воспитывает молодых ящеров. Рассказывая им о устройстве мира и помогает делать первые шаги. Разве у хумансов не так?

– Нет. Люди теплокровны, для продолжения рода им нужен лишь самец и самка. самец оплодотворяет самку и она в своём теплом животе вынашивает дитёныша, после чего рожает на свет, – постарался я объяснить ящеру его же словами.

– Болотная тина! – воскликнул вожак, – немыслимо. Но, вернёмся к делу. Без Пасс-са наши знания оказались утрачены, ибо я воспитал новых ящеров как смог, но я – не Пасс-са. Наши Пасс-са обладали особым даром магии разума, они были способны общаться с маленьким ящерами, когда те ещё внутри яиц. И наших новых Пасс-са так никто и не сумел обучить силе Разума. Фешшес-с научились говорить с невылупившимися, но этого мало. И поскольку ты, наш господин, Маг, моя просьба выражается в следующем. Обучи Фешшес-са Магии Разума, дабы наши Пасс-са стали вновь полноценными.

– Хорошо, – ответил я, – но есть загвоздка. Сам я владею школой разума не слишком хорошо, чтобы учить этому кого-то. Посему это произойдёт не раньше, чем я построю достаточно сильную Гильдию магов, чтобы его мог обучить достойный наставник. Если желаете, я могу взять Фешшес-са в замок и отдать на обучение в Гильдию Магов уже сейчас, дабы он овладел и другими магическими дисциплинами. Это сделает его мудрее и опытнее и может быть его врождённая сила откроется ему быстрее.

Репутация с Селением + 10! (Всего 14, Дружелюбно!)

– Мы благодарны. Наш Род сможет стать гораздо сильнее. Разумеется, Фешшес-с сегодня же отправится с Вами. Если мы можем быть чем-то полезны, спрашивайте. Нам ведомо многое о окрестностях и болоте, о чем эти жалкие хумансы могут лишь догадываться.

– Расскажите всё, что считаете нужным, – улыбнулся я. Проверим, как много информации они мне выдадут.

– Возможно, Лорда заинтересует, что неподалёку здесь живёт колдун. Мы иногда покупаем у него лечебные снадобья, меняем их на еду, работу или золото, которое отбираем у хумансов из деревни, пусть она погибнет от зимней стужи! – заговорил тот самый пасс-са.

– Сможешь показать дорогу?

– Разумеется, – ответил ящер. Следующим слово взял Вожак.

– На севере есть серная шахта. Охраняется двумя гидрами, но уже старыми. На востоке проклятые хумансы, но те дальше своего носу не видят. За их деревней, на востоке, находится жилище комаров, они иногда налетают на путников, а так же роща чудесных яблонь, где мы иногда собираем плоды. О старом капище господин наверняка уже знает, однако, на юге, у истока ручья есть пещера. В ней живут странные чудища с головой, похожей на лик тиграна, хвостом с жалом и крыльями. Очень опасные твари, наши воины еле унесли ноги, когда впервые увидели их. Дальше на запад, за колдуном, течёт великая река. На другом её берегу мы пока не бывали. Однако, однажды, отряду молодых ящеров довелось столкнуться с какими-то излишне волосатыми хумансами на лодке. Те были очень свирепы в бою и нашим воинам пришлось отступить и спрятаться в болоте. К счатью, до поселения волосатые хумансы не добрались, они лишь побродили по берегу и убрались восвояси на своей лодке, не найдя поживы. Сие всё, что может быть интересно в округе для господина.

– Благодарю за очень подробный и точный рассказ, Хещестс. Я рад, что обрёл столь честных союзников. А теперь, Фешшес-с, пожалуйста, отведи наш отряд к колдуну…

– Время близится к ночи. Я знаю, что хумансы предпочитают дневной свет приятной ночной тьме, быть может, вы захотите остаться за нашими стенами?

Я взглянул на таймер. Да, вечер уже приближался. Должно быть, совсем скоро на болото опустятся сумерки.

– Мне приятно ваше гостеприимство, но я спешу. Мы разобьём лагерь в лесу, может быть даже у колдуна. Веди, Фешшес-с.

Пасс-са степенно кивнул и попросил подождать, пока он соберётся в дорогу. Я кивнул и, в сопровождении вожака, вышел на улицу. Там он сделал объявление всему племени о том, что мы договорились. Обстановка разрядилась, ящеры опустили оружие и разошлись по сторонам. Я покосился вверх. Там, в десятке метров над нами вокруг дупла, источающего лёгкий красноватый свет, кружили немногочисленные стрекозы. Здоровых полуметровых тварей, с тонкими крылышками, правда, трудновато назвать стрекозами в прямом смысле, но… были похожи.

– А почему вы не натравили на нас стрекоз в бою? – поинтересовался я у вожака. Тот отвернулся в сторону и тихо, смущённо пробормотал.

– Без Пасс-са мы не можем с ними договориться. Они просто живут тут и кружат над нами. Не нападают, потому что помнят о нашем родстве, но без сил Пасс-са…

– Понятно, – ответил я, а сам направился к дереву.

Вожак не понял, что я хотел сделать, а я всего лишь коснулся перстнем власти старой коры. Захватил строение «Улей змеев» и присвистнул. Да тут целый недельный прирост без дела болтается. А сколько ещё наверху летает просто так! Нанять?

Немного пораскинув мозгами, я передумал. Да, такой рой усилил бы мою армию, но, во-первых, мы договаривались с вождём на крайнюю военную необходимость, а улей всё-таки часть его селения. И во-вторых, мораль моих войск сильно упадёт. Люди в лице Марии, наги. А тут ещё и эти летучие твари. Нет, пусть лучше копятся. А там, когда этот пасс-са овладеет разумом в нужной степени, видно будет. В крайнем случае призову сразу тучу, будет сюрприз врагам.

Из хижины вышел Фешшес-с, облачённый в темную рясу, видимо снятую с какого-то человеческого святоши. На мой вопросительный взгляд он пояснил – чтобы закрываться от палящего солнца вне леса. За спиной у толстого ящера имелся походный мешок с какими-то пожитками, а в руках он держал копьё, такое же, каким были вооружены воины их племени, и опирался на него, как на посох. Двинулись в путь.


Дорогой читатель! Если тебе понравилось произведение, пожалуйста, – не поленись поставить лайк или оставить отзыв! Если же не понравилось – не стесняйся указать на ошибки, ведь только так я смогу узнать, как сделать своё произведение ещё лучше.

Глава 9. Хижина мага

Должен сказать, теперь, когда нас вёл ящер, лес вокруг не казался таким враждебным. Дорога тянулась сквозь топь, двигаться приходилось очень аккуратно, стараясь не отставать от Фешшес-са, но, как бы мы не старались идти аккуратно, пара неприятностей всё-таки случилась. В первый раз во время небольшого привала Мария едва не закончила свой жизненный путь в трясине, а второй раз я оступился из-за усталости и чуть не угодил в болото, но Фешшес-с успел придержать меня древком копья. Вскоре тропка, петлявшая через топь, вывела нас прочь из болота. Теперь мы шли вдоль ручья, вверх по течению. И чем выше мы поднимались, тем более старые здесь росли деревья. Могучие, высоченные, с толстыми необъятными стволами, они раскинули свои кроны так широко, что закрывали листьями небо. В их тени давно царил сумрак, росли причудливые цветы и кустарнки. Всё казалось каким-то сказочным и волшебным. Вдалеке заухала сова. Приближалась ночь.

Ящер довёл нас до странного места. Здесь ветви двух дубов замысловатым образом переплетались, образовывая настоящую живую арку. Их стволы словно тянулись друг к другу, создавая проход, от которого тропинка уходила круто в гору. А всюду вокруг непроходимой живой стеной росли кусты орешника и можжевельники.

– Здесь живёт колдун. Он не терпит присутствия солдат, пусть воины твои останутся здесь.

– Аин, оставь оружие, ты идёшь с нами. Остальные разбейте лагерь там, – я указал на дерево, где было подходящее для ночлега место. Нага лишь кивнула и отдала своё снаряжение. Отряд отправился отдыхать, а мы продолжили путь к жилищу колдуна. Едва я пересёк Арку, в углу мелькнуло системное сообщение.

Вы вошли в локацию: Хижина Мага.

Тропинка уходила резко вверх, нам пришлось взбираться по крутому склону, на котором я останавливался через каждые двадцать шагов. Наконец, мы вышли на поляну, окруженную высокими столетними дубами. Это было наверное единственное место в лесу, откуда я смог увидеть небо, с западной стороны окрашеное в теплые краски заката. Здемь царила непередаваемая атмосфера спокойствия и тепла, я чувствовал себя просто прекрасно. На поляне преспокойно щипала траву косуля, не обращая на нас никакого внимания. Щебетали птицы, стрекотали насекомые, здесь повсюду кипела жизнь.

Под сенью старого дуба на правом краю поляны стояла небольшая избушка с соломенной крышей. Крепкая и добротная, без лишних прекрас. Рядом аккуратно сложеный колодец, небольшой огородик, ограждённый чудесным заборчиком из причудливо переплетающихся между собой ветвей. У крыльца стояло ведёрко, единственное окошко было закрыто.

– О-о-о, Фешшес-с пожаловал! Здравствуй здравствуй, юный ящер. Расскажи, кого это такого интересного ты привёл ко мне? – слева раздался звонкий старческий голос, заставив нас подпрыгнуть от неожиданности.

Из лесу вышел тот самый колдун. Седой старик в длинной белой рясе опирался на посох с замысловатой загигулиной на конце. Он выглядел совершенно не таким, каким я его представлял. С длинными белыми волосами и такой же длинной, пышной белой бородой да добродушным лицом с обилием морщинок у глаз, какие появляются лишь только у очень улыбчивых людей, он совсем не походил на умудрённого жизнью мага.

– Доброй Тины тебе, колдун, – уважительно проговорил ящер, обращаясь к старику, – позволь представить тебе сего достойного Мага, как нашего нового лорда. Он желал познакомиться с тобой.

Улыбка слегка поблекла на лице старика, а взгляд стал прохладнее. Он смерил меня с головы до ног оценивающим взглядом и подошёл поближе.

– И как же зовут сего лорда, и что за нужда привела его ко мне? – задал он вопрос, глядя мне в глаза.

– Моё имя Ренат Шер. Старуха Мирослава из села Соснового рассказала, что в этих местах живёт её учитель и только он может помочь нам в одном важном деле, – ответил я.

– Хм, – старик призадумался, – ну, проходи к избе, сядем, потолкуем, что за дело такое у тебя ко мне имеется. Как там ученица моя поживает?

– Так себе, – честно ответил я, – мужики деревенские совсем уважать перестали, я как в дом к ней зашёл, боялся, что потолок обвалится. Вот, приказал селянам избу ей новую выстроить.

– Это дело правильное, негоже, когда знахарь деревенский в развалюхе живёт. Опасно для тех, кого лечить будет, – покивал дедуля.

Мы как раз подошли к избе. Старик зачерпнул чашкой воды из ведёрка, напился. Рясу свою белую он повесил на крючочек у двери, там же поставил посох и, оставшись в одной свободной рубахе, штанах да лаптях – ну вылитый типичный крестьянский дед, только чистый больно и взгляд выдаёт. Чувствовалась в нём какая-то мудрость.

Старик присел на лавку у избы, махнул рукой на пень неподалёку, приглашая меня сесть. Фешшес-с уселся прямо на землю у огородика, а Аин устроилась рядом с ним, свернув хвост кольцами. Она сложила руки на груди и по всему её виду можно было сказать, что ей происходящее совершенно не нравится. Без оружия она чувствовала себя некомфортно.

– Так, почему, говоришь, ученица моя плохо поживает? – прищурившись, спросил дед.

– Проклята она, старик. И не вежливо это, беседу вести не представившись.

– Не представившись? – удивился он, как будто бы не услышав про проклятие, – так я ж думал ты знаешь, коль искал меня столь настойчиво. Беляк моё имя, отродясь было. А ты, стал быть, юный маг, тоже от чёрной магии страдаешь. Мирослава-то знает, помогать ей не стану, а тебе, видать, сказать забыла.

– Почему не станешь? Она же твоя ученица, – удивился я.

– Так не рассказала она тебе, видать, что женою Мстиславу была в своё время, дурёха несмышлённая, а когда тот понял, что секреты мои через неё выведать не сумеет, ушёл от неё, да проклял на прощанье, – спокойно сказал старик и продолжил, – я, хоть и добр по натуре, обещания держу крепко. Сказал – выберешь его, помогать тебе не буду больше.

– Интересно. И вправду, теперь её история обретает новые краски, – пробормотал я, – ты верно угадал, я тоже страдаю от проклятия. Уж больно Мстиславу не понравилась голова сына, прибитая на заборе в Сосновом, – видя слегка удивлённый взгляд Беляка, я поспешил пояснить, – он был казнён за убийство и предательство.

– Для Мстислава сын всегда превыше остальных стоял. От проклятья тебя освободить могу, но знай – он тебя в покое не оставит, пока не изведёт. Такая уж у него натура, – покачал головой старик.

Он потянулся, широко зевнул и направил на меня руку. В уголке выскочило системное сообщение, а я почувствовал настоящий прилив сил. Усталость, накопившуюся за день, как рукой сняло.

На вас наложено заклинание Рассеивания. Проклятие снято!

Текущая выносливость: 8

– А теперь, Ренат, попрошу тебя оказать ответную услугу.

Получено задание:

Условия:???

Награда:???

Штраф за отказ/Провал:???

Принять? Да/Нет

– Хорошо. Ты ответил добром на мою просьбу, почему бы и мне не ответить тем же, – улыбнулся я, решив, что раз условия квеста неизвестны, старик проверяет меня на «правильность».

Репутация с Беляк: + 5 (Всего 5, Нейтрально)

– Что ж, тогда слушай. Неподалёку отсюда, пригорке, есть источник. Из него бил ручей, но недавно кто-то перекрыл воду камнем. Я-то уже староват буду глыбы ворочать, но ты вроде молодой, силы есть. Убери камешек тот, дабы ручей свободно течь мог, да дальше живых тварей поить в лесу водою своей. Но сделать это ты должен один.

– Хм, – я задумался. Странное условие. Здесь определённо есть или какой-то подвох, или старикан хочет, чтобы задание для меня оказалось чуть сложнее. Так я бы просто Аин попросил убрать камень, да и дело с концом.

– Что ж, хорошо, – ответил я, поднимаясь с пня, – я помогу. В какой стороне источник?

– А как пойдёшь в ту сторону, выйдешь на поляну, там старое сухое дерево стоит. От него направо поверни, да тропу увидишь. По ней иди прямо, она к источнику и приведёт, – сказал старик и, нахмурившись, добавил, – но будь осторожен, маг. Этот камень притащил кто-то намерено и я никак не смог уяснить, кто же.

– Спасибо за предостережение, – ответил я.

– Пожалуйста. А я, пожалуй, пойду подремаю. Время то уж позднее, спать пора.

Он потянулся, широко зевнул и, покряхтев, скрылся в избе. Мы с Аин переглянулись, я пожал плечами, приказал ей отправляться обратно к отряду и сообщить им, что всё в порядке. Фешшес-с остался ночевать прямо там, на траве. Я же пошёл в указанную сторону.

На поляну я вышел где-то через шагов триста и немного опешил. В середине торчало нечто чёрное и большое, издалека оно казалось каким-то сказочным чудищем. Подойдя поближе, я понял, что это сумерки морочат мне голову. Тут, среди буйно растущих трав и цветов, возвышалось сухое, древнее дерево расколотое надвое молнией. И из раскола уже виднелся небольшой росток.

Следуя инструкции я повернул от дерева направо и направился прямо в лес. Совсем скоро мне на глаза попалась неприметная тропка, такая узенькая, едва заметная, она повела меня по ночному лесу. Слышался стрёкот цикад, где-то вдалеке ухнула сова. Ночная живность начинала просыпаться. Шорохи, доносящиеся из кустов, топот ежей и возня различных тварей. Они не страшились присутствия человека, наоборот, совершенно не пугались меня, словно я никаким образом не мог им навредить. Выбежавший на тропу ёж даже не приостановился, когда я чуть не наступил на него, а лишь фыркнул да продолжил удирать в кусты. Бежавшая за ним лисица тоже совершенно не стесняясть пролетела мимо, преследуюя добычу. Тропинка уходила в гору, подниматься становилось всё труднее и труднее. Вскоре показалось иссохшее русло ручья. Совсем небольшое, но земля тут была всё ещё влажной, кое-где валялись мёртвые рыбёшки, которые зарылись в ил в попытках спастись. Их мелкие полусгнившие трупики задумчиво ковырял лапой барсук, охотившийся тут на лягушек. Примечательно, зверь хоть и насторожился поначалу, но так же не обратил на меня особого внимания и вернулся к своему занятию.

Чем выше вела тропа, тем каменистее становилось русло ручья. Появлялись места небольших водопадов и перекатов. Пришлось передохнуть, поскольку склон всё увеличивался и увеличивался. Однако, через сотни три шагов я, наконец-то, добрался. На вершине крутого холма, окруженного худыми, высокими деревьями, в ночи практически чёрными, показался источник, заткнутый огромным валуном, поросшим мхом. Вокруг него росла высокая трава и цветы, их бутоны сейчас были закрыты. Пахло приятно, не то, что на поляне Гривлингов. Стрекотали цикады.

Крупный неровный камень, размером с огромную кочку, такой, что захоти я его обхватить руками – не смог бы, лежал прямо перед небвысоким кусочком скалы, высотой около метра. Там, где очевидно находился источник. От глыбы в лес тянулась полоса смятой, вспаханой местами травы вперемешку с грязью и землёй. В темноте я её заметил не сразу но теперь, вблизи, всё было видно довольно чётко. Она уходила в лес и тянулась куда-то к подножью холма, усеянная сломанными ветками и стволами деревьев. Кто-то здоровый и мощный припёр сюда этот камень с подножья, целенаправленно надеясь заткнуть воду. И старик предупредил об этом. Вопрос только – кто?

Побродив вокруг источника, да так ничего и не обнаружив, я задумался над тем, как убрать этот валун. Попытался сдвинуть вручную – эффекта это не возымело никакого. Тогда, я присел на землю и опёрся о него спиной. В небе из-за туч показалась луна, осветив поляну мягким светом. Красиво, чёрт побери. Я почувствовал, как глаза закрываются, как усталость всё-таки берёт верх, но тут же хлопнул себя по щеке. Спать нельзя. Поднялся на ноги, отложил в сторону ножны с мечом и прикинул, как убрать каменюку.

На помощь пришла физика. Вздохнув, я пошёл к лесу, там подобрал несколько относительно круглых веток толщиной в три пальца и отнёс к валуну. Снова сходил туда, где неизвестный злоумышленник тащил валун в поисках какого-нибудь поваленного дерева. Таких имелось несколько, но лично мне подходило только одно. На вид, это был ясень, толщиной чуь крупнее моей ноги. Тащить его в гору оказалось той ещё задачей, но я справился. Обрубив с него все ветки, я принялся подкапывать валун.

Занятый этим процессом, я не сразу заметил странное подрагивание воздуха справа. Только, когда оттуда раздался звук, напоминающий перезвон маленьких колокольчиков, я обернулся. Над закупоренным источником, в лунном свете проявился дух. Маленькая девочка, сотканная целиком из воды заинтересованно наблюдала за моим занятием. Приглядевшись, я заметил, что она всё-таки прозрачна и мне только кажется, что она полностью водяная.

Заметив, что я смотрю прямо на неё, она издала тот самый перезвон и растворилась в воздухе. Пожав плечами, я продолжил подкапывать камень. С одной сороны я разместил под камень палки. Как сумел. С другой вырыл глубокую узкую ямку между камнем и куском скалы, из которой и бил источник. Кое-как просунул туда часть бревна, вздохнул и, что было сил, навалился.

Бревно слегка выгнулось, я испугался, как бы не сломалось. Надавил ещё сильнее и камень поддался. Он сместился сначала совсем чуть-чуть, а после дело пошло легче – каменюка попала на палки. Едва валун окупорил воду, из небольшой дырки в скале забил ключ. В воздухе материализовалась девочка, на этот раз уже точно сотканная из воды и, крикнув что-то своим тоненьким голоском, направила ручки в камень.

Мощнейшая струя воды отнесла глыбу на пару метров, буквально смыв под ним всю землю. Раздался лёгкий перезвон, дух источника пролетел вокруг поляны и скрылся в скале. Каждый цветок на мгновение, точно свечка, засиял серебристым светом, да тут же погас. Я почувствовал лёгкий прилив сил. В земле рядом с источником, там, где я подкапывал камень, само собой образовалось углубление полметра глубиной, откуда ручей продолжал свой путь по руслу. На его границе в мгновение ока выросла трава, появились небольшие камешки. Трава, примятая и вырванная валуном и смытая водой исчезла, а вместо неё проросла новая в считанные секунды. В углу выскочило системное сообщение.

Репутация со стихийными духами + 5! Всего: 5 (Нейтрально)

Я устало опустился на траву у родника. Таймер показывал «00:47». Второй уровень за день я так и не взял, к сожалению. Зато из плюсов можно отметить снятие проклятия, а так же единичку силы и выносливости, накапавшие мне за то время, пока я шёл сюда и пытался выковырять этот проклятый камень из земли.

Прислонившись спиной к скале, я взглянул в ночное небо. Звёзды. Надо же. Такие далёкие, такие яркие и красивые. Я никогда не видел таких ярких звёзд там, в реальности. Огни огромных городов просто не позволяли рассмотреть их ночью – было слишком светло. Глядя в чернильно-чёрный ковёр ночного неба, я поймал себя на мысли, что мне начинает казаться, будто бы этот игровой мир и вправду местами даже более живой, чем наша реальность. Вспоминая сегодняшнее путешествие сквозь болота, я с ужасом осознал, что, по какой-то неведомой причине начал испытывать беспокойство за игровых персонажей. Я реально сочувствовал этим ящерам и их истории, как и тому, что Беляк рассказал о Мирославе. Да что там, у его хижины я на какое-то время даже забыл, что нахожусь в игре и вспомнил только, когда вылезло перед глазами системное сообщение. По спине пробежали мурашки. Открыв интерфейс, я нашёл кнопку выхода. Нажал её. Перед глазами всё потемнело, я вновь перенёсся в капсулу. Посмотрел в тёмную крышку своего гроба, освещённую мягким синим светом диодов и, успокоившись, вернулся обратно в игру. Покидать капсулу не хотелось. Тяжело признаваться самому себе, но я просто боялся вновь встретиться лицом к лицу со всем, что постоянно напоминало мне о ней. И о том, почему я оказался в этой игре. Открыв глаза, я вновь уставился на ночное небо. Всё-таки, здесь оно куда красивее нашего…

В уши ворвался громкий звон колокольчиков, кожу обожгло холодом ключевой воды. Твою мать! Ошалело вскочив на ноги, я заозирался по сторонам в поисках врага, но увидел лишь духа источника, висящего над камнем. Он указывал рукой в сторону леса, туда, где дорожка из поломанных деревьев спускалась к подножью холма. Кто-то шёл.

Похлопав себя по щекам, я собрался. Огляделся. Меч валялся неподалёку. Не стал заморачиваться прикреплением и просто вынул его из ножен, приготовившись встречать опасность. Дух взволнованно летал вокруг источника воды. Светало. На склоне кто-то пробирался вверх, очень громко, ломая ветки и глухо топая о землю.

Вскоре на поляне показалось нечто. Чудище, свиду похожее на какого-то огромного йети, только с густой чёрной шерстью и зубастой пастью. Его белёсые глаза, казалось, были слепы, а вокруг фигуры витала какая-то еле заметная чёрная дымка. Ростом тварь не уступала медведю, стоящему на задних лапах, да и комплекции была похожей.

Издав глухой утробный рык, оно, пошатываясь, побрело к нам. Не побежало, а именно побрело, немного мотаясь из стороны в сторону точно пьяное. Я чуть отступил, надеясь, что тварь подойдёт ближе. Однако, вместо этого она остановилась у камня и обхватила его, явно намереваясь поднять.

Щелчок пальцами и молния, с грохотом, попала прямо в башку монстра. Он отпустил камень и громко взревел, обхватив лапами голову. Я же что было прыти бросился к нему. Момент нельзя упускать, пока тварь шокирована. Пригнувшись, я прицелился и вонзил клинок точно в горло урода. Чудище громко взревело. Дерьмо! Меч отлетел на пару метров в сторону, а мне пришлось резко ретироваться. Это его не убило. Я взглянул на духа источника. Тот не реагировал. Сплюнув, я побежал к воде, монстр за мной. Резко развернувшись, я оббежал неповоротливое чудище по кругу и, схватив меч, так же помчался к источнику. Тварь тупо следовала за мной, шатаясь из стороны в сторону. Когда он оказался в десятке метров от воды, дух что-то прозвенел и шмальнул в зверюгу плотным сгустком жидкости. Ядро угодило монстру в плечо и вырвало огромный шмат мяса, заставив его покачнуться и оросить траву густой чёрной кровью. Я выжидал. Дух выпустил второй снаряд, на этот раз попал в брюхо – но там такого мощного эффекта не последовало. Чудище просто зарычало и скрючилось. В десять шагов преодолев разделяющее нас расстояние я обрушил меч ему на голову. Он благополучно соскользнул по черепу, сняв скальп и вынудив меня уклоняться от гигантской лапы. Тогда я подрубил твари колено и отскочил назад.

Монстр неловко шагнул в мою сторону и нога его не выдержала веса. С глухим ударом туша свалилась на землю. Счётчик отката показывал ещё десять секунд. Чулище пыталось подняться, приподнимаясь на лапах. Дух источника выпустил ещё один снаряд. Попал в бок, вылезли рёбра, но существо лишь повалилось на бок и разозлилось сильнее. Дождавшись последние пять секунд, я вскинул руку. С кончиков пальцев сорвалась ещё одна молния, с гулом и грохотом ударившая в монстра. Сразу после этого дух ударил в него ещё одним снарядом, снёсшим часть головы, а я, сократив расстояние, рубанул сплеча прямо по шее. Тварь затихла.

Репутация со стихийными духами + 5! Всего 10(Дружелюбно).

Дух снова исчез из виду, а я побрёл к воде. Хотелось пить, да и мана почти закончилась. Если я всё правильно понял, родник волшебный и испив из него раз в день можно восстановить ману. Мои догадки полностью подтвердились, однако, кроме восполненого резерва, вода сняла всю усталость и подарила ощущение бодрости и готовности к новым свершениям. Мелкие царапины тоже затянулись. Вода, похоже, наполнена маной, то-то здесь так много всевозможных цветов и почва столь плодородна. Быть может…

Повинуясь какому-то внутреннему позыву, я опустился на землю у источника и аккуратно дотронулся до воды. Попытался почувствовать ману, разлитую в ней. Попытался ощутить, как она текуча, запомнить её свойства. Представил, как мана выходит из моей руки и смешивается с энергией элемента. Кончики пальцев больно обожгло холодом, а я сильно захотел одёрнуть руку, но не сумел. Покалывание усилилось и меня словно ударили по ушам, на оглушив на какую-то долю секунды. Тут же вся боль ушла, а в мозгу отпечаталась какая-то непонятная структура.

Познание элемента – успешно! Добавлен компонент заклинания: Первооснова – Вода.

Покачав головой, я поднялся на ноги, задумчиво разглядывая свою руку. Странно. Удивительно, странно и немного пугающе. Откуда я знал, что нужно делать, для применения классового умения? Как я сумел сделать это без помощи интерфейса? Меня не покидало какое-то странное чувство, очень непонятное и неприятное. В голове всё ещё чётко виднелась эта форма, мне казалось, я мог нарисовать её на земле по памяти. Брр… я передёрнул плечами. Надо порыскать на форуме в поисках ответа. Ладно. Хватит на сегодня с меня источников.

Светало. Таймер показывал «4:12». Солнце только-только начинало всходить, из-за деревьев его ещё не было видно, но небо давно посветлело. Взглянув на поляну ещё раз, я отправился к хижине мага. Сдавать квест. К моему возвращению готова была лишь Аин. Нага не спала, а бдительно наблюдала за округой и, увидев меня на поляне у избы совершенно не удивилась. Сдержанно поприветствовала и поинтересовалась, как всё прошло.

– Замечательно, Аин. Я сумел улучшить свою репутацию со стихийными духами. Это должно мне помочь на пути элементалиста.

– Рада за вас-с-с, гос-сподин.

Фешшес-с беззаботно дрых под лавочкой с копьём в обнимку, то и дело высовывая раздвоенный язык из пасти. Услышав наши разговоры, ящер проснулся и, поднимаясь, ударился головой о лавочку. Прошипел что-то невразумтиельное и медленно поднялся на ноги.

– Доброе утро, – усмехнувшись, поприветствовал я ящера.

– Доброй Тины, – буркнул он и отправился к колодцу.

– Аин, колдун внутри?

– Нет, – нага покачала головой, – ушел куда-то в лес около двадцати минут назад. Обещал скоро вернуться.

– Хм. Что ж, мы подождём, – сказал я и уселся на лавочку. В животе было пусто, хотелось кушать. Ломиться в избу мага я не осмелился, опасаясь снижения репутации, а у моих спутников подходящей еды не нашлось. Ящер поедал какое-то мясо, Аин вроде как уже завтракала. Довольствоватсья пришлось водой из колодца.

Маг показался на поляне где-то через полчаса с небольшой корзинкой, в которой нёс грибы. Он так же опирался на посох, но в этот раз был без мантии. Поставив свою поклажу у лавки, он присел на пень и с улыбкой обратился ко мне.

– Вижу, возвратился. Сладил ли с камнем, неумирающий?

– Сладил, – ответил я, – ещё ночью. Утром объявился монстр, приволокший камень, мы его вместе с духом убили.

– Даже так? – удивился старик, – и какова же была из себя тварь?

– Здоровая, как медведь. Волосатая, мощная. Мне, правда, показалось, что тварь была чем-то околдована, уж больно странно она себя вела для такой туши. Ходила пошатываясь, интеллектом не блистала.

– Чернявый, точно его козни. Чёрной магией своей тварь одурманил и наслал сюда, чтобы источник испортила, да жизнь в моём лесу погубила. Спасибо тебе, юный Маг, что совладал с ней да духу помог.

Задание: Камень у Источника – выполнено!

Награда: Опыт + 2500

Репутация с Беляк + 15! Всего 20 (Дружелюбно)

Новый уровень!

Текущий уровень: 10 (Текущий опыт: 18 635)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Архимаг или Преданность

Выбар пал на Архимага, а характеристика, уже по традиции, ушла в Силу магии.

– Коль желаешь, в благодарность за то, что с тварью совладал, могу помочь тебе в деле каком-нибудь, – сказал Беляк.

– Я бы не попросил, если бы не нуждался в этом так остро. Сможешь ли ты обучить меня Белой магии?

– Лишь одной её ветви, если пожелаешь и, вместе с тем, одному заклинанию. Большего, увы, мне не позволено, – развёл руками Беляк.

– Тогда я желаю обучиться ветви Очищения и рассеиванию, чтобы противостоять проклятиям Мстислава.

– Что ж, будь по твоему. Следуй за мной в избу, – старик поднялся с пня и отворил дверь в своё жилище.

Там он усадил меня на лавку у стены, сам сел за стол, вынул из сундука старую пыльную книгу, что-то там полистал, посмотрел, пробормотал себе под нос что-то вроде «Ах да, ты же неумирающий». Прикрыл глаза, что-то вспоминая, помахал в воздухе рукой и пальцем коснулся моего лба.

Получено новое умение: Магия Очищения 1 (Белая)! Доступные заклинания ограничены 1 кругом, умение «Мастер Очищения» заблокировано. Причина: Книга знаний Белой магии отсутствует.

– Почувствовал? Вижу-вижу, получилось. Не учил я неумирающих ещё, с вами оно всегда попроще. Учитель мой говорил, как делать это, но сам я ни разу. До сего момента, – улыбаясь сказал Беляк.

Он вынул из книги пожелтевший листок и протянул мне.

– На-кось, возьми. Первым заклинанием будет.

Поблагодарив старика, я принял листок. Там красовалась надпись: «Рассеивание». Заклинание первого уровня снимающее слабые негативные эффекты с цели. Для меня – что надо. Беляк меж тем убрал книгу куда-то под стол, да принялся нанизывать грибы на прутик.

– Спасибо. А что, есть разница между тем, как колдуют «неумирающие» и тем, как колдуете вы?

Беляк добродушно усмехнулся.

– Есть, как не быть. Учитель рассказывал, что вам, неумирающим, достаточно слово молвить и всё само сделается. Мы же должны волею своей все компоненты заклинания воедино связать, ману пустить в них и в цель нужную направить. Не могём мы по-вашему.

– Надо же… – я задумался, – а могут ли… неумирающие создавать заклинания так же, как и вы?

– Не ведаю я этого. Однако, кажется мне, что могут. Все могут, – пожал плечами Беляк, – есть ли ещё что-то, чем я могу быть тебе полезен, Ренат?

– Расскажи мне о Мстиславе, старик. Где искать его, как убить, чем опасен.

Улыбка на лице Беляка слегка померкла. Он отложил прутик и повернулся ко мне полностью.

– Расскажу тебе одну историю. Давным-давно, когда я ещё молод был, да жил в деревне, которой нету ныне, пришел на наши земли маг. То был великий волшебник, с собой он привёл верных гремлинов, которые сейчас занимают две деревни на южном берегу реки. Войн он ни с кем не вёл, да охотно обучал народ грамоте и всячески помогал людям – то с урожаем, то с тварями враждебными. И было у него два ученика. Оба обучились Жизни, поскольку к Материи никто таланта особого не имел. И, передав им множество великих знаний, маг решил уйти исследовать подземелья, вход в которые имеется далеко на востоке. Но перед уходом он оставил ученикам дары – одному амулет свой и основы магии Белой, второму – плащ волшебный да основы магии Чёрной, ибо чуял он в нас предрасположенность к направлениям этим. И ушел. Гремлины обосновали свои деревни и зажили сами, мы совершенствовались. Меня народ любил и почитал, я старался всячески помогать людям. Мстислав же любил с тьмой побаловаться да порчу на кого навести, иль неурожай. И не нравилось, ему, что народ меня так любит, захотел он секреты мои выведать через ученицу. Эту часть истории ты знаешь. А дальше… дальше… убил он мою сестрицу и семью её. Я за это со злобы и горячности наслал стаю волков на родителей его и дочь. Только сына непутёвого оставил. Скорбь моя была столь велика, что я решил поселиться здесь, подальше от людских глаз. А Мстислава из деревни его выгнали. Сейчас он живёт где-то по ту сторону реки, да по мелочи мне козни строит.

– И далеко ли он в изучении Чёрной магии продвинулся?

– Достаточно. К ней талант у него имеется. Проклятия очень любит насылать, порчи всякие. Будь с ним осторожен. А коли одолеешь Мстислава – я тебе отдам амулет волшебный.

Побочное задание: Мстислав Чёрный – обновлено.

Награда: Опыт, Артефакт

Штраф за провал: нет.

– Что ж, думаю, амулет тут надолго не задержится, – ответил я с улыбкой.



Глава 10. Старые знакомые

– Будь проклят этот жёлтый шар, – шипел Фешшес-с из-под капюшона, шагая неподалёку от меня. Мария посмеивалась, глядя на ящера. Толстый чешуйчатый крокодил проклинал небесное светило при каждом удобном случае, удивляясь, как мы можем так спокойно шастать под ним. От вида наслаждающихся теплом наг у него вначале вообще случился когнитивный диссонанс. Вроде полузмеи, близкие создания, а позволяют себя так безжалостно иссушать…

Лесная тропа вела нас обратно к распутью между деревней Рудники и Комариной Топью. Да, деревенские совсем не обрадовались, увидев Фешшес-са. Ладислав вообще скривился так, словно сожрал добрый пучок кислятки, но претензии воспринял стойко и новость о переезде тоже. Как оказалось, вопреки моим предположениям, староста не врал мне и ничего не утаивал. Он просто думал, что это какие-то другие ящеры, не те, с которыми отряд его отца сражался давным-давно. Поначалу он конечно пытался возмущатсья и гнуть свою линию, но как только я сказал, что решение это окончательное и посоветовал лучше подумать о перспективах жить в местах, где почти нет комаров, тут же согласился. Даже условия задания изменились и теперь звучали, как: «Помогите найти Ладиславу и его крестьянам новое место для жизни». Теперь осталось только выкурить нежить из мельницы и две проблемы будут решены разом.

В замке пока всё было нормально. Совсем скоро уже должен был построиться рынок– очень важное здание, особенно для меня, главным образом как источник информации. Как только появится первый караван, начну искать её через торговую гильдию. При одной мысли об этом сердце забилось чуть быстрее, я непроизвольно стиснул вожжи в руках.

Болото отступало, лес вокруг постепенно превращался в ту густую непроходимую чащу, окружавшую Рудники. Добрались до распутья. Слева дорога уходила на восток, в сторону Серых скал, где я ещё не был. Пожалуй, стоило туда прогуляться. Рудники уж точно подождут. Наги, оставленные на охране замка сообщили, что всё в порядке и никаких нападений пока что не было.

Мы повернули налево, в сторону соснового леса и другой деревни. Местность тут была холмистая, дорога то и дело поднималась и опускалась, постоянно поворачивая то в лево, то вправо, однако, буквально через два часа пути лес порядел, а потом и вовсе закончился. Большак вывел нас к подножью довольно крутого холма, на склоне которого росли небольшие ёлочки, словно обозначая границу леса, который покрывал ровно половину этого холмика. Впереди простиралась равнина, дорога петляла между большими кочками и холмами, покрытыми густой высокой травой. На юге виднелась серебристая гладь реки. Через полчаса пути, от созерцания окрестностей меня отвлекла тревожная новость.

– Господин! Впереди кто-то есть! – доложила Мария.

Приглядевшись, я увидел за одним из холмов скопление точек, словно группа каких-то существ двигалась по дороге. Ничего хорошего это открытие не предвещало. Похвалив Марию за её бдительность, я велел отряду остановиться, а сам достал из сумки подзорную трубу. И что бы я делал без этого невероятно полезного девайса?

Увиденное меня совершенно не порадовало. По дороге бодрым маршем двигались остатки приспешников Шак-Каза, о которых я узнал ещё на второй день игры. Судя по их вооружению и количеству, пленники не наврали и, большая их часть, и вправду ушла на поиски Морта. Сам Морт нашёлся в повозке, которая тащилась за основной частью группы и очень неплохо охранялась. Рядом с ним на этой же повозке сидел некто в чёрной рясе – подозреваю, последний колдун. Лучников среди них не обнаружилось, однако общий численный перевес не радовал. Вот так вот на глаз, если не считать троглодитов – их было около тридцати. Около тридцати неплохо вооруженных солдат. Почти каждый из них при себе имел меч и щит, и неплохую защиту – гамбезон и кольчугу, шлем на голове. А у некоторых обнаружилась ещё и бригандина поверх этого добра.

Не раздумывая, я повернул свою великую «армию» в сторону леса. Скорым маршем до первых деревьев мы добрались минут за пятнадцать. Тут же велел отряду разделиться, по традиции, одной половиной командовала Аин. Ей я поручил взять Фешшес-са и Серогрива, и спрятаться в лесу по правой стороне дороги, сразу предупредив, что, поскольку лес не густой им придётся зайти подальше. Фешшес-с должен был привязать коня и присматривать за ним во время боя. Ящер по-началу сопротивлялся такому решению, но я был настойчив. Не хватало мне ещё потерять этого крокодила в бою, чтобы похерить репутацию с поселением. Нет уж, пусть сидит в лесу, охраняет лошадь от комаров и всё будет нормально.

Когда хвост Аин скрылся за деревом, я, со своей частью отряда, полез на холм. Подниматься наверх оказалось довольно трудно – склон оказался довольно крутым. Взойдя, наконец, на вершину, я отправил Марию и наг на противоположную сторону, чтобы их нельзя было разглядеть с дороги, а сам залез под ёлочку, одиноко росшую на холме вдали от своих сестёр. Для успеха операции я даже запарился с маскировкой – набросал на себя старых еловых веток, чтобы хоть немножко сливаться с округой.

Лежать под деревом оказалось не слишком приятно. Ветки кололись, вражеский отряд приближался очень медленно, меня одолела скука. За полчаса я отлежал себе руку, а проползший рядом уж едва не вызвал инфаркт – я перепутал его с гадюкой. Поглядывая в подзорную трубу, я заметил нездоровое движение в стане противника. Похоже, они всё-таки нас заметили, раз решили вдруг перегруппироваться на подступах к лесу. Троглодиты выступили вперёд, а люди окружили плотнее телегу, словно в ней находился ценный груз. Он там, несомненно, присутствовал в виде Морта. Фигура, закованная в латы сидела в повозке не шевелясь, угрюмо склонив голову. Сейчас, когда они подобрались поближе, я мог разглядеть странные белые верёвки, что паутиной опутывали его тело. Похоже, какая-то сдерживающая магия. И вот, время пришло. Враг уже почти подобрался к месту засады.

Через интерфейс приказал Аин выдвигаться. Тут же чуть отполз назад из-под ёлки так, чтобы меня нельзя было заметить снизу, дал знак Марии. Моя часть отряда начала подъём на холм, а я пополз обратно под ёлку. Моей главной цель стала повозка с пленником. Проблема была в чёрном маге. Кажется, здесь он нужен как раз для того, чтобы обновлять или поддерживать связывающее заклинание на воине. Значит, если я сейчас брошу очищение в Морта, оно пройдёт впустую. Значит, надо вырубить мага. Мало ли, что он может выкинуть!

Перекатившись, чтобы не удариться головой о ветки, я вскочил на ноги и метнул молнию прямо в колдуна. Разряд электричества оборвал жизнь урода, разрушив повозку. Капнуло три сотни опыта. Фигура в доспехах, опутанная заклинанием, безвольной куклой шмякнулась на землю, не удержавшись внутри развалившейся конструкции. Вся толпа, так старательно охранявшая ценный груз синхронно повернула головы в нашу сторону. Раздался чей-то призывающий к действию крик и вся эта куча народу побежала на холм. А не переоценил ли я свои силы?

Тем временем, наги сделали первый залп. Стрелы поднялись в воздух, обрушились смертоносным дождём на вражеских воинов. Первыми дохли, в основном троглодиты. Их было много, доспехов они не носили, да и не могли увидеть, откуда летит стрела до самого последнего момента. Все остальные закрывались щитами, всячески стараясь избежать увечий и представляли собой куда более сложную мишень для моих стрелков. Однако, по мере их приближеняи к нашим позициям, приоритеты в стрельбе смещались. Несмотря на серьёзные потери в рядах врага, их всё равно оказалось слишком много. Наги попросту не успевали отстрелить всех.

– Вниз! – скомандовал я.

Наги быстро поползли прочь с холма, в противоположную от преследователей сторону, не переставая осыпать их стрелами. И если троглодиты не имели ни малейшего шанса догнать отползающих наг, то воины со щитами вполне себе резво сокращали дистанцию благодаря местности. Я выбрал неудачную позицию для обстрела, спускаться с этой стороны оказалось сложне. К тому же, эти уроды разделились, решив окружить нас. Таким образом, убегать и отстреливать их у нас не получалось. Оставалось пробиться из окружения боем и дождаться появления Аин. Я бежал вниз с холма вместе со всеми. Теперь наги обстреливали тех, кто поджидал нас снизу, в их рядах уже зияли прорехи. Я выхватил меч, хоть откат от молнии уже закончился. Найдя взглядом фигуру в доспехах, я наложил на неё очищение и, сжав покрпече рукоять, приготовился биться. Наги опустили луки, из ножен поползли клинки.

По моим прикидкам, мы столкнёмся где-то на середине склона. В бой! Целью я выбрал себе мужика, отчаянно закрывающегося щитом от шальных стрел так, что за ним он ничего не видел. Не раздумывая долго, я, со всего разбегу, что было сил пнул его в этот самый щит. Еле удержал равновесие, но оно того стоило. Не устояв на склоне холма, воин кубарем покатился назад, сбив с ног одного из товарещей. Сшиблись! Раздался чей-то крик, кажется, это было нечто вроде: «Умри, колдун!». Воин Шак-Каза, налетевший на меня, закрылся щитом от удара и едва не достал меня топором. Он приподнял щит, пошёл на сближение. С шагом назад я ударил его по щиту, он, в свою очередь, чуть приоткрылся и махнул топором. Ему не хватило буквально двадцати сантиметров, за что он и получил полосу стали в лицо. Развернувшись, я увидел мужика с булавой. Этот попытался выбить мне мозги из черепной коробки. Отступив, я ударил по ногам, но не попал. Меч разрезал лишь воздух, противник попался опытный.

Краем глаза заметил какую-то тень сбоку. Тут же, не раздумывая, бросился в сторону и чудом избежал чьего-то топора. Нога поскользнулась на траве, я едва сумел удержать равновесие. Однако, эту заминку мне враг не простил и прежде, чем я успел сориентироваться – получил щитом в рожу. «Твою мать!» – пронеслось у меня в голове. Меч вылетел из руки, я шлёпнулся на задницу и кубарем покатился вниз. Остановиться удалось далеко не сразу, склон был крутой, и импульс мне вначале придали неслабый. Перед глазами всё вертелось, пока летел отбил себе спину о какой-то камень, трава забилась за шиворот, нос жутко болел.

Поднявшись на ноги, я секунду не мог понять где нахожусь. Левый глаз залило кровью – ублюдок со щитом разбил мне бровь. Вытерев рукавом лицо, я всё-таки сумел разглядеть окружение. В десятке метров от меня шло ожесточённое сражение. Те, кто преследовал нас сзади, наконец-то добрались до своей цели. Наги умирали, Марию нигде не было видно. Их оказалось слишком много. Несколько воинов из чёрного отряда остались у повозки. Там, где лежал Морт.

– Вон он, укатился! Лови ублюдка! – вдруг закричал кто-то сверху. Тот самый говнюк, что заехал мне щитом по голове уже бежал навстречу. Следом за ним летели ещё четверо. Плохо дело! Наги, хоть и отступали, но явно не могли долго продержаться… Меча у меня не было. Откат почти закончился, я приготовился швырнуть в них огненный шар и прикидывал, как спавлюсь с отстальными, если это их не убьёт. И вот, когда я уже оставил здесь точку возрождения, в грудь мужика вонзилась стрела. Аин!

Справа зашевелилась фигура в доспехах, медленно поднимаясь на ноги. Окружавшие её три воина тут же сосредоточили своё внимание на Морте, забыв обо мне напрочь. Сам Морт, меж тем, расправил плечи и полностью выпрямился. Он несколько секунд стоял на месте. Сделал шаг, другой. Он шёл медленно, но с каждым шагом в сторону противника его походка крепчала и ускорялась. Враги не выдержали, понеслись в атаку. Первый удар меча Морт гордо принял на доспех, мелькнула рука в латной перчатке, схватившая незадачливого нападавшего за голову. Он поднапрягся, заревел, подобно медведю и оторвал её! Над полем боя разнёсся громоподобный крик, заставивший каждого на секунду замереть.

– Р-разорву-у!

Морт безжалостно бросился на оставшихся двух мужиков. Удар меча беспомощно отлетел от прочнейших лат, он схватил рукой лезвие, могучим пинком отправил врага на землю и, нависнув над ним, размозжил его голову гардой. Второй дрогнул. Увидев, как безжалостно растоптали его товарища, он попятился, боясь принять бой. Морт не утруждался сменой хвата, он так же держал меч за лезвие, точно дубину. Могучий воин ускорил шаг, неумолимо приближаясь к врагу. Тот честно попытался сопротивляться. Он прикрылся щитом и попытался ударить дубиной в шлем. Морт увернулся от удара, схватил щит рукой, открыл врага, как устрицу и, проигнорировав очередной удар дубины, расшиб тому голову гардой клинка. Он выбросил меч, как бесполезную железку. Поднял с земли щит и дубину, крутанул её в руке и помчался в гущу сражения.

Я последовал за ним, на вершину холма. Левый глаз снова залила кровь из разбитой брови, сражаться стало гораздо труднее, но с появлением Морта наши шансы стремительно увеличивались. Он проходил сквозь врагов подобно неугомонной машине смерти, сокрушая любого, посмевшего встать на его пути. Бой слился в одну сплошную кучу-малу. Я думал только о том, как сохранить как можно больше жизней. Старался помогать, как мог, но результат всё равно оказался нерадостным. Когда сражение закончилось, в живых осталось всего шесть наг, вместе с Аин и Мария. Готов поспорить, если бы не Морт, погибли бы все. Я поделился зельями из своей аптечки со всеми, кому они были нужны. И, пока Аин с другими нагами провожала в последний путь своих братьев и сестёр, я подошёл к Морту.

– Жалкие прихвостни Шак-Каза! Ха-ха-ха! – рассмеялся воин и раздавил голову одному из трупов, – приятно было подавить им черепа! Спасибо за помощь, колдун, кто бы ты ни был!

– Враг моего врага – мой друг. Чем же некий Морт так сильно насолил Шак-Казу, что тот направил в погоню за ним целое войско.

– Войско? – фыркнул он, – Это лишь малая часть его армии. Только те, кого успели быстро собрать, да перебросить телепортом.

– Вот как? Тогда, наверное, стоит ждать гостей в ближайшее время?

– Этот жмот не расщедрится на второй свиток телепортации. У тебя есть фора, колдун. Если поможешь мне уничтожить этого ублюдка и его паршивый замок, можешь расчитывать на часть трофеев!

– Неужели? Ты предлагаешь мне, хозяину всех окрестных земель, присоединиться к тебе? – спросил я, – Уж не лучше ли тебе пойти мне на службу, и помочь в уничтожении так ненавистного тебе Шак-Каза?

– Хоть ты и смел, но слабакам я не подчиняюсь! Докажи свою силу, а потом и про Шак-Каза поговорим! – Морт приподнял щит и угрожающе занёс дубину, вызывая меня на бой. Похоже, он был из тех у кого слова с делом не расходятся. Наги вскинули луки и тут же опустили, повинуясь моей команде.

Я вытер рану на лбу. Оценил свои шансы на победу в бою. Вспомнил, как он оторвал голову вооруженному воину. Стало слегка грустно. Посмотрел на здоровье и ману. Подумав, обновил точку возрождения.

– Ну?! Или струсил? – донеслось из-под глухого шлема.

– Хорошо. Я принимаю твой вызов… – ответил я, – дай только оружие взять.

Я поковылял к своему мечу. Он нашёлся там же, где я его видел в последний раз – на склоне холма, в траве. Наги освободили нам более-менее ровную площадку. Кровь на лице уже подсохла, рестницы на левом глазу слепило и видел он плохо. Нос побаливал, как и лоб, голова слегка кружилась – последствия удара щитом. Между нами было около двадцати шагов. Я обнажил меч. Едва он покинул ножны, Морт взревел и бросился на меня разъяренным быком. И вот, когда он был в пяти шагах, я вскинул руку. Между пальцев забегали искры, с треском появились электрические разряды и мгновением позже с ладони сорвался безжалостный поток электричества. Он охватил тело Морта, он был продолжением моей руки, впился в него, нещадно колотя током. Разряды забегали по доспехам, из-под шлема послышался приглушённый крик, он замер и свалился на землю, воя от боли. «Поток молний» сожрал всю мою ману за эти три секунды, но работу свою выполнил на пять с плюсом. Ослабленный Морт утих, его вой сменился рычанием, могучий воин медленно начал приподниматься. Подбросив меч в руках, я схватил его за лезвие и, словно бейсбольной битой, отвесил закованному в доспехи уроду прямо по шлему. Воин пошатнулся, начал заваливаться в сторону. Следующий удар заставил его упасть на землю. Пинком перевернув эту железную черепаху на спину, я наступил рукой на щит и приставил лезвие к горлу, где сквозь небольшую щель была видна серо-зелёная кожа.

– Не будь ты мне нужен, ты бы уже сдох.

– Ты… ж…жульничал! – прохрипел он.

– Я маг, кретин. Неужели ты думал, я буду биться с тобой без колдовства? Посмотри на себя и на меня! Кто из нас ещё жульничал?

Морт заскрипел зубами, засопел. Тяжело вздохнул и сквозь зубы признал поражение.

– Ты победил, маг. Я присоединюсь к тебе.

Выдохнув, я слез с побеждённого и устало растянулся на траве. Включил системные сообщения, быстренько пролистал всю статистику боя о том, кто сколько урона получил. Перед глазами всплыло свежее оповещение.

Репутация с Морт + 10 (Всего 10, Дружелюбно)

Морт присоединяется к вашей армии!

«Странновато», – подумал я. Почему вдруг репутация с Мортом повысилась, ведь по сути, я одолел его хитростью. Не понимаю.

Морт:

Этап 1 – найдите Морта: Выполнено!

Награда: Опыт 1000!

Этап 2 – Завербуйте Морта : Выполнено!

Награда: Опыт + 2000

Новый уровень!

Текущий уровень: 11 (Опыт: 23 011)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение:

Мастер магии иллюзий или Аура магической стойкости

Сообщение о новом уровне порадовало. Без раздумий выбрал Ауру. Очень полезное умение из книги Архимаг. Дарует подконтрольным юнитам повышенное сопротивление магии и, что немаловажно, шанс раз в сутки проигнорировать вражеское проклятие или дебафф. Магическая характеристика, уже по традиции, ушла в силу магии.

Морт, кряхтя и охая, принял сидячее положение. Он устало опёрся рукой о землю. Похоже, ему всё-таки крепко досталось. Наги уже закончили прощаться с павшими воинами и теперь собирали весь полезный хлам, который можно было унести. Жаль, повозку разнесли. Я открыл профиль Морта и присвистнул от удивления. Надо же! И как эта толпа его сумела в плен взять. Не иначе как «магия системы».

Морт (Герой)

Уровень 21

Сила 64 (56 + 8 – бешенство)

Ловкость 35

Выносливость 60

Сила магии 6

Устойчивость к откату 6

Ментальная выносливость 12

Здоровье: 115/1888 (Плотное тел.)

Мана: 4/120

Расовые особенности:

Полудемон: Видит в темноте, Повышенное сопротивление магии Хаоса, Повышенное сопротивление огню, Отношение со всеми фракциями: Неприязнь, Уязвимость к белой магии (урон повышен на 10 %);

Полуорк: Плотное телосложение, Штраф на всю магию + 5 %. Каждые 10 уровней сила + 3, случайная физ. характеристика +2; Прожорливость, Требуется больше опыта для достижения уровня;

Расовые умения : Демоническая шкура (дарует защиту аналогично хорошему кожаному доспеху). Кровавое бешенство 3: При снижении здоровья ниже 50 % сила + 5 % за уровень умения.

Артефакты: Закалённый в боях доспех (комплект, неснимаемый): Сопротивление магии разума + 15 %, Сопротивление белой магии + 15 %.

Умения: Владение секирой 3, Владение булавой 5, Ношение тяжелых доспехов 3, Лидерство 2, Разведка 2, Поиск пути 2, Атака 4.

Охренеть. Вроде бы и повезло, что сумел заполучить такого героя, а вроде бы и не очень. Теперь стали понятны выверты с репутацией – полудемон-полуорк. Половина орка требовала драки и получила по голове, а половине демона хватило демонстрации простой хитрости. Гремучая смесь, должен сказать. Такой союзник может оказаться даже хуже врага. Надо будет держать его где-то подальше, пока не начну штурмовать замок Шак-Каза, а потом посмотрим…

Пока сгружали трофейные оружие и доспехи на импровизированные носилки, пока сваливали трупы врагов в кучу, пока отходили от сражения, прошло около часа. Я уже более-менее оклемался. Добыча оказалась вполне богатой. В остатках повозки обнаружелись три меры самоцветов и пять мер кристаллов, и две тысячи золотых с хвостиком. Плюс гора оружия и неплохие кольчуги, в которые я тут же перевооружил оставшихся наг и Марию. После сходил в лес за Серогривом и Фешшес-сом. Последний ждал меня в ближайших кустах, отлично замаскированный и с копьём на готове. Похоже, приказ охранять коня он воспринял слишком буквально. Похвалив ящера за проявленное рвение, я отвёл их обратно на дорогу. Морт рассказал, что в деревне, куда мы направлялись, не осталось ничего стоящего внимания. Каменоломня не охранялась – скрываясь от погони приспешников Шак-Каза он перебил всю охрану, состоявшую из каких-то пещерных людей и пытался прятаться там. Тщетно.

Пораскинув мозгами, я вручил Морту лечебное снадобье из своей аптечки и отправил в сторону Серой Скалы, завоёвывать деревню и каменоломню. От греха. А сам, с остатками отряда, побрёл в сторону Рудников. Наги выглядели подавленными, потеря большей части армии сильно сказалась на их боевом духе и подбадривать своих воинов у меня не было никакого желания. С этим боем я и вправду наломал дров. Надо было отступить в Рудники и напасть на них с поддержкой местного населения. Или же проверить таверну, вдруг там тоже остался какой-то герой. Покачав головой, я прогнал дурные мысли. В следующий раз точно буду умнее.

У Замка меня ждал построенный рынок, пока что пустой, поскольку ещё ни один торговый караван до него не добрался. Наги, оставленные на охране порадовали хорошими новостями – хотя бы вокруг замка пока что было всё спокойно. Велев Аин отдыхать и раскидать трофеи по складу, я залез в заклинательный покой – восстанавливать ману и медитировать.

Пока медитировал заметил, что после упостошения резерва в бою, оказывается, система выдала мне очко характеристики в ментальную выносливость. Такими темпами, глядишь, начну медленнее выдыхаться! Перед глазами выскочило системное сообщение.

Деревня Серая Скала присоединена к королевству!

Налог: обычный.

Захвачена каменоломня! Для добычи направьте рабочих…

Через интерфейс связался с Мортом. Герой доложил, что операция «захват» прошла без происшествий. По словам захватчика, деревенсике даже не подумали сопротивляться, увидев свирепого полуорка в латах. Похвалив его за выполнение задания, приказал направить кого-то на каменоломню и организовать добычу камня. Прикинув расстояние, приказал и налоги и камень доставлять раз в три дня. Самого героя оставил там проследить за местными и возвращаться с первым грузом. Закончив разговор с Мортом, я покинул заклинательный покой и направился к Гильдии магов. Следовало представить Фешшес-са Дарию.

Глава 11. Тайны Подгорной

– Болотные боги, какое жилище! – восхищённо всплеснул лапами Фешшес-с, глядя на одноэтажное здание Гильдии Магов.

– Это не жилище, а Гильдия Магов. Именно здесь тебе предстоит познать многие тайны магических наук, – сдержанно поправил я крокодила.

– Немыслимо… и всё из камня? – он недоверчиво пошкрябал когтем стену, – болотная тина! Это … это ж как внутри холодно должно быть!

– Фешшес-с, внутри тепло, ибо мы магия способна на более великие вещи, нежели обогрев помещения, – улыбнулся я.

– Это если здесь из камня, там из камня… – он указал пальцем на уже виденные ранее здания, вроде моих трёх сараев и павильона, – это…

– Соберись, Фешшес-с! Тебе предстоит войти в святилище знаний. Спрячь удевление, ибо сейчас я представлю тебя твоему наставнику! – я постарался сказать это как можно более пафосно, чтобы ящер проникся моментом.

Я толкнул дверь, мы вошли внутрь. Ящер казался собранным и очень серьёзным. Он оставил копьё у входа, мы остались в общем классе. Вскоре сюда пожаловал Алим, а вместе с ним и Дарий. Едва старик вошёл в помещение, ящер щёлкнул хвостом и громко произнёс.

– Приветствую тебя, учитель, пусть все твои враги умрут бесхвостыми!

– Благодарю, – сдержанно кивнул Дарий и взглянул на меня, вопросительно изогнув бровь.

– Разрешите представить вам Фешшес-са. Нашего будущего коллегу. Алим, пожалуйста, покажи гостю помещение.

Когда Алим и ящер скрылись в коридоре, я, наконец-то, смог объяснить ситуацию Дарию. Старик покивал, на его лице явно можно было прочитать недовольство перспективой обучать какого-то дикаря из леса, но поняв, что дело имеет дипломатический характер и просто обязано быть исполнено, покивал и согласился.

– Значит, вы говорите, коллега, Фешшес-с пасс-са? Значит, ему следует обучиться магии воды, очень полезной в… условиях обитания его народа, верно? – спросил Дарий, блеснув знаниями о расе ящеров.

– Боюсь, что нет, – я покачал головой, – Род Фешшес-са оказался диким и утратил знания. Ему предстоит обучитсья магии разума.

– Прошу прощения, коллега, но ведь я могу обучить сего юношу только основам магии Материи, – возразил Дарий, – возможно, если вы построите второй уровень гильдии, а лучше третий, то…

– Я понимаю, – кивнул я, – Поэтому, пока я не улучшу гильдию магии, пусть Фешшес-с изучает лишь основы магических наук. Научите его медитировать, разбираться в магических текстах, обучите основным знаниям, доступным любому магу, подготовьте к предстоящему обучению.

– Что ж, это разумно, – сказал Дарий, поглаживая бороду, – раз уж ему предстоит после обучать других представителей своего племени то, пожалуй, такой подход и будет самым правильным. Мы постараемся дать ему нужные знания.

– Надеюсь на вас.

Я оставил Дария заниматься ящером, а сам направился на рынок, который пока что представлял собой просто кучу пустых прилавков. Не хватало только перекати-поля. Он находился примерно между Гильдией магов и павильоном. С другой стороны от моих трёх сараев стояла кузница, рядом с которой потихоньку начинал возводиться Шатёр. А ведь потом надо будет где-то разумно разместить жилой квартал, башню магов, лабораториии… Глядя на раскинутые по территории строения я уже начал задумываться о том, чтобы приобрести более серьёзное заклинание изменения ландшафта, чем «Управление землёй». Но это потом. Сейчас меня ждало другое, очень важное дело. А именно – деревня «Подгорная». Маны вроде бы хватало на пару заклинаний и я, прихватив Марию, Аин и ещё трёх наг, отправился туда. Посмотреть, что за нежить поселилась на мельнице.

Мы переправились через реку и повернули налево, прошли вдоль леса. Дорога давно поросла высокой травой и практически исчезла из виду. Серогрив то и дело фыркал. Чем ближе мы подбирались к предполагаемой деревне, тем ближе подступал лес. Он как будто бы постепенно захватывал её, возвращая себе законные владения. Молодые сосёнки виднелись в заросших огородах, во дворах, на пустых улицах. Тёмные избы обветшали, поросли плющом и мхом. Заборы покосились, местами обвалились. Запасы зерна давно сожрали мыши. В мёртвой деревне было жутко. Стояла тишина, почти гробовая. Поначалу шли очень осторожно, ждали подвоха из-за каждого угла, но … его не было. Пустота царила в этом месте.

В центре поселения обнаружился покинутый и обветшавший дом старосты. Дверь была выбита, окна заколочены. Прислонив к нему перстень власти, я увидел следующее сообщение.

Деревня Подгорная. Население: нет.

Захватить? Да/Нет

Захват поселения заблокирован. Место покинуто.

Чтобы захватить поселение, требуется выполнить задание: «Деревня Подгорная!»

Ну, в принципе чего-то похожего я и ожидал. Покинув мёртвую деревню мы отправились дальше, в сторону мельницы. Она обнаружилась на заброшенных полях, аккурат за стеной леса, который и тут пытался отвоевать своё. Росла пшеница вперемешку с какой-то травой. Ни дороги ни даже маленькой еле видно тропки здесь не осталось и в помине.

Деревянная мельница с поломанными лопостями одиноким призраком возвышалась над полем. Мрачная, как и репутация этого места. Дерево почернело от времени, отовсюду торчали куски досок, окна заколочены грубо, словно кто-то очень торопился и впопыхах забивал неровно. Дверь выбита, причём, судя по оставшимся на проёме кускам досок – изнутри. Крыша давно исхудала, зияя дырками. Чем ближе мы подходили к зловещему строению, тем сильнее кровь стыла в жилах. Правду говорили, место гиблое. Я обнажил меч, велел отряду приготовиться к бою. Луки наизготовку. Когда подошли поближе к мельнице, обновил точку возрождения, чтобы появиться поблизости, если вдруг попаду под раздачу.

Дверной проём зиял непроглядной чернотой. Чернотой, внутри которой скрывалось нечто зловещее. Я не знал ни одного типа монстра, который бы мог прятаться таким образом. Минут десять пошерстил форум. Наткнулся только на сообщение от какого-то паладина, желавшего узнать о том, с кем он имеет дело. Описание твари было очень похожим. К сожалению, ему никто не помог, посоветовали лишь: «Не заниматься ерундой и изрубить нежить в капусту». Тц. Похоже, форум всё-таки не так всемогущ, как о нём говорят.

Пораскинув мозгами, я решил понадеяться на змеиные рефлексы наг и твёрдость стали. Я велел нагам встать по бокам от дверного проёма, чтобы в случае чего рубить сразу всё то, что оттуда появится. В роли приманки предстояло побыть Аин. Я готовился шмальнуть заклинанием во всё, что оттуда покажется.

Судя по тому, что рассказывал Лан, эта тварь может покинуть жилище только ночью и должна быть привязана к месту. Скорее всего, именно к этой самой мельнице. Вопрос только в том, на какое расстояние вокруг мельницы она может выбегать днём. Или просто спит? Хотя… мёртвые не спят…

Аин медленно подолзла ко входу, с саблями на готове. Она остановилась и начала медленно приближаться к дверному проёму. Замерев на пороге, нага свернула хвост кольцами и медленно начала продвигать его внутрь. И вот, стоило только кончику змеиного хвоста оказаться во тьме, из прохода вылетело нечто. Быстрой тенью оно бросилось на Аин. В воздухе свиснули сабли, вдруг, нага вскричала и воткнула саблю в землю. Он тащил её внутрь! За хвост!

Не раздумывая, я швырнул во тьму огненный шар. Гудящий сгусток пламени пролетел сквозь дверной проём и на секунуд развеял тьму, взорвавшись где-то в центре помещения. Мы сумели разглядеть тварь, пусть и всего на мгновение. Скрюченная фигура, отдалённо напоминающая человеческую, без глаз, с огромными мощными клыками и когтями, в обрывках одежды. Зашипев и заорав, чудище съежилось и умчалось куда-то в угол, боясь вспышки света. Аин поспешила убрать хвост.

– Ты познаеш-ш-ш муки, проклятый мертвяк! – возмущённо крикнула она во тьму, тряхнув косой. Глубоко вздохнув, нага взяла себя в руки и добавила, – я точно успела ударить его, но, похош-ш-ше, всё бестолку.

Остальные наги тоже покивали. А эта тварь точно сильнее, чем я думал.

– Есть идеи, Аин? – спросил я.

Нага тихонько зашипела, прикрыла глаза, о чём-то крепко задумавшись. Кончик её хвоста слегка задёргался, как если бы на нём была погремушка. Никогда раньше не замечал, что наги тихо шипят, когда о чём-то думают. Минуту спустя, Аин открыла глаза и решительно кивнула.

– Гос-с-сподин. Прошу, не ис-с-спользуйте магию. Может быть… придётся меня излечивать. Ваш-ш план мож-жет с-с-сработать.

– Хорошо. Действуй, – кивнул я.

Аин не могла знать, что маны у меня осталось примерно на одну молнию, но вполне обоснованно предположила, что на пару регенераций подряд может и не хватить. В этот раз она снова подобралась к двери, на этот раз совершенно без колебаний пихнув хвост прямо во тьму. Она свернула его кольцами у входа и терпеливо ждала, когда тварь появится вновь. И вот, оно вылетело из мельницы. Снова в воздухе замелькали сабли, снова он попытался скрыться внутри и попытался схватить нагу за хвост. Но теперь, вместо того, чтобы сопротивляться и вырываться, она, толкнувшись хвостом, в мгновение ока скрылась во тьме.

– За ней! – крикнул я другим нагам, замершим в изумлении.

Те, не раздумывая, вошли следом. Я не рискнул – мне ещё регенерацию накладывать. Оставалось только стоять тут, у входа и кустать ногти, беспомощно ожидая развязки. Изнутри доносились звуки борьбы, крики. Звуки глухих ударов. И только через полминуты этих мучений, непроглядная чернота начала медленно рассеиваться. Я слышал шорох. Из дверного проёма показалась нага. Одна из тех, что заползли внутрь вслед за Аин. Она выглядела слегка потрёпанной, но целой. Следом показалась вторая, тоже целёханькая. «Но где Аин?» – подумал я и только сейчас заметил, что они тащат кого-то за руки.

Моим глазам предстала человеческая половина Аин. Выглядела чудовищно. Побитая, с расцарапаным лицом, без глаза. Левая рука висела на костях. Оттуда как будто бы вырвали кусок мяса. На плече виднелась огромная рваная рана, кусок кольчуги в том месте был весьма потрёпан. Похоже, тварь так и не сумела полностью прокусить доспех, хоть и пыталась. Когда же на свет показался хвост наги, я понял, в чём была её задумка. Подобно настоящему удаву, она опутывала хвостом тварь, из головы которой торчали оба меча девушки. Она всё ещё крепко сдавливала своей змеиной частью умертвие. В хвосте виднелись рваные раны, Аин истекала кровью.

В ту же секунду я накинул на неё регенерацию. Злобная тварь ещё пыталась дёргаться, но нага удерживала её крепко и не отпускала до тех пор, пока мы не добили чудовище окончательно. Капнуло немного опыта. И только тогда Аин разжала свои смертельные объятия. Из её хвоста аккуратно вытащили застрявшую там саблю, которую она так неосторожно вонзила в голову мертвеца. Едва закончился откат на заклинание, я тут же накинул ещё одно, на всякий случай. Мелкие царапины и рваные раны заживали прямо на глазах. Более серьёзные увечия, вроде вырванного куска руки и отсутствующего глаза, восстанавливались потихоньку, не спеша.

– Аин, ты совершила настоящий подвиг. Прими мою благодарность, – самоотверженность наги и вправду тронула меня чем-то.

– С-служить вам – мой долг, гос-с-сподин, – прошипела девушка, устало откинувшись на траву.

– Да… настоящий подвиг… – произнёс чей-то замогильный голос.

– Покажись, дух! – обернувшись к мельнице, крикнул я.

В воздухе проявился полупрозрачный образ крепкого сутулого старика с жиденькой бородкой и маленькими, злобными глазёнками.

– Благодарю за освобождение, колдун, – издевательски прошипел призрак, – теперь моя месть канула в лету! Уроды! Убили меня, моего сына, добро нажитое забрали, твари поганые! А эти неблагодарные деревенские даже похоронить нормально не захотели! Я их кормил! Я полжизни положил на стройку этой проклятой мельницы! Муку им молол, на полях пахал, да без меня они бы давно загнулись! А эти мрази…

Слушая гневную тираду духа я начал понимать, почему его никто не захотел нормально похоронить. Готов поспорить, при жизни он был ещё противнее, и за помол драл с крестьян немыслимые деньги.

– Замолчи, – оборвал я духа, когда его гневная речь начала действовать мне на нервы, – как бы то ни было, ты больше не мельник, и больше не живой. Как хозяин этих земель я не могу позволить тебе тут бесчинствовать….

– Ах, хозяин! Да в гробу я видел таких хозяев! … ой, – сообразив, что ляпнул, он слегка смутился, но со своими чувствами справился очень быстро, – Это моя мельница! У тебя здесь нет власти! И прав на неё нет! Убирайся прочь, пока я добрый! И…

– Я сказал, заткнись, или я тебя развоплощу! – прикрикнул я, заставив призрака замолчать, – отлично. Из данной ситуации я вижу всего два выхода. Первый – я бью тебя молнией и мы не знаем проблем. Второй – я помогаю тебе отомстить разбойникам, и ты добровольно отправляешься в лучший из миров.

– И чего же ты сразу молнией меня не ударил, а, колдун? – ехидно прищурился старикашка.

– Жаль ману тратить на такого старого козла, как ты.

Призрак фыркнул, но острить поостерёгся. Угроза была для него вполне реальной, а отомстить он желал гораздо больше, чем препираться со мной и строить из себя пуп земли. Эта внутренняя борьба буквально отражалась на его лице. Ему очень хотелось послать меня куда подальше, но ведь условия я озвучил. Одно неосторожное слово – и сладкая месть разбойникам окажется лишь несбыточной мечтой.

– Ладно, колдун! Ты знаешь, что предложить старику. Если перебьёшь разбойников, я, так и быть, покину своё жилище.

– Обещай, что никого не тронешь, пока я буду гоняться по лесам за твоими разбойниками.

– Да кого я сейчас трону…. – фыркнул старик и растворился в воздухе.

Деревня Подгорная : Задание выполнено!

Награда: Опыт + 1500!

Побочное задание «Уничтожьте угрозу»: Выполнено!

Награда: Опыт + 1000

Внимание! Вы больше не можете получать опыт сегодня! (Текущий опыт: 25 499)

Захват деревни разблокирован.

Получено задание: Мстительный мельник!

Покарайте банду разбойников, убивших мельника Ивора!

Награда: Опыт???

Среди них обязательно должны быть следующие: Ростих Плут, Митяй Одноглазый, Ядо Ловкач. (Прогресс 1/3).

Тц. Всё-таки превысил дневной лимит. Всего немного, но превысил и третьего уровня за сутки мне не видать, как своих ушей. Ничего, завтра убью какого-нибудь зайца и дело с концом. Единичку опыта заработать не так уж и сложно. Задание мельник тоже предложил интересное. Особенно удивило наличие знакомого имени в списке целей… Аин более-менее оклемалась. Самые серьёзные раны на её теле уже затянулись и только глаз, прикрытый кусочком ткани с рубашки Марии, которая помогала обработать наге все её увечия, всё ещё не спешил восстанавливаться. Хотя там уже что-то начало появляться.

Мы вернулись обратно в Подгорную, где я, наконец-то, смог произвести «Захват» поселения. Едва над Домом Старосты появилось моё знамя, деревня немного ожила. Здания стали выглядеть чуть менее ветхими, исчезло ощущение заброшенности, теперь это место не казалось «гиблым». В Доме старосты было доступно для найма целых сорок крестьянских семей, но нанимать их я пока не спешил. Решил, что лучше дождаться, пока жители Комариной Топи переедут сюда. Первые два дня нанятые крестьяне будут только приводить деревню в порядок и не смогут платить налога, к тому же, будут требовать еды, потому что своя ещё не вырастет. А переселенцы, во-первых, будут иметь какой-никакой запас продовольствия, а во-вторых быстро восстановят деревню. Задержка в день-другой погоды мне не сделает.

Подумав, связался через интерфейс с Ладиславом и сообщил радостную новость о том, что можно переезжать. Староста мою радость не разделял, но приказ обещал выполнить в ближайшее время. Я дал им два дня на сборы, при этом сообщив, что чем раньше они отправятся, тем лучше, поскольку в Подгорной неразработанные поля и вообще очень много работы. Старик, подумав, сказал что пришлёт пару десятков мужиков уже сегодня, подготавливать почву для переезда. В углу экрана показалось сообщение.

«Комариная топь» – выполнено!

Ладислав и его крестьяне переходят к вам в подчинение!

«Заячий хвостик» – использовано! Проклятие отражено!

«Ха!» – подумал я, – «меня так просто не возьмёшь!»

Да, колдун напомнил о себе вовремя. Пора бы решить этот вопрос. Если я правильно помню, Беляк говорил, что Мстислав живёт где-то по ту сторону реки. По карте – в лесу за Сосновым, том самом, который тоже гиблое место. Завтра туда обязательно наведаюсь. А сегодня, раз время уже близится к вечеру, и опыта мне больше не заработать, можно и отдохнуть. Мы двинулись обратно в замок и я уже прикидывал, чем бы заняться вечером, как вдруг перед глазами возникла красная табличка.

Село Сосновое атаковано!

Твою налево! Открыв интерфейс, я тут же связался с деревенским старостой.

– Лан, кто напал?!

– Северяне, ваша светлость! Деревню палят, ироды! – кричал мужик.

– Уводи людей прочь, в сторону замка, деревню ещё….

Мана кончилась, а с ней и разговор по местному аналогу скайпа, именуемому технологической магией. Я продублировал приказ в текстовом виде, надеясь, что крестьянин правильно истолкует моё сообщение. Как же не вовремя это всё! Ещё и Аин ранена… чёрт. Выделив половину наг у замка, я приказал им двигаться на мост. Оставил Аин и Марию одних и, вместе с двумя другими змейками полетел вперёд. Надеюсь, хотя бы отогнать их мы сумеем…

До Соснового добирались едва ли не бегом. Наги старались выжать из себя максимум скорости. Никогда не думал, что эти существа способны двигаться настолько быстро. В голове я прокручивал сценарии сражения, стараясь вспомнить всё, что знаю о замке викинга и на ум, как назло, ничего не приходило. Проклятые северяне, чёрт бы их побрал. Нашли же подходящий момент!

Впереди уже показалась поляна гривлингов, на которой столпились крестьяне. Через несколько минут мы добрались до них. Однако, деревенские остановили нас. Лан сообщил, что викингов уже и след простыл. Уроды удрали куда-то на север, в лес. Репутация с местными просела практически до нуля. Поля уже тлели. Захватчики сожгли все посевы. Я, скрипнув зубами от досады, отдал приказ тушить остатки деревни и спасать всё то, что ещё можно было спасти. Благо дома стояли не вплотную друг к другу и горели не слишком охотно. Большую часть всё же удалось сохранить относительно целыми. Но только не амбар. Его они спалили самым первым…

– Что же делать теперь, господин Ренат…. – убивался Лан, глядя на место, где когда-то хранилась еда.

– Для начала восстановим деревню, – я помассировал виски, напряженно размышляя над тем, что делать дальше, – я доставилю из замка немного продовольствия. Вам должно хватить до следующего урожая. На это время, разумеется, вы освобождены от налогов, – поспешил я ответить на невысказанный вопрос крестьянина.

– А как же армия?

– Особо некого кормить, – ответил я, – мы недавно столкнулись со вторым отрядом чёрных. Поэтому не смогли придти вовремя на помощь…

Староста только покачал головой.

– Расскажи, как всё случилось, – попросил я.

– Да рассказывать-то особо и нечего, ваша светлость, – ответил Лан, – пришёл к воротам отряд воинов. Вроде мирно всё было поначалу, спросил их главный, кто хозяин деревни. Ну я и сказал – колдун Ренат, барин наш. Как они осерчали! – староста взялся руками за голову, – кричать начали, мол, колдуновы мы приспешники и поплатимся! Слушать меня уже не стали, что я не говорил. Громить деревню пошли. Мы с мужиками хотели отпор дать, но вы-то приказали убиратсья прочь… вот, мы и убрались.

– И правильно сделали. Сохранность жителей важнее имущества, – сказал я, – деревню отстроить можно. А погибших вернуть – нет. Сколько погибло?

– Десять человек, – грустно ответил староста.

– А могли бы все, – припечатал я.

Репутация с жителями Соснового + 7 (Всего 11, Дружелюбно)

Ещё немного порасспрашивав Лана на тему того, откуда пришли викинги, и не добившись внятного ответа я поручил ему руководить восстановлением деревни. Сам же собрал отряд и отправился обратно в замок, захватив с собой четверых деревенских мужиков с повозкой для продовольствия.

Обратно шли медленно, не торопясь. Я чувствовал себя выжатым, как лимон. День выдался паршивенький, ничего не скажешь. Завтра найму этих мужиков в Подгорной, половину отправлю в Сосновое на восстановление, остальных оставлю ремонтировать деревню. Надо, наверное, ещё Торма в Сосновое подтянуть, пусть местных обучает копьё в руках держать. Что-то я расслабился, а ведь ящеры предупреждали о «очень волосатых хумансах». Видимо, это и были викинги. Что ж, для начала разузнаем, почему вдруг они на нас напали, вдруг это хитрый квест, а там посмотрим.

Вздохнув, я выкинул из головы мысли о викингах и завтрашнем дне, уставившись в небо. Уже давно смерклось, взошла луна. Ночь вступала в свои права и уханье совушки где-то в глубине леса служило тому ярким доказательством. Мы двигались по дороге к замку, уже прошли чуть больше половины пути. Миновали полянку, на которой останавливались в самый первый день. На небе появились первые звёзды. Красиво…

От любования ночным небом меня отвлекло выскочившее перед глазами системное сообщение.

Вы прокляты! Старение! Вы стареете! Все физические характеристики – 1! (Следующее снижение характеристик через 8 дней 11 часов 23 минуты).

– Твою мать…


Глава 12. Ингви


– Торм, как дела? – спросил я, связавшись с наёмником через интерфейс.

– Частокол почти готов, командир. Думаю, к завтрашнему утру закончим.

– Как идут тренировки?

– Лучше. Держать строй они так и не научились, но с копьём орудуют сносно.

– Хорошо. Передай Лану, что сегодняшняя поставка пищи – последняя. Дальше пусть кормится с посевов.

– Будет сделано, – ответил наёмник. Я оборвал связь.

Вчерашний день был полон хлопот. После нападения викингов пришлось спешно нанимать крестьян в Подгорной и почти всех мужиков отправлять в Сосновое – на восстановительные работы. Торм прибыл туда же из Рудников, где удалось закупить копий и сразу начал обучать народ этими копьями пользоваться эффективно.

Все мои войска остались у замка на охране, а мне пришлось устранять последствия пакостей чёрного мага. Дорога до Беляка и обратно заняла почти всё моё время. Проклятие удалось снять довольно легко. Получилось даже восстановить утерянные характеристики, однако, не всё так радужно. У проклятья обнаружился неприятный побочный эффект – «старость». Тот самый, который был у знахарки, для меня означающий повышенную чувствительность к физическому урону и прекращение всех рукопашных схваток от греха подальше. А вишенкой на торте – внешний вид. За то время, что я добирался до хижины старика, мой облик претерпел существенные изменения. Если коротко, теперь я мог с гордостью назвать себя настоящим магом, с седой бородой и морщинами на роже. Ещё одним неприятным открытием оказалась боль в спине и ноющие колени.

Уровень я, кстати, всё-таки добил. По дороге к Беляку очень удачно подвернулась парочка комаров. Наградой стала, как обычно, единичка Силы Магии и умение Вихрь маны из «Ментальной подготовки». Действие чем-то похоже на «Восстановление», но чуть слабее. Крайне полезное умение для мага, должен сказать. Особенно, если поблизости нет источника.

Вполне ожидаемо вылезла проблема нехватки ресурсов. Недостающие пришлось закупить на рынке, и стоило это ой как недёшево. Там всё так же не было ни одного торговца, с которыми, между прочим, можно договориться на более низкие цены, чем предложенные интерфейсом. Загвоздка скрывалась в том, что у торговцев запас ресурсов ограничен, да и результаты торгов зависели очень от репутации с Торговой Гильдией.

Длительное отсутствие караванов на рынке уже начало меня нервировать. Обычно они приходят едва ли не на следующий день. Иногда даже до постройки рынка, но завтра уже начало второй недели, а мимо не прошло ещё ни одного каравана. Неужели не дошли? Как только в зданиях появятся новые войска, сразу же разберусь с разбойниками. Я бы с радостью отправился искать их логово уже сейчас, если бы не угроза нападения викингов.

В данный момент мне принадлежал весь левый берег реки, где не осталось противников, кроме упомянутого ящерами логова мантикор и гидр у серной шахты. Самая большая опасность исходила как раз от появившихся викингов и Мстислава Чёрного, хижина которого должна была быть примерно в той же части карты, что и стоянка северян. После нападения на Сосновую я принял кое-какие меры предосторожности – поставил часовых в паре точек карты, чтобы в случае опасности они забили тревогу первыми и армия успела подготовиться к нападению. За неимением других юнитов, разумеется, на часах стоять выпало нагам.

Первая нага наблюдала за видимым участком дороги, десятью километрами выше по течению реки. Судя по всему, именно этот путь связывал лагерь викингов и Сосновое. Вторая уместилась неподалёку от мельницы в Подгорной, высматривать возможные нападения разбойников и приближение торговых караванов, а третью я поставил у лесопилки, чтобы вовремя предупредить жителей деревни об атаке диких зверей, или подтвердить нападение тех же викингов.

Помимо разборок с врагами и разбойниками, моей главной целью на следующую неделю будет захват всех существующих шахт и всех возможных деревень, в том числе и Рудников. Пора поднимать экономику, иначе моё «развивающееся» королевство быстро затухнет, как только кончится запас донатного золота. А на третьей неделе надо будет найти, наконец, путь в подземный мир и дожать Шак-Каза.

Морта пока решил не перетаскивать. Вместо этого я поручил герою по возможности разведать территорию вокруг Серой Скалы и, в случае чего доложить о приближающемся противнике.

В воздухе раздался звон, отвлекая меня от мыслей о будущем. Порывшись в интерфейсе я с удивлением обнаружил, что это пришло оповещение о расшифровке четвёртого заклинания. Надо же! А я и забыл, что ставил часть мощностей источника на это полезное дело несколько дней назад. И так, как энергии туда шло немного, за это время успело появиться всего четыре заклинания – целая одна книга магии Материи.

Посмотрим, что подготовил мне великий рандом. Открывал список новых заклинаний «Попутный ветер», первый круг. Увеличивает скорость движения судна или летающего юнита. Ну, сгодится, когда построю дирижабли. Второе заклинание мне досталось из раздела магии воды и называлось просто – «Дождь». Третьим подарком рандома шли «Шипы» из магии земли, второго круга. Просто усиленное заклинание «земляного шипа», ничего экстраординарного. Последним же мне перепало «Минное поле» из магии огня. Хотя, «поле» слишком серьёзное название для колдовства, сотворяющего несколько мин на небольшой территории. Тем не менее, заклинание довольно полезное, как и шипы. Откровенной лажи мне не подсунули, но в целом, я надеялся на что-то получше. Метеоритный дождь бы мне, например, точно не помешал. На аукционе его достать трудно – уж больно полезное колдовство.


Потянувшись, я поднялся на ноги, нахлобучил на голову шляпу, накинул плащ и вышел из заклинательного покоя. По небу плыли тяжелые, серые тучи. Сильный порыв ветра чуть не сорвал с головы шляпу, растрепал бороду и волосы. То-то у меня вчера коленки болели! К непогоде.

На противоположном берегу реки во всю шло заселение деревни Подгорной. Сегодняшним утром пришла первая партия переселенцев, вместе с Ладиславом. Старикан уже успел обжиться в домике старосты и порадоваться отсутствию вездесущих комаров. Через пару дней у них взойдут первые посевы. Главное успеть до этого времени уничтожить разбойников, чтобы призрак не натворил дел.

Взгляд упал на Гильдию Магов, у которой уже появился второй этаж. Рядом с ней медленно из земли росла Башня Магов. Жаль правда, что не успеет построиться до полуночи. Мог бы получить двойной приплод магов, но, видимо, не судьба. Ракшасов из построенного ещё вчера Шатра я нанимать не спешил. Почему? Всё просто. Не хотел переплачивать. Ведь если я найму сейчас четверых, уже завтра придётся им платить зарплату за следующую неделю. Гораздо разумнее нанять сразу восемь и сэкономить внушительную сумму денег.

Осмотрев свой замок, я лишь покачал головой. Ни стены, ни башен, ничего. Три сарая только-только начали срастаться в один полноценный донжон, но до него мне оставалось соорудить ещё как минимум жилой квартал. Защиты – ноль. Скорее бы закончить со зданиями магов и поселить тут гремлинов. Уж кто-кто, а эти коротышки мне быстро решат проблему фортификации, успевай только следить, чтобы ничего не взорвалось в процессе.

На секунду я задумался о выбранной тактике. Быть может, стоило всё-таки начать традиционно, как в гайдах, с гремлинов? Построить мастерскую, фабрику, сделать големов побольше. Сейчас уже были бы пушки, донжон, какие-никакие укрепления. Проскочила даже мысль о реролле, а потом я вспомнил предостережение одного знакомого игрока, который как раз-таки пробовал начать за мага с гремлинами. На невозможном уровне. Ох и нарассказывал мне он «прелестей» игры с гремлинами! Мало того, что из-за низкой мобильности очень трудно захватывать стартовую карту, так эти коротышки ещё и чудить начинают без должного контроля со стороны других юнитов. У него, бедного, на следующий же день после захвата источника какой-то умник случайно взорвал весь порох на складе в Мастерской, перебив половину армии. А после ещё и какую-то гадость в колодец уронили, на два дня оставив замок без воды. Нет, такого счастья мне точно не надо. Вот будут ракшасы – тогда и заведу гремлинов. Этих когтистых они боятся, как порох воды. Так я хоть буду спать спокойнее. Да и армия магических существ куда более мобильная. А захват карты у меня пока что в большем приоритете, нежели защита уже имеющихся владений.

С этими мыслями я пошёл на обход замка, прикидывая, как лучше сдвинуть строения для более удобной постройки стены. У павильона наг меня встретила Аин. Её глаз уже почти восстановился под повязкой, хотя сама нага ещё выглядела очень болезненно. Что-то в её внешности мне казалось странным, но я никак не мог понять, что именно. Поздоровавшись, я повесил на неё регенерацию, чтобы глаз зажил быстрее.

– Благодарю, гос-с-сподин, – прошипела она, улыбаясь. Мне показалось, или она какая-то слишком радостная сегодня утром?

– Рад помочь, – ответил я, – остальные в пути?

– Да. Скоро вернутс-с-я.

Я кивнул, обрадовавшись, что Аин проявляет инициативу. Я не просил её о смене часовых, но девушка сама догадалась, что уже пора бы поменять наблюдателей – всё таки, не големы.

– Аин, скажи мне, с тобой точно всё хорошо? – спросил я, приглядевшись к ней повнимательнее. Что-то здесь явно не так…

Что-то…что-то странное было в её лице, как будто бы… точно! Её кожа. Она начала шелушиться и трескаться, словно Аин целый год напролёт мыла посуду всем телом. Болезненный вид вызывал вопросы. Раньше я списывал его на слабость после битвы, но сейчас это вышло за все рамки. Я ведь чуть ли не каждых двенадцать часов пичкал её регенерациями, чтобы восстановить глаз. Это просто ненормально! Приглядевшись к хвосту, я заметил, что и там чешуя потеряла свой естественный блеск и выглядела как-то … странно. Местами тоже как будто бы отслаивалась. Чем больше я подмечал непонятных отклонений на её теле, тем подозрительнее выглядел контраст между внешним видом наги и её чрезмерной счастливостью.

– Разумеетс-ся, гос-с-сподин, я чувствую с-себя прос-с-сто прекрас-с-сно! – ответила нага, широко улыбнувшись.

– Ты уверена? Может быть, я просто чего-то не понимаю, но с виду кажется, будто ещё чуть-чуть, и ты песком рассыпешься… Кожа там… чешуя.

– Ах это, – улыбка Аин стала ещё шире, буквально сияя от счастья. Кожа на её лице при этом трескалась всё сильнее, – это ес-с-стественные изменения, которыми проходит каждый предс-с-ставитель наш-ш-шего народа. Я взрос-с-слею, гос-с-сподин. Совсем с-с-скоро я с-сброш-шу эту старую чеш-шую и кожу.

Ах вот оно что! Удивительно. Не знал, что наги подобно своим дальним родственникам сбрасывают старую кожу. Об этом не писали ни на одном форуме.

– И сколько займет процесс? – поинтересовался я.

– Обычно это длитс-с-ся не дольш-ше двенадцати час-с-сов, – ответила девушка.

– Что ж, рад за тебя. Не забудь сообщить мне, как начнётся.

Аин кивнула и уползла на небольшую полянку, тренироваться с другими нагами. Неподалёку от них, у барака, построенного ещё на второй день, нашлась Мария. Девушка точила нож. Она выглядела уставшей и немного недовольной, наморщенный лоб выдавал какие-то тяжелые раздумия. Похоже, не слишком весёлые, если судить по нахмуренным бровям. Я подошёл спросить, не случилось ли чего.

– Нет, всё в порядке, ваша светлость, – ответила она. Что-то в её взгляде мне показалось странным. Она смотрела на меня, как на больного, которому скоро в могилу.

– Неужели мой вид тебя до сих пор удивляет? – спросил я, – от проклятия-то я избавился.

– С-совсем нет, господин. Просто… – девушка отвела взгляд.

– Просто “что”? Говори прямо. Я заметил нечто странное в твоём поведении ещё с болот, когда ты решила вдруг накричать на крестьянина, но спросить времени не было.

Я, кряхтя, присел рядом с ней на траву. Мария отложила в сторону нож и посмотрела прямо на меня. В её взгляде читалось лёгкое недовольство.

– Просто я не понимаю, зачем я вам нужна. Совсем скоро у вас в армии будут сплошные эти… змеюки и другие чудища, – её голос немного дрожал, – Гораздо сильнее и умнее меня – человечки. Аин сказала, что есть только один способ остаться с вами, но… теперь, когда вы старый, – она снова отвела глаза.

“Вот же … змеюка” – подумал я, услышав об этом. Что ж, будет неприятно, но вопрос придётся прояснить раз и навсегда.

– Не имеет значения, что тебе наговорила Аин, – нахмурившись, начал я, – во-первых, я женат. А во-вторых, я аскет. Поэтому тебе даже с молодым мной ничего не светило. Надеюсь, впредь никаких похожих поползновений не будет. Это понятно? – сказал я и, дождавшись кивка, продолжил, – Теперь, что касается твоего положения. Ты девочка неглупая, всё правильно поняла, совсем скоро моя основная армия будет состоять сплошь из наг, ракшасов, гремлинов и големов и твоя полезность, как воина в этой военной машине будет крайне мала, – после этих слов в глазах Марии навернулись слёзы, – Однако, ты мне нужна вовсе не как серьезная боевая единица. В будущем, когда ты наберёшься боевого опыта и станешь сильнее, я планировал сделать тебя командиром пограничного гарнизона около одной из человеческих деревень. Такое положение дел тебя устраивает?

– Более чем, ваша светлость, – прохрипела она, быстро вытеревшись рукавом.

– Отлично, потому что выбора у тебя всё равно не было, – ответил я, поднимаясь на ноги.

Время уже перевалило за полдень. Может послать какую-нибудь нагу поискать логово разбойников? Или нанять ракшасов? Нет, нельзя дёргаться раньше времени. Дождусь полуночи, начнётся новая неделя и тогда уже поговорим со всеми, кто доставляет мне проблемы.

Стоило мне подумать о врагах, как они тут как тут. В углу карты замигал сигнал бедствия от наги разведчицы. Связавшись с ней, я узнал, что викинги переправляются через реку. Не самые лучшие новости к концу недели.

– Сколько их? – спросил я.

– Около тридцати человек, – ответила нага.

Подумав, я тут же приказал разведчице возвращаться в замок. Будем готовиться к обороне. Первым делом я побежал обратно в заклинательный покой. Ну как, побежал. Легонько и аккуратно, трусцой, колени всё-таки беречь надо. Оказавшись внутри, тут же открыл игровой аукцион в поисках полезных заклинаний, которые бы могли мне помочь. Пятнадцать минут поисков не дали никаких результатов. Сегодня, как назло продавали всякую бесполезную чушь, а время-то поджимало.

Связавшись снова с нагой я узнал важную подробность, а именно то, откуда ждать появления врага. Со стороны реки. Нага доложила, что в последний раз, когда она видела викингов – те шли по дороге вдоль берега. Вряд ли они полезут через лес в гору, чтобы обойти мой замок. Они ведь даже не знают, где конкретно он находится.

Я оседлал Серогрива и помчался к мосту. Быстрым маршем они будут здесь уже скоро, значит, пора выбрать место для боя. После недолгих раздумий пришёл к выводу, что лучше всего будет принять их на пригорке прямо у моста, совсем недалеко от той небольшой дорожки, что тянулась вдоль берега на север и по которой должны были придти гости. Открыв карту, я проследил за местоположением наги. Времени оставалось немного… разместив четыре минных поля на открытом участке неподалёку от моста, через который они ну просто обязаны были пройти, я поехал обратно в заклинательный покой – восстанавливать ману. Разумеется, не забыл сказать разведчице о том, где мины. Не хватало мне ещё своих взрывать.

Шатёр мозолил глаза. Очень. Однако, три тысячи шестьсот монет за четверых дополнительных защитников тратить не хотелось совершенно. За эти же деньги я мог купить лишних ресурсов для постройки чего либо. Тем не менее, от моей армии осталось лишь название. Десять наг, если учесть снятых с поста двух часовых, я и Мария. Дария и Алима не считаем– их заданием будет убивать всякого, кто попытается зайти в город и, в случае чего, потушить пожар магией воды. Вроде бы да, врагов всего в два раза больше, плюс магия на моей стороне. Но ведь это не какие-то там прихвостни подземного владыки с троглодитами. Это суровые воины с севера – куда более серьёзный противник. И я даже не знаю, какого уровня юниты входят в их отряд. Если это простые воины – беспокоиться не о чем, но если там есть хотя бы один хускарл…

Промелькнула мысль призвать всех жителей Подгорной в ополчение, благо оружия у меня было достаточно после боя с остатками приспешников Шак-каза. Плохая идея. Если мне перебьют всех крестьян, то деревни ещё сильнее просядут по населению и способности обеспечивать меня достаточным количеством еды и налогов. Чёрт побери… что же делать? Я взглянул ещё раз на шатёр. Подумал. Нет, призывать их я буду только в крайнем случае. Если после мин, обстрела и магии у них всё равно будет преимущество и нам придётся отступить к замку, только тогда я потрачу эти деньги. Пока что – нет. В напряженном наблюдении за индикатором маны и картой прошло около получаса. Разведчица достигла моста – значит, гости почти у порога. Жаль, маны много не восстановилось, что поделать, даже магический источник не всесилен. Когда я выходил из заклинательного покоя, шкала здоровья и маны показывала следующее:

Здоровье: 260/260

Мана: 59/250

– Аин, выдвигаемся! – крикнул я наге, которая командовала отрядом, а сам оседлал Серогрива.

Мы двинулись в путь, остановились на пригорке неподалёку от моста так, чтобы по пути к нам викинги были вынуждены пройтись по минному полю. Разведчица заняла место в рядах. Я выстроил солдат в шеренгу, те приготовили луки и стрелы. Я же остановился за их спинами, сжимая рукоять меча. Серогрив фыркнул. Сильный порыв ветра вновь едва не унёс мою шляпу в реку, плащ залез мне прямо в лицо. Холодный воздух пробирал до дрожи. Мария поёжилась, а вот наги выглядели невозмутимо. Серые тучи в небе грозились разразиться дождём, я же молился всем богам, чтобы этого не случилось. Всё-таки ливень и стрельба из лука – вещи несовместимые.

Ожидание. Томительное, тянущееся словно старая жвачка. Оно заставляло меня напряженно вглядываться в линию берега, прислушиваться, надеясь поймать хоть какой-то отголосок приближающегося врага, но уши мои ловили лишь журчание реки и шум деревьев вдалеке. Я достал подзорную трубу и ещё раз внимательно осмотрел горизонт. Показались голубчики.

Отряд викингов двигался по дороге быстрым маршем. “Очень волосатые хумансы” шли растянутой группой, строем тут даже не пахло. Большинство из них были вооружены почти так же, как и лучшие из воинов Шак-каза. Стёганка, круглый шлем, викингский щит, боевой топор или меч. Помимо этих, самых простых солдат, я насчитал ещё семь воинов в кольчугах и ещё троих, которые поверх неё имели дополнительную броню в виде металлических пластин. Примерно треть всех северян держала в руках дротики, многие даже запасные. Это плохо. Наги, конечно, изворотливые твари, но не до такой степени.

Когда враги достигли края леса, выйдя на открытую местность, я велел Марии выпустить стрелу. Взмыв в небеса, она опустилась примерно в десяти-пятнадцати шагах от врагов, вынудив тех остановиться. Викинги увидели нас, увидели предупреждающую стрелу. Их отряд находился где-то в сотне шагов от моста. Командир северян, один из тех, кто имел самые лучшие доспехи, что-то прокричал и его отряд растянулся. Вперёд вышли воины с дротиками. Враги замерли на месте. Похоже, их главарь думал над тем, как добраться до нас с наименьшими потерями, пребывая в полной уверенности, что мы не можем их достать.

– Ваша светлость, зачем было стрелять? – спросила Мария, – они ведь теперь знают, где стоять, чтобы их не достали.

– Ты не учла одну маленькую деталь, – ответил я, не отвлекаясь от наблюдения за вражеским командиром.

– Какую?

– Давай, Аин! – вместо ответа крикнул я.

Наги взмыли вверх. Полузмеи поднялись на своих хвостах, в один миг став выше на два с лишним метра. Защёлкали тетивы луков, стрелы полетели во врагов. В тот же момент я применил «Каменные шипы» на землю под вражеским командиром. Вылезшие из почвы острые камни убили двоих воинов в кольчуге и одного с дротиком, но сам командир каким-то чудом успел отпрыгнуть в сторону.

Викинги спохватились быстро. Вместо того, чтобы отступать они ринулись вперёд, разбившись на два отряда поменьше. Они встали друг за дружкой, подняли щиты и быстро помчались на сближение. Наги не прекращали обстрел, время от времени один или другой викинг падал, сражённый стрелой. Выждав немного, я велел нагам отступать в сторону. Группа северян сместилась и побежала прямо на нужное нам место. Раздался грохот взрыва, мы начали убегать, отстреливаясь от врагов. Ещё одно прекрасное свойство змеиного тела наг – они могут стрелять в движении, потому что двигаются очень плавно. Точность правда хромает, но попасть по толпе дело не хитрое.

После взрыва они ринулись вперёд с ещё большей прытью. Едва они приблизились на достаточно близкое расстояние – в воздух полетели дротики. Мария скрылась за мной, после этого залпа мы не досчитались четверых наг. Обстрел продолжился, мы всё так же отступали к замку, преследуемые толпой викингов, пусть и довольно порядевшей. Больше всего их погибло после пробежки по минному полю. Обстрел из луков против щитов оказался не слишком эффективным. Когда мы уже почти добрались до замка, викинги вдруг прекратили преследование, примерно на полпути. Я тут же велел нагам приблизиться возобновить обстрел. Вражеский командир что-то крикнул своим солдатам и те, развернувшись, так же резво побежали вниз с горы. Они ненадолго задержались, унося тела своих мёртвых собратьев и скрылись где-то в лесу.

Целый час наш отряд стоял на склоне и ждал их возвращения, но мы так никого и не дождались. Минное поле немного подкачало, вместе с ним и всеми стрелами и магией мы перебили чуть меньше половины врагов. При том, что нас самих осталось очень мало. Начался дождь, постепенно переросший в самый настоящий ливень. Удостоверившись в том, что враги не вернутся, я увёл отряд обратно в замок. Отправив наг отдыхать, я заперся в заклинательном покое, присосавшись к источнику магии. До полуночи оставлаись считанные часы, можно было вздохнуть с облегчением. Самый напряженный момент этой недели остался позади. Я так и не понял, почему они вдруг передумали. Может быть, боялись ещё одного минного поля? Или спрятанной дополнительной армии? Не знаю. В любом случае, подозрительность их командира сыграла мне на руку, сохранив в казне три тысячи шестьсот монет.

Весь оставшийся вечер лил дождь. Я лазил на форуме, шерстил аукцион в поисках всяческих интересностей, восстанавливал ману, пытался тренировать силу магии по какой-то очень странной методике из интернета. Не помогло ни капли.

На следующее утро я проснулся рано, едва ли не сразу же после рассвета. Спина жутко ныла, кажется, холодный и жёсткий камень не слишком хорошая постель для моих старых костей. Кое-как сделав зарядку, я вылез из своих покоев. От туч не осталось и следа, небо сияло кристальной чистотой, словно кто-то за ночь его вымыл. На западе виднелась бледная белая луна. Прохладный свежий ветерок приятно обдувал кожу.

Предвкушая чудесное начало недели, я быстрым шагом направился к шатру. Разумеется прежде, чем просто нанять ракшасов, я немного поковырялся в их настройках. Не мудрствуя лукаво одной половине я увеличил физические характеристики, другой усилил магию и интеллект и нажал кнопку «нанять». Со счёта королевства списалось около восьми тысяч монет. Я отошёл чуть в сторону.

Могучая лапа, на миг показавшаяся снаружи, одним резким движением откинула тёмно-красную ткань полога. Передо мной предстал ракшас. Огромная мощная тварь, ростом выше двух метров с гордо поднятой головой тигра. Четыре его руки покрывали какие-то таинственные письмена, которые, казалось, источали мягкий синеватый свет. Чуть приглядевшись я понял, что это лишь игра моего воображения, вызванная их нечеловеческой природой. Увидев меня он не выразил и капли почёта и, отойдя немного в сторону, освободил дорогу для своих собратьев. Те выходили из шатра один за другим. Их морды казались отчего-то ужасными и пугающими, но только на первый взгляд, на какую-то долю секунды. Стоило приглядеться получше и вся страшная картина развеивалась, как мираж. Теперь я понял, что в описании внешности называлось «лёгкими потусторонними чертами». Яркие кошачьи глаза, словно светящиеся изнутри, таинственные письмена на теле, немного расплывающиеся черты лица и странная игра воображения при мимолетном взгляде создавали впечатление, будто бы они и вправду были больше духами, чем смертными существами. Однако, я знал, что это не так. Хоть ракшасы и произошли от злобных духов пустыни, сами они были вполне материальны.

Одежда ракшасов соответствовала описанию их расы. Свободные рубахи без рукавов, красного или жёлтого цвета, шаровары, всё из очень плотной и качественной ткани, с вышитыми узорами, чем-то напоминающими их татуировки. Никакой обуви или головных уборов. На пальцах виднелись кольца, в ушах серьги. Каждый при себе имел по-несколько драгоценностей и, я готов был поспорить, в будущем их окажется ещё больше. Трое из восьми имели голову тигра, остальным досталась львиная. Из этого найма я получил троих ракшаси и пятерых ракшасов-мужчин. Каждый юнит имел при себе четыре тяжелых меча, чем-то напоминающих персидские сабли, только огромные.

– Славные воины! Я, Ренат Шер, рад приветствовать вас в своём замке. Впереди нас ждёт множество славных подвигов и, пока мы не выступили в поход, я хочу дать вам первое задание. Через три дня один из вас пятерых, – я обратился к мужчинам, – должен будет стать командиром вашего маленького отряда. Им станет самый достойный, самый мудрый и умелый воин и вы должны будете его выбрать сами.

– Владыка! Но почему бы вам самому не выбрать достойнейшего? – спросила одна из ракшаси.

– О, моя дорогая ракшаси, я могу выбрать любого хоть сейчас, но как я смогу увериться, что никто не затаит злобу из-за уязвленной гордыни?

Клыкастая дама по-кошачьи фыркнула и что-то тихонько шепнула своей подруге. Та стрельнула глазами в сторону мужиков и… мне показалось, или она заулыбалась. Очень сложно судить об эмоциях по львиным и тигриным мордам, но веселый блеск в глазах её выдавал с головой.

Я отправил ракшасов отдыхать и тренироваться, а сам пошёл к павильону. К моему удивлению, Аин здесь не обнаружилось, хотя её трансформация началась ещё вчера вечером и должна была, по идее, уже закончиться. Тогда я поймал первую попавшуюся нагу и спросил, где она.

– Аин проходит преобразованием, гос-с-сподин, – низким голосом ответил мне воин, – думаю, ждать осталос-сь недолго.

– Благодарю.

Что ж, тогда придётся немного повременить с наймом полузмей. Дождусь, пока Аин закончит обрастать новой кожей, чтобы сразу представить новобранцев их командирше. Взгляд пал на почти закончившую расти из земли Башню Магов. Чудесная круглая башенка из светлого камня высотой в четыре этажа красовалась неподалёку от гильдии. Ещё чуть-чуть, и можно будет идти громить всех вокруг.

Немного подумав, я решил зря времени не терять и подозвал к себе двух ракшаси, из тех, кому я завышал магические характеристики. Обеим поручил разведать территорию. Первой найти лагерь викингов, а второй порыскать вокруг поселения разбойников. Без лишних вопросов обе клыкастые дамы скрылись из виду. Две зелёные точки начали удаляться от моего замка с удивительной скоростью. Да, определённо, с ракшасами всё станет гораздо легче. Очень хорошие разведчики, прекрасные бойцы. Гордые, правда, очень, да и трудно заставить их работать в команде, но… это детали.

Сигнал бедствия поступил от одной из часовых. Что, неужели снова викинги? Этот же вопрос я озвучил наге, как только связался с ней через интерфейс.

– Да, гос-с-сподин. Но их всего трое. Один похож-ж на их командира.

– Спрячься в лесу. Когда они пройдут, вернёшься на пост, – ответил я и оборвал связь.

Интересный поворот. Если их всего трое, это может значить или то, что они знают о часовом и перебрались через реку выше по течению, оставив командира как приманку, или это разведка. В любом случае, сейчас, когда началась новая неделя, их нападение меня уже не пугало. В замке находится шесть ракшасов, и доступно для найма ещё двадцать семь наг. Такая армия просто сметёт их отряд без особых проблем, пусть даже они нападут неожиданно.

Заинтригованный, я оседлал Серогрива и выехал навстречу им, прихватив с собой троих наг. Мы спустились к мосту и двинулись прямо вдоль берега вверх по течению, надеясь в скором времени встретить гостей. Так оно и случилось, совсем скоро я увидел впереди три силуэта, а минут через десять мы, наконец, встретились. Делегация викингов остановилась в тридцати шагах от нас. Командира я узнал сразу. Он был в том же доспехе и с тем же красным щитом, что и вчера. На щите красовалась неизвестная мне руна, выведенная белой краской. У воина, стоявшего по левую руку имелся странный мешок. Интересно, что там?

Главарь поставил щит на траву, передал его одному из своих воинов, затем снял шлем, оставшись в одной темной повязке, предназначенной, видимо, для более комфортного ношения шлема. Странно, что из-под неё не выглядывали волосы, я думал, викинги не стригутся. Зато теперь я мог получше разглядеть его лицо – суровое, покрытое морщинами и шрамами. Северянин чуть-чуть пригладил бороду и, гордо подняв голову, пошёл ко мне навстречу. Странно. На карте замка до сих пор не появилось ни одного враждебного юнита. Даже эти на миникарте подсвечивались жёлтым индикатором, а не красным. Что, неужели, будут переговоры?

Я спешился. Мне нечего было снимать с себя в знак добрых намерений, единственное, что я сделал – это приказал нагам опустить луки. Полузмеи подчинились.

– Кто ты и по что разоряешь мои земли, норд? – я заговорил первым.

– Справедливый вопрос, колдун. Я – Ингви Опалённый, командир Верхнего лагеря, пришёл говорить с тобой.

– Почему мои воины не должны пристрелить тебя прямо сейчас и сжечь твой лагерь так же, как ты сжёг мою деревню?

Ингви нахмурился, засопел. Вопрос крайне неудобный. Мне и самому было интересно, что ему нужно и почему он вдруг так резко поменял отношение. Однако, я не мог спустить ему нападение на Сосновое. Да лучше бы он на мой замок напал – я бы отбился и забыли, но деревня! Викинг стоял гордо и твёрдо, как скала.

– Да что ты…

– Молчать! – рявкнул Ингви, тут же заткнув одного из своих сопровождающих. Повернувшись ко мне, он продолжил, – ты в праве злиться колдун. Но я пришёл сюда, чтобы окончить распри, а не разжигать войну вновь. Вчера мне открылась правда о том, что вражда наша есть плод лжи и злого умысла. И в знак примирения я принёс тебе эти дары.

Ингви поманил своего спутника, тот подошёл к главарю и вывалил содержимое мешка на всеобщее обозрение. На траву посыпались какие-то книги, некоторые в довольно пугающих обложках, словно сшитых из чьей-то кожи, следом вывалилось несколько свитков, кучка связанных вместе заячьих хвостов и сапог. Викинг взглянул на это дело, увидел мою приподнятую бровь, ругнулся себе под нос, встряхнул мешком и на кучу добра выпал второй.

– Так же мы готовы вернуть тебе часть пищи, взятой из твоей деревни.

Я молчал, поглаживая бороду. Ингви тоже, он терпеливо ожидал моего ответа, а я же всё пытался найти в поведении норда какой-то подвох. Что-то здесь должно быть не так, ну не может вчерашний враг придти сегодня сам к тебе на порог и просить мира. Просто не может! Особенно здесь, в Землях, на сложном уровне. Хотя…

– Что ж, дары и вправду щедрые. Никогда не слышал, чтобы возвращали награбленное, – Ингви не повёл и бровью, а вот его охранник шумно засопел, – однако, я всё никак не могу разобрать, что же движет тобой, Ингви? Что заставило тебя захотеть перемирия? Чей злой умысел скрывался за нашей враждой?

– Здесь нет второго дна, колдун. Я не хочу войны, ибо не вижу причин для неё. Мы разграбили твою деревню, ты умыл нас огнём, кровью и стрелами. Никто не остался в долгу, нет причин для возмездия, – сказал Ингви, – желаешь знать, чей умысел стоял за враждой нашей, так я поведаю. Черный колдун, живший в лесу, сильно обидел нас. Мы рыскали по лесу днём и ночью, но так и не нашли его следов. И тогда нам встретился старик, другой совершенно. Он и сказал, где деревня. Так же сказал, что хозяин её – чёрный колдун. До вчерашнего дня я думал, что так оно и есть. Пока не увидел тебя. Ты – не он.

– Поэтому ты решил отступить?

– Нет, – покачал головой норд, улыбаясь, – тебе, колдун, недостаёт опыта. Кого помоложе ты бы ещё мог заманить в свою ловушку, но не старого Ингви. Так, что скажешь, будет ли мир между нами? Или, быть может, хотя бы назовёшь себя?

– Хорошо, назову. Я – Ренат Шер, хозяин всех окрестных земель. Между нами будет мир, если не останется тайн. Чем тебе насолил Мстислав Чёрный и откуда эти дары? Может я и не сведущ в ваших обычаях, но одно я знаю точно – норды не читают трактатов по чёрной магии. Особенно такой.

Ингви усмехнулся и обратился к одному из своих воинов.

– Настоящий чародей, с первого взгляда узнал что за книжки. Не то, что наш волхв, – викинг повернулся ко мне и продолжил, – кое-в чём ты не прав, такие книжки читают некоторые жрецы, но конкретно в нашем лагере их нет. Вчера вечером наш волхв обнаружил в лесу то, что мы так давно искали. Хижину колдуна. Мы напали на него, сожгли дом, взяли всё ценное.

– А сам колдун? – уточнил я.

– Ушёл, – старик покачал головой, – у него какой-то волшебный плащ. Укутался, и с глаз пропал, как не было. Все его книги и хвосты эти мы решили тебе в дар преподнести. И сапоги нашего жреца покойного, хоть Торлей и упирался, – увидев моё выражение лица, Ингви пояснил, – Торлей, это волхв.

– Ясно. Теперь придётся его ловить по округе. Но ты так и не ответил, чем он обидел тебя?

– Проклял одного хорошего викинга, – осторожно ответил Ингви, давая понять, что о подробностях лучше не расспрашивать.

Я ухмыльнулся. Теперь-то всё стало ясно.

– И ты пришёл мириться, чтобы я помог его расколдовать, – заключил я. Ингви нахмурился.

– Нет, колдун. Мы не какие-то попрошайки, чтобы упрашивать тебя помочь. Я пришёл окончить вражду между нами, ибо нас обманом стравили друг с другом, словно собак. Не надо искать подвоха, если ты не желаешь мира и держишь зло за деревню, так и скажи! Будешь в своём праве.

Он гордо тряхнул бородой и посмотрел на меня с вызовом. Что ж, похоже, я немного перегнул палку. Сосновое, конечно жалко, но… Слова норда заставили меня крепко задуматься. Выдержав долгую паузу, я наконец-то, принял решение.

– Нет, Ингви. Зла на вас не держу больше. Да будет мир.

Мы пожали друг другу руки, помощник викинга загрузил все подарки обратно в мешок, который перекочевал к одной из наг. Ингви хотел уже было распрощаться и разойтись, но я остановил его. Требовалось прояснить ещё один момент.

– Я рад, что между нами больше нет вражды. Однако, как хозяин окрестных земель, я должен держать их под контролем. Я пошлю с вами своего воина, чтобы узнать, где находится ваш лагерь и подробнее изучить тот берег.

– Будь по твоему, Ренат, – согласился Ингви, – но я повидал немало и чую твои намерения. Потому предупреждаю, мы – свободные викинги и не станем подчиняться тебе, будь ты хоть чьим хозяином, ярлом или лордом. Не станем платить оброк и никогда не признаем твою власть добровольно, – жёстко закончил он.

– Я тебя услышал, но к этому разговору мы ещё вернёмся. Я загляну в ваш лагерь в конце недели. Благодарю за дары и на этом прощаюсь.

Больше книг на сайте – Knigoed.net

Викинг угрюмо кивнул, нахлобучил шлем, принял от товарища щит, махнул рукой на прощание и был таков. Одна из наг поползла за ним. Я оседлал Серогрива и уже хотел было ехать обратно в замок, как вдруг вспомнил одну важную деталь.

– Ингви! – заорал я ему вдогонку. Делегация остановилась, – половину зерна уже ждут в Сосновом!

Норд ничего не ответил, даже не подал знак. Они просто продолжили путь вверх по течению, но, я думаю, меня он услышал. Признаться, я совершенно не ожидал такого исхода переговоров. Радует, что теперь на этой половине карты не осталось врагов. Вообще. Опасения вызвало разве что бегство Мстислава, но, думается мне, найти его будет нетрудно. На его месте я бы попытался скрыться у разбойников, или ближе к деревням Гремлинов. Зелёные коротышки дружелюбны к магам, а с талантами старикашки втереться им в доверие труда не составит. Значит, надо отправляться туда как можно скорее. «Дары» нордов, пожалуй, отдам Дарию, пусть разбирается, что там у чёрного колдуна были за книжки. А игра-то налаживается.

По дороге к замку связался со всеми разведчиками. Хорошие новости я получил лишь от второй ракшаси, которая обнаружила сожжённые остатки хижины Мстислава неподалёку от лагеря викингов. Северяне не лгали, действительно в праведном гневе выгнали старикана с насиженного места. По словам клыкастой дамы вход на поляну закрывала иллюзия кустов, но викинги пришли с другой стороны и старикашке не поздоровилось. Разведчица обнаружила такой же скрытый иллюзией тайник в земле, с мешочком золота и кучкой драгоценных камней. Вторая, однако, новостями не порадовала. Разбойничье логово пока найти не удалось, но неподалёку от дороги нашлись остатки разграбленного каравана торговцев. Опасения подтвердились.

– Делай что хочешь, но найди мне их логово, – сказал я разведчице и оборвал связь, крепко сжимая поводья, – они пожалеют, что решили грабить кого-то на моей земле.

Добравшись до замка, я поспешил в Гильдию магов – передать Дарию трофейные книжки. Когда старик увидел, в каком состоянии я их привёз – у него волосы чуть дыбом не встали.

– Варвары, что с них взять, – пожал плечами я, – радует, что они их хотя бы не сожгли вместе с его хижиной.

– И сожгли бы, если бы не желали задобрить вас, господин, – отозвался Дарий, бегло пролистывая фолиант в чёрном переплёте, пока Алим складывал оставшиеся книги в ровную стопку

– Я их ещё не смотрел, есть что-то ценное?

– Навряд ли здесь будет что-то экстраординарное, – покачал головой старик, – сей труд, например, описывает различные методы использования известных ритуальных проклятий, их достоинства и недостатки. Книга не дописана, но её автор, несомненно, изучил вопрос довольно глубоко. Как-нибудь обязательно прочту на досуге, – сказал Дарий и отложил фолиант в сторонку. На корешке виднелось выведенное аккуратным угловатым почерком название: «Заметки о ритуалах. Мстислав Чёрный».

– А о самих ритуалах?

– Никакой конкретики. Быть может, где-то и раскрываются какие-то подробности, но, опыт подсказывает, что подобные книги пишутся не для начинающих, а для тех, кто уже знаком с темой. Это всё-таки не пособие…

– Хорошо. Надеюсь, эти книги найдут достойное место в нашей библиотеке. Знания не бывают лишними.

– Истинно так, – кивнул Дарий, провожая взглядом помощника, который как раз уходил со стопкой книг куда-то вглубь здания, – а этот дар вам преподнесли, я так полагаю, уже сами викинги? – старик аккуратно взял в руки один сапог.

– Да. Их лидер сказал, они принадлежали их покойному жрецу.

– Что-то такое я предполагал, судя по орнаменту, – пробормотал Дарий, ощупав пальцами вязь рун на синей полоске ткани у голенища, – хороший подарок. Они знали, чем задобрить мага.

Старик протянул мне сапог. Без лишних слов я взял его и поставил на землю, к брату-близнецу. Красивые сапоги, кожаные, с парой синих полосок, покрытых рунной вязью. Вокруг стопы тянулись какие-то закорючки, чем-то отдаленно напоминающие гонимые ветром облака. Судя по словам Дария, мне подарили артефакт. Пожалуй, воспользуюсь-ка я интерфейсом.

Сапоги жреца Тора (обычный): Урон от молний + 3 %, скорость передвижения + 4%

А неплохой бонус! Оставив Дария разбираться с книгами, я вышел на улицу и первым делом переобулся. Система тут же легко подогнала сапоги под мой размер. А что, очень даже удобно и почти не выбивается из общего стиля. До окончания строительства Башни Магов оставались считанные минуты. Дождусь появления колдующих юнитов и сразу же отправлюсь в путь. Пора бы уже зачистить карту от всякого сброда…


Дорогой читатель! Если тебе понравилось произведение, пожалуйста, – не поленись поставить лайк или оставить отзыв! Если же не понравилось – не стесняйся указать на ошибки, ведь только так я смогу узнать, как сделать своё произведение ещё лучше.

Глава 13. Идём на юг

Жара. Небесное светило сегодня явно задалось целью хорошенько запечь всех обитателей поверхности. В плаще, кольчуге и стёганке я чувствовал себя главным блюдом в котле у орков. Волшебная шляпа на голове немного облегчала страдания, но этого было явно недостаточно. И если Мария и маги, нанятые в недавно построенной башне, разделяли мою точку зрения, то наг и ракшасов такое положение дел вполне устраивало. Они аж жмурились от удовольствия, буквально впитывая каждой клеточкой тепло солнечных лучей.

Аин ползла впереди всех с гордо поднятой головой. С недавних пор её самооценка взлетела выше небес. А как же иначе? Она первой из всех наг в замке прошла процессом трансформации и теперь очень выделялась на их фоне. Как я понял, по стандартам их змеиной красоты в лучшую сторону.

Тело Аин теперь полностью покрывала мелкая, но прочная тёмно-зелёная чешуя. Более крупная на спине и тыльной стороне рук и совсем мягкая, светлая и больше похожая на обычную змеиную кожу – на лице, животе, груди и ладонях. По бокам, от нижней части рёбер и до пояса появились утолщения, словно туда, под кожу кто-то вшил две полуметровые палки. Как объяснила нага – это её будущие руки, которые полностью вырастут только после следующей стадии «роста». Такая трансформация была связана с переходом девушки на новый ранг опыта. За первую неделю Аин сумела достичь десятого уровня и из «новичка» превратилась в «опытного». В связи с этим её уровень владения мечом повысился на один, неплохо прибавилось физических характеристик, а так же добавилась «Мелкая чешуя», повышающая защиту сопоставимо кожаному доспеху.

Однако, не одна Аин вышла за пределы ранга «новичок». Вместе с ней там уже давно обитала Мария, которая была со мной чуть ли не с самого начала игры. С ней, правда, никаких существенных изменений не произошло. Всего лишь небольшое увеличение характеристик и улучшение навыка стрельбы из лука. Всё-таки, хорошо, что юнитам требуется меньше опыта для набора уровня, иначе они бы эту границу пробили ой как не скоро.

Призванные маги меня порадовали, все пятеро. Несмотря на то, что свеженанятые юниты имели довольно скромный набор умений, который мне ещё предстояло расширить их обучением в других зданиях типа Гильдии магов или Университета магии, фортуна решила побаловать меня выпавшими им школами магии. Стандартно, магам доставалось два случайных умения «Магия …» второго уровня, дающих доступ к определённой школе магии, как у меня например Магия очищения, которую я выучил у Беляка.

Что примечательно, это могли быть любые разделы магии, кроме магии смерти и крови, по причинам расовой ненависти всего магического народа к некромантам, вампирам и прочей нежити. Да, шанс выпадения какого-то конкретного направления увеличивался пропорционально имеющимся у меня книгам магии, но всё же никогда не был стопроцентным. Это позволяло заполучить как и мага совершенно отличной от моей специализации с интересными умениями, так и, к сожалению, какую-нибудь дичь, в бою бесполезную.

В этот раз удача оказалась на моей стороне. Сразу с первого найма мне попался один маг жизни с «Повелеванием растениями» и «Повелеванием телом», в перспективе прекрасный хилер и агроном. Специально куплю ему на аукционе заклинания на улучшение плодородности почвы, будет по полям разъезжать и увелививать урожай. Другому достался редкий среди магов раздел магии хаоса, с кодовым названием «казино», потому что большинство заклинаний там имели случайный эффект и были призваны внести хаос в любую вещь и «Внушения» из разума. Ещё двое получили различные комбинации магии материи. Воздух и вода, огонь и земля, а последнему выпала магия огня и баффы из белой магии. В перспективе тоже очень полезный товарищ. С собой в поход я взял троих, оставив «казино» и воздушно-водяного охранять замок вместе с десятком наг. Этого отряда должно было хватить, чтобы отбиться от любых возможных мелких неприятностей. Вдруг разбойники решат нанести визит, пока меня не будет?

Кстати о разбойниках. Клыкастая разведчица обнаружила их логово далеко на юге, у самого подножья гор и выглядело это логово скорее как укреплённый форпост, чем как место сбора добычи у всякого разбойничьего сброда. Я приказал ей прошерстить округу и не попадаться никому на глаза. К слову, карта песочницы заполнилась почти на три четверти. Неизведанными территорияим оставались лишь земли на юге, где, по доступной информации, должны были быть два поселения гремлинов.

Мои размышления прервало оповещение, выскочившее перед глазами. Сигнал бедствия из Соснового. Ну что опять у них там стряслось?! Попытался связаться со старостой… не получилось. Неужели..? Нет, быть того не может! Плюнув на старосту, тут же связался с наёмником.

– Торм, что у вас там?

– Командир, Лан погиб от какой-то болезни, или яда. В деревне паника… – его голос звучал очень взволнованно. Чёрт подери, только паники и эпидемии мне сейчас не хватало…

– Наведи порядок, спроси знахарку, действительно ли есть болезнь, или это просто домыслы. Я пошлю тебе ракшаса, если кто-то рискнёт буянить. Свяжусь через три часа.

Оборвав связь, я выругался себе под нос. Вот же несносный старик, а! Столько проблем от одного деда. Если я сейчас отправлюсь в Сосновое, то ещё один день пройдёт без толку – возникнет ещё большая задержка в развитии замка. Чёртов колдун, обязательно отдам его Аин, когда поймаю, уж она ему устроит. Через интерфейс я связался с Мортом и дал ему персональное задание: «Делай что хочешь, но достань мне этого проклятого старика». Аналогичный приказ получила клыкастая разведчица, что крутилась неподалёку от логова разбойников.

Берег постепенно поднимался, обрастая сначала кустарником, а потом и плакучими ивами, своими ветвями достающими почти до самой воды. Местами, виднелись заросли камышей и высокой травы. Впереди, там, где дорога сворачивала резко вправо, показались обломки деревянного моста. Похоже, именно об этом месте и упоминал староста Рудников, когда выдавал квест. По его словам здесь должно обитать нечто, препядствующее восстановлению сообщения между деревней и поселением гремлинов.

Что примечательно, за сотню шагов до моста на берегу не осталось ни одного дерева или куста. Они словно расступились, сторонясь гиблого места, дабы не попасться под горячую руку его обитателю. Лишь камышу было всё нипочём. Он в изобилии рос у самой воды, совершенно не стесняясь старых, полусгнивших останков моста, зловеще нависюащих над рекою. Здесь стоял какой-то странный, резковатый запах. Квакали лягушки.

Мы остановились на заросшем участке дороги у обломков моста. Спешившись, я случайно раздавил лягушку. Почему-то в траве их скакало как-то аномально много. А берег-то здесь крутой, метра три минимум. И не лень же им было из воды вылезать? Я подошёл поближе к тому, что осталось от моста. Поросшие мхом доски прогибались под каждым шагом. Казалось, будто под ногами было нечто мягкое и немного противное. Я глянул вниз, на водную гладь. Река здесь замедляла своё течение, особенно у самого берега.

Никаких признаков опасности. Всё тихо, да спокойно. Однако, как известно, в тихом омуте можно встретить много кого, и что-то мне подсказывало, что эта мутная вода скрывала нечто крайне опасное. Вернувшись на дорогу, я подобрал с земли камень и без задней мысли швырнул его в реку. С громким бульком он ушел на дно. Отряд, повинуясь моему знаку, приготовился к бою. Ракшасы потянули из ножен сабли, наги вооружились луками, маги рассредоточились по всему отряду, дабы оказывать равномерную магическую поддержку.

Не дождавшись какого-либо эффекта от брошенного булыжника, я подобрал новый, побольше. Он, подобно своему предшественнику, скрылся в мутной воде. И лишь только, когда я уже тянулся за третьим камнем, вода пошла кругами, явив нам того, кто скрывался в ней всё это время.

То было странное, толстое существо, с головой, чем-то напоминающей голову огромной жабы, водянистыми глазами на выкате и торчащими усами, точно у сома. Его круглое тело было покрыто различными бородавками и наростами, а склизкая, болотно-зелёная кожа делала его похожим на гигансткую, отвратительную, уродливую лягушку-переростка. Этот некто высунулся из воды всего лишь по пояс и, едва заметив меня, тут же яростно завопил.

– По что тревожишь воду, колдун проклятый?! – визгливый, тоненький голосок этого уродца неприятно резал слух. Будет сложно держать себя в руках, если он продолжит разговор в таком тоне…

– Да вот, пришёл узнать, кто здесь мост не даёт построить, – ответил я.

– Узнал? Ну и проваливай отсюда подобру поздорову. Не желаю я языками трепать ни с кем из вашего поганого племени, двуногие волосатые уродцы! – не унималось оно.

– Полегче, жаба-переросток…

– Никаких полегче, колдун! – завизжал речной чудик в ярости, – Все вы вредители, природы губители! Говорил человекам – не лови рыбу здесь, лови там, нет, продолжали ловить, говорил – не писай в реку, нето кое-что оторву – всё как об стену горох! Говорил зелёным коротышкам – не кидай в реку грязь свою, худо будет! Не слушали! Вот тебе приятно, если в твой дом засыпят золу, пепел и какую-то отраву, что все рыбы вниз по течению передохнут, а? И мне неприятно! – всё больше распалялся уродец, – Торговать они решили, через реку ездить, а в реку срать, да? Каковы удальцы! Не слушали меня, вот и получите по заслугам. Не будет тут моста, никогда! – закончив свою гневную и очень экспрессивную речь, этот некто скрылся обратно под водой. Недолго думая, я швырнул туда ещё один камень.

– Не беси меня, колдун! Сказано тебе было, не кидай камни! – вынырнув, заорал он. У меня уже начал дёргаться глаз. Если я позволю просто так всяким речным опарышам поливать меня грязью, это может сказаться на отношении ко мне моих подданых.

– А то что, чучело водяное? – крикнул я в ответ, – ты смотри, я ведь могу и обидеться.

– Ах ты мне ещё и угрожать будешь, двуногая обезьяна?! – завизжала жаба. Это стало последней каплей.

Вместо ответа я молча щёлкнул палцьами и это оказалось красноречивее любых высказываний. Раздался гром, с небес прямо на лысую склизкую голову уродца обрушилась молния, в одно мгновение сварив его заживо. Вокруг монстра повсплывали кверху брюхом рыбёшки. Забулькав, варёный защитник природы ушёл ко дну реки. И я уже было обрадовался победе, как вдруг до меня дошло. А почему это он утонул? Рыбоньки-то вон, на поверхности держатся… И опыта почему-то не капнуло… странно. Почувствовав неладное, я медленно начал отходить от берега.

Вода в реке вспенилась, забурлила, заклокотала. Я ускорил шаг. В воздухе буквально чувствовалось напряжение, словно вот-вот река в праведном гневе явит всё, что так долго скрывалось в глубине. Чей-то долгий, протяжный стон, напоминающий песню кита неприятно резанул по ушам и буквально через миг, обдав нас тучей брызг, из воды показалось чудоивще. Гигантская тварь высотой с замковую башню, покрытая чёрной чешуёй. Чудовище чем-то напоминало дикую помесь древнего динозавра и рогатой кошки. На его лбу, словно приманка морского чёрта, болтался тоненький длинный отросток с телом жабы-переростка на конце. Я сглотнул. Его злобный, ненавидящий взгляд вызвал мурашки на спине. Из воды показалась огромная лапа.

– Твою мать! – заорал я, вкладывая в прыжок всю свою стариковскую прыть. Земля содрогнулась от удара, остатки моста разлетелись в щепки. Могучий рык разнёсся по округе, распугивая птиц и зверей.

Моим воинам не надо было приказывать дважды. Пока я удирал от взбесившейся твари, наги не теряли времени даром. Защёлкали тетивы луков, дождь из стрел накрыл чудовище, однако толку от него было не много. Это лишь разозлило его ещё больше.

– Назад! – крикнул я, надеясь заманить монстра дальше на сушу.

Мы отступали, не прекращая осыпать эту сволочь градом стрел. Не причиняя практически никакого вреда, они беспомощно отскакивали от прочнейшей чешуи. Будь у наг луки помощнее, эффект был бы другим, но так… воистину, что об стенку горох. Среди множества снарядов лишь те, которым каким-то чудом удалось угодить в тонкую щель между чешуйками, втыкались в плоть и доставляли монстру хоть какой-то дискомфорт, всё сильнее дразня его. Едва тварь полностью вылезла из воды, я дал знак одному из магов. Он направил посох в сторону чудища, секундная заминка, и огромный огненный шар устремился прямо в голову монстра.

Увернуться он не сумел. Громко бабахнуло, воздух стал ощутимо теплее и суше. Облако дыма и пара закрыло голову твари. Буквально через несколько секунд оттуда донёсся злобный, обиженный рык. С невероятной прытью чудовище метнулось вперёд, сдвувая надоедливое облако. Оно мигом нашло в толпе обидчика, злобно сощурилось и угрожающе надуло щёки.

– Берегись! – рявкнул я, прячась за спину ракшаса.

Маг рыбкой прыгнул куда-то в сторону, наги бросились врассыпную. Мощнейший удар водяного снаряда сотряс землю под ногами, начисто срывая дёрн и верхний слой почвы. Нас обдало брызгами, в небе появилась крохотная радуга, а в том месте, куда угодило водяное ядро валялись смешанные с грязью остатки самой медленной наги. Ещё несколькм крупно досталось, мага слегка контузило, но, к счастью, больше никто не погиб.

Уже без всякой осторожности, тварь в ярости помчалась на нас. Несмотря на неуклюжие лапы с перепонками и общую медлительность, из-за огромного размера чудовище передвигалось довольно быстро. Как его остановить?! Промелькнула мысль приказать магу жизни опутать его корнями. Но, у него не было этого заклинания!

Жахнув молнией, я привлёк внимание твари к себе. Однако, вопреки моим ожиданиям, она не развернулась и не стала на меня надвигаться. Вместо этого в дело вступил хвост, одним хлёстким ударом едва не забравший мою жизнь. Я увернулся каким-то чудом, но в процессе потерял равновесие и упал на землю, больно ударившись копчиком. Попытался встать, ничего не вышло. Поясницу пронзило болью.

Раздался грохот взрыва – пламя окутало башку чудовища. Другие маги вступили в дело. Ракшас, что стоял неподалёку, помог мне подняться. Поясница сильно болела, я практически не чувствовал ног и с трудом мог стоять. Чёртова старость!

– Спасибо, стою, – я высвободился из рук воина, кое-как удержавшись на ногах. Только сейчас мне открылось истинное назначение магического посоха. Он нужен как раз на такой случай.

В голову твари летели стрелы, огненные заклинания с разных сторон – маги постарались рассредоточиться. Дезориентированное, разозлённое до крайней степени чудовище не могло понять, с какой стороны его атакуют. Оно ревело, крутилось, металось и беспорядочно молотило хвостом по земле, время от времени пуская в нас водяные шары. Чуть приглядевшись, я понял причину такого поведения. Кто-то из магов постарался и выжег ему глаза.

Лишь только ослепшая тварь рванулась в сторону войска – в дело вступили ракшасы. Первоклассные, искуссные воины молниеносно приблизились к нему, грациозно избегая всех атак. С присущей им неистовой яростью они начали рубить его, повреждая лапы и сухожилия, методично лишая подвижности. Стоило закончиться откату – я ударил чудовище молнией ещё раз, снова по голове. Оно заревело, завыло, но мало что могло сделать. Ракшас, по-видимому, самый отчаянный, лихо взобравшись по шее твари, вонзил все четыре сабли ей в голову. Заревев, монстр дёрнул головой, скидывая непрошенного гостя.

Ослепшее, обессиленное и покалеченное речное создание из последних сил ползло к воде. Однако, яростная погоня за надоедливой кучкой букашек завела его слишком далеко на сушу. Его лапы рубили, лишая подвижности, его голову жгли, в неё втыкали сабли, методично и быстро сокращая его жизнь. Через пять минут существо сдалось. Издав протяжный, жалобный вой, оно в последний раз дёрнулось и исдохло.

С хрустом я разогнул спину, чудом сдержавшись, чтобы не заорать от боли. На удивление, это помогло, поясница немного утихла. Кое-как, не без помощи Аин, я взобрался на Серогрива и оттуда уже наблюдал за процессом сбора трофеев. Стрелки подбирали с земли те стрелы, которые ещё можно было использовать снова, а маги, собравшись неподалёку от меня, обсуждали, можно ли извлечь что-нибудь полезное из трупа этой твари.

После этого боя мы не досчитались четырёх наг, один из ракшасов каким-то образом умудрился сломать ногу, тот самый маг, который вызвал гнев чудища, заработал сотрясение мозга. Ещё пятеро получили мелкие, не особо значимые ранения. Ничего, что нельзя было бы решить простой регенераций за тридцать единиц маны.

Пораскинув мозгами, решили труп монстра не потрошить – всё равно не утащим обратно в замок, да и шкура неизвестной твари уже начала терять свою прочность, становясь мягкой и более склизкой. Посему, когда закончили лечить раненых и собирать выпущенные стрелы, мы отправились прямо по дороге, туда, где по словам старосты Рудников находилась деревня Зелёная.

Река постепенно скрылась из виду, спрятавшись за высокими холмами, покрытыми зелёным ковром молодой травы. Впереди виднелись три лысые верхушки невысоких гор. Именно к их подножью и вела нас дорога, туда, где виднелись неясные очертания поселения. И хотя отсюда казалось, будто бы до гор рукой подать, в реальности путь занял чуть больше двух часов. По пути я, как и обещал, связался с Тормом. Обстановка в Сосновом более-менее стабилизировалась – помогло присутствие второй клыкастой разведчицы. Знахарка сообщила, что Лан умер от проклятия, а не от неизвестной болезни. И слава богу. Мужика, конечно, жалко – толковый был староста, но только эпидемии мне сейчас и не хватало. Попросив Торма внимательно следить за состоянием местных и обстановкой в деревне, я продублировал этот приказ клыкастой даме и отключился.

Чем ближе мы подбирались к деревне Зелёной, тем радостней становилось у меня на душе. Радогаст не обманул, здесь действительно жили гремлины – все признаки образцового гремлинского поселения, не обременённого контроллирующей рукой мага бросались в глаза ещё на подходе. По полям туда-сюда шастали автоматоны – небольшие роботы с четырьмя механическими ногами, напоминающими паучьи, шарниром в спине и четырьмя тоненькими манипуляторами вместо рук. Идеальные рабочие, если следить за их состоянием и вовремя ремонтировать, о чём местные, видимо, не догадывались. А зачем? Двигается и сойдёт. Сломается – сделаем нового. Забавное устройство, должен сказать.

Состояние полей тоже оставляло желать лучшего. Что поделать, гремлины, как и маги, имеют один из самых низких показателей сельского хозяйства в игре. Им не то, что с обычными крестьянами не тягаться, их даже гоблины обгоняют. Посему эффективность выращивания пищи страдала. И дело было даже не в автоматонах, которые могли бы легко заменить кучу крестьян на поле, в шахте, и даже на лесопилке. Проблема была в гремлинах, ведь те попросту не знали, что делать и как именно делать. Поэтому, собственно, делали всё по-гремлински. Удивительно, как тут с голоду ещё не подохли…

Проезжая мимо полей, я высматривал кого-нибудь из местных. Автоматоны тупые, полностью бесполезные в бою создания, которые требуют постоянного контроля для работы, посему где-то неподалёку должен был прятаться гремлин. Кто-то коснулся моего плеча. Я повернулся, это была Аин. Нага указала пальцем куда-то влево. Я усмехнулся. В той стороне, топча пшеницу, в сторону деревни бежал низкорослый субъект гремлинской наружности. В грязной куртке, с аркебузой на спине, он смешно перебирал ногами, то и дело оглядываясь.

Сама гремлинская деревня кардинально отличалась от любой человеческой. Главным образом своим размером. Никаких дворов, никаких коров или собак, дома построенны очень плотно друг к другу, чтобы как можно лучше использовать доступное место. За невысокой каменной стеной виднелись покрытые черепицей крыши, в центре поселения возвышалось трёхэтажное здание мастерской с большими часами. Из многочисленных труб валил дым, зачастую чёрный, в воздухе витал запах чего-то горелого и очень едкого. Аж глаза заслезились.

Вокруг поселения, словно очерченный огромным циркулем, радиусом около двухсот шагов раскинулась зона, по всей видимости заменяющая местным испытательный полигон. Голая земля, где местами не было даже мелкой травы, с многочисленными чёрными пятнами от каких-то взрывов и сумасшедших экспериментов красноречивее всяких указателей говорила о том, что без веской причины соваться туда не стоит.

На краю деревни возвышалась накренившаяся вбок башенка, увидев которую любой прораб бы схватился за голову и изрёк свою самую шедевральную словестную конструкцию. Всё было таким… таким гремлинским. Если коротко – держалось на соплях и честном слове, но каким-то невообразимым образом работало. Единственным, что не вызывало сомнений в своей прочности и надёжности, была стена. Крепкая, каменная преграда высотой чуть больше трёх метров надёжно защищала поселение от внешних врагов. Ну, тех, которые бы не смогли её перепрыгнуть или перелезть.

Наш отряд остановился там, где дорога заходила на опасную зону испытательного пустыря. Зная любовь коротышек ко всяким взрывающимся предметам, лучше перебдеть, чем наступить на мину, или какую-нибудь другую гадость. Массивные врата оказались плотно закрыты. Привязав точку возрождения к месту остановки отряда я спешился и медленно пошёл вперёд. Двигался аккуратно, смотря под ноги и стараясь подмечать все подозрительные неровности на пути. Чем ближе я подходил к воротам, тем отчётливее слышалась возня за ними. Кто-то на кого-то орал, что-то гремело, стучало, слышались маты. Остановился в десяти шагах от ворот, на всякий случай. Поправил на голове шляпу. Шум за воротами стих, воцарилась тишина, нарушаемая лишь дуновением ветра.

Над стеной показалась лысая голова со смешными ушами. Гремлин прищурился, внимательно меня рассмотрел и скрылся из виду. Буквально через минуту, со скрипом, створки врат начали открываться. Я рискнул подойти поближе. До ушей донеслись отголоски чьей-то перепалки.

– Говорю тебе, тупая ты голова, это Владыка, самый настоящий, как Он!

– Похож на Владыку, только похож! Мы не можем просто пускать внутрь всяких проходимцев только потому, что они на кого-то похожи!

– Похож?! Прочисти глаза от песка, старый хрыч, он же самый натуральный…

– Заткнитесь оба! – спор двух гремлинов прервал чей-то скрипучий голос.

Сквозь щель в открывающихся воротах мне удалось разглядеть и его обладателя. Старый гремлин в самом чистом одеянии, с мордой, покрытой мелкими шрамами и без одного уха подбоченился и, приняв самый серьёзный и гордый вид, быстро пошёл в мою сторону. Врата к тому моменту уже открылись достаточно широко. Остальная часть местного населения осталась внутри, наблюдать за нашим разговором с аркебузами наперевес. Меня держали на мушке. Гремлин прошествовал ко мне, аккуратно обогнув небольшую неровность в почве (не зря я осторожничал!), и остановился в двух шагах, замерев в важной позе с серьёзным выражением морды. И выглядел бы он очень внушительно, если бы не был ростом мне по пояс.

– Пока-ещё-не-владыка, но, несомненно, достойный Маг! – проскрипел он, внимательно вглядываясь в моё лицо, – я – Загур, старший в нашей Мастерской, буду говорить с тобой от имени всех гремлинов в поселении.

– Рад познакомиться, Загур. Моё имя Ренат Шер, маг, неумирающий повелитель всех окрестных земель и вон того отряда в частности. Тянуть не буду, я здесь, чтобы взять вас под свою руку.

Я сразу решил брать быка за рога, как советывали в гайдах. Если учесть особенности гремлинского менталитета, а в частности их невероятное уважение к Магам, которое очень тесно граничило с фанатичным превознесением, подчинить их не составит большого труда на любом уровне сложности. Главные трудности начнутся потом…

– Не торопись, уже-почти-владыка, откуда нам знать, что ты, хоть и Маг, – он выделил это слово голосом, произнеся его с трепетом, – не несёшь нам зла? А то заходил к нам недавно один мерзкий старикашка, ученик нашего прошлого господина… – нехорошо прищурился гремлин, – бежал вон до той горы. Жаль, не подорвался на мине.

– Этот деревенский фокусник не смеет называть себя магом! – крикнул я, заставив гремлина испуганно вздрогнуть и чуть прижать уши, – тот, кто прячется в лесу и пакостит всем вокруг из-под тишка не имеет права причислять себя к магическому сообществу! Таких, как он нужно казнить на месте, ибо наша высшая цель есть поиск Знаний и изучение великой магии, а не низменное желание напакостить ближнему без всякой причины. Ты спрашивал, не несу ли я зла вам? Нет, не несу, ибо я – настоящий Маг, и пришёл сюда для того, чтобы вдохнуть жизнь в это место, чтобы вернуть ему былое процветание! Чтобы по полям ходили новые, рабочие автоматоны, которые не развалятся от дуновения ветра, чтобы в мастерской вновь кипела работа, чтобы там производили новые, чудесные механизмы, чтобы… – разошедшись, я мог бы говорить ещё долго, если бы меня не перебил гремлин, из уст которого вырвалось то самое заветное слово.

– Владыка…

Оно разлетелось среди других гремлинов, словно лесной пожар. Они склоняли головы один за другим, признавая мою полную власть. Говорил же, это будет не сложно.

Репутация с гремлинами Зелёной + 15! (Всего 20, Дружелюбие)

Деревня Зелёная присоединяется к королевству!

Едва деревня перешла в мои руки, Загур тут же потащил меня внутрь, показывать всё, что у них тут есть, не забыв послать двух гремлинов к моему отряду в качестве сопровождающих – чтобы безопасно провести их в деревню через, как он выразился «испытательные полигоны, на которых ещё много чего валяется».

Внутри, поселение гремлинов выглядело примерно так же, как и снаружи. Очень по-гремлински. Хотя, было и то, что меня серьёзно удивило. Например, огромная вонючая куча мусора, высотой доходящая практически до уровня стены. Там валялось всё, от обычного повседневного мусора, до каких-то железок, производственных отходов и неудавшихся составов. Гремлины, конечно, не отличались высокой чистоплотностью и аккуратностью, но не до такой степени. Это вам не гоблины какие-то. Здесь явно что-то не так…

– Владыка, это очень большое недоразумение! – замахал руками старый гремлин, увидев мою реакцию, – обычно мы складывали мусор здесь, а потом вывозили и выкидывали в реку.

Глядя на эту гигантскую кучу я начал понимать чувства речного монстра. Гремлин, меж тем, продолжал.

– Но потом там завелось огромное чудище, стало мешать нам, съело двух гремлинов! Не сомневайтесь, владыка, мы пытались его проучить и выгнать, мы даже взяли нашу единственную пушку, но… – Загур сделал паузу, шмыгнул носом, – но не получилось.

– Сломало пушку? – догадался я.

– Да, – совсем поник гремлин. Похоже, старику было очень жалко потерянное орудие, – ещё десять гремлинов съело, – добавил он, как будто бы это была мелочь по сравнению с потерянной пушкой.

– И с тех пор вы всё это складываете здесь? – уточнил я.

– А куда деваться? – пожал плечами гремлин, – Чудище не даёт! Вот если бы Владыка силой своей магии и мощью отряда прогнал речную тварь, мы бы вмиг избавились от этой смердящей кучи!

Ага, вот и началось! То, о чём предупреждали в гайде! Вот если бы Владыка то… Владыка сё. Зачем же ещё нужен Владыка, если не для решения проблем простых гремлинов? Сейчас это, очевидно, квест, на который бы я наткнулся, если бы пошёл сначала сюда, а потом в Рудники. Однако, в будущем таких просьб и поползновений будет очень много и важно вовремя их пресечь правильной организацией и назначением ответственных гремлинских морд. Если этого не сделать и попасться на удочку с кодовым названием «Владыка помоги», ситуация может выйти из под контроля.

Получено задание: «Борьба с природой»

Помогите гремлинам избавиться от речного монстра!

Награда: Опыт???

– Беспокоиться не о чем. По дороге мы уже столкнулись с монстром у обломков моста. Больше он не доставит вам неприятностей.

– Правда? – гремлин аж засветился от счастья.

– Правда. И чтобы завтра я этой кучи здесь не видел!

– Будет исполнено, Владыка! – гаркнул гремлин.

Задане «Борьба с природой» выполнено!

Репутация с гремлинами Зелёной + 25! (Всего 55, Восхищение)

Награда: Опыт + 2500! (Текущий опыт: 31 261)

Новый уровень!

Текущий уровень: 13

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: «Конклав Магов» или «Мастер сотворения 2»


Ха! Как же здорово, когда квесты выполняются мгновенно! Хотя, должен признать, если бы я пошёл в эту сторону сразу, то убить чудовище было бы куда сложнее…

Магическую характеристику я распределил по-традиции, в Силу магии. А вот список умений пополнился «Конклавом магов» – позволяющим магам лучше взаимодействовать друг с другом во время сотворения групповых заклинаний, вольным образом перераспределять маназатраты в пределах двадцати процентов внутри группы, а так же использовать одно из трёх свойств конклава, повышающих эффективность. Умение крайне полезное, но только для более поздней стадии игры, когда под контролем имеется более десятка магов, а в книге заклинаний какие-нибудь интересные ритуалы.

И пока я занимался интерфейсом, Загур успел раздать ЦУ подчинённым и буквально через несколько минут десяток недовольных гремлинов уже занимался вопросом кучи. Оставшаяся часть экскурсии по поселению прошла в целом неплохо. У гремлинов нашлось много интересных построек. Здесь имелась кузница, уже виденная мною мастерская, которая к тому же выполняла функцию дома старосты, поскольку именно там обитал старший гремлин, амбар, механическая самодельная мельница и таверна.

– Вот же дырявый котелок, же чуть не забыл! – хлопнул себя по лбу Загур, – Владыка, вчера в таверне остановился один путник и он очень очень искал Мага. Думаю, он был бы вам очень полезен. Идёмте!

– Ну, раз ты так считаешь, пойдём посмотрим, что же это за путник, – ответил я, следуюя за гремлином.

Пока мы шли, я думал о том, как же мне всё-таки повезло с этой деревней. Поселение довольно развитое и в целом самостоятельное, несмотря на плачевное састояние роботов, полей и зданий. Почти, как Рудники. Это сейчас я – маг, способный без труда захватить их деревню со своим отрядом. Состав армии тоже сыграл немаловажную роль. Как-никак, дружественные расы. Мне оставалось лишь произнести пламенную речь и гремлины сами пошли ко мне в руки. А приди я сюда с голой задницей вначале игры… пришлось бы гораздо труднее. Легче, чем с Рудниками, но далеко не так просто, как сейчас.

Таверна представляла собой немного покосившееся здание с грязной вывеской. Гремлин услужливо открыл передо мной дверь, пропуская внутрь. Пригнувшись, я вошёл в пустой и совершенно негостеприимный зал, освещённый тусклым светом масляной лампы, весящей под потолком. Старый гремлин за стойкой кивком поприветствовал нас и, одарив моего спутника злобным взглядом, удалился куда-то вглубь помещения. Ветхие, потрескавшиеся деревянные столы, покосившиеся стулья и дряхлые балки под потолком буквально кричали о необходимости капитального ремонта. Воняло чем-то гнилым. Я посмотрел на Загура, тот потупил взгляд.

– Это… небольшое недоразумение, владыка.

– И какое же? Феноменальная забывчивость? – уточнил я.

– Н-нет. Неделю назад здесь, э-э-э… абсолютно случайно взор… кхм-кхм, я хотел сказать, разлили котёл с одним составом… – начал бубнить он.

– Можешь не продолжать, – махнул я рукой, осторожно ступая по ветхому полу. Гремлин за мной не последовал, а остался ждать у входа.

Справа от лестницы, ведущей на второй этаж виднелся проход куда-то вглубь помещения. Подойдя поближе, я обнаружил длинный коридор, заканчивающейся нишей, предназначенной, похоже, для гостей, желающих провести время в спокойной обстановке. Судя по яркому свету ламп в его конце, в данный момент эта ниша была занята. Что ж, посмотрим, что за интересный гость скрывается за углом…

Следуя прямо по коридору, я не мог не отметить изменившегося интерьера. Стены и пол выглядели вполне добротно, не грозя вот-вот развалиться от старости. Похоже, сюда взрыв котла с экспериментальным составом не достал. Оставался правда вопрос, кому пришло в голову что-то варить в таверне, хотя… это же гремлины. Любую идею, кажущуюся гениальной надо реализовать прямо здесь, сейчас, без всяческих отлагательств…

Завернув за угол, я обнаружил небольшую уютную нишу, с двумя маленькими столиками, книжным шкафом и парой кресел. На стенах висели масляные лампы, чьего света вполне хватало для комфортного чтения. Оба кресла оказались сдвинуты к свободному столику у левой стены, потому что в правом углу расположился тот, кому для полного комфорта кресло не требовалось. Двумя руками он держал какую-то старую, ветхую книгу, сосредоточенно водил пальцем третьей по строчкам и одновременно делал пометки в пухлой тетради четвёртой. Он так сильно увлёкся своим занятием, что даже не заметил моего появления. Я постучал костяшками пальцев о стену, привлекая внимание. Гость оторвался от книги. Увидев меня, он с лёгким сожалением отложил её в сторону и закрыл тетрадь. Представитель племени наг приветливо улыбнулся.

– А я уж думал, что не дождусь вас, коллега! – произнёс он, выползая из-за стола.

Коллега? Интересное начало разговора. Что ж, сейчас узнаем, зачем ты искал меня, незнакомец…


Глава 14. Разбойничье логово

– Так значит, вы всё это время следовали за мной по пятам, но мы постоянно разминались? Удивительно! – покачал я головой.

– Меня больш-ше беспокоит то, что вам никто не с-сообщил о моём присутс-с-ствии в Рудниках. Похоже, местный с-староста вам не доверяет, коллега.

– Вполне возможно. Всё-таки, пока деревня мне не принадлежит я не могу ему прямо приказывать. Он делает то, что сочтёт нужным.

– Ах, вот оно как. Тогда всё ясно. Похоже, я уязвил его чувс-ства, назвав перждевременно ваш-шим подчинённым.

– Переживёт. В любом случае, я буду рад видеть вас в своём замке. Плата стандартная – две с половиной тысячи золотом.

– Вполне достаточно, – кивнул наг.

– В таком случае, добро пожаловать! Если вы не против, коллега, можем перейти к более неформальному общению.

– Хорошо, господин. Как тебе будет угодно.

– Прекрасно. Сейчас нам предстоит отправиться к логову разбойников, что находится на юге отсюда. Сколько тебе потребуется времени на сборы?

– Можем выдвигаться прямо с-сейчас. Однако, позволь заметить, гос-с-подин, что тебе потребуется помощь гремлинов для битвы. Я проходил эти мес-ста. В соседней деревне витают с-с-слухи, что логово хорош-шо укреплено, – заметил змей, собирая книжки в небольшую кожаную сумку.

– Хм. Очень верно подмечено. Спасибо. Пожалуй, помощь гремлинов и вправду не будет лишней.

– Не за что, гос-сподин. Раз уж мы выдвигаемс-ся совсем с-скоро, я рас-считаюсь с трактирщ-щиком.

– Можешь не торопиться. Выступаем через час, буду ждать тебя у мастерской.

– Хорош-шо, – кивнул он и уполз, оставив меня одного в нише.

Я улыбался. Похоже, удача сегодня на моей стороне. Ничем другим наличе столь полезного для моего замка героя в таверне свежезахваченного поселения я объяснить не могу. Настоящая находка! Алхимик из племени наг, ученый, которого мне как раз не хватало в замке. Просто чудесно.

Открыв логи, я прочитал сообщение о присоединение героя к моей армии. Ещё раз открыл его профиль, чтобы уже в спокойной обстановки более подробно изучить нового члена своего отряда.

Салим (герой )

Уровень: 17

Сила: 25

Ловкость: 38 (35+3)

Выносливость: 26 (24+2)

Сила магии: 20

Устойчивость к откату: 12

Ментальная выносливость: 22

Здоровье: 870/870

Мана: 220/220

Расовые особенности:

Нага: Взрослая особь – имеет четыре руки, штраф к скорости перемещения по пересечённой местности снижен на 30 %. Скорость перемещения по снегу и льду снижена на 20 %. Змеиная грация: Шанс избежать атаки + 15 %.

Расовые умения : Чешуйчатая шкура (обычная)

Артефакты : Зачарованная сумка, Книга Заклинаний, Кольчуга змеиной грации (Ловкость + 1, уклонение + 5 %), Крылья бабочки (ловкость + 2, не требует ухода, не требует заточки), Плащ неутомимого путника (Выносливость + 2, непромокаемая ткань).

Умения : Атака 1, Логистика 1, Орлиный глаз 1, Средние доспехи 2, Владение клинками 3, Владение жезлами 2, Зелья 3, Травник 2, Алхимия 2, Магия Воды 1, Магия Управления 2, Магия Ментального Воздействия 1.

Знания: Магия материи, Алхимик, Магия Разума, Зельевар

А у него, оказывается, ещё и логистика есть и довольно неплохие артефакты для странника! Потрясающе. Закрыв профиль Салима, я направился к выходу из таверны. Требовалось ещё кое-что обсудить с Загуром…

Гремлин преспокойно ожидал меня у входа. Поинтересовавшись для виду, как прошёл мой разговор с гостем, он потащил меня в мастерскую. Кабинет Загура выглядел на удивление очень чисто и скромно. Здесь был стол, заваленный различными рабочими бумагами, чертежами и какими-то деталями, шкаф со свитками и небольшой столик для письма, идеально подходящий гремлину по размеру. За небольшой шторкой, закрывающей дальнюю часть кабинета, виднелся сундук с какмим-то детальками, железяками и прочим барахлом.

Я устроился на стуле напротив гремлина и мы приступили к обсуждению дел поселения. Загур жаловался на нехватку продовольствия, отсутствие ресурсов для производства новых деталей для автоматонов, пороха для аркебуз и прочего. Так же я узнал о шахте самоцветов, скрывающейся за дальней горой и охраняемой минотаврами. Разумеется, как я и предчувствовал, Загур не предлагал никаких вариантов решения проблем, а, как честный гремлин, попытался взгромоздить всё это на меня, дабы Владыка решил.

– Вот, если бы Владыка построил мост, да очистил шахту, мы бы…

– Достаточно, – я остановил гремлина, – что ж, поскольку монстр больше не охраняет реку, приказываю вам восстановить разрушенный мост. Все ресурсы можете взять со склада в моём замке. Даю вам три дня сроку.

– Но Владыка… – попытался что-то сказать Загур, но я тут же присёк его попытку.

– Ты прав, три дня для таких умелых гремлинов, как вы – многовато. Два дня, – гремлин тяжело вздохнул, но перебивать меня снова не рискнул, – шахта будет очищена уже сегодня и я хочу, чтобы добыча самоцветов началась немедленно. Направишь туда половину автоматонов. Руду для изготовления новых детаелй и починку возьмёте со склада в Замке, когда пойдёте за деревом для моста. Помимо этого, мне потребуется отряд из тридцати гремлинов для штурма разбойничьего лагеря. Каждый должен иметь при себе аркебузу и пару гранат. Если через час воины не будут готовы к выходу – пеняй на себя. Вопросы?

– Никаких вопросов, Владыка, – угрюмо пробормотал гремлин, – Всё будет исполнено в лучшем виде!

– Вот и отлично, – сказал я, направляясь к выходу, – ах да, пока не забыл. Налог устанавливаю обычный.

– Но Владыка, как мы сможем платить налог, если нет рынка? Раньше мы торговали только с Рудниками…

– Будет мост – будет торговля. Тем более, рынок есть в моём замке, – отрезал я.

Репутация с Загур – 5 (Всего 50, Восхищение)

Надо же, какой чувствительный. Ничего, ещё привыкнет. Покинув кабинет Загура, я вышел на улицу и уже отсюда, при помощи интерфейса открыл окно мастерской.

Мастерская Гремлинов

Доступно для найма 30/30

Нанять? Да/Нет

Разумеется, доступных гремлинов я тут же нанял, половину распустив в местное население. Пусть интегрируются, плодятся и платят налоги. Остальные пятнадцать со своими семьями тут же пешком выдвинулись в сторону замка. Там как раз скоро начнёт строиться собственная Мастерская, сразу после библиотеки. Зная скорость, с которой передвигаются гремлины, глядишь, до завтра как раз доберутся.

Через час отряд был полностью собран и готов к выходу. Первым делом мы, разумеется, направились к самоцветной шахте. Находилась она относительно недалеко, как и говорил Загур, по другую сторону дальней горы. Путь занял не дольше часа. Охранял её десяток минотавров. Здоровенные, мощные твари, вооруженные тяжелыми секирами. Они имели очень прочную шкуру и были бы невероятно опасными в бою противниками, если бы в моей армии не было магов и ракшасов. Как и все зверолюди, данный тип существ, в противовес своей невероятной живучести, огромной физической мощи и чудовищной силе, имел колоссальную уязвимость к магии. Поэтому бедные бычки, будучи в меньшенстве, да ещё и в невыгодном положении, не продержались и пяти минут. После захвата шахты я тут же связался с главным гремлином и приказал ему направить какого-нибудь молодца и десяток автоматонов на добычу камешков. С побеждённых охранников мне досталось три меры самоцветов и полторы тысячи золота.

С гремлинами в отряде скорость передвижения моей армии снизилась многократно, что меня дико раздражало. Я понимал, что винить-то их не за что, и идут они довольно бодро, держа хороший темп для их коротеньких ножек. Но за эту неделю я так привык к путешествиям с нагами, что столь резкая смена темпа просто выводила из себя. Казалось, будто время утекает сквозь пальцы и я ничего с этим не могу поделать.

Через три часа я уже распрощался с мыслью добраться до логова разбойников к вечеру. Смеркалось, а мы всё ещё болтались где-то на равнине между двумя гремлинскими поселениями. Ближе к ночи я вынужден был объявить привал. Выставили караульных и устроились на ночлег. Ночь прошла вполне спокойно, ракшасы проявили себя просто чудесно. Весь вечер я болтал с Салимом, обсуждая всяческие алхимические зелья и то, которые из них он способен приготовить. Список был довольно внушительным, и это не могло не радовать. Конечно, речь не шла о редчайших дорогостоящих эликсирах, разумеется нет. Для таких вещей требовался куда более высокий навык алхимии, но даже так нанятым героем я оставался доволен.

Аин, сначала отреагировавшая на появление Салима крайне холодно, к вечеру оттаяла, когда прояснилось, что на посту «главной наги на деревне» её никто смещать не собирается. Кстати, я заметил интересную деталь. Аин куда сильнее растягивала шипящие звуки при разговоре, а в речи Салима они мелькали не так уж часто, или были не столь заметны. Когда я спросил его об этом, он лишь усмехнулся и сказал, что после прочтения стольких книг и столь долгого обучения на человеческом языке акцент поправился сам собой.

Наутро вновь двинулись в путь. К полудню мы добрались до границы леса, куда тут же и свернули. Маркер клыкастой разведчицы на карте находился непосредственно там. Темп наш снизился ещё больше. Дабы не терять времени даром, я отправил всех ракшасов на разведку территории. Их задачей было не просто прочесать лес в поисках необычного впереди отряда, но так же добраться до разбойничьего логова и окружить его, дабы никакой хитрец не избежал своей участи. Пока наиболее мощная часть моего отряда была занята делом, я времени тоже не терял. Открыл интерфейс и переключился на замок. Строительство таверны успешно закончилось и следующей на очереди стояла «Библиотека». Однако, на неё мне совершенно точно не хватало дерева и редких ресурсов, а закупать их на рынке вновь душила жаба. Нет, деньги-то были, но тратить их ради каждой следующей постройки я считал нерациональным. Поэтому, немного пораскинув мозгами, я активировал строительство Мастерской гремлинов. Постройки гремлинов очень прожорливы главным образом на камень и руду. А этих ресурсов у меня было много, да и на рынке они стоили куда дешевле тех же самоцветов, к примеру.

Через лес пробирались довольно долго. Успели остановиться на привал, покушать, потерять одного гремлина, который умудрился уронить в костёр гранату. Ракшасы поймали четверых разбойников, то ли решивших убежать, то ли вышедших на разведку. Живым я приказал доставить лишь одного. Остальные мне были ни к чему. До базы врага добрались ближе к четырём часам. Отряд остановился в лесу, где-то в полукилометре от логова. Туда-то ракшас и доставил мне пленника. Щупленький, долговязый парнишка с испуганными глазами чуть не обделался, когда клыкастый воин разбудил его. Впрочем, к его чести он быстро взял себя в руки и напрочь отказался разговаривать со мной. Я уже хотел было пустить в дело радикальную дипломатию, но вмешался Салим.

– Гос-сподин, позвольте мне, – мягко сказал он, подползая к пленнику. Тот лишь злобно смотрел на него исподлобья, не желая отвечать на какие-либо вопросы.

– Пожалуйста, – сказал я, уступаю нагу.

Салим, под завороженными взглядами других наг, медленно подполз к разбойнику. Под его взглядом тот на какую-то секунду расслабился, его лицо разгладилось, он заулыбался. Однако, через мгновение парнишка тут же взял себя в руки, зажмурил глаза и закрыл уши.

– Ничего ты не добьёшься, змеюка! – заорал он, сжавшись в комочек под деревом.

– Неуж-ж-ж-жели? – громко зашипел Салим, подползая ещё ближе. Паренёк задёргался. Было видно, как он старался изо всех сил сопротивляться, но все его отчаянные дёргания оказались тщетны. На удочку змея он уже попался. Стоило только разбойнику открыть глаза и встретиться взглядом с Салимом, как сопротивление было сломлено окончательно. Он обмяк, как тряпичная кукла и сполз по стволу дерева на землю, завороженно глядя на нага.

– Как твоё имя, мой друг? – ласково спросил змей.

– Радо Шустрый… господин, – заторможенно ответил тот.

– Очень приятно. Расскажи, Радо, за что тебя так прозвали? – продолжал тот. Все вокруг были настолько заинтересованы происходящим, что даже гремлины не смели издать и звука.

– Карманы чищу…хорошо…господин.

– А кто же дал тебе такую чудесную кличку, Радо?

– Ядо…Ловкач…наставник…

– Чудесно. Он, наверное, внутри, в логове?

– Да… с остальными… – медленно проговорил он.

– А много их, остальных?

– Дюжин шесть… будет… может…больше….

Салим продолжал спрашивать, мягко, ласково, словно маленького ребёнка, а разбойник так же медленно отвечал на все его вопросы. Мы выяснили, что всего в логове где-то чуть больше семидесяти человек, две стены укреплений, имеется один маг. Есть секретный вход, но его уже засыпали, потому что никто из разведчиков не вернулся вовремя. О сокровищах и прочем он не знал, потому что мелкого воришку не пускали к главным богатствам. Зато знал о начинённой ворованной взрывчаткой первой стене, которую требовалось взорвать вместе с захватчиками. Когда же змей спросил про запасы стрел, клиент поплыл. Разбойник скосил глаза, из его рта вывалился язык, он замер без движения с пустым взглядом. Салим вздохнул.

– Больше мы ничего не узнаем, господин.

– Перегорел?

– Да, – пожал плечами наг, – ничего удивительного. Я думал это случится гораздо раньше, с таким-то слабым разумом.

– Что ж, в таком случае, выдвигаемся! – крикнул я.

– Владыка, что делать с телом? – поинтересовался один из гремлинов.

– Оставьте тут. Кто-нибудь да сожрёт… – ответил я.

Мы выдвинулись в сторону вражеской базы. Лес постепенно закончился, выведя нас к подножью гор. Серые скалы уходили круто вверх, теряясь где-то в проплывающих мимо пушистых облаках. Наш же путь лежал чётко на запад, туда, где вдалеке виднелось узкое горное ущелье. Дорога не заняла много времени, однако, чем ближе мы подбирались, тем грустнее я становился. Да, я конечно слышал об укреплениях, но морально не был готов к тому, что увидел. Вместо обычного разбойничьего логова, обнесённого парой деревянных стен, а именно так я их представлял по рассказу разбойника, я увидел настоящую крепость. Проход в ущелье преграждала прочнейшая каменная стена, за которой виднелась ещё одна, но чуть ли не в два раза выше первой. Крепостных ворот не было в прямом смысле этого слова. Их заменял небольшой проход в правом краю стены, преграждённый тяжелой железной решёткой. Через подзорную трубу удалось разглядеть немногочисленных лучников и дозорных на стене.

Твою налево… и как мне это захватывать? Каменная крепость это вам не шахта или болотный замок! Её с наскоку не возьмёшь…

Минут десять я тупо созерцал высоченные стены, раздумывая над бренностью бытия, потому что такой подляны я от игры не ожидал. У меня ж никакого опыта в захвате замков кроме боёв на болоте! Так, ладно. Надо думать.

От идеи заслать ракшаса внутрь, чтобы тот открыл дверь я отказался сразу же. У них там колдун есть, поэтому засланного воина он заметит сразу же. Тем более, по словам пленника первая стена начинена взрывчаткой на случай прорыва врагов… кстати говоря, этим можно воспользоваться. Эх, жаль, что с собой у нас нет пушек. Парой залпов можно было бы разнести эту заставу к чертям собачьим. Осадную технику тоже не захватили… Но у гремлинов есть гранаты, ещё они могут сделать подкоп…

Нет, думать над этим в одиночку лучше не стоит. Подозвав Салима, я попросил его совета и изложил все свои идеи касательно подкопа и стены. Мы пришли к выводу, что взрывать первую стену придётся в любом случае. Иначе соваться туда попросту слишком опасно. Оставался вопрос касательно второй стены, но там в любом случае должен был быть какой-то проход, взять который уже не составит большого труда, благо есть гремлины, которые подкопают, и ракшасы, которые, в случае чего, вполне способны перелезть и уже с той стороны помочь в данном вопросе.

– Салим, а как ты думаешь, сможет ли ракшас взобраться на эту гору? – спросил я у змея, разглядывая почти отвесный утёс.

– Догадываюс-сь, к чему вы клоните, гос-сподин, но мне кажется, такая тактика не с-столь эффективна.

– Ну а что. Залез сверху да скинул все бомбы гремлинов сразу им на головы. Чем не тактика…

– Думаю, они были достаточно умны, чтобы построить крышу, – мягко заметил он.

– А может раскопать тайный проход? Ты не узнал, где он? – предложил я.

– Невыгодная тактика. Через него можно было пус-стить диверсантов, а не основную армию, гос-сподин, – покачал головой наг.

– Что ж, тогда ничего не остаётся, кроме как штурмовать его прямо, – вздохнул я. Иного выхода ни я, ни Салим просто не видели.

Мы остановились на относительно безопасном расстоянии. Скрываться не было смысла, враг всё равно знал, что мы на подходе, если верить пойманному разведчику. Кто-то из гремлинов предложил соорудить лестниц из ближайших сосен, благо инструменты у любого гремлина всегда с собой. Подумав, эту идею я отмёл. Наги особо по лестницам не лазят. Возможность появления вражеского колдуна тоже не добавляла радости, главным образом потому, что я не имел ни малейшего понятия о его специализации, а следовательно, не мог представить, чем он может быть опасен. Непонятно, что от него ждать – какой-то высокой боевой мощи, или же наоборот каверзных магических подлянок?

Но ведь для того, чтобы провести атаку с наименьшими потерями, нужно чем-то скрыть нас от вражеских стрел. Идти в лоб – значит потерять много бойцов, к тому же ещё неизвестно, чем взрывать стену. Эх… было бы у меня заклинания тумана. Или… ну конечно! Если тумана нет, то его вполне можно создать!

– Салим, появилась идея! – радостно воскликнул я, подозвав к себе героя. Выслушав мою версию, змей аж заулыбался.

– Может сработать, гос-сподин.

– У тебя случаем не завалялось никаких ядовитых трав или зелий? – продолжил я, довольный тем, что придумал нечто стоящее.

– Не лучшая мысль на мой взгляд, гос-сподин, – мягко возразил он, – Яд хоть и поможет измотать и врага, но нам же потом будет сложнее захватить замок, ведь тогда придётся самим вдыхать ядовитое облако, – покачал головой наг, – однако, я знаю способ просто слегка усилить действие дыма.

– Хорошо. Тогда действуй.

Окликнув толпу гремлинов, я приказал им отправиться к лесу и нарубить хвороста, еловых веток и деревьев, причем как можно больше. Наги в это время собирали траву с поля, высикивая какие-то определённые виды трав, по словам Салима в целом безвредные, но очень пахучие и с едким запахом. А пока моя армия занималась важными делами по подготовке к штурму, я сам отправился под стены вражеского укрепления. Остановился не доезжая приблизительно двухсот метров до стены. Не хватало мне ещё получить арбалетный болт в лицо. Окинув взглядом вражеское укрепление, я высоко поднял руку и произнёс заклинание вызова дождя.

В тот же миг, прямо в ущелье над разбойничьей крепостью образовалось белое, с виду безвредное облако. Но с каждой секундой оно становилось чуть больше и чуть темнее, пока не превратилось в тяжёлую чёрную тучу, зловеще нависающую над головами разбойников. Блеснула молния, ударившая в стенку ущелья. Громыхнуло, каменная крошка посыпалась куда-то вниз. Начался дождь. Убедившись, что заклинание сработало, я повернул прочь, направляясь обратно к границе леса, туда, где моя армия заготавливала хворост и костры.

За неполные пару часов гремлины умудрились собрать довольно много горючего материала. Заклинание дождя пришлось обновить дважды, потому что оно не держалось дольше часа. Надеюсь, вода с небес достаточно хорошо намочила взрывчатку и тетиву луков и арбалетов. На расстоянии чуть больше сотни шагов от стены мы соорудили настоящую линию из костров. Ветки сосен, можжевельника и папоротника, накиданные поверх дров должны были послужить отличным источником дыма, а травы, найденные Салимом на поле сделают этот дым по-настоящему невыносимым. Конечно, подойти на такое расстояние оказалось не просто, но благодаря магам и меткой стрельбе наг, большую часть лучников на первой стене выбили быстро, а остальные до нас пока что не доставали.

Заполыхали костры, ветки хвои и трава наполнили воздух едким густым дымом, стелившимся во все стороны. Дождавшись, пока его станет достаточно много, я произнёс заклинание попутного ветра. По описанию разработчиков это заклинание всего лишь увеличивало скорость судна или летающего юнита. Тем не менее, среди игроков был широко известен тот факт, что попутный ветер так же просто дует в направлении движения, причём чем выше сила магии, тем сильнее он дует. Поэтому его часто комбинируют с заклинаниями типа дождя, града, снега или «облаком смерти». Ну, или просто с дымом, как я сейчас.

Идея получилась на редкость удачной. Когда дым заполнил крепость и достаточно снизил видимость, я приказал гремлинам выдвигаться. План был прост, как три рубля. Пока враги мало что видят, ракшасы проберутся внутрь и наведут шороху, при помощи иллюзий заставят врагов поверить, что мы уже пробрались и взорвать часть стены. Гремлины тем временем должны были открыть ворота, как раз чтобы создать видимость прорыва.

Обогнув крепость врага по широкой дуге, мы подобрались к её правому краю, туда, откуда было проще всгео дойти до ворот и где вражеские лучники со внутренней стены не могли нас достать. Дым заполнил практически всё, видимость даже для нас оказалась неимоверно низкой. Ракшасы то и дело громко фыркали и чихали, многие закутали тканью одежды свои морды и прятали носы. Их обострённое обоняние крайне плохо переносило дым. И когда два ракшаса, в арсенале которых оказались нужные заклинания школы иллюзий, полезли на гору, я дал отмашку гремлинам.

– Вперёд! Откойте ворота!

– Слушаемся, владыка! – крикнули те и бросились к стене.

На моё удивление, они не просто глупо побежали вперёд к воротам, нет. Они двигались очень аккуратно, перебежками, то и дело прячась за попадающиеся на пути камни и скальные выступы, таким образом избегая вражеских стрел. Совсем скоро они скрылись в дыму, превратившись в размытые силуэты, копошащиеся где-то вдалеке, у стены. Сам я тоже стоял, прижавшись к скалам. Наги неподалёку изредка выпускали стрелы в куда-то вверх, заставляя редких вражеских лучников дольше прятаться за зубцами. Оттуда к нам сюда тоже то и дело прилетали смертоносные снаряды, но что мы, что они практически не попадали друг в друга из-за дыма. Немного подумав, я приказал нагам сосредоточить огонь над воротами, чтобы облегчить работу коротышкам.

Ожидание затянулось. Действие попутного ветра закончилось ещё пятнадцать минут назад и дым медленно, но уверенно рассеивался. От ракшасов так и не было вестей. Судя по карте они уже пробрались внутрь, но их индикаторы не двигались с места. Похоже, они прятались и выжидали, пока подвернётся хороший момент для атаки. Я слегка занервничал. Гремлины почему-то копошились слишком долго, да и вражеский маг почему-то ещё не проявил себя. Чувство тревоги внутри меня всё нарастало и нарастало, а я никак не мог понять, что же является его причиной. Неужели, колдун готовит какую-то пакость?

Дым рассеялся достаточно, чтобы я сумел увидеть гремлинов. Те делали нечто непонятное, столпившись у входа. Слышались многочисленные выстрелы аркебуз. Да там же идёт бой за ворота!

– Вы пятеро, помогите им! – крикнул я нагам. Те послушно поползли ко входу. Однако, гремлины вдруг подорвались с места и со всех ног побежали обратно.

– Стойте! – окликнул я наг, – обратно!

Толпа гремлинов с перекошенными мордами неслась сюда. О том, чтобы прятаться за скалистыми выступами не шло и речи, они улепётывали, словно чуяли нешуточную угрозу. Двое упали, сражённые стрелами защитников крепости, кто-то ронял аркебузу, у кого-то выпадали инструменты, но ни один из них не рискнул остановиться.

«Твою мать! Я же приказал им открыть ворота, подразумевая подкоп…»

– И не сказал вслух! Чёрт! Все, прочь от скал! – заорал я и понёсся в сторону леса настолько быстро, насколько позволяла моя стариковская прыть. Отряд незамедлительно последовал за мной. Десять, давдцать…тридцать метров. Далеко убежать мы не успели. Раздался грохот. С глухим стуком на землю посыпались осколки каменных кирпечей. Вспомнив слова пойманного разбойника, я похолодел и быстрее заработал ногами. И тут, словно откликнувшись на мои мысли один за другим загремели взрывы. Уши аж заложило от грохота. Нас обдало волной горячего воздуха, в нос ударил едкий запах дыма, смешанного с гремлинским порохом. С неба смертоносным дождём посыпались камни. Взрыв разнёс их так далеко, что по головам получили все, и мы, и защитники крепости. Зашибло двух гремлинов и троих наг. Одному из ракшасов тоже досталось, он он оказался крпече и отделался сильным ушибом, переломом и просадкой здоровья. Салиму чуть не отдавило хвост, Мария сломала ногу, а остальные отделались лёгким испугом и царапинами.

Стену просто разворотило. Она превратилась в груду дымящихся камней, среди которых с трудом можно было узнать то, что раньше было неприступным укреплением. От него остались лишь огрызки фундамента, в тех местах, где оказалось мало взрывчатки. Осколки камней и кирпичи валялись повсюду, как будто бы прошёл каменный дождь. Взрывная волна рассеяла весь дым над крепостью почти мгновенно. Повисла давящая тишина, и в этом немом оцепенении, когда все постепенно отходили от шока, осознавая масштаб происшествия, раздался хриплый голос какого-то гремлина.

– А классно бабахнуло!

– Ага…

Едва сии многомудрые слова достигли моих ушей, я моментально пришёл в себя. Несмотря на то, что изначальный план был несколько иным, других вариантов действия у меня не осталось. Отряд пошёл на штурм. Медлить и вести долгую перестрелку с защитниками я не мог, и посему решил ударить сразу, обрушив на них всю мощь своей армии, чтобы сломить их как можно скорее. Маны у меня самого осталось не слишком много, но вот маги всё ещё были полны сил. На стене среди разбойников нарисовался интересный кадр в длинном плаще с посохом. Взмахнул рукой и воздух над стеной задрожал, как будто бы от сильного жара. Я стиснул зубы от злости. Вот сволочь! От стрел решил защититься, да?! Ну ничего, посомтрим, как твой щит переживёт наши заклинания…

Стрелы, выпущенные на подходе к крепости, увязали в воздухе и бессильно падали на землю, не достигая противника. Воздушный щит вражеского колдуна работал на ура. Уродец поднял посох, блеснула вспышка света и смертоносный фиолетовый луч ударил в землю неподалёку от меня. Громыхнуло, земля вздрогнула так, что я чуть с ног не свалился. Мы не досчитались одной наги. Ещё одну слегка контузило. Тц, всё хуже и хуже… надеюсь, перезарядка у него окажется долгой. Мои догадки оказались верны, за время нашего продвижения он успел выстрелить всего дважды, забрав жизни ещё двух наг. Когда же мы достигли руин старой стены я дал отмашку тяжелой артиллерии. Воздух над крепостью задрожал от магии, он наполнился жаром и пламенем. Воздушный щит смело точно тряпочку, мощнейшие огненные шары врезались в стену, уничтожая врагов с устрашающей скоростью. Едва воздушный щит истаял, наги накрыли их дождём из стрел, пока гремлины подкладывали остатки гранат под деревянные крепостные ворота. Ракшасы тоже не теряли времени даром. Благодарая своей кошачьей прыгучести и нечеловеческой силе, они в мгновение ока взобрались на стены, посеяв хаос в рядах врагов. Омрачало ситуацию лишь то, что разбойничий маг перед гибелью успел убить одного котяру, ударив того молнией и наградив выстрелом из треклятого посоха.

Едва гремлинам удалось уничтожить ворота, наги отложили в сторону свои луки и ринулись внутрь под предводительством Салима, вооружённого «крыльями бабочки». В воздухе замелькали смертоносные клинки, он наполнился многочисленными криками боли и ароматом горелого мяса, оставшегося после атаки магов. Совсем скоро крепость была у нас в руках. Разбойникам было некуда отступать, они заперли себя здесь и засыпали потайной выход. Некоторые пытались удрать вглубь ущелья, но куда им было тягаться с ракшасами в скорости?

Победа. Входя в полуразрушенную крепость, я буквально чувствовал её вкус на губах. Радость омрачало лишь то, что под этими стенами осталась почти треть моего войска. Десять наг и две трети взятых гремлинов сложили головы во время штурма. И один ракшас. И хоть умом я понимал, что во время такого штурма потери были неизбежны, особенно, если учесть, что это первый захват крепости на моей памяти, мне всё равно это казалось каким-то ужасным расточительством.

Впрочем, если смотреть на вещи с оптимизмом, эта крепость выглядит очень удачным приобретением. Если восстановить стену с обеих сторон, да запихать сюда гремлинских орудий, то получится чудесный пограничный пост. Судя по карте, ущелье тянется вплоть до завесы ещё пару километров. Соответственно, любой враг, решивший напасть с этой стороны сначала должен будет «выбить пробку» из ущелья. И как же, черт возьми, разбойником досталось такое чудо фортификации? Не иначе, как наследие какого-нибудь древнего правителя или государства, служившая местным в качестве пограничного форта. Внутренняя обстановка это полностью подтверждала. Здесь имелась старая конюшня, полусгнивший амбар, два древних развалившихся сарая у стены и обветшавшие солдатские бараки, в которых походу и обреталась разбойничья банда. Помимо них имелись три приземистых каменных постройки. Бьюсь об заклад – это арсенал, тюрьма и покои командира. Наверняка часть внутренних помещений вырублена в самой скале… Помимо всего прочего, во дворе валялись четыре разбитые телеги и куча каких-то деревяшек и тряпок. Неподалёку от этого места наги складывали трупы в одну большую кучу. Ко мне подполз слегка запыхавшийся Салим.

– Гос-с-подин. Мы нашли сокровищницу и тюрьму с-с пленными. Захваченных разбойников уж-же доставили туда.

– Отлично. Давай сначала посмотрим на пленников. Трофеи от нас не убегут, – ответил я.

– С-слушаюсь.

Наг повёл меня к одной из тех самых каменных построек у стены, что находилась справа от нас. Как я и предполагал, основное помещение было высечено прямо в скале. Здесь было довольно темно, света факелов почти не хватало. Длинная винтовая лестница вела нас куда-то вниз. Достигнув её конца мы попали в узкий прямой коридор, оканчивающийся тяжёлой стальной дверью. За ней скрывалась небольшая квадратная комната – сама тюрьма. Пара деревянных лавочек и стол, отгороженные небольшой перегородкой должны были быть постом охраны, где в данный момент расположились две наги. Обе склонили головы в знак приветствия. В тусклом свете факела удалось даже разглядеть чей-то ржавый меч, так и оставшийся с древних времён висеть на подставке для оружия. В полумраке это место казалось довольно зловещим. Мне кстати почему-то казалось, что в тюрьме должно быть непременно темно и сыро, но здесь, под землёй, сыростью совсем не пахло. Вокруг был лишь сухой серый камень. Наверное, поэтому дерево так хорошо сохранилось. По периметру комнаты располагались четыре тяжелых железных двери. Сами камеры.

– Где пленные? – спросил я.

Салим молча указал рукой на нужную дверь. Забренчала связка старых ключей, со скрежетом отворился замок, впуская нас внутрь. Разумеется, в камерах факелами и не пахло. Змей щелчком пальцев вызвал небольшой светящийся шарик. Его вполне хватило, чтобы разогнать непроглядную тьму камеры. Во мраке виднелись силуэты пленников, сидящих у дальней стены. Зазвенели цепи – кто-то ёрзал. Мы подошли поближе, светлячок разогнал тьму, позволив нам с Салимом лучше рассмотреть пленных. Внимание привлекал лишь один. Крепко сбитый мужик с короткой седой бородкой и пустой глазницей, неприкрытой никакой повязкой. Подойдя поближе, я остановился в шаге от местного «атамана». Его лицо не отражало ни единой эмоции.

– Митяй Одноглазый, насколько я понимаю?

Разбойник не проронил и слова. Засопев, он лишь подарил мне тяжелый взгляд и опустил голову, не желая более смотреть на меня. Впрочем, подтверждение мне и не требовалось.

– Значит, всё-таки ты, – заговорил я, обнажая меч. Выдержал небольшую паузу, глядя на лысеющий затылок Митяя, – я ведь не просто так к вам сюда заглянул, а с посланием, – я занёс меч над головой, – передаю привет от одного старого мельника.

Разбойник дёрнулся, но говорить что либо было уже поздно. С глухим стуком часть его головы упала на каменный пол. Кто-то из пленников взвизгнул от страха, остальные зашептались, заёрзали, зазвенели цепями. Салим лишь поморщился, видимо я не слишком аккуратно срубил.

Митяй Одноглазый убит! (Прогресс 3/3)

Опыт + 250!

Задание «Мстительный мельник» выполнено!

Теперь мельник Ивор, наконец-то, обретёт покой. Подгорной более ничего не угрожает!

Награда: Опыт + 20 00

Новый уровень!

Текущий уровень: 14 (Текущий опыт: 35 161)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: «Сила магов 1» или «Мастер повелевания растениями 1»?

Прочитав системное сообщение, я удовлетворённо кивнул. Квест засчитали, мельник не обидел опытом. Даже новый уровень получил, после всей этой возни с крепостью и пленниками. Магическая характеристика по-традиции ушла в «Силу магии», а из умений не раздумывая я выбрал «Силу Магов 1». Первое умение книги расы, мне такое выпадало впервые, и эффект его был довольно сильным – эффективность всех заклинаний юнитов расы «маги» росла на десять процентов. Просто чудесно. Жаль только, что повторное выпадение такого умения маловероятно. Из книги рас по игровой механике вообще редко что-либо выпадает.


Взглянув на оставшихся пленников, глаза которых пылали ненавистью, я пожал плечами и прикончил одного за другим, стараясь не обращать внимания на их крики и растекающуюся под ногами кровь. Опыт – есть опыт.

Покинув камеру, я приказал Салиму освободить всех узников, захваченных разбойниками, дать им еду, одежду и какое-нибудь снаряжение, если потребуется. Как придут в себя, я с ними и поговорю. А пока… меня ждёт сокровищница! Она обнаружилась в другой части крепости за массивной деревянной дверью, выбить которую не составило никакого труда и оказалась древним арсеналом, в котором разбойники складывали всё своё барахло, предварительно разобрав оружие.

Сокровищница мои ожидания вполне оправдала. Здесь, под защитой крепостных стен, покоилась действительно богатая добыча, скопленная разбойниками за долгие годы. По пятнадцать мер простых ресурсов, десять мер самоцветов и кристаллов, три меры серы и ртути, куча золота и, самое важное, артефакты. Не то, чтобы они были какими-то невероятно редкими, но вполне себе полезными. Здесь обнаружился чудесный шлем, дарующий хозяину повышенную защиту от магии разума, интересное колечко и два дорожных плаща, так же увеличивающих магическую защиту, но на этот раз от огня. Так же я не мог обойти вниманием стянутый с трупа вражеского колдуна посох. Больше у него ничего стоящего не оказалось. Помимо этих трофеев, у врагов отобрали всё оружие и доспехи, которые тут же сгрузили вместе с другими находками. В этой груде хлама обнаружилось несколько очень хороших луков, которые тут же перекочевали в руки наиболее способных с точки зрения Аин наг. Многие из новопризванных змеек так же сегодня заполучили новую, более качественную броню.

Артефакты я тоже распределил практически сразу. Плащи отдал магам. Один жизнюку, второй одному из огненных. Шлем достался Салиму, а вот посох и кольцо я забрал себе. И пока мои воины примеряли новую броню, а гремлины ремонтировали телеги, чтобы было на чём везти трофеи, я изучал полученные артефакты в своём профиле…

Ренат Шер

Класс: Маг, Подкласс: Элементаллист

Уровень: 14

Классовое умение: Познание элемента

Сила: 10

Ловкость: 7

Выносливость: 9

Сила магии: 38 (28+9)

Устойчивость к откату: 14 (13+ 1)

Ментальная выносливость: 25 (21 + 4)

Здоровье: 179 / 260

Мана: 71 / 250

Эффекты:

Старость! Ваше тело старо! Чувствительность к физическому урону +10 %, трудность в выполнении физически тяжелых действий.

Знания: Магия материи 3, Магия разума 1, Магия жизни 1, Архимаг (2), Раса: Маги, Раса: Гремлины, Творец, Ментальная подготовка, Аскет (-1)

Умения: Атака 1, Орлиный взор 1, Лидерство 1, Восстановление маны 1, Вихрь маны 1, Мастер магии воздуха 1, Мастер магии воды 1, Архимаг 1, Логистика 1, Аура магической стойкости 1, Мастер сотворения 1, Конклав магов 1, Сила магов 1, Магия очищения 1 (Книга знания Белая магия отсутствует. Уровень доступной магии ограничен уровнем умения).

Достижения:

«Начинающий манипулятор» – 2 % шанс вытянуть из собеседника нужную информацию.

Артефакты:

Кольцо силы странствующего мага (Сила магии +3)

Перстень мысли странствующего мага (Ментальная выносливость + 3)

Шляпа странствующего мага (Защита от разума + 10 %, повышает концентрацию)

Сапоги жреца Тора (Урон от молний + 3 %, Скорость передвижения + 4 %)

Перстень повелителя пламени (Сила магии + 3, Урон от огня +5 %)

Посох бродячего колдуна (Сила магии + 3, Мана 0 /8 0, Хранит заклинание «Испепеляющий луч»)

Бонусы взаимодействия артефактов:

Странствующий маг: 3/6 – все магические характеристики + 1, Репутация с магами и магическими существами + 5

Повелитель пламени 1/4 – недостаточно предметов для синергии

Ого! Да колечко-то оказывается не простое, а часть некоего набора артефактов. Неплохо, очень даже неплохо! Посох представлял собой дубовую палку около двух метров длиной с несколькими самоцветами в навершии и вязью магических знаков вокруг этих самоцветов. Свойства его не слишком меня впечатлили, но для того, чтобы опираться при ходьбе эта штука сгодится. Но да ладно.

Уверен, дальше по ходу игры попадётся что-то более интересное. Пока я любовался своим профилем, работы по ремонту телег успели закончиться, и наги вместе с гремлинами приступили к погрузке трофеев. Тем временем, из тюрьмы показался Салим, сопровождающий бывших узников. Вид у них был крайне измотанный и болезненный. Всего их оказалось четверо – два седовласых старикана, которые держались с большим достоинством, поджарый лысый парень восточной наружности и молодая девушка, плотно укутавшаяся в грязную простыню. При виде моих трофеев старики сильно поморщились, но не проронили и слова. Что ж, посмотрим, кого же мне удалось вызволить из лап разбойников…

Глава 15. Сухая трава

Пальцы негромко барабанили по столешнице. Мы сидели в покоях атамана, единственном более-менее пристойном помещении в этой крепости. Спасённые узники оказались тем самым торговым караваном, однако, вместо благодарности за спасение я получил требование вернуть им товар. Разумеется, я отказал сразу же, но торговец не унимался. И, должен сказать, его попытки переубедить меня уже начали изрядно раздражать…

– … и поэтому, вы просто обязаны вернуть нам товар! Если не весь, то хотя бы восемьдесят процентов. Поверьте, господин Ренат, Торговая Гильдия этого не забудет, уж я-то, Рахим Баша, замолвлю за вас словечко.

Вздохнув, я погладил бороду и посмотрел торгашу в его «честные» глаза. Нет, каков наглец, а! Правильно говорят, наглость – второе счастье. Едва познакомился, едва отблагодарил за спасение и тут же принялся требовать назад большую часть добычи, в том числе и артефакты. Хотя, я был более чем уверен, что ну максимум половина всего нашего добра, и то при самом удачном раскладе, могла бы быть из разграбленного каравана. И ведь на полном серьёзе говорит! И ещё возмущается, когда ему отказывают! И, не видя берегов, пытается переубедить меня! Решил надуть спасителя, прикрившись громким именем гильдии? Ну, посмотрим, дедуля, как у тебя это получится!

– Господин Ренат? – осторожно переспросил торговец.

Я помолчал. Окинул взглядом его спутников. Застывшее, точно каменная маска лицо девушки не выражало никаких эмоций. Она пребывала где-то далеко, в своих мыслях, всё ещё не в силах отойти от душевного потрясения. Не нужно иметь семи пядей во лбу, чтобы догадаться, что банда из семидесяти разбойников делала с представительницами прекрасного пола. Особенно, если вспомнить трупы семи девушек, найденные в местной выгребной яме. Поджарый парнишка обнимал девушку, как будто бы стараясь уберечь её от любой внешней напасти, однако глаза его неотрывно следили за стариком. Он постоянно хмурился, на его скулах играли желваки, с головой выдавая плохо сдерживаемый гнев. Парню явно не нравились речи седого торговца, но он не смел сказать поперёк и слова, вынужденный лишь смиренно наблюдать со стороны. Единственным, кто выбивался из общей картины был второй дедуля. Он, по какой-то неведомой причине сохранял полнейшее спокойствие, делая вид, будто бы происходящее его совершенно не касается. Его внимание было полностью сосредоточенно на чистке грязных ногтей. Я вновь переключился на торговца.

Рахим явно нервничал. Он весь вспотел и покраснел, а ещё периодически бросал злобные взгляды в сторону второго деда, занятого своими ногтями, как будто бы ожидая от него поддержки. Насколько я мог судить из нашего разговора, Рахим из кожи он лез лишь потому, что крупно кому-то задолжал, а прибыль с продажи товара была его единственной надеждой сохранить торговую лицензию. Хмыкнув, я поманил жестом проходившего мимо ракшаса. Завидев приближающегося воина, старикан не на шутку перепугался.

– Ч-что вы себе позволяете?! Вы рискуете навлечь на себя гнев торговой гильдии! – заверещал он.

– А чего вы так распереживались, уважаемый? – холодно спросил я, – расслабьтесь. Для того, чтобы убить вас мне было достаточно попросту не открывать дверь, – и уже, обращаясь к ракшасу, добавил, – не мог бы ты позвать Салима сюда, пожалуйста…

– Слушаюсь, господин, – прорычал воин и исчез в мгновение ока.

Салим тактично уполз ещё до начала нашего общения с торговцами, справедливо рассудив, что мне будет легче в одиночку вести переговоры. В принципе, он был прав, и даже сейчас мне не нужно было его присутствие. Я просто хотел морально надавить на старика, заставив ракшаса, чью одежду до сих пор покрывали кровавые пятна, просто постоять какое-то время над душой. Проводив клыкастого воина взглядом, я вернулся к разговору со стариком.

– В любом случае, вы сейчас не в том положении, чтобы требовать каких-то компенсаций. Возможно, жадность и страх перед кредитором затмили вам разум, но я, пожалуй, прочищу его, – я придвинулся поближе, – Рахим, ты сейчас жив только потому, что мне стало любопытно, кто сидит в тюремной камере. И я в любой момент могу вернуть всё, как было, – жёстко закончил я.

Репутация с Рахим Баша – 7 (Всего -10, Недружелюбно)

Репутация с Торговой Гильдией – 2 (Всего -2, Нейтрально)

У старикана на лбу вздулась вена, его распирало от злобы. Похоже, дедуля не привык находиться в таком положении, и перспектива расстаться со всем товаром его совсем не прельщала. Он пытался подобрать какие-то слова, но цензурных, похоже, не находил.

– Д…да как вы смеете?! Да я…

– Кто вы такой, чтобы говорить со мной в таком тоне, да ещё и от имени всей торговой гильдии? – вяло продолжал расспрашивать я, – Глава филиала? Почётный член? Уполномоченный представитель?

– Никто… – прошипел поджарый парень, выдав торгаша с головой.

– Закрой пасть! – зашипел на него старикан.

– Рахим, успокойся, – впервые заговорил второй старик, положив руку на плечо товарищу. Однако лицо его было отнюдь не дружелюбным. На нём застыло выражение полнейшей сосредоточенности, словно у затаившегося тигра, завидевшего добычу. Его взгляд встретился с моим.

– Господин Ренат, могу ли я одолжить у вас… нож?

– Нож? – удивлённо переспросил я. На кой чёрт ему сдался нож?!

– Да. У меня нитка из рукава торчит. Нужно обрезать. Уважающий себя человек не может ходить в таком виде, – вроде бы невинно сказал он, показывая рукав. Оттуда, и вправду, торчала длинная нитка. За такую потянешь – полрукава распустишь.

– Какой, к дьяволу, нож?! – возмущался второй старик, – он…

– Рахим, ты пока остынь. Незачем так заводиться и грубить господину магу, – миролюбиво улыбнулся второй старик первому, – я уверен, если мы все успокоимся, то сумеем найти компромисс.

Ему подали нож. Приполз немного удивлённый Салим, поздоровался со всеми, устроился неподалёку от меня. Мы переглянулись. В ответ на его вопросительный взгляд я лишь пожал плечами. Мол, понимай, как знаешь. Змей закатил глаза и предпочёл промолчать. Тем временем старик проверил пальцем остроту лезвия, спокойно вернулся на своё место. С выражением полнейшей безмятежности на лице, он ловко обрезал нитку с рукава, поднял её пальцами и отпустил, позволив клочку ткани медленно полететь вниз. И лишь только нитка коснулась каменного пола, рука дедули со скоростью молнии мелькнула в воздухе. Рахим пошатнулся, захрипел и, зажимая немеющими пальцами дыру в горле, свалился со стула. Его одежда покраснела от быстро вытекающей крови.

– Мехх…мен…преда…тель… – прохрипел он и вскоре затих.

Названный Мехменом хладнокровно отёр лезвие ножа о свой рукав, подбросил орудие убийства в руке и, ловко поймав его за лезвие, протянул мне рукоятью вперёд. Его лицо не изменило спокойного и благодушного выражения.

– Благодарю, – ответил я, принимая нож. Салим выполз в коридор и подозвал парочку гремлинов, чтобы те утащили тело и вытерли пол.

– Не стоит. Вы верно подметили, господин Ренат, мой товарищ, и вправду, имел крупный долг. Поэтому всеми силами старался надавить на вас и ввести в заблуждение. Увы, но кредиторов придётся расстроить. Видят боги, судьба оказалась к нему неблагосклонна. Удача оставила его почти у самого конца путешествия и, к нашему всеобщему сожалению, достопочтенный Рахим Баша был замучен до смерти в плену у разбойников, – с видом искреннего сожаления вздохнул он.

– Насколько я понимаю, вы денег в долг не брали, – хмыкнул я.

– Истинно так, – кивнул он, – я искренне благодарен вам за спасение, господин Ренат. И мой внук тоже благодарен, – хватило одного взгляда, брошенного стариком на внука, чтобы тот резво согнулся в поклоне. Девушка тоже последовала примеру товарищей.

– Как же вы оказались в одном караване с таким ненадёжным товарищем? – спросил я.

– Увы, у меня были некоторые дела в месте, куда направлялся покойный Рахим. Но я и не предполагал, что он будет настолько жаден, что захочит сэкономить не только на охране, но и на транспорте, вместо спокойного путешествия по морю выбрав пеший путь через Дикие Земли. Мы не претендуем на ваши трофеи, уважаемый Ренат, но были бы очень благодарны, если бы вы предоставили нам средства, чтобы добраться домой, – сказал он, легонько поклонившись.

– С радостью предоставлю вам такие средства. Трёх тысяч золота и половины оружия, собранного сегодня вам должно хватить, чтобы покрыть расходы на путешествие.

Старик удивлённо раскрыл глаза. Усмехнувшись, он вернул своему лицу спокойное выражение.

Репутация с Мехмен Асад + 5 (Всего 5, Нейтрально)

– Более, чем. Выручки с продажи оружия может хватить даже на небольшой отряд охраны. Благодарю за столь щедрый дар, господин Ренат.

«На то и расчёт», – подумал я, а в слух сказал совсем иное.

– Всегда рад помочь попавшему в беду человеку. Обоз с трофеями отправится в сторону замка сегодня. Рекомендую вам, для безопасности, отправиться с ними. Рынок у нас уже есть, посему, думаю, проблем со сбытом оружия возникнуть не должно. А пока вы не найдёте нужного транспорта, или сопровождения, будьте моими гостями.

– Ещё раз благодарим, ваша светлость, – ответил на этот раз внук Мехмена. Сам старик на мои слова ответил неглубоким поклоном.

– Не стоит, – ответил я.

Репутация с семейством Асад + 5 (Всего 10, Дружелюбно)

Репутация с Торговой Гильдией + 5 (Всего 3, Нейтрально)

Неплохо пообщались. С таким человеком, как Мехмен, гораздо приятнее вести дела. Он, в качестве связующего звена с торговой гильдии мне пригодится гораздо больше покойного Рахима. Труп строптивого торговца скинули в выгребную яму. Я связался с Загуром, приказал направить к нам десяток гремлинов для заселения крепости. Мало ли, что может случиться, а отбивать крепость обратно вновь мне не хотелось совершенно.

Примерно через полчаса отправился обоз, за которым я наблюдал, стоя на крепостной стене. Шестеро наг, трое ракшасов и один маг. Именно столько ушло вместе с Салимом в сторону замка, оставив меня в крепости с небольшим отрядом. Только так я мог быть полностью спокоен за сохранность груза и торговцев. Я наблюдал за удаляющейся повозкой до тех пор, пока она не скрылась за поворотом. Было забавно наблюдать, как два могучих, гордых ракшаса тянули телегу с добром… редкое зрелище, достойное запечатления. А как было трудно их уговорить… признаться, если бы не Салим, у нас бы вряд ли получилось.

Когда процессия скрылась под сенью леса, я улыбнулся и направился в самую глубь крепости. Туда, куда разбойники так и не смогли попасть за долгие годы. «Покои коменданта», так это место окрестили обитатели крепости, однако название оказалось не слишком верным и совершенно не отражало сути. Длинный, извилистый коридор, заросший паутиной, пропитанный запахом древности и вездесущей пылью привёл меня к старой, тяжелой деревянной двери, что не хуже сплошной каменной стены защищала проход к «Сердцу Форта». Улыбнувшись, я поднял руку с перстнем власти и коснулся им двери. Выскочило сообщение.

Обнаружен Форт!

Расовая пренадлежность: Люди (Свет), замок «Рыцарь».

Желаете захватить? Да/Нет

Лишь только я нажал «Да», стены вздрогнули и вдруг, точно по мановению чьей-то волшебной палочки всё вокруг засияло чистотой. Исчезла пыль, грязь, паутина и трещинки в каменной кладке. Даже от затхлого воздуха не осталось и следа! Крепость словно ожила, пробудившись от долгого сна. Отркыв список построек, я лишь тяжело вздохнул. Ожидаемо, он был полностью красным – все ценные сооружения оказались либо разрушены, либо сильно повреждены и непригодны к использованию. Большинство укреплений – тоже разрушены. Уцелела только главная стена да маленькая башенка в южной части крепости, со стороны ущелья.

Внимание! Книга расы: «Люди» отсутствует! Восстановление построек заблокировано!

Внимание! Форт принадлежит классу «Рыцарь»! Постройка объектов заблокирована!

Желаете активировать перестройку Форта? (Все постройки расы «Люди» будут разрушены!) Да/Нет

Разумеется, «да»! Крепость задрожала, да так сильно, что я едва устоял на ногах. В то же время, красные строчки в списке построек начали постепенно исчезать, сокращая его с устрашающей скоростью. В воздухе растворилась конюшня, амбар, разрушенная тренировочная площадка, арсенал…

Получены ресурсы: Камень 3, Дерево 4, Руда 2, Золото 1000.

Выберите расовую модель Форта: «Гремлины» или «Маги»

Тц. Жаль, нельзя взять обе. Несмотря на то, что Форт, это по-сути, мини-замок, бесконечное количество зданий здесь построить нельзя. Конечно, на просторах «Земель», можно было отыскать и огромные форты, с гораздо более широким функционалом и возможностями, но, к моему сожалению, конкретно этот оказался слишком мал, чтобы вместить в себя постройки нескольких рас. Места здесь хватало лишь на две-три «плодильни» да около десятка расовых зданий.

Немного подумав, выбрал «Гремлинов». Несмотря на то, что прирост магов мне бы тоже сильно пригодился, с точки зрения обороны пограничных территорий гремлины с их огромным защитным потенциалом были лучшим выбором. Окопавшись здесь, за пару недель коротышки превратят это место в неприступную твердыню, захват которой окажется непростой задачей даже для продвинутого игрока, особенно если учесть, сколько сюрпризов нападающим способен приподнести извращённый гремлинский разум. Выбрав расу для Форта, я тут же активировал строительство «Мастерской» и, ещё немного покопавшись в свойствах крепости, покинул помещение.

Снаружи смеркалось. Теперь, когда над зданием развивался флаг с моим гербом, меня тут больше ничего не задерживало. Немного поразмыслив над тем, остаться ли мне на ночь в крепости или всё-таки продолжить путь и сэкономить два-три часа, я выбрал второй вариант. Не хотелось попусту терять драгоценное время. За эту неделю я должен был захватить все шахты и возможные здания, чтобы до падения завесы успеть расправиться с подземным владыкой. Гремлины остались на хозяйстве, восстанавливать крепость под мудрым руководством Марии, поставленной главной. Коротышкам моё решение не сильно понравилось, но перечить они не стали.

Я же, с остальной частью отряда, верхом на Серогриве, отправился в сторону второго гремлинского поселения. Мы двигались вдоль гор, прямо на восток. Ущелье и форт давно скрылись из виду, спрятавшись за многочисленными скальными выступами. Без гремлинов скорость передвижения выросла в разы. Всё-таки, наг и ракшасов нельзя было сравнивать с коротышками в вопросе быстроты передвижения. Разница была попросту колоссальной. Сумерки постепенно переросли в ночь, показались звёзды, взошла луна. Выбрав подходящее место, мы остановились на ночлег.

Едва небо на востоке окрасилось в светлые тона, предвещая скорый рассвет, мы вновь отправились в путь. Вскоре горы ушли дальше на восток, исчезая за сизой стеной тумана. Если приглядеться к небу вдалеке, можно было увидеть еле заметную плёнку барьера. Похоже, с этой стороны карты мы достигли края моих территорий. Мне не осталось ничего другого, кроме как продолжить путь слегка отклонившись на запад. Примерно через часок мы вновь оказались на опушке леса. Утренний туман всё ещё не рассеялся, создавая в лесу неповторимую мистическую атмосферу. Царила мёртвая тишина, нарушаемая лишь шуршанием древесных крон под дуновением ветра.

Пробираясь сквозь лес, мы совершенно случайно набрели на небольшую извилистую тропинку. Её заметил один из магов и, если бы не он, я бы её точно проглядел. Тропка вела нас сквозь лес прямо на восток, в сторону завесы. Она поднималась всё выше и выше в горку, петляя между деревьями и небольшими холмами, словно старалась спрятаться от нас и скрыться от глаз. Чем выше мы поднимались, тем холоднее вокруг становился воздух, оставляя туман слегка позади. Деревья рядели, предвещая скорое окончание леса. Минут через сорок мы вышли на полянку, что находилась на вершине холма. Здесь, под быстро светлеющим небом нашим взорам предстал довольно интересный объект. Заросший травой и местами потрескавшийся каменный круг, покрытый дрвеними рунами и различными магическими печатями. Внутри можно было разглядеть такую же древнюю каменную звезду. В её центре блестел рубин.

– Господин, это же…!

– Звёздная ось, – закончил я за мага. А я всё думал, когда же она мне попадётся! По правилам, на каждой стартовой территории должно быть две-три постройки, повышающие характеристики.

В предвкушении халявных очкков, я тут же встал в центр круга. Ничего не случилось. Не понял! Я уже порывался было открыть меню и зайти на форум, но какой-то другой внутренний порыв заставил меня повременить. Взгляд упал на рубин в центре каменной звезды…

Закрыв глаза, я сосредоточился. Интуиция подсказывала, что мне нужно лишь коснуться этого рубина… в голове не осталось ни одной шальной мысли и я, опираясь на посох, наклонился к камню, положил на него ладонь и лишь чудом удержался от того, чтобы не одёрнуть руку! Словно мощный электрический разряд, от самых кончиков пальцов до макушки, сквозь моё тело прошла волна энергии, даря непередаваемый заряд бодрости.

Стоя в центре Звёздной Оси, вы ощутили частичку силы вселенной!

Сила магии + 1!

Улыбнувшись, я прошёл обратно на поляну и позволил двум магам повторить мои действия. Мы продолжили путь. Лес кончился довольно быстро. Спустившись с холма, мы очутились на равнине, неподалёку от берега реки, что несла свои воды куда-то за пределы завесы. Похоже, мы обошли поселение гремлинов через лес и вышли южнее.

Солнце уже давно взошло, туман рассеялся и воздух вокруг стал ощутимо теплее, чем ранним утром. Неподалёку журчала река, изредка Серогрив шлёпал хвостом по крупу, отгоняя немногочисленных комаров. Двигаясь вдоль берега реки по дороге на север, мы заметили здание вдалеке. Оно одиноко возвышалось над окрестными полями, из труб в его крыше валил дым. Мне даже не требовалось смотреть в подзорную трубу, чтобы узнать, что это. Крупная каменная постройка, одиноко стоящая посреди дороги, без какого либо поселения рядом. Чем же ещё оно могло быть, как не «Лабораторией алхимика»?

Мы подходили ближе, и назойливое чувство тревоги поселилось в моей груди. Всё вокруг выглядело очень странно… что-то в окрестностях лаборатории было не так, не как обычно. Отряд замедлил своё движение, маги тоже выглядели очень напряженными, вглядываясь в округу и стараясь заметить хоть что-то подозрительное. Ни души. Ни птиц, ни зверей, даже комары перестали летать вокруг Серогрива. В воздухе витал неприятный запах серы. Жёлтая, сухая трава покачивалась на ветру. Конечно, ни для кого не было секретом, что токсичные выбросы от алхимических экспериментов способны погубить растения, но чтобы даже насекомые опасались залетать сюда…

– Будьте на чеку, – тихо приказал я.

Точно! Дело было не в окрестностях лаборатории, а в округе в целом! Да, в непосредственной близости от жилья алхимика вымирают растения, но здесь мертво было всё! Лес неподалёку казался таким же мёртвым, как и трава вокруг. Голые деревья, сбросив листву, тихо покачивались из стороны в сторону. Да что там, даже на противоположном берегу реки трава пожухла! Такое ощущение, словно кто-то вытянул всю жизнь из этой земли до последней капли.

Дверь лаборатории скрипнула, отвлекая меня от созерцания соседнего берега, и оттуда вылезли два гремлина и вылили на траву бочку какой-то гадости. Жёлтая трава моментально почернела и рассыпалась в прах. Гремлины уже хотели было отправиться внутрь, но замерли, глядя на наш отряд. Я спешился, подошёл к ним поближе, аккуратно обогнув опасное чёрное пятно.

– Я желаю видеть мастера, – сказал я, немного нахмурившись.

– Сию минуту, владыка, – оба гремлина скрылись за дверью.

По игровой условности мне даже не требовалось договариваться с алхимиком. Для получения ртути хватило бы элементарного захвата лаборатории. Он был лишь частью её, вроде встроенного обслуживающего персонала, как и эти гремлины. Я послал за ним лишь только потому, что хотел узнать, что же всё-таки случилось. Подойдя к двери, я приложил перстень власти к шершавому дереву.

Обнаружена Лаборатория Алхимика

Ртуть + 1 ед/день

Захватить? Да/Нет

Едва флаг с моим гербом показался на крыше лаборатории, её дверь со скрипом отворилась. На пороге стоял седовласый старец, одетый в старую мантию и фартук из плотной кожи с множеством крайне подозрительных пятен. За поясом была заткнута пара перчаток с похожими пятнами, на лысой голове красовались очки.

– Давненько мне не приходилось видеть живого мага, – прохрипел он и легонько поклонился, – рад приветствовать вас, коллега. Моя лаборатория всегда к вашим услугам.

– Рад познакомиться, коллега, – ответил я, – Моё имя Ренат Шер, хозяин всех окрестных земель.

– Ян, мастер-алхимик, – улыбнулся тот.

– Скажи-ка, мастер Ян, какой же эксперимент ты провёл, что всё живое покинуло округу твоей лаборатории? – спросил я, покосившись на жёлтую траву. Улыбка алхимика увяла, его лицо приобрело серьёзное выражение.

– Господин Ренат, за всю свою жизнь я не проводил столь опасных экспериментов, что способны высосать жизнь из всей земли вокруг. Это произошло внезапно, примерно в полночь, около двух дней назад. В небе мелькнула какая-то красная вспышка, земля содрогнулась. Я почувствовал сильный магический импульс, словно кто-то сотворил невероятно мощное заклинание, а на следующий день вся жизнь покинула эти земли.

Я нахмурился, пальцы сами по себе начали поглаживать бороду. Кто же мог сотворить столь мощную и опасную магию? Неужели…? Если это снова козни этого ублюдка, я от него и пыли не оставлю! Хотя… если бы Мстислав был настолько силён, то без проблем бы мог уничтожить все мои деревни тем же способом. Похоже, дела обстоят несколько сложнее, чем я думал…

– Вам лучше поспрашивать в деревне гремлинов к северу отсюда. Они пострадали гораздо сильнее чем я, и могут рассказать больше, – сказал алхимик.

– Спасибо, Ян. Туда мы и отправимся… – пробормотал я и, попрощавшись с алхимиком, поспешил вернуться к отряду.

Если эффект оказался настолько сильным, что затронул и гремлинскую деревню, которая, очевидно должна быть в нескольких километрах отсюда, то я даже боюсь представить, насколько силён должен быть маг, сотворивший такое…. А если это целая группа магов или какая-нибудь секта? Тогда дела принимают крайне скверный оборот…

По мере нашего продвижения ландшафт вокруг ничуть не менялся. Такая же мёртвая земля без единого признака жизни, высохшая трава, трупики рыб, которых выкинуло на берег течением. На другом берегу, у подножья горы, наблюдалась аналогичная ситуация. Вымерло всё, от мелких кустарников до небольшой рощицы на вершине горы, от которой осталась куча голых, сухих деревьев, окутаная какой-то зловещей тёмной дымкой. Сдаётся мне, не просто так она там появилась…

Впереди показалось поселение гремлинов. Выглядело оно довольно бедно, серьёзно уступая Зелёной практически во всём. Здесь не было никакой каменной стены и в помине, как и любых других оборонительных сооружений, способных хоть как-то защитить местных гремлинов от врагов. Ещё на подходе я быстро связался с Загуром и приказал выслать пару телег с провизией, чтобы помочь его собратьям, попавшим в беду. На моё удивление, тон у гремлина был совсем нерадостный, похоже, они не слишком-то дружили со своими соседями. Тем не менее, для меня было вполне очевидным, что после гибели всех полей в округе местные оказались в очень плачевной ситуации. С умением гремлинов добывать продукты питания, голод мог выкосить их быстрее, чем кого-либо другого… мы прибавили шагу.

По мёртвым полям туда-сюда беспорядочно шастали автоматоны, изо всех сил стараясь отыскать что-либо съедобное. Оголодавшие гремлины, которые выбежали посмотреть, кто это к ним в гости пожаловал, тут же попытались выкупить у нас всю провизию, которая только была. А стоило им узнать, что мудрый владыка уже приказал доставить сюда еду из соседней деревни тут же признали мою полную и безоговорочную власть над ними.

После того, как над поселением повисла угроза голода, все гремлины испытывали нешуточный страх перед будущим. По словам старосты, многие из них подумывали убежать в соседнюю деревню и покинуть это место. Единственное, что их удерживало здесь – это страх, что в соседнем поселении, с которым, как я понял, у местных отношения незаладились, попросту не найдётся места для восьмидесяти голодных ртов. Ещё больше они боялись, что тех постигла та же участь. Во время нашего разговора я попросил старосту, коим оказался довольно молодой гремлин, рассказать, что же всё таки случилось.

– Это произошло ровно два дня назад, около полуночи. Я как раз возвращался домой из мастерской, как вдруг на горе вспыхнул свет, да такой яркий, что мне показалось, будто там начался пожар. Он вспыхнул, и тут же угас, словно его и не было. После этого задрожала земля, подул сильный, холодный ветер, а наутро мы обнаружили… вы уже знаете… – тяжело вздохнув, он закончил свой рассказ.

– На вершине горы? В той роще? – уточнил я, вспоминая деревья, окутаные зловещей тёмной дымкой.

– Да. Мы, хоть и часто раньше ходили вокруг горы, но наверх никогда не поднимались. Ещё старый Владыка запретил нам приближаться к этому месту. Говорил, что там живёт какой-то могучий дух. Владыка Ренат, быть может, это всё потому, что дух погиб, и больше не питает землю своей силой? – предположил гремлин.

– Может быть… – пробормотал я, немного подумав, – скажи-ка лучше, почему ты сказал, что вы «раньше» ходили вокруг неё часто. Неужели, сейчас уже опасаетесь?

Гремлин грустно вздохнул.

– Вот уже несколько недель, как нашу шахту кристаллов облюбовали огры. Мы пытались отбить её обратно, но безуспешно. С тех пор, как в последнем походе против них погиб мой дед, предыдущий староста, мы перестали пытаться. Без кристаллов мы превратились из процветающего посёлка в то, что вы видите. Захеревшую деревню… Разумеется, я был бы рад, если бы Владыка сумел исцелить нашу землю, уничтожить проклятых огров и вернуть нашему поселению процветание… или хотя бы поселить на новом месте, – гремлин закончил, грустно прижав уши к голове.

Получено задание: Селение гремлинов!

Ваши подданые нуждаются в помощи!

Выберите вариант действия:

1) Оживите окрестные земли

2) Переселите местных в свой замок

– Переехать в мой замок вы успеете всегда. А вот разобраться в том, кто осмелился опустошать мою землю мне придётся сейчас, – сказал я, выбирая первый вариант, – я сделаю всё возможное, чтобы помочь.

В ответ на мои слова перед глазами выскочило новое оповещение.

Репутация с гремлинами деревни «Нижней» + 45! (Всего 70, Восхищение)

Получено задание: Мёртвая земля

Поднимитесь на гору и разузнайте, что же стало причиной бедствия!

Награда:???

Мой авторитет в глазах местных взлетел на небывалую высоту. Казалось, они готовы поклоняться мне, словно божеству. И уверен, начали бы, не будь гремлины атеистами. Они рассыпались в бесконечных благодарностях, предвкушая скорое решение всех своих насущных проблем. После разговора со старостой, я нанял в мастерской отряд коротышек, часть которых тут же отправил в крепость, как усиление гарнизона, а остальных распустил на месте. Пусть ассимилируются и делятся своей едой. И пока гремлины знакомились с пополнением, я, вместе с остальной частью отряда, направился к горе.

Двигаясь по дороге вдоль берега реки мы совсем скоро набрели на старый деревянынй мост, что находился чуть севернее поселения гремлинов. Он довольно сильно обветшал за минувшие годы, но ещё не настолько, чтобы полностью развалиться. Перебравшись на другой берег, мы оказались на распутье. Здесь дорога разделялась на два пути. Один вёл на север, в сторону Серой скалы где, судя по словам местных, гремлины иногда обменивали кристаллы и свои механические поделки на мясо и камень. Судя по тому, как сильно она заросла травой и кустарником, путь этот был давно заброшен и не использовался. Вторая же дорога вела вокруг горы прямиком к шахте кристаллов, служившей жилищем для огров в данный момент. Туда-то мы и направились…

С захватом пещеры кристаллов особых проблем не возникло. Плотно обосновавшаяся там тройка зеленокожих громил серьёзного сопротивления оказать не смогла. Несмотря на огромное количество здоровья и чрезвычайно плотную кожу, интеллект огров был крайне, я бы даже сказал, неприлично низок. Ракшасам не составило никакого труда при помощи пары иллюзий стравить их между собой, а когда зеленозадые вдовль набили друг другу головы дубинами, мы их благополучно добили. Не без помощи магов, разумеется.

Теперь, когда шахта оказалась под моим контроелм, пришло время отправиться к рощице на вершине горы и наконец-то выяснить, что же стало причиной вымирания растений на моей земле. Или, правильнее будет сказать – «кто»? Склон тут оказался довольно крутым, хоть и не скалистым. Гора напоминала собой огромную кочку, или гигантский холм, полностью покрытый жёлтой высохшей травой. Немного подумав, я решил не брать с собой Серогрива, зная, что конь в мёртвой роще будет только мешаться.

Тропинки, или дорожки, которая бы вела наверх не нашлось, посему нам пришлось идти напрямик, по склону, и чем ближе мы подбирались к мёртвым деревьям, безмолвно покачивающимся на ветру, тем тревожнее становилось на душе. В смерть какого-то там духа места я особо не верил, а вот в то, что всё это дело рук какого-нибудь могущественного мага – вполне. И стоило мне лишь представить, насколько же сильным должен был быть этот гад, как мурашки тут же бегали по спине. Обладая таким могуществом, он мог бы без особых проблем погубить мою экономику на корню и заставить пойти на реролл, чего мне, разумеется, не хотелось делать.

Наконец-то, мы добрались до вершины. Ветер здесь дул гораздо сильнее, чем внизу и сухие, лысые деревья скрипели точно старые половицы, покачиваясь под его дуновением. Неестественная темнота царила в этом месте, создавалось ощущение, будто бы кто-то нарочно поглощал свет, стараясь скрыть что-то зловещее в глубине рощи. Стоя на её границе, я чувствовал, как сердце тревожно бьётся в груди и не мог заставить себя сделать шаг вперёд. Поколебавшись с пару минут, я решительно выдохнул и шагнул во тьму. Отряд тут же последовал за мной. Едва мы вошли, я приказал ракшасам спрятаться и скрытно следовать за нами. Без единого слова те кивнули и растворились во тьме, прикрывшись иллюзиями.

Медленно, мы двигались дальше. Здесь, в глубине рощи, всё заполнял какой-то странный, синеватый туман. От ветра, свирепствующего снаружи не осталось и следа, что наводило на тревожные мысли. Пахло магией. Вокруг стало ощутимо холоднее. Прикасаясь к коже, туман пробирал до самых костей, заставляя наг недовольно шипеть а нас с магами кутаться в плащи.

– Господин, вы уверены, что стоит продолжать путь? – робко спросил один из магов. Тот самый, что владел жизнью.

– Не узнаем, пока не дойдём, – отозвался я, напряженно вглядываясь во тьму.

Мне всё это тоже не нравилось. Чем глубже мы заходили в рощу, тем темнее здесь становилось, а я никак не мог понять, почему… Никаким побочным эффектом от магии здесь не пахло, ведь тогда тьма должна была бы опуститься на всю территорию, разве нет? Даже если допустить, что это всего лишь результат смерти духа места, то причём тут опустившаяся на рощицу тьма? Тогда, быть может, это потому, что сюда стеклась вся энергия, высосаная из земли? Может быть… а ещё может быть, что темнота нужна потому, что её хозяину больно смотреть на солнечный свет…

Мои размышления прервал вой, полный боли, страдания и ненависти, словно тот, кто его издал, переживал в данный момент такие мучения, которые нам и не снились. Едва он затих, как следом откуда-то из глубины рощи послышались ругательства и какие-то шорохи. Мы ещё сильнее замедлили шаг, стараясь двигаться очень аккуратно, практически не дыша, дабы невзначай не привлечь чужое внимание. Туман становился всё гуще, соблазн зажечь светлячок всё сильнее. На всякий случай я привязал точку возрождения к тому месту, где находился. Впереди, сквозь туман, еле-еле пробивался таинственный, тусклый красный огонёк. Мы двигались дальше, огонёк становился всё ярче, а роща постепенно заканчивалась. Деревья уже росли не столь плотно, как вначале.

Вскоре, мы вышли на полянку. Туман здесь остался таким же густым, словно мы гуляли внутри огромного облака. В центре полянки находился источник того света, что просачивался сквозь туман. Благодаря нему я мог с трудом различить несколько тёмных силуэтов впереди. Один отдалённо напоминающий человеческий, и два других – крайне странных на вид. Они напоминали два шара, подвешенных прямо в воздухе.

Сердце моё чуть не ушло в пятки, когда по ушам резанул новый душераздирающий вопль. Очевидно, мы почти добрались до его источника, и здесь он был слышен так отчётливо, что барабанные перепонки были готовы разорваться. По спине пробежал холодок. Мне совершенно точно не хотелось быть на месте этого мученника. Едва вопль затих, откуда-то из центра поляны донёсся уже знакомый нам по ругательствам голос.

– Да заткнись ты уже, проклятое приведение! Заткнись и сдохни спокойно! – негодовал он, – почему я должен слушать твой нескончаемый ор?! Клянусь подземными богами, господин должен будет дать мне прибавку!

– Крики боли и отчаянья… разве это не музыка для ушей? – пропел чей-то писклявый голос.

– Любая музыка начинает действовать на нервы, если её слишком много! – сварливо отозвался первый.

– Господин… я не хотел отвлекать вас во время процесса, но раз уж вы свободны… – в разговор вступил другой писклявый голос.

– Чего тебе?! Быстрее!

– Кажется, у нас гости…

Моё сердце пропустило удар. Всё-таки заметили! Стиснув посох, я жестом удержал других магов от реакции. Вступать в бой было ещё рано… мы ещё могли застать их врасплох. Разговор ещё не закончился…

– Тем лучше для нас, – хмыкнул некий «господин», – Тащите их сюда! Больше жертв – больше энергии для господина!

– А если будут брыкаться? – поинтересовался писклявый голос.

– Убейте всех!




Дорогой читатель! Если тебе понравилось произведение, пожалуйста, – не поленись поставить лайк или оставить отзыв! Если же не понравилось – не стесняйся указать на ошибки, ведь только так я смогу узнать, как сделать своё произведение ещё лучше.

Глава 16. Последние кусочки карты

– Вперёд! – крикнул я, одновременно выпуская молнию в круглую летающую тень.

Уже знакомый нам по подслушанному разговору обладатель писклявого голоса завизжал так громко, что аж уши заложило. Секундой позже подключились мои маги. Рассеивая туман, во врага понеслось пышущее жаром огненное копьё. Раздался грохот взрыва вдалеке, унося жизнь одного из противников и в тот же миг мой мир вздрогнул. Резкая боль пронзила левое ухо и левый бок, в голове зазвенело. Я больно ударился обо что-то правой рукой, перед глазами всё расплылось а в череп как будто влили раскалённый металл. Меня повело… мгновением позже я догадался, что падаю и, каким-то чудом удержав равновесие, схватился за что-то твёрдое и шершавое. Запоздало догадался, что держусь за дерево. Я обнимал его, как свою последнюю надежду, с трудом удерживаясь на ногах. В уши словно напихали ваты, звон в голове перебивал все посторонние звуки.

Вокруг мелькали размытые тени, кипело сражение. Яркими кляксами перед глазами мелькали вспышки света, то тут то там рассеивая сизый туман. Чьи-то сильные руки подхватили меня и потащили куда-то назад. Я не сразу понял, что произошло и почему дерево вдруг исчезло из виду. Рядом мелькнул тёмный силуэт, меня тряхнуло в сторону. Перед лицом пронеслось что-то продолговатое, сквозь звон в голове прорвался приглушённый звук, чем-то отдалённо похожий на лязг металла, кожу обдуло лёгким потоком воздуха… Тело встряхнули ещё раз, мир вокруг прыгнул с ног на голову и через мгновение кто-то вновь поволок меня прочь и, пробежав несколько шагов, аккуратно положил на землю.

С трудом сфокусировав зрение, я сумел разглядеть размытый силуэт «спасителя». Высокий, голова большая, руки четыре – точно один из моих ракшасов… Земля вздрогнула. Я помотал головой, пытаясь придти в себя. Мозг поболтался в черепе – стало только хуже. Слышались чьи-то крики, галдёжь, лязг металла, топот ног и шорох хвостов наг. Наконец-то звон в левом ухе прекратился, однако боль в теле никуда не исчезла. Я чувствовал себя так, словно меня переехал бульдозер, болела каждая косточка, каждая клеточка, и особенно левое ухо. Казалось, что оно горело, будто бы его и вправду кто-то облил бензином да поджёг.

Потихоньку зрение пришло в себя. Тьма вокруг никуда не исчезла, а вот туман здорово рассеялся благодаря битве. В глаза бросился искалеченный труп наги, чьего лица я не мог разглядеть… похоже, зрение ещё не до конца вернулось. Крепко стиснув от боли зубы, я подорвался и поковылял в сторону поля боя. Откат почти закончился, я был готов разрядиться ещё одним заклинанием. Рядом пролетел шипящий и орущий клубок – то ракшас дрался с какой-то непонятной тварью. Мои воины расплывались в темноте, сражаясь с врагами, которых я даже не мог увидеть. Только миникарта отображала их, как множество красных точек, чьё количество постепенно уменьшалось. Я шёл прямиком к тому месту, откуда исходил красный свет. В тумане появился тёмный силуэт чего-то круглого и летающего. Он приближался, и очень быстро. Недолго думая, я разрядился ещё одной молнией. Раздался визг, шар пошёл на снижение и свалился в паре шагов от меня. Фу, ну и мерзость!

На земле лежало существо, чем-то напоминающее оживший мозг, покрытое грубой морщинистой кожей. С одним огромным глазом в центре, полным острейших зубов ртом и кучей мелких щупалец. Оно было ещё живо и неистово дёргало своими щупальцами, испуская мелкие электрические разряды. Чёрт, а на вторую молнию уже не хватит. Точно, посох! Недолго думая, я направил оружие в тварь, на кончике посоха загорелся фиолетовый огонёк.

– Чтоб ты сдох, че….! – писклявый крик прервался. «Испепеляющий луч» буквально разорвал на множество мелких ошмётков противное существо.

Бехолдер убит! Получен опыт: 525 ед.

Так-то, тварь! Взглянув на миникарту, я заметил, что красных точек на ней почти не осталось. И, к огромному сожалению, зелёных тоже стало куда меньше. Серьёзный попался противник…

Прокашлявшись, я поковылял к середине рощи, потихоньку приходя в себя. Там меня ждали лишь трупы и тусклый источник красного света. На земле вокруг валялись мёртвые бехолдеры, измученные предсмертными муками наги, кое-где лежали трупы ракшасов, чьё присутствие покоробило моё сердце. На земле у дерева обнаружилась моя шляпа, слетевшая в момент нападения. А вот в центе поляны меня ждал сюрприз. Ракшас с головой тигра гордо возвышался над оглушённым и связанным мужчиной в уже знакомой мне чёрной рясе. Воин выглядел неважно. Морда была заляпана кровью, один глаз и кусок уха отсутствовали, одна нижняя рука оказалась оторвана, на теле виднелись несколько серьёзных ранений. Но он стоял гордо и непоколебимо, как каменная статуя.

– Господин, я взял их лидера, – прорычал он.

– Хорошая работа, – прохрипел я, через интерфейс созывая выживших.

Первым же делом я накинул на него заклинание регенерации. Немного подумав, вынул из аптечки последнее лечебное зелье и так же отдал ракшасу. Тот с благодарностью его принял и тут же опустошил флакон.

Источником красного света оказался рубин, что лежал в центре круга, очерченного чьей-то кровью. На лучах вписанной внутрь звезды покоились такие же крупные рубины, как и тот, что был в центре. Однако эти не излучали никакого света. Приглядевшись к воздуху над ним, я заметил лёгкую рябь. Я попытался подойти поближе, зайти в круг, но столкнулся со странным полупрозрачным барьером из красной энергии. Рябь над рубином оказалась не просто колебанием воздуха. Сконцентрировавшись на ней, я понял – это силуэт! Силуэт того самого духа, о котором говорили гремлины. Похоже, эти ублюдки из-под земли решили выкачать из него все силы посредством этого странного ритуала. Остался лишь вопрос, как его всё-таки прервать, ведь, судя по рубинам и ярко-красным линиям на земле, жизненная сила этого духа всё ещё утекает куда-то…

Вынув меч из ножен, я хорошенько прицелился и попытался разорвать круг – уничтожить один из камней. Удар отскочил от возникшей на его пути красной стенки барьера. Дух громко застонал. Похоже, барьер тоже пил из него силы… чёрт подери, что же делать?! Стоп… если мне не изменяет память, пытал его этот колдун. А значит…

Я опустился на корточки и принялся обыскивать бессознательного мага. В его кармане нашёлся странный круглый камешек, покрытый рунами. На ощупь очень тёплый. Он пульсировал в ладони, словно маленькое сердечко от переполняющей его энергии. Похоже, камень-то не простой! Ладно. Ломать – не строить.

– Разбей его, – сказал я ракшасу, кинув ему камень.

Он даже не стал его ловить. Миг, и в воздухе мелькнула тяжеленная сабля. Удар высек сноп красных искр, камень отрикошетил от лезвия, ударился о барьер и упал неподалёку от меня, весь покрытый паутиной трещин. Внутри него текла какая-то алая жидкость, напоминающая очень яркую кровь. Недолго думая, ракшас нанёс ещё один удар. С глухим взрывом, испустив яркую вспышку слепящего света, камень развалился. Барьер замигал и тут же погас, позволяя мне беспрепядственно войти в ритуальный круг. Я сглотнул, запоздало поняв, что эта штука могла и рвануть, убив нас обоих. Правду говорят, голова вообще не варит после сражения. Особенно, если тебе по ней хорошенько прилетело.

– Так… отойди-ка лучше поближе к деревьям. И пленника прихвати. Боюсь, это может быть слишком опасно… – сказал я ракшасу.

Сам же отложил посох, снял все артефакты, сложил их в шляпу и положил её к корням одного из деревьев. Посох оставил там же, как и сапоги. Оставшись совершенно без ценностей, я вытянул меч из ножен и вошёл внутрь ритуального круга. С величайшей осторожностью я коснулся лезвием одного из рубинов. И едва холодная сталь коснулась камня, как всё вокруг полыхнуло красным. Раздался грохот, тело пронзила всышка боли и мир погас…

Получен фатальный урон! Вы погибли!

Ну… впрочем, этого следовало ожидать. Зато теперь хоть можно посмотреть логи в спокойной обстановке. Урона я получил, конечно, довольно много. Опыта тоже перепало немало, особенно за убитого каким-то чудом вначале сражения бехолдера. Мелькнуло сообщение о завершении первого этапа квеста «Мёртвая земля». Дали пятьсот очков опыта. Что тут происходит, мы узнали, теперь предстояло освободить духа… больше в логах не было ничего интересного.

Осмотревшись вокруг, я заулыбался. Слепящий солнечный свет пробивался сквозь ветки деревьев. Тьма рассеялась, почти исчез туман, а окружающий мир приобрёл яркие, сочные краски. Приглядевшись к деревьям, я заметил, что они тоже начлаи оживать. На глазах из древесной коры исчезала мёртвая сухость и теперь она выглядела более живой и яркой. На ветках местами начли набухать почки, словно весна пришла после долгой зимы.

Шагая к центру рощи, я улыбался. Похоже, у меня всё-таки получилось разрушить круг! Здесь меня уже ждали остатки моей армии. При виде них улыбка моя быстро увяла. Бой нам дался тяжело, потери превысили все мои ожидания. Здесь, в бою со слугами Шак-Каза, а в том, что это были именно они я нисколько не сомневался, сложили голову трое ракшасов, мой спутник-маг и шесть наг. Я скрипнул зубами от досады. Ладно уж наги, ладно маг, но как трое ракшасов умудрились помереть?! Это же почти недельный прирост! Сделав пару глубоких вдохов, я успокоился. Что ж, урок усвоен, впредь буду осторожнее и постараюсь не попадать первым под раздачу. А то, получается, я пропустил всё сражение и даже не понял, как мои воины помереть умудрились!

Врагов полегло тоже немало. В основном это были бехолдеры да какие-то странные бледные люди, очень сильно отличающиеся от тех, с которыми мне пришлось столкнуться в самом начале игры. Эти выглядели какими-то очень перекачанными дикарями со странными, белесыми глазами, выпирающими зубами и спутанными, грязными волосами. Снаряжение тоже оставляло желать лучшего… Колдун среди врагов был лишь один – и всё ещё пребывал у ног ракшаса, но, уже в сознании. Я взглянул в сторону ритуального круга. От рубинов там не оталось и следа, зато из земли на добрых полметра вытянулся ярко-зелёный стебель непонятного растения. Что примечательно, трава вокруг него ожила и позеленела, да что там – местами даже распустились цветы!

Я подошёл к пленнику. Тот сохранял спокойствие, в его взгляде не было злости, скорее лёгкая досада от того, что он не успел завершить ритуал. Этот мужик сильно отличался от прошлых колдунов Шак-Каза, он не выглядел озлобленным фанатиком с промытыми мозгами, не разбрызгивал слюной и не сыпал угрозами. Странно… не думал, что подземный уродец располагает кадрами, имеющими свою голову на плечах… Я молчал, глядя на него. Он не спешил говорить. Вздохнув, я вытянул из ножен меч.

– Я вижу ты человек неглупый и прекрасно осознаёшь, в какую угодил ситуацию. Не желаешь ли рассказать, чем ты тут занимался?

– Раз мне не жить, с чего я должен? – усмехнулся колдун.

– Не знаю. Никому не мешает выговориться напоследок, – предположил я, – и немного осложнить жизнь тому, кто отправил тебя сюда.

– Придумай что-то получше, – оскалился он.

– Ну, – пожав плечами, я замахнулся мечом, – на нет и суда нет.

Маг закрыл глаза. Лицо его оставалось спокойным до самого последнего мига. Невольно, я испытал к нему некое уважение. Он принял смерть с достоинством, полностью смирившись со своей участью, и при этом не выдал никакой информации о своём нанимателе. Достойный поступок. Перед глазами мелькнуло сообщение.

Маг убит! Опыт + 1100!

Новый уровень!

Текущий уровень: 15 (Текущий опыт: 40 536)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: Мастер магии огня 1 или Мастер повелевания насекомыми 1

Ого! А кадр-то попался не слабый. Если учесть, что опыт, получаемый за убийство существа равняется его стоимости, этот парень имел шестой ранг! Кровь, оросившая траву, тут же впиталась в почву. Распластавшееся по земле тело колдуна опутали корешки, утягивая под землю. Через несколько секунд от него не осталось и следа. Труп полностью пошёл на удобрения. Заозиравшись по сторонам, я заметил, что все тела исчезали похожим образом! Стебель в центре поляны, тем временем, рос всё быстрее и быстрее, за каких-то несколько минут превратившись в небольшое цветущее деревце. На его нижней ветви появилась махонькая пичужка. Её оперение переливалось всеми цветами радуги, прямо как у дракона на старте! Встрепенувшись, она взмыла в воздух, в мгновение ока преодолела разделяющее нас расстояние, описала вокруг меня кружочек и приземлилась на плечо. Чирикнув, она вынула откуда-то из-под крыла небольшое колечко, украшенное камнем бирюзового цвета и, оставив его лежать на моём плече, растворилась в воздухе.

Задание: Мёртвая земля (Этап 2) – выполнено!

Дух рощи спасён!

Репутация с природными духами + 10 (Всего 12, Дружелюбно)!

Награда: Опыт + 2500, Подарок хранителя рощи.

А вот и завершение квеста привалило. А неплохо! Очень даже неплохо! Закрыв сообщение о повышении уровня, я по-традиции распределил характеристику и, не задумываясь, выбрал мастера магии огня и переключился на более интересную вещь, а именно, подарок от духа. Аккуратное серебряное колечко с небольшим бирюзовым камнем быстро перекочевало на палец правой руки. Хм… похоже, игра подсовывает мне интересные артефакты.

Кольцо укротителя ветров – Сила магии + 3, Урон от воздуха + 5 %

Повелитель воздуха 1/4


Что ж, надо будет пошариться на аукционе и поискать другие части этих набров. Может быть, мне повезёт и удастся купить целый? Главное не искать уж очень навязчиво. Если кто-то узнает, что я скупаю артефакты из набора, цену заломит заоблачную…

Решив не докучать духу своим присутствием, я увёл остатки отряда из рощи. Передо мной повисла дилемма – отправиться дальше на разведку территории, или же вернуться в замок, собраться с силами и исследовать последний кусочек карты во всеоружии. С одной стороны, опыт показывает, что ещё одного столкновения с крайне мощным соперником мой отряд может и не пережить. С другой стороны, осталось-то совсем чуть-чуть! Какая-то маленькая часть восточного берега реки, на пути из Серой скалы ко второй деревне гремлинов. А может… да, думаю так я и поступлю. Возьму с собой, скажем, последнего ракшаса и одного героя. Остальные пусть отправляются обратно в замок. Даже если я умру, ракшас успеет сбежать, а Морта и не жалко…

В гремлинской деревне нас встречали как героев из каких-нибудь древних легенд. Ещё бы, мы спасли их от вымирания, да ещё и вытурили огров из шахты кристаллов, обеспечив коротышкам условно-процветающее и комфортное существование. Уладив формальности со старостой, вроде установки уровня налогов и графика поставки кристаллов ко мне на склад, я поспешил отправить весь отряд обратно в замок, а сам, в сопровождении последнего клыкастого воителя, отправился на исследование территории. Ракшас, подавленный отсутствием одной руки, от этого в восторге не был, но перечить не стал.

Морт, получив моё сообщение, отреагировал довольно странно. Он по какой-то, неведомой мне причине, был крайне недоволен. Похоже, я оторвал его от какого-то важного занятия, хотя, если я правильно помню свой последний приказ, то он должен был бегать по округе в поисках чёрного колдуна. Странно… такое поведение героя меня немного насторожило. Хотя, может быть, он как раз напал на след мага, а я отвлёк его от размышления? Черт его знает…

Земля, что совсем недавно была безнадёжно мертва, на глазах оживала. Подобно неудержимой лавине, зелёная трава спускалась вниз с горы, всё быстрее захватывая иссушенные смертью территории. Мы миновали мост и отправились по заброшенной дороге вдоль течения реки вверх. На западном берегу реки, вдалеке, виднелись серые скалы. Где-то там располагалась деревня Зелёная и шахта самоцветов. Оттуда вскоре молодцы Загура должны были привезти провизию обнищавшим гремлинам «Нижней».

Старая, заброшенная дорога, уводила нас всё дальше на восток от реки. По карте мы как раз вошли в неизведанные территории, всё ещё закрытые туманом войны. Точка морта двигалась с севера в нашу сторону, так же понемногу открывая земли вокруг себя. Перед нами показалась тёмно-зелёная стена леса. Далеко-далеко на севере, почти у самого горизонта, над макушками деревьев возвышалось нечто странное, напоминающее какое-то древнее сооружение… к сожалению, я так и не смог разобрать, что же это было такое. Кроны деревьев сомкнулись над нашими головами, закрывая собой небо.

Пока брели через лес, со мной связался Салим. Отчитался об успешном прибытии в замок, размещении Мехмена и его семьи, и помещении всех трофеев на склад. Поблагодарив змея, я наказал ему приглядывать за торговцами и благополучно отключился. Сердце грела мысль о том, что планы на неделю постепенно осуществляются. Из незахваченных шахт осталась только серная, что находилась под охраной гидр. Мост на месте обитания речного монстра достроится уже завтра, соответственно, Рудники тоже совсем скоро перейдут под мой контроль, а вместе с ними и пара кузниц, таверна и мельница. Очень вкусная деревня, которая неплохо разовьёт мою экономику. Но это уже вопрос третьей недели… Пока что, лёгкое опасение мне внушало логово мантикор, расположившееся неподалёку от моего замка и непонятно куда запропостившийся Мстислав. Ну не мог такой мстительный засранец просто сдаться или нелепо умереть в лесу от лап хищников! Просто не мог. Уверен, он ещё вылезет, обязательно вылезет и подложит мне свинью, да такую, что я поседею ещё сильнее. Вопрос только в том, когда и где? Как бы он с иллитидом не объединился… Хотя, с его злобной натурой, сомневаюсь, что он вообще с кем-то может объединиться.

Путь предстоял неблизкий, и пока мы двигались в сторону леса, я решил полазать по форуму, поискать какую-нибудь полезную информацию. Для начала решил пошерстить темы по бехолдерам, с которыми мне пришлось столкнуться совсем недавно. Интересно, что это за твари такие и чем они могут быть опасны…

Как оказалось, довольно многим. Сильная магия разума, особенно боевая, телекинез, гипноз. Живут в подземелье, часто контактируют с иллитидами. Не слишком приятное открытие. Против магии разума вообще сражаться довольно непросто, а тут ещё и иллитиды. Теперь-то стало ясно, что из себя представляет «подземный лорд» Шак-Каз. Открыв ссылку на тему, где обсуждались иллитиды, я погрустнел ещё сильнее. Игроки рассказывали, что эти тентаклевые твари очень редко действуют в одиночку. Плохо…

Около часа я пролазил по форуму в поисках всяческой полезной информации, которая бы помогла мне одержать победу над врагом в подземелье, имея на руках армию из замка Мага. Кое-какие советы я взял себе на вооружение, другие или мне не подходили, или были настолько бредовыми, что всерьёз их воспринимать было невозможно…

Через три часа пути, впереди, в просветах между листьями показалось нечто тёмное и очень высокое. Похоже, всё-таки добрались! Судя по карте, Морт тоже находился где-то неподалёку, но с другой стороны от сооружения. Мы сбавили темп, пошли чуть медленнее. Лучше проявить осторожность, никогда не знаешь кто может болтаться в окрестностях высоких древних построек непонятного назначения.

Я же всё пытался понять, чем же эта постройка могла быть. Сначала думал на обелиск, уж больно высокой казалась мне эта штука. Но позже, приглядевшись получше, я отмёл эту теорию. Это «нечто» больше смахивало на высокую башню, чем на обелиск. Неужели, башня дракона? На форуме я читал, что такая постройка, теоретически, может появиться в песочнице, но шанс не слишком-то велик. Это была не та «башня», которую строили чернокнижники в своих замках, совсем нет. Такая постройка работала по принципу сокровищницы… дракон охранял какой-то артефакт, или просто огромную кучу золота, его они тоже любят и игроку, разумеется, надо было дракона убить, чтобы заполучить его «прелесть». Дипломатия в данном случае не работала. Совсем.

Чем ближе мы подходили к постройке, тем сильнее я убеждался в правильности своей догадки. Окружающий лес расступился, выпуская нас на живописный зелёный луг, полностью закрытый тенью огромной чёрной башни. Теперь мы могли рассмотреть её во всей красе. Старая, местами потрескавшаяся кладка, маленькие бойницы и огромная дыра в самом верху, там, где было больше всего места. Сомнений нет… дракон точно устроил там своё логово. Вопрос только, какой? Думаю, или красный, или чёрный. Сейчас мне с ним, конечно, не тягаться, даже со всей моей армией. Только на следующей неделе, когда в распоряжении появятся четыре птицы рух. Вместе они, теоретически, могут задавить одного дракона в воздухе. На практике, правда, всё может быть иначе…

Я взглянул на карту, Морт приближался. Минут через десять он вылетел из лесу прямо на луг, тут же увидел меня и побежал в нашу сторону. Интересно, а чего бежал?

– Здорова, командир! – оскалился он, – чего звал?

– Я решил исследовать эту местность, подумал, твоя помощь не помешает, – спокойно ответил я.

– И всего?! Да я… я ж почти выследил этого урода! – возмутился он, – почти…

– А почему не сказал?

Морт помолчал какое-то время и просто махнул рукой, не став отвечать на вопрос. Думаю, он просто не подумал об этом. Или пытался соврать мне…

Поскольку меня все ещё интересовало, что же находится за башней, на другом конце луга, мы решили обойти её по широкой дуге, через лес. Морту этот план не слишком понравился – полуорк в лесу чувствовал себя некомфортно. Ракшас же, напротив, чувствовал себя прекрасно.

– Как обстановка в деревне? – поинтересовался я у героя.

– Неплохо. Людишки жрут, работают, плодятся. Всё как и полагается. На каменоломне трудятся вот. Слежу, чтобы эта чернь не отлынивала! – голос из-под глухого шлема звучал очень довольно.

– Хорошо, – спокойно ответил я, – А идут поиски колдуна?

– Плохо, – прорычал тот, – Ублюдок отлчино скрывается… закутывается в свой плащ-невидимку и улепётывает!

– Да? И где ты последний раз его видел?

– По лесу за ним гонялся. Однажды около деревни видел, но не поймал. Этот гад слинял быстрее, чем я успел сообразить, где он! Хорошо маскируется… – злобно прошипел Морт.

– Ничего, никуда он от нас не денется, – пробормотал я.

Отстав от Морта на пару шагов, я тут же просмотрел его профиль. Чист. В голову закрались нехорошие подозрения. Сомнения вызывала история о том, что он вот ну никак не может найти Мстислава, хотя видел его несколько раз, причём однажды – возле деревни. Морт, очевидно, деревенским представлялся, когда захватывал поселение. И так же очевидно, что хоть он и полудемон, никакого «истинного» имени у него нет и в помине. Зная чёрного колдуна и его повадки, можно легко предположить, что тот, побывав в деревне, легко бы выведал имя полуорка. Тогда, открытым остаётся вопрос, почему же Морт не увешан проклятиями, как новогодняя ёлка? Вот и мне непонятно… быть может, Мстиславу для использования мощных заклинаний и требуются какие-нибудь инструменты, но для мелких проклятий… вряд ли. И тут остаётся лишь два варианта ответа. Либо Морт обладает каким-то невероятным иммунитетом к проклятиям, что маловероятно, всё-таки он полуорк. Либо герой врёт… но почему? Неясно.

– Морт, расскажи-ка мне побольше о Шак-Казе. С момента нашей встречи ты так и не объяснил, почему он так хотел избавиться от тебя и что из себя представляет его армия.

Выдержав длинную паузу, полуорк заговорил.

– Я мало что знаю. Помимо жалких человеков в его владениях я видел миконидов и бехолдеров. Сам же Шак-Каз – мерзкий и уродливый иллитид. Больше мне ничего не известно.

– И зачем же этому иллитиду был нужен ты? Не просто же так он посылал за тобой карательные отряды.

Морт еле слышно зарычал.

– Урод хотел сделать из моего тела жилище для свеого отродья. Я узнал об этом случайно, от одного из слуг. Уж больно тот обходительно со мной обращался, как будто я не воин а хрустальная статуя. Этой же ночью я убил паразита, схватил свиток телепортации и удрал! Будет знать, как связываться со мной, великим Мортом!

Так вот оно что! Теперь стало ясно, почему Шак-Каз всё ещё хотел заполучить его живым. Ну конечно! Будучи наполовину демоном, Морт имел хорошую предрасположенность к магии, пусть и слегка подпорченную его второй половиной, а вдобавок к этому располагал крайне впечатляющей физической мощью… да, с таким телом сыночек иллитида никогда бы не превзошёл отца в области магии, соответственно, никогда бы не посягнул на его власть. И был бы попросту идеальным инструментом завоевания поверхности. Перекачанный иллитид… да, слава богу Морт сбежал. Не хотелось бы мне встретить такого на поле боя.

Обойдя по-кругу башню дракона мы столкнулись лицом к лицу с другой, не менее редкой для песочницы постройкой, и имя ей было – гарнизон. Я узнал его сразу – по форме. Огромные, высоченные врата с тяжелой решёткой. Две сторожевые башни, мощные высокие стены, опоясывающие что-то по кругу и упирающиеся в отвесные скалы. За стеной виднелась острая верхушка высокого белого сооружения. Очевидно, под охрану гарнизона попал обелиск, но я был более чем уверен, что за этими вратами скрывалось что-то более важное, чем камень с кусочком карты Великого Артефакта, который мне всё равно не суждено выкопать из-за огромнейшей конкуренции среди игроков. К сожалению, отсюда я не мог рассмотреть, что ещё скрывалось за этими стенами. Ближе подходить я не решился. Вместо этого я расчехлил подзорную трубу и принялся рассматривать обитателей гарнизона более детально. Увиденное не слишком обрадовало…

За тяжелой решёткой виднелись фигуры существ, очень похожих на каменных големов, но более массивных и с несколько иными пропорциями тела. Земляные элементали. Видимо, магия гарнизона могла поддерживать их неограниченно долго. Из-за стены вылетела стайка гарпий, на глаз числом в тридцать-тридцать пять особей, и устремилась на север. Похоже, совершают облёт территории… мы спрятались под деревьями, просто на всякий случай. Я продолжил рассматривать гарнизон, но ничего нового так и не увидел. Ладно, разведку оставим до следующей недели. Без птицы рух здесь мне делать точно нечего…

Мы отправились на север, в течении пары часов исследовали лес и на этом закончили. Морт отчалил обратно в Серую скалу, а я обратно в сторону замка. Едва орк удалился от меня я связался с Салимом и велел тому отправить одного ракшаса шпионить в Серую скалу. Слежка не помешает. Если он и вправду наврал мне, что ж… будет одним полуорком меньше.

В замке уже во всю строилась библиотека. Следующей на очереди стоял третий уровень Гильдии Магов. Построив его, я сумел бы наконец обучить ящера магии разума и отправить в родную деревню, закрыв таким образом должок с рептилиями. А после третьей гильдии магов можно было бы приступить к постройке гнезда на скале…

Несмотря на спешку и высокую скорость передвижения, добраться до замка к вечеру мы так и не успели – расстояние оказалось слишком уж большим. Да что там, мы даже до деревни Зелёной не дошли, так и остановившись на полпути между двумя гремлинскими деревеньками.

Ракшас остался стоять на часах, я же улёгся прямо на траву, подложив под голову мешок и уставился в звёздное небо. Открыв интерфейс, проверил почту. В ящике красовалось новое письмо – от «Димана Разорителя». Надо же, а я-то думал, что уже не дождусь ответа.

«Привет, прости, я забыл написать ответ. Замотался. Но лучше поздно, чем никогда, верно? Надеюсь, ты сделал правильный выбор. Безземельным становиться не стоит потому, что без Замка ты, как Маг, будешь обречён на вечные проблемы с маной. К тому же, всем игрокам будет на тебя глубоко плевать. Думаю, за время игры ты уже должен был это понять в какой-то мере. Просто поверь, смысла 0, толку тоже. По поводу твоей паладинши – её местонахождение оказалось и для меня загадкой. Есть кое-что, но обнадёживать пока не буду – если инфа подтвердится, напишу. Не забудь прислать свои координаты, как упадёт завеса! Удачи!»

Быстро ответив что-то в стиле: «Ок, спасибо», я проверил свои темы на форуме, которые, к большому сожалению, тоже оказались пусты. До чего забавно вышло… Размышляя над этой ситуацией, я поймал себя на мысли, что всю ответственность по поиску девушки я переложил на «Димана», человека из интернета. А сам просто погрузился в игру… решал сиюминутные проблемы, строил планы. Опять от проблем убегаем, да, Ренат? Пора бы завязывать с этим…

Интересно, как она там? Чем занимается? Зная её, уверен, скоро влипнет в какую-то передрягу… Ладно. Разоритель, конечно, ищет и это хорошо, но пора бы и мне подключиться. Пусть я и закрыт ещё неделю от внешнего мира, но кое-что я могу и отсюда. Как минимум, подключить торговую гильдию.

С этими мыслями я провалился в сон, а с утра мы выдвинулись к замку. По-пути встретились с гремлинами, которые уже почти отгрохали новенький мост на дороге в Рудники. Осталось доделать лишь пару мелких деталей и деревня Радогаста попадёт в мои руки, согласно нашему договору.

В Подгорной дела шли так же хорошо. Ладислав и его крестьяне за три дня моего отсутствия почти полностью восстановили деревню, успели посеять пшеницу и даже починить мельницу, быстро нашедшую своего нового хозяина в лице сына старосты. Волнений в Сосновом тоже не наблюдалось. По словам оставшегося там Торма, в первый день после смерти старосты народ ещё побаивался, но после всё устаканилось. Неожиданным поворотом стала просьба наёмника назначить его старостой. Мужик захотел осесть и обрести какой-то дом. Я не стал особо противиться, мгновенно уволил его из армии и тут же назначил старостой Соснового и наказал превратить деревню в подобие Рудников. Раз уж он имеет навык «наставник»…

За время моего отсутствия даже сам замок сильно преобразился. Появление мастерской гремлинов, нескольких новых зданий а так же увеличившееся население позволило моим трём сараям наконец-то срастись в полноценный донжон. Около Гильдии Магов расположилась новенькая библиотека. Напротив неё красовалась пока что пустующая таверна, что стояла совсем рядом с рынком. Там, к сожалению, было всё так же пусто, как и до моего отъезда. За время отсутствия армии через мои земли не прошло ни одного торгового каравана. На единственном рабочем прилавке красовалось трофейное оруже, продаваемое внуком Мехмена. Самого старого торговца не было видно.

Пожав плечами, я отправился в донжон. Во-первых, не мешало бы поговорить с гостем, а во-вторых банальный отдых и восстановленеи маны ещё никому не вредило. Мехмен обнаружился в одной из гостевых комнат. Вместо того, чтобы ломиться к старикану самому я приказал слугам позвать его в мои покои. Да-да, с появлением донжона здесь обнаружилась и парочка слуг – подарок интерфейса. Абсолютно бесполезные с боевой точки зрения юниты призванные лишь поддерживать чистоту и порядок, да выполнять мелкие поручения по замку.

«Сердце замка» так же преобразилось. Теперь в моём личном распоряжении оказались целых три помещения на одном этаже. Спальня, тихий рабочий кабинет совмещённый с небольшой личной библиотекой, пока что пустой, и приёмный кабинет – как можно было догадаться, служивший для приёма гостей. Именно там я и устроился за массивным деревянным столом у окна, ожидая торговца. Тот не заставил себя долго ждать и явился буквально через минут десять после того, как я послал слугу за ним.

– Приветствую, уважаемый Мехмен, – улыбнулся я ему.

– С возвращением, ваша светлость, – старик легонько поклонился, увидев меня.

– Как идут продажи оружия? Надеюсь, у вас не возникло проблем с заселением?

– О, нет-нет. Уважаемый Салим сразу выделил нам несколько комнат, – заулыбался торговец, – благодарю за ваше гостеприимство. К сожалению, продажи идут плохо. Надеюсь, с прибытием ближайшего торгового каравана ситуация исправится.

– Несомненно. Присаживайтесь, – я указал рукой на удобное кресло.

– Могу ли я быть чем-то вам полезен? – спросил старик, слегка прищурившись.

– Можете. Не буду ходить вокруг да около, мне нужна помощь торговой гильдии… – заговорил я.

– Господин Ренат, я…

– Не перебивайте, – с нажимом сказал я, заставив старика повременить с возражениями. Улыбка с его лица слетела моментально, теперь он выглядел очень собранно и напряженно. Совсем не так спокойно, как тогда в Форте…

– Моя просьба не касается торговых пошлин или рыночных отношений. Я не собираюсь выбивать себе какие-то льготы, как вы могли изначально подумать. Мне… – я осёкся. Глубоко вздохнул и продолжил фразу, – мне нужна помощь в поиске одного человека. Любая информация о его местонахождении будет оплачена.

Мехмен какое-то время молчал, задумавшись. Я предполагал, что новички обычно хотят выбить себе какие-то льготы в отношениях с торговцами, и старикан это предвидел. Готов поспорить, он был готов даже к вопросу о «ближайшем окружении». Однако, я сумел его удивить нестандартным запросом.

– Всё зависит от того, кого конкретно вы ищете… – осторожно сказал он, внимательно вглядываясь в моё лицо. Выдержав небольшую паузу, старик продолжил, – и от отношений вашей цели с нами. Если этот человек для торговой гильдии важен, то, по хорошему, мы не должны вообще ничего сообщать о нём… тайно. Единственный вариант узнать что либо о таком человеке для вас – это только с его согласия.

Я аж выдохнул с облегчением и кивнул Мехмену.

– Это подходит. Так даже лучше.

– В таком случае, скажите мне, кого вы хотите найти, и я сделаю всё, что в моих силах. Всё-таки, вы спасли мне жизнь, – торговец вынул из-за пазухи лист бумаги, попросил у меня пишущие принадлежности и приготовился записывать все приметы, которые я ему надиктую.

– Я ищу девушку. Она – неумирающий герой, как и я, класса Паладин. Замка нет. Рост высокий, волосы… каштановые.

– Так… Женщина-паладин, молодая, каштановые волосы, безземельный герой. Имя? – спросил Мехмен.

– Катарина, – выдохнул я.

– Записал, – кивнул старик, бережно свернув лист бумаги и спрятав за пазуху, – я сделаю всё, что в моих силах, господин Ренат.

– Надеюсь на это.

Торговец давно ушёл, а я всё ещё обдумывал его слова. Только с её согласия… вспомнив последнее письмо, я забеспокоился. Зная её, она может просто запретить им говорить что-либо. Из благих побуждений. Уже бывало пару раз… Впрочем, если такое случится, я об этом всё равно узнаю. Не дай бог это покажется тебе хорошей идеей, Катя. Всё равно до тебя доберусь!

Занятый размышлениями, я плавно перекочевал из кабинета в заклинательный покой, где погрузился в медитацию, стараясь очистить разум от тревожных мыслей и, разумеется, восстановить ману. К сожалению, я был прерван настойчивым стуком в дверь. За нею стоял ракшас – тот самый, трёхлапый и без глаза, с тигриной головой.

– Тебе что-то нужно? – поинтересовался я.

– Господин, быть может, вы уже и запамятовали, но в начале недели мы получили от вас важный приказ – выбрать среди нас самого достойного воина, способного быть главным над всеми другими ракшасами. В крепости мы ещё не успели определиться, однако, после битвы в волшебной роще нас осталось не так много и, посовещавшись, самый достойный был выбран.

– И им оказался ты, как я понимаю? – предположил я.

– Истинно так, господин. Моё имя Аджит и я, был избран другими быть над ними главой, – кивнул ракшас.

– Прекрасно, – я накинул на котяру регенерацию, – Как только достроится третий уровень Гильдии магов – отправляйся туда. Нужно немного усилить твою магию разума.

– Благодарю, господин, – поклонился воин.

– Ах да. Когда придёшь в гильдию на обучение, не забудь попросить книгу заклинаний. Она тебе понадобится. И ещё доберись до мага жизни, пусть полечит твою руку. Если откажется, скажи, что я ему за такое поведение голову оторву! А то знаю я этих магов…

Ракшас ещё раз произнёс слова благодарности и, не желая больше отвлекать меня, поспешил удалиться. Прекрасно. Теперь, когда клыкастые ребята наконец-то определились с тем, у кого из них всех клыки длиннее да морда пушистее, все ракшасы призванные после уже не будут чувствовать себя ущемлёнными, если я поставлю его ими командовать. Одной проблемой меньше. Ведь, до сего момента, они безоговорочно слушались только меня, как великого мага и лорда. Поставь я командовать над ними кого-угодно другого, хоть Салима, хоть Морта, гордость взыграла бы моментально и начались бы небольшие мелкие неприятности.

За последующие несколько дней я постарался закончить все дела в песочнице на поверхности. Перебил гидр в серной шахте, сумел уничтожить логово мантикор неподалёку от замка. Поднял несколько уровней, не забывал так же и про тренировки, получив по нескольку очков характеристик в физические и даже некоторые магические параметры. После успешного окончания строительства моста Радогаст сдержал обещание и его деревня полностью перешла под мой контроль. Свеженанятые гремлины принялись спешно строить дороги по основным каналам поставки ресурсов. От замка через лес к Рудникам, и от того же замка, но через деревню Подгорную прямиком к Зелёной и Нижней, туда, где добывались основные редкие ресурсы. Кроме того, за это время, благодаря постройке третьего уровня Гильдии Магов я наконец-то сумел обучить Фешшесс-са магии Разума и тем самым закрыть свои обязательства перед ящерами.

В Замке бешеными темпами шло строительство. До конца недели я изо всех сил старался построить всех существ из книги «Магов», параллельно усиленно подпинывая железным сапогом гремлинов, чьими руками строилось всё, что можно было построить без использования интерфейса. Строились жилые дома, гремлинские испытательные полигоны, химическая лаборатория и после неё тут же оружейный цех – место, где производились гремлинские пушки и другие орудия. К большому сожалению, здания призыва существ нельзя было строить в обход интерфейса и джиннов я до полуночи четырнадцатого дня построить не успевал. Зато птицы рух уже рассекали в небе над округой, внушая лёгкий страх крестьянам и любому рогатому скоту, пасущемуся на лугах. Стройка вышла очень ресурснозатратной, но я готов был пойти на такие траты, чтобы к концу следующей недели иметь достаточно обороноспособный замок. Как-никак, до падения завесы оставалось всего-ничего, а воевать, не имея ни прироста сильнейших юнитов, ни хороших оборонительных сооружений – затея не из лучших. Примерно на шестой день недели к моим стенам наконец-то пожаловал караван торговцев! У них мне удалось сбыть большинство ненужного трофейного оружия и прочей мелочёвки, взамен закупив немного лекарственных зелий и самоцветов чуть дешевле интерфейсной стоимости. Мехмен, встретив товарищей по гильдии, сумел наконец-то сбыть свои товары и отчалить в родные края вместе с этим самым караваном, чему я тоже был несказанно рад. Наконец-то поиски сдвинутся с мёртвой точкии.

Слежка за Серой Скалой принесла свои плоды к вечеру седьмого дня. Ракшас, послав сигнал бедствия, сообщил, что видел как Морт общался с неким подозрительным субъектом в чёрной мантии. Услышав это, я приказал ракшасу скрыться, наблюдать за деревней издалека и ни в коем случае не вмешиваться, что бы там у них ни происходило. Даже если бы Мстислав решил вырезать всю Серую Скалу, что конечно маловероятно, я сильно сомневался в способности одного ракшаса уничтожить обоих заговорщиков. Нет, по отдельности он бы с ними совладал, но рисковать не хотелось. Кто знает, какие карты спрятаны в рукаве у старого хрыча?

Вместо этого я собрал всех боевых юнитов, кроме гремлинов и выдвинулся прямиком в сторону Серой Скалы. Коротышек бы тоже взял, если бы они умели двигаться быстрее полудохлой черепахи. Поскольку путь наш лежал через Рудники, я позаимствовал у Радогаста отряд ополченцев, численностью в двадцать человек. Староста поначалу очень не хотел давать людей, но стоило ему напомнить, что родную деревню защищать в общем-то не от кого, а в Серой Скале наблюдается подозрительная активность какого-то чёрного колдуна, как мужик тут же изменил своё мнение. Недовольство его никуда не исчезло, но воспрепятствовать моим действиям он не мог. Армия у меня сейчас небольшая и любая помощь в данном случае была бы очень кстати. А у него как раз ополченцы прохлаждаются.

К сожалению, как ни крути, а за сутки добраться до Серой Скалы было невозможно. Мы остановились на ночлег посреди холмистой равнины, неподалёку от того места, где на прошлой неделе столкнулись с приспешниками Шак-Каза. Как и полагается, выставили часовых, перекусили да легли спать. Ранним утром, когда небо ещё даже не успело полностью просветлеть, я вскочил от полученного сигнала бедствия, посланного ракшасом-разведчиком. И сразу после него перед глазами возникло крайне неприятное системное сообщение.

Репутация с жителями деревни Серая Скала – 15 (Всего -10, Враждебно)

Контракт расторгнут! Морт покидает вашу армию!

Серая скала отсоединяется от королевства!

– Что там у тебя?! – крикнул я, связавшись с воином.

– Господин, поспешите! – рычащий голос ракшаса звучал очень обеспокоенно, – эти шакалы вызывают демонов!

– Твою мать…

Глава 17. Серая Скала

Солнце медленно выкатывалось из-за горной гряды далеко впереди, освещая и согревая остывшую за ночь землю своими лучами. Прищурившись, я поправил шляпу, чтобы её полы лучше защищали мои глаза от яркого света и вздохнул с облегчением. Так-то лучше. Пыльная дорога, петлявшая между холмами ночью наконец-то вывела нас к месту, называемому Серой скалой. На практически безжизненном участке плоской земли у самого подножья гор вдалеке виднелась кучка домов, ныне скрытая в клубах серого дыма. Деревня горела.

Чёртовы демонопоклонники. Вот же вредители! Ладно бы просто баловались своими призывами – слова бы не сказал. Так нет же, надо портить чужое имущество, крестьян убивать. Злобно сплюнув на землю, я вынул из седельной сумки подзроную трубу и принялся рассматривать окрестности в поисках бесов. Судя по словам ракшаса-разведчика, которого мы подобрали недавно, именно этих обитателей инферно призвали первыми, после чего Морт, Мстислав и основная масса культистов передислоцировались куда-то в горы, предоставив деревню на растерзание мелюзге. В самой деревне бесов пока что не наблюдалось, как и в её окрестностях. И куда же они могли запропоститься?

– И где же они? – пробормотал я себе под нос, разглядывая горящую деревню в подзорную трубу.

– Должно быть, пошли на каменоломню… – предположил ползший рядом Салим.

– Господин! Они там! – раздался голос одного из магов.

Чуть севернее от деревни, или же левее, если смотреть с нашей перспективы, располагалась дорога, ведущая к каменоломне. Нечто, похожее на тучу мошкары двигалось по этой дороге в нашем направлении. Взглянув через подзорную трубу, я убедился в правоте мага. Бесы. Маленькие, уродливые, с тёмной, бордовой кожей, мелкими рожками и коротенькими крылышками они огромной тучей неслись прямиком на нас, грозя своими крохотными трезубцами. Интересно, у местного главаря культа имеется какой-то персональный контракт, или его аналог? Я, конечно, не очень сведущ в призывах, но банальная логика подсказывает, что для такой кучи бесов потребовалась бы прорва энергии. Да, это, конечно, низкоуровневые твари и стоят недорого, но ведь с момента их появления прошло много времени… неужели они призвали их «насовсем»? Наверняка там контракт с каким-то могущественным демоном и теперь культисты тягают сюда его подчинённых через ритуал. О такой схеме писали на форуме. Вот же… вредитель! Надо поскорее остановить его, пока он не притащил кого-то посерьёзнее бесов! Последние, между прочим, уже заметили нашу толпу и прибавили шагу.

Наги приготовили луки, четверо ракшасов окружили меня и других магов, оказавшихся в центре отряда, люди заняли позицию в первых рядах, ощетинившись копьями. Туча бесов неслась к нам так, словно мы были для них самой сладкой и лёгкой добычей. Ну ещё бы… наги, людишки, кошки, и, что самое важное – у всех есть мана! Столько деликатесов. Расстояние сокращалось очень быстро, буквально через двадцать минут между нами осталось не более трёхсот шагов. Я велел отряду остановиться. Наги растянулись шеренгой по флангам, впереди выстроились ополченцы из Рудников, ощетинившись копьями. В воздухе засвистели стрелы, смертоносным градом обрушившиеся на тучу адсикх отродий. Закапал опыт.

Взмахнув рукой, я создал «минное поле». Рандом и умение Мастер Магии Огня второго уровня подарило мне пять магических мин, появившихся на пути у обезумевшей толпы бесов. С гулом в сторону адских тварей унеслось огненное копьё. Конечно, использовать магию огня против такого врага – не самая лучашя затея, однако заклинаний массового поражения из других школ у нас попросту не нашлось. Разве что шипы из земли, которыми уже успел воспользоваться один из моих коллег. Туча, казавшаяся в самом начале огромной, под столь плотным огнём изрядно исхудала, а после того, как они пробежались по моим минам – число врагов сократилось практически вдвое от изначального.

Ракшасы потянули мечи из ножен. По моей команде они стремительно ринулись в самое сердце надвигающейся толпы. Маги прекратили колдовать, змеи убрали луки и потянули из ножен клинки. Клыкастые воины ворвались в толпу врага как лисы в курятник, уничтожая практически всё и вся. Несмотря на всё рвение, с которым адские создания всей толпой наваливались на кошачьих, они при всём желании не могли составить им конкуренцию, и даже трезубцы тех счастливчиков, коим удалось каким-то чудом миновать смертоносный вихрь лезвий не могли пробиться сквозь прочнейшую шкуру, что защищала воина не хуже доспеха. Всё, что они могли сделать – это вытянуть из них немного маны, сделав тем самым пакость перед своей бесславной смертью.

Совсем скоро к «котятам» присоединились наги и назвать то, что разворачивалось перед моими глазами боем язык не поворачивался. Здесь больше подходило слово резня. Очень скоро, когда количество живых бесов стремительно приближалось к нулевой отметке, мелкие засранцы начали разбегаться кто-куда и туча, что совсем недавно казалась такой огромной, рассосалась окончательно. Мы перебили всех, кого смогли, а за теми бесами, которые всё-таки сумели удрать, сверкая пятками, я решил не гнаться. Серьёзной угрозы они точно не представят – в любой деревне их просто забьют палками, или, если удача повернётся к ним задом – перестреляют из аркебуз.

Позволить себе задержаться здесь для сбора трофеев мы не могли, а посему, я воспользовался великой силой интерфейса. Связался с Радогастом и приказал тому отправить мужиков с телегами – собирать всё ценное с бесов. Староста этому не сильно обрадовался, но отпираться не стал. Так, побухтел чутка, что такими темпами скоро рабочих рук не останется, да отключился. Мы же, не задерживаясь, продолжили путь прямиком к Серой скале. За этот короткий бой люди из деревни успели проникнуться кое-каким уважением ко мне и моей армии, а ведь ещё вчера ходили невероятно недовольные! И это они ещё не участвовали в бою по-настоящему. Так, потыкали чуть-чуть копьями в тех бесов, которым каким-то чудом удалось пробраться сквозь смертоносную машину смерти в виде наг и рашкасов.

На подступах к деревне я велел магу, имевшему в арсенале «Магию Воды» сотворить дождь. Хотелось сохранить в целости то, что ещё можно было спасти. Несмотря на то, что почти все жилые дома уже выгорели, дом старосты, нечто напоминающее амбар и пара домиков всё ещё оставались относительно целыми. Капли дождя постепенно тушили огонь, прибивали к земле витающий в воздухе дым.

– Господин! – окликнул меня мужик из ополчения, – может нам это… выживших поискать? Мож кто там… в погребе схоронился от тварюг адских-то?

– Нет, – я покачал головой, – только время зря потеряем.

Мужик, услышав мой ответ, недовольно засопел, но оспорить моё решение не рискнул. Пусть думает, что хочет. Задержаться здесь сейчас – значит дать врагам дополнительное время на призыв сильных демонов, чего я допустить никак не мог. Оставив в деревне коней, мы двинулись по узкой горной тропинке туда, куда по словам разведчика направились демонопоклонники. Дорога поднималась круто вверх, змейкой петляя меж скал. Скорость наша изрядно снизилась, причем не только из-за отсутствия коенй но и из-за режима повышенной бдительности, в который по моему приказу переключился отряд. Всё-таки, шанс угодить в засаду на узкой горной тропе был крайне высок, особенно, если учесть, что враг где-то рядом призывает демонов.

Мы поднимались всё выше и выше в гору. В пути, из-за «невероятной» ширины дороги отряд растянулся в длинную змейку. Впереди двигались ополченцы из Рудников, за ними трое ракшасов, в центре был я вместе с коллегами, вереница наг, а замыкали нашу процессию Салим и Аин. Воздух здесь стал гораздо холоднее, ветер свистел в ушах, норовя сорвать с головы шляпу. Я то и дело перекладывал посох из одной руки в другую, потому что пальцы мёрзли очень быстро. Холодные порывы заставляли магов сильнее кутаться в плащи, а наг недовольно шипеть. И только моим клыкастым воинам, покрытым тёплым мехом, сей ветерок не доставлял неудобств. Ракшасси, посланная вперёд на разведку, послала сигнал бедствия.

– Господин, я обнаружила вход в пещеру. Дорога кончается здесь, я думаю, враг внутри, – доложила она в спешке.

– Прекрасно. Исследуй пещеру, в бой не вступай, к врагам близко не подходи, в случае обнаружения опасности тут же отступай и шли сигнал. Мы на подходе.

– Будет сделано, – отрапортавала она, а я оборвал связь. И всё-таки, полезная штука – интерфейс и технологическая магия. Не будь её, всё было бы куда сложнее.

Когда же наш отряд, наконец, достиг пещеры, о которой сообщала разведчица, от последней пришёл новый сигнал. Бросив взгляд на миникарту, я тихо выругался. Клыкастая дама неслась к нам на всех парах, преследуемая группой красных точек. Похоже, нам предстоит ещё одно сражение. На узкой горной топинке особо не развернёшся, с построением пришлось импровизировать. Единственными юнитами в моём отряде, способными держать строй оказались ополченцы из Рудников. Им-то я и приказал построиться прямо перед входом в пещеру и ощетиниться копьями. Получилось пять плотненьких рядов по четыре человека в каждом. Больше, увы, на узкую дорожку не влезло. Рядом с ними, прямо на крутом утесе уместились оставшиеся ракшасы, готовые в любой миг сигануть в самую гущу сражения. Наги вынуждены были остаться позади.

– Убивайте любого, кто вылезет оттуда сразу же после ракшасси! – крикнул я, вглядываясь в тёмный зев пещеры поверх голов ополченцев. Хоть где-то пригодился мой высокий рост. Другие маги не могли таким похвастаться и довольствовались только видом крестьянских спин, – Аин, когда я дам сигнал… ты знаешь, что делать! – добавил я. Нага кивнула.

Несколько долгих секунд прошли в томительном ожидании. Совсем скоро наших ушей достиг громкий лай, отголоски рычания и топот десятков лап, отражаемый сводами пещеры. Адские гончие! Твою ж…

– Наги! – рявкнул я.

Змеюки поняли всё без лишних разглагольствований. Точно так же, как и в той битве с викингами близ моего замка, они поднялись на своих хвостах, в мгновение ока став на пару метров выше. Теперь наши спины не загораживали им обзор и не мешали обстрелу! Не моргая, я напряженно вглядывался во тьму. Через миг оттуда вылетела ракшасси, которая, в мгновение ока оценив ситуацию, тут же запрыгнула на утёс, к товарищам. Свистнула шальная стрела, воткнувшись в землю там, где секунду назад была клыкастая дама.

С громким лаем из тёмного провала вылетела первая адская гончая. Оказавшись лицом к лицу с ощетинившимся копьями строем ополченцев она даже не снизила скорости, так и бросившись на них со всей своей демонической яростью. Защёлкали тетивы луков, стрелы градом посыпались на выбегающих из пещеры адских псин. Маг рядом со мной взмахнул рукой и острейшие каменные шипы вспороли брюхо двум шавкам. Отряд ополченцев меж тем начал таять на глазах. Гониче, словно не чувствуя боли, бросались на копья, прыгали и вгрызались в глотки солдат. С грохотом в толпе взорвался огненный шар, унёсший с собой жизни нескольких собачек.

Аджит, не выдержав, молнией бросился в гущу сражения. Приземлившись в самую толпу адских тварей он превратился в живую мясорубку. Другие ракшасы тут же последовали за товарищем, а я велел нагам прекратить огонь. Только дружественного огня мне тут не хватало! Ополченцы, меж тем, получив неслабую поддержку, воспряли духом и самозабвенно тыкали врагов копьями. С появленим ракшасов в бою адские гончие стали превращаться в куски рубленного мяса крайне быстро.

Через минуту всё было кончено. В результате этого коротенького сражения смертью храбрых пало шесть ополченцев. При этом гончих я насчитал всего около шестнадцати. Жаль мужиков, конечно, но ничего не поделаешь. Куда им, пусть и хорошо обученым, но крестьянам, тягаться с демонами третьего ранга, да ещё и такими свирепыми. Это вам не черти какие-то, их даже стрелы плохо брали. Только клинки ещё более свирепых и ещё более могучих в физическом плане ракшасов. Уверен, что эти машины для убийства и без оружия порвали бы гончих голыми руками.

Не задерживаясь на сбор трофеев, мы отправились прямиком в пещеру. На этот раз в разведке шли два ракшаса. Их задачей было обнаружение демонопоклонников и, разумеется, предотвращение неприятных сюрпризов в виде вражеских засад. На моё удивление, пещера оказалась очень короткой и закончилась, не успев толком начаться. Скорее, это был маленький коридор, что вёл к небольшой площадке в горах. Яркий свет лился на тропинку за скалой. Она резко уходила вниз, точно так же петляя между скалами, как и в самом начале. На моё удивление, здесь даже появилась растителность. То тут – то там виднелись мелкие, наполовину лысые горные кустики. Через пять минут пришёл сигнал от разведчиков.

– Господин! – шепотом говорил ракшас, – нам повезло, эти мерзавцы даже не выставили караульных. Мы ведём наблюдение…

– Отлично. Ждите, – ответил я, жестом подозвал Салима и всучил ему свою шляпу.

– Господин? – прошипел наг.

– Идите медленно, как можно тише. Я отправлюсь вперёд к ракшасам, спланируем нападение. И шляпу не потеряй!

Змей, задумчиво посмотрев на шляпу, кивнул и коротким приказом затормозил отряд. Я двинулся быстрым шагом вперёд, вниз по дороге, стараясь сильно не топать и не опираться на посох. Буквально через минутку пути я, наконец-то, увидел цель нашей маленькой экспедиции. Внизу расположилась широкая каменная площадка, настолько ровная, что создавалось впечатление, будто её специально тут вырезали, прямо в горе. Что-то коснулось моего плеча, заставив сердце пропустить удар, а на руках уже забегали искры. Ещё миг, и я бы всадил молнию в… собственного ракшаса! Клыкастый разведчик помнил меня за собой и скрылся в кустах. Отдышавшись, я последовал за ним, пролез в узкую щель между двумя валунами и оказался аккурат над местом действия, сокрытые от вражеских взглядов кустами.

Судя по оставшимся рисункам на скалах, эта площадка когда-то давно служила капищем какому-нибудь духу или божеству. И разумеется, ровнёхонько на месте древнего капища демонопоклонники и нарисовали свой ритуальный круг. Значит, всё-таки ритуалом призывают через жертвы…

Неподалёку от круга толпились люди в рясах. Демонопоклонники разбились на две группы, обе примерно по пятнадцать человек. Первая усиленно готовилась к предстоящему ритуалу, дорисовывая какие-то закорючки на круге призыва и проверяя ножи на остроту, а вторая охраняла дюжину пленников – тех, кому, по-видимому, предстояло стать топливом в предстоящем действе. Не то, чтобы пленники сильно этому противились – они даже не были связаны и носили те же самые рясы. Наверное, обычная перестраховка. Чуть в сторонке от основной массы находились зачинщики – Морт и Мстислав, которые, особо не стесняясь в выражениях, громко спорили с лысым дядей в особо цветастой рясе, видимо, главой местного культа.

– Кого ты призвал, кретин?! – рычал Морт, – бесы? Гончие? Червь, где обещанные ифриты?! Где разорители?! Где они, я тебя спрашиваю, навоза ты кусок?!

– Спокойнее, мой друг! – хрипло крикнул Мстислав и прошептал что-то полуорку. Что конкретно, мы здесь наверху не расслышали. Зато прекрасно расслышали одповедь лысого культиста.

– Да как ты смеешь обвинять меня, смертный?! – в праведном гневе вскричал он, – Это естественно, что прежде, чем явиться, владыки посылают своих слуг повеселиться в этом мире! Гончие разорят эти земли, пожрут скот и уничтожат посевы своими лапами. Бесы пожгут деревни, посеят хаос в этих землях и уничтожат так ненавидимых тобой магов! Эти маленькие господа обладают величайшим даром – способностью выжигать ману! Наше счастье, что они смилостивились над нами и не стали применять её на нас, иначе мы бы не смогли призвать других господ!

– Тогда тебе лучше поторопиться с их призывом, иначе, клянусь, я отправлю тебя навстречу к господам по частям! – злобно прорычал Морт. Круто развернувшись, он, злобно и громко топая, пошёл в сторону толпящихся культистов. Полуорк на секунду остановился рядом с низким субъектом в рясе, издал полный ярости вопль и одним ударом булавы размозжил ему голову.

– А-а-а! – заорал он, мощным пинком отправив труп в полёт на добрый пяток метров. Толпа культистов в ужасе отшатнулась. Морт убрал булаву и, уже более спокойно, удалился в другой конец площадки.

– Не будь вы наполовину благородных демонических кровей, я бы вам не простил такого, господин Морт! – прокричал лысый.

– Заткнись и призывай, – злобно рыкнул Мстислав.

Лысый кивнул, эти двое заняли свои места в круге, вместе с остальными демонопоклонниками. Они завыли дикими собаками, начали читать заклинание. Я повернулся к одному из ракшасов.

– Следи в оба за тем ублюдком в чёрной рясе. У него есть плащ-невидимка. Когда я убью культиста, он попытается сбежать. Убей его сразу же, – шепотом произнёс я.

– Понял, господин, – ответил он, хищно облизнувшись. Мне даже показалось, будто бы мистические письмена на его морде стали светиться чуть интнесивнее.

Немного поразмыслив, я кинул на ракшаса «Истинное зрение». Меня одолели сомнения, могут ли они видеть невидимых юнитов, а копаться в их профиле и читать описание умения «Кошачий глаз» у меня откровенно не было времени. Ведь, даже если могут, то возможно только через самый примитивный тип, а риск, дело хоть и благородное, но сейчас мне совершенно не нужное. Уж лучше перестраховаться и быть уверенным на все сто. Слишком долго этот старый козёл от меня бегал.

А пока у меня шёл откат, культист успел разойтись не на шутку. С диким криком «Примите же сию жертву от покорного раба своего, мои господа!» он вспорол горло первой жертве. У меня непроизвольно сжались кулаки – не от внезапного приступа гуманизма, а от того, что чем больше жертв – тем ближе момент завершения ритуала. Я мог попросту не успеть его прервать. Посох применять побоялся – если вытащить эту палку из-за кустов, можно спугнуть врага. Здесь нужна внезапность…

Счётчик отката обнулился в ту самую секунду, когда культист и уже занёс над головой нож, чтобы зарезать вторую жертву. К сожалению, столь торжественный момент оказался прерван самым неподобающим образом. С диким грохотом разряд электричества превратил лысого в кучу хорошо прожаренного мяса. Дымя, он свалился на землю, так и сжимая нож в обгорелой руке. Оглушенная заклинанием жертва упала рядом с палачом. Однако, вопреки моим ожиданиям, демонопоклонники не остановились! Какой-то прыткий молодец в рясе тут же перехватил инициативу! Вынув из-за пазухи похожий нож, он быстро протараторил что-то на неизвестном мне языке и с размаху вонзил лезвие в грудь рядом стоящего товарища. Прочие, увидев эту картину, хором повторили его фразу и бросились друг на друга, начав самозабвенно мутузить друг друга во славу демонов. Те, у кого были жертвенные ножи не стеснялись пользоваться преимуществом. Фигура в чёрном плаще исчезла из рядов демонопоклонников, в ту же секунду рядом в воздхе растворился ракшас – начал преследование.

– Быстрее! Останови их, но только не убивай! – крикнул я второму клыкастому. Тот кивнул и тотчас сиганул вниз. Резня – тоже жертвоприношение! Причем, ещё более эффективное, ведь каждый старается!

– Сдохните, мрази! – могучий голос Морта был слышен сквозь крики толпы. Герой с разбегу ворвался в кучу дерущихся за нож демонопоклонников, проламывая головы своей булавой направо и налево.

– Салим! В атаку! – заорал я громко, чтобы змей, плетущийся с отрядом где-то позади, тоже услышал меня. Буквально через несколько мгновений после моего крика неподалёку послышался громкий топот крестьянских сапог. Сам же поспешил спуститься вниз, поближе к сражающимся. Откат уже заканчивался, а в моём арсенале не было ничего «вырубающего». Разве что ментальный удар, но точечно выбивать толпу… не лучшая идея. Ракшас орудовал клинками, расшвыривая культистов в разные стороны, но это не помогало – ритуальный круг всё сильнее и сильнее наливался красным.


В этот момент бушующий в гуще сражения Морт налетел на ракшаса. Котяре очень не понравилось, что какая-то консервная банка пытается сделать в нём дырку и на закованного в доспехи полудемона градом посыпались удары тяжелейших клинков. Чудом оставшаяся на ногах парочка культистов поспешила убраться подальше от этих двоих. Получив по шлему саблей, Морт громко заорал что-то нечленораздельное и с новыми силами начал наседать на врага, мало-помалу тесня его. Сказался бонус от ярости и его геройские навыки. Ракшас, как ни крути, хоть и превосходил врага в характеристиках, был ещё не столь опытен и уступал в умении. На моё счастье, вместе с подоспевшим Салимом к ракшасу пришли на помощь его собратья. Если с одним Морт ещё как-то мог потягаться, то против троих у него не было и шанса.

Стоп, а где четвёртый? Окинув взглядом кучу мёртвых и полубессознательных тел я попытался найти клыкастого молодца, но так его и не обнаружил. Он ведь должен был погнаться за стариканом! Неужели старый хрыч сумел его убить? Да быть того не может! Полностью спустившись вниз, к сражающимся, я приметил чьё-то тело, лежащее в дальнем краю площадки, неподалёку от узкой горной тропинки, что вела куда-то дальше, вглубь гор. Обзор туда загораживал скальный выступ. Я миновал ярко-красный ритуальный круг и, оказавшись достаточно близко, наконец-то нашел четвёртого ракшаса. Клыкастый сидел на земле, подпирая собой стену. Перед ним на холодном камне валялось тело в чёрной рясе. Из груди Мстислава торчала тяжелая сабля. Судя по зелёному индикатору на карте – ракшас ещё был жив…

– Что произошло?!

– Р-р-р! Пар-р-ршивец пр-р-роклял меня, ослепил! – еле слышно прорычал клыкастый воин, – не бес-спокойтесь, господин, я не ранен. Поберегите ману!

– Хорошо. Как только разберёмся с демонами, сразу верну тебе зрение! – крикнул я, возвращаясь к ритуальному кругу. Там уже собрался целый консилиум. Взгляд приметил Морта, который, измятой консервной банкой валялся неподалёку в крайне нелепой позе. Судя по всему – мёртвый. Стараясь держаться на безопасном расстоянии, маги, Салим и Аин с интересом рассматривали ритуальный круг, источающий алый свет.

– Господин, плохие новости… – начал один из магов.

– Догадываюсь. Рассредоточьтесь! Скоро будем встречать гостей. Магия огня тут будет бессильна, поэтму применять будем всё, кроме неё. А ты, – я кивнул в сторону мага, владеющего жизнью, – будь готов лечить нас. Ракшасы, есть мана у кого-то?

Клыкастые покачали головами. Естественно, у них всю ману выпили бесы!

– Ясно, – покачал я головой, – Всем приготовиться! Наги – на высоту, окружайте точку призыва. Вы, – на толпу крестьян, – встанете с этой стороны. Приготовьте копья. Аджит, вы тоже будьте готовы вступить в бой в любую секунду, но главное не лезьте первыми, чтобы не получить удар магией. И… – я хотел добавить что-то ещё, как тут за моей спиной раздался протяжный гул, переросший в резкий хлопок. По ушам резанул дикий безумный хохот.

– Жалкие смертные! Возрадуйтесь, ибо мы явились на ваш зов!

– Ниц, черви!

Каблук сапога скрипнул по песку под ногами. Ослепительно белая дуга молнии сорвалась с моих пальцев ещё до того, как я успел полностью развернуться и посмотреть, кого же это там принесло. Заклинание успешно нашло свою цель, и полный злобы властный крик тут же перерос в дикий ор, полный боли.

Рыжее, словно адское пламя, тело извивалось в исркящихся электрических разрядах. Глаз моментально подметил рядом с ним ещё одно точно такое же. Я скрипнул зубами от досады. Ифриты, чтоб их… К счастью, никого из моих магов не пришлось просить дважды. Матерная тирада ифрита не успела продлиться и секунды, а его уже пронзило мощное ледяное копьё, оставив в груди огромную дыру. Снаряд оказался настолько сильным, что прошёл навылет. Воздух тут же наполнился густым паром, а ифрит, издав нечленораздельный вскрик, исчез с миникарты. Мимо меня пролетела волшебная стрела, переливающаяся всеми цветами радуги, нацеленная прямо в голову второму, однако за какой-то миг до столкновения фигуру ифрита окутало пламя, сокрыв его от наших глаз. Раздался взрыв, на какую-то долю секунды всё вокруг замерло. Бросив быстрый взгляд на миникарту, я скрипнул зубмаи от досады. Он выжил.

– Назад! – крикнул я магам, покрепче перехватив посох. Те не заставили себя долго упрашивать и тут же бросились за спины наг. В облако дыма и пара, образовавшееся на месте взрыва, тут же полетели стрелы, а следом и ярко-фиолетовый «испепеляющий луч». Чисто на всякий случай.

Но они были бессильны против такого противника. Единственное, на что я надеялся – это то, что мне удастся отвлечь ифрита и выиграть дополнительный десяток секунд времени. Если у мага, владеющего водой, закончится откат – можно праздновать победу. Из облака дыма вынырнула обьятая ярким пламенным ореолом фигура ифрита. Его лицо было перекошенно от злобы, а жар, исходящий от адской твари был столь чудовищен, что я чувствовал себя так, будто бы оказался в роли мяса над углями. Едва глаза ифрита нашли мою фигуру, в руке его материализовалась огненная плеть.

– Горите, ублюдки! – прошипел он и замахнулся огненной плетью. Я бросился в сторону, нутром понимая, что не успеваю увернуться. Со звонким щелчком плеть приземлилась куда-то, но боли я так и не почувствовал. Неужели, промазал?

– Ар-р-р! Будь ты проклят, шакала сын!

– Аджит! – раздался рядом голос Салима.

Обернувшись, я увидел между собой и ифритом две многорукие фигуры. Змей с двумя мечами, и ракшас, на чьей спине красовалась длинная чёрная полоса спалённой шерсти. Оба настроенные крайне решительно. В руках Салима красовалась парочка флакончиков, а сабли Аджита ярко блестели, отражая красный огонь ифрита. Ментальная заточка… но ведь у него не было маны? Взгляд переключился на Салима. Точно! Пусть у него и не высокая сила магии, но ведь для баффа это и не нужно! Теперь, когда ракшас получил оруже, способное ранить бестелесного ифрита, дело приобретает совсем другой оборот.

Ифрит мозгом был не обделён и, видимо, сумел построить ту же логическую цепочку. В мгновение ока в его правой руке материализовалась вторая плеть, а жар вокруг усилился. Судя по исходящему огненному сиянию, он использовал заклинание огненного щита аж пятого круга. Силён, зараза! Не удивиетльно, что его не пробили наши заклинания… Такой щит выдерживал невероятно много урона, и ко всему прочему ещё и неплохо жарил всех, кто находился достаточно близко к его владельцу. Однако, это же значило, что ещё примерно полминуты других заклинаний можно не опасаться – ифриты, как и джинны, колдовали крайне мощно, но имели более длительный откат.

Аджит и Салим, не сговариваясь, двинулись к ифриту с разных сторон. Мне же оставалось только стоять и смотреть, как тварь восьмого ранга пытается уничтожить моих драгоценных бойцов. До конца отката осталось чуть меньше двадцати секунд. Выстрелы из посоха, как я уже убедился, на него не работали. Хлесткий удар плетью заставил змея громко зашипеть от боли – он пришёлся ему прямо на хвост. Ракшас же не обатил на него никакого внимания, легко отмахнувшись от огненного оружия саблей. Разъяренным тигром он налетел на ифрита и принялся рубить его что было мощи. Сабли мелькали в воздухе, ударялись об огненный щит, бессильно соскальзывали и повторяли сиё действие вновь и вновь. Змей швырнул какой-то флакончик в ифрита. Разбившись, он зашипел, а вокруг огненной твари появился тёмно-зелёный пар. Ракшас тут же отпрыгнул прочь, напоследок швырнув в противника две свои сабли. Обе мощно ударились о пламенный щит и упали наземь. Салим бросил в адское отродье второй флакончик и тут же, не медля ни секунды, ворвался в этот зелёный туман и попытался достать ифрита клинком, но в ответ получил лишь мощный удар огненной плетью по кольчуге.

В это время Аджит, зайдя ифриту за спину, мощным прыжком отправил себя в полёт. Сияние вокруг твари погасло! Ифрит не успел даже взмахнуть рукой. Он лишь обернулся к ракшасу лицом – лишь для того, чтобы получить полосу стали в лоб. Брызнула алая, похожая на лаву кровь. Ловко приземлившись на ноги, Аджит перехватил саблю двумя руками и, продолжая серию атак, разрубил ифрита от плеча до бедра, вспорол живот и, будто бы ставя точку в сражении, вонзил саблю по самую рукоять в грудь огненной твари.

Ифрит замер с крайне удивлённым выражением лица. Он перевёл взгляд красных глаз на свою грудь, из которой торчала рукоять сабли, дотронулся пальцами до холодной стали во лбу. Его плети давно исчезли, само огненное тело уже не было таким ярким, как несколько секунд назад. Ифрит угасал. Потухло пламя, пляшущее на его голове и следом за ним всё тело огненного стало грязно-серым, как сгоревший уголь.

– Проклятые… смертые… – выдавил он из себя прежде, чем его пылающие глаза потухли.

Мгновение, и могучая фигура ифрита осыпалась пеплом на холодный камень, оставив после себя лишь две расплавленные сабли. Аджит вздохнул и медленно опустился на землю, тяжело дыша. Всё тело ракшаса покрывали тяжелые ожоги, шерсть на морде почернела от копоти, усы и брови сгорели чуть ли не полностью. Однако, несмотря на всё это, его уставшую морду украшал довольный оскал победителя.

– Не стой столбом, помоги ему! – крикнул я нашему специалисту по «жизни», одновременно накладывая на ракшаса регенерацию. Тот встрепенулся, словно отойдя от какого-то лёгкого ступора, кивнул и уже через секунду фигуру ракшаса окутало зелёное сияние заклинания. За его здоровье можно не волноваться. Надо бы ему премию какую-то выписать, что ли. За героизм, так сказать.

Я подошёл к нагу, который неподалёку от места призыва аккуратно замазывал лечебным бальзамом свои раны. Рядом с ним на земле лежала повреждённая кольчуга. Досталось ему крепко, ифритская плеть – это вам не шутки. Кольчугу ремонтировать придётся точно – в месте удара кольца не просто разъединило, нет, их расплавило. Точно такой же след красовался как на его одежде, так и на нём самом. Длинная черная полоса ожога тянулась от груди, через плечо до середины спины. Он уже почти закончил натирать её лечебным средством – благодаря змеиной гибкости и четырём рукам Салим мог достать туда, куда обычный человек бы в жизни не дотянулся.

– Салим, благодарю за проявленную отвагу. Если бы не твоя помощь, мы бы многих недосчитались сегодня, – сказал я. Змей на секунду отвлёкся от своего занятия и, поморщившись от боли, проговорил.

– Это мой долг, гос-с-сподин.

– Не знал, что ты владеешь ментальной заточкой.

– Может моя магия не так сильна, как ваша, но пару фокус-сов я всё же знаю, – улыбнулся он.

– Не сомневался. Прости, если ненароком обидел. Кстати, о фокусах. Что это было за зелье? – поинтересовался я.

– Ничего особенного, обычное зелье жидкого льда, – ответил он, – В основном используется, чтобы защитить другие реагенты от разложения или какой-либо порчи. Заморозка получается глубокой и мгновенной. Ну, и в бою тоже неплохо помогает… После ударов Аджита его щит должен был сильно ослабнуть, мне лишь требовалось дожать его и отвлечь.

– Понятно. Тогда, как закончишь, я попрошу тебя собрать то, что осталось от наших незваных гостей – уверен, когда мы построим алхимическую лабораторию, ты найдёшь этому достойное применение.

– Не сомневайтесь, – улыбнулся змей.

Да, оставшийся от ифрита пепел – это вам не зола из костра во время ночной стоянки, а ценнейший алхимический ингредиент. Подойдя к месту «смерти» ифрита, я аккуратно дотронулся до рукояти сабли и с величайшей осторожностью поворошил ею кучку пепла, стараясь не рассыпать. В процессе ворошения рукоять наткнулась на какой-то твёрдый предмет. Широко улыбнувшись, я запустил руку туда и вытащил оттуда маленький камешек, всего два-три сантиметра в диаметре, на вскидку. Отполированный почти до зеркального блеска, круглый камешек бордового цвета имел один неприятный изъян – трещину в середине. Трещина эта, появилась, скорее всего, благодаря сабле ракшаса, вогнанной прямо в грудь этому инфернальному отродью. Собственно, из-за этого столь драгоценный объект и остался лежать на земле в горстке пепла, а не растворился вместе с огненой сущностью ифрита. Данный камень ценился даже больше пепла и так же являлся крайне полезным компонентом, но уже не только в алхимии, но ещё и в артефакторике. Не сокровище конечно, но артефакт, сделанный с добавлением пыли из этого камня будет по своим свойствам минимум «редкого» класса. Впрочем, мне он понадобится для другого…

Забрав камешек, я направился за тот самый скальный выступ, где лежало тело Мстислава, охраняемое слепым ракшасом. Взглянув на количество оставшейся маны, я лишь тяжело вздохнул. Очищение смогу наложить не раньше, чем через пару часов. Последняя молния выжала меня до капли. Хотя, постойте… у меня же есть посох!

Направив оружие на ракшаса, я сосредоточился и использовал очищение. Клыкастый воин довольно оскалился и начал быстро моргать.

– Благодарю вас, господин!

Моё же внимание сосредоточилось на теле мёртвого колдуна. Хотелось подойти и обыскать его на предмет ценных вещей, но я подавил в себе этот опасный порыв. Урок усвоен – этот старый хрен просто обязан был оставить после себя подлянку тому, кто решит позариться на его вещи. Как-никак, чёрный маг. По профессии обязан. И что мне, теперь, в замок его тащить и расколдовывать вместе с Дарием? Хм…. Взгляд мой пал на группу выживших демонопоклонников. Их пока что просто связали и держали под пристальной охраной наг до тех пор, пока я не решу, что с ними делать. А идея-то не плохая.

– Аин, притащи мне какого-нибудь молодца из пленных, – крикнул я наге, в данный момент что-то громко шипящей одному из демонопоклонников. Особо не заморачиваясь с выбором, она схватила его за шкирку и потащила ко мне, по-пути заканчивая свою гневную речь.

– И чтоб с-с-слуш-ш-шался гос-с-сподина, червь! – закончила она, пихнув мне пленника. Им оказался щупленький мужичок со спутанными кудрявыми волосами и козлиной бородкой. Вынув нож из-за пазухи, я быстро избавил его от верёвок.

– Видишь труп? – спросил я.

– Вижу… ва-а-аша светлость, – заблеял он, глядя почему-то не на меня, а на Аин за моей спиной.

– Иди, обыщи.

– Ч-ч-то? – не понял он. Или притворился, что не понял.

– Ж-ж-живо! – прошипела нага. Мужчок, подскочив с места, посеменил к трупу. Вся его прыть исчезла примерно в паре шагов от тела. Демонопоклонник никак не мог решиться дотронуться до мёртвого Мстислава.

– Не медли, а не то я прикажу ей пытать тебя, – пригрозил я пленнику. Угроза сработала, мужик дрожащими руками начал копаться в вещах Мстислава. Ничего не происходило… Вот он снял его плащ, положил неподалёку. Стянул серебряный кулон с ярким, насыщенно-зелёным изумрудом. Наверняка артефакт… надо бы его… стоп!

– Есть ещё что-то? – спросил я.

– Нет, – последовал ответ.

– Надень кулон.

– Я… я боюсь.

– Не бойся, если что, я сниму с тебя проклятье!

– П-правда?

– Конечно, – уверенно кивнул я, – Вдруг у него будет что-то ещё проклято. Не буду же я нового пленника тащить сюда…

Очень медленно, боязно, с осторожностью, он взял в руки кулон и вдруг вся осторожность исчезла, будто бы её и не было. Уверенно, я бы даже сказал, спешно, он надел его на шею. Стоило серебряной цепочке оказаться на мужике, его фигуру тут же объяло тьмой. Черты лица поменялись, сильно огрубев, а тело раздалось вширь и стало куда массивнее.

– Ха-ха! Вот ты и поплатился за свою жадность, жалкий… – голосом Мстислава заорал он, но тут, увидев меня, впал в лёгкий ступор.

– Постойте… – только и успел проговорить он прежде, чем клинок стоящего рядом ракшаса снёс ему голову.

Глава 18. Разбор и полёты

Теперь, когда с колдуном было покончено окончательно я, уже без боязни, осмотрел оставшиеся вещи на его теле. Кулон, который надел на себя пленный уже самоучнитожился. Видимо, был одноразовым. Вытащив из кармана у него мешочек с монетами, заячий хвостик и горсть драгоценных камней, я поднял с земли его плащ.

Плащ странствующего мага.

Редкий

Странствующий маг 4/6

Защита от урона Хаосом +5 %, Защита + 5. Раз сутки может сделать владельца невидимым на минуту.

Наконец-то. Теперь сдать эту голову Беляку, получить кулон и почти весь набор будет в моих руках! Пнув от души труп колдуна напоследок, я решил погрузиться в просмотр логов. Помимо кучи строчек о том, кто кому сколько урона нанёс и полученном за убийства опыте, здесь имелась парочка интересных записей.

Новый уровень!

Текущий уровень: 20 (Опыт: 76 308)

Магическая характеристика + 1

Выберите умение: «Мастер магии огня 3» или «Навигация 1»?

Репутация с фракцией «Инферно» – 50! (Всего – 50, Враждебно)

Репутация с ифритами – 80 (Всего – 80, Ненависть)

Ну что тут сказать, просто подарок судьбы! Разумеется, за уровень выбрал мастера магии огня, а характеристика ушла уже по традиции. Сообщение о понижении репутации я всопиринял филосовски. Видимо, наш холодный приём пришёлся не по душе горячим адским парням. Да и фактически, рано или поздно это бы всё равно случилось, зная любовь джиннов к своим огненным братьям. Судя по тому, что квест Мстислава мне ещё не засчитали, опыт и награду я получу только в Хижине Мага.

Дилемма, однако. Очень не хотелось тратить драгоценное время и тащиться вместе с армией назад в замок больше дня, но способ перемещения… Немного поколебавшись, я всё-таки, набрался смелости и вызвал к себе через интерфейс птицу рух. На форумах писали, что это – самый быстрый и безопасный способ перемещения д