Сержант Десанта [OCR] (fb2)


Настройки текста:



Пролог

Станция обеспечения, система Т126НА-2614ЕО.

Рядовой второго класса Дикий устало прислонился к стеклу обзорного яруса низкоорбитальной станции, бездумно глядя на проплывающую внизу планету. Или не к стеклу, а к какому-то композиту. Главное, этот материал был прозрачен, позволяя видеть чередование цветов, раскрашивающих планету в подобие разноцветного шарика. Красного, желтого, синего, фиолетового, коричневого... снова красного... серого... И так по кругу. Надоело!

На этот калейдоскоп Дикий смотрел уже вторые сутки. Их взвод, отправленный на усиление пехотной армейской части, охранявшей какую-то то ли базу, то ли бункер, застрял на станции обеспечения из-за головотяпства пилота суборбитального челнока.

Челнок под управлением этого идиота, повезшего полтора десятка друзей-собутыльников на охоту за местной фауной, потерялся [де-то на планете. Аварийный маяк был заблокирован, а слабосильные сигналы скафов горе-охотников не могли, да никогда бы и не пробились сквозь растительное буйство, царившее на полюсах планеты.

Полюса, являющиеся буйными тропиками, были единственным местом, іде были более-менее приемлемые условия для жизни. Экваториальная же часть плзнеты. как и большинство широт, практически спеклись от жара, представляя собой пустыню. Да еще и регулярно возникающие пустынные штормы с гигантскими молниями, сплавлявшими песок в стеклянные проплешины, отчетливо видимые даже с орбиты...

Заштатная приграничная система с единственной низкоорбитальной станцией и, главное, всего тремя пилотами суборбитальных челноков, все вместе отправившихся на охоту- и сгинувших с другими своими друзьями-неудачниками! И теперь взвод Дикого ожидал прибытия ближайшего транспорта снабжения, который должен был доставить новую смену пилотов.

Дикий отвернулся от цветного калейдоскопа и прикрыл глаза, вспоминая случившееся с ним за последние три месяца.

1

-              Рядовой-рекрут Дикий прибыл по вашему распоряжению! - устало отрапортовал он. перешагнув через низкий комингс.

За прошедшие двое суток он спал всего два часа. Остальное время его вызывали на допросы. Допросы, сверки показаний, снова допросы, перепроверки - все шло сплошной чередой, размазывая ощущение реальности в мозгу допрашиваемых.

-              Капитан Берд! Мало того, что новейший корабль, бывший под вашим командованием, оказался потерян, так еще и ваш экипаж отличается крайней недисциплинированностью! - забрюзжал низенький и тощий чиновник с желчным лицом.

-              Капитан-коммандер Ас Берд. господин дознаватель! - устало отозвался капитан, интонацией выделив титульную приставку, - Прошу вас не принижать полученных мною заслуг, на основании которых я получил дворянство, и не забывать мое звание. А экипаж, выдержавший труднейший переход и с риском для жизни доставивший ценнейшие сведения, не спал уже несколько суток, и не в состоянии воздать вам все причитающиеся почести!

Бодрый и выспавшийся дознаватель третьей смены только поморщился. Он был одет в свежий мундир, блистал свежевыбритыми головой и челюстью и благоухал тонким парфюмом, а команде «Мародера» не позволили даже сменить комбинезоны. Дознаватели работали в три смены, вновь и вновь сверяя и перепроверяя уже полученные показания.

-              Это не является оправданием потери новейшего и ценнейшего корабля! - продолжал брюзжать дознаватель.

Корабль, дальний экспериментальный рейдер-разведчик третьего поколения «Грим», пришлось оставить в поясе астероидов безымянной системы, в которой и произошел бой. Поврежденные двигатели, наполовину уничтоженное вооружение, пустые ангары, вышедшая из строя система маскировки и сгоревшие эмиттеры щитов не позволяли гарантированно довести побитый корабль до границ Федерации. По прошествии отведенных десяти суток, офицеры приняли решение: переставить «свой» ИскИн на место закапсулировавшегося ИскИна взятого встречным абордажем «Мародера», а свой корабль оставить на месте, замаскировав его в астероидном поле. Управление было передано слабому ИИ медицинского блока, который получил команду на подрыв в случае обнаружения места стоянки любым судном, не предоставившим ключ-идентификатор Флота Федерации.

-              Господин дознаватель! Прошу прекратить этот фарс и дать моей команде отдохнуть после дальнего похода и тяжелых боев! На все ваши вопросы вполне могу дать ответы я сам и мои офицеры! - вспылил Ас Берд.

-              А ваше звание, Ас Берд. так же как и звания ваших офицеров, находятся под большим сомнением! И учтите, что ваши звания, кстати, как и ваше личное дворянство, зависят от результатов проводимого дознания! - окрысился чиновник.

-Я всеми силами и средствами выполнял приказ. И я его выполнил! - угрюмо отвернулся Ас Берд.

-              Но потеряли корабль. - удовлетворенно заметил чиновник, принявший усталость капитана за признак его поражения, - Итак, вернемся к нашей теме! Рекрут! Доложите, каким образом вы попали в списочный состав экипажа.

-              Я заключил контракт после взятия на абордаж тяжелого пиратского рейдера, господин дознаватель. - устало сказал Дикий.

-              Ага! Значит, вы состояли в числе экипажа пиратского корабля, и воспользовались предложенной лазейкой для того, чтобы уйти от ответственности?

-              Никак нет, господин дознаватель. У пиратов я был рабом.

-              А как ты попал на борт пирата?

-              Не могу знать, господин дознаватель. Тяжелое ранение и проводимые надо мной опыты привели к потере памяти. - ответил Дикий.

-Хм... звучит неправдоподобно! - с апломбом заключил чиновник. - Но мы во всем разберемся!

2-3

Следствие длилось три дня, пока не прилетел руководитель Службы Дальней Разведки адмирал Ас Арн. прервавший проводимую им инспекцию и в срочном порядке прибывший на место проведения дознания. Адмирал прилетел не один, а с половиной своего штаба и с усилением в виде флотских юристов, тоже ходивших в немалых чинах.

После его прибытия вопрос был решен в течение трех часов. Офицеры, привыкшие к работе с большими объемами информации, разбору и сведению воедино запутанных разведданных, быстро выстроили последовательность всех событий. Сохранившиеся «протокольные» записи нейросетей экипажа и информация, предоставленная снятым ИскИном, в немалой мере этому поспособствовали. А «зубастые» юристы, опираясь на действующие во Флоте приказы, распоряжения и предписания, смогли грамотно обосновать все действия капитан-коммандера Ас Берда и его офицеров.

После работы юристов законодательно был оправдан каждый приказ, каждое распоряжение Ас Берда! Включая спорное обещание капитана «твое имущество будет тебе возвращено», относящееся к новобранцу Дикому. Имея в виду оружие, лежавшее у него в каюте, капитан невольно пообещал новому бойцу вернуть все, что у было у того на момент пленения.

Получился юридический казус. Согласно действующему законодательству, все «вновь приобретенное» считалось собственностью нового хозяина лишь при регистрации данного имущества. Фактически, при стыковке со станцией, ИскИны обменивались информацией. ИскИн борта передавал отчет о находящихся на борту людях и их имуществе, а ИскИн станции все это регистрировал, юридически по факту владения подтверждая право собственности. При стыковке со станцией Флота, ИскИн, снятый с оставленного «Грима», использовал вскрытые базы данных «Мародера» с учетом распоряжения капитана... вернув Дикому внутрисистемный шаттл. Ведь шаттл с Диким был подобран в открытом космосе, после чего переведен ИскИном в собственность капитана пиратского рейдера. Капитан был убит, право собственность на шаттл перешло Флоту, а Ас Берд своим распоряжением «откатил» все обратно.

Периодически в жизни такое происходит.

Temere forte - случайный шанс, как любили козырять знанием старых языков некоторые юристы. Вот такой шанс Дикому и выпал. Придав законное обоснование всему, происходившему на борту во время выпета, юристы Службы подтвердили рядовому-рекруту Дикому право владения вооруженным внутрисистемным шаттлом и ручным лучеметом неустановленного производства. Дополнительным «бонусом» оказался поврежденный ББС пиратского капитана, записанный за ним в качестве боевого трофея.

3

На следующий день после окончания расследования Дикий получил вызов от мастер-сержанта интендантской службы станции.

-              Боец! - рявкнул старшина после доклада Дикого, - Ты свою лоханку когда заберешь?

-              Какую лоханку? - опешил Дикий.

-              Как это какую? Вот, читаю справку: вооруженный внутрисистемный шаттл, усиленно бронированный, производитель неизвестен, в собственности рядового-новобранца Дикого. Право подтверждено решением комиссии по дознанию. Скажешь, не твой?

-              Мастер-сержант... - неуверенно сказал Дикий, но его оборвали на полуслове.

-              Срок тебе до завтра! Если не заберешь, выкину твою рухлядь на свалку, а тебе впаяю штраф и полную оплату парковочного бокса! Свободен!

Дикий молча отдал воинское приветствие и вышел.

Через четверть часа его. задумчиво что-то жующего, увидел старшина Тренг. С ним у Дикого сложились более-менее ровные отношения. Все же он сумел чем-то заинтересовать Тренга, а сам старшина был именно тем человеком, который в немалой мере поспособствовал заключению Флотского контракта.

-              Боец! Что сидишь? Выспался уже? - прогудел медведеподобный старшина, с грохотом поставивший на стол поднос и усевшийся напротив Дикого.

Стул крякнул, но не развалился. Вообще Дикий давно наблюдал за отношениями Тренга и мебели, и все ждал, когда очередной предмет обстановки рассыплется под большим весом. Но, то ли материалы были рассчитаны и не на такое, то ли сам старшина как-то компенсировал свой вес. притормаживая пятую точку перед «финальным касанием», но ни один стул под ним еще не развалился.

-              Как же. выспишься тут. - грустно улыбнулся Дикий, - Только что от интендантов. Подняли срочным вызовом...

-              Да. эти могут! - глубокомысленно заявил Тренг. вонзая зубы в свой завтрак. - Они же в три смены работают, нас, блин, обеспечивают!

Последние слова он произнес невнятно. С набитым ртом трудно говорить членораздельно.

-              Старшина... вопрос есть. Можно задать? - дождавшись одобрительного кивка. Дикий продолжил: - А почему ты меня тоща не пристрелил?

-              Кхе! - аж поперхнулся Тренг, - Ну и шуточки... Кхе!... у тебя! Кхе! Прокашлявшись, старшина уперся взглядом в переносицу Дикого.

-              Есть два момента. Первое - на моей памяти мало кто мог навскидку, одним выстрелом, вывести из строя боевого серва. Пусть и легкого, да. но все же боевого. И второе - у нас, как ты знаешь, была нехватка личного состава... тем более, что за хорошего рекрута я могу получить премию. Вот скоро пройдешь аттестацию, тоща и я заявку подам. Кредиты, они лишними не бывают!

-              Понял тебя. - ответил Дикий, задумавшись, - Слушай, а еще вопрос задать хочу. Разрешишь? Тренг, уже наученный горьким опытом, сначала прожевал, а уж потом поощрительно кивнул.

-У меня, оказывается, собственность появилась. За которую интенданты грозятся счет выставить, если я эту собственность с боевой станции не уберу. Ты можешь чем-то помочь?

-              И что же такое у тебя «внезапно появилось»? - поинтересовался старшина.

-              Как сказал интендантский мастер-сержант, усиленно бронированный вооруженный внутрисистемный шаттл неизвестного производства. - ответил Дикий.

Над этим вопросом он и думал, коща в помещении стоповой появился Тренг. Горообразная фигура старшины техников и натолкнула Дикого на подобную мысль. Как он успел понять. Тренг выслужил необходимый ценз и собирался перевестись из боевого подразделения разведки на одну из тыловых баз обеспечения.

-              Можно помочь. - согласился старшина, - Двадцать процентов.

-              Что? - не понял сразу Дикий.

-              Двадцать процентов от стоимости, и я помогу продать твое корыто! Внутрисистемники стоят недорого, а мороки с продажей много. Поэтому двадцать процентов. Тысяч пять мне лишними не будут!

-Договорились! - согласился Дикий.

-              Э-э-э, нет! - качнул головой Тренг, - Лови договор.

В уголке глаза Дикого моргнул значок входящего письма. Уже привычно прикрыв глаза, он открыл полученный файл. Договор о предоставлении посреднических услуг... передать права на имущество посреднику... после продажи и вычета налогов посредник обязуется пополнить указанный счет суммой, равной восьмидесяти процентам от вырученной. Согласившись с условиями. Дикий скинул файл обратно.

-              Вот и хорошо! - оскалился Тренг, - Если появится что-то еще. всеща можешь обращаться!

-              А на какой счет ты деньги кидать будешь? - спохватился Дикий.

-              А-а-а... ты ж еще не успел... Двигай опять к интендантам. Там подтвердишь временную постановку на довольствие, а заодно и счет откроешь.

-              А как же... - удивился Дикий.

-А так же. Кормежка почти ничего не стоит, а вот суточное довольствие уже более весомо. С корабля тебя уже списали. Так что ты скорее всего на довольствии стоишь, но пока ты его запросом не подтвердил, ничего не получаешь. Маленький гешефт интендантов. - подмигнул старшина. - Так что. если поторопишься, ты даже успеешь получить остаток причитающегося!

Дикий только молча кивнул, снова выдвигаясь в неприветливый к чужакам интендантский блок.

4-5

От размышлений Дикого отвлек яркий всполох за прозрачной стеной. Похоже, сработал пульсар противометеоритной защиты, испаривший очередной угрожающий станции булыжник.

Такое на низкоорбитальной станции хоть редко, но случалось. Станцию и подвесили-то на низкую орбиту в целях экономии. Постоянно включенные энергетические щиты потребляли огромную прорву энергии, и, соответственно, реакторы поглощали топливо в тех же пропорциях. Низкая же орбита была хороша тем, что крупногабаритный космический, или «пустотный» как тут было принято говорить, мусор быстро валился на планету, сгорая в атмосфере и редко когда угрожая станции. Это позволяло не тратить топливо на постоянную работу щитов, затормаживающих крупные куски, а толстая броня станции позволяла не обращать внимания на разную мелочь.

Всё в Федерации, да и не только в Федерации, а во всем «освоенном космосе», было подчинено деньгам. Деньги, деньги, деньги... Они имели название «кредиты», платежеспособность которых обеспечивалось Центральными Мирами - объединенной группой планетных систем, имеющих подавляющее техническое превосходство. К примеру, оставленный в нейтральной зоне рейдер третьего поколения являлся новинкой для Федерации, хотя в ЦМ он был уже «вчерашним днем», так как они переходили уже на четвертое поколение кораблей.

Все остальные государства фактически являлись отсталыми. И Федерация Галлеа. и Империя Ванэрр. и их более мелкие сателлиты и союзники, вроде Союза Корпораций Калларди, Республики Матарр, Монархии Орш или Объединенного Протектората с Конфедерацией Вольных Баронств. Кто-то отставал «более», кто-то «менее», но все равно, вся масса человеческих государств и территориальных образований в техническом плане категорически отставала от ЦМ.

Центральные Миры являлись вроде как «центром», с одной стороны соединяющим, а с другой стороны разделяющим и не дающим сцепиться в смертельной схватке давним противникам - Федерации Галпеа и Империи Ванэрр.

И все же государства постоянно воевали. Мелким пограничным конфликтам не было числа.

Союз Корпораций Калларди, или СКК, бывшие союзниками Ванэрров. постоянно конфликтовали с Республикой Матарр, являвшейся союзниками Федерации.

Матарры. В основной своей массе чернокожие, ненавидели работорговцев, а государственное устройство Империи, как и ее союзников, наоборот строилось на фундаменте повсеместного использования рабского ресурса. Поэтому Матарры постоянно «наведывались в гости» к СКК, устраивая рейды под предлогом освобождения разумных из рабства. Калларди не оставались в долгу, периодически зачищая от «ползучей заразы» пограничные миры чернокожих. И те, и другие, регулярно взывали о помощи к «большим братьям». И тогда к ним на выручку шли большие флоты, устраивая гигантские мясорубки.

С другой стороны Монархия Орш достаточно успешно сдерживала натиск полупиратской Конфедерации Вольных Баронств. Однако бароны чаще всего действовали с поддержкой желтокожих уроженцев Объединенного Протектората. И здесь на выручку союзникам шли флоты «больших братьев», сцепляясь в смертельной схватке среди давно уже безжизненных миров буферной зоны.

Еще существовала целая группа мелких государственных образований, как правило состоявших из двух-трех, максимум четырех-пяти звездных систем. Эти государства-сателлиты вообще никто в учет не принимал. Они существовали только благодаря добродушию более сильного соседа, периодически то воюя между собой, то объединяясь в некие аморфные звездные конгломераты.

Между большими государствами-противниками пролегала полоса шириной в несколько десятков звездных систем, так называемая «буферная зона» или «фронтир», прибежище и место обитания кланов контрабандистов, откровенных пиратов и разношерстного бандитствующего сброда.

Вот и сейчас взвод десанта, в списке которого числился Дикий, находился в системе, формально подконтрольной Монархии Орш. Принадлежность Монархии как раз подтверждалась наличием станции.

Мельком снова взглянув на царившее под станцией буйство красок, Дикий вновь погрузился в воспоминания.

5

Учебка. Похоже, во всех мирах и во всех организациях вновь пришедшие оказываются «на птичьих правах» и являются «вечно крайними».

-              Прислали тут урода! - ругался старший сержант медицинского обеспечения, которому отложили заслуженный отдых для составления медицинской карты вновь прибывшего новобранца. - Взвода ведь уже укомплектованы! Не могли в другую учебку, что ли, отправить? И что за уродство у него вместо нормальной сети стоит? Наберут уродов...

Проведя несколько манипуляций с панелью управления и руками подтолкнув заедавшую крышку капсулы, сержант дал волю своему раздражению.

-              Что разлегся? Вылезай! - заорал он на открывшего глаза новобранца, - Тебя уже давно ждут в третьем боксе. Шевелись, мясо!

-              Где это? - нейтрально осведомился Дикий.

-              Схему запроси. Маршрут сам найдешь! Бегом! - продолжал кричать медик. - Я уже отправил сообщение штаб-сержанту Керту. У тебя десять минут, чтобы добраться. Пошел, пошел!

Дикому ничего не оставалось, как в быстром темпе одеться и выскочить в коридор, лихорадочно запрашивая по сети маршрут к учебному боксу номер три.

-              Мод? - мрачно поинтересовался штаб-сержант, хмуро глядя на крепкого с виду новобранца, только что доложившего ему о своем прибытии.

Модами называли тех, кто установил импланты второго уровня, повышающие физические параметры организма. Первый уровень имплантов работал непосредственно с мозгом, импланты же второго уровня представляли собой различные модификации организма. Титановые нити в сухожилиях, искусственные усилители в мышцах, модифицированное кожное покрытие, укрепленные кости, защищенные суставы - таким был далеко не полный перечень подобных модификаций.

-Нет. - кратко ответил Дикий.

-              Открой мне карту ФПИ. - коротко потребовал штаб-сержант, - И учетку ПБН тоже.

Карта ФПИ - данные о физическом, персональном и интеллектуальном состоянии индивидуума, как и учетная карта ПБН - перечень изученных баз и приобретенных навыков, находились в двух местах: в общей базе данных и непосредственно в мозгу человека. Причем наиболее точные данные были именно в мозгу. Чаще всего доступ к этим сведениям был закрыт - далеко не все горели желанием делиться с окружающими перечнем своих умений и списком навыков.

-              Мда. - пожевал губами сержант, - Совсем ничего нет. Ты откуда такой взялся, боец?

-              Был освобожден из рабства экипажем корабля Дальней Разведки во время боевого вылета. Тогда же подписал контракт. Направлен к вам на обучение и аттестацию. - четко ответил Дикий.

-              Рабом был. говоришь? Освободили? - остро глянул сержант. -Тоща повезло тебе.

- Так точно господин сержант! - согласился с ним Дикий.

-              Боец! - рявкнул сержант в ответ на его реплику, - Говорить будешь тоща, и только тоща, коща я дам тебе на то разрешение! Понял?

-Так точно!

-              Понятливый... это хорошо! - оскалился штаб-сержант, - Возможно, у тебя есть шанс без особых последствий дожить до выпуска. Твоя группа 11-05. Сейчас на занятиях, на второй площадке.

Сержант встал и отошел к щелкнувшей и отскочившей дверке встроенного в переборку сейфа.

-              Личные вещи есть? Сдай до конца обучения. - потребовал он. протянув руку впрочем, тут же ее опустив. - Хотя... Что у тебя может быть...

-              Есть, - тем не менее, ответил Дикий, изумив сержанта.

Открыв боковой клапан комбинезона, он вытащил оружие, протянув его рукоятью вперед опешившему командиру. Справившийся с изумлением сержант взял пистолет, недоуменно покрутил его в руках и убрал в сейф.

-              Что-то еще? - спросил он.

-              Еще это. - ответил Дикий, сняв кепи и показав тускло блеснувший обруч.

-              Подавитель! - сморщился сержант, - Выкинь!

-              Господин сержант! - твердо ответил Дикий, глядя тому прямо в глаза. - Выкидывать не буду. Это единственное, что у меня осталось из прошлой жизни. Кроме того, это моя собственность. Прошу оставить!

-              Прошлая жизнь? - сплюнул сержант, - Рабство?

-              Прошлое нельзя забывать. - ответил Дикий, - Какое бы оно ни было!

-              Сними! И оголи руку! - потребовал сержант, - Быстро!

Дикий подчинился. Сняв обруч, он крутил его в руках, не зная, куда деть. Откуда-то он знал, что именно обруч помогал ему все время. И также неизвестно откуда появилось понимание, удаляться дальше двадцати метров от него не стоит.

-Дай!-сержанттребовательно протянул руку.

-              Разрыв? - возникла в голове мысль-вопрос, коща он отдал вещь начальнику.

-              Нет. - также мысленно ответил Дикий.

Сержант, покрутив обруч в руках, одним движением свернул его в подобие восьмерки и надел Дикому на оголенное предплечье.

-              Имперская гадость. Хочешь - помни, это твое дело. Но носить только так! Я не хочу, чтобы кто-то подобрал коды и заставил тебя стрелять товарищам в спину! Ясно?

-              Так точно, господин штаб-сержант! - ответил Дикий.

-              Если пожеланий больше нет... а их у тебя больше нет! Ты можешь отправиться на вторую площадку. Там занимается твоя группа.

В уголке глаза Дикого заморгал значок входящего сообщения.

-              Схему я тебе сбросил, допуск дал. Марш на занятия! - рявкнул сержант. Дикий козырнул и направился к двери.

-              Бегом! - хлестнул его в спину рык сержанта. - Все распоряжения командиров и перемещения по территории учебного подразделения выполняются только бегом!

6

Первый месяц в учебном подразделении пролетел незаметно, одним махом. Весь этот месяц шли усиленные занятия по физической подготовке, изредка разбавляемые строевой муштрой. Судя по контингенту, находящемуся в учебном подразделении, на службу шли отнюдь не самые успешные представители общества. Медлительные и глупые здоровяки с гипертрофированно мощными шеями, видимо, решившие, что Флот это единственное оставшееся, что спасет их от каторги. Субтильные и тощие выходцы из трущоб, державшиеся кучкой и «на воле» бывшие опасней, чем стая оголодавших крыс. Жилистые и плотные бывшие крестьяне, жители ближайших аграрных планет, решившие вырваться из бесконечного и тяжелого круга фермерских забот. Разорившиеся жители мегаполисов, задавленные грузом кредитов, для которых служба являлась шансом расплатиться по накопленным долгам.

Флот принимал всех!

Сержанты-наставники гоняли курсантов на совесть, все увеличивая и увеличивая нагрузки. Существовал «стандарт Флота», совокупность баллов по параметрам ФПИ, до которого они безжалостно и целеустремленно «вылепляли» новичков.

- Вы десант! - рычали они на подчиненных, - Вы должны удивлять врага своими возможностями! Коща они думают что вы еще там. вы уже р-р-р-раз! И тут!

И, самое интересное, сержанты сами легко демонстрировали то, что они требовали от новобранцев. Стремительные перебежки, перекаты, головокружительные прыжки. А на то, как они проходили «переменку», новобранцы вообще смотрели, открыв рты.

Переменка... Особая песня. Это была не та переменка, которая перерыв между занятиями. Так назывался комплекс с переменной гравитацией. От участков полной невесомости до зон с двойной, а то и тройной силой тяжести. Установки гравитации, не бывшие чем-то дорогим и особо сложным, позволяли и не такое. А уж в «переменку» этих установок насовали достаточное количество!

Почти все будущие десантники, поначалу не очень внимательные и не умеющие правильно рассчитать траекторию своего движения, успели побывать в медкапсулах с различными травмами, тяжелыми и не очень. Особо неудачливые, или же не слишком умные новобранцы, оказывались там регулярно. А уж ушибы и растяжения вообще никто за весомую травму не считал! На площадке боль снимали полевые аптечки, а после занятий их всех прогоняли через медицинское отделение. Капсулы там стояли хоть и старые, списанные с боевых кораблей, но вполне работоспособные.

Поначалу и Дикий не избежал непланового посещения медблока. сломав несколько ребер в результате неудачного падения в «тройной зоне», но потом приноровился. Ведь всего-то требовалось обращать внимание на мелкие детали. В «низкой» зоне, где гравитация была ниже, в зависимости от выставленных настроек предметы либо летали сами по себе, либо «плавали», а потревоженный мелкий мусор и вездесущая пыль двигались медленно и очень плавно. В «высокой» же зоне, с силой тяжести больше обычной, пыли было гораздо меньше, а коечде ее вообще не было.

Сержанты всеми силами старались «привести в кондицию» своих подопечных. Физические параметры курсантов были одним из показателей успешного выполнения учебной программы, которые можно было увидеть невооруженным взглядом. Проверки учебного процесса были достаточно обычным явлением. Проверяющие никому не мешали, не требовали особого к себе отношения и не лезли в каждую щель. Они просто скромно и тихо стояли в стороне, фиксируя все, попавшее в зону их внимания. По результатам проверки сержанты-наставники получали премии... или лишались их, а поэтому в такие моменты они зверствовали с особой яростью!

- С сегодняшнего дня вы переходите на тренировки, близкие к боевым условиям! - заявил как-то штаб-сержант Керт, устроивший общий смотр одновременно всем десяти учебным группам.

С этого момента «переменка» превратилась в «выжималку».

Наставники вручную, по ходу продвижения курсантов, регулировали работу гравитационных установок, имитируя возможные боевые условия. «Выход из строя реактора, нет энергии» - и все вокруг внезапно теряло вес. «Повреждение энерговодов» - и гравиустановки начинали работать в рваном ритме, рывками изменяя силу тяжести. «Перегруз» - и воздух выдавливался из легких под навалившимся весом. «Смещение» - и центр тяжести смещался в сторону, превращая в пол бывшую стену.

Из «выжималки» все выползали взмокшие, как после купания. Вернее, выползали только некоторые, а большинство выносили на носилках. Причем носилки эти тащили те. кто обошелся минимумом повреждений. «Эвакуация раненых при недостатке медэваков», именно так называлось еще одно развлечение сержантов. Медэваками на жаргоне называли медицинских сервов. обеспечивающих доставку покалеченных и раненых в медицинский отсек, под ответственность специалистов-медиков. Кстати, небольшая группа курсантов-медтехников. проходящая стажировку в медотсеке учебного подразделения, стараниями сержантов никогда не простаивала без дела.

После первых дней «выжималки» ушли двое братьев-крестьян.

-Нет. парни! На такое мы не подписывались, - заявили они соседям по кубрику перед уходом, - Мы в армию переводимся. Там денег, конечно, гораздо меньше, но и служба спокойная. Мы почему записались-то - рядом с нами, там, дома, пехотная часть стояла. Так ребята только в караулы ходили и оклад получали!

Последовав их примеру, в течение следующих трех дней рапорта на перевод подали еще десяток человек из их группы.

7-10

-Дикий! - вырвал его из раздумий голос сержанта-взводного, - Проверь своих сервов!

-              Понял, сержант. - ответил Дикий.

-              Не «понял, сержант», а «так точно, сержант». - нахмурился сержант, - Не забывай, что ты еще мясо безо всякого опыта!

-              Так точно, сержант! - браво ответил Дикий, подскочив с сидения.

-              Ну-ну... - буркнул сержант. - В темпе давай! Если что не так, заявку на склад подай. Я завизирую.

Дикий, провожаемый хмурым взглядом, отправился в складскую зону к транспортному контейнеру, в котором, в отдельных ячейках, ожидали своего часа три боевых серва. Шестиногие механизмы, каждый с парой оружейных блоков на отдельных манипуляторах, были закреплены за Диким сразу после выпуска из учебки. Управлять сразу тремя боевыми сервами ему помогал мультиканальный нейрохаб. установленный в рамках программы «универсальная поддержка», проводимой Техническим Управлением Флота.

Действуя строго по инструкции. Дикий вскрыл контейнер, снял транспортную упаковку и дал команду на активацию. Железные пауки, мелко семеня приводами, выбрались наружу. Войдя в режим прямого подключения. Дикий начал тест.

Вверх, вниз, влево, вправо, вперед, назад. Сервы. стоя на месте, по очереди качали композитными тепами по заданному алгоритму. Стандартный тест-алгоритм давал «зеленый статус», но Дикого это не устраивало. Еще с момента получения боевых сервов. пришедших из капитального ремонта, у него возникали сомнения в полной исправности. Неизвестно, откуда бралось это чувство, но Дикий к нему все же прислушивался.

Гоняя сервов в рваном режиме по складскому комплексу, он обратил внимание на странность: при смене режима движения сервы на долю секунды «зависали», впрочем, потом продолжая движение без сбоев. Это было неправильно.

-              Ну что же вы. маленькие... - бормотал Дикий, тыкая тестером в диагностические точки. - Что с вами не так?

-              Головой двинулся! - раздался сбоку чей-то тихий шепот.

Слух, многократно усиленный сенсорами сервов. действующих в режиме прямого управления, позволил уловить даже эти невнятные звуки, шедшие из-за заставленных разным станционным добром стеллажей.

- Кто там? - громко спросил Дикий, - Выходите.

Но неизвестные затаились, более ничем не выдавая свое присутствие.

Усмехнувшись. Дикий продолжил заниматься одним из сервов, отправив двух других в обход предполагаемого укрытия неизвестных. Режим «тихого хода» перегревал ходовой инициатор приводов, но позволял боевым машинам двигаться практически бесшумно. Страшного в этом ничего не было... если использовать такой режим кратковременно и сумом.

Дикий случайно наткнулся на незапротоколированные возможности подобной техники, любовно перебирая по винтику и раз за разом тестируя полученные после Учебки механизмы.

Использование нейрохаба давало много преимуществ, а задуманный им план требовал времени. Вот и сейчас, частью мозга контролируя перемещение сервов. Дикий вновь провалился в воспоминания.

8

В конце первого месяца всем оставшимся курсантам предложили выбрать спецификацию, дав два дня на отдых. На самом деле выбор был не особо велик, но замордованным физической подготовкой курсантам, едва пришедшим в себя после интенсивных нагрузок, он показался просто огромным!

Выбравшие спецификацию делились на отделения для дальнейшего обучения. Отделение тяжелого вооружения, отделение тактической поддержки, штурмовое отделение, отделение легкой огневой поддержки... и везде «бонусом» для измотанных курсантов шло уменьшение оставшегося количества часов бесполезных, как они считали, занятий в «выжималке»!

Везде, кроме отделения боевой технической поддержки. Выбравших это направление обещали гонять пуще прежнего, ведь от выучки «техника управления сервами боя» зачастую зависел успех штурма! Не обладающие ни мощным оружием, ни тяжелой броней, они должны были, тем не менее, выживать практически на переднем крае, поддерживая «тяжелых» и «штурмов» огнем, при этом управляя боевыми сервами. Нет, конечно, сервы могли и самостоятельно вести бой. но вот... без управления оператором, или «погонщиком» на давно уже общепринятом жаргоне, сервы резко глупели и превращались в относительно легкую добычу для стрелков противника.

К удивлению товарищей по учебной группе. Дикий выбрал именно последний вариант, что вызвало множество пересудов среди будущих десантников.

-Да ну, этот Дикий какой-то ушибленный! То ли дело тяжи! Броня - во! Пушка - во! - выражал свое мнение здоровяк Салт, показывая пальцами ожидаемый диаметр ствола и толщину брони персональных пат, - Встроенные сервоусилители, собственный реактор! Даже энергощит есть! Почти как в ББС!

-              Не. тяжи это не то! - возражал верткий, как уж, Баплил, - Зачем подставляться? Пока вы впереди на себя все плюхи собираете, мы. легкие, за вами все дочищаем. И вперед не лезем, и боевые получаем. А этот Дикий, точно, настоящий придурок!

-Да оба вы ничего не понимаете! - вмешался жилистый Плите, - Штурмовиком быть интересней. И латы и ствол на уровне! И сервоусилители тоже есть. А если прижмет, я вон. за Салта спрячусь! А этот Дикий ваш...

Плите заговорщицки оглянулся, вызвав неподдельный интерес собравшихся.

-Я с корешем из медсекции пообщался! Дикий этот - бывший раб имперцев! И у него крыша поехала, считает себя родней всем этим железкам. Да у него и сеть уродская какая-то... м-м-м.. что-то вроде «технический боец», для империи сделанная. Как раз под специальность!

-              Не. парни, зря вы так! - подал голос флегматичный Гарсен. - Может и не зря Дикий в техобеспечение подался. Вспомните, как он стреляет. А как он двигается? И в «выжималке» он только один раз ребра поломал...

-              Так иди к нему, напарником! - засмеялся Плите, - Вместе как обезьяны по «выжималке» прыгать будете! -Яне могу. - пожал плечами Гарсен. - Я еще два месяца таких прыжков не выдержу.

-              Ну тогда и не говори чепуху! - заключил Плите, - Пусть этот Дикий чем хочет, тем и занимается. Тем более, что за эту специальность меньше всего платят!

9

Кредиты... Так назывались деньги, являющиеся основной расчетной единицей во всем объеме освоенных миров, да и за их пределами. Даже недавно колонизированные независимые миры, даже забытые когда-то давно и вновь найденные недавно колонии после установки ретрансляторов, дающих возможность межзвездной связи, волей-неволей оказывались включенными в действующую банковскую систему. Межзвездная торговля держалась на кредитах, а все расчеты производились через Центральные Миры, где и находилось головное отделение Общего Банка.

В свое время, уже добрый десяток тысячелетий назад после распада Первой Империи и наступивших «темных веков», Центральные Миры выступили гарантом производимых расчетов, упирая на собственное технологическое превосходство, и предложили «единую денежную систему, расчетной единицей которой является «Кред». А гарантом платежеспособности опять-таки выставили свое превосходство в технологиях. И это у них получилось!

Хотя все устоявшиеся государства имели собственные деньги, но они действовала в основном только в пределах одного государства или, максимум, в объеме нескольких государств-союзников. Всеобщей же «звездной валютой» были все-таки именно «креды».

Конечно, когда вся высокотехнологичная продукция идет «из одного адреса», трудно настаивать на расчетах в собственной валюте. Тем более, что Центральным Мирам требовалось только сырье. С течением времени, с чьей-то легкой руки, «кред» превратилось в «кредит», и теперь даже в серьезных документах трудно было увидеть официальное название. Все пользовались уже давно привычным определением «кредит».

Тем не менее, в каждом государстве существовали «внутренние деньги», использовавшиеся для расчетов среди «нормалов», тех людей, кто не имел нейросети. Таких набиралось около трети всего населения. Эти люди, не имеющие средств на установку нейросети. были вынуждены жить в гравитационном колодце планеты. Получить работу хотя бы на орбитальной ферме было для них счастьем. Хотя труд чернорабочего и оплачивался крайне скудно, все же минимальные заработки на орбите были выше того максимума, на который они могли надеяться на земле.

Все было просто. Хочешь к звездам? Установи нейросеть. На это нет средств? Возьми кредит.

Кредиты... Абсолютно все было завязано на них. Нет. не столь на деньгах, как таковых, а именно на банковских кредитах. Кредиты брали на все: на установку нейросети. на установку имплантатов. на покупку баз знаний, на собственный корабль, на... да на все! Кредиты давали охотно. Обеспечением кредита могло являться что угодно: будущие доходы, имеющаяся собственность... все. что угодно. Иной раз даже жизнь - долг неплательщика могло выкупить государство, а потом отправить такого человека отрабатывать. Чаще всего эти люди попадали во Флот, ведь априори людские потери там были достаточно высоки.

Пустота никогда не прощала ошибок и небрежности.

Все в этом мире было завязано на деньги. Даже жизнь и смерть. Тем более - смерть.

10

На второй день предоставленного отдыха, перед официальным выбором спецификации и принятия Присяги. Дикому пришел вызов от штаб-сержанта, начальника учебного подразделения. Во всем Флоте все держалось на сержантах и старшинах. Градация званий этого среднего армейского звена насчитывала более десятка уровней. Офицеров было мало, и для выходца «из низов» получить офицерское звание было почти нереально.

-Дикий, зайди! - прочитал он поступившее сообщение, значком моргнувшее в уголке глаза.

-              Парни, я к начальству! - сообщил он соседям по кубрику, - Если что. я у штаб-сержанта.

-              Вали, дикарь! - усмехнулся Салт, - Нанопасту захвати. Легче входить будет!

Обычно, новобранцев в штаб вызывали для объявления взысканий. Дикий уже несколько раз успел там побывать, периодически забывая добавлять «господин» перед званием, к примеру, вместо «господин сержант» произнося просто «сержант».

Провожаемый громким хохотом, он выскочил из кубрика и рысцой побежал в штаб. Распоряжения «все команды выполняются бегом» никто не отменял, а система тотального контроля во всем объеме бокса учебного подразделения никогда не отключалась.

-              Новобранец Дикий прибыл! - отрапортовал он. войдя в помещение, и замер. На него с ухмылкой смотрел старшина Тренг.

-              Надо рапортовать «Прибыл, господин штаб-сержант!». - поучительно сказал вышедший из санузла штаб-сержант, - Минус тридцать декадного оклада! За что. ты уже сам знаешь.

-              Так точно, господин штаб-сержант! - вытянулся Дикий.

-Тут с тобой пообщаться захотели, без свидетелей, - удовлетворенно кивнул начальник, - Но сразу говорю - этого не будет!

-              Керт! Не поднимай волну! Все в порядке! - прогудел Тренг, - Мы с тобой уже пет тридцать друг друга знаем. Просто... разговор слегка...

-              Нет. Тренг! Не положено это! Я должен быть в курсе всех событий, происходящих с моими подопечными.

-              А коща. говоришь, ты их в увольнение выпускать станешь? Сейчас можешь?

-              Через месяц. Минимум. И то, если взысканий не будет. - отрезал штаб-сержант.

-              Нет... через месяц, да еще если без взысканий, это уже поздно. - усмехнулся Тренг. - Я вижу, он у тебя постоянно...

-              Да. постоянно. И регулярно! До тех пор. пока он не научится уставному обращению, будет сидеть тут! - оскалился Керт.

-              М-да. штаб-сержант, вижу, у тебя служба туго поставлена! - хмыкнул Тренг. - Ну что ж. Если так... Тренг взглянул на Дикого.

-              Помнишь наш с тобой договор? Керту... извини, - повернулся он к товарищу. - Штаб-сержанту Керту о нем говорить можно? Я бы посоветовал сказать.

-              Можно. Тренг. - согласно кивнул Дикий, - Ничего особого в нашем договоре нет.

-              Ну это как посмотреть, - усмехнулся старшина, - Расчетный счет получил? Номер мне скинь.

-              Что у вас за дела? - поинтересовался Керт.

-Да я всего-то продал принадлежавший Дикому внутрисистемник. - улыбнулся Тренг, - А расчетного счета на тот момент у него не было.

-Так в чем проблема? - удивился штаб-сержант.

-              Проблема... - старшина Трент стал серьезен. - Проблема в кредитах. Вернее, в их количестве. -Трент, что случилось? - задал вопрос Дикий, все это время так и стоявший у входной двери.

-              Проверь счет. - коротко ответил Трент.

Дикий, выполнивший указание старшины, мысленно присвистнул. Его счет, на котором лежали жалкие пол-сотни марок, полученных в качестве оклада новобранца за вычетом «минусов за взыскания», только что пополнился на восемьсот сорок тысяч. Кредитов. Именно кредитов!

Видимо, что-то отразилось на его лице, потому что пристально следивший за ним штаб-сержант моментально стал задавать вопросы.

-              Итак, новобранец! Что у вас за дела?

-              Подожди Керт, не дави бойца. - прервал его старшина, и повернулся к Дикому, - Я сам могу рассказать. Даешь добро? Дикий только молча кивнул.

-Тогда свободен! - отпустил его Тренг, - И лови мой контакт. Может, еще свидимся. Дождавшись подтверждающего кивка своего командира, штаб-сержанта Керта. Дикий вышел.

11

Штаб-сержант Керт вышел из-за своего массивного стола, и пошел к низенькому диванчику в имеющейся в его кабинете зоне отдыха. По дороге к столику он залез в шкаф, достав фляжку и пару стаканчиков.

-              Что ты там сидишь. Тренг? - махнул он рукой, - Иди сюда, выпьем. А заодно и поговорим.

-              Можно и выпить. - согласился старшина. - Я не на службе сейчас, жду перевода. А ты тут сам себе хозяин. И поговорить тоже можно. Вижу, у тебя есть вопросы.

-              Да уж... вопросы у меня появились. - произнес сержант, дождавшись, когда Тренг пересядет, - Ну что? За встречу?

-              За встречу! - Тренг одним махом выпил налитое, и причмокнул губами - Эх... да ты. брат, пижон! -А ты что думал? Что я пойло только флотской поставки лакаю?-ухмыльнулся Керт.

-Да. ты действительно пижон! - заключил Тренг. крутя в пальцах стаканчик.

И фляжка, и стаканчики были сделаны из редких металлов. Более того, они были покрыты тонким слоем простой керамики с вязью затейливой гравировки, сквозь которую и проступал благородный материал.

Сержант Керт только довольно щурил выпуклые глаза.

-              Ну, давай еще по одной! И поговорим. - сказал он.

-              Давай еще. - согласился Тренг, - А потом адресок дай, где такую классную выпивку берешь.

-              Знаешь, пойло-то не из дешевых... - заметил командир учебки.

-              Я при деньгах. - коротко ответил старшина.

-              Что, Тренг, закрыл свой кредит? - поднял брови сержант, - Быстро ты как-то. Я думал, что тебе еще лет десяток служить. Коїда ты решился новую сеть поставить, я подумал «Все. пропал мужик! Или скопытится, или снова контракт на три срока!». А ты вон, уже рассчитался, видимо. Или вам боевые подняли?

-Да. рассчитался. И нет - боевые не подняли, все осталось также, как и раньше. Я. собственно, из-за этого и пришел. На бойца твоего посмотреть, да адресок свой скинуть. - Тренг поднял стаканчик, выглядевший наперстком в его лапе, - Может, еще по одной?

-              Согласен. - Керт поднял фляжку, - Но ты мне расскажешь все и подробно. По рукам? -Хм... за «подробно»ты одной фляжкой не отделаешься!-ухмыльнулся Тренг. -Договорились, фляжка будет не одна. Но все должно быть именно подробно!

-              По рукам! - ответил Тренг, вновь поднимая стаканчик.

Вспоминая прошлое и подшучивая друг над другом, старые друзья допили початую фляжку.

-              Ну что, - спросил сержант, принеся вторую, - Что там у тебя с этим Диким? -Хорошо все. - благодушно прогудел Тренг. - Двести с лишним тысяч, как с куста! -Да! Двести тысяч марок - неплохая сумма! - покачал головой Керт.

-              Кредитов!

-              Что? - поперхнулся Керт.

-Двести с лишним тысяч. Кредитов! - повторил Тренг, - Столько мне досталось после продажи его кораблика.

-              У него что. внутрисистемная канонерка была? - удивился Керт, - И как вы ее притащили? Я читал досье - его сразу к нам отправили после вашей стыковки!

-Да нет. не канонерка, - усмехнулся Тренг. - Но все же денег кораблик стоил немало. Да я еще и продешевил! Можно было на треть цену поднять, и то, думаю, купили бы! В общем, слушзй...

Старшина беседовал с Кертом еще минут сорок, рассказывая приключения крайнего вылета. Сержант слушал, раскрыв рот, но, впрочем, не забывая своевременно наполнять посуду. Конечно. Тренгу гораздо быстрее было бы оформить все сказанное одним файлом, да и скинуть на нейросеть другу... Но зачем, коїда есть свободное время и хорошая выпивка? Получить удовольствие от неспешного общения с возможностью «промочить горло» выпадает нечасто!

-              Вот так оно и получилось. - закончил Тренг, - И я рад, что не кичился своим званием, а по-дружески обошелся с этим парнем. Иначе он обратился бы не ко мне, а к кому-нибудь другому. И мне действительно пришлось бы еще «три контракта» тянуть до выплаты всех долгов.

-Да уж... повезло тебе! - глубокомысленно заявил Керт, разливая остатки, - Я всеща знал, что ты удачливый сукин сын!

-              Это да. Этого не отнять. - ухмыльнулся старшина, - А ты к моим советам прислушайся! Глядишь, и тебе немного удачи перепадет!

-Даты и не советовал ничего!-удивленно поднял брови сержант.

-              Разве? - в свою очередь удивился Тренг, - А что же я тебе тут уже целый час рассказываю?

-Жизнь свою ты мне рассказывал. Что и как было. Про Дикого этого тоже говорил... много говорил. - ответил Керт.

-              Вот это и был мой тебе совет! - наставительно поднял палец старшина, - Просто рассказал тебе, что было, и к чему это привело. Я не знаю, какие тебе советы давать! Спящие знают, что в голове у этих лишенных творится. А ты парень неглупый, вон, целый начальник уже! Сам решишь, что делать и как поступать. Может, доброе отношение и обратно как-нибудь вернется. Мне ж вернулось!

-              Думаешь, это офицер? - осторожно спросил сержант.

-              Не уверен... Но сам посуди: взяли в бою, остаточные следы нейросети, шаттл по цене неплохой канонерки, ствол непонятный. У раба-то! Ствол! Кстати, ты его на хранение изъял?

-Да, в сейфе. - отстраненно ответил о чем-то задумавшийся Керт.

-              Вот! Странным тебе ствол не показался? А мне вот показался, и справки я навел. Это ручной лучемет времен Первых! Причем с персональной привязкой, в рабочем состоянии! Сам знаешь, сколько такая игрушка стоить может.

-              Первых, говоришь? Ну, Первых так Первых... - вынырнул из раздумий сержант, - Слушай, Тренг! Если он - офицер, да еще и аристо, то какого Спящего он новобранцем-то пошел?

-              А я не знаю. Да и знать не хочу. Памяти его лишили, это точно. Так притворяться невозможно, да и док мне это подтвердил. А раз памяти лишили... Значит, кому-то это очень надо было. - Тренг, расслабившийся за время разговора, вдруг подобрался и стал похож на сжатую пружину, - Знаешь, Керт, мне вот сейчас в голову пришло... За последние четыре сотни лет исчезло два Дома. И один из них - Великий Дом. Может...

Старшина замолчал, сам испугавшись своей мысли. Если Дом уничтожали, то старались уничтожить и всех его членов. Поголовно.

-Аристо, говоришь... может быть. - вновь задумался сержант, - А почему ты решил, что это офицер? Я его учетку ПБН смотрел. Пусто там!

-              Посмотрел я на него, пока мы те пять прыжков шли. - ответил старшина, - Сам понимаешь, времени достаточно было. Так вот... сложилось у меня ощущение, что он не учится, а вспоминает. С тяжелыми латами за десять минут свыкся, на уровне. А ведь ты сам знаешь, что обычное мясо на освоение лат минимум неделю-две тратит, да и то они почти пол-года потом от дерьма, хоть и в латах, не отличаются. И легкого серва одним выстрелом сжег, навскидку. Да и много чего другого... я же тебе рассказывал.

-              Значит, посоветовать ты мне ничего не можешь. - протянул Керт.

речей, ни чего- предпагаемым отправил файл

-              Нет, отчего же, могу. Сейчас только понял, что могу. - ответил Тренг, - Присмотрись к парню. И, самое главное, не мешай! А если еще что-то хорошее ему сделаешь, так он запомнит... как, впрочем, и плохое. Так что я бы на твоем месте все же чем- нибудь помог этому парню.

12-15

Выбор специальности для дальнейшего обучения прошел спокойно. Не было ни построений, ни долгих нибудь выдающегося. Просто утром каждому из новобранцев пришел файл с перечнем специальностей, окладом и учебным расписанием. Каждый из будущих специалистов выбрал желаемую специальность и своему сержанту.

Присяги как таковой тоже не было. Вместо присяги каждому на нейросеть скинули уже заполненный контракт. Новобранцам оставалось лишь прочитать, согласиться с условиями и поставить электронную подпись.

-              Эй, парни! - негромко позвал Дикий, - Это все? Больше ничего не будет?

-              А что ты еще хотел? - грубовато отозвался Салт, - Контракт подписал? Все, служба пошла!

-              А как же присяга? - недоумевал Дикий.

Откуда в его голове взялись такие представления о начале службы, он сказать не мог.

-              Что это за хрень? - заинтересовался Плите.

-Ну... присяга... м-м-м... клятва верности государству. - как мог, так и объяснил Дикий.

-              Да ты, парень, сериалов про Первую Империю насмотрелся, что ли? - спокойно проговорил флегматик Гарсен, - Так забудь! Тут тебе не гребаный голофильм, а самая настоящая жизнь. Салт тебе уже сказал: подписал контракт - служи. А если от пунктов контракта отступишь, тебе конец. Контракт ведь!

- Хм! - хмыкнул Дикий, - Ясно.

Согласно персональным картам ФПИ, новобранцам предложили базы данных и комплекты имплантатов. желательных для прохождения службы с учетом выбранных специальностей.

-              Итак, мясо, может быть кто-то из вас уже «все знает», но я обязан провести инструктаж! - прохаживался перед строем сержант-наставник, - И я его проведу! Вы ведь пришли сюда послужить Федерации? Да?

-Такточно, господин сержант-наставник! - рявкнул строй.

Уж что-что, а бегать и дружно соглашаться за прошедший месяц научились все.

-Так вот! - сержант говорил негромко, но его слышали все.

Слова наставника дублировались системой, в реальном времени передававшей сказанное вслух на нейросети подчиненных, переводя слова в электронный вид и обратно.

-              Первое что вам стоит уяснить, так это то, что бесплатно в нашем мире ничего не бывает. И предложенный вам. голодранцам, комплект баз и имплантов стоит денег. Но Флот не собирается на вас зарабатывать! Комплект предлагают хоть и минимальный, но с хорошей скидкой, и расплатиться за него вы сможете уже через полгода-год беспорочной службы. Это вам ясно?

-Такточно, господин сержант-наставник!

-              Хорошо. Продолжим! С предложенными вам комплектами вы можете служить без проблем, но я бы посоветовал получить максимальную комплектацию, которая только возможна по данным ваших ФПИ. В этом случае выплаты увеличатся, но вы сможете выполнять свои обязанности лучше, быстрее, качественней! - сержант прочистил горло, - И это поможет вашему продвижению по службе! Вам все ясно?

-Такточно, господин сержант-наставник! - вновь рявкнул строй.

-              Если вам все ясно, то! В колонну по одному! В медицинский сектор! Бегом! Марш! «А ты к штаб-сержанту!» упало сообщение на сеть Дикому.

13

Из воспоминаний его вырвал громкий вопль. Однако Дикий невозмутимо продолжал заниматься оставшимся возле него сервом, не обращая никакого видимого внимания на возмущенные крики.

-              Рядовой! Ты что себе позволяешь? А? - надрывался пузатый коротышка.

Хотя, конечно, коротышкой он был по меркам Десанта Флота. Дикий, со своими «метр-восемьдесят шесть», был ненамного выше его. Средний рост десантника был чуть выше метра и девяноста пяти сантиметров.

-              Ты меня вообще слушаешь? Немедленно отзови своих уродов! - продолжал кричать толстяк. - Я уже вызвал твоего командира! А сейчас я еще и подам официальную жалобу!

Люди, втихую подглядывавшие за Диким, в данный момент находились на небольшом, свободном от грузов пятачке между стеллажей и штабелей контейнеров, а вокруг них «плясала» пара боевых сервов. загнавших их на этот пятачок и не дававших сделать ни шагу в сторону.

-              Рядовой! Что здесь происходит? - материализовался сержант-взводный.

-              Сержант! Во время тестовых прогонов сервов были локализованы лица, осуществлявшие слежку. В штате отряда лица не числятся. Мной было принято решение о временном ограничении возможности их передвижения. Рапорт подал. - ответил Дикий.

-              Я карго-мастер этой станции! Какого черта... ай! - возмущение прекратилось, а толстяк упал на пол, корча страшные рожи и подвывая на одной ноте.

Дикому надоели угрозы и обвинения, и один из находящихся под его прямым контролем сервов «наступил» толстячку на ногу. Со стороны все выглядело так. как будто рванувшийся в сторону человек сам сунул конечность под переступающие ходовые опоры... Но Дикий-то точно знал, что произошло на самом деле.

-              Взыскание. Минус двадцать суточного оклада. - мрачно отреагировал сержант, - Рядовой Дикий! Мы находимся на союзной территории. И отзови своих сервов.

-              Есть минус двадцать! - спокойно отозвался Дикий, - Есть отозвать!

-              Господа! - повернулся сержант в сторону людей, - Что вы делали в данном помещении во время тестирования приданных моему взводу сервов?

-              Я карго-мастер этой станции! - отозвался толстяк, уже закончивший выть и сидевший на полу, держась за ногу, - Вместе с техником склада я проводил внеплановую инвентаризацию вверенного мне имущества! А этот...

-Довольно! - прервал его сержант, - Дикий, а ты что скажешь?

-              Проводил тест сервов. Заметил неустановленных лиц. Ограничил их перемещения и подал рапорт.

-              «Господин сержант» не забывай! - прошипел взводный, - Минус десять от декады!

-              Есть минус десять от декады, господин сержант! - спокойно отозвался Дикий. «Окладные» штрафы ему не были страшны. На счету еще оставалось достаточно кредитов.

К штрафам Дикий давно привык. Неизвестно, почему, но в его мозгу иногда «клинило», и он напрочь забывал титуловать начальство. Вот ведь вроде бы не сложно добавить «господин» перед званием, ан нет, что-то не давало. И поэтому взыскания в виде штрафов сыпались дождем.

-              Хорошо, боец. - кивнул сержант, - Так зачем ты тут такое устроил-то?

-              Господин сержант, мои сервы адаптированы для действий на поверхности планет. - Дикий сделал мысленное усилие, и уставное «господин» вылетело автоматически. - Усиленная модификация. Об этом есть особая отметка службы снабжения. Я счел, что не стоит всем и каждому демонстрировать новую технику. Пункт восемнадцать, подпункт сорок пять, раздел четыре Контракта.

-              Понял тебя. - снова кивнул сержант, - Продолжай прогонку. А вас, господа, прошу пройти со мной к начальнику станции!

Мрачный карго-мастер, поддерживаемый техником склада, хромая направился в сторону выхода. Вслед за ними сделал пару шагов и сержант, но вдруг обернулся к Дикому.

-Ты их как на контроле всех держишь? - кивнул он в сторону сервов.

-              Нейрохаб. Мультиканальный. - Дикий постучал по своему шлему в районе виска.

-              Не забывай добавлять уставное «господин сержант», -устало произнес сержант, - Минус двадцать от декады.

-              Есть минус двадцать от декады, господин сержант.

Сержант и сам был «молодой». Он только пару месяцев назад закончил сержантскую школу, подтвердив необходимый объем знаний, так что к собственному титулованию до сих пор относился трепетно. Это было его первое задание, и он отчаянно боялся «потерять авторитет».

Проводив всех взглядом, Дикий отправил сервов отрабатывать «создание малого охранного периметра в заданных координатах», а сам вновь погрузился в воспоминания.

14

Колонна новичков трусцой убежала в сторону медицинской секции, а получивший отдельное указание Дикий такой же трусцой направился в штаб учебного подразделения.

-              Новобранец Дикий прибыл! - доложил он штаб-сержанту.

Штаб-сержант Керт. заполнявший какой-то документ, молча ткнул пальцем в сторону стула, стоящего перед его массивным столом, и продолжил заниматься своими делами. Дикий спокойно уселся на неудобное сиденье, приготовившись к ожиданию. Однако начальник неожиданно быстро все закончил.

-              Прибыл, значит. - буркнул он, тряхнув головой, - Хорошо. Штаб-сержант немного помолчал, пристально глядя на Дикого.

-              Вот что, - начал он, - Я тут с Тренгом пообщался... Ну, ты знаешь. В общем, я решил помочь тебе, по мере возможности. Советом, на другое и не рассчитывай! Опыта у меня много, стаж чуть меньше, чем у Тренга. Начинали мы оба с рядовых бойцов десантных подразделений, а доросли до сам видишь кого.

Штаб-сержант Керт щелкнул пальцем по мягкой электронной петлице на вороте комбинезона.

-              В общем, если примешь мой совет, я готов его дать.

-              Я приму совет, штаб-сержант. - спокойно кивнул Дикий, - Я ничего не помню, и буду рад такой помощи.

-              М-да... - хмыкнул штаб-сержант, и вновь пристально посмотрел Дикому в глаза.

«Похоже. Тренг был прав» решил он. «Это не «обычный бывший раб». Да. похоже, что не был он и городским отребьем или фермером из аграрного мира. Сверху он. точно сверху. Слишком спокоен, даром что память потерял».

-              Значит, слушай. Начнем с того, что сеть тебе уже установили. Сеть странная, не для Федерации произведена, но это ничего страшного. Импланты для всех стандартизованы, проблем не возникнет. По поводу того комплекта, который предложат медики, мне сказать нечего. Это минимум. И тут есть варианты.

Штаб-сержант искоса взглянул на Дикого, проверяя его реакцию.

-Тренг мне кое-что рассказал... Деньги у тебя есть?

-Да. Восемьсот сорок тысяч. - коротко ответил Дикий, - Кредитов.

-              Хм. Очень хорошая сумма! - хмыкнул штаб-сержант, - Тоща от предложенного комплекта отказывайся, проси ставить лучшее, что у них есть. Стоимость комплекта все равно на вас кредитом повесить хотят, так что ты ничего не потеряешь, а поставив более лучшие имплантаты. выиграешь во всем. И в скорости обучения, и во многом другом. Да и дешевле тебе получится, чем что-то еще. Наши медики при закупке имплантатов хорошей бонусной программой пользуются, за массовость. Понял?

-              Понял сержант. Спасибо, я не забуду!

-Да, и еще... От баз знаний не отказывайся. Но плати за них сразу. Если подберешь себе еще несколько баз, они тоже обойдутся тебе с хорошей скидкой. Так что выбери что-нибудь, с прицепом на будущее. - сержант помолчал, что-то обдумывая. - И сразу проси нейрохаб вживить, минимум на три канала. Тебе для работы с сервами самое то будет! А с медиками я поговорю, чтобы все хорошо сделали.

Штаб-сержант взглядом оценил Дикого.

-              Во второй уровень имплантатов советую комплекс «ловкость-реакция». Ты парень крепкий, к весу пат приноровишься, поэтому «силу» не советую. Ну, и добей второй уровень чем-нибудь, что медики посоветуют. У них всегда что-то интересное есть.

-              Понял. Еще раз спасибо. Разрешите идти, господин штаб-сержант? - поднялся Дикий.

-Да. давай, двигай в медблок. - махнул рукой сержант, - Там уже скоро твоя очередь подойдет. Дикий вышел из штаба и не спеша потрусил в сторону медицинского блока.

15

Настойчиво моргавшие значки и негромкий лязг опор отработавших заданное упражнение и успевших вернуться сервов, вырвали Дикого из раздумий.

Загнав технику в транспортный контейнер и накрыв уплотнителем-упаковкой, Дикий направился в общий зал, где в ожидании челнока томились парни его взвода.

-              Господин сержант! Ситуация с сервами такая же неоднозначная, как и во время приемки на базовой станции. - доложил он, - Прошу подтвердить заявку на замену блоков ходовых инициаторов!

-              Дикий, ну что тебе неймется? А? - устало посмотрел на него сержант, - Тебе что на базе хозяйственник сказал?

-              Старшина службы технического обеспечения отправил меня к Хшарам. По его данным сервы первого срока, неисправностей нет. Но мне не нравится их... м-м-м... - Дикий замялся, но все же подобрал определение своему чувству, - Мне не нравится их поведение!

-Тесты что показывают? - устало прикрыл глаза сержант.

-              «Зеленое». - уверенно ответил Дикий.

-              Ну так иди туда, куда тебя хозяйственник отправил! - ответил сержант, - Свободен!

-              Сержант! Моим сервам требуется техническое обслуживание и замена блоков ходового инициатора! - уперся Дикий, - Ремонтно-тестовый стенд имеется только на станции, как и склад запчастей. При выходе серва из строя на поверхности планеты я не смогу обеспечить ремонт механизма!

-              Минус тридцать к декаде, - лениво протянул сержант.

-Также мне требуется запас боеприпасов по боевой-боевой норме, малая зарядная станция и полевой ремнабор. Прошу завизировать заявку!

-Минустридцать пять.

-Данные позиции имеются на складе станции. Препятствий к получению нет.

-              Минус сорок.

-              Господин сержант! Прошу завизировать заявку! - стоял на своем Дикий, - Я знаю, что это необходимо!

-              Минус пятьдесят!

-              Без запрошенного оборудования я не смогу организовать независимый периметр, без боеприпасов мои сервы станут бесполезны через десять минут активного боя. а без полевого ремнабора я не смогу...

-              Да задопбал ты. забери тебя Спящие! - взорвался сержант, - Какой, к Хшарам независимый периметр? Какой бой? Ты описание планеты смотрел? Ты внизу целый месяц сутками будешь валяться в жилом модуле с кондиционером! И только иноіда наружу выбираться, в патруль! Да там сила тяжести полуторная! Думаешь, зря нам доспех с усиленными сервоприводами выдали? А в патруле следить будешь, чтобы местная живность в бункер не заползала!

-              Господин сержант! - упорно продолжал Дикий, - Прошу завизировать заявку на получение имущества и боеприпасов!

-              Надоел! Уйди с глаз моих! - зарычал сержант, - Дополнительные боеприпасы по боевой-боевой норме ты получишь, заявка подписана. И будешь у меня постоянно в полной выкладке ходить! А остальное не требуется. На наземной базе все есть!

-              Прошу подписать получение остального оборудования, - уперся Дикий.

-              Минус восемьдесят на две декады. - отвернулся сержант, - А остальное, если хочешь, покупай на свои деньги! Свободен!

Дикий четко козырнул, развернулся и ушел, провожаемый взглядами бойцов взвода, с интересом следивших за перепапкой.

16

За время, прошедшее в тестировании сервов и спорах с сержантом. Дикий изрядно проголодался. Получив отказ сержанта в подписании заявки, он отправился прямиком в столовую.

Чем на станции было хорошо, так это тем, что прием пищи был не регламентирован. А отсутствие задач до отправки на планету освободило просто огромное количество времени. Поэтому все проголодавшиеся могли свободно посещать местную столовую. Выбор блюд простенького пищевого синтезатора, конечно, не радовал разнообразием, но желудок наполнить было можно.

Забрав поднос и усевшись за стол. Дикий задумался. Последние несколько часов его глодало чувство «уходящего времени», а дать рациональное объяснение подобному чувству он не мог.

-              Привет! - грохот опустившегося на его стол еще одного подноса отвлек его от мыслей. - Я тут присяду, ты не против?

-              Привет. Не против, садись. - Дикий поднял глаза.

Напротив него усаживалась поудобнее, ерзая на стуле, симпатичная женщина.

-              Ну, и что ты устроил в третьей секции второго склада? - поинтересовалась она. - Мой муженек уже несколько часов строчит докладные, потом стирает, а потом пишет почти то же самое, но другими словами!

-              Твой муж?

-              Ну да. Мой муж - начальник этой станции. А что тебя так удивляет?

-              Меня не это удивляет. Меня удивляет то, что ты согласилась работать в такой дыре, как эта. - ответил Дикий, якобы не обращая особого внимания на собеседницу.

Это далеко не соответствовало действительности. Женщина, да еще и такая симпатичная, была первой женщиной, увиденной им за долгое время. Видимо, что-то такое отразилось на его лице, потому что собеседница весело улыбнулась.

-              А что тут такого? - она снова поерзала, якобы устраиваясь . заметив, что именно это движение выбивает его из колеи, - Муж - начальник станции, я - суперкарго, двойной оклад обоим. Хороший доход получается! Скоро мы сможем взять небольшой межсистемник и сдавать его в аренду!

-А риск? - возразил Дикий, успевший справиться с гормонами.

-              А что риск? - засмеялась она. - Кому мы тут нужны? Станция хоть и малая, но бывшая военная. Защита хорошая, а добычи от нас мало. От пирата отобьемся! Да уже и отбивались, вполне причем успешно!

-А если НЕ пират? - возразил Дикий.

-А если не пират, то будем молиться Спящим и эвакуироваться! - улыбка собеседницы несколько поблекла, - Но это вряд ли. Мы на отшибе, система ценности не представляет. Мы уже два конфликта пережили, никто к нам так и не сунулся.

-Да, удачно устроились! - согласился Дикий, поняв, что рассуждать на эту тему женщине неприятно.

-              Удачно! - подтвердила она, снова улыбнувшись. - Так что ты там устроил? Мой карго-мастер тоже пишет жалобы и собирается засудить тебя!

-              За что? - приподнял бровь Дикий, - За собственные некомпетентность и неосторожность?

-              Наоборот! Он очень осторожен. И уверен, что это ты его травмировал! Разве это не так? - женщина вновь поерзала, впрочем, не добившись ожидаемого эффекта.

-              Нет, не так. У меня мультиканальный нейрохаб. - Дикий вновь, как и на складе, постучал пальцем по виску, - Я контролирую каждое движение всех трех сервов.

-              И как же тогда один из них отдавил ногу моему сотруднику?

-              Каждый серв весит больше тонны. Инерция. - ответил напрягшийся Дикий, - И только благодаря моему контролю серв не раздавил ему ногу полностью. Я успел перераспределить массу на другие опоры.

-Да? - якобы огорчилась женщина. - А я думала, ты его специально... Он мне так надоел! И я была бы так благодарна, если бы это действительно был ты...

Женщина, прикрыв глаза, томно потянулась, отчего и так сидевший в обтяжку комбинезон обрисовал фигуру еще четче. Однако глаза, блеснувшие сталью сквозь прикрытые веки, свели уловку на нет.

-              Это не я. - вновь отказался Дикий, - Я лишь спас твоего подчиненного от тяжелой травмы. Он слишком резко двинулся.

-              Эх... А я так надеялась! - женщина грациозно выскользнула из-за стола, оставив свой заказ на подносе совершенно нетронутым, - Впрочем...

Пройдя вплотную к Дикому и обдав того терпким сладковатым запахом, она слегка, словно бы невзначай, склонила голову и прошептала: - Если все же это был ты. минут через двадцать-тридцать зайди в тот же склад. Ряд тридцать два. контейнер восемнадцать Бэ. Он пустой, как и все остальные, но там - мертвая зона камер и датчиков контроля.

Вильнув на прощание бедрами, женщина вышла из столовой.

17

Дикий, доев свою порцию, выкинул оба подноса в утилизатор и тоже вышел из помещения. С ним творилось что-то странное. Он хотел эту женщину! Хотел до одурения, до дрожи в конечностях!

Собрав мысли в кулак, он скорым шагом отправился в небольшой зал, где на откидных сиденьях и собственных баулах коротал время его взвод.

-              Сержант, со мной что-то происходит. - сказал он. так стиснув зубы, что стало сводить скулы.

-              Рядовой Дикий, тебе мало «минусов» к твоему окладу? - лениво повернулся сержант, но, увидев его состояние, вздрогнул.

Дикий весь покрылся испариной. Он стоял, стиснув кулаки и играя желваками. Лицо сержанта то расплывалось перед его глазами, то вновь попадало в фокус. Ему хотелось бежать! Бежать туда. где. по ее собственному признанию, находилась та женщина! Бежать!

-              Медик! - негромко позвал сержант, - Ко мне! Всем: внимание, возможен инцидент! Желтая готовность!

Нздев шлем и перейдя на внутреннюю циркуляцию, сержант скосил глаза на датчик-анализатор. Тот показывал статус «зеленый». Последовав его примеру, бойцы также загерметизировались. Один Дикий стоял без шлема, оглядываясь вокруг безумным взглядом.

-              Отравление. Неизвестное вещество. - констатировал подскочивший медик, и тут же всполошился: - Держите его! Дикий, похоже, не осознававший своих действий, куда-то двинулся.

Набежавшие товарищи прижали его к полу, а медик, вставив шлейф-коннектор в разъем лат Дикого, в быстром темпе отдавал какие-то команды. Активировавшаяся аптечка выдала череду уколов, от которых Дикий успокоился и уснул.

-              Что с ним? - спросил сержант.

-              Через десять минут узнаєм точно. - ответил штатный медик взвода, следивший за показаниями системы биомониторинга, встроенной в латы пострадавшего.

-Аесли предварительно?-уточнил сержант.

-              Симптомы отравления неизвестным веществом. Состав крови отличается от нормальных показателей. - кратко ответил медик.

-Для остальных опасность есть?

-              Нет. не должно быть. Если бы было заразно, мы бы тут все уже... - медик напряженно оглянулся, ища похожие симптомы,

-              Эй. парни! Если кому-то плохо станет, сразу мне говорите!

Самочувствие остальных оставалось в норме, поэтому никто не отозвался.

-              Что делать будем? - спросил сержант.

-              Ничего мы не сделаем. - ответил медик. - Я подключил станционный ИскИн, жду результатов обработки данных. О! Кажется, что-то есть!

-              Болезнь? Вирус? - напряженно спросил сержант.

-              Нет. Похоже на сильный наркотик. Для остальных все безопасно. - медик сосредоточенно следил за происходящим, - О! Наниты! Да у него, похоже. АВАТ-модуль стоит!

-              Что? - в очередной раз не понял сержант.

-              Имплантат «АнтиВирус-АнтиТоксин», АВАТ. - пояснил медик, - Дорогая штука! Имплантат второго уровня, сидит в печени. Тысяч восемьдесят такой стоит. Тоща вообще ничего понять не могу. Наркота на него не подействовала бы. да и большинство вирусных и отравляющих препаратов тоже.

-              Так что же с ним случилось? - не выдержал взводный.

-              Садж. не знаю! Имей терпение. ИскИн станции такой информацией не обладает, запрос наверх переслал. Минуты через две-три ответ придет... наверное. - медик о чем-то задумался, - Кстати, сержант... Заявку на связь подпиши, а?

-              Какую связь?

-              Дальнюю связь. - пояснил медик. - Я запрос отправил, и счет тоже мне выставили. Двести кредитов! Подпиши, а? Я нашим штабным переадресую. Все же не для себя, а для твоего бойца старался!

-              Нуты и жук! - отозвался сержант, но заявку на дальнюю связь все же завизировал.

-              Вот и хорошо! - обрадовался медик. - И это правильно, садж! О! Ответ пришел. Та-а-ак... Эндорфины... м-м-м... О-о-о!

Хм...

-              Что там? - взводному надоело слушать невнятно мычащего медика.

-Да вот, интересная штука получается. - широко улыбнулся медик, - Похоже, твой боец очень-очень хочет секса.

-              Я ему устрою сеанс! Коща очнется! - мрачно пообещал сержант.

-Тут не все так просто! - медик согнал с лица улыбку, - С чего бы это вдруг? До полной потери контроля? Вспомни, в каком он состоянии к тебе подошел? Из последних сил держался. Это все равно похоже на отравление. М-м-м... феромоны, похоже. Или что-то с ними связанное, наверное... «Лернская пыль»? Да нет. не может быть! Это же подсудное дело, верные рудники!

-              Ты откуда умный такой взялся? - прервал его размышления сержант, - Учетку мне свою открой!

-              А я на временном контракте. - улыбнулся медик, выполнив требование - Стаж тут с вами набираю. Хочу работать в Институте комплексного развития, у которого головной офис в ЦМ и который платит сотрудникам полновесными кредитами. А они подтвержденный стаж требуют. Вот я стаж и набираю! А почему здесь? Да ведь денег во Флоте побольше платят, а их никогда много не бывает!

-              Да-а-а! - присвистнул сержант, бегло просмотрев «учетку ПБН», - Профессор, хшара тебе в зад!

-              Еще не профессор, но скоро очень надеюсь им стать! - скромно ответил медик, - О! Похоже, наш пациент приходит в себя! Вот сейчас он нам все и расскажет...

18-19

Ремонтно-технический серв. «вооруженный» резаком, занял позицию на крыше одного из контейнеров и поджал опоры, перейдя в режим ожидания.

-              Лайна. ты все сделала? - спросил подтянутый мужчина в дорогом сером комбинезоне.

-              Да. Геор. конечно! Все как по нотам! - улыбнулась Лайна. - Минут через десять-пятнадцать он должен быть тут! Женщина, еще в столовой пытавшаяся добиться признания от Дикого, грациозно потянулась.

-              Ты бесподобна! - улыбнулся мужчина, - Ничего не забыла?

-              Да ну тебя! - возмутилась женщина. - Не в первый раз же! Все нормально будет! -Яне про то спрашиваю! - нахмурился мужчина, - Ты все спрятала? Хвостов не оставила?

-              Все в порядке! - уверила его Лайна. - Остатки в утилизаторе, я нейтрализовалась. Серв в подсобке уже должен все подчистить и уйти на техобслуживание. А там его самого до последней тяги промоют!

-              Ладно! - согласился мужчина. - Но я схожу, проверю.

-              Запрос ИскИну дай. - лениво протянула женщина, - И охота тебе ноги сбивать?

-Дура! - рявкнул Геор, - Нельзя таких следов оставлять! ИскИн все запросы записывает. Если что-то заподозрят, крутить будут по полной! А тут подарок следователю: начальник станции запрос отправил «произведена ли уборка в таком-то помещении»! А если еще начнут копать, почему это прошлый начальник станции подал в отставку, да еще и денег тебе перечисляет... Ты на каторгу хочешь?

-Нет!

-              Тоща думай! Головой думай! На три шага вперед думай! Я что, зря, что ли, тебя вытягивал? Или тебе обратно хочется, в заведение? - отвернулся мужчина, особой интонацией выделив последнее слово.

-              Нет! Не хочется! - отрывисто бросила женщина.

-              И мне не хочется. Поэтому работай по плану! Нам еще двести тысяч собрать, и мы войдем в долю к уважаемым людям! Мужчина развернулся и пошел к выходу из складского помещения.

Женщина, дождавшись его ухода, презрительно сморщилась и сделала неприличный жест.

-              Идиот! «Уважаемые люди»! - шепотом передразнила она, - Жалкие контрабандисты для тебя «уважаемые люди»! Сумма давно уже есть, и я вложила ее в действительно стоящее дело! В новую студию голозаписи! А сейчас мы уже вторую такую же сумму собираем.

19

Сержант-взводный и медик - будущий профессор, с интересом слушали рассказ Дикого, сравнивая его с имеющимися данными.

-              Значит, говоришь, терпкий сладковатый запах? - переспросил медик. - Ну точно! Лернская пыль, растворенная в парфюмерии для увеличения площади испарения! Вызывает неестественно острое желание.

-              Это можно доказать?

-              Нет. вряд ли. Если не найдем саму дурь, то все бесполезно. - ответил медик.

-              Я понял что что-то не так. когда с трудом смог себя контролировать. - произнес Дикий.

-              И сразу пошел ко мне? - недоверчиво спросил сержант.

-              Да, садж. - кивнул Дикий, - Я стал терять над собой контроль, мне хотелось сделать что-то такое, что я никогда бы не допустил в обычном состоянии. Этого не должно быть. Под моим управлением три средних усиленных боевых серва. я мог уничтожить всю эту станцию.

-              Да ладно! - не поверил сержант.

-              Персонал станции и ремонтные сервы мне и моим подопечным не противники. До объявления тревоги и выхода на перехват сервов контрабордажной секции я бы вполне успел добраться до реакторного зала. - серьезно сказал Дикий, - А там тридцать секунд - и все. Вывести из строя внешний канал управления, выжечь управляющую панель и сосредоточенный залп в правую нижнюю треть лицевой стороны реактора. Там контроллер аварийного блокиратора.

-              И что?

-              При выполнении этих действий реактор взорвется через восемь минут. Отключить или заглушить его никто уже не сможет.

-              пояснил Дикий.

-Диверсант, хшара тебе в зад! - выругался сержант. - Откуда ты знаешь такое? Открой свою учетку, боец!

Изучив учетную запись ПБН своего бойца, сержант впал в ступор. Количество изученных, но не подтвержденных, баз превышало четыре с половиной десятка. Начиная от стандартных для десантника комплекта баз по стрелковому оружию и управлению боевой броней, и заканчивая совершенно непрофильными базами по корабельным системам. Ранг баз, конечно, был не самым высоким, от второго до. максимум, четвертого, но само количество! А наличие у рядового второго класса десантного подразделения, который только-только был выпущен из учебки, пилотской базы «управление малыми внутрисистемными кораблями» вообще шокировало. Перепроверив «учетку» еще раз, сержант убедился, что не ошибся.

-              И нахрена тебе столько... м-м-м... - попытался сформулировать сержант, водя перед собой руками.

-              Не знаю. садж. Мне показалось, что все это нужно. - спокойно ответил Дикий. -Дорого, наверное, обошлось... - вслух подумал медик.

-Дорого. - ответил Дикий, - Но я мог себе это позволить.

-              Так чего ж тебя в десант-то понесло? - удивился сержант.

-              Мне больше некуда было податься. - спокойно ответил Дикий, сразу же предупреждая дальнейшие расспросы, - Что со мной случилось?

-              Гормональная атака. - ответил медик, - Хорошо, что ты к сержанту сразу пошел! Хотя тебе это только на пользу. Твой АВАТ запомнил угрозу, и повторение подобного тебе больше не грозит. И голову ты больше не потеряешь, да и на баб будешь спокойнее реагировать!

Медик коротко рассмеялся.

-              Я сделал так. как должен был! О нештатной ситуации было положено доложить начальству! - серьезно ответил Дикий.

-              Ну ты и жук! - скривился сержант, - Ты себе еще ИскИн вместо мозга поставь! И будешь как твои сервы, только чуточку поумнее. «Как должен был»... «Нештатная ситуация»... Идеалист, хшара тебе в зад!

Невольно сержант примерил сложившуюся ситуацию на себя. По сравнению со своим бойцом... он проигрывал. Он бы просто не выдержал!

-              Сержант! Подпиши заявку! - внезапно сказал Дикий, - Мне нужно это оборудование!

-              Иди с глаз долой! - оскалился сержант, - Проверь сервов еще раз! Чтобы я тебя до посадки в челнок больше не видел! И минус сорок за ТРИ декады!

Настырность бойца, наложившаяся на собственный «проигрыш в сравнении», разозлила сержанта до предела. А осознание того, что подчиненный спокойно отдал за имеющиеся у него базы как минимум десятилетний сержантский оклад, вконец вывело его из себя.

Дикий молча козырнул и развернулся к выходу.

-              У тебя четыре часа! - крикнул ему в спину сержант.

Транспортник, привезший смену пилотов, уже вышел из прыжка и полным ходом направлялся к станции.

20-21

Нельзя сказать, чтобы объявленное взыскание очень расстроило Дикого. Деньги еще были. По сравнению с тем. что было на его счету раньше, совсем немного. Около двадцати тысяч.

Кредитов, полученных от старшины Тренга за продажу внугрисистемника, с трудом хватило на установку имплантов. Причем львиную долю посоветовал установить именно штаб-сержант, командир учебного подразделения, находившийся под впечатлением от разговора со старшиной. Вспомнив весь свой опыт, он насоветовал максимум возможного. И недавно разработанный АВ.АТ. только-только появившийся на рынке имплантатов. и мультиканальный нейрохаб. и комплекс второго уровня «ловкость-реакция», и имплзнтаты первого уровня на память и интеллект, и еще что-то. что Дикий так и не смог до конца понять. В общем, голова и тело Дикого теперь были нашпигованы различным высокотехнологичным оборудованием! На которое и ушли все деньги, полученные от старшины Тренга. И даже немного больше...

-              Боец! - сказал ему тогда штаб-сержант Керт. - Не экономь на своем будущем! Да, жизнь в десанте не сахар. И сдохнуть можно быстрее, чем ощутить все плюсы. Но ты - удачливый сукин сын! Я верю Тренгу, я с ним знаком уже третий «длинный» контракт. А это ни много, ни мало, а сорок пять пет! И я. и он знаем цену удаче. Из тех, с кем мы начинали службу, почти никого не осталось. Даже офицеров, хотя они гибнут не в пример реже, чем обычная десантура.

Видя немой вопрос на лице Дикого, штаб сержант подумал, и продолжил.

-              А ты удачливый. - повторил он. - Я не знаю никого, кто будучи освобожден из рабства, поимел корабль за миллион и неплохой ББС, который тоже тысяч за семьсот-восемьсот может уйти. Так что мой тебе совет: не копи барахло. От него тебе сейчас толка никакого не будет. Продавай что можешь, а на полученные кредиты набирай имплантаты и базы знаний. Если сейчас получишь хороший старт, то, глядишь, и в офицеры выберешься! Ну, а если мы в тебе ошиблись, и тебе суждено погибнуть, то хоть не так обидно будет! Ну, что у тебя ще-то там еще гора вещей и куча денег. С банковскими кредитами и помирать легче, мысль что «всех нагнул» и не придется отдавать деньги, переплачивая проценты, все же греет.

Штаб-сержант усмехнулся.

-              Хотя ты кредитов пока не набрал. Ты сразу расплачиваешься. Так что продавай ненужное барахло! Базы знаний тебе нужнее будут. Даже те. которые кажутся совершенно не нужными в данный момент. Тем более, что наши меды отдадут их тебе с хорошей скидкой. Продавай барахло! - повторил он, - Я готов тебе помочь. На тех же условиях, что и Тренг. Думаю, это будет честно. Согласен?

В общем. Дикий согласился.

После продажи ББС, с легкой руки Ас Берда доставшегося ему в качестве трофея с убитого им капитана пиратского корабля и покупки имплантатов и баз знаний, на счету оставалось еще около двадцати тысяч кредитов. Деньги немалые, но все же...

«Голый» оклад рядового второго класса составлял пятьсот марок в декаду, на который шли различные надбавки. Надбавки «боевые», «за патрулирование», «за особые условия службы» и прочее. На круг получалось чуть больше тысячи. Деньги не большие, но и не малые. И терять больше трети этих денег было неприятно.

Снова распаковав транспортный контейнер с сервами, Дикий хмуро огляделся. Чувство «утекающего сквозь пальцы времени» только усиливалось. Вдруг он улыбнулся пришедшей в голову идее и, «свистнув» сервам, направился в дальний угол склада. Именно там должна была ждать назначившая свидание женщина, пребывавшая в полной уверенности, что он одурманен.

Возникшая идея была хороша. Осталось только воплотить ее в жизнь. Женщина не зря ведь его дурманила. Он явно хотела использовать его, Дикого, в каких-то своих цепях.

«Что ж. поиграем!», подумал он.

Подобная «нечестная игра» иногда может и ударить откатом! А мельком брошенная сержантом фраза «можешь покупать на свои деньги» развязывала ему руки.

Все же Дикий постепенно возвращался к своему нормальному состоянию. Несколько месяцев физических нагрузок вкупе с отсутствием стрессов сделали свое дело. Прописанный в ФПИ уровень инди в 90-100 единиц, увеличенный установленной и активированной нейросетью. да еще и усиленный «интеллектуальными» имплантами, с учетом спрогнозированного Кисом «постепенного восстановления», уже перевалил за 170 пунктов.

Почти добравшись до указанного женщиной тупичка между контейнерами. Дикий постарался придать лицу то восхищенно- туповатое выражение, которое было на его лице после атаки феромонами. Судя по картинке, транслируемой сопровождавшими его в «тихом режиме» сервами. попытка «выглядеть дебилом» удалась.

Повернув в тупичок, он увидел поджидавшую его охотницу.

-Ты все же пришел! - с жаром воскликнула она, сделав несколько шагов в его сторону, усиленно виляя бедрами. - Это все- таки был ты! Я не ошиблась!

Женщина, хоть и слегка растрепанная, выглядела обворожительно. Надорванный клапан бокового кармана и слегка сбитая прическа ничуть не портили ее привлекательности.

-Да! Я пришел, как ты и просила! - ответил Дикий, не снимая спица восторженной маски.

-              Иди сюда, иди ближе! - проворковала она, отступая глубже. -Да! Я иду! - Дикий протянул руки и сделал пару шагов вперед.

Технический серв. сидевший на крыше контейнера в режиме ожидания, расправил опоры и шевельнул манипулятором с ионным резаком. Дикий отметил это краем сознания, заставив собственного серва слегка «присесть» и спрятаться за большим ящиком, выставив наружу только оружейный опок с системой целеуказания и фиксации.

Женщина, видя его нерешительность, немного прогнулась и как будто невзначай провела рукой по застежке комбинезона. Верх комбинезона раскрылся, открывая взгляду ложбинку между грудями.

Дикий, показательно сглотнув, сделал еще один шаг, почти вплотную приблизившись к соблазнительнице.

-              Ну же! - жарко прошептала она. проскользнув между его руками. - Я тут!

-              Я пришел! - повторил он, сохраняя тупой вид и еле сдерживая ухмылку.

-              Ну зачем же ты так изувечил моего карго-мастера! - проворковала она. прижимаясь к его груди и обнимая его. - Обними же меня!

Дикий, сохраняя на лице придурковатое выражение, выполнил ее требование.

-              А-а-а! Помогите! Помогите же!!! - внезапно завизжала она. отпрыгивая назад и разрывая дистанцию.

Дикий, только что осторожно обнимавший женщину, не успел до конца разомкнуть руки и невольно качнулся вслед за ней.

-              Что здесь происходит! - раздался сзади громкий голос.

Одновременно с этим прятавшийся на крыше контейнера технический серв спрыгнул вниз и угрожающе поднял активированный плазменный резак, нацелив его на Дикого.

-              Он! Он меня... Он пытался меня... - женщина задыхалась в рыданиях и захлебывалась слезами, - Он загнал меня сюда... Он меня...

Теперь женщина выглядела жертвой нападения. Прическа была растрепана, разметав всклокоченные волосы по лицу и спине, комбинезон был на две трети расстегнут, оголяя плечи и позволяя периодически выпадать тяжелым грудям. На ее скуле появилась шершавая потертость, покрасневшая и наливавшаяся кровью.

-              Стоять, ублюдок! - сзади к Дикому подскочил мужчина и нанес удар по почкам. - Ты что, к моей жене приставал?

Мужчина хорошо отработанной подсечкой свалил выгнувшегося от резкой боли бойца на поп и принялся обрабатывать его ногами, впрочем, не очень-то усердствуя.

-              Нет. нет! Стой! - вскричала женщина, бросившись к ним. - Остановись! Если ты забьешь его, ты будешь в своем праве! Но не надо! Не надо!

Мужчина, прекратив избивать лежавшего, отошел в сторону.

-              Бедный... Ты ведь понимаешь, что ты натворил?-женщина участливо присела рядом с ним на корточки. - Ты осознаешь? Ты ведь только что чуть не сотворил нечто ужасное...

-              Что ты разговариваешь с этой падалью! Да я его сейчас... - мужчина сделал движение вперед вновь занося ногу, но был остановлен вскриком.

-              Нет. не надо! - женщина, уже успевшая привести комбинезон в порядок, сделала вид. что прикрыла Дикого собой.

-Ты ведь не хочешь, чтобы тебя били? - проворковала она, - А еще подумай, что с тобой будет, если мы с мужем подадим на тебя официальное заявление!

Она мурлыкала и мурлыкала, вгоняя лежавшего в некое подобие транса, периодически останавливая якобы готового продолжать экзекуцию мужчину. Впрочем, мужчина несколько раз «прорывался сквозь оборону» и наносил пару-тройку ударов, после чего отпихивался «едва не пострадавшей, но доброй женой».

-              Может, ты хочешь договориться? - наконец произнесла она, устав ждать нужных ей слов, - Я могу договориться с мужем, и он больше не тронет тебя! Две трети твоего годового оклада, и мы все забудем!

-              Да. давайте договоримся. - произнес Дикий, одним движением перекатившись и встав на ноги, оставив женщину между собой и мужчиной.

22

Остолбеневшая от неожиданности парочка шантажистов и вымогателей с раскрытыми ртами смотрели на разительно изменившегося бойца. Вместо одурманенного наркотой придурка, с как будто приклеенной глупой и блаженной полуулыбкой, на них смотрел серьезный человек, отдающий отчет всем своим словам и действиям.

-              Давайте договариваться. - повторил он, - Нападение на бойца Федерации при исполнении. Запись имеется. Одурманивание наркотическим веществом. Запрос был отправлен дальней связью, подтверждение получено. «Лернская пыль», так?

Парочка не ответила. Они лишь молча смотрели. Единственно, что ошарашенное выражение сошло с их лиц. заменившись на угрюмую решимость.

-              И, наконец, вымогательство как вершина всей этой пирамиды. Запись имеется. - Дикий усмехнулся. - По отдельности это всего лишь денежный штраф, но все вкупе - это уже каторга, дорогие мои. Ну что? Договариваемся?

-              Кончай его! - прошипела женщина, из обворожительной красотки превратившаяся в плюющуюся ядом кобру.

Технический серв за спиной бойца сделал несколько шажков, поднимая манипулятор с резаком, но сверкнула вспышка, и серв упал с развороченной спиной, сыпля искрами коротких замыканий.

-              Вы думали, я один? - вновь усмехнулся Дикий, - Да. я один... человек. Но со мной трое моих ребят. Средние боевые «Керны». Усиленные.

Блокируя людей, с двух сторон из-за контейнеров выскочили боевые сервы. вскинувшие оружейные блоки. Третий серв прополз по стене контейнера, возвышавшегося над группой шантажистов.

Мигнув, погасла иконка нейросети. обозначавшая подключение к станционной сети, а мужчина сделал резкое движение, попытавшись что-то достать.

Один из подошедших сервов сделал резкое движение, ударив опорой под колено мужчине. Мужчина заорал от боли и упал на пол. Из его руки выпало и откатилось под стеллаж какое-то оружие.

-              Зря вы так. ребята. - криво улыбнулся боец и постучал по виску, - Мультиканальный нейрохаб. Мне не нужно подключение к общей сети для управления моими ребятами. И. да - они под прямым управлением.

Подтверждая его слова, один из сервов. присев, вытащил из-под стеллажа закатившийся туда ствол и рывком отправил его в сторону оператора.

-              Это происшествие увеличило ваш долг передо мной. - Дикий крутил в руках неплохой игольник, - Ну что, будете договариваться? Если нет - отправлю полный отчет своему сержанту. Сделаю все официально. Но сначала я попробую найти твою хитрую машинку, блокиратор связи, да? Тоже ведь незаконное оборудование, как я понимаю. Я думаю, блокиратор ще-то на тебе. И заранее извини. Мои сервы не предназначены для обысков, а иногда бывают такими неуклюжими...

Боец усмехнулся, а ближайший к парочке серв медленным шагом направился к лежащему мужчине. Оставшаяся пара приподнялась на опорах и вскинула манипуляторы с оружейными блоками.

-              Не вздумайте дергаться! Малейшее подозрение, и я открываю огонь на поражение! - предупредил Дикий, - Тяжелые пехотные рейлганы. пробивают даже средние латы. Вам с лихвой хватит! Ну что? Договариваемся?

Психологическое давление на попавшихся мошенников достигло апогея, а угрожающий вид неспешно приближавшегося боевого серва подтолкнул мужчину к принятию единственно правильного решения.

-Договариваемся! Давай договариваться!-хрипло выкрикнул он, с ужасом глядя на нависшего над ним серва, вскинувшего передние опоры.

23

В диспетчерском пункте станции обеспечения царило спокойствие. Дежурная смена диспетчеров отдыхала. Да и вся дежурная смена насчитывала только два человека! И то больше из-за требований «Положения об астроконтроле». нежели из-за необходимости. Станция-то была государственной, поэтому все требования нормативных документов соблюдались неукоснительно. Ну, или делался вид. что требования соблюдены.

Удаленность станции от оживленных торговых маршрутов позволяла диспетчерам не особо утруждаться. Скорректировать орбиту спутников и один, может быть два раза в неделю указать вектор движения и подсказать обстановку проходящим транзитным судам - вот и вся их работа! По большей части дежурная смена диспетчеров дремала, впрочем, будучи в готовности «принять» проходящий борт. Каждый из пары контролировал «свою» половину системы, крайне неохотно реагируя на происходящее «у соседа».

-              Сай Сарон Джен Орен. посмотри, у тебя корабль «всплыл», - лениво сказал один из диспетчеров.

Его напарник был беженцем из Протектората, и требовал называть его именно так, сложным именем, упирая на традицию «почитания имени рода». А еще Сай Сарон Джен Орен был злопамятен. Поначалу все только смеялись над его требованиями, но потом перестали. Новый начальник станции ввел правило «перемены старших», периодически назначая «старшим» то одного диспетчера из пары, то другого. И когда наступала очередь «старшинства» Сай Сарон Джена Орена, он припоминал все обиды, не пугаясь ответных действий в следующую смену.

-              Не. Фикс, это у тебя. - лениво отозвался напарник.

-              Ну как же у меня? - настаивал Фикс, - Видишь, он на тридцатом градусе вышел. Значит, твой!

-              У меня ДО тридцатого градуса. - парировал Сай Сарон Джен Орен.

-              А у меня - ПОСЛЕ. - отвернулся Фикс, - Значит, твой. Займись!

Сегодня «старшим смены» был именно Фикс, поэтому Сай Сарон Джен Орен. скрипя зубами, «повел» корабль.

-              И угораздило же его точно по тридцатке всплыть! - бурчал он, - Да еще и идет как по ниточке. Нет бы хоть на пару градусов правее ушел!

-              Ладно, раз он так вышел, что и не твой и не мой, давай вместе поведем. - смилостивился Фикс, помня о скверном характере напарника, - Но справку по сектору готовишь ты!

-              Идет. - недовольно буркнул Сай Сарон Джен Орен.

Фикс улыбнулся. Ему и самому было скучно, и поэтому решение провести нестандартное соединение пришло само собой. Да и «уесть» Сай Сарон Джен Орена. не владеющего техникой прямого подключения, было приятно.

-              Борт три-ноль-джи-двадцать, борт три-ноль-джи-двадцать, вызывает астроконтроль. Прием. - начал он. взглянув на идентификатор и покосившись на недовольно поджавшего губы напарника. - Борт три-ноль-джи-двадцать. борт три-ноль- джи-двадцать, укажите статус, маршрут, точку назначения!

-Фикс, это ты. что ли, балуешься? - прорвался хриплый голос, - Делать тебе нечего, что ли? Наш ИскИн уже все процедуры выполнил, оторви свою задницу, посмотри данные!

-              А, Фред! - обрадовался Фикс. - Ты. что ли? К нам?

-              Я. - недовольно отозвались с корабля, - К вам!

-              Что-то ты к нам зачастил! Всего-то четыре дня прошло с твоего отлета. Неужели красотка Лайна так запала тебе в душу, что ты готов постоянно наведываться в нашу Дыру? - веселился Фикс, - Так она занята! И Геор тебе голову оторвет, если ты снова попробуешь подкатить!

-              Придурок! - отозвался капитан малого транспортника. - Нужна мне твоя Лайна! У нас на базе знаешь, сколько таких красоток!

-              Нуда, нуда! - рассмеялся Фикс, - То-то ты тогда у себя в рубке заперся, и до самого отпета никого не впускал!

-              Иди к хшарам! - беззлобно отозвался Фред. - Я тогда не знал всех... м-м-м... нюансов!

-Ха-ха-ха! - веселился диспетчер, - Тогда что ты у нас забыл, если не красотку Лайну? Ведь следующий плановый рейс на нашу забытую Спящими станцию только через две декады!

-Фикс, ты совсем идиот? - отозвался Фред. - Кто из вас. придурков, потерял всю смену пилотов-орбитальников? Вот теперь и приходится мне отдуваться. Везу вам пилота от соседей! Так-то вы мне и даром не нужны. Ни бара, ни развлечений!

-              Эм-м-м... - поперхнулся Фикс. - Не в мою смену потеряли!

Про пропавший шаттл он помнил, но не смог связать неплановое появление транспортника с доставкой столь необходимого члена персонала.

-              Ладно, не в твою, так не в твою. - тем временем продолжал капитан. - Это не мне разбираться. Но учти, к вам может комиссия нагрянуть. Вы же еще не нашли пропавших?

-              Нет. не нашли. - веселье Фикса как рукой сняло.

-              Ну вот! А я вам другого пилота везу. Одного. А заодно должен забрать взвод десантуры. Тех, которые сейчас на поверхности и парятся в этой адовой жаре.

-              А что одного-то? - не понял Фикс, - У нас же по штату трое должно быть!

-              Фикс... Твой маленький мозг совсем жиром заплыл? Я же сказал - от соседей везу! Ладно, хоть один нашелся! А то представь, что с вами, диспетчерами-придурками, сделает рассерженная десантура. которая по вашей глупости лишние три декады на этой планете просидит! - рассмеялся Фред, - И еще представь, что через декаду сделает с вами тот взвод, который уже находится у вас на станции! Эти парни ведь не будут разбираться, чья смена была! Диспетчер - значит, получишь! Насколько я знаю, свободных кубриков у вас нет, и они так и сидят на своих баулах в общем зале. Я прав?

-              Прав. - посмурнел Фикс, - Так и сидят.

С такой стороны он данную проблему никогда не рассматривал.

-              Поэтому заканчивай балаболить! И если не хочешь постоянно ходить с синей мордой и тратить заработок на неплановые посещения медбпока. готовь мне вектор сближения и стыковочный узел! И побыстрее! - распорядился капитан транспорта,

-              Видишь, я и так спешу! Мне еще график маршрута догонять надо! Поэтому чем быстрее ты это сделаешь, тем вернее проблема злых десантников минует твою заплывшую от ничегонеделания задницу! Прием!

-              Отправляю данные! - ответил Фикс, выбрав из предложенных ИскИном вариантов кратчайший маршрут к станции.

-              Принял. - отозвался капитан. - И сразу советую - загружайте шаттл. Пилот готов вылететь на планету сразу после нашей стыковки.

-              Понял тебя! - отозвался диспетчер. - Спасибо. Фред!

-              Одним «спасибо» не отделаешься! Пиво с тебя! -Договорились. Пиво будет от всех смен. Ящик!

-              Отлично! - повеселел Фред. - И это... вы там посматривайте... Барон Риз снова зашевелился. Ну да ладно, я это начальнику станции скажу. Все равно почти сутки сидеть, пока десантуру с шарика не поднимут. Конец связи! Прием!

-              Конец связи. - отозвался диспетчер.

24

На станции, в погрузочной зоне дока, царила суета. Десантники, уже три дня ожидавшие вылета, лихорадочно загружались в шаттл. Как суетливые муравьи они таскали и закрепляли в грузовом отсеке свое снаряжение, контейнеры с припасами и прочие малогабаритные грузы, которые требовалось доставить на планету. Сержант, решивший устроить «разминку» для своих бойцов, только покрикивал, засекая время выполнения нормативов.

- Шевелитесь! Толстые коровы! - ревел он.

Бойцы обливались потом, нося, таская и катая всю массу «необходимого».

Наконец последние ящики и контейнеры, которые можно было поднять и переместить вручную, заняли свое место в грузовом отсеке. После этого вдело вступили сервы-погрузчики. заполняя остаток трюма крупными контейнерами.

-              Садж. - простонал медик, таскавший свое оборудование наравне со всеми, - Неужели нельзя было сразу...

-              Что? - обернулся к нему сержант.

-              Ну, погрузчики использовать!

-Док, ты в десанте, или іде? - прищурился сержант. - Ах, в десанте... тогда не стони! Вполне штатная ситуация, когда сервов- погрузчиков нет, а высадка вот-вот. Или не выездка, а эвакуация. Вот это твое оборудование, оно же за тобой закреплено? Так?

-              Ну, так. - вынужденно согласился медик.

-А значит, то, что ты не успеешь загрузить, будет оставлено. Так?

-              Ну, так. - вновь согласился Док.

-Атак, как оно на момент эвакуации было исправно, то его остаточную стоимость повесят на тебя! - заключил сержант. - И вместо получения неплохой суммы ты останешься должен государству в лице Флота. И вместо своих Центральных Миров будешь отрабатывать долг. Или залезешь в еще один кредит. Если, конечно, комиссия не признает это имущество утраченным в результате боевых действий.

-              М-да. - медик почесал потный затылок. - С этой стороны я как-то...

-              То-то же, «профессор»! - ухмыльнулся сержант, - Я уже «долгий» контракт прошел. И знаю кое-что.

-              Спасибо, садж! - с чувством ответил медик. - Просветил неразумного! И что же мне делать, если вон. полевой реаниматор к примеру, полтонны весит?

Медик махнул рукой в сторону контейнера с медицинской маркировкой, как раз в этот момент загружаемого в шаттл. Сержант оглянулся и поманил медика пальцем.

-              Ты это. док, только не распространяйся. - прошептал он. - Ты вроде парень неглупый, должен понять. Ресурс списывай потихоньку, понял? Чем больше спишешь, тем меньше остаточная стоимость, да? А если «под ноль» списать сможешь, а потом еще и... эм-м-м... как оно там прописано... «восстановить в полевых условиях без использования специализированных ремонтных мастерских», то еще и премию получишь! А в случае утраты долг не насчитают.

-              Что, вот так. да? - удивился медик.

-              Конечно! - ухмыльнулся сержант, - Но учти! Если поймают... Так что с умом делай. Понял? И чтобы техника всеїда была готова к работе! Не приведи Спящие, боец из-за тебя погибнет! Если не сможешь это обеспечить, то тебе лучше забыть то, о чем я тебе сказал. Понял меня?

-Да! - кивнул медик, и округлил глаза, глядя за спину сержанта. - Ох, Спящие! -Хшзр его друг! - с чувством выругался сержант, оглянувшись.

В ангар заявилась странная процессия. Впереди, мелко перебирая опорами, семенили два боевых серва. За ними, на полметра не доставая до покрытия попа, плыла платформа с установленной на ней сложной рамой. На свободном от рамы пространстве в режиме ожидания, сложив опоры, сидели четыре «Форманта», инженерно-ремонтных серва. За платформой шел Дикий, а замыкал шествие последний, третий, боевой серв.

-              Боец! Ко мне! - раненым лосем взревел сержант. - Что это за... за...

Слов выразить возмущение у сержанта не хватало, и он только тыкал пальцем в сторону увиденного непотребства.

-              Господин сержант! Ваше указание выполнено! - браво вытянулся боец, - Требуемое оборудование закуплено на личные средства! Разрешите начать погрузку?

25-26

После разразившегося скандала, стоившего Дикому половины оклада за четыре декады, погрузка все же была завершена. С некоторым трудом разместив в почти полностью забитом грузовом трюме всех своих сервов и раму малого тестового стенда, он занял место в противоперегрузочном кресле десантного дека шаттла.

-Дикий! - ткнул его кулаком в бок медик, занявший соседнее сиденье. - Ты зачем сержанта злишь?

-              Не злю я его. - отозвался Дикий, сосредоточенно застегивая на себе систему страховочных ремней, - Он сам злится.

-              Ну и зачем тебе все это надо? - не унимался Док. - Если бы не контейнер с протухшими «натуральными продуктами», который на станции оставили, бросил бы ты своих сервов. Только деньги бы зря потратил.

-              Но ведь не зря же. И все это железо нам пригодится. - ухмыльнулся боец. - И контейнер не просто так «протух». Так что места моим железякам по любому бы хватило.

-              А-а-а! - медик даже перестал возиться с многочисленными застежками. - Так это... Хм! У тебя что. знакомые на станции, что ли?

-Да нет. - отозвался Дикий, наконец-то пристегнувшись. - Не совсем знакомые. Должники. Мне просто отдали долг.

- Ну ты и жук! - хмыкнул медик.

Спуск на планету прошел штатно. Пилот, чей ложемент располагался практически в десантном деке, отгороженный от бойцов только тонкой перегородкой даже без какого-либо подобия двери, с громкой руганью все же сумел посадить шаттл впритирку к покатой туше БМД. занявшей добрую треть посадочной площадки.

-              Приготовиться к высадке! - скомандовал сержант, получивший от пилота подтверждение о посадке, и первым вышел на опустившийся пандус. У пандуса его встретил сержант сменяемого взвода, опустивший забрало шлема, чтобы пыль и мелкий мусор не летели в глаза из-под не успевших погаснуть до конца движков шаттла.

-              Сержант Герн. прибыл на смену!

-              Старший сержант Свате, готов передать все это хозяйство!

Сержанты стукнулись бронированными перчатками в неофициальном приветствии.

-              Я Дим! - представился сержант-взводный, - Приму все. что отдашь!

-              Я Сноу! - хлопнул по подставленной перчатке сменяемый, - Отдам все что есть. Вы не торопились.

-Да вы нас и не ждали! - кивнул взводный на вытянувшуюся поперек посадочной площадки боевую машину десанта.

-              А, это! - поморщился Сноу, - Это вчера сдохло, убрать никак не можем. Гоняли местную живность от площадки, а тут и машине конец пришел.

-              Что такое? Тут такие чудовища, что БМД из строя вывели? - ужаснулся Дим.

-              Чудовища, это да! - хмыкнул Сноу, - Но которое бегает или ползает, нам не опасно. Отгоняем спокойно. Они уже бояться нас стали, все меньше и меньше лезут.

Сержант Сноу поднял забрало, сплюнув на покрытие посадочной площадки.

-А это, - он кивнул на безжизненную БМД, - Работа других чудовищ. Плесень, брат, плесень вывела ее из строя! Эта чертова плесень очень любит энергию. Энергоячейки садятся за пару минут, а мобильного зарядника у нас нет.

-              А вытравить? - поинтересовался Дим.

-А бесполезно! - снова сплюнул Сноу, - В этой жаре и сырости живет столько бактерий, что на место одной сдохшей сразу приползают две новых. Никакая химия их уже не берет! Мутируют, хшаровы твари! Парни через день чем-то болеют. Мы за четыре декады ресурс полевого реаниматора полностью истратили.

-А остальная электроника? - поинтересовался Дим. сойдя с пандуса и уступая дорогу начавшим разгрузку десантникам.

-              Все. что находится на планете больше пяти - десяти декад можно выкидывать. - снова сплюнул Сноу. -Аэти? - уточнил Дим, ткнув большим пальцем вверх, в проплывающую где-то там станцию снабжения.

-              А у этих нормально все. То ли от перегрузок эта гадость дохнет, то ли еще от чего, но на орбите все в норме. Иначе эту планету закрыли бы или выжгли.

Посмотрев под ноги, где образовалось приличное количество плевков, сержант отошел в сторону, спрятавшись от жаркого солнца под куцым крылышком шаттла.

-              Не обращай внимания. - пояснил он Диму, - Это я какую-то гадость подцепил. После медкапсулы вроде нормально, но на следующий день снова проявляется.

Сержант Сноу снова сплюнул.

-              Эх! Жду не дождусь, когда уберусь отсюда! И так уже пол-декады лишних тут проторчали! - ударил он кулаком о ладонь, и покосился на Дима. - Ты это, командир, подгони своих ребят! Пусть быстрее разгружаются!

-              И так хорошо работают. - махнул рукой Дим, - Почти по нормативам.

-              Недавно из школы сержантов? - прищурился Сноу.

-              Три декады. - признался Дим. - Первое задание.

-              А-а-а... ясно. А до этого сколько отслужил?

-              «Длинный» за плечами.

-              Угу. Это хорошо. Значит, справишься. - удовлетворенно кивнул головой Сноу.

-              Эй! Ты что, проверить меня решил? - возмутился Дим.

-Да что тебя проверять? - усмехнулся Сноу, - И бойцы твои явно только после учебки. Я прав?

-              Прав. - подтвердил Дм, - Так в чем дело?

-              Да принесло тут одну шишку из этой монархии... Все моими парнями командовать пытался! - сморщился старший сержант.

-              И что? - не понял Дим.

-Ну, я-то уже второй «длинный» заканчиваю. Видишь, уже старшего получил! - Сноу хлопнул бронированной перчаткой по наплечнику лат, под которым крепилась «нашлепка» звания. - Смог я его на место поставить. Чтобы всякая пробирка Десантом командовала? Не выйдет!

-              Что за шишка-то? - осторожно спросил Дим.

-              Да кто-то «из знатных» наших союзников, да еще и «яйцеголовый» впридачу. Все пытался бойцов озадачить: «Принеси то», «Отнеси это»! - Сноу снова сплюнул, - В общем, спуску ему не давай. Мы объект охраняем, а не на побегушках у него состоим!

-              А что охраняем? - вновь спросил Дим.

-Тебе что. солроводилку не дали? - удивился старший сержант.

-              Нет. - отрицательно мотнул головой Дим. - Вызвали, предписание скинули, бойцов пригнали и через час уже на погрузку отправили.

-              Похоже на наших штабных! Вечно все у них через задницу! - снова сплюнул Сноу, - В общем, союзники наши тут что-то копали, по нашему же заказу. То ли бункер, то ли еще что-то. И наткнулись на какую-то хрень. То ли от Вторых осталось, то ли от Первых, то ли вообще от Древних. Вот мы эту хрень и охраняем! А заодно не даем местной живности сожрать налетевших сюда научников.

-              А что за «хрень»-то? - полюбопытствовал Дим.

-Ая не знаю! Нас вниз, в шахту, не пускают. И ничего не рассказывают. Так что. сам понимаешь... О-о-о! Садж. ты молодец!

-              сказал Сноу, глядя куда-то за спину сержанта.

Сержант Дим обернулся.

За его спиной из погрузочного дека шзттла выходила та же процессия сервов. что и на погрузке. Единственным отличием было то. что инженерные «Форманты» шли сами, а не перемещались на платформе.

-              Нздо же! Молодец! И без сопроводила все узнал! - хлопнул его по плечу Сноу, - На станции, что ли, спросил? А-а-а... какая разница! Главное, что подсуетился вовремя. А я вот ушами прохлопал... поэтому и сидели мы тут по уши в...

Голос Сноу заглушило ревом «холостого хода» движков шаттла.

Дим промолчал. О том. что в появлении целой бригады сервов не было ни грамма его заслуги, сменяемому сержанту знать не стоило.

27-28

Сержант Дим Герн пребывал в раздумьях.

Совсем недавно шзттл ушел на орбиту, увозя в своем брюхе чихающих, кашляющих и хромающих бойцов предыдущей смены. Смененные десантники откровенно радовались, что покидают это негостеприимное место. Наверху, на станции, их ожидал транспортник, который доставит их на базу, ще они наконец-то смогут получить нормальный отдых и качественное м еди ци н ско е о б служи ван и е!

На прощание командир смененного взвода, старший сержант Свате Сноу, отозвал Дима в сторону.

-              Давай, брат! Удачи тебе в этом аду! - сказал он. - Думаю, все у тебя будет хорошо. С таким-то взводом! Хорошие у тебя бойцы. А этого, оператора сервов. особо береги. Надо же. пять сервов одним потоком держит! Таких спецов днем с огнем не найдешь! Мой-то технарь с трудом только двух вести может, хотя и служит не в пример дольше.

Сноу снова сплюнул.

-              Извини. - сморщился он. - Доберусь до базы - там эту заразу выведут. Ну, или на транспортнике подлечусь.

-              Хреновые там капсулы. - отрицательно качнул головой Дим, - Монархия свой транспорт выделила. Мы на этом корыте сюда добирались. Старье полное. И капитан этот. Фред, наглая тупая скотина!

-              Кто-кто? Капитан Фред, говоришь? - старший сержант рассмеялся, - Ну, тоща я быстро в порядок приду! Знаешь, в этой Монархии почти все транспортные корабли частные, но на государственном подряде. Так что у старины Фреда есть много такого, что он своему «грузу» не показывает.

Сноу снова сплюнул.

-              И это... м-м-м... сержант! Учись разбираться в людях! Капитан Фред не наглая тупая скотина. Он умный, хитрый, пронырливый, но при этом весьма справедливый. И инди у него, к слову, сто восемьдесят шесть. Так что учись работать с людьми, садж! Ладно, бывай! - он хлопнул Дима по плечу, и взбежал по пандусу.

Шзттл улетел, а сержант Дим остался, озадаченный последним разговором. Надо же... «учись разбираться в людях»...

А тут еще и этот Дикий снова вылез. Мало того, что он на станции учудил, так и сейчас снова что-то хочет! «Прошу подписать заявку на орбитальную съемку и картографирование участка прилегающей к объекту охраны местности. Требуемый масштаб 1 к 50. диаметр 40 километров от объекта». Вот же настырный!

«И ще только такого понабрался? Неужели этому сейчас в учебке учат? Тоща уже пора на переподготовку...» - подумал он. Сержант улыбнулся своим мыслям и... завизировал заявку!

По крайней мере, упорство на станции в подаче одной и той же заявки, выполнение которой боец сам и обеспечил, привело к появлению целого «стада» сервов. А уже это «стадо» обратило на себя внимание сменяемого командира. И, хоть Дим и не принимал в этом никакого участия, он заработал уважительный взгляд «старого» сержанта. А уважение опытных бойцов дорогого стоит!

-Хуже от этого точно не будет. - пробормотал Дим, убеждая себя в правильности принятого решения.

28

Запрошенное картографирование должно было занять не меньше суток. Уж очень крупный масштаб заказал Дикий! Поэтому сейчас он, пользуясь предоставленным сержантом свободным временем, размещал ретрансляторы на территории базы.

Нейрохаб позволял прямое управление сервами на расстоянии не более ста метров, поэтому для уверенной передачи сигнала и требовалось это дополнительное оборудование.

Квадрат со стороной примерно в семьсот метров, если прибавить сюда пятидесятиметровую зону безопасности за периметром, для уверенного перекрытия требовал установки минимум сорока девяти штук этих самых ретрансляторов. Поэтому работы было много. Хоть непосредственно размещением ретрансляторов и занимались технические сервы из «его бригады», но все равно требовалось обойти всю территорию, выбирая места лучшего расположения этих невзрачных серых кубиков.

Солнце немилосердно пекло, подступающие вплотную к периметру влажные джунгли обдавали волнами духоты и не совсем приятных запахов. Обливающийся потом, но упорно выполняющий поставленную самому себе задачу Дикий захлопнул забрало и перешел на внутреннюю циркуляцию. Климатизатор лат хоть и был слабоват, но обеспечивал хоть какой-то комфорт!

-              Молодой человек! Молодой человек! - раздался чей-то голос.

Дикий как раз размышлял о месте установки очередного кубика ретранслятора. Куда лучше? Прикрепить на стену строения или на мачту, похоже, ни черта не работающей противомоскитной защиты? И в том, и в другом случае есть и плюсы, и минусы...

-              Молодой человек! - вновь раздался требовательный голос. Дикий повернулся.

На него строго смотрел статный мужчина, одетый в изолирующий комбинезон с персональной системой защиты, фильтрующей воздух и не пропускающей в сферу своего действия мелких насекомых.

-              Чем ты занимаешься? - строго спросил мужчина.

-              Устанавливаю ретрансляторы для восстановления на территории базы зоны уверенного управления техническим подразделением. - ответил Дикий.

-              Это подождет! - не терпящим возражений тоном произнес мужчина, - Ты ведь оператор этих сервов? Ты и твои сервы нужны мне для другого дела! Мне необходимо доставить оборудование к шлюзу бункера!

-              Прошу простить, но выполняемые мной мероприятия относятся к обеспечению безопасности. Это ждать не может! - спокойно ответил Дикий.

Отправленный им серв бодро вскарабкался на мачту, прикрепив серый кубик примерно на середине. Второй серв, топтавшийся рядом, двинулся к зданию и все же разместил еще один кубик на его стене. «Пусть будет с запзсом» подумал Дикий.

-              Молодой человек! Ты хочешь, чтобы я просил? Хорошо, я попрошу! Я... - мужчина с покрасневшим от возмущения лицом гордо вздернул подбородок, раскрыв рот.

Дикий недоуменно посмотрел на раздражитель.

-              Пзрень. я же сказал - я занят! Безопасностью! Если тебе нужно помочь, я освобожусь через час-полтора. Мне надо подобрать еще десять точек. Если хочешь, помоги мне. Быстрее справлюсь я - быстрее помогу тебе. - Дикий бесцеремонно прервал готовившегося заговорить мужчину.

-              Но... - цвет лица мужчины принял красно-бурый оттенок.

-              Смотри сам. - вновь оборвал его боец, - Хочешь, пойдем со мной. Хочешь, жди здесь. Подойду, когда закончу.

29-31

Дикий, не обращая больше на мужчину внимания, развернулся и потопал к следующей намеченной точке. Сзади послышались легкие шаги. Мужчина, видимо, не чуждый спорту, несмотря на полуторную силу тяжести шагал легко и непринужденно.

-              С тобой пойду. - буркнул он. поравнявшись. -Дикий. - не глядя подставил ладонь боец.

-              Что? - от неожиданности мужчина даже замедлил шаг.

-Я - Дикий. Зовут меня так. - боец продолжал переть вперед, как танк. -Хм.-вновь догнал его мужчина,-Я проф ..

-              Я понял уже, что ты «кто-то там где-то с кем-то». - вновь прервал его боец, - Меня не интересуют твои ученые степени и прочие звания. Я просто сделаю свою работу, а потом помогу тебе. Идет?

-              Идет. - отозвался мужчина. - Я Дик.

-Хорошо. - ответил Дикий, замедляя шаг. - Созвучно со мной. Проще будет запомнить.

Где-то в этом месте необходимо было разместить очередной ретранслятор. Как назло, ни одна подходящая поверхность на глаза не попадалась.

-              Что ищешь? - спросил мужчина.

-              Что-либо выше поверхности земли. - ответил Дикий, - Если оставить просто на земле, сигнал будет слабый. Или плесень съест быстрее.

-              Вон. на это ставь. - Дик махнул рукой в сторону неподвижной туши БМД.

Это была вторая боевая машина, застывшая на месте из-за нехватки энергии. Первая стояла на взлетно-посадочной площадке шаттлов.

-              «Это» я уберу. - ответил Дикий, продолжая оглядываться. - У меня малая зарядная станция. Запитаю напрямую и отгоню БМД в бокс на полную стерилизацию.

-Тоща больше ты тут ничего не найдешь. - усмехнулся Дик. - Тут стояла антенна противомоскитной защиты, но она сейчас под твоей БМД. Ночью через периметр полезла какая-то здоровая тварь, так в спешке антенну сшибли... а машина почти сразу сдохла.

- Понял. - кивнул Дикий, - Идем дальше. А тварь?

-А тварь ушла. Периметр ей на вкус не понравился.

-              Нуда, конечно, - улыбнулся Дикий, - Кому придется по вкусу металлокерамика?

С помощью Дика, знавшего каждый закоулок базы, с расстановкой ретрансляторов справились за сорок минут, вместо запланированных полутора-двух часов. Увлекшийся и растерявший свою спесь мужчина оказался интересным собеседником.

-              Ну что, Дик, с моими делами закончили. Давай займемся твоими. - сказал Дикий, отослав серва прилепить последний ретранслятор. - Что тебе необходимо сделать?

-              Видел кучу контейнеров у посадочной площадки? - спросил мужчина, и, дождавшись утвердительного кивка, продолжил: - Вот их к погрузочному пандусу грузового лифта доставить надо.

-              Сделаем. - пообещал Дикий, - Кроме большого контейнера. Его мои сервы не поднимут. Тут погрузчик нужен. Кстати, а где вся ваша техника?

-              Да все та же плесень! - поморщился Дик, - Сидит где-то в исполнительных механизмах, энергию жрет! За полгода уже второй комплект из строя вышел. А новых еще не доставили.

-              А старые где? - поинтересовался Дикий.

-              Старые кто где. Часть на складе неисправной техники, последние из оставшихся там. где их плесень добила. Валяются по всей территории, какэти ваши... каких... БМД!

-              Понял. - кивнул Дикий, - Посмотрю, что можно сделать. Ну что, идем, теперь займемся твоими контейнерами.

30-31

К тому моменту, как Дикий с Диком добрались до площадки, часть контейнеров уже была загружена.

-              Это что такое? - удивился Дик, увидев парящую нзд землей платформу и суетящихся рядом с ней технических сервов.

-              Эвакуационно-транспортная платформа. - пояснил Дикий, - Хорошая вещь. Вместительная и неприхотливая. На антигравах.

-Да нет. я не про нее! - махнул рукой Дик, - Как ты это, а? Мы же только подошли, а тут работа аж кипит!

-Нейрохаб. - уже привычно постучал по виску Дикий, - Радиус действия до ста метров. Именно для этого мы раскидывали ретрансляторы. Теперь я могу управлять своими сервами из любой точки базы.

-              Но ведь сервов же четыре... или пять? Платформой тоже управляешь? - удивился Дик.

-              Платформой тоже. - кивнул Дикий.

-              Как у тебя это получается? Мои погонщики только с четырьмя могут управиться, да и то с трудом! Оптимальное число - три!

-              Спокойно управляю! - удивился Дикий, - Что в этом такого сложного?

-              Открой свою ФПИ! - потребовал Дик.

-              Отвали. Дик! - грубо ответил Дикий, - Не хочу.

-              Молодой человек... - снова «надулся» Дик.

-              Не такой уж и молодой. - огрызнулся боец.

-              Молодой человек! - снисходительно посмотрел на него Дик. - Тебя, наверное, смущает мой внешний вид? Не обращай внимания. Мне сто семьдесят пет! Я только недавно прошел третий курс полного восстановления.

-              Это не дает тебе права что-то от меня требовать. Ты помог мне. я помогаю тебе. На этом все! - отрезал Дикий.

-              Молодой человек... - укоризненно покачал головой Дик. - Тебе сколько пет? -Тридцать семь. - вырвалось у Дикого, хотя откуда пришло это знание, он не понял.

Память все еще была скрыта мутной пеленой, и далекое прошлое виделось как в тумане. Хотя иногда, при неожиданно заданных вопросах, что-то самостоятельно «всплывало».

-Вот видишь... Я старше тебя почти в пять раз! Уважь мою старость, удовлетвори мое любопытство. Будь так добр, открой мне ФПИ.

-Дик. зачем это тебе?-устало отвернулся Дикий.

Возраст возрастом, но «светить» первому встречному свою карту со всеми своими учетными данными он не хотел. Даже если чувствовал себя неловко за проявленную грубость.

-              Видишь ли, я не всегда активно интересовался археологией и исчезнувшими цивилизациями. Этим я занимаюсь последние пет десять. - пояснил Дик, - Атак, за свою жизнь я занимался очень многим. Даже успел послужить. М-да...

-Ты не ответил на мой вопрос.-хмуро посмотрел на него Дикий.

-              Разве? А-а-а... ну да. Так вот: я интересовался многим, в том числе медициной и проблемами развития мозга. И вот сейчас мне стало очень интересно, какой у тебя инди и другие параметры. Я ведь до сих пор пытаюсь вычислить оптимальную последовательность индивидуальных параметров для занятия той или иной деятельностью. Я достаточно понятно выразился?

-              Вполне. - ответил Дикий, - Но извини, карту ФПИ открою только по прямому указанию сержанта! Дик раздосадованно отвернулся.

32-34

Благодаря тому, что база располагалась близко к местному полюсу, день длился бесконечно. В этом полушарии был долгий полярный день.

Каждый боец получил разработанный сержантом персональный график патрулирования. Для нормального несения службы бойцы, пользуясь возможностями нейросетей. выставили себе «персональное время суток». Теперь каждый начал жить по своему собственному графику. Это было нормальной практикой на кораблях Флота. Каждый спал и отдыхал в удобное для него время, не занятое обязанностями по службе. Главное, чтобы служба неслась исправно!

Этим же «вечером» по персональному времени. Дикого вызвал взводный.

-              Что ты там наобещал? - мрачно спросил он.

-              Не понял вопроса, господин сержант. - ответил Дикий.

-              Со мной на связь вышел начальник всех этой научной толпы, и сказал, что ты пообещал ему очистить территорию от хлама.

-              Видимо, он неправильно понял мои слова. Я сказал, что собираюсь привести в порядок БМД и нескольких местных сервов. Ни о какой очистке территории речи не было.

-              Вот умеешь же ты влипнуть в историю! И где ты успел с ним столкнуться, а? - в сердцах ударил по коленке сержант, - А-а-а! Неважно. Важно то, что мне уже пришло распоряжение «выполнять просьбы научной группы в разумных пределах». Из-за тебя, как я подозреваю! Так что займись тем. что обещал. Учти, с графика патрулирования я тебя не снимаю! Будешь убирать хлам в личное время. Понял?

-              Понял. - кивнул Дикий.

Сержант только поморщился как от зубной боли, но наказывать его не стал.

-              Иди! - махнул он рукой, - Занимайся!

Поэтому уже несколько дней Дикий был занят... ремонтом. Результаты картографирования странным образом задерживались. На запрос сделанный сержантом, пришел категорический ответ: «Обработкой данных занят ИскИн базы. Вы будете уведомлены об окончании работ». Поэтому время, свободное от сна и патрулировзния, было занято восстановительными работами.

Это для него было, скажем так, неприятно. Конечно, он и сам планировал заняться приведением техники в рабочее состояние, но когда тебя подгоняет начальство, регулярно требуя отчета о проделанной работе, полностью для тебя непрофильной... Удовлетворение отсутствует полностью.

Заняв пустующий парный бокс, в котором когда-то стояли две БМД. Дикий превратил его в узел дезинфекции. На это еле-еле хватило сил всего «стада» и так не очень мощных «Формантов», еще и дополнительно придавленных планетарной полуторной силой тяжести. Это отняло почти сутки.

Закончив сборку, Дикий окинул удовлетворенным взглядом свое детище. Решетки облучателей, система опрыскивания, по всему потолку сложное пересечение кран-балок для перемещения тяжестей, система очистки жидкостей, рама малого тестового стенда и многое другое. Оборудования было много, и то, что его все-таки удалось разместить, иначе как чудом назвзть было трудно!

33

Следующий день Дикий начал с того, что восстановил одного из тяжелых сервов-погрузчиков. Все же его инженерно- ремонтные «Форманты» создавались для выполнения иных задач, нежели простое перемещение грузов! И тратить и так не очень большой остаточный ресурс уже бывших в использовании механизмов на обычное перемещение тяжестей было глупо.

Погрузчик пришлось разобрать полностью. Вездесущая плесень присутствовала на каждой детали, а приемные гнезда энергоячеек и основные выводы энерговодов серва несли многочисленные следы попыток ее убрать.

«Похоже, серва надо очищать полностью», подумал Дикий, «Разрастается она очень быстро, и локальная очистка, как видно, эффекта не приносит». Благо, хоть эта плесень начинала мягко светиться в интенсивном ультрафиолетовом свете, что и позволило хоть как-то ее обнаруживать!

«Раскидав» не работающего серва по частям, он устроил тотальную обработку. Промыто дезинфицирующим раствором и просвечено жестким излучением было все! Трудность состояла в том. что данная можель серва оказалась незнакомой, не было ее с уже изученных базах знаний, не было. Но все же несколько часов работы и усиленных размышлений принесли результат: серв-погрузчик заработал!

Дальше дело пошло быстрее. По уже отработанной схеме были приведены в рабочее состояние еще несколько таких же погрузчиков, а затем настала очередь БМД. Приспособленная на крышу малая зарядная станция дала столь необходимую энергию, позволившую перегнать машину в бокс.

На это зрелище практически в полном составе сбежались посмотреть два взвода пехотинцев монархии, также охранявшие недостроенный бункер. Дикого поразило то. что «монархи» неплохо переносили местное тяготение, в отличие от бойцов его взвода, которые передвигались как неуклюжие утки, не желая ступать ни шагу без подключения сервоусилителей бронескафов.

То ли возбужденный гомон собравшейся толпы, то ли кто-то отправил сообщение, но передвижение считавшейся «совсем сдохшей» БМД привлекло внимание и командира пехотинцев. Офицер в звании лейтенанта, подошедший ко входу в бокс, только качал головой и цокал языком, глядя, как покатая туша боевой машины втискивается в ворота.

- Боец! - махнул он рукой, обращаясь к Дикому, - Подойди-ка сюда!

-Да. господин лейтенант. - подошел к нему вылезший из люка Дикий.

- Что тут происходит? - строго спросил лейтенант, глядя сверху вниз.

-              Выполняю мероприятия по обеспечению безопасности. - отрапортовал Дикий.

-              Ну-ну... - покачал головой лейтенант и отошел в сторону.

Впрочем, наблюдал он недолго. Дикий, приступая к дезинфекции техники, всегда закрывал ворота, что сделал и сейчас, вызвав недовольный ропот собравшихся солдат. Они-то намеревались посмотреть, что этот «федерат» делает с считавшейся навсегда потерянной техникой! Развлечений в гарнизоне охраны не было. Не считать же развлечением просмотр старых и уже по многу раз виденных голофипьмов!

34

К моменту, когда работоспособность БМД была восстановлена, подошла очередь Дикого заступать в патруль. По идее, ближайшие шесть часов его с кем-то из товарищей ожидало бессмысленное брожение вдоль установленного «на века» металлокерамического забора. Местная живность в самый разгар «полярного дня» не горела желанием узнавать что же там за высокой стеной. Поэтому и патрулирование проходило, мягко сказать, бессмысленно и нудно. Хотя... на этот счет была одна идея!

-              Господин сержант! - отправил вызов Дикий.

-              Что тебе? - на закрытом забрале возникла картинка.

Связь на всей территории базы работала устойчиво. Спутникам, через которые и шел сигнал, до местной плесени не было никакого дела.

-              Разрешите вместо себя на патрулирование отправить серва.

-              Причина? - поинтересовался сержант.

-              Много работы. - ответил Дикий, - Кроме того, опок сенсоров серва ни в чем не уступает опоку сенсоров моего СБС.

-              Нет. - ответил сержант, - Ресурс серва не бесконечен, а твой средний боевой скаф уже устарел, и скоро будет списан. Расходуй его ресурс. Поэтому надевай паты и марш-марш в патруль!

-Такточно, понял! - ответил Дикий, скорчив кислую мину.

Терять целых шесть часов не хотелось категорически! Что-то подзуживало его. не давая сидеть спокойно, что-то невнятно беспокоило. А своему «шестому чувству» Дикий уже успел научиться доверять, ведь уже несколько раз оно спасало его от крупных неприятностей.

Закрыв ангар. Дикий отправился за патами. Работая в ангаре, превращенном в мастерскую, он всеїда влезал в одноразовый технический комбинезон, благо, этого добра были завезены целые склады. Размеры базы и построенных помещений позволяли разместить более тысячи человек, поэтому полугодовые запзсы и создавались исходя из этого. Только вот в данный момент людей насчитывалось не более полутора сотен, если считать и десантников, и пехотинцев монархии, и набежавшую на раскопки толпу ученых.

Напялив латы и протестировав систему сервоприводов Дикий хлопнул по подставленной перчатке Салта. Именно его назначили напарником Дикого на сегодняшний патруль.

-              Ну что, потопали? - грустно вздохнул Салт.

Видимо, шесть часов таскать на себе всю массу тяжелого бронескафандра ему не хотелось. Несмотря на сервоприводы, ТБС был «весомой штукой», а слабая система климатизатора. рассчитанная на использование внутри кораблей, никак не облегчала мук десантников, вынужденных таскаться по этой адовой жаре. К концу патрулирования внутренняя прокладка бронескафов так пропитывалась потом, что ее можно было выжимать!

-              Потопали! - согласился Дикий.

35-37

Шесть часов, шесть кругов однообразного маршрута вдоль стены периметра! Через пол-часа, достигнув дальней точки маршрута. Дикий подозвал к себе напарника. Открыв забрало шлема и вытащив штекер связного устройства, он мимикой показал «Отключай!». Салт недоуменно нахмурился, но просьбу все же выполнил.

-              Салт, как ты думаешь, сержант проверяет маршруты? - спросил Дикий.

-              Не-а - отрицательно качнул головой товарищ, - При такой тяжести и на такой жаре? Он не настолько любит Устав, чтобы в точности выполнять все предписания!

-Уверен?

-Ага. на сотню процентов! За эти двое суток он из кубрика-то всего раз пять выползал. Пожрать да в туалет сходить, вот и все.

-              А как он наши перемещения отслеживает, знаешь? - уточнил Дикий.

-              Знаю. Системой мониторинга. Мне парни рассказали! - ответил Салт, - Это ведь ты все время ще-то пропадаешь, а я, знаешь пи. живу жизнью нашего взвода! Так что отлучаться с маршрута не советую! И не позволю! Не хочу, чтобы из-за тебя меня лишний раз на маршрут выгнали!

-              Ладно, не переживай! - усмехнулся Дикий, - Садись. -Что?-не понял Салт.

-              Садись. - повторил Дикий, махнув рукой, показывая куда-то назад и правее.

С указанной стороны бодрой рысью приближался недавно отремонтированный серв-погрузчик.

-              Садись, говорю! - Дикий сам подал пример, взобравшись на спину добравшегося до них серва, - И закрепляйся.

-              Ты что! - опешил Салт, - Совсем с ума сошел? А вдруг...

-              Нормально все будет! - перебил его Дикий. - Спина серва три метра. Как раз похоже на уставное расстояние между бойцами при парном патрулировании. Серв пойдет с нашей средней скоростью, никто ничего не поймет. Мы просто патрулируем!

-А вдруг...

-              Ничего не вдруг! - снова перебил напарника Дикий, и хитро прищурился - Или ты хочешь пешком топать? Оставшиеся пять с половиной часов?

Это разрешило все сомнения Салта. и тот бодро вскарабкался на серва.

-              А что это ты. а? Ты ж все по Уставу да по Уставу! - съехидничал он.

-              Времени нет на всю эту чушь. Всем же ясно, что днем местные страховидлы на солнце неохотно выползают. Я смотрел сводки. А территория базы вся под солнцем, открытое место! Поэтому наше патрулирование бесполезно и сродни наказанию. - Дикий сосредоточенно замолчал, задавая серву маршрут и скорость движения, и продолжил, - Надо много сделать. А я. если пешком иду. не могу нормально сервами управлять. Либо «там» что-то не так сделаю, либо «тут» упаду.

-Да? А это? - Салт похлопал по спине серва. - Чем нам это-то поможет? Кроме как не истечь потом на этом солнцепеке.

-              Я серву рисунок задам, он и пойдет потихоньку. А пока отключусь, работы много, продолжить надо. Дикий, прикрыв глаза, заблокировал сервоусилители скафа. жестко закрепив свое тело.

-              Эй! А я? - вывел его из режима работы голос нзпзрника.

-              А ты? А ты все же сканируй местность. У нашего коня сенсорный опок очень слабый. В случае чего меня толкни. Я не сплю, просто очень сосредоточен. - Дикий вновь прикрыл глаза.

-Да? Ну ладно... - проворчал Салт, - Ишь ты... «сканируй местность»... командир тут нашелся...

Однако распоряжение выполнил. Топать по этой жаре на своих двоих желания у Салта не было. Да и все равно местность- то надо сканировать, на серве ли ты едешь или на собственных ногах топаешь.

Ехать было намного проще, чем идти, поэтому Салт устроился поудобнее и принялся крутить головой в разные стороны, обеспечивая скан-комплексу наиболее широкий угол обзора. Между тем климатизатор скафа, избавленный от значительной части нагрузки в виде разогреваемого движением тела, постепенно стал нормализовать температуру внутри салтовского ТБС.

Дикий же, прикрыв глаза, удаленно подключился к оставшимся в ангаре сервам.

36

Вогнав себя в некое подобие транса. Дикий погрузился информационное море. Управлять техникой на расстоянии, видя все не собственными глазами, а камерами и сенсорными блоками механизмов, было трудно, но он справлялся. Это был его первый опыт «прямого удаленного подключения», а подобное взаимодействие требовало определенных навыков.

Поначалу, в первые пять-десять минут, Дикий получил жуткую головную боль из-за того, что пытался осознавать и осмысливать передаваемые сервами картинки. Три инженерных механизма, трудившиеся в ангаре, одновременно передавали своему оператору массу информации, накладывающейся друг на друга. Видеоряд, транслируемый сервами в реальном времени, совмещался с потоком других данных, и все это причудливым калейдоскопом мельтешило в глазах и мозгу, создавая мешанину образов.

Из своего транса Дикого вырвал неприятный звук зуммера системы биомониторинга собственного среднего бронескафандра. Встроенная аптечка, явно обрадовавшись состоянию подопечного, раз за разом колола спину какими-то препаратами.

-              Але! Ты там как? Что с тобой? - взорвался наушник голосом напарника.

-              Все в порядке. - Дикий открыл глаза и тряхнул головой, сгоняя «остаточную картинку».

-              Точно в порядке? - уточнил Салт.

-              Точно. А что случилось?

-Такблоктебя отобразил как ограниченно боеспособного. Ты что-то начал оранжевым моргать, вот я и... -Дикий, доложить статус! - взорвался наушник голосом сержанта.

-              Статус: норма. - спокойно ответил Дикий, - Перегрелся на солнце, климатизатор скафа перегружен. Аптечка справилась. Прошу разрешения продолжить патрулирование.

-              Разрешзю. Можете снизить скорость движения, торопиться вам некуда. Зачем бежите, придурки? - недовольно отозвался сержант.

Дикий, скосив глаза на навигатор, понял свою ошибку, которая, вообще-то. спасла его от лишних вопросов. Задавая серву скорость движения, он не принял в расчет местную силу тяготения, и поэтому «уставная» средняя скорость в три-четыре километра в час. в этих условиях смотрелась как стайерский забег.

-              Понял. Спасибо за разрешение! - ответил Дикий, отправляя погрузчику команду.

Теперь серв. еле ползущий с «новой» скоростью около полутора километров в час. вполне вписывался в обычные для этой планеты рамки.

-              Отбой! После патрулирования, бегуны, оба зайдите к медику, на обследование. Это приказ! - отозвался сержант и отключился.

-              Ну вот! - кисло пробормотал Салт, - Нарвались...

-              Ладно тебе! Жалко, что ли. десятка марок? - миролюбиво произнес Дикий, - Считай, что за такси заплатил. Да и здоровье немного подправишь, вдруг какая-то местная гадость успела прицепиться!

Навязанное приказом сержанта посещение медицинской части являлось наказанием. Оно стало внеплановым, и поэтому было платным. По мнению сержанта его бойцы совершили глупость, чуть не получив тепловой удар из-за «сумасшедшего бега» без необходимости. А глупость военнослужащих, выразившаяся в получении травм не в боевой обстановке, государством не оплачивалась!

37

Подключившись во второй раз, Дикий повел себя осмотрительнее. Загнав одного из боевых сервов, оставленных им в ангаре, под крышу, он получил «общий обзор» всего происходящего. Так работать было легче. Контролируя при помощи сенсоров «боевика» весь объем помещения, он при необходимости подключался к одному из рабочих сервов. отдавая необходимые указания в сложных случаях. В остальное время «трудяги» работали сами по себе, используя Дикого в качестве «удаленного ИскИна».

Еще во время своей прошлой, неудачной, попытки он понял, что нет смысла контролировать каждое действие инженерно- ремонтных сервов. Это отнимало много времени и сил, и в конце концов привело к инциденту с сержантом. Гораздо проще оказалось дать сервам «полный доступ» к собственному мозгу и имевшимся в нем знаниям, а уж дальше управляющие блоки сами находили требуемое! От Дикого требовалось только общее управление, в том виде, в котором он сам это понимал.

Он формировал запрос в виде желания «надо сделать это», его мозг сам переводил желание в понятный машинам язык, а обратной связью управляющий опоки сервов сами искали в его мозгу пути решения отданной команды! От Дикого требовалось лишь поддерживать собственное «состояние транса» и не мешать механизмам работать.

Пять часов времени патрулирования прошли незаметно. Это время потрачено зря не было! Дикий успел привести в порядок БМД и последних остававшихся нерабочими сервов базы, погрузчиков и инженерных, после чего отправил их «на прогулку» по территории.

Такая разведка иногда преподносила сюрпризы. Вот, к примеру, вчера, один из ранее приведенных в порядок погрузчиков, отправившись на штатное место зарядки, показал картинку целой кучи неисправных ремонтно-инженерных сервов! Так что сегодня «стадо» Дикого увеличилось еще нз десяток сервов. которые остались в ангаре «для запаса». Управлять ими всеми одновременно он не мог. но наличие полностью готовых к выполнению приказов механизмов грело душу. Запас дело такое... Есть не просит и в се їда может пригодиться!

За полчаса и примерно километр до конца маршрута Дикий слез сам и согнал Салта. отправив серва в ангар, чем вызвал у товарища недовольную гримасу.

-              Что так далеко-то? Можно же было еще проехать... метров пятьсот! - забубнил напарник.

-Салт, ты проблем хочешь? - уточнил Дикий, - Тут самое хорошее место, никто нас не видит. И никто не доложит. Если не нравится, в следующий патруль пойду с другим.

-              Не. нормально все! - испугался Салт, - Просто топать далеко не хочется.

-              Ты и так почти весь маршрут ногами не шевелил. Надо пройтись, кровь разогнать. Вспотеть немного. Иначе док начнет вопросы задавать: как это мы сразу после патруля такие чистенькие и свеженькие к нему заявились! Сержант ведь распорядился после патруля прямиком к медику. Забыл?

-              Забыл. - признался Салт, заняв требуемую позицию «сзади-слева» и отстав на несколько шагов. -Двинули!-Дикий целенаправленно потопал вперед.

Дойдя до точки, с которой начали патрулирование, они увидели ковыляющую навстречу им смену. Все же латы в этих условиях были тяжеловаты.

-              О, парни! - обрадовался Салт, - Вы вовремя! Я уж думал, что ждать вас придется!

-              Что-то вы слишком бодрые. - мрачно отозвался старший смены, - Признавайтесь: просидели в тенечке все это время?

Действительно, излишняя бодрость Салта была подозрительна. Обычно после маршрута бойцы едва переставляли ноги и ни слова лишнего не говорили.

-              Спортом надо заниматься, а не в койке бока отлеживать! - отозвался Дикий, спасая ситуацию. - Возможно, к моменту нашей замены и вы бодрыми зайцами бегать будете! Так что в свободное время попробуйте, попробуйте. Может, и из вас что-то толковое получится. Все! Маршрут сдал!

-              Спортсмены, блин. - пробурчал старший смены. - Маршрут принял!

38-39

Отправив сержанту подтверждение об окончании патрулирования и передаче маршрута. Дикий с Сайтом отправились к медику. Взводный доктор, переносивший излишнюю тяжесть не в пример легче остальных, встретил их почти у порога. Видимо, сержант предупредил его о неплановых пациентах.

-              Ну, кому тут из вас плохо стало?

-              Мне. - буркнул Дикий.

- Раздевайся быстрее! И прошу в капсулу! - жизнерадостно махнул рукой медик.

Конечно, он был единственный из всего взвода, если не считать сержанта, кто не был привлечен к патрулированию и был избавлен от необходимости пзриться на маршруте, таская на своих плечах тяжелую броню.

Через десяток минут выбравшись из медкапсулы. Дикий поймал на себе недоуменный взгляд и услышал тихое бормотание медика.

-Странно... - бормотал тот, - Повышение мышечной массы незначительно, однако все показатели отличные! Как будто он не в патруле был, а в бассейне плескался...

-              Что там. Док? - спросил Дикий, сделав вид что ничего не слышал.

-              Все у тебя в норме. - ответил медик, и, не удержавшись, добавил: - Даже слишком все хорошо! Интересно, с чего бы это?

-              Может, с того, что на моей планете сила тяжести примерно такая же? - пробурчал Дикий, отворачиваясь. Отчего он это сказал, он и сам не понял. Но, похоже, медика его ответ полностью удовлетворил.

-Да. похоже на то. Это все объясняет. - ответил Док и набросился на Салта. - А ты что стоишь как столб? Раздевайся и лезь в капсулу. Быстро!

-Док. а откуда такой интерес ко мне? - спросил Дикий, влезая в пропахшее потом нутро своего СБС. -Да шишка местная тобой интересовалась. Запрос приходил на твои карты ФПИ и ПБН.

-              И что?

-А ничего. Отправил их в... Службу кадров Флота! - Док хохотнул. - Ответил, что не имею права открывать персональные данные. Пусть с нашими бюрократами повоюют!

Док беспечно махнул рукой, вглядываясь в информацию о состоянии Салта. успевшего залезть в капсулу и вдруг стал серьезен.

-Ты давай, иди отсюда. Тебе сержант ждет. - не отрываясь от показаний сказал медик.

-              Салта подожду. - ответил Дикий.

-              Вали отсюда, сказал тебе! Твой Салт тут надолго задержится. У него все гораздо хуже. Не мешай! - рассердился Док. и принялся что-то отстукивать на клавишах панели управления.

Дикий попытался пожать плечами, что, естественно, в жестком СБС не очень-то и получилось. Поэтому он просто кивнул и отправился к сержанту.

39

-              Господин сержант, рядовой Дикий прибыл. - отрапортовал он. зайдя в сержантский кубрик.

До визита к своему командиру он успел снять латы и по-быстрому принять душ. избавившись от раздражающего запаха долго бежавшей лошади.

Сержант тяжело сполз с противоперегрузочного ложа и уселся за стол, вперив в своего подчиненного тяжелый взгляд. Дикий спокойно этот взгляд выдержал.

-              Что еще ты успел натворить, что тобой безопасники монархов заинтересовались? - спросил он, не добившись ожидаемого результата.

-              Ничего. - ответил он.

-Давай все по порядку. Вспоминай, что с момента посадки на планету делал, іде ходил, с кем говорил. Попробуем понять, чем это нам может грозить. И ты это... давай, садись. - предложил сержант, кивнув на стул.

-              Спасибо. - кивнул в ответ Дикий, присаживаясь. - С момента посадки не делал ничего, что могло бы ко мне привлечь СБ местных. Раскидал ретрансляторы, занялся ремонтом техники, сходил в патруль. Пообщался с местным ученым, помог ему переместить транспортные контейнеры с грузом к пандусу лифта. Доложил лейтенанту местных, что занимаюсь ремонтом. Все. больше ни с кем и ничего.

-              Лейтенанту как доложил? - уточнил сержант.

-Да так и доложил, мол, «выполняю мероприятия по обеспечению безопасности». - пожал плечами Дикий.

-              Наверное, в своей обычной манере, да? Не поименовав его «господином лейтенантом»? - усмехнулся сержант.

-              Скорее всего, не поименовав. - снова пожал плечами Дикий.

-Хм... - задумался сержант, - Не тянет все это на интересэсбэшников. Хотя... Ты этого «ученого» хоть помнишь? -Да. конечно.

-              Смотри, это он? - спросил сержант, скинув файл.

С открывшегося снимка на Дикого смотрело вполне узнаваемое лицо его «нового знакомого», Дика, хотя человек на снимке был наряжен в какой-то расфуфыренный мундир со множеством наград.

-Да. это он.

-              Ну, тогда все ясно. - снова усмехнулся сержант, - Ты. со своей способностью куда-нибудь влипнуть, как раз на местного начальника и нарвался.

-              У него на лбу не написано. - буркнул Дикий, - А что, кто-то важный?

-А в сети посмотреть? - нахмурился сержант, - Ума не хватило? Я вот за пару минут информацию нашел. А ты? Кроме как уставное обращение регулярно забывать что-то еще можешь?

-              Могу, господин сержант! - ответил Дикий, вскакивая, - Виноват! Впредь учту, что информация о начальстве есть в сети!

-              Опять за свое? - скривился сержант, - Я тоже не дурак, много что понимаю.

- Виноват. - спокойно ответил Дикий, снова садясь. - Это действительно кто-то важный?

-              Ага. Важный. Руководитель местной научной миссии, аж целый брат монарха. Его-то мы на самом деле и охраняем, а совсем не эту. Спящими забытую, базу! А ты что, опять не посмотрел? - поднял брови сержант.

-              Некогда было. На вопросы начальства отвечал. - ответил Дикий.

-              Некогда ему было... - проворчал сержант, - Теперь будет у тебя время! Приказ на тебя пришел, из нашего управления кадров.

Сержант встал, расправил складки комбинезона и четко произнес:

-              Рядового второго класса Дикого, серв-оператора третьего взвода второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации временно откомандировать для выполнения особых распоряжений главе научной миссии, профессору исторических наук, адмирал-губернатору герцогу Диккеру Ал Кондлейну.

Сержант снова сел и вполне буднично произнес:

-              Ну, чего расселся тут? Файл с распоряжением я тебе отправил. Марш к своему новому временному начальству!

40-41

Дикий, дождавшись подтверждения системы опознания и открытия дверей, шагнул в помещение. На него уставились пять пар глаз находившихся в приемной «местных» гвардейцев, охранявших «особо важную персону». Шестая пара глаз принадлежала давешнему лейтенанту, около бокса интересовавшемуся «чем там Дикий занимается».

-              Что надо? - неприветливо поинтересовался лейтенант. Дикий лишь молча скинул ему файл с распоряжением.

-              Интересно... - протянул лейтенант и прикрыл глаза, по-видимому, связываясь со своим руководством. Сидевшие в разных углах бойцы ощутимо напряглись.

-              Проходи! - сказал лейтенант, открыв глаза и тряхнув головой, - Тебя встретят.

Пройдя комнату охраны и чувствуя на своей спине напряженные взгляды бойцов, Дикий слегка поежился. За следующей открывшейся дверью оказалась приемная, а сидевший за массивной стойкой секретарь даже не поднял головы.

-Жди. - сказал он. - Еще две минуты.

Видимо, местный начальник действительно был важной птицей!

Сбоку почудилось какое-то шевеление. Повернув голову в ту сторону, Дикий увидел массивную человекообразную фигуру, в этот момент уже поднимавшую в транспортное положение нацеленные в его сторону стволы оружейных блоков.

-              Киборг. - произнес секретарь, все также не поднимая головы - Проходи. Сбоку от него открылась дверь, в которую Дикий и зашел.

В очередном помещении, по-видимому, и являвшимся рабочим кабинетом, находился уже знакомый Дик, действительно оказавшийся начальником всего этого хозяйства.

-              А-а-а! Молодой человек! - весело поприветствовал он Дикого, - Что тебя привело?

-              Приказ, - хмуро бросил Дикий, и, вытянувшись в струнку бодро проорал, дублируя сброшенный мгновением раньше файл: - Рядовой второго класса Дикий, серв-оператор третьего взвода второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации, временно откомандированный для выполнения особых распоряжений главы научной миссии, профессора исторических наук, адмирал-губернатора герцога Диккера Ал Кондлейна. прибыл.

-              Эк! - икнул Дик. падая в кресло, - Какой ты...

Дикий молчал, стоя по стойке «смирно» и вперив взгляд в одному ему ведомую точку над головой нового начальника.

-              Э-м-м... знаешь что... давай безо всего этого, военного... - Дик. а вернее, герцог Диккер Ал Кондлейн, пошевелил пальцами. - Давай по-простому. Также, как и в первое наше знакомство. Хорошо?

-              Никак нет! - проорал Дикий, - Не имею права нарушать субординацию!

-              Хм. - хмыкнул Дик. - Неужели я ошибся... Знаешь ли, моя служба давно в прошлом. Как-никак уже пет восемьдесят прошло! Но я могу и вспомнить молодость... Так что, боец, слушай приказ!

Герцог Диккер Ал Кондлейн встал, набрал в грудь воздуха и рявкнул не хуже корабельной сирены: - Приказываю отбросить всю эту парадно-выходную хрень и приступить к нормальной работе по боевому-боевому режиму! Ясно?

-              Так точно! - расслабился Дикий.

В Уставе было четко прописано, что при «боевом-боевом» режиме необходимость условностей в виде обязательного озвучивания званий и должностей отпадала, позволяя обращаться к вышестоящему начальнику так. как было быстрее и удобнее.

-              Вот и хорошо. - ухмыльнулся Дик. - Учетку открой.

-              Не открою. - нахмурился Дикий, - Сам запроси. Кадровики откроют.

-              Я все же в тебе не ошибся! - рассмеялся Дик. - Давно уже запросил! И твои учетки, что ФПИ. что ПБН. пришли ко мне вместе с распоряжением о твоем откомандировании.

Герцог вновь рассмеялся дробным смехом, утирая выступившие слезы.

-              Мы с Федерацией в цепом и с Флотом в частности уже давно союзники! Да и я половину своей службы на кораблях взшего Флота провел. Так что в такой малости, как откомандировать в мое распоряжение бойца и открыть его учетки. мне не стали отказывать! Так что расслабься. Фера!

Герцог Диккер Ап Кондлейн. а теперь снова просто Дик. выжидающе посмотрел на своего, хоть временно, но все же уже своего, подчиненного.

-Да как скажешь. Дик. - пожал плечами Дикий, - Открыли, значит открыли. Зачем я тебе понадобился-то?

41

Дик. удовлетворенно улыбнувшись, прошелся по кабинету, заложив руки за спину. Судя по всему, он был доволен изменившимся поведением собеседника.

-              Для чего ты мне нужен? - переспросил он. - Все просто! Мне надо ремонтировать оборудование. К сожалению, механизмы выходят из строя быстрее, чем мои техники их приводят в порядок. А у тебя, по докладу моего лейтенанта, получается очень хорошо. Согласен?


-              Не совсем. - нахмурился Дикий, - Я не понимаю, зачем нужен я! Прислал бы ко мне своих парней, я бы им все показал и рассказал. Сами бы и делали что нужно. Работа-то вся в том, чтобы механизмы разобрать и дезинфекцию полную провести.

-              Нет. это ты не понимаешь. - Дик уселся на край стола, - Мои техники уже видели то, что ты в ангаре наворотил. Вот как ты в патруль ушел, так они и посмотрели. И знаешь, они ведь никак не могут понять, что же это такое ты собрал!

-              Как это что? - удивился Дикий, - Система дезинфекции! Основная часть это оборудование мастерской для разборки, потом все детали дезинфицируются и облучаются, потом обратная сборка. Ну, и тестовый стенд для сервов. включая тяжелых, для проверки работоспособности. Что тут сложного?

-Хм... - почесал подбородок Дик, - С твоих слов получается, что все предельно просто. Но моим техникам знаком только стенд! Остальное отсутствует в их базах знаний! Откуда ты взял подобное?

-М-м-м... - даже растерялся Дикий, - Из головы, наверное. У меня была цель, и я ее достиг. Подумал, прикинул... собрал. Вроде бы работает.

-              Интере-е-есно! - протянул Дик.

-              Что-то не так? - насторожился Дикий.

-              Все не так! - жестко ответил Дик, - Ты откуда такой взялся? В твоей учетке стоит «освобожден из рабства, потеря памяти». Однако имеющееся у тебя количество баз знаний, пусть и низкоранговых, просто поражает! Откуда деньги у бывшего раба?

-Дик. отстань! - отмахнулся Дикий, - Если хочешь, расскажу тебе все. что помню. Тебе это надо?

-Хочу! Рассказывай!-Дик уселся в свое кресло, превратившись в начальника, - Но это надо в первую очередь тебе. Твоей историей заинтересовались мои безопасники. так что при твоем рассказе должен присутствовать один из них.

-Это обязательно?

-              Обязательно! Если ты не хочешь повторения таких же вопросов, но уже у ваших эсбэшников! - отрезал Дик. интонацией выделив слово «ваших».

-              Я так понимаю, у меня нет особого выбора. Не стрзшно. Я не скрываю свою историю, просто не хочу, чтобы о ней знал каждый встречный.

-              Каждый встречный? Это эсбэшники-то? Не волнуйся. Если твой рассказ устроит и меня и моего человека, дальше нас ничего не уйдет. Царт! - Дик был серьезен.

Дверь открылась, и в кабинет вошел... секретарь. Молча пройдя по кабинету, он уселся на свободный стул.

-              Ну что ж, Фера. можешь начинать! - кивнул Дик.

42-43

Рассказ вышел недолгим. Все события в жизни Дикого, о которых он достаточно четко помнил и мог связно рассказать, заняли от силы минут десять. Но потом еще несколько часов Дик. герцог Ап Кондлейн. на пару со своим безопасником, донимали бойца расспросами и уточнениями.

-Да что вам еще нужно? - взорвался Дикий, в очередной раз почувствовав в своей голове «холодные лапки». Разозлившись, он напрягся, и ощущение «лапок» пропало. Безопасник осторожно кивнул герцогу.

-              Что ж. Фера. спасибо! Можешь быть свободен. У тебя был трудный день, ты только что вернулся из пзтруля. Так что отдыхай, а. скажем, через двенадцать часов... да. через двенадцать! - Дик кивнул, соглашаясь со своими мыслями, - Так вот. через двенадцать часов жду тебя. Займемся моими делами.

-              Господин герцог! Мне нужно время и карта местности для оборудования запасного района дислокации. А картографирование до сих пор не произведено. - Дикий, уставший от долгого разговора, все же попытался решить свой вопрос.

-              Картографирование, говоришь? Запасной район дислокации? - подал голос безопасник. - Зачем это тебе?

-              Положено! При наличии планетарной основной базы, согласно «Положению о планетарных базах» положено иметь запасной район дислокации! - насупился Дикий и вдруг, по какому-то наитию, спросил, - Это ведь вы запретили предоставление данных?

-              Можешь быть свободен. Ступай! - не ответив, отпустил его Дик, - Жду тебя к назначенному сроку. Дикий молча поднялся, изобразил воинское приветствие и вышел.

- Ну что, Царт? Как он тебе? - дождавшись закрытия двери поинтересовался Дик у безопасника.

-              Одно могу сказать, господин герцог, зла он вам не желает. И ни на кого из врагов не работает. - ответил безопасник, - Рассказанная им история подтверждает имеющиеся данные.

Царт помолчал, подумал и. увидев заинтересованный взгляд герцога, продолжил.

-              Однако меня настораживают некоторые факты... Вы знаете, я неплохой телепат и эмпат. Я даже могу считывать поверхностные мысли. Когда мы задавали вопросы, никакого негатива к нам не было, только некоторое, вполне объяснимое, раздражение. Но вот последняя его фраза... В самом конце разговора, когда он очень рассердился?

-              М-м-м... что-то вроде «ну что вам еще надо?» - вспомнил герцог.

-Да. Так вот: он был раздражен, скорее даже очень разозлен... и он закрылся.

-              Что он сделал? - не понял Дик.

-              Закрылся. - ответил безопасник, - То есть я больше не мог прочитать ни одной мысли, а вместо волны ясно читаемых эмоций я получил сплошной «белый шум».

-То есть... Все может быть? - осторожно спросил герцог.

-              Не исключаю. Возможно, он не инициирован, но как его в таком случае пропустили «черные»? Непонятно. И почему он закрылся именно в последний момент? Не могу ответить. И кто он? Неинициированный псион или хорошо скрывающийся мастер? Тоже не могу сказать.

-А ты сам как думаешь?

-Действительно не могу сказать. Все непонятно. -А по поводу его «системы дезинфекции»?

-              Тут он не лгал, могу сказать вполне определенно. Это полностью его идея и его разработка. Но тоже есть странность: в его учетке ПБН нет записи о наличии конструкционной базы. И откуда он взял подобную схему, мне непонятно. И что за оборудование он там поставил? А уж если, герцог, ТВОИ техники не смогли разобраться в его детище, мне и говорить больше нечего. Странно все это. очень странно. - повторил безопзсник.

-              Что посоветуешь? - отрывисто спросил герцог.

-              Наблюдать. - кратко ответил Царт. -Ало его запросу?

-Запрошенное им картографирование?Думаю, вреда не принесет.

-Хорошо... получается, карту ему отдаем, а дальше просто наблюдаем. Спасибо. Царт. Свободен! -Да. господин герцог.

-              И еще. Царт! Попробуй у него аккуратно ДНК на анализ взять, и отправь результаты пробы в Центральные Миры. - герцог на краткий миг задумался, - Нет. в ЦМ не отправляй, лучше в нашу Академию!

Безопасник коротко кивнул и вышел.

-              Значит, наблюдать... Что ж! Понаблюдаем! - решил Дик. герцог Ал Кондлейн. решительно хлопнув по столу.

За свои более чем полторы сотни активно прожитых лет он научился неплохо разбираться в людях. Этот федерат- десантник ему понравился. Было в нем что-то такое... такое... что герцог сам не мог себе объяснить. Но все же... Приобретенная за прожитые годы осторожность помимо собственных ощущений заставляла прислушиваться и к мнению службы безопасности.

-              Значит, понаблюдаем, - тихо повторил Дик.

43

Ничего не понимающий Дикий, раздраженный прошедшей беседой, решительно топал в расположение взвода, чтобы забрать свой СБС и оружие. Если уж его самого откомандировали, то и все снаряжение должно быть вместе с ним!

Добравшись до расположения и ответив на дежурные шуточки отдыхающих бойцов. Дикий влез в нутро бронескафа.

-              Ты куда это? - поинтересовался здоровяк Салт. только недавно вернувшийся от медика.

-              Откомандировали меня. - буркнул Дикий, - В распоряжение начальника этой базы. Целого герцога наших союзников, монархов.

-              А зачем? - не отставал Салт.

-              А Спящие их знают! - с чувством ответил Дикий, - Пришло распоряжение, вот я его и выполняю! Кажется, что-то им там отремонтировать надо.

-              Значит, ты в патруль больше не пойдешь? - разочарованно спросил Салт. Видимо, патрулировать верхом на серве ему понравилось.

-              Похоже, что нет. - подтвердил Дикий.

-              Слушай! А меня можешь забрать? - озвучил Салт пришедшую ему в голову идею. - Может, что-то там поднести, отнести? А?

-              Не обещаю, но попробую. - ответил Дикий.

К сержанту он подходить не стал. Тот и так знал о командировке и не должен был удивиться отсутствию снаряжения Дикого.

Подкинув на плече свой баул, размещая его поудобней и подхватив штурмовой игольник. Дикий отправился в «свой» ангар, переоборудованный им в мастерскую. Если уж ему предстояли ремонтные работы, то и тратить время он не собирался. Будет жить там же, где и работать!

По дороге он еще раз попытался проанализировать прошедший разговор с герцогом и безопасником. Похоже, его догадка оказалась верной: выполнение орбитального сканирования местности для составления запрошенной им карты местности затормозили по распоряжению руководства базы.

-              Вот же! - тихо ругался он, преодолевая оставшееся расстояние до ворот ангара, - Прицепились! Что им надо-то? Я всего лишь делаю то, что нужно! Зачем мне мешать? Не понимаю!

Уже дав команду на открытие двери, врезанной в стену рядом с большими воротами, он обратил внимание на моргнувший значок входящего сообщения. Отправителем являлся лейтенант-коммандер Царт Ан Тенно. Странно, но вместо улыбающегося лица отправителя в выделенной для этого рамке была серая муть.

-              Царт Ан Тенно... Что-то знакомое... - пробормотал он. и вспомнил - Царт! Это же секретарь герцога! Движением глаз, уже давно ставшим привычным. Дикий открыл письмо.

«Направляю запрошенный результат орбитального сканирования, выполненный в виде карты в масштабе 1:50», дата, электронная подпись и приложенный файл.

Файл оказался неожиданно большим! Бегло просмотрев полученную информацию. Дикий отправил файл такблоку скафа. Такблок. радостно пискнув, принялся разворачивать полученные данные в полномасштабную объемную карту.

Спутник постарался на славу! Помимо обычного картографирования поверхности еще было проведено поверхностное сканирование недр на глубину до десяти метров.

-              М-да! - пробормотал Дикий, - Тут все совсем не просто!

Спутник с подобным оборудованием на борту был. мягко говоря, не совсем обычным. Такие спутники, как правило, использовались в военной разведке при поиске подземных оборонительных коммуникаций осаждаемой планеты. Стоил он до неприличия много денег и не находился в свободной продаже, так что обнаружить что-либо подобное на орбите заштатной планеты с недостроенной военной базой было удивительно.

Однако, такой карте можно было только порадоваться. Для намеченных Диким целей это было именно то, что нужно! Отметив нз карте район приблизительно в пяти километрах от базы, он задумался.

С одной стороны, отмеченная область полностью подходила для создания резервной базы. Выходы на поверхность метзллосодержащих руд должны были надежно скрыть от обычного орбитального сканирования планируемые оборонительные сооружения.

С другой стороны, выбранный район находился в заболоченной местности, скорее всего изобилующей плесенью- паразитом. Да еще потребовалось бы создавать несколько дублирующих цепочек ретрансляторов для создания устойчивой связи с основной базой... Использовать спутниковую связь или открытые передатчики Дикий не хотел. Такая связь моментально бы демаскировала бойцов, уходящих из-под возможного удара!

Задач было много. Начиная от точек обороны с укрытиями для бойцов и заканчивая ретрансляторами, запас которых, взятый на станции, подходил к концу.

Поэтому вместо положенного после патруля отдыха Дикий уселся за планирование резервной базы и составление заявок на необходимые материалы и оборудование.

44

Через двенадцать часов, отведенных на отдых, Дикий, не выспавшийся и злой, стоял в приемной герцога Ап Кондлейна, своего временного начальника. Поспать удалось всего-то часа два или три, остальное время было занято предварительным планированием и управлением сервами, отправленными на доразведку территории.

Секретарь, бывший еще и начальником службы безопасности, все так же не обращал ни на кого внимания, занятый своими делами. Киборг, замеченный Диким в прошлый раз. все также стоял в нише, немного приподняв оружейные опоки.

-              Заходи. - пригласил его секретарь, не подняв головы и не сделав ни одного лишнего движения. Впрочем, как и в прошлый раз.

Эта процедура становилась для Дикого привычной. Судя по тому, что в его голове пару раз зашевелились «холодные лапки», секретарь-псион-безопасник все же выполнял свои обязанности. И, надо заметить, неплохо, если герцог смог-таки дожить до своих ста семидесяти лет!

Хотя кто его знает... Может, у ударившегося в науку представителя высшей знати монархии вообще не было врагов, кроме научных оппонентов? Сказать об этом с уверенностью было нельзя.

Войдя в кабинет. Дикий замер. Герцога нигде не было. Не было его ни в кресле за массивным столом, стоявшим точно посреди помещения, ни на ряде сидений вдоль одной из стен, ни на стуле у приставного столика. Уже хотевшего выйти обратно Дикого остановил голос, раздавшийся из совершенно пустого места!

-              Привет. Фера!

-              Привет. Дик. - ошарашено ответил Дикий, - Ты іде?

-Ха-ха-ха! - дробно рассмеялся герцог уже из другого места. - Я тут!

-              Где? - повернулся на голос боец.

-              Тут! - голос шел уже из третьего места, также бывшего совершенно пустым.

-              Слушай, Дик! Если хочешь, продолжай играть в свои прятки! У тебя вон. целых два взвода здоровенных лбов сидят, не знают, чем заняться! - рассердился Дикий, - А мне есть, что делать!

-              Присаживайся. - герцог возник в своем кресле, - И как тебе система маскировки?

-              Выше всяких похвал. - отозвался Дикий, - Зачем я тебе нужен?

-              М-м-м... - потянулся в кресле герцог, - Фера. знаешь, как приятно снова почувствовать себя молодым! Никаких тебе «господин герцог», никаких тебе «господин профессор». Никаких пожеланий, никаких просьб, никакого почитания и никакой лести!

-Ты сам разрешил «боевое-боевое». - ответил Дикий, садясь на указанное место, - И насчет пожеланий тоже ошибаешься. Они есть. Передаю файл.

-              Оп-па! - удивился Дик. - Фера. ты что. решил новую базу тут построить?

-              Новую. - согласился Дикий, - Но не такую, как эта. а временную и замаскированную.

-              Ну, насчет маскировки у тебя вряд ли получится. - ухмыльнулся герцог, - Столько генераторов маск-поля тебе никто не даст, да и сдохнут они очень быстро в этих-то условиях!

-              Генераторы не нужны. - ответил Дикий, - Нет их в моей заявке. Обойдемся обычной природой.

-              Да-а-а? Как это «природой»? Как ты это сделаешь? В твоей ПБН профильная база не отмечена! - удивился Дик. - Подожди-подожди! Или это снова «твоя разработка»?

-              Не моя. - отказался Дикий. - Просто знаю - и все. Кажется, где-то читал...

Последние слова он произнес неуверенно. Откуда у него взялись знания о «трех уровнях тропического леса», на основании которых он и спланировал маскировку базы, он не понимал. Прошлое все еще было скрыто плотной завесой, в которой, однако, периодически появлялись «прорехи», небольшими порциями выпуская какие-то знания и воспоминания.

-              Хм... - хмыкнул герцог, - Хорошо. Заявку визирую. Необходимые материалы можешь взять на складе. Там их много осталось, бункер ведь не достроили. Только все не забирай, моим людям все же кое-что будет нужно.

-              Спасибо. - поблагодарил Дикий, - И все же, зачем я понадобился?

-              У нас вышло из строя кое-какое оборудование в шахте. Надо его осмотреть. Вдруг у тебя получится лучше, чем у моих техников.

-              Посмотрим. - согласился Дикий, - Когда?

-Да прямо сейчас и пойдем!-Дик стремительно встал. - Но сразу предупреждаю! «Боевое-боевое» только наедине! При моих сотрудниках величать только «господином герцогом». Ясно?

-              Ясно. - поднялся со своего места Дикий, - Идем?

45

Весь путь до недостроенного бункера прошел в молчании. Герцог думал о чем-то своем, а Дикому, отвратительно отдохнувшему, разговаривать не хотелось. Дойдя до пандуса грузового лифта, они подождали открытия створок и подъема площадки.

-              Тут чистая механика, электропривод и открытый энерговод. - пояснил Дик. поймав удивленный взгляд Дикого. - Техники регулярно все обрабатывают. И, как мы заметили, под землей плесень гораздо более активна. Более того, эта Хшарова плесень наиболее активно размножается на сложной технике, практически не затрагивая простейшие механизмы. Такая вот особенность...

Герцог вздохнул и замолчал.

По мере спуска под землю загорались тусклые лампочки уровней. Дикий насчитал их семь, прежде чем платформа мягко ткнулась в ограничители и остановилась.

-              Приехали. Иди за мной. - очнулся от раздумий герцог, и предупредил: - Вперед не лезь!

Смысл предупреждения Дикий понял тоща, коща они один за другим миновали три парных поста. Бойцы на постах находились в полной боевой готовности и, похоже, готовы были стрелять во все. не давшее положительный отзыв.

Широкий и удобный коридор постепенно превратился в какую-то каменную кишку с плохим освещением, едва обработанными стенами и многочисленными выбоинами на полу. Регулярно спотыкающийся Дикий ковылял за герцогом, чертыхаясь и вполголоса поминая плесень, ее бабушку, их родственников Хшаров и кривые руки тех, кто сотворил все это непотребство. Герцог Ап Кондлейн шел улыбаясь, как по ниточке, ни разу не споткнувшись и, похоже, получая немалое удовольствие от ругани. Сам-то он влез в ББС и теперь наслаждался четкой работой такблока. показывавшего все неровности, а вот никем не предупрежденный Дикий щеголял в обычном техническом комбинезоне и ни черта не видел дороги!

-Ну, вот мы и пришли! - торжественно провозгласил герцог, войдя в большую рукотворную пещеру, залитую ярким светом, - Видишь, у нас работа встала! Эту технику надо привести в порядок!

Герцог указал рукой на целую кучу разнообразных механизмов, в разных позах замерших по всему пространству пещеры.

-              Плесень? - полуутвердительно спросил Дикий.

-              Неизвестно. - ответил герцог, чей ББС окутался тонкой пленкой активных щитов. - Но все, что сложнее переносной лампы, попадая на этот уровень работает очень недолго. Энергия есть, но работать не желает!

-А...

-              А мой ББС хорошо экранирован и имеет собственный встроенный реактор. И слегка модифицированные щиты, не пропускающие вообще ничего.

-А...

-А эвакуировать отсюда мы ничего не можем! Мы еле-еле расчистили проход и убрали разную мелочь! Так что приступай. А я посмотрю, что у тебя получится.

Дик замолчал и встал в стороне, приняв устойчивую позу и, похоже, с удовольствием наблюдая за растерянностью бойца. Дикий пожал плечами и отправился к ближайшему механизму.

Похоже, выбранный серв был неизвестной ему инженерно-строительной моделью, рассчитанной на использование в экстремальных условиях. Облазив механизм и ощупав все. до чего могли дотянуться его руки с тестером. Дикий замер, задумавшись.

Похоже, что этот серв был полностью исправен! Энергии хоть и было крайне мало, но она имелась. Энергоячейки еще не были полностью исчерпаны. Все привода откликались штатно, показывая уверенный «зеленый». По отдельности все было исправно, однако целиком, в сборе, серв не работал! На попытку прямого подключения механизм тоже не отозвался.

Задумчиво почесав макушку, Дикий отправился к следующему. А за ним к еще одному. И к еще одному. Все сервы имели одну и ту же неисправность. Они просто не хотели работать!

- Блок управления? - пробормотал Дикий, возвращаясь к первому обследованному серву, - Может быть... Проверим!

Потратив десяток минут на откручивание заслонок и снятие технологических лючков, он решительно засунул руку в потроха механизма. Туда, где по его предположениям находился управляющий блок. Пальцы что-то нащупали, но изолирующая перчатка не дала ничего почувствовать.

Особенность технического комбинезона была в том. что он был сплошным, полностью закрывая все тело от носков и до самой шеи. И перчатка не была отдельной деталью одежды, а составляла одно целое с рукавом и остальными частями комбеза.

Дикий оглянулся на герцога. За бликующим покрытием закрытого шлема лица не было видно. Немного помявшись. Дикий решительно расстегнул комбинезон, вытащил из рукава с перчаткой руку и сунул ее в недра серва!

46

По рассуждению Дикого, основывающемуся на известных ему схемах сервов. рядом с чутким блоком управления не должно было пролегать ни одной энергошины высокого напряжения. Максимум, что ему грозило, так это пощипывания слабого тока!

Расчет Дикого оправдался. Его не прибило на месте высоковольтным разрядом, и своей цели он достиг. Нащупанный блок управления был ощутимо горячим! Похоже, вся неисправность состояла в том, что «мозги» сервов постоянно выполняли какую-то внутреннюю команду, не реагируя на внешние сигналы.

Все это действие с всовыванием в серва голой руки заняло считанные мгновения, и поэтому возглас очнувшегося герцога пропал втуне.

-              Стой! - крикнул Дик, когда Дикий уже вытаскивал руку обратно, - Ты что делаешь. Хшары тебя забери!

-              Определяю неисправность. - ответил Дикий, одевая комбинезон обратно.

-              Придурок! Идиот! - нервно кричал подбежавший герцог, - А если бы тебя убило?

-              Так ведь не убило же. - ответил Дикий, с трудом подавляя ухмылку, - Я знал, что делаю.

-              Что ты мог знать? - Дик в запале открыл шлем, и на Дикого глянули бешеные глаза, - Да этот серв моя личная разработка! И даже мои. ты слышишь - МОИ техники не знают его точной компоновки!

-              Серв повышенно защищенный. «Высокие» энерговоды рядом с блоком управления проходить не должны. А прикосновение к «низким» я бы спокойно пережил. - Дикий, прищурившись, взглянул в глаза герцога, - А теперь. Дик, не мешай. Кажется, я нашел неисправность!

Дикий отвернулся и уже затянутой в комбинезон защищенной рукой снова влез во внутренности механизма. Сделав насколько движений, он вытащил наружу управляющий блок.

-              Дик. будь добр, отправь кого-нибудь ко мне в мастерскую. Пусть принесут малый технический ремонтный комплект. - повернулся он к герцогу, - Понимаешь, я на такое не рассчитывал, и поэтому никаких инструментов, кроме тестера, не взял. А попросить мне некого.

Герцог Диккер Ап Кондлейн. раздраженно шипя, отошел в строну.

-              Через десять минут принесут! - произнес он, с трудом справляясь с гневом.

-              Вот и хорошо. - миролюбиво улыбнулся Дикий, - Слушай! Мне тут в голову идея пришла! Может, еще одного бойца мне в помощь откомандировать сможешь? Рядового третьего класса Салта. Он здоровяк не хуже твоих ребят из охраны. Мне иногда надо помочь. Не могу же я твоих лбов озадачивать! Кроме того, тут сеть не ловит, а в твоем ББС явно усилитель имеется!

-              С-с-с-шшшш! - похоже. Дик едва сдерживался.

Пожав плечами. Дикий отошел к другому серву, оставив герцога в одиночестве. К чести герцога, он не стал догонять бойца и выплескивать на того свое раздражение. Дик просто отошел в сторону и, вновь опустив забрало, принялся наблюдать, постепенно успокаиваясь.

За то время, пока отправленный посыльный нес ящик малого ремкомплекта. набивший руку Дикий успел извлечь блоки управления еще из трех сервов.

-              Господин герцог... - попытался отрапортовать запыхавшийся посыльный, но Дик только махнул рукой, прерывая доклад. -Поставь вон туда!

Похоже, к нестандартному поведению Ап Кондлейна тут давно привыкли, поэтому боец молча выполнил указание, козырнул и ушел.

-              Спасибо, Дик! - улыбнулся Дикий, дождавшись ухода посыльного, и сразу же раскрыл ящик.

-              Что собираешься делать? - поинтересовался герцог, подойдя поближе. - Мои ребята уже меняли блоки! Ничего не вышло. Новые тоже не откликаются.

-              Вы меняли блоки целиком, а я постараюсь отключить только логическую часть. - ответил Дикий, старательно соединяя выводы тестера с оголенными разъемами блока.

Дело шло с трудом. Блок, даже будучи подключен к тестеру, все равно не отзывался. При отключении внешнего питания не произошло стандартного «сброса», и блок продолжал выполнять никому не известную внутреннюю задачу, используя заряд встроенной батареи. Дикий пробовал и так. и эдак, но ничего не получалось.

-              Не выйдет! - авторитетно заявил герцог. - МОИ ребята уже попробовали все. что только возможно.

-              Посмотрим... - задумчиво протянул Дикий.

Положив блок на оттопыренную лапу серва. он примерился к его верхней части острым штырем.

-              Та-а-ак... где-то тут. - Дикий покачал в руке молоток, прислушиваясь к своему внутреннему чувству, - Дик. а запасные управляющие блоки есть?

-              Есть. Наверху, на станции.

-              Будь добр, закажи десяток. А еще сотен пять ретрансляторов. Хорошо? - с этими словами Дикий с силой ударил по штырю.

Штырь пронзил блок почти насквозь. Достав четыре тонкие иглы. Дикий поочередно загнал их в одному ему известные точки поврежденного опока, затем соединив иглы попарно тонким проводом.

-              Ну-с... попробуем! - он решительно сунул изуродованный опок внутрь серва и закрепил его на штатном месте, послав запрос на прямое соединение.

К удивлению присматривавшегося Дика, серв неуверенно двинулся с места, но, сделав несколько шагов, замер.

-              Энергии нет. - констатировал факт боец. - Дик, будь добр, распорядись, пусть принесут заряженные энергоячейки для этого хозяйства.

-              Что ты сделал? - потрясенно спросил ошарашенный герцог.

-              Что сделал? Головой подумал. - съязвил довольный Дикий, - Ты за ячейками послал? -Да. скоро принесут. Так как ты это сделал? Объясни! - потребовал Дик.

-              Как скажешь, мой временный начальник. - ухмыльнулся Дикий, - Смотри, блок фактически состоит из пяти модуляторов, между которыми сложная связь информационных дорожек. По сути это очень маленький и очень глупый опок ИскИна. А у блока ИскИнов главный тот, кто в центре. Именно на него завязана вся логика и все процессы, а остальные ИскИны в опоке только выполняют функции поддержки и хранилищ данных.

-              И что? - не понял Дик.

-              Вот я и вывел из строя «главный ИИ». То есть центральный модулятор. И прервал паразитную программу, которую он выполнял, полностью задействуя все ресурсы подчиненных модуляторов. А так как к нему ведут только две входные и две выходные дорожки питания, я их перебил, полностью обесточив центрального. Потом соединил силовые дорожки иглами, обеспечив непрерывность подачи энергии. А для обмена данными у них внутри блока очень разветвленная сеть. Вот поэтому сейчас серв может действовать только под прямым управлением. Так что можешь быть доволен. К вечеру вся твоя техника будет наверху. Времянка, конечно. - поморщился Дикий, - но до площадки лифта серв наверняка дойдет.

-Фера... ты меня поразил. - выдохнул герцог.

-              Дик. с ЭТИМ и ТВОИ техники могут справиться. - заметил Дикий, - А сейчас мне надо резервной базой заняться. Разрешаешь?

-Да, занимайся. - отстраненно ответил Дик.

-              Слушай... - вдруг остановился Дикий, - Мне будет нужна пара твоих инженерно-строительных сервов. Дашь разрешение?

-              Разрешаю. - вяло махнул рукой Дик.

-А. кстати, что там? В том месте, куда ты гнал всю эту технику? - невинно поинтересовался Дикий, - Вскрыл то, что хотел?

-              А вот это уже не твое дело! - вмиг пришел в себя герцог. - Свободен!

47

Фред, капитан малого транспортного межсистемного корабля, печенкой чувствовал наступление неприятностей. Мало того, что ему сорвали привычный график движения и заставили возвращаться в эту гребаную систему, к это гребаной станции, чтобы доставить туда гребаного нового пилота, так и сейчас, после выхода из двухдневного прыжка, творилось что-то странное. Его корабль «всплыл» точно в расчетной точке финишной системы, между двумя скоплениями астероидной массы, и сразу же оказался в информационной пустоте.

Межзвездные прыжки были делом вполне обычным, но далеко не очень быстрым. Все зависело от мощности движков корабля, выстреливавших «гравиплазменное ядро». Что это было за «ядро». Фреда не интересовало. Летишь - и хорошо, а в теориях пусть ученые разбираются. Им за это хорошие деньги платят!

Чем мощнее были двигатели, тем дальше и быстрее летел корабль. Но чем двигатели были мощнее, тем охотней они поедали топливо, и тем больше требовали энергии. Поэтому по-настоящему хорошие и мощные двигатели ставили только на большие корабли с мощными реакторами и объемными топливными баками!

При «выстреле ядра», происходившем одновременно с активацией контура гипердвигателя, пространство как бы сминалось в гармошку, позволяя проходить световые годы за считанные дни. Какой-нибудь крупный линкор или носитель совершал прыжок на пару световых лет за какие-то десять-двенадцзть часов, но малому транспортному кораблю Фреда на такое же действие требовалось около двух суток.

Между системой с «этой гребаной станцией», по выражению Фреда, и следующей точкой маршрута было как раз около двух световых. Два дня. Да еще и задержка с доставкой нового пилота и ожиданием подъема на орбиту сменяемого взвода десантников-федератов. Еще день. А потом возвращение на прежний маршрут, это еще два дня. Итого семь дней! Семь дней, на которые Фред отставал от графика, за выполнением которого, между прочим, строго следили, и, в случае неисполнения, наказывали. Наказывзли финансово, а Фред не любил терять монархические Теры. впрочем, как и общемировые Кредиты или Марки Федерации.

В общем. Фред любил зарабатывать деньги, и не любил их терять.

Его далеко не новый, но вполне еще крепкий транспортник с каждым годом требовал все больше и больше денег на ремонт, профилактику и замену изношенных деталей и блоков. Техническая готовность корабля строго проверялась чиновниками Монархии, и не проведенные вовремя регламентные работы могли привести к потере хорошего Флотского контракта. И. что самое обидное, проверяющие Флотские чины все поголовно были дворянами, и с самим Фредом разговаривали свысока. Аза намек «дать на лапу» вообще могли просто прибить.

Да-а-а... Флот.

Гражданские чинуши были гораздо проще! Хоть и попадались там дворяне, но ведь все понимали тяготы простого народа, и не гнушались закрыть глаза на мелкие нарушения... за соответствующее вознаграждение. Но вот Флот! Что ты! «Честь мундира», «честь семьи», «моя честь»! Тьфу!

-Тьфу!- Фред раздраженно сплюнул, вторя своим мыслям.

Семидневное отставание от графика грозило хорошим штрафом, если, конечно, до флотского Транспортного Управления вовремя не доберется распоряжение о срочном изменении маршрута. А тут еще в финишной системе, в которой «всплыл» его транспортник, царило полное молчание.

ИскИн корабля докладывал об отсутствии абонентов связи, что вызывало у Фреда недоумение и беспокойство. Эта система была конечной точкой его маршрута и одновременно пограничной системой подконтрольного Монархии объема пространства. Именно поэтому здесь базировалась достаточно крупная группировка кораблей монархического Флота, а на орбите висело аж целых две современных боевых станции. Такая прорва техники не могла исчезнуть бесследно!

-              Борттри-ноль-джи-двадцать вызывает астроконтроль. - перешел на открытый вызов Фред, решивший, что у корабельного ИИ от старости мозги поломались, - Борт три-ноль-джи-двадцать вызывает астроконтроль. Прием. Ответьте борту три- ноль-джи-двадцать!

-              Борт три-ноль-джи-двадцать, говорит астроконтроль. Добро пожаловать! - возник в эфире чей-то хриплый голос, - У нас небольшое происшествие, так что не паникуй. Гравианомалия в системе образовалась, сбой в системах связи и навигации. Ложись в дрейф и жди лоцмана.

Передача шла прямым лучом, соединяя непосредственно корабль и одну из станций. Обычные сигналы и паразитные шумы от спутников и других кораблей отсутствовали.

-              Борт три-ноль-джи-двадцать, вас понял. - отозвался Фред, отключаясь от дальней связи и вызывая сержанта десантников.

-Фред, что случилось? - через пару минут сержант возник на мостике.

-              Сноу... тут такое депо... Астроконтроль говорит, что у них небольшое происшествие и требует печь в дрейф, дожидаясь лоцмана.

-              И что? - не понял сержант.

-              Голос у диспетчера незнакомый. Да и зачем мне лоцман? Это же мой маршрут уже лет десять! Я тут каждый астероид знаю! - отозвался Фред.

-              Значит, думаешь, что-то не так? - насторожился Сноу, - А что ИскИн говорит?

-Да с ума он сошел. Говорит, что в эфире нет ни единого отклика ни от одного стационарного абонента, а со мной только что астроконтроль на прямом луче говорил. А... хм... вон и лоцман тащится...

-              Проверь все! Если есть странное чувство, то перепроверь, перестрахуйся. Поверь мне, я такие передряги прошел, что... Но живой до сих пор. Ты тут каждую дыру знаешь, должны же у тебя свои ориентиры быть!

-              Есть. есть. - отозвался Фред. - Вон. смотри, правее сорок. Платформа раннего обнаружения болтается.

-              Приблизь-ка... - напряженно отозвался Сноу.

Фред выполнил просьбу, больше смахивающую на распоряжение, и удивленно присвистнул. Платформа раннего обнаружения медленно крутилась, то подставляя лучам светила, то скрывая от него в тени огромную оплавленную дыру в обшивке.

-              Не похоже на аварию или аномалию. Скорее, нападение. - констатировал Сноу, - А лоцмана рассмотреть можем?

-              Можем... - настороженно отозвался Фред, фокусируя камеры на спешащем изо всех сил «лоцмане». -Фред! - заорал Сноу, - Уводим отсюда! Это десантный бот Имперцев! А вон. за ним, еще один!

-              Точно? - переспросил Фред, активируя маневровые.

-              Уходим! Точно тебе говорю! Уходим! - продолжал кричать Сноу, - Я на это дерьмо успел насмотреться!

- Борт три-ноль-джи-двадцать. вызывает астроконтроль. Заглушить реакторы, ждать лоцмана! - вновь возник хриплый голос.

-              Здесь борт три-ноль-джи-двадцать. вас понял, выполняю. - ответил Фред, не прекращая начавшийся разворот.

-              Борт три-ноль-джи-двадцать. здесь астроконтроль. Если вы не подчинитесь моим требованиям, открываю огонь! - предупредил голос.

-Да пошел ты! - оскалился Фред, разрывая связь.

-              Взвод! Боевая тревога! Приготовиться к отражению абордажа! - закричал в микрофон Сноу. - Фред! На твоем корыте оборона есть?

-              Пассивные щиты, пара легких БИПов. две спарки плазмы ближнего боя и блок противоракет. Мой малыш не военный корабль. - горько отозвался Фред.

-              Активируй все! Сбей с траектории хотя бы один бот! В каждом по два взвода головорезов, со всеми мы не справимся! - крикнул Сноу. - Я к ребятам!

-Давай! - сквозь зубы отозвался Фред, переводя движки на максимум.

«Его малыш» медленно разгонялся, готовясь совершить прыжок. До зарядки контура гипердвигателя и накопления необходимой «прыжковой массы» оставалось девяносто восемь процентов, что составляло около семи с половиной - восьми часов разгона.

Абордажные боты, перегревающие свои двигатели форсажем, должны были догнать их гораздо раньше!

48

Капитан Фред лихорадочно обрабатывал потоки информации. Открыв свой мозг на прямой доступ, он сейчас выполнял роль мощного биологического ИскИна. поддерживая и стабилизируя работу откровенно слабенького и старенького корабельного ИИ.

Догоняющими их корабль абордажниками депо не ограничилось. В поддержку им из ближайшего астероидного пояса выскочил тяжелый БИП и. оседлав столб выхлопа, нацелился на его корабль. Беспилотник, в силу своей скорости, должен был нагнать его корабль где-то через полчаса, а абордажные боты еще через два с половиной. И это если его «Сималар» сохранит прежнюю скорость разгона! Хотя это было маловероятно. Тяжелый беспилотник. догоняющий его корабль, первым делом собьет слабый щит и расстреляет двигатели, снижая и без того невеликую скорость, а затем частым гребнем пройдется по корабельным надстройкам, снося внешние системы и дырявя зарядами обшивку. Собственные легкие БИПы Фреда были этому зверю на один зуб!

Настигающий корабль Фреда беспилотник был силен. Тяжелый «Даре» производства Империи. Этот БИП имел собственный емкий щит и хорошую броню, позволяющие ему фактически не обращать внимания на встречный огонь мелкокалиберных башен ближней обороны!

Все БИПы собирались по отработанной веками схеме: корпус с модулем управления, оружейным блоком и запасом топлива, да хвостовая часть с маршевыми и маневровыми двигателями. Жестко закрепленное курсовое вооружение позволяло вести огонь только в одном направлении - строго прямо, по курсу движения. Исходя из этого, и прописанная в модуле управления тактика БИПов была всеїда одинакова. Разгон в сторону цели, огонь в выбранную точку, при необходимости коррекция маневровыми, снова огонь. Мимо вражеского борта разогнавшийся БИП проскакивал на огромной скорости, уходя от огня башен ближней обороны. Далее, в относительно безопасной зоне, беспилотник разворачивался, и все повторялось. Снова и снова, снова и снова, пока не закончится боезапас. Либо, пока БИП не будет сбит, либо пока приказ об атаке не будет отменен.

-Хшаровы ублюдки! - скрипнул зубами Фред. - Чертовы работорговцы!

Имперцы. в основе государственности которых лежало использование рабского труда, в свое время пошли по пути развития стратегии ближнего боя. Толстая броня, высокая плотность активных щитов и емкие пассивные щиты предопределили их тактику. Корабли работорговцев медленно ползли к противнику, без видимых последствий перенося множество попаданий, а уж приблизившись, открывали просто убийственный огонь!

Короткоствольные скорострельные кинетические орудия и башни энергетического оружия, до поры до времени прятавшиеся под массивными бронеколпаками, выходили наружу и просто рвали врага в клочья на короткой дистанции! Длинные стволы, обеспечивающие высокую точность на дальнем расстоянии, работорговцы почти не использовали. Чтобы спрятать под бронеколпаком длинный ствол, им пришлось бы значительно уменьшать внутренние объемы кораблей, а это приводило и к уменьшению численности экипажей. А экипажи уменьшать они не хотели, ведь большую часть штатной численности составляла десантная секция, практически в полном составе состоявшая из рабов под управлением сержантов-« погонщиков» и управленцев-тактиков.

Для ведения боя на дальнем расстоянии Империя использовала БИПы. и их беспилотники были весьма хороши! Ведь они были «оружием дальнего боя», а не «средством поддержки» как, к примеру, в Федерации. Кроме всего прочего, БИПы выбивали стволы и поворотные механизмы орудийных башен вражеских кораблей, не давая противнику вести плотный прицельный огонь, и, что самое важное, повреждали двигатели, не давая противнику набрать скорость и вовремя сбежать с поля боя. позволяя медлительным и тяжелым кораблям имперцев приблизиться вплотную. А уж тогда... численность десантной секции имперского корабля оставляла команде взятого на абордаж судна лишь крохотный шанс на отражение атаки! А зачастую и вовсе не оставляла ни единого шанса.

49

Беспилотник уверенно догонял судно. Через пятнадцать минут он и щепки не оставит от систем обороны, а подоспевшие абордажные боты завершат депо.

-Хшаровы твари! - вновь скрипнул зубами Фред.

Будучи и владельцем, и капитаном, и пилотом, и навигатором судна в одном лице, он хорошо экономил на найме команды. Все ключевые должности были заняты им самим, поэтому команда всего транспортника состояла из самого Фреда, десятка техников, поддерживавших судно в рабочем состоянии и карго-мастера, бывшего ответственным за перевозимые грузы.

Сейчас эта экономия неминуемо вела корабль к гибели. У Фреда просто не было никого, кому он мог доверить хоть часть своей работы! Да даже просто дать задание было некому! Фред, весьма ревностно относившийся к своему первенству, не нанимал никого, кто хоть в чем-то равнялся ему по знаниям и умениям! Все техники и карго-мастер обладали минимально подтвержденными базами, и на его корабле фактически «отрабатывали часы» для их активации.

Только первый уровень загружаемых баз знаний активировался автоматически. Все последующие требовали подтверждения, или, другими словами активации. Просто купить базы и загрузить их в мозг было мало, требовалось подтвердить навык освоения предмета, сдав практические зачеты или предъявив подтверждение освоения и применения знаний, содержащихся в базах, на практике. Подтверждение обычно давал хозяин судна или конторы, в которой работал экзаменуемый.

Система была проста и логична, но в то же время ущербна: многие владельцы своего бизнеса зачастую ставили своим работникам условие временной отработки до подтверждения следующего уровня. У самого Фреда техники работали по три года, прежде чем он визировал необходимые документы. Что поделать? Бизнес... Лучше обученному работнику, имеющему подтвержденные базы знаний, и платить надо больше, а с деньгами расставаться никто никогда не торопился.

Вот сейчас Фред и пожинал плоды своей жадности. Его техники имели подтвержденные базы необходимые только для их работы, и только необходимого для той же работы уровня. Ведь чем более технологичной была техника, тем большие требования для работы с собой она предъявляла.

Перед принятием к исполнению какой-либо команды опок управления отдельным модулем или «общий» управляющий ИскИн запрашивали у приступавшего к работе подтвержденный уровень баз. Если уровень был меньше требуемого, в доступе отказывалось и распоряжение не выполнялось. Таким образом техника сама защищала себя от некомпетентных пользователей.

Это ограничение, однако, не распространялось на тех, кто управлял механизмами и модулями в режиме прямого управления. Мало того, что процент людей, чей мозг был способен на такое, был мал, так еще и при создании прямого управления эти люди отождествляли себя с машиной, становясь с ней как бы одним целым. А отказать в доступе самой себе... ограничительная программа не была на такое способна.

-Эх... - снова скрипнул зубами Фред. - Если бы кому-нибудь башни обороны передать, а самому только двигателями поработать!

То ли боль от зубов, эмаль которых крошилась от той силы, с которой Фред сжимал челюсти, то ли что-то еще натолкнуло капитана на одну идею, и он замер.

«А ведь это может стать выходом!» - мелькнула у него мысль, и тут же развилась в стройную схему, - «По крайней мере, попробовать можно. И так и так подыхать, так почему бы и нет? Движки, конечно, вразнос пойдут, но если отобьемся, на один-два прыжка их ресурса хватит. А если не отобьемся, то мне будет равно, что с ними станет!»

Капитан решил инициировать уже успевшую накопиться в двигателях массу для создания «ударного ядра». Прыжка, конечно, не получится, но сильный и жаркий выхлоп из сопел двигателей гарантирован!

50-51

Резко сбросив тягу, отчего корабль заметно «просел», капитан Фред стал дожидаться удобного момента. -Фред что случилось? - возник голос Сноу.

-              Тяжелый БИП догоняет. Буду отбиваться. - ответил Фред.

-              Боты далеко?

-              Через час-полтора догонят. - капитан адекватно оценил возможности двигателей после исполнения задуманного им фокуса.

-              Хорошо. Мы готовы. Отбой! - сержант пропал из канала связи.

-              Экипаж, внимание! Закрепиться на местах! Приготовиться к активному маневрированию! - оповестил по общей связи Фред.

БИП находился в десяти минутах лета и, похоже, уже встал на боевой курс.

-              Ближе... Ближе... Еще ближе... - бормотал Фред следя за отметкой БИПа.

Он уже рассчитал свой маневр, и теперь выжидал, когда вражеский беспилотник займет требуемую точку пространства. Подрабатывая легкими толчками маневровых. Фред выстраивал прямую пинию, началом которой были дюзы движков, а концом должен был стать БИП противника.

-Еще немного... Ну... - Фред активировал систему.

Двигатели, не набравшие положенную для прыжка «массу ядра» содрогнулись, исторгнув сноп пламени, который настиг не успевший сманеврировать БИП. а корабль лягнулся. как бешеная лошадь.

-Да-а-а!!! - торжествующе заорал Фред, увидев беспорядочно кувыркавшийся беспилотник.

Однако БИП не был окончательно выведен из строя. Подрабатывая остатками маневровых, он постепенно останавливал беспорядочное вращение. Заметив это. Фред поспешил выпустить собственную пару беспилотников.

Его легкие «Илши» в обычных условиях продержались бы не больше минуты, но сейчас... Легкие, маневренные и скоростные, они как нельзя лучше подошли для расстрела поврежденного противника. Тяжелый БИП врага, хоть и напрягал остатки маневровых движков, просто не успевал развернуться мощной лобовой частью в сторону атакующей мелюзги, а энергощит был сметен «выхлопом». Через пару минут, получив особо удачное попадание, беспилотник противника безвольно закувыркался, уже не пытаясь выправить свое положение в пространстве. Тяжелый БИП врага был повержен!

Фред вновь дал полную тягу двигателям «своего малыша», продолжая прерванный разгон. Поврежденные нештатным «выхлопом» движки чихали вразнобой, заставляя корабль рыскать из стороны в сторону. Скорость набиралась крайне медленно.

-              Фред, что там? - вновь на связи возник Сноу.

-              От БИПа отбился. Движки еле тянут. Оторваться не смогу, маневрировать тоже. Боты через полчаса нас догонят. - ответил Фред, - Выпущу своих птичек, постреляю плазмой, но не уверен, что это поможет отогнать абордажиров.

-              Понял тебя. Значит, ждем много гостей. - отозвался Сноу, - Прощай, Фред! Живым я к ним не попаду.

-              Прощай, Сноу! - отозвался Фред, устало прикрыв глаза. - Я сделал все. что мог!

51

Капитан Фред ошибся. Абордажные боты догоняли их не полчаса, а несколько дольше. Двигатели транспортника, хоть и поврежденные, все же медленно и уверенно разгоняли корабль, а движки абордажных ботов, уже перегретые длительным форсажем, не могли больше выдавать хороший импульс.

У налетчиков изначально все пошло не по плану. Вместо покорного ожидания «лоцмана», транспортник развернулся и рванул прочь из системы. Обездвижить убегающий корабль и расстрелять средства обороны должен был тяжелый беспилотник. но он бездарно погиб. И вот теперь абордажные боты, наконец-то догнавшие непокорный транспортник, должны были заходить на огрызающийся плазмой корабль.

-              Спящие! Мне бы хоть один тяжелый БИП! - пробормотал Фред, следя за начавшими маневр абордажирами.

От транспорта, пыхнув маневровыми, отошли два легких «Илша». Флай-дек корабля Фреда был совсем небольшим, около тридцати кубометров пространства, в которых с трудом помещались либо два этих легких БИПа. либо один средний. В свое время Фред выбрал именно легкие модели. Во-первых потому, что их было все-таки два. а во-вторых потому, что Флот Монархии проводил модернизацию и появилась возможность купить эти маленькие кораблики с хорошей скидкой!

И вот сейчас Фред наблюдал, как выстрелы легких кинетических пушек его БИПов. раз за разом заходивших на тяжелые десантные боты, вязли в пассивных щитах и бессильно отскакивали от тяжелой и толстой брони. ИскИн корабля «выделил» по одному беспилотнику на каждый бот. пытаясь отсрочить момент абордажа, и сейчас БИПы лишь бесполезно растрачивали боезапас, атакуя неуязвимые для них цели.

-              Не-е-ет... не пойдет! - решил Фред, отдавая команду сосредоточить весь огонь на одном из ботов.

Взятый в два огня абордажир стал дергаться. Видимо, концентрированный огонь скорострелок БИПов все же истощил плотность щитов, и теперь пилот бота нервничал от барабанящих по броне зарядов. К заходящему на корабль боту потянулись неровные цепочки плазмы вступивших в бой башен ближней обороны.

-              Та-а-ак! Та-а-ак! - нервно следящий за происходящим Фред понял, что абордажиры вышли на «финишную прямую», нацелившись на шлюзы.

Бот, атакуемый БИПами и башнями обороны, шел к аварийному шлюзу, а его напарник к основному. Видимо, транспортник им был нужен целым, по крайней мере снаружи.

Закрутив корабль вокруг своей оси. Фред резко сбросил тягу. Транспорт вновь «просел», а пилотам абордажных ботов пришлось активно маневрировать, чтобы не промахнуться мимо выбранных ими точек.

-Да-а-а!!! - ликующе закричал Фред, когда пилот атакуемого БИПами бота допустил ошибку.

Довернув свой бот, пилот подставил борт под выстрелы плазменной оборонительной спарки. Истощенный атаками беспилотников щит просел окончательно, и цепочка шаров плазмы прошлась точно по двигателям! Поврежденный бот хаотично закувыркался. Хотя пилот и компенсировал вращение, но основные движки были покорежены, и теперь абордажный бот безнадежно отставал от вновь набиравшего скорость транспортника!

-              Сноу! Через основной пойдут! Второй отстал!

-              Принял. - отозвался сержант.

Сержант уже настроился на бой. готовясь подороже продать свою шкуру.

-              Фред, мы тяжелые стволы взяли. - сообщил он капитану, - Так что не удивляйся потом.

-              Да хоть тяжелыми противокорабельными ракетами стреляйте! - отозвался Фред. - Гпзвное. чтобы отбились. Если нас возьмут, мне уже будет все равно, что с кораблем! Денег на выкуп у меня нет.

-              Мне жаль, но ПКР у нас нет. Обойдемся пехотными рейлганами. - мрачно пошутил Сноу, - Хотя ПКР бы не помешала! Одним махом бы избавились от налетчиков! От всех сразу.

-              Сноу, десять секунд! - напрягся Фред. - Они стыкуются, запускают аварийный протокол шлюза. Пришлю к тебе своих техников, тех, кто согласится. Удачи!

-              Она нам понадобится. - буркнул Сноу, и взревел: - Бой!

Видимо, шлюз был открыт и на корабль ворвались первые атакующие.

Фред вздохнул, подкинул в руке легкий игольный пистолет и приготовился ждать. Все же два взвода! Или шесть отделений. Или восемнадцать выдрессированных троек не ведающих сомнений рабов-бойцов под руководством восьми сержантов. В общем, шестьдесят два человека десанта!

-              Спящие! Даруйте нам удачу! - пробормотал Фред. - Без нее сейчас не выжить.

Через сорок минут все было кончено. Хозяева абордажной команды, состоявшей из рабов, рассчитывали захватить корабль с минимумом повреждений и вооружили бойцов только легким оружием. А наличие на борту полного взвода десантников Федерации со штатным вооружением, включая тяжелое, стало еще одним неприятным сюрпризом. Выучка абордажников Империи не уступала выучке десанта Федерации, но тяжелые пехотные рейлганы. дырявившие легкие внутренние переборки как бумагу, сказали свое веское слово. Даже разменивая двух-трех своих солдат на одного десантника, захватчики не смогли прорваться ни к одной из жизненно важных систем и остановить корабль. Враги были уничтожены полностью. Пилот абордажного бота не успел отстыковаться и тоже был убит. Из всего взвода десантников и семи примкнувшим к ним техников Фреда в живых осталось только восемь израненных человек.

52-53

-              Господин барон! Абордажная команда своей цепи не достигла, снабженец уходит. Асмунд переоценил свои умения! - склонился в поклоне болезненно худой человек, торжествующе сверкнув глазами.

-              Жаль. С кораблем снабжения все было бы проще. - встал с кресла здоровяк в иссиня-черном ББС, - Видимо, я зря приблизил к себе этого наемника. Я сделал выводы.

-              Какие буду распоряжения?

-              Приступаем ко второму плану. Надеюсь. Халим, ты меня не подведешь?

-              Не подведу, господин барон!

-              По данным разведки, на планете нет серьезного вооружения. Тяжелая техника и сервы выходят из строя очень быстро. Местные флора и фауна аномальны, они очень любят энергию. Проблем у тебя возникнуть не должно.

-              Все понял! Готов к вылету! - вытянулся в струнку Халим.

-              В твоем распоряжении восемь дней. К этому моменту интересующие нас лица должны быть в твоих руках! Через полторы декады здесь будет весь флот Монархии, а может, еще и федераты. Все понял?

-Да. господин барон!

-Действуй. Халим.

Худой человек снова поклонился и бегом покинул зал управления сверхтяжелого линкора «Биноль», флагмана флота вольного баронства Риз. Сам барон поднялся из кресла и встал перед обзорным экраном.

-              Если этот прощелыга ошибся, то вся эта затея может стоить мне флота. Хотя... если все получится, я буду плевать на всех! Даже на этих снобов из Центральных Миров!

Через десяток минут от линкора отошел курьерский бот и лихо, на форсаже, рванул в сторону орбиты. Еще через сорок минут, потребовавшихся Халиму чтобы добраться до своего корабля, десантный крейсер «Аламуг», ранее принадлежавший Флоту Федерации и официально потерянный в боях, тяжело и грациозно стал разгоняться для прыжка.

53

Дикий, удививший герцога тем, что за несколько часов сумел справиться со считавшейся невыполнимой задачей, уже два дня занимался своими делами. Ну, как своими... служебными, но выполнявшимися им по собственной инициативе.

Герцог, лично проинспектировавший труд Дикого, только скептически хмыкнул, но не стал препятствовать. Инженерно- строительные сервы. работавшие под прямым управлением, основательно проредили на всей площади резервной базы непроходимые джунгли, оставив только редкий подлесок и большие деревья. Сейчас только старые гиганты подпирали небо, пряча под своими раскидистыми кронами расчищенное пространство с прорытыми ходами сообщения, замаскированными укрытиями и выглядевшими как большие кочки долговременными огневыми точками.

-Фера! Зачем ты все это городишь? - поинтересовался он у Дикого.

-              Не могу сказать точно. Дик. - ответил боец. - Знаю, что это надо, вот и делаю!

-              Надо, говоришь? - улыбнулся Дик. - Ну, делай тоща. Только учти, что через два дня я заберу у тебя моих сервов. Надо завершить мои работы.

-Два дня? - отвлеченно спросил Дикий, занятый управлением. - Мне хватит.

Часы внутри него неумолимо тикали, отсчитывая время до какого-то события. Что должно будет случиться. Дикий не знал, однако уверенность, что он делает все правильно, только укреплялась. Вот и сейчас, когда герцог сказал «два дня», что-то внутри него согласно кивнуло: «этого времени хватит».

Сверившись с план-макетом в своей памяти. Дикий удовлетворенно тряхнул головой, одновременно сбрасывая с сетчатки глаз «фоновые остатки» уже закрытого файла.

-Дик! - обратился он к герцогу, - Э-м-м...

Подтянутый и подвижный герцог Диккер Ал Кондлейн уже успел куда-то исчезнуть. Ему понравилось утюжить непролазные джунгли на восстановленном БМД и теперь он. как стасемидесятилетний ребенок, радостно гонял тяжелую машину, рассматривая на обзорных экранах различную местную живность.

-Дик! - отправил он запрос, - На связь выйди.

-              Что хотел? - возникло лицо герцога.

-Дик, машину сегодня на дезинфекцию отгони. Я не знаю, как быстро разрастается эта плесень. Надо все перепроверить. Не хочу, чтобы машина встала без энергии и связи посреди джунглей. - высказал Дикий, - Не найдем ведь. Сам знаешь, шаттл тоже где-то тут сидит, до сих пор найти не могут!

-Договорились. - ответил герцог, - О! Какая тварь!

-Дик. вы вообще чем тут занимаетесь? - спросил Дикий. - Вас же тут целая команда! Вы ученые или кто? Разобрались бы с плесенью, проблем бы не знали.

-              Занимаемся тем, чем надо! - отрезал герцог, - А плесень не наш профиль. Да и что там в этих грибках может быть интересного?

-Тебе виднее. - огорчился Дикий, - Но я до сих пор никогда не видел грибков, сосущих энергию, как воду!

-Ты еще многого не знаешь, - рассмеялся Дик. - Занимайся образованием, и когда-нибудь станешь очень и очень умным. Если доживешь!

-              Предпочитаю хорошо знать то, что как раз и поможет выжить. А остальное отложим на потом! - мрачно отозвался Дикий, - Отбой.

-              Отбой. - хмыкнул герцог, разорвав связь.

Запросив данные со спутника, Дикий попробовал отследить маршрут герцога. В последнее время по оставленному распоряжению, все его запросы выполнялись сразу. Сканирование показало точку на карте, обозначающую место нахождения Дика. Точка двигалась в одном направлении, изредка смещаясь из стороны в сторону.

-              Не похоже на обычную прогулку. - пробормотал Дикий, - Двигается строго одним курсом...

Запросив данные о предыдущих перемещениях, он получил картину маршрутов, издали похожую на гигантскую паутину. Судя по всему, герцог что-то искал, умело скрывая поиски под личиной обычных обзорных выездов! Интересно, что именно?

Наложив полученную схему маршрутов на полученную карту, Дикий задумался. «Сеть» герцога была составлена грамотно, но. похоже, составлялась на обычной карте, без учета сканирования недр.

Вдруг пришел вызов от герцога. Дикий автоматически дал добро на установления соединения.

-              Фера, дорогой мой... - возникло лицо Дика, - Мне кажется, или ты за мной следишь?

-              Слежу. - признался Дикий, - Мне же надо знать, (де неприятности найдут задницу моего временного, но горячо любимого начальника!

-              Следить за мной не стоит! - тон герцога изменился со вкрадчивого до угрожающего, - Это чревато.

-              Возьми левее. - ответил Дикий, не обращая внимания на угрозу.

-              Что? - Дик. сбитый столку резкой сменой темы, не сразу понял смысл фразы.

-              Возьми левее. Я наложил карту и твои маршруты на скан. результаты которого твоим распоряжением мне недавно передали.

-              Ты знаешь, что я ищу? - спросил Дик, склонив голову к плечу.

-              Не знаю, но догадался. Скорее всего что-то. упавшее с орбиты. Или что-то. что давным-давно было на этой планете. - ответил Дикий, уточнив: - Характер твоих маршрутов говорит именно об этом. Возьми левее. Там выход металла.

-Хорошо. - согласился герцог Диккерн, - Но учти: после того, как я вернусь, у нас состоится тяжелый разговор. Отбой!

Дикий посмотрел в небо. Солнце, уже несколько дней клонившееся все ниже и ниже к горизонту, наконец-то закатилось. Начиналась долгая полярная ночь.

54-55

-Фикс, у тебя корабль. - сказал Сай Сарон Джен Орен. диспетчер станции снабжения.

-              Вижу. - недовольно буркнул Фикс, - Готовлю справку и запрос.

Справка по сектору, содержащая сведения о движении кораблей, обломков и случайных астероидов, которые могли бы угрожать прибывшему судну, если уж говорить честно, готовилась ИскИном станции на основании данных станций слежения. Но диспетчеры всегда особо указывали этот пункт как часть своих служебных обязанностей, хотя вся их работа по большей части состояла из отдачи ИИ всего из двух команд: «Собрать» и «Отправить». Эта работа была рутинной, а оттого и чрезвычайно не любимой всеми сменами диспетчеров.

-              И что они зачасгили-то, а? - ворчал Фикс, выполняя нехитрые действия. - То Фред как курьер мотался, сейчас эти вот приперлись...

Сегодня старшим смены назначили Сай Сарон Джен Орена, чем Фикс был крайне недоволен. Мстительный напарник всегда найдет повод сделать хоть маленькую, но гадость!

-              Фикс, не ворчи зря. Запроси его сам. - тонко улыбнулся Сай Сарон Джен Орен. подтверждая опасения Фикса, - Ты же владеешь прямым подключением. Тебе ведь это будет просто! Вот все и узнаем, а заодно выкажем свое уважение и то. что мы тут тоже кое-что умеем!

Да уж, Сай Сарон Джен Орен все-таки отомстил за свое мнимое унижение. Почти после каждого сеанса прямого подключения у Фикса начинала болеть голова, причем чем дольше было соединение, тем сильнее была боль. Прошлый раз. вызывая корабль Фреда, он просто «показывал превосходство», ну а заодно и вволю пообщался со старым знакомым, расплатившись за это целым часом мук, которые не могли снять даже болеутоляющие.

Сейчас «всплывший» корабль стандартно ответил на запрос. Борт такой-то. название, база такая-то. Флот Федерации. Фикс злобно скривился, но отказать «нынешнему начальнику» не решился. Спящие знают, что еще может придумать этот мстительный Хшаров выкидыш!

-              Борт ноль-ноль-ан-сорок пять. «Аламуг» два-семь-восемь. база Нейс, Федерация, вызывает астроконтроль. Борт ноль- ноль-ан-сорок пять. «Аламуг» два-семь-восемь. база Нейс, Федерация, вызывает астроконтроль. - забубнил Фикс.

Так ему было проще.

Новый, не знакомый никому корабль, взявший курс прямо на базу, он вызывал по всем нормам и правилам. Это «старину Фреда», которого он знал уже добрый десяток лет, можно было вызвать как старого товарища, назвав только номер борта, а вот новых... Эти могут не понять. Тем более - Федераты, флотские офицеры которых отличались особым гонором, педантичностью и пунктуальностью!

Дублировать вслух «мысленный запрос» давно вошло у него в привычку. Во-первых, напарники, из которых никто не умел подключаться «напрямую», менее бурно реагировали на визуальное отображение увеличившегося потока данных, и во- вторых, те же напарники всегда требовали выводить разговор на обзорный экран, чтобы тоже «участвовать в разговоре». Поэтому Фиксу было проще сразу вербально дублировать запрос. Меньше вопросов - меньше проблем! А с годами это вошло у него в привычку.

-              Борт ноль-ноль-ан-сорок пять. «Аламуг» два-семь-восемь. база Нейс, Федерация, вызывает астроконтроль. Борт ноль- ноль-ан-сорок пять. «.Аламуг» два-семь-восемь. база Нейс, Федерация, вызывает астроконтроль.

Ответом был лишь повторяющийся стандартный ответ ИскИна. заканчивающийся отчетом о государственной принадлежности корабля.

55

Корабль приближался, выдавая стандартный ответ. От точки всплытия до базы было около четырех часов хода, и три из них уже прошли.

-              Не нравится мне это. - прокомментировал Фикс.

-              Ты вызывай давай, вызывай. - ласково приказал Сай Сарон Джен Орен. прекрасно знавший о возникающей у Фикса головной боли. - Может, у них неполадки.

-              Борт ноль-ноль-ан-сорок пять, «.Апамут» два-семь-восемь. база Нейс, Федерация, вызывает астроконтроль. - продолжил вызов скривившийся Фикс, - Слушай, Сай Сарон Джен Орен, запроси сведения о корабле по дальней связи.

-Ты вызывай, вызывай! - настаивал желтокожий, наслаждаясь своей маленькой местью.

Корабль все приближался и приближался. Теперь даже визуально можно было опознать в нем десантный крейсер.

-              Кхм! Станция ти-двенадцать-шесть-аш-а. говорит борт ноль-ноль-ан-сорок пять. Слышу вас.

-              Борт ноль-ноль-ан-сорок пять, «Апамут» два-семь-восемь, база Нейс, Федерация, назовите цепь вашего прибытия. Почему не даете визуальную картинку?

-              Кхм! Станция ти-двенадцать-шесть-аш-а, говорит борт ноль-ноль-ан-сорок пять, прибыли с цепью дружеского визита. Картинку сейчас дадим, были некоторые неполадки. - оппонент говорил с легким акцентом, словно жуя слова и часто проглатывая окончания.

-              Слушай. Сай Сарон Джен Орен, не нравится мне это. Ты запросил сведения по кораблю? - заволновался Фикс.

-              Нет. - безмятежно отозвался напарник. - Ты продолжай, продолжай.

В этот момент пошла картинка. В рубке управления помимо капитана и пилота находились офицеры управления, облаченные в скафы с опущенными на лица забралами шлемов. Говоривший с ними человек был в активированном ББС, тоже скрывавшим его лицо.

-              Было столкновение с пиратами. Неполадки в системах. - пояснил человек.

-              Сай Сарон Джен Орен! - всерьез забеспокоился Фикс, отключив связь, - Запроси данные по кораблю! -Ты вызывай, вызывай, - улыбаясь, кивал напарник.

-              Сай! Запроси данные! Корабль староват для Федератов. Второе поколение, седьмая серия, а Флот у них давно уже минимум на восьмой ходит!

-              Меня зовут Сай Сарон Джен Орен! - высокомерно ответил старший диспетчер. - И не советую забывать о том. что я уважаю свою семью и чту память предков!

Между тем крейсер приблизился, по космическим меркам, почти вплотную.

-Хшаров выкидыш! - взревел Фикс, - В рубке полно офицеров, а не только ходовая вахта! Они экипированы по-боевому!

-              Меня зовут Сай Сарон Джен Орен! - упорствовал напарник, - И я запомню твое отношение!

-              Мне наплевать и на тебя, и на твою уважаемую семью, и на твоих чтимых тобой предков! - неистовствовал Фикс, - Ты, хшаров ублюдок! Только ты имеешь право дать запрос по дальней связи! Выполняй свою работу, старший смены! Запрашивай!

Напарник поджал губы, затаив злобу, но запрос все-таки отослал.

-              Три минуты. - недовольно отозвался он. - Я это запомнил!

За эти три минуты корабль подошел еще ближе и будто бы взорвался выстрелами орудий и десятками стартующих ракет, абордажных ботов и БИПов.

-              Борт нопь-нопь-ан-сорок пять. «Аламут» два-семь-восемь. база Нейс. Федерация. Потерян в бою восемьдесят семь пет назад - потерянно прочитал Сарон Джен Орен полученную справку и замер в растерянности.

-              Боевая тревога! Боевая-боевая! Нападение! - в это же время кричал на всю станцию по громкой связи Фикс, лихорадочно активируя все системы обороны.

Фикс ничего не успевал сделать! Ничего! Напавший на станцию корабль был уже на расстоянии «пистолетного выстрела».

Переходящие в боевой режим стационарные оборонительные платформы, которые должны были встречать врагов на дальних подступах, по большей части уже не доставали до вплотную приблизившегося к станции корабля. Реакторы станции заработали с полной нагрузкой, а взвывшие генераторы старались уплотнить и накачать энергией развернувшийся щит, моментально сбиваемый выстрелами атакующего корабля. Выходящие из-под защитных колпаков немногочисленные орудия обороны и ракетные пензлы почти сразу же уничтожались орудиями и БИПами противника, вовсю пользовавшегося слабой насыщенностью станционных щитов. Единственным, что до сих пор относительно хорошо сопротивлялось боевым зарядам, была броня. Станция обеспечения была хоть и устаревшей, но все же крепкой Флотской моделью...


БИПы противника выбили башни непосредственной обороны станционных шлюзов, а подоспевшие абордажные боты один за другим выпускали внутрь станции бойцов-абордажников.

Фикс, следивший за развертыванием оборонительных систем и активацией контрабордажной секции станции, бессильно опустил руки. Судя по всему, бой уже был проигран. Это было лишь вопросом времени.

Быстро расставив приоритет цепей. Фикс отдал команду «атака противника всем наличным вооружением». Первым номером шел сам корабль захватчиков, вторым и последующим номерами он обозначил разлетевшиеся по орбите БИПы, уничтожающие спутники.

Большего Фикс сделать не мог. Диспетчер хорош в оборонительных боях на дальних и средних дистанциях, когда он мог. маневрируя имеющимися силами обороны и концентрируя огонь на выбранных целях, «видеть рисунок и вести бой», применяя наработанные в спокойное время тактические планы и схемы. В сложившихся условиях, когда бой велся уже внутри станции, диспетчерская служба стала бесполезной.

Тяжело выбравшись из ложемента. Фикс направился к напарнику, только-только пришедшему в себя от испытанного им шока.

-Ты куда? - истерично закричал Сай Сарон Джен Орен, - Контролируй оборону! Я тебе приказываю! Я старший смены, ты обязан подчиняться!

-Да? Старший? - зло оскалился Фикс, медленно подходя ближе. - А ты знаешь, что мы уже почти рабы? А ты знаешь, что из-за твоей тупости мы...

Фикс, успевший дойти до рабочего места напарника. изо всей силы ударил того в челюсть. Сай Сарон Джен от удара выпал из своего ложемента и поскуливая, на четвереньках, бросился прочь от внушившего ему ужас подчиненного.

-              Сволочь! Хшаров друг! - разъяренно кричал Фикс, раз за разом догоняя и пиная Сай Сарон Джена, - Давно надо было это сделать! Давно!

К этому моменту приблизившиеся к месту боя автоматические оборонительные платформы одна за другой расходовали боезапас, поливая крейсер потоками выстрелов. По мере подхода нзиболее дальних защитников, плотность огня все возрастала и возрастала, все быстрее «продавливая» щиты. Пилоты крейсера, совершенно не готовые к такой плотности огня оборонительных платформ и приблизившиеся вплотную к станции для стыковки, активно маневрировать не могли, и основная масса попаданий приходилась на кормовую часть корабля с выступающими из нее двигателями.

Диспетчер Фикс отдал недвусмысленный приказ, и поэтому автоматические платформы вели беглый огонь, не обращая внимания на то, что часть зарядов проходила мимо и попадала по станции. Точку поставила платформа с тяжелыми противокорабельными ракетами, вышедшая на дистанцию гарантированного поражения. Система ПРО крейсера захватчиков не справилась с массовым пуском тяжелых ПКР и прорвавшаяся ракета влипла точно в дюзы, разворотив кораблю всю кормовую часть и вызвав множественные очаги возгораний.

Посчитав, что цель полностью выведена из строя, скудоумные блоки управления автоматических оборонительных платформ не стали добивать крейсер, переключившись на беспилотники, которые уже заканчивали расстреливать последние беззащитные спутники.

56-58

Из своей поездки герцог вернулся очень задумчивый.

Дикий, дав подсказку о смене маршрута, попал прямо в точку! Герцог Диккер Ап Кондлейн нашел то, что давно уже искал, и теперь думал, случайно ли дающий такие подсказки боец столь своевременно возник в его поле зрения, или это часть очень хитрого и хорошо продуманного плана.

«Потом, все потом!», подумал герцог, «сначала отдых, а уже потом будем разбираться».

Отдохнув и вернувшись в свой кабинет, герцог отдался размышлениям. Картинка в его голове никак не складывалась, и за пару часов он. перебрав множество вариантов, вновь начал нервничать. Кто же он. этот федерат-десантник, кто?

- Царт! - отправил он вызов. - Зайди!

Дождавшись прихода секретаря-безопасника. Дик, нервно расхаживавший по кабинету, упал в кресло.

-              Ну что? Выяснил?

Безопасник только молча отправил файл.

-Хм... Интересно... - бормотал Дик, всматриваясь в ровные строчки информации.-А зачем ты мне «объект»... ЧТО? Не верящим взглядом Дик посмотрел на безопасника.

-Да. герцог. Я провел сравнительный анализ. - кивнул Царт, - Результаты именно такие.

-              Царт! Нашему объекту несколько тысячелетий. Это даже не Первые, это времена Древних! Неужели ты хочешь сказать, что...

-Да, герцог. - снова кивнул безопасник, - Множество совпадений. Такое чувство, что этот Дикий сам... кхм...

-              Кто-то еще знает?

-              Нет. я сразу скрыл эти данные. А отправленный нами запрос не является чем-то особенным, так что особого внимания не привлечет.

-Данные удали! Не надо просто скрывать или засекречивать. Удали! Никто не должен об этом знать! Это прямой приказ! - приказал герцог, увидев сомнение в глазах собеседника.

-              Сделаю. - кивнул Царт, и вдруг насторожился.

-              Что такое? - нахмурился Дик.

-              Странное оповещение. На орбите бой, станцию штурмуют. Атакующий корабль отвечает кодами Федерации. - с удивлением взглянул на него безопасник. - Ерунда какая-то!

-Действительно, чушь! - согласился с ним герцог, - Федераты наши старые друзья. Царт, разберись с этим делом. И вызови ко мне Фера!

57

Дикий, стоя у ворот ангара, разглядывал звездное небо. Совсем недавно солнце зашло за горизонт, а длинный полярный день уступил место не менее долгой полярной ночи.

-Хоть звезды видно. - пробормотал он.

Чистое небо было усеяно мириадами звезд. Иногда то одна, то другая вспыхивали яркими точками, зажигаясь ярче остальных.

-              Странные звезды. - буркнул он. - Хорошо хоть в патруль ходить не надо.

Количество патрулей было удвоено. С закатом солнца активировалась местная живность, выползающая из джунглей и регулярно пробующая «на зубок» периметр базы. Периодически то тут, то там какая-либо тварь перебиралась через ограждение, пытаясь добраться до расхаживавшей вдоль забора добычи. Бойцы, категорически не согласные с такой постановкой вопроса, открывали огонь на поражение, после чего оставалось лишь вызвать сервов. чтобы убрать останки напавшей твари.

Внезапно сердце сжалось от ощущения «началось». Что именно «началось», Дикий не понял, но неурочному вызову от Царта. секретаря-безопасника Дика, не удивился.

-Дикий, срочно к герцогу! - скороговоркой проговорил Царт и отключился.

Предчувствие подгоняло Дикого, заставляя бежать бегом, так что, добравшись до кабинета герцога, он взмок как конь и тяжело дышал. Все же пробежки в условиях полуторной силы тяжести не были его любимым занятием!

Царт. выглядевший взволнованным, сразу же махнул рукой, пропуская его в кабинет. Дикий насторожился: такое поведение было несвойственно всеїда невозмутимому безопаснику.

-              Фера! - Дик тоже был взволнован, - Что ты знаешь о том, над чем я работаю?

-              Ровным счетом ничего. - ответил Дикий, - А что случилось?

Герцог Диккер Ал Кондлейн подозрительно прищурился: - С чего ты взял? Разве что-то должно было случиться?

-              И ты и твой безопасник очень взволнованы, хотя обычно держите себя в руках. Царт вообще сразу меня пропустил, хотя раньше минут по пять-десять держал в приемной. Значит, что-то произошло. - пожал плечами Дикий, объясняя свою догадку, - Вот я и спрашиваю: что такого произошло, что у вас обоих такая реакция?

-              Слушай, Фера! Ты кто? - подскочил герцог, - Как ты можешь делать такие выводы? В твоей учетке не обозначены базы по психологии и анализу!

Дикий снова пожал плечами, сохраняя молчание.

-              Ладно. Разберемся после. Действительно, кое-что пошло не по плану. - махнул рукой герцог, - Сейчас мне надо, чтобы ты демонтировал кое-какое оборудование. Мои техники справиться с этим не могут.

-Постараюсь, - ответил Дикий.

-Фера! Надо не «постараться», а сделать! От этого сейчас зависит очень многое! Идем!

Дик, уже облаченный в свой ББС. вышел из кабинета. В приемной к нему подскочил Царт, что-то шепнувший на ухо и сразу же куда-то убежавший.

-              Поторопимся! - ускорился Дик.

Через десяток минут они уже входили в знакомый Дикому зал. в котором совсем недавно находился сонм неисправных сервов. Герцог на мгновение замер почти у входа, по-видимому, получив какое-то сообщение, но тут же тряхнул головой и кинулся назад.

-              Подожди тут! - бросил он через плечо, устремляясь обратно к платформе лифта.

Дикий, давно уже привыкший к порывистости герцога, остался в зале. Стоять на одном месте было неудобно. Влезть в свой СБС боец не догадался, сразу же отправившись на вызов, поэтому заблокировать сервоприводы скафа и отдохнуть, расслабившись, он не мог.

«Указания, что я должен неподвижно торчать у входа, не было» - подумал Дикий, решив пройтись по пещере дальше, туда, куда он так и не добрался в прошлый раз. На первый, да и на второй взгляд ничего необычного не было. Пещера как пещера, облагороженная, но все же пещера. Однако, уже почти дойдя до дальней стены. Дикий ощутил что-то необычное.

- Запрос соединения. - мурлыкнул в его голове голос, который он. похоже, последний раз слышал еще в учебке, - Да. нет?

-Да. - мысленно ответил Дикий, и... замер на месте.

Таким его и застал герцог Ал Кондлейн. вернувшийся через несколько минут.

58

Похоже, коща Дикий был тут в прошлый раз. он просто не добрался до точки уверенной связи, и обруч, до сих пор надетый на предплечье, сигнал уловить не смог. Сейчас же. оставшись без надзора герцога, следившего за каждым его шагом, он пересек эту черту.

Волна информации, получаемой и передаваемой обручем, накрыла его с головой. Большую часть данных, потоком вливавшихся в его мозг, Дикий даже не понимал. Обруч сам делал запросы, давал ответы и качал, качал, качал информацию... Или все же не обруч, а сам Дикий, действовавший как автомат и совершенно не осознававший своих действий?

Понять, что именно происходит, ему не дали.

-Фера! - стремительно ворвавшийся в пещеру герцог вихрем промчался мимо него, - Идем! Скорее!

-              В чем дело? - спросил вышедший из ступора Дикий, - Куда спешим?

-              Нападение. - кратко ответил Ап Кондлейн, - Станция уже не отвечает. Мы опасаемся высадки планетарного десанта, поэтому придется поторопиться!

-              Что демонтируем и почему твои техники не справляются?

-              Баз данных по этому оборудованию нет, потому и ничего сделать не могут! - сердито отозвался спешащий вперед герцог, - А ты. в чем я уже убедился, подходишь к решению вопросов очень нестандартно, поэтому у тебя есть шанс!

-              Угу. - буркнул Дикий, стараясь догнать Дика.

Герцог, пользуясь сервоусилителями своего ББС, успел оторваться на десяток метров и теперь стоял, склонившись над небольшим, хорошо замаскированным, пультом. Дикий, не останавливаясь, проскочил мимо него в открывшийся шлюз и помчался дальше, по открывшемуся за створкой коридору. Он решил, что герцог успел ввести код. и оборачиваться не стал, будучи уверен в том, что Дик следует за ним. Поэтому герцога, от удивления замершего столбом за его спиной, он так и не увидел.

Добравшись до ближайшего перекрестка. Дикий нерешительно остановился. Куда двигаться дальше он не знал, а указывавший дорогу герцог отчего-то безнадежно отстал. Он не знал и того, что немного промедливший Диккер Ап Кондлейн банально не успел, и шлюзовая створка закрылась прямо перед его носом, вынуждая вернуться к пульту и вновь вводить код Сложная электроника в этом месте не работала, и поэтому все приходилось делать вручную.

-Дальше куда? - спросил Дикий, коща через пару минут позади раздались тяжелые шаги все же догнавшего его Дика.

-              Направо. - напряженным голосом ответил герцог.

Дикий помедлил, желая пропустить Дика вперед, однако тот возглавлять движение не торопился, оставшись сзади. Поэтому боец первым пошел вперед, слыша за спиной топот начальника.

За одним из поворотов оказалась створка еще одного шлюза, открывшаяся при их приближении. Дик за спиной заметно ускорился и сейчас шел почти вплотную к Дикому.

-              Налево. - скомандовал герцог на ближайшем перекрестке. Послушно повернув. Дикий вновь потопал вперед.

Вообще-то шлюзовые створки, через которые они прошли, очень сильно напоминали отсечные переборки, разделявшие сектора и палубы пустотных объектов и опускавшиеся при возникновении угрозы или разгерметизации. Дикий этому удивился, но вида не подавал. Подумаешь! Пустотные технологии использовали в наземной базе. Странно, но не более того. Может, герцогу привычней и спокойней в знакомой обстановке, а стоимость таких шлюзовых систем для него вообще не имеет значения!

-              Справа. - раздался голос Дика.

Справа находилась еще одна дверь шлюзового типа с мерцавшим сенсором доступа и прикрепленным над ним выносным пультом. Дверь, лязгнув запорами и коротко взвыв приводами, ушла в сторону, едва только Дикий протянул руку к сенсору.

59

В открывшемся помещении находились несколько человек в ослепительно белых комбинезонах научного персонала и еще один, одетый в странного вида черно-голубой, явно военный, комбез.

Человек в военном комбинезоне, черным вороном выделявшийся среди белых ученых, вид имел непривычный. Дикий еще никогда не видел подобных людей.

Человек был стар. Очень стар. Глубокие морщины избороздили его лицо, обрамленное венцом белых седых волос. Он пристально смотрел на вошедших.

- Запрос соединения, высокий приоритет. - вновь мурлыкнул голос в мозгу Дикого, - Да, нет?

-Да.-уже привычно ответил боец.

Вновь возникло чувство перекачивания массивов информации.

Человек в черном комбинезоне мгновение помедлил и... опустился на одно колено.

-              Император. - проскрипел он, - Приказ выполнен. Бунт на центральной планете сектора подавлен. Докладывает Дэн Ткачук, мед-лейтенант Гвардии линейного корабля высшего класса «Пламя».

-              Господин герцог! - панически вскричал одни из научников. бросившихся поднимать мед-лейтенанта, - Он сам вышел из капсулы! Мы не смогли ему помешать!

-              Уйдите! - отталкивал старик научников. но те. похоже, плохо его понимали, продолжая поддерживать его за руки.

-              Отпустите его. - севшим голосом приказал Дикий.

Герцог, стоявший чуть позади него, кивнул головой. Научники отпустили мед-лейтенанта, вновь упавшего на одно колено. Из уголка губ старика потянулась кровавая струйка.

-              Что с тобой? - спросил старика Дикий.

-              Я умираю. - закашлявшись, ответил старик, - Длительная гибернация в стазис-поле. Ресурс организма исчерпан, клетки массово отмирают с каждой секундой.

-              Помочь тебе можно?

-              Нет. - старик поморщился и качнул головой, - Последнее время я жил только благодаря регкапсуле. Запасы расходников исчерпаны, а местный стандарт не подходит технологи чески. Эти недоучки запороли оборудование, пытаясь приспособить то, что к нему не подходит.

-              Почему корабль здесь, на планете? - спросил Дикий.

В его голове всплыло, что линейные корабли высшего класса не могли совершить посадку. Масса и размеры не позволили бы им ни сесть нормально, ни взлететь обратно. Эти корабли были исключительно пустотной техникой.

-              Оборона оказалась неожиданно сильна. - ответил старик, - Группа сопровождения была уничтожена, а наш корабль хоть и прорвался к планете, но получил критические повреждения. Оставшийся в живых второй помощник принял решение утюжить поверхность плазмой двигателей, войдя в плотные слои атмосферы. Рапорт отправляю. Реконструкция событий и полный отчет приложены.

Нейросеть Дикого моргнула значком входящего пакета. Неожиданно старик мучительно закашлялся, сплюнув кровавый сгусток.

-              Мое время вышло. - прохрипел он, - Я не был готов умереть, я хотел вернуться к родным. И я выжил! Но моей семьи больше нет.

Старик снова закашлялся.

-              Мы до конца выполнили свой долг. Я сделал доклад о выполнении задания, и могу уйти с честью! - едва продышавшись, продолжил он. - Император! Прошу, найди моих потомков, позаботься о них!

Старик, от слабости еще и опершийся о пол рукой, с ожиданием смотрел на Дикого.

-              Я найду их. - твердо пообещал он.

-              Спасибо! - прохрипел старик, опираясь о пол второй рукой. И тут Дикий сделал то. что сам от себя не ожидал.

Слитным движением, стукнув рукой в грудь, он вскинул ладонь к виску в воинском приветствии.

-              Слава! - гаркнул он. - Слава! Слава!

Старик, услышавший Дикого, дернулся всем телом... и упал ничком.

-              Умер. - прошептал один из ученых.

60

Дикий, постояв немного, опустил руку.

-              Что надо сделать? - повернулся он к герцогу.

-              Уже ничего. - странным голосом ответил Диккер Ал Кондлейн, - Мне нужен был только он.

Дик. открывший забрало шлема и круглыми глазами смотревший на Дикого, кивнул в сторону безжизненного тела.

-              Что-то еще нужно? - уточнил Дикий.

-              Все же попробуй снять капсулу. Надо будет исследовать.

-              Бесполезно. - покачал головой Дикий, - Штатные расходники закончились, наш стандарт не подходит. Капсула неработоспособна. Твои ребята ее испортили.

-              Тогда все. тут больше нечего делать. - ответил Дик.

-              Господин герцог! Это не федераты, это пираты! - ворвался запыхавшийся Царт, - Дальней связи нет! Ничего сообщить никому не смог! Захватчики идут на штурм! Шзттлы вошли в атмосферу, через сорок минут будут здесь!

-              Усодим! - отреагировал Ал Кондлейн. - Заблокируйте тут все и взорвите тоннель!

-              Минуту! - остановился Дикий.

Подойдя к массивному кубу, выпирающему из стены, он несколькими нажатиями на выдавленные в стене знаки заставил выехать на полозьях небольшой цилиндр.

-              Это нельзя оставлять. - объяснил он людям, смотревшим на него с огромным удивлением.

Непонятно откуда это взялось, но привычным для себя движением Дикий поднес цилиндр к поясу, разжав пальцы. Цилиндр выпал и покатился, дребезжа, по покрытию попа. Никто так и не понял, на что рассчитывал боец, а сам Дикий с досадой крякнул и подобрал откатившийся блок.

-              Придется так... - пробормотал он. расстегивая клапан и засовывая цилиндр в набедренный карман, - Теперь все!

-              На выход. - заторможено приказал герцог.

Сам Ап Кондлейн. секретарь-безопасник Царт и Дикий вышли. Ученые, или кто там они были на самом деле, остались суматошно метаться по помещениям вросшего в земную твердь старинного корабля, выполняя поступившее указание.

Дик. механически переставлявший ноги и, похоже, глубоко о чем-то задумавшийся, несколько раз едва не налетел на стены, отчего Царту приходилось постоянно поддерживать и направлять герцога. В себя герцог пришел только на лифтовой платформе.

-              Фера, что это было? - спросил он.

-Ты о чем, герцог? - буркнул Дикий, погруженный в свои мысли. В его голове крутилось несколько вопросов.

Во-первых, куда деть цилиндр ИИ? Ему ведь требуется определенный объем, а сам Дикий сейчас влезет в свой скаф. в котором не предусмотрено ни единого кармана для подобной вещи.

И во-вторых, с кем взаимодействовать, когда произойдет нападение? Он. вроде как. откомандирован, и может остаться с герцогом, но тогда его взвод остается без серв-поддержки!

-              О чем вы говорили с этим человеком? На каком языке? - настойчиво выпытывал Дик, - Что за странный жест ты сделал? И зачем, а главное, как. ты забрал блок-модулятор памяти?

-Мед-лейтенант Дэн Ткачук доложил о выполнении задания. - отозвался Дикий, - Язык общеимперский, а жест - воинское приветствие. И это не блок-модулятор памяти, а один из корабельных ИскИнов.

Дикий не думая, автоматически, говорил, отвечая на градом сыпавшиеся на него вопросы, а сам все больше и больше удивлялся, по мере того как осознавал выданную самим собой информацию.

Какой такой «общеимперский»? Люди уже несколько тысячелетий говорили на «гзлакте», являвшемся действительно общим языком освоенного космоса. Разве что имперцы-рабовладельцы и их союзники слегка коверкали считавшееся стандартным произношение.

Какое такое «воинское приветствие»? Официальным приветствием во всем освоенном пространстве был кивок головой или поклон, причем длительность кивка или поклона напрямую зависела от степени уважения. В особых случаях прижимали одну или обе руки к груди, выказывая наибольшее почтение. Военные же просто били себя кулаком в грудь, слегка склоняя голову.

Один из ИскИнов корабля? В загруженных в его мозг базах знаний значилось, что ИскИн - это объемный параллелепипед, а подобные цилиндры действительно были блок-модуляторами памяти! Причем чем мощнее был сам ИИ. тем больше в нем было интегрированных цилиндрических блок-модуляторов!

Похоже, подобными ответами были удивлены и герцог с Цартом, во все глаза таращившиеся на Дикого.

-              Господин герцог, он не врет! - прошептал Царт, - Это действительно так!

-              Ты уверен? - спросил герцог, и тут же повернулся к Дикому: - Фера! Откуда ты знаешь этот язык?

-              Не знаю. - ответил Дикий, - Когда со мной заговорили, я просто понял.

-              И сейчас он предельно честен. - тихо, только для герцога, пробубнил безопасник.

-              Все больше вопросов! - в сердцах бросил Ап Кондлейн. с силой ударив перчаткой о перчатку.

-              Господин герцог! В связи с ожидающимся нападением прошу разрешения убыть к своему подразделению! - принял решение Дикий.

-              Нет, сейчас ты останешься со мной! - отрезал герцог, - Царт! Организуй взаимодействие с бойцами взвода десанта Федерации. Ты их предупредил?

Судя по побледневшему лицу, в запарке и суматохе Царт или забыл, или просто не додумался оповестить товарищей Дикого.

-Хм!-хмыкнул герцог, - Царт. я недоволен. Займись обороной. Исполнять!

Платформа лифта поднялась наверх. Дикий поднял голову и взглянул на небо, расцвеченное яркими точками входящих в атмосферу десантных шаттлов и тянущихся за ними инверсионных следов.

61

Через двадцать восемь часов Дикий, сняв шлем и утирая пот со лба, также посмотрел в небо, все так же расцвеченное инверсионными следами спешащих доставить свой груз шаттлов. За это время бойцы успели отбить две атаки.

-Да сколько же вас там! - пробурчал он, оглядывая оплавленные и курящиеся дымком позиции.

Первую атаку они отбили легко. Понадеявшись на старые данные разведки, гласившие, что на планете нет тяжелого оборонительного вооружения, шаттлы шли как на параде, готовясь массово выбросить десант прямо на территории базы.

Стволы зенитных орудий, высунувшиеся из бронеколпаков и закашлявшие перегретой плазмой и разогнанными до умопомрачительных скоростей кинетическими болами, оказались для них неприятным сюрпризом! Вспугнутой стаей шаттлы бросились врассыпную, отстреливаясь тепловыми ловушками и ложными контурами, призванными сбить с толку системы наведения, но все же оставили на земле три жирно коптящие туши!

Жаль, что действующих орудий оказалось так мало! Было бы их больше, из десантных шаттлов мало бы кто ушел, а так... Техники герцога, пользуясь приведенными в порядок сервами. сумели восстановить часть башен, но. считая эту работу бесцельной и бесполезной, работали медленно и нехотя. Ведь все равно, как они думали, вездесущая плесень снова выведет из строя все оборудование, а нападать просто некому. Пиратам здесь мало добычи, а сама тяжелая планета со своим ужасным климатом мало кому интересна, и никаких ценностей, по их мнению, тут отродясь не водилось!

Дикий раздраженно сплюнул. Эта лень герцогских техников обошлась им всем очень дорого! Из двух взводов герцогской охраны погибла треть. Треть бойцов, занимавших заранее подготовленные позиции, против разрозненных групп противника, в спешном порядке десантировавшихся где придется и проводивших не согласованные друг с другом атаки! И это только погибшие, без учета раненых! Все же выучка нападавших была очень высока.

Это поставило под сомнение их принадлежность к пиратам, а случайно взятый пленный ничего толком так и не сказал. Плененный боец оказался рабом, причем рабом «старым». Давно вживленный рабский имплантат успел превратить его в бездумный придаток «погонщика», не принимающий никаких самостоятельных решений и просто выполняющий свою задачу, наподобие живого серва.

- Надо брать погонщика. - высказал тогда идею сержант Дим Герн. командир взвода десантников-федератов. - Передайте всем циркулярно: находящихся сзади и руководящих боем только ранить, стараться брать живыми!

Нормальной связи у них не было. Маломощные передатчики скафов. скорее всего, уже давно были покрыты местной плесенью, всещз в первую очередь разраставшейся на сложных схемах и пожиравшей большую часть мощностей, и поэтому никак не могли поддерживать постоянную и стабильную прием-передачу сигнала. Сами скафы Дикий, занятый другой работой, продезинфицировать и привести в порядок не успел. Допускать же всех в установленную сеть ретрансляторов он не хотел. Слабенькие ретрансляторы просто не выдержали бы такой интенсивной работы, и быстро вышли из строя, лишив Дикого возможности удаленного управления сервами. Поэтому для полной уверенности в том. что приказы и указания доведены до всех, их дублировали устно, по цепочке.

С того момента прошло двенадцать часов и еще один штурм, самый жестокий. Обозленные понесенными потерями, враги давили изо всех сил! В самом начале, спешно попытавшись высадиться в джунглях на не подготовленных площадках вне пределов досягаемости башен обороны, они были вынуждены спешно эвакуировать остатки двух групп, высаженных первыми. Местная живность, обрадовавшаяся «доставкой пищи к столу», моментально ополовинила численность десантировавшихся, и только после этого враг приступил к планомерной осаде.


В джунглях была выжжена посадочная площадка, на которую высадили тяжелые и хорошо защищенные наземные машины. Техника взяла под контроль периметр, отстреливзя нзгло лезущих на шум чудищ. За боевыми машинами пришла очередь людей и инженерной техники. Инженерные сервы окончательно очистили площадку и приступили к прорубанию просеки прямиком к ограждению базы. В связи с тем, что охранная зона вокруг забора базы давно не вырубалась и не расчищалась, дорогу довели почти вплотную, без какого-либо противодействия со стороны защитников.

Башни обороны базы бездействовали. Их блоки управления и наведения просто не могли распознать и отследить цели в той мешанине, что творилась в джунглях!

62-64

Второй штурм защитники еле отбили. В атаку пошло как минимум семь взводов противника, а это ни много, ни мало, а больше двух сотен человек! При поддержке тяжелой техники штурмующие широким потоком вливались в проломленное ограждение, разбегаясь в разные стороны, как тараканы. Они шли вперед и давили, давили, давили...

Для защитников периметра осложнялось все тем. что место атаки оказалось неожиданным. Лишенные спутникового наблюдения, оборонявшиеся просто не видели просеку, прорубленную сервами нападавших. Если бы не приведенные в порядок БМД. подоспевшие к месту прорыва, бойцов бы просто смели. А так две тяжелые машины, оборудованные собственным генератором щита, как прессом выдавили нападавших обратно в джунгли. Техники такого уровня у противника не было, те использовали еще крепкие, но уже устаревшие машины. Сервы пехотной поддержки, во множестве примененные нападавшими, были хороши против пехоты, но против достаточно «свежих» БМД производства Федерации ничего сделать так и не смогли.

В настоящий момент установилось временное перемирие. Защитники ничего не могли сделать с нападающими, а у напавших, в свою очередь, не хватало сил. чтобы продавить оборону. И те, и другие готовились к предстоящему сражению. В том. что бой состоится, никто не сомневался.

Атакующие, которым что-то было очень нужно, боялись это «что-то» повредить и не решзлись нанести орбитальный удар. Вместо этого они перебрасывали на планету технику и людей, шаттлы так и сновали с орбиты на поверхность и обратно. Все же десантный крейсер нес в своих деках почти полк десанта, со всеми причитающимися средствами усиления. Обороняющиеся тоже не теряли времени даром, укрепляя свои позиции всем, чем только могли.

Все происходило настолько быстро, по сравнению с предыдущей неторопливой и размеренной жизнью, что герцог, намеревавшийся задать Дикому «пару вопросов», никак не мог выделить на это время. А сам Дикий не очень-то к этому разговору стремился, понимая, что на большую часть вопросов он ответить просто не сможет. «Откуда знания», «откуда умения»... откуда, откуда, откуда - вот таким был примерный перечень вопросов, на который Дикий не знал ответа. Вернее, он понимал, что все это пришло «из его прошлого», но...


В общем, во всем получался полный паритет.

63

Герцог ДиккерАп Кондлейн. как самая важная фигура, собрал совещание. Нз совещании присутствовал он сам. секретарь- безопасник Царт. командовавший охраной лейтенант, командир взвода десантников-федератов сержант Дим Герн и... Дикий, который последнее время неотлучно находился при герцоге.

В ответ на недоуменный взгляд своего сержанта Дикий только слегка пожал плечами. Он понимал, что его присутствие тут не по чину, однако указание герцога было недвусмысленным: всегда находиться рядом с ним.

-              Господа! - начал герцог совещание. - Все знают, что я среди всех собравшихся старший. И по возрасту, и по должности, и, кто еще не понял этого, по званию. Обстановка у нас тяжелая, не скрою. Дальней связи нет, и в ближайшее время не предвидится. Вокруг нас враждебнзя биосфера. Подкреплений ждать неоткуда.

Герцог Диккер Ап Кондлейн обвел взглядом всех присутствующих.

-              Однако вы и сами все это знаете. Собрал же я вас вот по какому поводу: на связь вышла наша... кхм... бывшая наша орбитальная станция. Они подвесили свой спутник вместо сбитых наших и хотят с нами говорить. Думаю, что вы все должны слышать наши переговоры. Однако говорить буду только я. остальных прошу не мешать. Сеанс будет через пару минут.

Все же долгая гражданская жизнь оставила на герцоге свой след. Военное прошлое было давно забыто. Будучи профессором и ректором академии, он привык давать указания в мягкой форме, и даже сейчас вместо жестких военных приказов у него получались скорее просьбы и пожелания.

-              Гхм.. Кх... - ожил динамик громкой связи. - Говорит Сай Сарон Джен Орен. главный диспетчер станции ти-двенадцать- шесть-аш-а. Вы меня слышите?

-              Сай Сарон Джен Орен? - ответил герцог, - Слышу тебя. Но. кажется, ты был в диспетчерской службе МОЕЙ станции. Слово «моей» герцог выделил особо, и имя диспетчера, как очень необычное для этих мест, он тоже запомнил.

-              Я подписал другой контракт, и у меня теперь новый господин! - высокомерно отозвался диспетчер. - Можете потребовать с меня неустойку.

Сай Сарон Джен Орен мерзко захихикал, но. видимо, чего-то испугался и поперхнулся.

-              Гхм... С вами хочет говорить господин Ха... кхм... новый хозяин станции.

-              И, наверное, твой новый господин? - съязвил герцог.

-              Возможно, - уклончиво ответил диспетчер. - Переключаю!

-              Приветствую тебя, герцог. - раздался резкий голос, - Как меня слышно?

-              Слышу хорошо. - отозвался герцог. - Что вам нужно?

-              Нам надо совсем немного. Герцог, нам всего лишь нужны ты сам и твой подопечный.

-              Какой именно? - Диккер Ап Кондлейн сделал вид. что не понял, - У меня тут больше ста пятидесяти человек, и все они мои подчиненные.

-              Не прикидывайся дураком, Диккер! - угрожающе произнес голос, - Я говорю не про твоих подчиненных, а про твоего подопечного! Ты знаешь, о ком я. Кроме того, сейчас у тебя не сто пятьдесят человек, а гораздо меньше. Примерно вполовину, да и то. если считать и федератов. Мне все прекрасно видно!

Голос глумливо захихикал.

-              Не понимаю, о чем речь! - отказался герцог.

-              Все ты понимаешь! - голос повысился, - Но я могу и уточнить. У тебя там федераты, твои гвардейцы, несколько техников и пара-тройка яйцеголовых. Кроме того, где-то есть еще один... м-м-м... подземный обитатель, скажем так.

-              Мы все тут сидим под землей. В укрытиях.

-Ты понял меня, герцог. - отрезал голос, - Мне нужны только ты и он. Герцог, с тобой ничего не случится, тебя брат выкупит. Атвой подопечный нужен нам., эээ... мне. да, нужен мне для одного эксперимента.

-              Все равно не понимаю тебя! - ответил герцог.

-              Если не договоримся, я начну штурм! У меня на шарике уже пять сотен человек со всеми средствами усиления. В общем так! Низкий спутник уходит из зоны приема. Даю на размышления время двух витков, через четыре часа снова выйду на связь.

Динамик протрещал и замолк.

64

Собравшиеся молча смотрели на приемник.

-              Я хочу услышать ваше мнение. - произнес герцог, дождавшись подтверждающего сигнала о прекращении трансляции.

-              Пятьсот человек со всеми средствами усиления. - сказал лейтенант гвардейцев. - С учетом того, что две трети моих бойцов убито или ранено, сервы поддержки выбиты, а в работе только три медкапсулы... Мы не продержимся и часа.

-              Мне сказать нечего. - подал голос Царт, - Я в таких боях не участвовал, максимум в отражении абордажа.

-              Герцог! А что за подопечного имел в виду этот... - сержант Герн ткнул в небо рукой, - Мы можем этого подопечного отдать? Мне и мои ребятам не хотелось бы сдохнуть в этой грязи.

-              Мой подопечный умер. - коротко ответил герцог, особо выделив это слово, - Отдавать некого. А сам я. думаю, нужен им не только ради выкупа. Да! Об этом молчим! Боюсь, что только предположительное наличие подопечного на базе удерживает пиратов от орбитального удара!

- Усодить нельзя. - вдруг подал голос Дикий, - Если уйдем сейчас, нас затравят как диких зверей!

-Дикий! - рявкнул сержант.

-              Нет! Пусть говорит! - оборвал сержанта герцог, - Мне важно мнение каждого!

-              Спасибо, господин герцог. - кивнул Дикий, - Так вот: сейчас уходить нам нельзя. Никак нельзя! Да. мы тут как на блюде - нас прекрасно видно с орбиты на голом пространстве этой базы. И сейчас за нами постоянно наблюдают. Мне кажется, они подвесили не только спутник связи.

Дикий замолк, дожидаясь реакции присутствующих. Герцог заинтересованно слушал, его безопасник и лейтенант охраны одобрительно качали головами. Один только сержант-взводный морщился.

-              У нас есть запасная база. - продолжил Дикий, - Все. как по уставу. Но если мы пойдем сейчас, мы потеряем все! Наш путь отследят и накроют всех одним ударом! Более того, если мы выдвинемся сейчас, то потеряем все оборудование и припасы, запасы которых находятся на базе. Мы не готовы к выходу, и за оставшееся время подготовиться не сможем.

-              Предлагаешь сдохнуть тут? - оскалился сержант. Дикий упрямо наклонил голову.

-              Предлагаю подготовиться к обороне! А параллельно готовить наш отход. На нескольких сервов. ушедших в джунгли, противник внимания не обратит, сочтет их за разведчиков. А мы сможем небольшими частями переправить на запасную базу многое из того, что потребуется нам для выживания. Боеприпасы, питание, расходники, картриджи к медкапсулам, сами капсулы. Многое!

-              Мы не доживем до отхода. Батальон десанта со всей техникой. - нахмурился лейтенант охраны.

-              Надо подумать над правильной обороной. Командиры здесь вы. решение принимать вам. - рубанул рукой Дикий, - А я просто предложу вам один вариант. Вряд ли при таком перевесе в живой силе и технике они будут прорубать новую дорогу, а значит, пойдут по старой. Я предлагаю устроить вторую линию обороны из опорных точек в зданиях, а на первой линии оставить наблюдателей, несколько стрелков и... технических сервов с зарядами.

Лейтензнт охраны встрепенулся.

-              Ты предлагаешь вывести из строя погонщиков? - спросил он.

-              Именно! - кивнул Дикий, - Они всегда держатся позади, стараясь контролировать общую картину боя. И ищут укрытия. А в возможных укрытиях...

В общем, несмотря на явное недовольство сержанта, план был принят. Но еще два часа после этого импровизированный штаб разрабатывал детали, схемы взаимодействия и разные жизненно важные мелочи предстоящей операции.

65

Ко времени, обозначенному неизвестным оппонентом, все было готово.

-              Кх... - вновь ожил динамик громкой связи, - Говорит Сай Сарон Джен Орен. главный диспетчер станции ти-двенадцать- шесть-аш-а. Вы меня слышите?

-              Слышим! - отозвался Дикий.

Именно ему по плану отводилась роль переговорщика, как бы от этого ни кривился сержант Герн. командир взвода десантников Федерации.

-              Где герцог? -Я за него.

-              Ты кто такой?

-              Рядовой второго класса Дикий, серв-оператор третьего взводз второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации, временно откомандированный для выполнения особых распоряжений главы научной миссии, профессора исторических наук, адмирал-губернатора герцога Диккера Ал Кондлейна.

-              Федерат! Не гневи господина! - зло прошипел диспетчер.

-              Твоего господина, что ли? - насмешливо отозвался Дикий, - Так мне до него никакого дела нет. пусть гневается! Да и до тебя дела тоже нет. Так что ты хотел?

-              Господин Халим! - послышзлся голос диспетчера, - Господин Хзлим! На связи какой-то наглец! Герцога нет!

Видимо, от злости диспетчер забыл переключить каналы, и теперь все. что он говорил, было слышно как Дикому, так и всем собравшимся.

-              Переключи на него! - раздался резкий голос. -Да. господин! Переключаю...

-              Говорит командир штурмовой бригады! Кто на связи? - теперь голос разговаривал с Диким, а не с диспетчером.

-              Рядовой второго класса Дикий, серв-оператор третьего взвода второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации. - вновь представился боец. - А ты-то почему прячешь личико, Халим? И отчего ты боишься назваться своим именем?

-              Боец, откуда ты узнал мое имя? Ты хоть знаешь, что с тобой за это будет? - вкрадчиво поинтересовался Халим.

-              Ничего особенного, Халим! Я солдат. Мое дело стрелять, а иногда и умирать. Я к этому готов. А ты сам готов к гневу своего господина? - Дикий говорил по наитию.

Этот разговор давно пошел не по запланированному на совещании руслу, но герцог махнул рукой, позволяя говорить так. как посчитает нужным сам Дикий.

-              Не будет этого! - зло рявкнул собеседник. - Мне... у меня нет господина! Я сам себе хозяин! Где герцог?

Халим однозначно проговорился. Он действовал не сам по себе, понадеявшись на жирный куш в виде выкупа за герцога. Вся эта операция была подготовлена кем-то более значимым, чем обычный пират или наемник. Соответственно, теперь и налет на планету теперь воспринимался совсем иначе.

- Герцог где-то среди своих людей. - беспечно отозвался Дикий. - У него хорошая охрана.

-              Солдат! - Халим заговорил мягко и вкрадчиво, - Ты хочешь умереть?

-              Нет. Этого никто не хочет. - отозвался Дикий.

-Ты сказал честно. Зачем тебе умирать? Зачем вам всем умирать? Вы же федераты, для вас этот герцог - никто! Кто у вас старший?

-              Я за старшего. - хмыкнул боец. -Ты ведь меня не обманываешь?

-              Тебе код подтверждения скинуть? - усмехнулся Дикий, - Много хочешь, наемник. Или говори, или иди прочь!

-              Хорошо, я буду говорить с тобой. - речь Халима зазвучала мягко, обволакивающе, тягуче, словно патока. - Я могу предложить вам хороший выход. Вы немного постреляете, а потом просто сдадитесь, и из вас никто не умрет. Федерация всегда выкупает своих солдат. Какое вам депо до остальных людей? Никакого, не правда ли?

Все. присутствующие в переговорной, словно замерли. Обволакивающий голос Халима на многих подействовал как дурман. Сопротивлялся лишь секретарь герцога. Царт, схватившийся руками за голову и закрывший глаза. Остальные, включая самого герцога Диккера Ап Кондлейна, качали головами в такт мягко пьющейся речи.

-Ты хочешь ослабить охрану герцога? - вновь усмехнулся Дикий, похоже, даже не заметивший нематериальной атаки - Ты настолько не уверен в своих рабах, имперец?

-Ты! Федерат! - взвизгнул Халим. понявший, что его трюк не удался, - Я сам все заберу! Я найду тебя! Я долго не дам тебе умереть и не позволю тебя выкупить! Ты будешь вечность мучиться, ты будешь...

-              Так приди и возьми. - спокойно прервал его Дикий, - Не засоряй эфир. Резко оборвав связь, боец повернулся к приходящим в себя людям.

-              Похоже, скоро они пойдут на штурм.

66

Появившийся в точке всплытия корабль только внешне был похож на тот транспортник, что ушел из системы несколько дней назад. Формы и обводы корабля были те же. но вот к главному шлюзу, как пиявка, присосался бот-абордажи р. только за счет хорошего крепления не сорвавшийся во время прыжка. «Чихавшие» вразнобой движки еле толкали корабль по направлению к планете.

Внутри же дело обстояло совсем не так гладко. Многочисленные пробоины в переборках и оплавленные жаром плазмы балки, потеки аварийной пены и следы крови, обрывки скафандров и детали вооружения и амуниции... Все говорило о том, что экипаж выдержал жестокий бой.

За почти два дня. проведенные в прыжке, внутренний объем корабля восстановить не удалось. Да что там говорить, помещения почти не ремонтировались! Из десяти техников, положенных по штату, живых, хоть и покалеченных, осталось только трое, и люди просто не могли выполнить огромный объем работ!

Капитан Фред, все так же управлявший кораблем, в одиночестве находился рубке управления. Его знакомый, старший сержант Сноу из десантников-федератов, должен был выбраться из медкапсулы только через десять минут, проведя в медотсеке почти все время прыжка.


ИскИн корабля доложил об отсутствии абонентов и маяков, что снова вызывало у Фреда нешуточное беспокойство. Эта ситуация один в один была похожа на ту. что сложилась в конечной точке его маршрута, и скверно пахла продолжением неприятностей!

Однако знакомая станция все так же бежала по низкой орбите, и на первый взгляд была совершенно целехонька, так что Фред предпочел считать, что отсутствие привычных откликов является следствием повреждения блока связи его корабля.

-Астроконтроль. вызывает борт три-ноль-джи-двадцать. - перешел на прямой вызов капитан, решивший, что стоит самому выяснить все обстоятельства у знакомого диспетчера. - Борт три-ноль-джи-двадцать вызывает астроконтроль. Прием. Ответьте борту три-ноль-джи-двадцать!

-              Борт три-ноль-джи-двадцать. говорит астроконтроль. На связи главный диспетчер Сай Сарон Джен Орен! - на экране возникла текстовая строка. - Передаю краткую справку по сектору и маршрут. Двигайтесь на стыковку.

Большая часть оборудования корабля была повреждена после жаркого боя во внутренних помещениях и связь поддерживалась с трудом.

-              Сай Сарон Джен Орен. а где Фикс? - запросил капитан. - Хочу пообщаться, соскучился по людям!

-              Фикса больше не... - строчка прервалась, но вскоре вновь продолжила свой бег: - Он в другой смене. Выполняй предписания и иди по маршруту. А что с твоими движками?

-              Было боевое столкновение. Корабль поврежден. - кратко отозвался Фред. - А почему Фикс перевелся? Кто же теперь твой напарник? Он ведь единственный, кто мог с тобой хоть как-то ладить!

-              Не твое дело! - огрызнулся диспетчер. - Справку я дал. маршрут предоставил. Конец связи!

ИскИн корабля доложил, что Сноу наконец-то покинул медкапсулу. Капитан сразу же попросил того зайти на мостик.

-              Что случилось. Фред? - прохрипел подошедший Сноу.

Интенсивное восстановление не пошло ему впрок. Сержант был настолько изранен и покалечен в прошедшем бою. что медкапсулу пришлось запускать в экстренном режиме, и сейчас Сноу пожинал последствия интенсивности. В экстренных режимах всегда что-то где-то давало сбой, и лечение проходило с отклонениями, поэтому сержант говорил хрипло и коротко.

-              Сноу, чует моя задница что у нас снова неприятности! - выпалил Фред - Ситуация похожа. Абонентов нет, спутников нет, диспетчер без напарника!

-              Да-а-а. похоже на то! - прохрипел сержант, изучив краткую сводку, - Станцию рассмотреть можем?

-              Далеко слишком. - хмуро отозвался Фред. - Единственное, что я сейчас могу, это пройтись сканером по орбите и ближайшему пространству.

-Давай! Хоть это сделай, а то мы тут как слепые. Идем сами не знаем куда.

-              Сорок минут. - мрачно ответил Фред. - У меня и так сканер слабый, а еще и...

-              Их слишком много было, не было времени разбираться и тщательно целиться! - дернулся Сноу, - Тут или мы, или нас!

-              Знаю я! - смущенно кашлянул Фред - И... спасибо тебе и парням, сержант! Если бы не вы...

-              Не за что! - прохрипел Сноу, - Это было и в наших интересах. Так что ты рули, а мы пока попробуем в себя прийти после этой трепки!

-              Рулю. - отозвался капитан. - Ты не уходи пока. Все равно твои парни еще по капсулам... Вон. ложемент второго пилота займи.

-              Ладно. - пробурчал Сноу.

Все равно, делать ему было нечего. Ни в ремонте корабля, ни в приведении в порядок бронескафов он принять участия не мог. Не было у него необходимых баз. Для этих работ требовались обученные техники...

67

На позициях, занимаемых обороняющимися, наступило затишье. Совсем недавно откатилась волна штурмующих, дезориентированных потерей управления.

План Дикого сработал на все сто процентов. Когда основная масса вражеских бойцов ворвалась за периметр базы, их встретили пустые позиции первой линии, с которых успели отойти наблюдатели и одиночные стрелки. Двинувшись дальше, рабы-пехотинцы при поддержке тяжелой техники потихоньку стали продавливать разреженные порядки оборонявшихся. С презрением к жизни они. как заведенные, бросались на огневые точки, плотным огнем не давая защитникам поднять головы. Разменивая свои жизни на несколько метров отвоеванной территории, они давили и давили, давили и давили, пока в действие не пришел оставленный в их тылу «засадный полк».

Инженерные сервы с зарядами, размещенные в местах, наиболее подходящих для укрытия контролирующих рабов «погонщиков» и в пассивном режиме наблюдавших за происходящим, наконец-то дождались приказа! Десяток якобы неисправных сервов. одновременно двинувшихся вперед и подорвавших себя в гуще «погонщиков», произвели настоящее опустошение в их рядах, оставив большую часть рабов без плотного контроля. По мере подрыва одних сервов, в бой вступали другие, не обращающие внимания на целостность корпусов и манипуляторов. В отчаянном броске прорываясь к управленцам, они в ближнем бою буквально выкашивали «погонщиков», шедших позади основной массы бойцов.

В битве наступил переломный момент. Масса рабов-бойцов, натренированных на моментальное исполнение приказов, оставшись без плотного тактического контроля стали теряться. Они мешали друг другу, перегораживали секторы огня, следуя последнему приказу атаковали уже опустевшие огневые точки обороняющихся или открыто топтались на месте, не получая указаний.

Тяжелые наземные машины, оставшись без нормальной пехотной поддержки, одна за другой выходили из строя и либо отходили назад либо оставались на месте, чадя жирным густым дымом. Шагающие танки, выступавшие в роли огневой поддержки тяжелых машин, почти не двигались с места. Их пилоты не хотели подставлять уязвимые шарниры и тонкие борта своих машин под убийственно точный огонь оборонявшихся!

Атака захлебнулась.

Кое-как взяв под контроль бойцов-рабов, потерявших своих «погонщиков», нападающие откатились на оставленную защитниками без боя первую пинию обороны, и сейчас вяло копошились, перегруппировывая сипы и оценивая потери.

-              Не. ну ты даешь! - на корточках допрыгал до Дикого сержант Герн. - У тебя какая база тактики?

Особенностью тяжелого боевого скафандра, или ТБС, в котором был сержант, было то, что боец не мог в нем ползти или лежать. Только ходить или, как крайний вариант, передвигаться в полуприседе, почти что на корточках. Будучи наиболее защищенным, в силу жесткости своей конструкции ТБС не позволял скрытно перемещзться.

-              У меня вообще такой базы нет. - вяло отозвался Дикий, у которого голова раскалывалась от перенапряжения. Все же одновременно управлять почти десятком сервов оказалось слишком трудной задачей!

-              Как это нет? - удивился сержант, откинув забрало шлема и, приподнявшись, посмотрел на чадный костер догоравшей шагающей машины, - Откуда ты тогда этот прием взял?

-              Сам придумал. - ответил Дикий, - Слушай, садж... Убрал бы ты свою голову! Ато маячишь тут...

-              Что не так? - сержант не отрывал взгляда от недавнего поля боя, - Все в порядке, такбпок обстановку отслеживает.

-              Садж. у тебя сканер скафа узкий, на корабельные коридоры и переходы рассчитан. А здесь больше полусотни метров, да и сектор очень широкий.

-              Не дрейфь, боец! Мы их сделали, не до нас им сейчас.

-              Садж! - вяло сплюнул Дикий, - Ты жизнь-то свою побереги. Прыгаешь тут мячиком, себя подставляешь и меня демаскируешь.

-Ты чего-то боишься?-снова высунулся сержант, обозревая попе недавнего боя.

-              Садж. послушай совета. Не высовывайся! Легкие и середняки отошли, так сейчас самое время снайперам поддержки активизироваться, неосторожных и расслабившихся отстреливать.

-              Рядовой, субординацию не забывай. Я тебе разрешения на боевое-боевое не давал. - рявкнул сержант. -Да наплевать мне на твое распоряжение, если ты простых вещей не понимаешь! - оскалился Дикий.

-              Как наплевать?-возмущенно приподнялся сержант, - Да я...

Прилетевший бол оборвал сержанта на полуслове, влетев в открытое забрало, и, расколов дурную голову, не оставил Герну даже шанса на реанимацию.

68-69

Старший сержант Сноу, лежавший на месте второго пилота транспортного корабля «Сималар», встрепенулся.

-              Фред! - подал голос он. - Что там на орбите творится?

-Да... Хм. - отозвался капитан, сфокусировав объективы, - Платформ очень много.

-              Оборонительных? Автоматических? - уточнил сержант.

-              Угу. - буркнул Фред. - Неужели и тут...

-              Похоже, что да. - подумав, ответил сержант, - Станция захвачена. Видишь, стволы внутрь орбиты нацелены.

-              Угу. - вновь буркнул Фред. - Вижу. Наверное, диспетчер их своим кодом заблокировал, вот и продолжают что-то выцеливать.

-              Угу. - в свою очередь буркнул Сноу, - Что делать-то будем? Если это те же ребята, что гоняли нас на финише...

-Те же. Больше некому. - авторитетно отозвался капитан. - Иначе смысла во всей этой кутерьме никакого. Похоже, бароны снова в набег пошли...

-              Так что делать будем? - повторил сержант.

-Думать. Крепко думать. - отозвался Фред, и дал команду ИскИну- Обо всех изменениях докладывать!

-              Обновление маршрута, - тут же отозвался ИскИн, - Принимать к исполнению?

-              Рапортуй о смене курса! - скомандовал Фред, - Продолжай движение прежним маршрутом! -Исполняю.

Капитан посмотрел новый маршрут и непроизвольно дернулся.

-              Что там? - спросил сержант.

-              Они ведут нас мимо борта. Похоже, что и на всем маршруте мы под постоянным контролем. Хотят пристыковать и захватить, а нет-так просто расстрелять. - отозвался Фред.

-              Уйти сможем?

-              Куда? Движки ремонтировать надо, еще один прыжок в таком состоянии они не перенесут, развалятся окончательно. Да и внутрисистемная скорость в разы упала. Если попробуем развернуться или встать на ремонт, то нас все равно расстреляют. Мы для них как стоячая мишень - ни скорости, ни маневра!

-              Фред! Что. совсем выхода нет? - скривился Сноу, - Эх... а я еще пожить хотел. Давай тоща, попытайся добраться до станции и стыкуйся. Мы с парнями покрошим кого сможем, если уж так и так умирать!

-              А вы-то что? - удивился капитан, - Сдайтесь! Федерация-то своих всеща выкупит!

-              И навесит на нас потерю всего оборудования и снаряжения. - горько отозвался Фред. - И понизит в звании. И получать я буду как солдат-первогодок с начальными базами, пока все не выплачу. А у меня семья на Офероне...

-              Все так плохо? - помолчав, спросил Фред.

-Да. - кратко отозвался Сноу, - Если бы это на планете было, на объекте охраны, списалось бы на боевые действия. Атак... В перелете, да еще и сдались пиратам... Уж лучше погибнуть! Так хотя бы хорошая компенсация полагается.

-              М-м-м... - промычал Фред. - А ведь это идея!

-              Какая идея? - не понял сержант.

-              На шарик уйти! Там ведь два взвода гвардейцев, да и ваши ребята, которые вас сменили! - оживился капитан. - Планета к жизни пригодна, дышать можно свободно! На базе отсидимся, да и помощи дождаться сможем.

-              Согласен! - согласился Сноу.

-              Тоща поднимай своих ребят! - засуетился Фред. - Экипируйтесь и в спасбот загружайтесь. Моих техников тоже не забудьте! А я пока кое-что сделаю...

69

В диспетчерском пункте станции царила паника. Паниковал единственный, кто там находился - диспетчер Сай Сарон Джен Орен.

Единственный предатель, плюнувший на действующий контракт и перешедший к захватчикам. Единственный, предавший всю команду и предоставивший врагу полный контроль над всеми доступными ему системами станции. Тот самый, кто отменил приказ на оборону и «загнал» контрабордажных сервов обратно в штатные боксы. И именно тот. кто заблокировал стартовые столы и персональным ключом задраил шлюзовые створки, тем самым не позволив персоналу на спасательных ботах покинуть почти захваченную станцию.

Сейчас вся команда, все, оставшиеся в живых, избитые и израненные, были заперты в одном из складов, а предатель- диспетчер, выторговавший себе должность «главный диспетчер» и обещание получить жену убитого начальника станции, сидел один-одинешенек и паниковал.

Транспортник, отключив один из двигателей, двигался почти боком и уже заметно отклонился от предписанного ему курса. На запрос, моментально отправленный капитану, был получен ответ, что корабль сильно поврежден и не может четко выдерживать курс. Вдогонку ответу был прислан отчет, судя по которому то корыто, про которое говорилось в отчете, вообще летать не могло и должно было быть в срочном порядке отбуксировано на утилизацию!

-              Кому нужно такое корыто! - бормотал диспетчер, - Но с другой стороны господин Халим приказал пристыковать корабль и захватить его, не повредив. А эта банка может и не дойти.

Сай Сарон Джен Орен метался, не будучи в силах решиться на что-либо.

-              Господин Халим приказал докладывать ему обо всем. Но он не любит, коща его беспокоят по пустякам! Что делать? Что мне делать? - заламывал руки диспетчер.

Нзконец еле ползущий транспортник настолько отклонился от предписанного маршрута, что диспетчер, как бы он ни боялся своего хозяина, все же решился ему доложить.

-              Господин Халим! Позволь побеспокоить! Говорит Сай Сар... диспетчер Сай! - заверещал он, - Корабль, который надо было пристыковать и захватить, сильно поврежден! Он еле двигается и не может выдержать указанный ему курс! Что мне делать господин?

-Тоща уничтожь его! - недовольно отозвался Халим. развлекавшийся с уже успевшей ему поднадоесть женщиной.

-              Чем. мой господин? - заныл диспетчер. - Твой могучий корабль уничтожил все наружные системы обороны и нападения! А автоматические платформы отказываются мне подчиняться!

Фикс, бывший напарник Сая. уже давно был выброшен в утилизатор. Его, как «наиболее склонного к сопротивлению», застрелили в первые же минуты после захвата. Сай Сарон Джен Орен был мстителен, и именно он внес бывшего напарника в этот список, решив, что только тзк он должен отомстить за пережитые минуты унижения, когда его гнали из диспетчерской, нещадно пиная!

Но перед гибелью Фикс все же сумел насолить новому «главному диспетчеру»! Пользуясь своей способностью к прямому подключению, он личным кодом заблокировал управление пустотными платформами обороны, намертво вбив в их куцые мозги приказ «атаковать всех из списка», быстро отметив и крейсер захватчиков, и все. с ним связанное. И Сай остался виноват в том. что ни одна платформа больше не реагировала на управляющие команды, отдаваемые другим диспетчером!

-              Разрешаю использовать ПКР моего крейсера. И больше не тревожь меня! - рявкнул Халим, критичным взглядом окидывая уже успевшую ему нздоесть бывшую красотку.

Сейчас, с синяками, потекшим от слез макияжем, разодранном комбинезоне и полным отсутствием прически... Эта женщина совершенно не была похожа на ту красивую и отчаянную особу, удачно шантажировавшую и обиравшую большинство попадавшихся на ее жизненном пути мужчин. Сломленная и подавленная, она больше напоминала безвольную куклу, а все деньги, находившиеся на ее счетах, уже давно были «добровольно переданы» Халиму.

Сай Сарон Джен Орен, испуганный грозным рыком хозяина, поспешил исполнить его приказание. Стартовый пенал на корме крейсера выплюнул ракету и убрался обратно под защитный колпак. Если бы Халим сейчас узнал, что ленивый диспетчер использовал ПКР с дорогущим блоком самонаведения, он бы его прибил на месте! Сай Сарон Джен Орен, поленившись выполнить работу по разметке цели и ведению к ней ракеты, сделал так. как привык делать всеща. Он сделал так. как для него самого было проще!

70

Спокойный голос ИскИна «Симзлара» заставил подпрыгнуть Фреда, капитана этого многострадального транспортного корабля.

-Зафиксирован старт тяжелой ПКР. Время подлета десять минут.

-              Сноу! - отчаянно закричал Фред - Поднимай из капсул всех, кого успеешь! Все в спасбот, быстро, быстро!

-              В чем дело? - спокойно отозвался сержант Сноу.

Старший сержант уже настроился на работу, вогнав себя в некое подобие транса, и теперь индифферентно реагировал на внешние раздражители.

-              Они выпустили тяжелую ракету, подлетное время десять минут! Ты слышишь меня? Через десять минут нам тут конец придет! Щиты не выдержат, а броня у меня - одно название! - надрывался Фред, отчаянно вводя команды в ручном режиме.

-              Понял. Занимаюсь! - ответил Сноу и отключился.

Фред, отчаянно ругаясь, выводил реакторы на холостой ход, одновременно с этим пытаясь выставить корабль в такое положение относительно подлетавшей ракеты, при котором повреждения оказались бы минимальными из возможных. Даже приняв решение покинуть корабль, он не оставлял надежды спасти хоть что-нибудь. Да и возможный близкий взрыв реакторов корабля, его, планировавшего уйти на спасательном боте, совсем не радовал. Даже имея навык прямого подключения Фред все равно дублировал свои команды, не надеясь на старенький корабельный ИскИн.

До подлета ракеты оставалось около трех минут, когда капитан все же выбрался из рубки и побежал к спасательному боту.

-              Сноу! Ты успел? - на бегу, задыхаясь, выдавил он.

-              Вытащил всех. - отозвался сержант. - Твои техники тоже на борту.

-Хорошо! - выдохнул капитан, ускоряясь на пределе своих возможностей, - Начни... предстартовую... подготовку...

С каждым шагом бежать и дышать становилось все труднее. Фред, считавший, что главное это знания, уделял тренажерному залу слишком мало времени. И нынешний забег по длинным и извилистым переходам давался ему очень тяжело. Все же его транспортник, напоминавший слегка приплюснутое и толстенькое веретено, был в длину почти пять сотен метров! А повороты коридоров и переходов добавляли еще половину к этому расстоянию. И неизвестно, кто такое придумал, но спасбот находился достаточно далеко от рубки, ближе к корме корабля.

-              Как это делается? - раздался голос сержанта. - Я только спаскапсулы знаю.

-              Сноу! Уф-ф-ф... Включай все! Уф-ф-ф... - тяжело дыша, принялся консультировать Фред, - Только не трогай... Уф-ф-ф... рычаг сброса!

Время, в обычном полете тянущееся, как резина, сейчас убегало быстрой горной рекой. Секунда догоняла секунду, складываясь в исчезающие минуты, а Фреду еще оставалось сорок... тридцать... десять метров.

Буквально влетев в шлюз, капитан бросился к пилот-ложементу, около которого топтался сержант, не знающий что еще сделать.

-Уф-ф-ф... Сноу! Закрепляйся! Уф-ф-ф... - Фред никак не мог отдышаться.

Впрыгнув в ложемент и окинув взглядом контрольные экраны, капитан понял, что сержант все сделал правильно. Нейрошунт активировавшегося ложемента мягко вошел в затылок Фреда, а к кистевым выводам протянулись жгуты основного и дублирующего управления.

-              Предстартовая подготовка проведена. - сухо сообщил блок управления спасбота. - Полная готовность. Пассажир не закреплен.

-Аварийный старт! - Фред, видя убегающие секунды предполагаемого контакта с ПКР. не обратил внимания на информацию о не закрепленном пассажире и дернул рычаг сброса, одновременно с этим разгоняя движки на полную мощность.

Пиропатроны вышибли выходные створки шлюза, и бот стартовал в вихре вырывающегося и застывающего в пустоте воздуха.

В это же время головка самонаведения тяжелой ПКР. разрываясь между успевшими хорошо остыть большими дюзами транспортника и горячо полыхающими маленькими дюзами стартовавшего бота, приняла решение на подрыв, взорвавшись рядом с бортом большого «холодного» корабля, между ним и маленьким, но «горячим» ботом.

Взрывная волна и поражающие элементы прошили борт транспортника, корежа внутренние отсеки, и фактически «подтолкнули» к планете стремительно удаляющийся спасбот, заодно изрешетив маршевые двигатели последнего.

Все это произошло практически одновременно. И старт, и подрыв ПКР. и бессмысленное кувыркание поврежденного бота, удалявшегося от корабля. Со стороны это выглядело так. как будто ракета разорвалась внутри, выбив из транспорта сноп пламени и оторвав от него солидный кусок, в данный момент падавший на планету.

Запрос от диспетчера к корабельному ИскИну, переведенному в режим молчания и заблокированному личным кодом владельца, ничего не дал. Транспортный корабль молчал, потушив даже ходовые огни и уходя на эллиптическую орбиту вокруг планеты.

-              Господин, транспортник полностью выведен из строя! - доложил хозяину диспетчер Сай Сарон Джен Орен, одновременно дав команду исключить из списка активно отслеживаемых целей и сам подбитый корабль, и падающий на планету «кусок борта».

Послушный ИскИн выполнил распоряжение, убрав картинку и передавая получаемые со сканеров пространства данные в общем потоке сведений.

Диспетчер Сай, как бы он ни кичился своей хитростью, изворотливостью и «дальновидностью», прямым подключением не владел. Поэтому информация о том. что «мертвый корабль» кратким включением двигателей подправил свой курс, прошла мимо него. Как. впрочем, и информация, что «кусок борта» прекратил кувыркаться и, выровняв свой полет, аккуратно вошел в плотные слои атмосферы.

71-72

Фред пошевелился в пилот-ложементе, тяжело подняв голову. Только привязные ремни ложемента спасли его от неминуемой гибели, коща спасбот резко тряхнуло от близкого взрыва, отправившего поврежденный маленький кораблик в неконтролируемое вращение. Обзорные экраны заднего вида были мертвы, взрыв начисто слизал все датчики и камеры задней части. Панель расцветилась множеством красно-желтых огней, свидетельствовавших о тяжелых повреждениях.

-              Ар-г-хм... - прорычал-простонал капитан. - Экипаж, доложить статус! Ответом ему было молчание.

-              Экипаж, доложить статус! - повторил Фред, холодея от осознания одиночества.

-              Статус-хреново! - хрипло каркнул динамик. - Фред, мы остались втроем.

- Сноу! Живой! - обрадовался Фред. - Что у вас там?

-              Все мертвы. Почти все. Жив только я и один из твоих парней. А если ты за тридцать минут не поездишь это корыто, то останешься вообще в полном одиночестве!-хрипло отозвался сержант, и потерял сознание.

Поражающие элементы подорвавшейся ракеты, разворотившие маршевые движки спасбота. раскаленной косой прошли по пассажирскому деку, убивая и калеча надеявшихся спастись людей. Относительно повезло только двоим, находившимся дальше всех от эпицентра взрыва.

Осколки, потеряв убойную сипу в конструктивных элементах бота и телах пятерых бойцов и двух техников, самых «дальних» пощадили, изорвав, однако, бронескаф Сноу и скаф техника. Аварийная пена, пузырясь, заполнила прорехи, однако долго противостоять напору внутреннего давления в вакууме не могла.

-              Держитесь, парни, держитесь! - пробормотал Фред, выравнивая попет и направляя спасбот к поверхности. - Скоро сядем!

От зубодробительной тряски вошедшего в атмосферу кораблика очнулся сержант.

-              Фред! Фред! - простонал он.

Осколки не просто пробили бронескаф. они вонзились в тело Сноу, и сейчас, впаянные в аварийную пену и растревоженные тряской, причиняли ему мучительную боль. Аптечка скафа давно уже израсходовала запас лекарств, останавливая льющуюся кровь и блокируя боль, и сейчас сержант остался один на один со своими ранами.

-Держись сержант! Иду вниз! - отозвался капитан.

-              Фре-е-ед! - от нестерпимой боли выл сержант, - Фре-е-ед!

-              Силовой каркас поврежден, маршевые движки разбиты, соленоиды антиграва тесты не проходят! - капитан, сосредоточившийся на управлении поврежденным кораблем, ни на что не обращал внимания. - Приготовьтесь к жесткой посадке!

Внизу были бескрайние джунгли. Садить корабль «с ходу» в это месиво стало бы самоубийством. Спутники не отвечали, навигации не было. Отчаявшись что-либо высмотреть. Фред, наплевав на маскировку, активировал аварийный маяк.

-              Мэйдэй! Мэйдэй! - электроника завопила на всех доступных частотах, - Спасательный бот Флота Монархии терпит бедствие! Мэйдэй! Мэйдэй!

Уловив ответ, управляющий модуль бота зажег на карте точку, призывая пилота скорректировать курс. Фред, уже несколько минут не слышавший вновь потерявшего сознание сержанта, к этому моменту был готов садиться где угодно!

Поддернув вверх нос кораблика и скорректировав курс, он с напряжением уставился в передний обзорный экран. Сжигая в дюзах остатки маневрового топлива, он тянул и тянул, пока в джунглях не появилась достаточно широкая просека, ведущая прямиком к спасительной «точке на карте».

Уже почти падая, он увидел, что садится на массу людей и техники.

-              О, Спящие! - успел пробормотать Фред, прежде чем его голос заглушил скрежет железа, сминающегося и рвущегося при ударе о землю.

72

Временное затишье подходило к концу. Атакующие, перегруппировав силы и зализав раны, вновь активизировались и готовились ринуться на решающий штурм.

-              Господин герцог. - склонил голову Царт, - Мы в безвыходном положении. Еще одного штурма мы не выдержим. Предлагаю уйти в джунгли. Там у нас есть хоть какой-то шанс...

-              Сейчас нельзя уходить. - прервал его Дикий.

За столь короткое время он уже успел зарекомендовать себя с лучшей стороны, и герцог поставил его временным командиром взвода вместо погибшего сержанта. Хоть и не все десантники Федерации поддерживали это назначение, но противиться приказу никто не посмел. Все же герцог был старшим по званию на всей этой планете, и фактически являлся начальником гарнизона.

-              Почему? - кратко спросил Диккер Ал Кондлейн.

-              Если уйдем сейчас, погибнем, - туманно пояснил Дикий.

-              Остаемся. - подумав, согласился герцог. - Подготовиться к отражению атаки!

-              Господин герцог! - подскочил лейтенант охраны. - Этот рядовой приведет нас к гибели! Мы и так несем тяжелые потери! Склады под контролем напавших, боеприпасы на исходе, обеспечение на нуле!

-              Я так решил. - впервые в голосе герцога прорезалась сталь. - Что тебе не ясно? Лейтенант, исполнять приказ!

-              Так точно! - лейтенант сел обратно.

-              Все по местам. - тихо произнес герцог, - Проверьте всех. Пополните боезапас. Обновите картриджи аптечек. Не буду указывать, что делать, это вы знаете не хуже меня. Исполнять!

Совещание закончилось, и присутствующие потянулись к выходу.

-Дикий, задержись. - остановил бойца герцог.

Дождавшись, пока все выйдут герцог молча ткнул пальцем на стул у приставного столика.

-Дикий. - начал он. - Я не спрашиваю, откуда у тебя знание языка и техники Древних. Пока не спрашиваю.

Герцог помолчал, уставившись в одну точку.

-              Мои техники за два с половиной года добились только доступа в центральную часть обломка. Мои дешифровщики до сих пор с трудом могут понять пару-тройку фраз этого языка. А ведь все они имеют подтвержденный ранг «мастер»! ИскИны отказываются анализировать фразы и отдельные знаки и отчего-то стирают все накопленные данные. Мои люди как в древние времена вынуждены вести записи на твердых носителях, и получается это у них из рук вон плохо!

Герцог вновь замолчал, крутя в пальцах небольшой стерженек.

-Ты же свободно говорил на исчезнувшем языке. Ты в считанные секунды достал бпок-модулятор. про который мои люди даже не догадывались, назвав его «одним из корабельных ИскИнов». Ты разработал план обороны, который до сих пор помогает нам держаться. Но в то же время мы не уходим. И сейчас ты предложил остаться, и я согласился, хотя это может грозить нам всем гибелью. Знаешь, почему?

-              Не знаю. Дик. - безмятежно отозвался Дикий.

-              Я тебе верю. - сказал герцог, подняв тяжелый взгляд. - Я знаю тебя совсем мало времени, но все же верю. Сам не знаю, почему. Но сейчас я хочу услышать от тебя объяснения, почему нам нельзя уходить. Я хочу понять, ради чего мы будем держаться за почти разрушенную базу и расплачиваться за это жизнями моих людей.

-Дик. я не могу объяснить. Я не знаю, что именно нздо объяснять и как это сделать. Но я уверен в том. что нам необходимо остаться. Если мы уйдем сейчас - погибнем все. Без вариантов. - Дикий напряженно посмотрел на герцога. - Прошу, поверь мне еще раз.

-              С одним условием. - герцог, не сводя с Дикого тяжелого взгляда, повысил голос. - Царт! Зайди! -Да. господин герцог. - возник на пороге безопасник-псион.

-              Царт. У меня есть подозрение, что этот человек - видящий. Ты можешь проверить?

-              Но... - ошеломленно открыл глаза Царт. - Это требует долгой подготовки и хорошего оборудования...

-              Цзрт, - прервал его герцог Диккер Ал Кондлейн. - Ты знаешь свою историю. Тебя рекомендовали как лучшего псиона, который не завязан с КОНКОРДом. И до сих пор ты меня не подводил. Не разочаровывай меня и теперь. Ты сможешь?

-              Смогу. - опустил голову Царт, - Но только поверхностно.

-              Хоть так. Приступай. - кивнул ему герцог, и повернулся к Дикому, - А от тебя требуется лишь выполнять все его распоряжения. Выполнишь?

-              Сделаю. - согласился Дикий.

-              Сядь тут. - указал пальцем безопасник. - Расслабься. Освободи свои мысли...

73-75

Голос Царта успокаивал, убаюкивал, заставляя сознание покрываться как будто легкой дымкой. Дикий прикрыл глаза, покорно выполняя все указания псиона.

-              Что ты видел? Как ты это видел? Скажи, не бойся. - голос безопасника. как туман, растекался в голове Дикого, заполняя все уголки сознания, - Может, ты что-то видишь сейчас? Скажи мне. Может, ты что-то должен сделать? Сделать именно сейчас, в данный мо...

Дикий, прервав монотонный речитатив Царта, с совершенно одуревшим видом вскочил на ноги, широко распахнув глаза.

-              Дик! - выпалил он, - Я забыл демонтировать тестовый стенд! А он нам просто необходим! У меня есть всего двадцать минут, я обязан успеть! Прошу простить, но мне сейчас не до экспериментов!

С этими словами боец пулей вылетел из кабинета, а герцог вопросительно уставился на схватившегося за виски Царта.

-              Что? - одними губами спросил он.

Царт молча держался за виски, прикрыв глаза. Герцог, догадавшись о терзавшей псиона боли, приложил аптечку. Аптечка, пару раз пискнув, в быстром темпе сделала несколько уколов. Огонек на ее боку загорелся ровным зеленым цветом, а Царт медленно опустил руки от головы.

-              Ну что? - нетерпеливо повторил герцог.

-              Он не видящий, это точно. - выдал резолюцию безопасник. - И сеанс был прерван очень резко. Но что-то я все же уловил...

-              Что именно?

-Фон ровный. Без выплесков, без пиков. Все. как у обычных людей. Но когда я сказал про «что ты должен сделать сейчас», меня как разряд пронзил!

-              Что это значит? - не понял герцог.

-              Он не является видящим в нашем понимании. Он не видит картин будущего, он не может предсказать то, что еще не произошло. Я не могу подробно описать свои ощущения, но... - Царт замялся, - К нему приходит знание, что надо сделать именно здесь и именно сейчас. Это сопровождается мгновенным «силовым пробоем» фона, и если это специально не отслеживать, то никто ничего не поймет. В общем, как-то так. Я не смогу описать лучше...

-              Кто же он? - глаза герцога горели огнем, - Ему можно верить?

-              У нас нет определения. Нет классификации, нет полного понимания. Но я бы назвал его слышащим. Можно сказать, что он слышит наш мир... а потом действует, как бы руководствуясь услышанными подсказками. - Царт задумался. - Да, господин герцог, верить ему можно!

-Хорошо, Царт! Можешь быть свободен. И... спасибо тебе!

Царт благодарно кивнул и вышел.

74-75

Дикий почти успел. Едва он отправил по уже нахоженному маршруту платформу с нагруженным на нее оборудованием, как начался штурм. К своей огневой точке Дикому пришлось бежать под непрерывным огнем противника. Хотя его позиция, как серв-оператора. находилась немного позади основных позиций взвода, добраться до нее оказалось не так-то просто.

Вражеские пехотинцы, пустив впереди себя тяжелые машины и шагающие танки, под их прикрытием волной вливались в пролом ограждения и разбегались в разные стороны. «Погонщики», наученные горьким опытом, погибать не хотели, поэтому рабы-пехотинцы в первую очередь проверяли и зачищали все возможные укрытия, лишь изредка постреливая в сторону оборонявшихся. Здания, почти до основания разрушенные при предыдущих штурмах, служили плохой защитой, и убедившиеся в этом погонщики бросили пехоту вперед.

Пилоты шзгающих танков и водители тяжелых машин, потерявшие уже треть своей техники, далеко вперед не лезли. Приземистые боевые машины выстроились полукругом недалеко от пролома, выставив вперед толстую лобовую броню и прикрывая друг другу тонкие борта, а более легкие шагающие танки постреливали поверх них, прицельными выстрелами заставляя прятаться и пятиться назад огрызавшихся огнем защитников.

Дикий, занявший закрытую позицию позади редкой линии обороны, тихо ругался. Его сервы. перегревшиеся от жары и активного движения, все чаще сбоили и получали попадания.

-Да что это за... - матерился Дикий, стараясь сохранить своих железных бойцов.

Уже в который раз машины, получив команду, на несколько мгновений «подвисали». не успевая убраться с линии огня. Пока обходилось без критических повреждений, но, судя по всему, этого боя сервы могли и не пережить! А без огневой поддержки боевых сервов редкая цепочка защитников будет сметена в мгновение ока...

Связь почти окончательно вышла из строя, вместо отдельных фраз выдавая урчание, свисты и треск. Мощности передатчиков скафов. заросших пожирающей энергию плесенью, не хватало даже на короткие передачи на близком расстоянии! Управление боем полностью потерялось, и каждый боец сам смотрел за обстановкой, стараясь помочь товарищам и при этом не погибнуть.

-              Мэйдэй! Мэйдэй! Спасательный бот Флота Монархии терпит бедствие! - невнятное бормотание в наушнике сменилось ровным и четким сигналом. - Мэйдэй! Мэйдэй!

Дикий замер. Откуда тут взялся спасбот? Как его вообще упустил из виду диспетчер захваченной станции, позволив прорваться к планете? Обычно, при полном контроле пространства, спасботы и спаскапсулы противников перехватывались, а пытающиеся спастись брались в плен или... уничтожались.

И вот теперь электроника спасбота. каким-то образом сумевшего «провалиться» в атмосферу, отчаянно искала приводной маяк. Пилот явно не хотел сажать свое суденышко в месиво джунглей!

Кто это? Нуждающиеся в помощи товарищи или просто вражеская уловка? Вопросов было множество, но Дикий принял решение. Недавно выведенный из-под огня серв был отправлен на крышу одного из зданий.

Полностью переключившись на управление одним механизмом, он оставил двух других обороняться в автоматическом режиме. Забравшийся на крышу серв впустую крутил корпусом в разные стороны, пытаясь уловить направление на источник сигнала и нацелить в ту сторону передатчик узконаправленного сенсорного блока.

-              Мэйдэй! Мэйдэй! Спасательный бот Флота Монархии терпит бедствие! - скрипел механический безэмоциональный голос, - Мэйдэй! Мэйдэй!

Серв, крутящийся на плоской крыше, привлек внимание противника. Пилоты шагающих машин, сидевшие в высоко поднятых кабинах, дали слаженный залп по открытой со всех сторон цели. Серв. заискрив от попаданий и потеряв несколько опор, упал и задымил.

-Вот...! - выругался Дикий.

Оценив обстановку и решив, что серва уже не спасти. Дикий прибегнул к крайнему средству: повинуясь его команде серв активировал спас-маяк. Наглухо запаянная капсула маяка могла быть активирована всего один-единственный раз в своей жизни, и этот миг наступил. Активировавшись. спас-маяк моментально разогрелся до адских температур, сплавляя часть нежных внутренностей механизма в раскаленный бугристый шар. вся поверхность которого и использовалась в качестве активной передающей антенны, транслирующий заданный сигнал все то время, пока реактор или батареи могли выдать хоть каплю энергии.

-              Мэйдэй! Мэй... - управляющий блок спасбота заткнулся на полуслове, уловив ровный источник сигнала.

Небеса наполнились мощным рокотом планетарных двигателей, и откуда-то из за верхушек деревьев раздался свист подлетающей машины. Спасбот, который по пустотным меркам был не более чем букашка, на планете смотрелся солидно. Сорокаметровый брусок десятиметровой толщины, имевший Х-образное хвостовое оперение и выпустивший куцые атмосферные крылья, дымящей массой рухнул с небес. Пилот поврежденного спасбота, увидев прорубленную просеку, направил свой корабль именно туда, спасая себя и свою технику от столкновения с огромными вековыми деревьями.

Дикий, округлив глаза, смотрел, как машина, из последних сил тянущаяся на сигнал маяка, неуклюже рухнула вниз. Ударившись покатым носом о землю, спасбот по инерции заскользил вперед разбрасывая комья земли, тела рабов- бойцов и детали боевой техники, атакующей позиции его взвода. От столкновения с крепкой опорой металлокерамического ограждения базы его развернуло боком, и он, ломая крылья и хвостовое оперение, тяжелым дымящимся катком прокатился по изготовившимся к штурму войскам, расплющивая людей и вдавливая в землю тяжелую технику. От удара отвалилась хвостовая часть, а тупоносый корпус, перевернувшись несколько раз и потеряв инерцию, со скрежетом остановился на позициях защитников.

Чертиком из табакерки выпрыгнув из своего укрытия. Дикий рявкнул на оглушенных бойцов, испуганно разбегавшихся в разные стороны.

-              Куда? Стоять!

-              Так ведь взорвется сейчас! - чудом выживший Плите дрожащей рукой указал на жирно коптящий бот.

-              Дурень! Реактор на аварийной блокировке! Если бы что-то не сработало, бот давно бы на куски разнесло! - зарычал Дикий, - Ты и ты - со мной, внутрь! - он ткнул рукой в первых попавшихся бойцов, - Эвакуируем выживших! Остальные по местам! Следите за противником! Все! Марш!

Бойцы, приведенные в чувство начальственным рыком, вернулись на позиции, а Дикий с выбранными им помощниками полез в развороченное нутро шаттла.

-Дикий! Тут, похоже, всем амба! - подал голос Баллил.

Его легкий бронескаф позволял практически ужом ввинчиваться в мешанину сорванного со штатных мест оборудования. Дикий со вторым бойцом, оставшиеся позади, пыхтя, растаскивали крупные обломки, стараясь освободить для себя проход.

-              Ищи, Бал. ищи! Должны живые остаться! К кабине пробирайся! - отправил его дальше Дикий, - А, черт!

Искореженная балка, блокировавшая проход, оказывается. подпирала целый ворох обрывков и обломков, со скрежетом свалившихся на голову спасателей. Дикий, чьими руками была убрана эта железяка, оказался почти погребен под кучей разнокалиберного мусора.

-              Шин. аккуратней! - предупредил он второго бойца, с рычанием выдирая из предплечья окровавленный штырь.

Острый кусок железа, упавший сверху и придавленный массой остального мусора, очень «удачно» вошел прямо в стык между слегка разошедшимися бронепластинами. пробив соединительный материал и поранив руку. Аптечка бронескафа, радостно пиликнув, моментально вонзила иглу в просоленную спину Дикого, впрыскивая в кровь коктейль препаратов.

-              Я нормально - отозвался штурмовик Шин. щеголявший таким же средним бронескафом, какой был и у Дикого, - Ты сам там осторожней! Не торопись.

-              Времени нет. Надо быстрее! - Дикий понял, что именно подгоняло его. заставляя торопиться.

-              Тут живой! - раздался голос ушедшего далеко вперед Баллила. -Тащи к нам. а потом ищи дальше! - дал команду Дикий.

В освобожденном от обломков проходе показалась спина бойца, волоком кого-то тащившего. Обернувшись и увидев, что раненого уже могут подхватить товарищи, он оставил тело, а сам. раскорячившись пауком, полез куда-то в сторону.

-              Шин. хватай! - распорядился Дикий, - Тащи наружу. Сразу в укрытие, к Доку! Я вперед.

-              Сделаю. - согласился с ним Шин, хватаясь за скаф. - Э-э-э... Дикий! Это ж наш! Старший сержант Сноу, Десант Флота Федерации!

-              Шин. не болтай! К Доку его. к Доку! Быстрее!

Дикий продолжал пробираться вперед. Навстречу ему вновь попался Бал. тащивший еще одного пострадавшего.

-              В пассажирском деке живых больше нет. - доложил он, - Кабина заблокирована, вскрыть не могу.

-              Понял тебя. - отозвался Дикий, - Вытаскивай этого. Я дальше, попробую до кабины добраться.

-              Ясно. Я ребятам этого передам и вернусь. -Давай! - согласился Дикий.

Ходящее время поджимало и поджимало, заставляя торопиться.

76

Добравшись до кабины, дверца которой была придавлена вставшей в распор балкой силового каркаса. Дикий замер. Толстая балка намертво прижала люк. и даже усиленные сервоприводы СБС не справились бы с ней. Прикрыв глаза, Дикий вышел в общую сеть.

Чудом сохранившийся ремонтный серв ожил, получив сигнал, и. расправив опоры, шустрым пауком посеменил к разбитому боту. На половине пути серв. управляемый Диким, резво отпрыгнул в сторону и затаился в укрытии. Рабы-пехотинцы врага, чудом оставшиеся в живых после того, как спасбот прокатился по их укрытиям, пошли в атаку, не жалея боеприпасов и открывая частый огонь по любому посмевшему пошевелиться объекту. Большинство оставшихся в живых погонщиков, как обычно державшихся позади, были оглушены падением спасбота или раздавлены вместе с техникой, а лишенные централизованного управления рабы, как будто оставшаяся без присмотра и сорвавшаяся с привязи свора собак, рванулись вперед.

Вся масса пехоты, до этого времени укрывавшаяся в развалинах зданий, поднявшись, двинулась в атаку. Плотный заградительный огонь защитников не возымел действия. Теряя одного бойца за другим, оставшиеся без присмотра рабы добрались до позиций и бросились врукопашную!

Империя традиционно экономила на оснащении своих рабов. Рабы были расходным материалом, и тратить деньги на хорошие доспехи руководители не хотели. Считалось, что бойцы должны быть резвыми и подвижными, а хороший доспех априори был тяжел! Поэтому на большинстве пехотинцев Империи были легкие бронескафы. и только погонщики да самые опытные из бойцов были облачены в средние или тяжелые.

В Федерации же наоборот, считали, что любой боец должен быть хорошо защищен. Две трети общей массы десантников- федератов носили средние бронескафы. Тяжелая пехота и младший командный состав имели на вооружении тяжелые бронескафы. Бойцы поддержки и обеспечения экипировались легкими бронескафами. да и то только потому, что исходя из выполняемых ими задач в этом была острая необходимость.

Офицеры, что в Империи, что в Федерации, повсеместно носили Боевые Бронированные Скафандры, или сокращенно - ББС. Броня этого типа была легка, позволяла свободно сгибаться и передвигаться в любом положении, как и легкие бронескафы. но в то же время имела степень защиты, сервоусилители и персональные генераторы щитов как у тяжелых бронескафов. Правда, подобные комплексы стоили неприлично большие суммы!

В рядах и нападающих, и защитников, офицеров не было, а в ближнем бою рабы-имперцы в легких бронескафах получили неоспоримое преимущество. Десантники Федерации в своих более тяжелых скафандрах оказались слишком неповоротливы, и добравшиеся до их позиций имперцы назойливыми мухами вились вокруг, по двое-трое с разных сторон атакуя отчаянно защищавшихся бойцов.

Жизни людей спасало только то, что гранаты на столь коротком расстоянии никто использовать не решался, а перезарядить оружие времени уже не оставалось. Хоть это нехитрое действие и занимало от силы несколько секунд, но противники не давали друг другу этой возможности, прекрасно понимая, чем это грозит. Да и у большинства бойцов, до этого момента интенсивно стрелявших, просто не осталось боезапаса! Носимый боезапас федератов, достаточный для ведения коротких схваток в корабельных коридорах, попросту не был рассчитан на длительный позиционный бой на планете, а рабы-имперцы. не получив соответствующей команды, заряды не экономили.

Бой превратился в череду схваток, в которых все решала не огневая мощь или крепость доспехов, а ловкость и изворотливость. Бойцы били друг друга чем придется, что под руку попадет. В ход шли обломки, арматура, да и сами руки десантников, усиленные сервоприводами, тоже были хорошим оружием!

В атаку против двадцати пяти десантников-федератов поднялось почти полторы сотни рабов-имперцев. До позиций взвода добрались девяносто пять вражеских бойцов, остальные остались лежать на покрытии площадок и дорожек между развалинами зданий.

77-78

Болы градом колотили по борту спасбота. Броня бота, не способная противостоять мощным ракетам и зарядам крупного калибра, с болами обычного стрелкового оружия справлялась очень неплохо. Дикий, находившийся у входа в заблокированную рубку только морщился, слушая рваный перестук попаданий.

Основная волна связи была забита помехами, выкриками, сопением и руганью сражавшихся людей. Дикий, запертый в недрах покалеченного бота и смотревший на мир при помощи сенсорного блока спрятавшегося в укрытии инженерного серва, никак не мог разобраться в обстановке.

-              Шин, что происходит? - выкрикнул он.

Как ни странно, в царившей в эфире какофонии Шин уловил обращение. Или, что вероятней, такблок смог выделить и идентифицировать информацию, переведя голосовое сообщение в цифровой формат и продублировав его, выведя на забрало шлема.

-Дикий, нужна помощь! Бала подстрелили! Вытаскиваю его и пассажира!

-              А-а-а. черт! - выругался Дикий, пробираясь к выходу.

Отключившись от инженерного и переключившись на оставшуюся в строю пару боевых сервов. он выругался вновь. Его боевые сервы. оставленные обороняться в автоматическом режиме, расстреляли по густой толпе нападавших почти весь боекомплект, и сейчас даже не собирались выходить из режима обороны и двигаться на помощь окруженным десантникам. Вместо этого такблоки машин пытались издали выцелить скрывавшихся в развалинах вражеских пехотинцев.

Рабы-имперцы. вступив в рукопашный бой, защитили себя от выстрелов боевых машин, сами о том не догадываясь. Враги выпрыгивали из укрытий и снова прятались в развалинах, обходя отчаянно отбивавшихся десантников. Сервы тщательно целились, стараясь не задеть своих бойцов в мешанине тел. Их редкие выстрелы почти не наносили урона живой силе противника!

-А-а-а! Вас туда в звезды корону! - в голос выругался Дикий, активируя режим «поддержки наступления».

Сервы. повинуясь его команде, расправили конечности и рысцой побежали к сражающимся. Мир перед глазами Дикого дрогнул и поплыл, как бывало всегда при прямом управлении несколькими аппаратами. Картинки, передаваемые сенсорными опоками сервов. накладывались на зрительную информацию, получаемую собственными глазами. В результате выходил нереальный и неправдоподобный микс, кружащий голову и заставляющий терять ориентацию в пространстве. И ведь закрыть глаза было нельзя, ведь враг мог в любую секунду появиться в изуродованном спасботе!

Боевые сервы косой прошлись по атакующим, нанося сокрушающие удары тяжелыми ходовыми опорами. Такие действия механизмов не были учтены ни в одной программе, а опоки управления никогда бы не позволили машинам топтаться по телам людей, но в этом-то и был плюс прямого управления! Роботами управлял мозг человека, не обращавшего никакого внимания на прописанные программные запреты.

Тяжелые удары оглушали рабов-пехотинцев и расшвыривали их в разные стороны, как кегли. Имперцы оказались не готовы к такой атаке, но все равно упорно рвались вперед стараясь закрепиться и нанести максимально возможный урон.

Сервы под управлением Дикого двигались вперед, к разбитому корпусу спасбота. горой нависавшему над разрушенными позициями взвода. Наконец, миновав очередную груду камней и обломков, сенсоры передали картинку мешанины тел. Имперцы. горой облепившие несколько фигурок десантников, суетились, как муравьи. Периодически то один из них, то другой, отлетали в сторону, сбитые с ног тяжелым ударом, усиленным сервоусилителями бронескафандра. но упавшие тут же поднимались на ноги и вновь бросались в бой.

- Парни, держитесь! - коротко бросил в эфир Дикий.

Сервы. вихрем ворвавшиеся в самую гущу свалки, уподобились злым медведям, раскидывающим свору собак. И вовремя! Бал уже почти не шевелился, его окровавленное лицо под разбитым забралом шлема страдальчески морщилось, пробитый в нескольких местах ЛБК был окрашен красным. Продолжал сопротивляться только Шин, но вырванные «с мясом» сервоприводы и вывернутая под неестественным утлом рука позволяли отбиваться только ногами. Еще один человек в легком скафандре, видимо, тот, кого и эвакуировал Бал. лежал ничком и не двигался.

Тяжелые удары опор боевых механизмов, подкрепляющиеся выстрелами в упор, быстро прекратили творящуюся вакханалию. Оставшиеся в живых враги, оглушенные и разбросанные в разные стороны, вяло шевелились и больше не пытались сопротивляться. Приподняв передние опоры машин в коротком победном жесте. Дикий отправил их дальше в автоматическом режиме с заданием «поддержка дружеских сип», а сам выскочил из разбитого спасбота и бегом направился к своим людям.

-              Как вы. парни? - спросил он. подбежав.

-Да бывало и лучше... - простонал Шин. кривясь от каждого движения. - Аптечка есть? Моя по нулям. -Да. сейчас! - Дикий расстегнул клапан на поясе и достал сменный картридж. Истерзанный Бал со сломанной челюстью молчал и только вращал глазами.

-              Шин. давай, сам уходи и Бала вытаскивай. Я к остальным! - бросил Дикий, убегая. Человеку, которого пытались эвакуировать из спасбота. ничем помочь уже было нельзя.

-              Давай там, надери задницу этим ублюдкам! - простонал ему вслед Шин, вставляя полученный картридж взамен опустевшего.

Отбежав в сторону и заняв укрытие среди кучи обломков Дикий огляделся. Рваться вперед смысла не было, его сервы прекрасно справлялись и сами, поэтому он выставил ствол в сторону вражеских позиций и приготовился, на полную мощность активировав сенсорный блок скафа. По его расчету к месту прорыва уже должны были подтянуться снайперы и «погонщики», а давать противнику безнаказанно расстреливать своих людей он не собирался.

И точно, не прошло и пары минут как такблок засек среди развалин движение, пискнул и зажег на карте несколько красных точек.

-Снайпер... Вот ты где. голубчик! - прошептал Дикий, поудобнее пристраивая ствол,-Аза ним и погонщики...

Среди обломков, скрываясь в поднятой и не успевшей опуститься пыли, пробиралась фигурка, настороженно поводя перед собой стволом длинной винтовки. За ней, отставая на десяток шагов. через завалы неуклюже продирались «погонщики», в своих тяжелых бронескафах больше похожие на толстых мерцающих жуков, зачем-то вставших на задние лапы.

Тщательно прицелившись. Дикий нажал на спуск. Сухо протрещали разряды, отправив очередь из трех болов в насторожившегося снайпера. То ли сенсоры противника засекли осторожное шевеление ствола, то ли сам снайпер, как зверь, почувствовал опасность, но в то время, когда Дикий нажал курок и выпустил очередь, снайпер присел, вскидывая свое оружие и разворачиваясь. Это привело лишь к тому, что вместо корпуса болы угодили в голову присевшего и повернувшего голову врага. Забрало шлема не выдержало двойного попадания и разлетелось на осколки, а последний, третий бол, убил снайпера наповал.

По сути, оружие линейных бойцов обеих сторон было однотипным: либо как у Дикого, облегченная и укороченная версия пехотного импульсника, или как по-модному называли некоторые, рейлгана. либо скорострельный штурмовой игольник. Основное вооружение пехотинцев дополняла пара-тройка гранат. У снайперов на вооружении состояли, в основном, полноценные мощные снайперские модификации импульсников. а у тяжелой пехоты компактные пусковые установки, тяжелые многоствольные «пакетные» системы или плазменные пушки малых калибров. Легкое «второе оружие» имели только офицеры.

Конечно, вооружение отнюдь не ограничивалось этими видами, и в освоенном пространстве существовало великое множество видов оружия, но основные принципы были одинаковы: плазменные, кинетические и игольные. Даже ручные пусковые установки несли боеголовки с такими же зарядами, правда, добавлялось электромагнитное воздействие, прекрасно просаживающее щиты и выводящее из строя не защищенную электронику. Гражданские версии были просты и почти безопасны: маломощные игольники, шокеры и стопперы. которые били мягкими болами.

Облегченному и укороченному рейлгану, которым был вооружен Дикий, заряда батареи хватало выдать серию из трех выстрелов подряд, выпуская очередь болов, летящих с относительно невысокой скоростью, в отличие от снайперского рейлгана. тратящего весь заряд на единственный выстрел. Зато и пробивная способность такого единичного выстрела была гораздо выше! Кинетический бол. разгоняемый до немыслимых скоростей в длинном стволе снайперского оружия, насквозь пробивал легкие скафы и без особых затруднений дырявил броню средних боевых скафандров.

Но снайперу вполне хватило очереди и из обычного пехотника. Отброшенный назад полученными попаданиями он неподвижно застыл на куче обломков. Пока инициатор винтовки Дикого накапливала заряд для новой серии выстрелов, «погонщики» успели разбежаться в разные стороны и присесть за укрытиями, укрывшись от прицельного огня. Выставив наружу блоки сенсоров и оружие, они принялись нащупывать ловкого противника, одной удачной очередью лишившего их мощной снайперской поддержки.

- Не-не-не... не дождетесь! - пробормотал Дикий, потихоньку отступая под защиту изуродованного борта спасбота.

Меряться силами с двумя опытными бойцами в тяжелых скафах не входило в его планы. Противник задержан - вот и отлично! А дальше с ними должны разбираться боевые сервы. имевшие намного более хорошие защиту и вооружение.

79-80

Видимо, подобравшиеся близко «погонщики» частично сумели восстановить потерянный контроль над рабами- пехотинцами. Поняв, что спонтанный штурм не удался, они стали отзывать своих солдат обратно. Обученные рабы были достаточно дороги, и за бездарные потери вполне можно было лишиться не только жалованья, а еще и собственной головы.

Мелкими группами, по два-три человека, уцелевшие бойцы противника стали оттягиваться назад. Изнуренные долгой схваткой десантники не преследовали их, тем более что на прикрытие своей пехоты подтянулись еще несколько вражеских снайперов. Боевые сервы Дикого, действовавшие автономно, погнались было за отступающими, но наткнулись на прицельный огонь.

Дикий, обратив внимание на моргнувший значок, тихо выругался и вновь перешел на прямое управление. Один из сервов, получивший несколько точных попаданий, припадая на правую сторону и не реагируя на команды, медленно, боком, ковылял в сторону позиций противника. По-видимому выстрел, оставивший на его броне большую вмятину с рваной дырой, задел цепи управления. Второй серв. до предела накачивая щиты и дергая оружейным блоком, бестолково топтался на месте. Алгоритм полученной команды «действия в паре» не позволял ему ни эффективно укрыться от огня, ни продолжать действовать в одиночку.

-Тупое железо! - вновь ругнулся Дикий, оценив обстановку.

Повинуясь его команде последний еще целый механизм, укрывшись от снайперов за уже поврежденной машиной, взял ту на буксир и потащил обратно к разрушенным позициям взвода. Пользуясь его более мощным сенсорным блоком и совершенной оптикой. Дикий параллельно с управлением оценивал обстановку.

Крутом лежали тела. Тяжело раненные и убитые рабы-пехотинцы густо покрывали подступы к позициям и развалины, в которые превратились огневые точки его взвода. Кое-где среди пепельно-серых ЛБС противника мелькали и темно- оливковые панцири СБС его парней.

-              Взвод! Как слышно! Провести перекличку, доложить статус! - дал он команду.

Передающий блок серва еще не был окончательно забит плесенью, и мог выдать достаточно мощный сигнал. Вдруг машину потряс сильный удар, картинка в глазах Дикого дернулась и пошла рябью.

-              Неисправность. Неисправность. Неисправность. - красным огнем заморгали отчеты о техническом состоянии машины.

На пределе дальности действия сенсоров серва Дикий уловил движение и всполошился: снайпер! Отдав команду поджать опоры и упзсть вниз в режиме обороны, защищая слабо защищенные бока и брюхо. Дикий одновременно развернул скан- комплекс серва в сторону опасности. Серв. однако, промедлил с выполнением, на секунду зависнув, как будто задумавшись. Со стороны противника сверкнула слабая вспышка, и не успевшая ничего сделать машина рухнула на землю с новой пробоиной.

-              Неисправность. Неисправность. - развернувшаяся перед глазами Дикого схема стала расцвечиваться кроваво-красными линиями, а сам серв заискрил и затих.

Второй, поврежденный, серв. освободившись от тащившего его собрата, вновь развернулся и поковылял в сторону противника, все также не реагируя на команды.

-Да чтоб тебя! - выругался Дикий, бросившись на помощь железному бойцу.

В сложившейся ситуации остаться без поддержки боевых сервов означало погибнуть. Перед самым разломом в корпусе спасбота он, зацепившись за торчащую из борта железку, споткнулся и, чтобы не упасть, припал на одно колено. В этот же миг борт бота коротко звякнул, а чуть повыше головы Дикого появилась рваная дыра. Снайпер, целившийся в подмышку, промахнулся.

-              Вот дерьмо! - выругался Дикий, отпрянув назад.

Броня бота, оставшись без эмиттеров силового поля, оказалась не в состоянии удержать напор разогнанного бола, выпущенного из мощного снайперского оружия. Невидимый противник, понявший, что боец уцелел, принялся методично дырявить борт, перенося огонь то влево, то вправо, то повыше, то пониже.

-              Корректировщик! - мелькнула мысль в голове Дикого, но с этим он ничего сделать не мог.

Скорость появления новых дырок в борту напрямую зависела от зарядного блока винтовки снайпера. Дикого спасало только то. что он постоянно перемещался, а скорость зарядки была не очень высока. Частота «один выстрел в минуту» - этого оказалось достаточно, чтобы не попасть под очередной бол, но очень мало для того, чтобы по-настоящему хорошо укрыться.

Спасение пришло с неожиданной стороны. Поврежденный серв. про которого все забыли и который продолжал потихоньку ковылять вперед, засек позицию снайпера и разрядил по нему свое оружие. Полновесный заряд орудия машины сделал свое дело. Снайпер стрелять перестал, но по развернувшемуся боком к противнику серву прошлись очереди засевших в развалинах имперцев. Поврежденный боевой механизм медленно крутился в разные стороны, вычисляя позиции врагов, пытался отстреливаться, но. получив несколько пробивших истощенный щит попаданий, упал и затих.

Дикий, снова забравшийся вглубь сбитого спасбота. шумно вздохнул. -Уф-ф-ф! Вот же влип... - бормотал он. оглядываясь.

Кругом громоздились груды мусора, сорванное со своих мест оборудование и противоперегрузочные кресла. Борт бота рядом с разломом от оторванной хвостовой части был усеян рваными дырами, оставшимися от обстрела снайпера. Напротив этого своеобразного выхода громоздились кучи обломков, среди которых, видимо, и скрывался выступивший в роли корректировщика имперский раб-пехотинец.

-              Полное дерьмо. - сплюнул Дикий, приподняв забрало.

Выйти из разорванного надвое спасбота означало подставиться под выстрелы, и не факт, что очередной снайпер еще не взял развороченную переднюю часть на прицел. Да и идти пришлось бы. подставляя под возможные выстрелы спину и бока, ведь по таким грудам мусора пятиться не получилось бы. Обязательно споткнешься и упадешь! А при тзком количестве вражеской пехоты кто-нибудь уцелевший обязательно произвел бы несколько выстрелов...

Операция по спасению уцелевших пассажиров спасбота обернулась потерями и стала превращаться в проверку на выживание. Тем более что из двух живых пассажиров спасти, похоже, удалось только одного - имперского сержанта, эвакуированного первым. А сейчас и сам Дикий превратился в «пассажира», которого надо как-то спасать из этой мышеловки. Прикрывать, вытаскивать, эвакуировать...

В голове, забитой мыслями об этой дрянной ситуации, как будто бы что-то щелкнуло. Пассажир... Эвакуировать... Вытаскивать...

-              Пилот! - осенило Дикого, - Пилот на борту! И инженерный серв в укрытии!

Корпус спасбота. защищенного от всяческих видов излучений, хорошо экранировал любые сигналы, поэтому Дикий вновь подобрался ближе к разлому, рискуя нарваться на вражеский выстрел. Поймав сигнал спрятавшегося в укрытии «инженера» он привычно отстранился от реальности, переходя на прямое управление. Рисковать и этой, последней, единицей техники он не собирался.

Серв, управляемый Диким, разогнул опоры, и, покрутив сенсорным блоком, перескакивая от укрытия к укрытию, отправился к разбитому боту. Для того, чтобы преодолеть какие-то пять десятков метров, потребовалось минут двадцать. Движение короткими бросками с постоянными остановками и сканированием местности скорости никак не способствовало.

Наконец-то добравшись до истерзанного борта, серв вновь замер, покачивая сенсорами. Дикий пытался определить наилучшую точку для входа - чтобы серв и справился, и под выстрел не попал. В объектив камеры попала едва заметная, забитая пылью и грязью, но все же строгая прямая линия.

-              Люк! Аварийный люк пассажирского дека! - едва не подпрыгнул Дикий.

Вопрос безопасного входа решился сам собой. Борт огрызка шаттла с находившимся на нем аварийным люком был со стороны позиций взвода! Более того, между бортом и полуразрушенной стеной здания, в которое уперся разбившийся спасательный бот, образовалась мертвая зона, недоступная вражеским выстрелам. Единственная проблема была в том, что нижняя часть люка была на высоте метра два с половиной.

Инженерный серв. активировав встроенный резак, встал на задние опоры и принялся аккуратно вырезать не нужную более часть спасбота. Остатки внешней брони и несущих конструкций сопротивлялись столь варварскому обращению, композитные материалы плавились крайне медленно и неохотно. Наконец крышка люка, звякнув, упала внутрь корпуса. Серв. не мешкая ни секунды, заскочил в освободившийся проход, оказавшись внутри разбитого пассажирского дека у переборки, отделявшей кабину пилотов.

Дикий, вполглаза наблюдавший за выходом, удовлетворенно кивнул своим мыслям. По его пониманию, справиться с внутренним люком будет гораздо проще, чем с наружным. Вряд ли для внутренних переборок использовались те же материалы, что пошли на изготовление внешнего корпуса. К его удивлению, внутренний люк сопротивлялся гораздо дольше, чем наружный, но все мысли из его головы оказались выбиты, когда серв протиснулся в кабину пилота.

В кабине спасательного бота царила мешанина из разбитого оборудования. Из груды модулей, страшным ударом сорванных со своих штатных мест, торчала задняя часть сорванного со станин пилот-ложемента с обрывками коммуникаций.

-              Вряд ли тут можно выжить. - мелькнула мысль в голове Дикого, но он все же. для очистки совести, дал команду серву разобрать завал.

Блок управления механизма уточнил приказ и пару минут обсчитывал задачу, после чего серв принялся шустро разбрасывать и растаскивать обломки, без всяких сомнений используя резак в некоторых, особо трудных, местах. Наконец пилот-ложемент оказался очищен. Передаваемая камерами серва картинка не радовала.

81

Пилот спасбота не подавал признаков жизни. Голова в расколотом шлеме безвольно склонилась набок. Левая рука, зажатая в остатках пульта, казалась похожей на корявую, изогнутую под невозможными углами веточку. Ноги были страшно обожжены, а в бедрах еще и перебиты придавившим их даже на вид тяжелым обломком балки.

Однако такблок. моргнув, упрямо обозначил пилота желтой точкой, часто моргавшей красным. Пилот был еще жив, но. похоже, мог умереть в любую минуту.

- Возможна эмболия, некроз. - всплыли в голове Дикого данные из базы «полевая медицина».

В подобных случаях действовать предписывалось строго по регламенту: вызвать медицинскую поддержку, пострадавшего не трогать, травмировавшие того тяжести не убирать потому, что имелся риск отрыва тромба и гибели пациента.

Свободных медицинских сервов не было, имевшаяся на базе и отремонтированная пара механических медиков была занята другими ранеными. Да и противник, державший на прицеле обломок спасбота, просто не дал бы медсервам ни единого шанса пробраться внутрь!

-              Пилот в этих условиях - не жилец. Но бросать своих нельзя! Что делать? - тяжелые мысли валунами ворочались в голове Дикого.

От этих мыслей его отвлекла мелькнувшая в разломе тень. Противник, не желавший оставлять Дикого в покое, стягивал к обломку спасбота пехотинцев.

Припав на колено и поставив винтовку в режим «стрельба-по-готовности» Дикий полностью переключился на управление сервом, лишь краем сознания контролируя обстановку. Осмотрев пилота еще раз, он принял решение. Серв. повинуясь воле человека, реззнул ионным резаком, отсекая ноги выше перебившей их балки!

Резак, резавший жаропрочный композит, как пластилин, со слабой человеческой плотью и ошметками комбеза справился, даже не заметив их. Высокая температура сразу же запекла рану, не давая пилоту истечь кровью. Трезво оценив все риски, Дикий решился ампутировать и руку. Оставшийся огрызок человека он бережно поднял передними манипуляторами серва, заставив того аккуратно и медленно нести пострадавшего к выходу.

Настроенная на «выстрел-по-готовности» винтовка вздрогнула, выпустив бол в появившийся в проломе силуэт и вырвав Дикого в окружавшую его реальность. Погонщики противника, опасавшиеся оставлять вражеского бойца в таком хорошем, по их мнению, укрытии, бросили собранный ими десяток пехотинцев на штурм.

Пополнившие боезапас рабы, стреляя на ходу, рванулись в расчищенный десантниками проход. Из-за узости прохода одновременно вести огонь могли только трое передних, остальные молча напирали сзади, выжидая возможность выстрелить самим. Бросать гранаты никто не пытался. В слишком узком и извилистом проходе это было бы равноценно изощренному самоубийству. Болы рвали пространство, насквозь прошивая груды мусора и рикошетируя от бортов и балок.

Дикий, занявший удобную позицию, оказался в выигрыше. Каждый его выстрел с короткого расстояния пробивал легкие скафы имперцев. уменьшая количество нападавших. Если бы еще цикл накопления энергии зарядного контура рейлгана был поменьше, не ушел бы никто. А так. потеряв пятерых из десятка на десятиметровом отрезке, имперцы откатились назад, рассредоточившись по укрытиям.

Ситуация получилась патовой.

Имперцы своими выстрелами не могли достать Дикого, устроившего перед собой баррикаду из обломков оборудования спасбота и металлического мусора, а из-за узости прохода не могли взять его позицию общим штурмом. Они могли только стрелять вдоль прохода, в надежде ранить или убить защитника. Про вскрытый аварийный люк они не знали.

Дикий, в свою очередь, не мог оставить занимаемую им позицию, защищая технического серва и изуродованного, но все еще живого, пилота. Собственный СБС и нагроможденные баррикадой обломки неплохо защищали его от вражеских выстрелов, но и сам он не мог даже толком прицелиться по юркому и верткому противнику.

-              Прием! Всем, кто меня слышит! Прием! - скороговоркой забубнил он. - Я заблокирован в районе рубки спасбота. Имперцы. пехота, до десяти человек. Требуется поддержка. Прием!

Вызов Дикого остался без ответа. Передатчик скафа выдавал слишком слабый сигнал, который не мог пробиться сквозь борта бота, а ближайший усилитель-ретранслятор, видимо, был выведен из строя.

Дикий вздохнул, и, постаравшись расположиться поудобнее, приготовился ждать.

82

Потерявший множество людей и техники, Халим вновь решил провести переговоры. Герцог Диккер Ап Кондлейн, получивший сигнал вызова, добрался помещения импровизированного штаба и сел перед передатчиком. Он хотел лично посмотреть на наемника, столь бесцеремонно вторгшегося в его жизнь.

Голопроектор активировался и соткал в воздухе фигуру собеседника.

-              Герцог Ап Кондлейн?-уточнил желтокожий человек.

-Да. я герцог. А ты тот самый диспетчер Сай, который предал меня? - холодно улыбнулся Дик. Человек вздернул голову и напыщенно произнес:

-              Меня зовут Сай Сар... - не закончил он фразу.

Голова его дернулась от мощной оплеухи, заставив подавиться последними буквами.

-              Господин! Связь установлена! - желтолицый зажмурил глаза, стараясь сдержать брызнувшие слезы, и исчез. Вместо него появилось смуглое лицо.

-              Господин герцог! - вкрадчиво поздоровался человек. - Раз видеть тебя в добром здравии.

-              Что тебе нужно, Халим?

Человеку передатчика, видимо, отодвинулся от него подальше, и поэтому возник в голограмме по плечи.

- Ах да. герцог! - всплеснул он руками, - Ты ведь откуда-то узнал мое имя! Хоть это ничего тебе и не дает.

-              Зато теперь я знаю, кого мне искать! - раздраженно дернул щекой Дик.

-              Меня искать бесполезно. - оскалился Халим. - Но все же мне очень приятно, коща столь важный господин знает меня по имени!

-              Так что тебе нужно? - повторил вопрос Дик.

-              Господин герцог! - заговорил Халим. слегка наклонив голову, - Я предлагаю обсудить сложившуюся ситуацию и выработать общее решение. Которое должно устроить нас обоих!

-              Я слушаю тебя. - благосклонно кивнул Дик.

-              Господин герцог! - вкрадчиво начал Халим, - Давай по полочкам разберем сложившуюся ситуацию. Ваши силы, как защитников, тают с каждой минутой. У меня, напротив, на планете и на орбите еще больше двух батальонов пехоты...

-              И все же ты не можешь победить нас. - прервал его Дик.

-              Согласились! - гавкнул Халим. - Да. вначале я сделал ставку на первый удар - и проиграл. Да. слепой случай помог вам отбиться и от второй атаки, когда я сделал ставку на превосходство в технике. Но сейчас, после понесенных вами потерь, у меня десятикратное превосходство в людях.

-              Ау нас хорошая оборона, которая до сих пор не сломлена твоими псами!

-              Согласились! - стал закипать Халим. - Но все же вам придется несладко, когда мои бойцы вновь пойдут на штурм! Халим помолчал, вздохнул, успокаиваясь, и продолжил:

-Господин герцог... - вновь продолжил он, - Я хочу предложить тебе почетную сдачу. Вы сдаетесь сами, сдаются все ваши люди. Многие из них будут спасены, ведь почти каждый из них ранен, а медицинского оборудования, насколько я знаю, у вас очень мало! И еще я слышал, что на такой жаре раны начинают быстро загнивать... и еще в этих жутких джунглях в открытых ранах может поселиться очень неприятная для здоровья живность! Это ведь твои люди, да? И за их жизнь и здоровье отвечаешь тоже ты?

-Да! За жизни своих людей я несу ответственность! - нахмурился герцог. - И я не позволю...

-              Господин герцог! - грубо прервал его Халим. чувствовавший себя хозяином положения. - Неужели ты хочешь новых жертв? Я предлагаю тебе спастись самому и спасти остальных! Я даю вам эту возможность! Я насильно пихаю тебе в руки почетную сдачу, которая позволит вам всем сохранить лицо!

-              Я согласен выслушать твои предложения. - скривился Дик. взвесив все аргументы.

-              Я предлагаю тебе сдаться. - повторил Халим, - Я предлагаю тебе и твоим людям безопасную эвакуацию на орбиту, где отдам тебе обратно захваченную мной станцию. Я предлагаю вылечить твоих людей, чтобы никто из них больше не умер. Я даже могу оставить тебе все результаты твоих исследований! Конечно, предварительно сделав себе копию. Но я дам тебе гарантию того, что эти данные не будут выложены в общий доступ!

-              И что ты хочешь взамен? - еще больше скривился Дик.

-              Я хочу самую малость. - тонко улыбнулся Халим. и его речь потекла плавно и сладко, как патока, - Я хочу скромный выкуп за твою жизнь и жизни твоих людей. Я хочу чтобы ты финансово возместил мне мои потери в людях и технике. Я не буду раздувать цену, мне достаточно средней цены по рынку фронтира. Я ведь живу во фронтире, ты не забыл? У твоего брата очень богатое государство, оно даже не заметит этих расходов. Отправляю тебе файл с примерными суммами.

-              Это приемлемо. - вздохнул Дик. ознакомившись с документом.

Его жизнь и жизни его людей действительно были оценены достаточно скромно. Даже стоимость уничтоженной техники и погибших рабов-пехотинцев была вполне адекватной.

-              Я согласен. - вновь вздохнул Дик, - Я готов подписать соглашение. Но у меня много раненых. Дай возможность моим людям оказать им помощь.

Халим на мгновение прикрыл глаза.

-              В качестве жеста доброй воли я могу это позволить. Я уже дал команду, мои солдаты отойдут назад и не станут стрелять по твоим людям. Пришли мне список живых. А мне будет нужно десяток минут, чтобы составить соглашение и более точно посчитать размер выкупа.

83

Дикий, неотрывно следивший за проходом, встрепенулся. Пехотинцы противника, блокировавшие выход, короткими перебежками отходили назад. То один из них, то другой оказывались на линии огня, но оружие Дикого молчало. Вдруг это провокация, чтобы точно определить его укрытие? Да и зарядов оставалось крайне мало и тратить их на юркие цели, без полной уверенности в попадании, совершенно не стоило.

-Хм... Что там у них происходит? - подумал вслух Дикий.

Он с сожалением взглянул на свой импульсник, весь покрытый пылью. Так и до отказа недалеко! Почистить бы... Но для этого требуется или снять скаф, или отдать оружие сервам-техникам. Ни то, ни другое, в сложившихся условиях было невозможно.

Имперцы отошли достаточно далеко и уже успели выйти за пределы действия сканера СБС. Аккуратно высунувшись из спасбота, он еще раз оценил обстановку - вблизи никого из врагов не было. Поняв, что лучшего шанса больше не будет. Дикий дал команду серву выносить пилота, да и сам поторопился покинуть место, едва не ставшее для него ловушкой.

-              Парни прием! Кто меня слышит? Провожу эвакуацию раненого, прошу прикрытия! В ответ из каких-то развалин ему махнули рукой.

-Дикий, ты? - выдвинулась из пролома чья-то фигура, - Откуда бежишь?

-              Пилота нашел. - ответил Дикий, - Совсем плох. Док (де?

-Доктам. дальше. Вон в том здании, без крыши, свой пункт организовал, - ткнул рукой боец. - У бота еще наши остались?

-              Только мертвые. - ответил Дикий.

К его удивлению боец в полный рост, не скрываясь, направился к обломкам спасбота. -Ты куда? Там все простреливается! - попытался он остановить бойца.

-              Перемирие объявлено. Можем наших вынести, или гибель зарегистрировать. Стрелять не будут. - коротко бросил боец, не останавливаясь.

-              Странно... - буркнул Дикий, - Они ведь почти дожали нас. Еще немного... Но говорил он тихо, и на его бурчание никто не обратил внимания.

Без необходимости прятаться и искать укрытия. Дикий добрался до импровизированного госпиталя очень быстро. Док. копошившийся у полевой медкапсулы. молча поднял на него взгляд.

-Док, пилоту помоги. Ты обязан его спасти! - коротко приказал Дикий.

-              Батареи на нуле. - бесцветным голосом ответил Док. - Расходники еще есть, а батареи сдохли. Генератор разбит. На моих руках трое умерли! Ты понимаешь? Трое!! На этих самых руках!!!

Док сорвался на крик, подняв ладони со скрюченными пальцами к лицу. Лихорадочно блестящие глаза и истерические нотки в его голосе испугали Дикого. Не хватало еще. чтобы взводный медик сошел сума!

-Трое! На этих руках... - Док прижал руки к лицу и, рыдая, упал на походный стул.

Стянув тяжеленную бронеперчатку и приподняв лицо Дока за подбородок. Дикий наотмашь хлестнул медика по щеке голой рукой.

-              Док. это война! - разъяренно закричал он в лицо подскочившего медика. - Люди на войне умирают! Ты разве не знал этого? Что? Знал? Так почему же ты устраиваешь истерики? Работай, Док! Работай! Делай все. что можешь!! Марш!!!

Развернув опешившего медика и толкнув его в сторону слабо стонущего пилота. Дикий шагнул к выходу.

-              Энергия сейчас будет. - буднично бросил он через плечо.

Насколько он помнил, у одного из подбитых боевых сервов был выведен из строя блок управления, но энергосистема вроде бы должна остаться цела...

84

Развернувшееся окно связи вновь показало лицо Халима со светящимися торжеством глазами.

-              У меня уже все готово. Прошу тебя ознакомиться и поставить подпись.

Дик молча углубился в чтение и осмысливание текста. Некоторые формулировки ему не понравились.

-Халим! Почему в соглашении прописано «всех граждан Монархии»? Каким образом к гражданам моей страны относятся десантники Федерации?

-              Герцог! - вскинул брови Халим, - Ты совершенно прав! Конечно же. никаким! Они граждане Федерации, а не Монархии! -Тогда іде пункт об освобождении именно десантников?

-              Его нет. - ухмыльнулся Халим. - Они не твои люди, и Федерация сама заплатит за них. Я не могу позволить себе быть настолько наглым, чтобы требовать с тебя плату за людей, чужих для тебя и твоего государства.

-              Это неприемлемо. - отрезал Дик, - Соглашение должно касаться всех, находящихся под моим командованием. Я готов внести выкуп и за десантников. Они в моем подчинении, поэтому я считаю их своими людьми.

-              Господин герцог! Ты мудрый человек и очень дальновидный политик! - неприкрытая лесть привычно срывалась с губ Халима, - Я прекрасно понимаю твое стремление поддержать хорошие отношения с Федерацией и. тем более, с Флотом Федерации. Но пойми и ты меня! Я не собираюсь делать никому плохо! И мне тоже не нужны плохие отношения с федератами! Я просто ищу свою выгоду.

-              Это неприемлемо! - уперся Дик.

-              Господин герцог! Кто они тебе? Никто. Они просто солдаты. Солдаты союзников. Какое тебе дело до них? Никакого. Просто цена одного десантника-федерата будет намного выше даже той цены, которую я назначил за тебя самого! Федерация огромная и богатая страна, она во много раз больше Монархии, она может себе такое позволить. А ты? Ты можешь себе позволить отдать такие большие деньги за тех, кто уедет... и больше к тебе никоіда не вернется? Они ведь не твои бойцы, и они не подписывали контракт именно с тобой. Они вернутся в Федерацию... и тебе не будет от них никакой пользы!

-Халим! Не считай мои деньги! - вспылил герцог, - Я готов платить! Федераты под моей ответственностью!

-              Хорошо, господин герцог. В таком случае отправляю новый расчет. - Халим ухмыльнулся. - Я даже рад твоей принципиальности. Мне не придется организовывать встречу, чтобы передать федератов их переговорщикам.

Дик. ознакомившись с новой суммой, насупился. Сумма стала очень впечатлительной.

-              Я готов заплатить. - сказал он, - Но требую пояснить пункт двадцать, подпункт восемь. Что означает «Все освобождаемые лица обязаны открыть личную ФПИ карту и будут подвергнуты полной проверке и ментосканированию. Не прошедшие проверку либо отказавшиеся открыть данные ФПИ. либо не предоставившие полные учетные данные ПБН будут считаться нарушившими условия соглашения»?

-              А вдруг кто-то из твоих людей окажется не тем. за кого себя выдает? - хитро улыбнулся Халим. - Подумай сам! Я ведь освобожу тебя от неприятной обязанности самому наказывать найденного шпиона. Ведь кто может скрываться именно таким образом? Только шпион!


-              Я не согласен с этим пунктом. - отрезал Дик.

-              Господин герцог! - еще шире улыбнулся Халим. - Мне кажется, ты не в том положении, чтобы торговаться по таким мелочам. Этот пункт - обязателен.

-Халим. - нахмурился герцог, - Я понимаю, кого ты хочешь найти. И сразу говорю тебе: этот человек умер. И я настаиваю на том. чтобы исключить этот пункт из соглашения!

-              Господин герцог, - улыбка Халима стала еще шире, а глаза превратились в узенькие щелочки. - Ты мудрый человек и опытный политик, а я по сравнению с тобой крайне молод и недоверчив. Этот пункт останется.

-              Ты хочешь назвать меня лжецом? - вскинулся Дик.

-              Что ты. что ты! - замахал руками Халим, - Я просто боюсь нерадивости твоих подчиненных, которые могли допустить досадную ошибку.

-              Полные данные карты ФПИ и учетки ПБН дадут тебе понимание того, что знают и умеют мои бойцы. А заиметь полную ДНК карту моих охранников вкупе с результатами ментосканирования мечтает слишком много недоброжелателей. Это неприемлемо!

-              Я могу согласиться с тем. что открывать сведения ФПИ и ПБН это уже лишнее. Можем убрать эти незначительные строчки. Но полное сканирование и ДНК должны пройти все! - оскалился Халим.

-Яне согласен. - отрезал Дик.

-              Тогда я могу сделать вывод, что тебе все же есть что скрывать!

-              Нам всем есть, что скрывать. И я не хочу, чтобы в моем нижнем белье копались твои грязные руки.

-              Герцог! Не испытывай мое терпение! Я и так предложил тебе максимум из возможного!

-              Ты предложил много, но хочешь взять еще больше!

-              Согласились! Но это у меня на орбите боевой корабль! Это я захватил твою станцию! Это мои люди могут втоптать тебя в землю! - взъярился Халим.

-              Могут... возможно. Но ведь до сих пор не втоптали!

-              Герцог! - Халим из вежливого и льстивого собеседника на глазах превращался в озверевшего убийцу, - Ты уже почти труп! Твои долгие годы жизни не дали тебе мудрости! Ты превратился в старого маразматика! И можешь не ждать снисхождения, кода тебя бросят к моим ногам! Условия выкупа будут гораздо жестче! Я заберу у тебя всё! Ты слышишь меня? Всё!!

-Так приди... и возьми. - ответил ему герцог Диккер Ал Кондлейн словами, услышанными от Дикого и отключил связь.

85-86

Разъяренный Халим метался по рубке крейсера.

-              Стейни! Стейни!-Да, капитан, - отозвался первый помощник.

-              Стейни! Всю пехоту - в атаку! Всех - в атаку! Раздавите их, как червей!

-              Капитан, людей на шарике мало. Мы остались без поддержки и тяжелой техники. Упавший ела со от...

-              Что ты мне объясняешь? Это твои проблемы! У меня своих проблем хватает, зачем мне еще и твои проблемы?

Халим с размаху упал в кресло и прикрыл глаза, тяжело дыша. Через несколько долгих минут он. немного успокоившись, продолжил.

-              Стейни! Всех оставшихся солдат - на землю. Подготовь штурм. Этот штурм должен стать последним! Ты понял меня?

-              Понял, капитан. - спокойно ответил первый помощник, бывший еще и заместителем Халима.

-              Раздави их! БИПы пусть бьют сверху, а под их прикрытием пусть пойдут бойцы!

-              Капитан, все БИПы уничтожены при атаке станции. Ни одной единицы спасти не смогли. Низкая орбита, подбитые успели сгореть в атмосфере.

-Тогда используй десантные боты вместо БИПов! Я. что ли, должен тебя учить?

-              Капитан! На базе еще остались активные башни обороны. Мы только впустую потеряем боты...

-              Не учи меня! - взвизгнул Халим, - Это твои проблемы! Я обещал барону, что добуду для него герцога и интересующего его человека! Так иди и сделай!

Стейни только молча скрипнул зубами. Капитан Халим его уже достал! Пользуясь протекцией кого-то из родственников и собственной беспринципностью, он сумел получить под свое командование этот крейсер, но за короткое время успел настроить против себя всю команду!

Судя по имевшимся данным, Халим не был дураком. Баз знаний у него было загружено достаточно много. По крайней мере больше, чем у кого-либо из команды. Но... если не использовать имеющиеся знания и не оттачивать мастерство...

- Что стоишь? - взвизгнул Халим. - Иди! Коротко кивнув. Стейни вышел.

Высунув от напряжения язык. Дикий щелкнул последним зажимом, подсоединяя переходной кабель, и панель управления полевой медкапсулы окрасилась в зеленые цвета.

-Док, энергия есть. Работай. - коротко бросил он. утирая со лба пот.

-              Вижу. - буркнул медик, демонстративно потирая скулу.

-              Не сердись. Док. - примирительно сказал Дикий, - Тебя надо было быстро в чувство привести. А другого более действенного и быстрого способа я не знаю.

-              Варвар ты! - в сердцах бросил Док. копаясь в настройках вновь заработавшей медкапсулы, - Дикарь! В справочнике полевой медицины в таких случаях рекомендованы противошоковые и успокоительные препараты!

-              Но ведь помогло же! - не отступал Дикий, - Да и что бы я с тобой, одуревшим от успокоительного, делал? Мне нужен нормальный соображающий медик, а не безвольная и спокойная тряпка!

-              Помогло. - кивнул головой Док. - Но я запомню этот удар!

-              С меня извинения! - согласился Дикий, - Как только выберемся из этой задницы, в первом же баре выпивка за мой счет. -Договорились. - нервно хохотнул медик. - Но учти, что я пью много и предпочитаю дорогие напитки!

-Как скажешь! - улыбнулся Дикий.

Он был доволен. Во-первых, медик оказался нормальным парнем и больше не держал на него зла. Во-вторых, пользуясь затишьем, он успел вытащить обоих своих подбитых боевых сервов. И в-третьих, одного из сервов еще можно было восстановить, используя детали другого! Вот только добраться бы до тестового стенда...

К этому моменту успела вернуться эвакуационная платформа, разгруженная на запасной базе. Дав команду загрузить часть припасов и обе поврежденные боевые машины, Дикий замер. Что-то его беспокоило. Что-то ускользало от его понимания, но это что-то было настолько важным, что он не находил себе места.

-              Дикий! - прервал его размышления голос посланного за ним бойца. - К герцогу! Срочно! Шевели задницей! За мной, быстрее!

-              Иду! - отозвался он. выбегая вслед за бойцом в пролом в стене.

87

Дикий добрался последним. Все начальство было уже в сборе, и герцог только хмуро кивнул в ответ на доклад о прибытии.

-              В общем так. - продолжил он прерванную речь. - С этим Халимом мы не договорились. Он выставил неприемлемые для меня требования!

-              Так что он хотел-то? - морщась, спросил раненый лейтенант охраны. - Я так и не понял.

-              Полное сканирование, открытые личные ФПИ и полные ПБН. - хмуро бросил герцог.

-              А что в этом такого? - округлил глаза лейтенант.

-              А то, что мне придется вас всех менять, и вы больше никогда не сможете служить в гвардии! А я ценю своих людей, их навыки и их преданность! - в сердцах бросил герцог.

-              Все равно не понимаю... - промямлил лейтенант.

-              Объясняю подробно. - герцог устало опустился на стул. - Уже давно ходят слухи, что в Центральных Мирах научились создавать человекоподобные машины. В полном соответствии с полученной картой ДНК и результатами полного сканирования, включая менто. Снаружи вылитый человек, имеющий все поведенческие реакции оригинала и совершенно от этого оригинала неотличимый, а внутри - машина. И ни одна проверка, ни один сканер не сможет определить подделку. Они называют это «синты».

-А при чем тут ЦМ и мы? - подал голос Царт. - Ведь ЦМ никому не отдают предпочтения, и всегда были сами по себе. Они слишком сильны, чтобы обращать внимание на такую отсталую по их меркам мелочь, как наша держава...

-А кто может быть уверен, что они всеїда будут держать нейтралитет? - повернулся к нему герцог, - Я вот в этом совсем не уверен. Да. они ведут свою игру, но смысл этой игры от меня ускользает.

-              Герцог! Можно вопрос? - спросил Дикий.

-              Спрашивай.

-Так о чем вы с этим Халимом не договорились?

-              Мы не договорились о сдаче и выкупе. - нервно дернул щекой Диккер Ап Кондлейн. - И нас продолжат атаковать...

-              Черт! - подскочил Дикий, - Герцог! Надо срочно уходить!

Щелкнув, паззл сложился полностью. Последний кусочек недостающей информации занял свое место, и пришло осознание дальнейших действий.

-              Куда мы пойдем? - скривился лейтенант, - Мы как на ладони. Все наши действия и движения отслеживаются с орбиты! Если мы сорвемся с места, об этом сразу же узнают!

-              Нам нельзя оставаться! - занервничал Дикий, - И я не думаю, что наблюдение достаточно плотное. Если мы под таким плотным колпаком, то почему они до сих пор не разведали слабые места в нашей обороне? Если бы все было так. как говорит этот Халим. они бы еще в прошлый раз ударили в самое слабое место, а не давили бы по всему фронту!

-              Боец! - повысил голос лейтенант, - В скольких боевых операциях ты участвовал?

-              Это первая. - спокойно ответил Дикий.

-              На моем счету двенадцать, и восемь из них оборонительных! - усмехнулся лейтенант. - Они просто переоценили свои силы и хотели взять нас одним ударом. Кроме того, два раза случай сыграл на нашей стороне! Вначале они не ожидали активности башен обороны, а падение шаттла спутало их планы при второй атаке.

-              Лейтенант! - в свою очередь повысил голос Дикий. - У нас еще есть шанс...

-              Господин лейтенант! - оборвал его оскалившийся начальник охраны. - Не забывайся, рядовой!

-              Господин лейтенант. - покладисто согласился Дикий, - У нас еще есть шанс вывести герцога и себя из-под удара. У нас еще есть шанс спастись всем!

-              Спастись? В джунглях? - усмехнулся лейтенант, - На плохо подготовленной запасной базе? Да мы даже не сможем обеспечить всех раненых должным уходом!

-              Господин лейтенант! - уперся Дикий, - Раненые будут иметь больше шансов выжить, если по ним не будут стрелять!

-              Я не согласен. - покачал головой начальник охраны. - Здесь у нас три рабочих стационарных медкапсулы и опытный медик, а там. в лучшем случае, будет лишь полевая капсула под управлением вашего взводного стажера. Ведь у вашего медика это тоже первая миссия после учебного подразделения? Как и у вас у всех? Я прав?

-Да. господин лейтенант. - вынужденно согласился Дикий, - Мы все только-только после учебки. И медик тоже.

-              А насколько я знаю, перенастройка полевой капсулы под другого оператора занимает какое-то время, так? - давил офицер.

-Да. господин лейтенант. Это так. Но у полевой капсулы упрощенные настройки!

-              Но это все же отнимает какое-то время, так? А за это время вполне может умереть мой боец! - лейтенант встал. - Так. рядовой?

-Да. господин лейтенант! - поднялся и Дикий, - Вероятность этого не исключена.

-              Сядь, рядовой. - главный охранник-телохранитель повернулся к герцогу, - Господин герцог! У меня осталось два десятка бойцов, которые могут держать оружие в руках и обороняться. Пятеро из них легко ранены. И еще пятнадцать человек тяжело раненных, которые не могутдаже самостоятельно передвигаться!

-              Я знаю. Ты докладывал. - кивнул герцог.

-              Я предлагаю следующий план. Вы с Цартом и пятью легкоранеными бойцами уходите на запасную базу. Я с федератами и своими людьми держу оборону до тех пор. пока все тяжело раненные не встанут в строй. По докладу МОЕГО медика, на это потребуется не больше двадцати часов. Не думаю, что после такого ошеломительного разгрома противник предпримет какие-то действия за нужное мне время. После удачного для нас падения спасбота у них почти не осталось тяжелой техники и боевых сервов. Да и погонщики по большей части выведены из строя. По моим расчетам, следующий штурм они подготовят не раньше, чем через тридцать часов! Этого времени вполне достаточно, чтобы выполнить все запланированное и безопасно отойти.

-              Хорошо... - герцог обдумывал предложенный план.

Не доверять начальнику своей охраны у него не было никаких оснований.

-              Господин герцог! - поднялся со своего места Дикий, - Я не согласен с планом господина лейтенанта! Герцог лишь вопросительно изогнул бровь.

-              У нас нет этих тридцати часов. - продолжил Дикий, - Они пойдут в атаку раньше. Гораздо раньше! И остаться на месте означает лишь просто погибнуть.

-              Откуда эти сведения? Откуда такие расчеты? - ядовито осведомился лейтенант, - У меня база «тактик» в пятом ранге. А у тебя.рядовой?

-              «Тактика малых подразделений» первого ранга. - ответил Дикий, - Но это...

-              Это означает лишь то, что ты знаешь лишь основы. - оборвал его лейтенант, - Я знаю больше и поэтому настаиваю на утверждении моего плана.

-Хорошо... - вновь задумался герцог.

-              Господин герцог! - вновь обернулся к нему Дикий, - Я не останусь сам и не оставлю своих людей! После последнего штурма в живых у меня осталось лишь десять бойцов и медтехник. Позволю напомнить, что наше задание - обеспечивать твою безопасность. А поскольку мы являемся военнослужащими Федерации, я имею право на принятие самостоятельных решений и увожу своих бойцов вместе с тобой!

-              Хм. - хмыкнул герцог, - Лейтенант, он в чем-то прав. Я могу ему приказать, но он вправе не выполнить мое приказание. Или выполнить его так. как считает нужным. У него действительно свое командование...

-              Этим он подставляет наших людей под удар и оставляет нас в заведомом меньшинстве! - в запале выкрикнул лейтенант.

-              Господин лейтенант! - ответил Дикий, - Дополнительные десять человек против двух полных батальонов никакого веса не имеют. А выполнять твой план означает бездарно погибнуть!

-              Рядовой! - рявкнул побагровевший начальник охраны.

- Отставить! - поднялся герцог, - Рядовой! Лейтенант!

Все напряженно затихли, ожидая окончательного решения. Герцог, хмуро оглядев всех собравшихся, продолжил.

- Лейтенант! Твой план принимается к исполнению. За исключением федератов - они имеют право уйти со мной. Ты действуй по своему плану. Рядовой Дикий! Можешь собирать своих людей. Но если твои, и именно твои действия явятся причиной... - герцог не договорил, но всем стало ясно, что он имел в виду. - То я отдам тебя под суд! Выход через тридцать минут. Разойдись!

88-90

Бегом добравшись до своих позиций и пару раз счастливо избежав обстрела. Дикий развил бурную деятельность. Видимо, после неудачных переговоров перемирие закончилось, и противники вновь получили приказ на открытие огня.

-              Парни! У нас мало времени! - сходу распорядился он. - Через двадцать пять минут мы должны уйти!

-              В чем дело? - спросил кто-то из бойцов.

-              Я не хочу погубить вас и погибнуть сам. Поэтому слушайте меня внимательно и передайте тем, кто сейчас меня не слышит...

После короткого и энергичного инструктажа работа закипела.

Бойцы принялись перемещаться по позициям, стараясь не подставляться под выстрелы. Они восстанавливали огневые точки, заваливали проходы, заделывали проломы. В общем, изображали бурную подготовку к отражению атаки. И в то же время потихоньку, постепенно, по одному, отходили в тыл. за пределы радиуса действия сенсоров противника.

За это время Дикий успел погрузить на вернувшуюся эвакуационную платформу медкапсулу с находившимся в ней пилотом, двоих тяжело раненных, не способных самостоятельно передвигаться, и оставшийся запас расходников.

К назначенному времени к месту сбора подтянулась оставшаяся пара бойцов, ушедших с позиций последними.

-              Позиции заминировали. Взведенные гранаты натыкали везде, іде могли. В бойницах оставили винтовки без хозяев в режиме «огонь-по-готовности». Топку от этого, конечно, мало, но на какое-то время их задержит. - отчитался десантник.

-Хорошо. - ответил Дикий, - Господин герцог! Мы готовы.

-              Выдвигаемся! - махнул рукой Диккерн Ап Кондлейн.

-              Оружие в боевой готовности! - дал команду Дикий, - Неизвестно, кто или что ждет нас в джунглях. Следите друг за другом и за союзниками. Помогайте легкораненым. Все. двинулись!

И небольшой отряд медленно углубился в джунгли, оставляя за своей спиной полуразрушенную базу.

89-90

Жалкий пяток километров до запасной базы люди шли почти шесть часов. Моментально зарастающие джунгли, полные всяческой агрессивной к людям живности, никак не способствовали быстрому продвижению.

Шедшая первой эвакуационная платформа на антигравах с огромным трудом пробивала себе дорогу, а уж следом за ней шагали люди. Зачастую, не имея запаса мощности чтобы продавить густые заросли, платформа двигалась в обход, туда, ще было легче пробиться, что только добавляло десятки метров к пройденному расстоянию.

Рзныие. двигаясь в автоматическом режиме, платформа просто взмывала вверх, оставляя под собой первый, самый густой ярус, и весь путь занимал у нее от силы пару десятков минут. А теперь, прокладывая путь людям, платформа напрягала все силы, продираясь сквозь многочисленные кусты и лианы.

-Дикий! Долго еще?-прохрипел выдохшийся легко раненный боец.

-              По прямой метров сто! - также хрипя, ответил Дикий.

К весу собственных доспехов при полуторной силе тяжести ему добавилась нагрузка в виде совсем обессилевшего Бала, истерзанного при последнем штурме.

-              Терпите, парни! Еще метров двадцать по прямой и сигнал поймаю! Тогда инженерные сервы нам дорогу прорубят! - сквозь зубы выдохнул он.

-              По прямой? - простонал Салт.

Ему приходилось едва ли не тяжелее всех. Мало того, что его тяжелый бронескаф и весил как... как тяжелый бронескаф, так его ноги еще постоянно проваливались в сырую мягкую землю и запутывались в примятой траве. А вес его тяжелого пакетного рейлгана вообще стал казаться беспредельным.

-              По прямой. А сколько мы петлять будем, не знаю! - все же ответил Дикий. -А пробить никак? Может, плазмой жахнуть? - не сдавался уставший Салт.

-              Плазмой ты не жахнешь! Тут сырость крутом. Только сам сваришься, нас сваришь и место нашего положения выдашь. Спутники по энергетическому выбросу моментально нас засекут! - ответил ему герцог.

Герцогу, как и его безопаснику. идти было легче всего. И он. и Царт были экипированы в ББС. которые были легки сами по себе, и не несли большого дополнительного груза. Герцогу таскать тяжести по статусу было не положено, а Царт охранял непосредственно герцога, обеспечивая тому безопасность, и поэтому категорически отказался от чего-либо, тяжелее собственного штурмового игольника.

-              Скорей бы! - простонал здоровяк Салт.

- Не отставать! Контролировать позади идущих! - обернулся Дикий.

Примятые заросли поднимались прямо на глазах, и отставшему от усталости или просто упавшему от потери сознания человеку грозило навсегда остаться в непроходимых джунглях.

-Хшарово племя! - выругался герцог, подпрыгивая.

Толстенное бревно под его ногой вдруг резко дернулось, лишив Дика равновесия, а из зеленой стены выметнулась огромная пасть на длинной шее. вцепившаяся герцогу в руку и едва не утащившая того вглубь джунглей.

Шедший за герцогом безопасник среагировал моментально. Штурмовой игольник в его руках мягко зарокотал, выбрасывая в чудище поток игл. Иглы, попадая в голову и шею жителя джунглей, оставляли на глазах расширяющуюся щель в живой плоти, а вдобавок еще и начали разрываться, практически оторвав пасть с головой от шеи и забрызгав всех фонтанами крови.

Бревно, а вернее, тело чудовища, дернулось и стало биться в конвульсиях, расшвыривая в стороны всех, оказавшихся рядом.

-              Назад! Назад! Все назад! - кричал Дикий, оттаскивая людей, пока его самого не унесло в сторону сильным ударом.

Досталось даже эвакуационной платформе, несколько раз подброшенной вверх бившимся телом. Энергощит смягчил силу ударов, но груз платформы оказался рассыпзнным в беспорядке.

Наконец огромный житель джунглей затих, окончательно умерев. Люди, с ног до головы забрызганные чужой кровью, стояли, не в силах поверить, что все это уже закончилось.

-              А-а-а. хшара им в глотку! - простонал-выругался Дикий, вываливаясь из зарослей, куда его откинуло последними конвульсиями издыхающего монстра.

За собой он тащил потерявшего сознание Бала, которого сумел не потерять в этой кутерьме.

-              Не стоим! Проверяем соседей! Ищем, если кого-то нет! Быстро! Быстро!! - накинулся он на застывших в ступоре бойцов, - Док! Бегом к платформе, проверь медкапсулу! Герцог! Где ты?

В этом адском месиве жизненных форм такблоки скафов работали крайне плохо, зачастую не определяя даже соседей и показывая полную чушь.

-Дик! Ди-и-ик! - надрывался Дикий, откинув забрало.

С места происшествия следовало уходить как можно скорее. Вездесущие насекомые уже облепляли скафы людей и окружающую растительность, спеша полакомиться свежей кровью расстрелянного чудища. На мелких насекомых охотились более крупные, которые, в свою очередь, становились добычей каких-то полуящерок-полухорьков, бывших покрупнее их. К туше убитого монстра уже примерялись животные, пока что бывшие не крупнее собаки, но это до поры до времени. Нз все джунгли стоял треск, вой и визг пожирающих и пожираемых представителей местной фауны.

Похоже, убитое чудище было королем этих мест, и отпугивало похожих на себя или более мелких монстров, но что будет сейчас, коща король умер? Следовало поторопиться и убраться отсюда как можно скорее, до появления «нового хозяина»!

-Ди-и-ик! - снова крикнул Дикий, бросаясь к тому месту, где он последний раз видел герцога. «Похоже, что того откинуло в сторону... вместе с Цартом. Куда?» - пронесся вихрь мыслей. - «Куда именно?» Все джунгли были разлохмачены агонией монстра, и определить верное направление было тяжело. «Думаю, туда!» - решил Дикий, вламываясь в чащу.

-Ди-и-ик! - раз за разом кричал он. ломясь сквозь джунгли и отплевываясь от лезущих в рот насекомых. -Тут он! - раздался чуть в стороне голос Царта.

Царт. пыхтя, старался освободить руку герцога от намертво захлопнувшейся пасти чудовища. Сам герцог сидел и только глупо улыбался, глядя на оскаленные клыки рядом со своей шеей. У Царта ничего не получалось. Челюсти были зажаты намертво, а тяжесть головы и скрывавшейся в глубине джунглей шеи не давала и шанса вытащить герцога с таким «подарочком». Похоже, пасть встала на своеобразный «стопор», предусмотренный природой, и открываться не хотела.

Примерившись и приблизительно представив форму челюсти. Дикий сделал несколько выстрелов. Один из них попал куда надо, и пзсть слегка открылась. Этого оказалось достаточно, чтобы вытащить руку герцога и поднять того с земли.

Герцог все также ни на что не реагировал.

-              Что с ним? - спросил Дикий.

-              Шоковое состояние. Тяжелое. Необходимо срочно к медику! Срочно! Где медик?! Срочно!! - похоже, и сам Царт был не совсем в порядке.

Расширившиеся до предела зрачки, дерганые движения и полуоткрытое забрало это подтверждали. Дикий, особо не церемонясь, отобрал у него оружие, на что Царт не обратил никакого внимания. Склонившись над герцогом. Царт трясся и бормотал: - Медик! Срочно! Где медик? Срочно!

Быстрым движением сорвав с себя массивную и неуклюжую бронеперчатку, Дикий откинул бронеклапан на предплечье ББС Царта и ткнул несколько пиктограмм на открывшемся дисплее.

-              Что... - встрепенулся было Царт. но тут же обмяк, получив лошадиную дозу успокоительного.

Проделав ту же операцию с герцогом и захлопнув Царту забрало, Дикий потащил обоих к остальным, молясь про себя всем богам, чтобы выбранное направление оказалось верным.

Серьезный, как никогда, Стейни, первый помощник капитана, вошел в рубку. На его памяти это была первая боевая операция, проводимая столь бездарно и с такими потерями.

-              Капитан, войска готовы к штурму, - доложил он.

-Да? Неужели готовы? - скривился Халим. - Надо же! Всего десять часов прошло! Я когда тебе сказал все подготовить?

Стейни только молча поджал губы. Сказать или даже приказать можно было все. что угодно, поставив такие сроки, какие хотелось бы. Но организационные мероприятия и подготовка занимали время... Объяснять невменяемому капитану эти прописные истины ему не хотелось.

Халим бесился. Все. абсолютно все шло не по его плану! Начиная с того, что первый штурм пошел прахом, так и стойкость обороняющихся вместе с чередой нелепых случайностей помогли им выстоять. Да еще и нанести огромный материальный ущерб! Неполная рота уже несколько дней успешно отбивалась от бойцов Халима. многократно превосходящих их в людях и технике!

-              Почему все готово только сейчас? - ярился он. - А? Стейни. я тебя спрашиваю! Не беси меня! Иначе я тебя разжалую!

-              Господин капитан! Потребовалось перебросить на планету оставшихся людей и технику, провести доразведку местности и обеспечить скрытный выход штурмовых групп к периметру во фланг основной линии обороны...

-              Не беси меня! Почему это не было сделано раньше? Почему я выслушиваю твои оправдания, когда уже должен докладывать господину барону об успешном выполнении задания?

-Господин капитан...

-              Заткни в задницу палец и молчи, когда я говорю! - размахивал руками Халим. - Почему...

Стейни привычно отключил слух, не желая больше слушать нелепые обвинения начальника. Такое случалось уже не впервые, и он научился с этим бороться. Хотя, видят Спящие, с каждым разом это давалось все труднее и труднее...

-              Стейни! - в себя его привел резкий окрик. - Ты меня не слушаешь?! Все! Ты уволен! Убирайся с глаз моих!

-Позволю себе напомнить, что я назначен на эту должность распоряжением барона Риза! И решение о моем увольнении может принять только он! - прорвалось наружу негодование Стейни.

-Тогда сам пиши заявление! Я тебя тут терпеть не собираюсь! Не нравится - уходи! Пока что я тут командир и начальник, и ты обязан выполнять мои распоряжения! - визжал Халим.

-              Я выполняю все распоряжения. В минимальные сроки, за которые их можно исполнить. - огрызнулся Стейни.

-              Как ты их исполняешь? - взвился Халим, - Я обещал барону, что я быстро все сделаю! А ты не можешь это обеспечить!

-              Ты обещал - ты и делай! - огрызнулся Стейни, - А я никому не даю пустых обещаний! Я только и делаю, что выполняю твои идиотские приказы и распоряжения, а в оставшееся время стараюсь хорошо выполнять свои прямые обязанности!

-              Пошел вон отсюда! - истерично взвизгнул Халим, - Ты не справляешься со своими обязанностями! Я отстраняю тебя...

-              Все записано под протокол. - с каменным лицом оборвал его Стейни, - Все распоряжения выполнены. Оставшиеся бойцы переброшены на поверхность, войска готовы к штурму. Твое распоряжение, как капитана этого корабля, зафиксировано ИскИном, я отстранен. Дальше распоряжайся всеми делами сам. Отчет сформирован и будет передан господину барону.

-              Назначаю тебя старшим... эээ... штурмовой группы! - закричал Халим в ярости, лихорадочно просматривая посыпавшийся на него ворох документов. - Третьей штурмовой группы! Марш на планету!

-Так точно!-ответил Стейни, разворачиваясь и выходя из рубки.

Халим же зло сверлил его спину глазами. По правилам, при отсутствии первого помощника его обязанности исполнял сам капитан, как наиболее компетентное лицо, либо временный первый помощник, который должен был иметь весь необходимый для данной должности перечень освоенных и подтвержденных баз знаний, иначе он не справился бы с обязанностями в полной мере. А вот такого-то человека у Халима и не было... А ворох дел оказался очень уж большим!

-              ИскИн! Связь с сержантом Елдером.

Сержант был выходцем из того же клана, что и Халим. и он решил свалить всю ответственность на него.

-              Слушаю, капитан! - отозвался сержант.

-              Елдер! Назначаю тебя временно исполняющим обязанности моего первого помощника! - торжественно провозгласил Халим, - К выполнению обязанностей приступай сейчас же!

-              Но. капитан! - воскликнул Елдер. - У меня недостаточно навыков и знаний! Я не смогу...

-Делай то. что сможешь! - отрезал Халим. - Что тебе не доступно, отправляй мне с пометкой «срочно». Я все решу! -Понял, капитан!

-              И не забывай, Елдер. что я всегда поддерживаю своих! Для тебя великая честь стать моим первым помощником! Хоть и временным. Это ведь офицерская должность! Соответствующая пометка в твоем личном деле уже появилась, как и увеличение оклада. Поэтому не досаждай мне глупыми вопросами! Понял?

-              Понял, капитан. - сержант, а теперь еще и первый помощник капитана большого десантного крейсера, отключил связь.

-              Вот и хорошо! - потер руки Хал им.

По его мнению, он оказал огромную услугу своему соклановцу. Елдер фактически перепрыгнул на десяток ступеней вверх! А уж справится ли он, зависело уже не отХалима.

91

Мрачный Стейни. экипированный в свой старый и безотказный ВВС, занял место в десантном шаттле рядом с кабиной пилота.

-              Лейтенант, куда тебе? - высунулся из кабины второй пилот.

Десантные машины всегда управлялись двумя пилотами, делившими между собой функции управления. Это было намного удобней и выгодней, ведь иначе пришлось бы ставить на шаттл дорогостоящий полноценный ИскИн. а так два пилота вполне справлялись и с управлением, и с маневрами, и с защитой маленького «расходного» кораблика.

-              Нз шарик. - мрачно отозвался Стейни.

-А как же корабль?-поинтересовался неугомонный пилот.

-              Я больше не первый помощник, я сейчас командир третьей штурмовой группы.

-              Ох ты, задери меня Хшары! - удивился пилот, - Что же тут происходит?

-              Что происходит, то и происходит! - рыкнул Стейни, - Ты рули давай! И не задавай глупых вопросов!

-              Понял! Три минуты, взвод погрузится и сразу стартуем! - пилот убрался в кабину и задраил за собой люк. -Толь, ты слышал?

-              Что? - поинтересовался его напарник, занятый подготовкой к старту.

-              Первого помощника капитан снял! И отправил его в самую мясорубку, командиром третьей штурмовой! -Третьей? Это той, которую почти под ноль выбили? - удивился напарник.

-Ага! Что-то тут такое творится...

-              Это точно. - задумался Толь. - Кажется, пора уходить с этого корыта!

-              Что? - не понял второй пилот.

-Усодить, говорю, надо! - повторил Толь. - Смотри сам: уже поп-десанта потеряли, от техники в лучшем случае одна пятая часть осталась, у корабля корма вскрыта и движки покорежены. БИПов весь комплект потерян. Даже на шарике три экипажа сгорели в первый же день. А тут еще и лейтенанта сняли...

-              И что? - вновь не понял второй пилот, - Он же как зверь был! Чуть что не так - сразу...

-              Стейни - грамотный мужик! - оборвал его Толь. - У него все будто по полочкам разложено было и корабль как хронометр работал! А на этом месте по-другому и нельзя! Чуть расслабишься и все... не вернулись на базу. Знаешь, сколько таких случаев? Пустота она такая, расслабляться не позволяет!

-              А ведь точно... - задумался второй пилот, - Я уже года три в экипаже - и ни одного происшествия. А до этого на эскортном носителе ходил. «Элдерс», знаешь такой? Тактам что ни вылет - так беда. То магистраль порвет, то энергошина сгорит. А в крайнем вылете мы вообще сутки в скафах сидели! Регенерационный контур жизнеобеспечения оборвало, кислород упал. Думал, что вообще до базы не дойдем...

-              Элдерс? Это не тот ли. что в прошлом месяце пропал?

-              Что? Пропал, говоришь? Ну-у-у... значит отлетался. Ребят жаль...

-              Вот видишь! - Толь, отвлекшись от предстартовых процедур, наставительно поднял вверх палец. - Стоит задуматься! А я тут уже десятый год! И все нормально было... до этого вылета. А сейчас вон. сняли лейтенанта...

-              А интересно, за что его так?

-              Не знаю! Я к старту готовлюсь. - ответил сосредоточенный Толь, - Ты свою часть всю проверил? -Ага... - почесал в затылке напарник.

-              Проверил он! - буркнул Топь, - Третий ввод посмотри! Опять же забудешь отстрелить. Энерговод оборвешь, снова будешь бедным ходить!

-              Не забуду! - беспечно отозвался напарник. - Я уже научен горьким опытом!

-              Ну-ну. - усмехнулся Топь. - А кстати, кого там вместо Стейни назначили?

-О! Точно! Сейчас залезу в сетку, посмотрю... Фью-ю-ю! - присвистнул напарник через пару секунд. - Прикинь! Нзш Халим сержанта Елдера из технической секции назначил исполняющим обязанности первого помощника!

-Не может быть!-не поверил Толь,-Дай-ка я сам посмотрю.... Точно!

-              И что будет? - поинтересовался напарник.

-              Ничего не будет! Точно - валить отсюда надо! Надо мужикам новость сказать. Пусть тоже подумают. А ты погрузку проверь пока!

-              Сейчас сделаю! - напарник выскочил из кабины, но сразу же вернулся обратно, - Все на местах, закрепились, к старту готовы.

-              Ну что ж! Занимай свое место, поехали! Готов?

-              Готов!

-              Контроль, здесь борт пятнадцать. К вылету готовы.

-              Вылет разрешаю. Аккуратней там. парни! Говорят, башни снова шевелятся!

-              Понял тебя, контроль! Спасибо!

Шзттл приподняло с места и по направляющим плавно понесло к стартовому столу. -А. черт! - запоздало дернулся второй пилот.

-              Придурок! - беззлобно ругнулся Толь, - Что. снова ввод оторвал? -Ага... - понуро отозвался напарник.

-              Я ведь говорил тебе! А ты «не забуду, не забуду»... Сейчас опять выплачивать будешь. Сколько там, полторы тысячи кредитов он стоит? Так?

-Ага...

-              Ну что же. сам дурак. Теперь снова плати. - буркнул Топь, - А сейчас не отвлекайся. Выходим из створа!

Шаттл, выброшенный стартовым столом из флай-дека, развернулся, балансируя на тонких иглах выхлопа маневровых двигателей, и, дав тягу маршевым, направился к планете. По летной карте посадка должна была быть произведена через сорок пять минут.

«Надо от этого дурня избавляться» - подумал Толь. - «Постоянные аварийные ситуации и плохие пометки в личном деле мне не нужны. Все. не будет он моим напарником. Сегодня же рапорт подам!»

Оборонительные платформы, висевшие в отдалении, только бессильно провожали шзттл стволами орудий, вхолостую щелкая затворами. Боекомплект дзвно был израсходован, а захваченная станция по известным причинам перезарядку производить не спешила.

92

Добравшиеся до запасной базы обессиленные люди попадали где попало, и Дикому, самому валившемуся с ног от усталости, стоило огромных трудов заставить их вновь подняться и укрыться в небольшом бункере.

Периметр временной базы патрулировали инженерные сервы. заодно не дававшие подняться растительности. Местные твари, обломав не один десяток клыков и когтей о механических патрульных, разуверились во вкусовых качествах стали и металлокерамики, а ионные резаки сервов вселили в их куцые мозги опаску, обеспечив слишком непонятливых гибелью, а более осторожных - долгожданной пищей. И теперь живущие тут страшилища только скалились и урчали в окружающих базу джунглях, не решаясь выйти на расчищенное пространство.


-Т-так что случилось-т-то? - интересовался герцог Диккер Ал Кондлейн у Дикого.

Герцог очнулся только недавно. Видимо, экстренные меры, предпринятые Диким на базе, возымели свое действие. Единственно, что осталось - небольшое заикание, но медики на столичной планете должны были привести Дика в норму. Оставалось только до них добраться...

-              Тебя сцапало какое-то чудище и утащило тебя в джунгли. - Дикому было трудно шевелить языком, а мысли ворочались тяжело, как валуны.

Если герцог, обколотый успокоительным и уже на базе помещенный в медкапсулу проспал в общей сложности около десяти часов, то Дикому удалось поспать всего лишь несколько часов. Слишком много оказалось вопросов, которые необходимо было решить срочно и безотлагательно.

-              Ф-фера! М-не нужна информация! Что со м-мной, почему я т-так себя плохо чувствую! В-се мне рас-скажи. Последовательно!-требовал герцог.

-              Я дал людям указания, кинулся за тобой. Нашел тебя и Царта. Цзрт сам в шоке был. в полуневменяемом состоянии. Пришлось вас обоих усыпить и доставить обратно в колонну.

-              И ч-что?

-              Прошло не больше пяти минут, люди уже собрались. Но двоих мы так и не сумели найти. Или их откинуло слишком далеко, или успели уже утащить. - с трудом ответил Дикий.

-              К-кто? - спросил герцог.

-              Твои парни. - ответил Дикий, - Они же шли прямо за тобой, и на них пришлась вся сила ударов.

-              Д-дальше! - потребовал герцог.

-              Нужно было срочно убираться с этого места, пока не пришли твари покрупнее. Поэтому я расстрелял весь боезапас игл из игольника Царта. пробивая нашей колонне короткий путь. А когда смог поймать сигнал сервов. они расчистили нам остаток пуги.

-Д-дальше!

-Дальше вывел оставшихся на базу и мы спрятались в этом бункере. Док достал пилота из капсулы, и мы поместили туда тебя. За пару часов наскоро подлатали и освободили место для другого раненого. Сейчас как конвейер - одного подлечиваем, другого кладем.

С интересом вслушивающийся в их разговор калека подался вперед.

-              А со мной что? Почему я в таком виде?

-              Господа хорошие! Не могу я больше отвечать на ваши вопросы! - взмолился Дикий, - Дайте же поспать! Сил вообще не осталось!

-Х-хорошо. Спи! Т-тебя не потревожат! - ответил герцог.

Дикий повернулся набок и моментально уснул, больше не слыша ничего вокруг.

А разговор между тем развивался интересный.

-              А т-ты кто? Что за пилот? - повернулся герцог к искалеченному человеку.

- Я Фред, капитан того невезучего корабля снабжения, который снабжал эту станцию и эту базу.

-Ф-фред? - удивился герцог, - К-капитан Фред? Я считал тебя более строгим и нелюдимым. А т-ты шутишь не переставая!

-              А что мне остается делать? Мой корабль искалечен, я. можно сказать, больше не капитан. Даже спасбот под моим управлением умудрился разбиться! А я теперь в качестве обрубка, и никакой страховки не хватит на то. чтобы и отремонтировать корабль и восстановить конечности. Или одно, или другое. Но хоть жив и даже не в рабстве! - усмехнулся Фред.

-Т-такэто ты так удачно свалился на с-своем с-спасботе?

-Да. я. - улыбнулся Фред - Удачно для вас. но не совсем удачно для меня.

Фред повел единственной рукой, указывая на обрубки.

-Аст-тобой что случилось? П-почемуты оказался в с-спасботе?

-              Пришел в конечную точку, там полный разгром. Ничего не работает, никто не отвечает. Оказалось, что это пиратский налет. Развернулся и дал деру из системы. Попутно отбился от абордажников.

-              Он забыл добавить, что сбил тяжелый БИП и повредил один из имперских абордажных ботов, что дало нам шанс отбиться. - прогудел подошедший здоровяк, - Здравия желаю, господин герцог!

-Ат-ты кто? Я смутно т-тебя припоминаю...

-              Старший сержант Сноу Свате, я командовал предыдущей сменой твоей охраны и сопровождения от Федерации. - представился сержант.

-              А-а-а! Да! П-припоминаю! Это т-ты меня так н-нетактично и некультурно п-послап?

-Ну-у-у... не послал, а направил в Штаб Флота... для получения распоряжения о выполнении всех указаний, втом числе не касающихся несения службы. - слегка смутился сержант.

-Да-да. - тонко улыбнулся герцог, - И т-тем самым поставил меня п-перед выбором. Настрочить на т-тебя жалобу и т-тем самым испортить тебе жизнь, или оставить все. как есть. Я выбрал п-последнее!

-              Мои парни не грузчики! - резко ответил Сноу, и тут же сник, - Не грузчики... были... -Ас т-тобой что? Т-ты-то как очутился здесь?

-А мы как раз с Фредом ушли, этим же рейсом. Отбили абордаж... А потом те. кто в живых оставался, в спасботе погибли. -Т-так как вы обратно-то вернулись? П-подробнее расскажите! - потребовал герцог. -Хорошо. - согласился сержант. - Только давайте отойдем отсюда. Тебя. Фред я сам отнесу. Сноу покосился на беспокойно дернувшегося Дикого.

-              Господин герцог, это ведь он нас из бота вытаскивал?

-              Он. сержант. И сюда всехд-довел. и базу эту успел с-сделать.

-              Молодец парень. - сержант махнул рукой, - Давайте вон туда отойдем. Не будем его будить.

Герцог встал и, пошатываясь, отправился в выбранное место, а сержант молча поглядел на спящего бойца, поднял на руки Фреда и пошел вслед за герцогом.

-              Спи, парень, спи... - бормотал он. - Спи, парень. Мы тебе мешать не будем.

93

Халим, все свое время проводивший на мостике в кресле капитана и выходя только в кают-компанию чтобы принять пищу, чувствовал себя царем и богом. И от этого чувства он моментально выходил из себя, стоило хоть чему-то произойти не по его плану или помимо его воли.

-              Стейни! - кричал он. забрызгивая слюной пульт, - Ты что там, на шарике, делал, а?

-              Исполнял приказ, капитан.

-              Я тебе что говорил, а? Я тебе сказал, что мне нужен герцог и его люди! Говорил?

-              Мне был дан приказ взять под командование третью штурмовую группу. Командование принял, штурм провел. Потери - тяжело ранено два бойца, легко ранено двенадцать, погибших нет. Бойцы в медотсеке, проходят обследование и восстановление. - невозмутимо отвечал Стейни.

-              Согласились! - брызгал слюной Халим, - А ще герцог, я тебя спрашиваю? Где? Его людей мои ребята захватили! Да. ты немного им помог! Но не тех захватили! Не они нам нужны, а герцог! И где он? Я тебя спрашиваю: где герцог?

-              По полученным данным герцог с небольшой командой ушел в джунгли.

-              Почему ты не выполнил мой приказ, а? Я же тебе говорил! Я же тебе приказывал!

-              Капитан, приказ выполнен полностью.

-              Нет! Ты не выполнил его! Ты вообще некомпетентен! Ты недостоин даже быть командиром штурмовой группы! Где точные сведения, а? Я тебя спрашиваю: (де точные сведения о герцоге? А?

-              Что возможно было выяснить в ходе полевого допроса, я выяснил. Захвачен лейтенант личной охраны герцога, он подтвердил, что группа бойцов, федераты и герцог ушли в джунгли. Куда именно, он не сказал. Контракт. Полученные сведения были предоставлены сразу же после перепроверки!

-              Что ты выяснил? Всего лишь то, что герцог в джунглях? -Так точно!

-              Этого мне мало! Ты должен был узнать, когда он ушел, с кем он ушел, какое у них вооружение и средства защиты! Ты должен был узнать, куда он пошел, зачем он пошел и когда собирается вернуться! Ты ничего не узнал! Иди отсюда! Я понижаю тебя до должности старшего техника летной палубы.

-              Приказ понял. Разреши уйти?

-              Пошел вон! - Халим резко крутнулся в кресле, повернувшись спиной к выходящему Стейни и выказывая тем самым огромное неуважение и презрение к подчиненному.

-              Меня окружают идиоты! - взорвался он после минутного молчания. - Сплошные идиоты и уроды! Я вынужден сам делать то, что они сделать не могут! ИскИн!

-Да. капитан.

-Десантный шаттл к вылету! Я сам полечу и проведу дознание!

-              Принял. Шаттл будет готов к вылету через десять минут.

-              Почему шаттл еще не готов? - вновь взорвался Халим. обращаясь уже к ИскИну, - Почему дежурный шаттл не готов к вылету?

-              Никаких распоряжений по поводу создания дежурной группы не поступало. - меланхолично ответил ИскИн, - Создать дежурную группу?

-Да. создать! Нет! Уже не надо! - кричал Халим. - Потом уже не нужно будет, это мне сейчас надо было!

-              Продолжать мероприятия по подготовке шаттла к вылету? - осведомился ИскИн. -Да! Продолжать! Ты тупой что ли?

ИскИн промолчал.

-              Ответь мне! Ты что, тупой? Ты вообще кто такой?

-Я искусственный интеллект крейсера «Пшемоль» два-один-один. Вторая эскадра Флота баронства Риз...

-              Отставить! Это я и без тебя знаю! Готовь шаттл!

-              Принято. - отозвался ИскИн.

-              Идиоты! Меня окружают одни идиоты! ИскИн и тот идиот! Никто никогда не знает то. что мне сейчас нужно именно сейчас!

И на эту реплику странного капитана, как и на многие другие. ИскИн совершенно не отреагировал. Через установленные десять минут шаттл был готов к вылету и Халим отправился на поверхность планеты, попутно своими придирками и противоречивыми указаниями едва не доведя до истерики пилотов шаттла.

94-95

Измотанный Дикий проспал семь часов. Этого было мало после перенесенных нагрузок и он проспал бы намного дольше, но полностью отдохнуть ему не дали.

-              Фера! Проснись! - растолкал его герцог.

-              Что такое? - спросонок Дикий никак не мог понять, іде он находится и что происходит, - Дик? Что случилось? -Фера! Мои люди не п-пришли! Где они?

-Твои люди? Какие?

-              Которые на базе остались! Почему они не п-пришли?

-              Так время-то... Хм. Прошло всего двадцать три часа. Они должны были вызвать эвакплатформу и выдвинуться. А как тут идти - сам знаешь.

-              Платформа здесь! Она никуда не уходила!

-              Как здесь? - удивился Дикий, - Сейчас проверю!

Отправленный запрос подтвердил, что все сервомеханизмы оставались на запасной базе, включая эвакуационную платформу.

-              Странно. Платформа действительно здесь. - подтвердил он. - Может, что-то случилось? Дик. ИскИн на базе еще работает?

-              Да. мы п-поместили его в изолирующую капсулу и защитили ее щитами, как на моем ВВС. Коїда мы уходили, он н- нормально работал. - ответил герцог.

-              Пару секунд... - пробормотал Дикий, проверяя интересующий его момент, - Цепь ретрансляторов тоже пока еще работает. Дик, ИскИн записывает все. происходящее на базе?

-Да, у него м-многодневный цикл. П-периодически старые записи стираются, освобождая м-место для н-новых.

-Дай мне. пожалуйста, коды доступа. - попросил Дикий, - Попробую достать записи с уцелевших камер. Так мы поймем, что случилось.

Дик. вначале подозрительно сощурившийся, согласно кивнул, передавая код доступа. Через сеть ретрансляторов Дикий связался с ИскИном базы, сформировав запрос на передачу записей.

-              Запрос сформирован, записи готовятся... передаются. Ориентировочное время загрузки семь минут. - прокомментировал он свои действия.

Встав и сделав несколько разминочных движений руками. Дикий вдруг нзпрягся. Его вновь посетило чувство утекающего сквозь пальцы времени.

-              Знаешь. Дик... давай-ка мы начнем собираться. Не нравится мне эта ситуация...

-              В чем депо? - также подобрался герцог. - Что-то случилось?

-              Еще не знаю. - ответил Дикий, - Но явно ничего хорошего!

-А как же м-мои люди? Надо дождаться записей. П-потом решим!

-              Еще пять минут. - ответил Дикий, - Я пока пойду, пройдусь... Выйдя наружу он тихо спросил у дежурившего у выхода бойца, іде Док.

-              Док? М-м-м... Вон видишь, слева дыра в земле? Там еще одно убежище. Док там свою технику поставил и госпиталь устроил.

-              Понял. Спасибо! - и уходя, шепнул, - Если герцог спросит, іде я, скажи что я пошел... в туалет. Договорились? -Хорошо. - ответил удивленный боец, смотря в спину Дикому.

-              Как бы этот еще не двинулся... - пробурчал он. сплевывая. - Это вообще кисло будет. В туалет он пошел... в бронескафе! -Док! - влетел в убежище Дикий, - Что у нас с ранеными?

-              Трое осталось. И еще один в капсуле. - ответил медик, - А в чем дело?

-Док, ты только не кипятись. Похоже, и отсюда уходить придется. Я сейчас эвакплатформу подгоню и сервов. Грузи капсулу и необходимые расходники. Но только быстро! За полчаса справишься?

-              Справлюсь. - ответил медик, - А к чему такая спешка?

-              Не могу пока сказать. Но надо быть в готовности. Сделай. Док. очень тебя прошу.

-              Сделаю, - твердо пообещал медик.

Успокоенный. Дикий вышел из импровизированного госпиталя и отправился обратно.

95

Дойдя до укрытия, он увидел герцога, нетерпеливо поднимавшегося ему навстречу.

-              Ну что?

-              Загрузка завершена. Сейчас просмотрю. - ответил Дикий, прикрыв глаза и мысленно ткнув в значок полученного файла. По мере просмотра лицо его все больше мрачнело.

-              С-скинь файл и мне! - потребовал герцог.

-              Объем большой. - не открывая глаз, ответил Дикий, - Поместится?

-              Д-дз. У меня расширитель п-памяти.

-              Принимай. - коротко ответил Дикий, и тут же подскочил, - Общий сбор! Выходим все! Все наверх. Быстро!

-              Что случилось?.. Что... Хшара тебе... - послышались недовольные голоса, но Дикий их не слушал.

Отстранившись от всего, он производил перекличку-опрос технических сервов. выясняя, есть ли в какой-нибудь механизме голопроектор. Таких машин нашлось целых три. Правда, оборудование было крайне слабым. Собрав всех трех сервов вместе, он расставил их треугольником, синхронизировав для усиления выходного сигнала.

Собравшиеся люди недоуменно смотрели на происходящее.

-              Что случилось? Ты зачем нас поднял? - прогудел сержант Сноу.

-              Смотрите! Все смотрите! - вместо ответа произнес Дикий.

Синхронизированные проекторы сервов сообща смогли выдать достаточно большую объемную картинку, повисшую в воздухе между механизмами.

-              Вот. Это девять часов назад. - прокомментировал Дикий.

На картинке было видно, как направленные взрывы обрушили часть стен и башен периметра, и с трех сторон на территорию базы рекой полились захватчики. Последняя оставшаяся БМД была сожжена, так и не дождавшись экипажа.

-              Наши оказались не готовы к удару сразу с трех сторон и их быстро смяли. Смотрите! Погибших вообще нет! Вот. видите, всех в одну кучу сгоняют и доспехи снимают.

На проекции, подрагивая, кадры сменяли друг друга. Камера, видимо, стояла достаточно высоко, и все было прекрасно видно. Обезоруженных солдат Монархии согнали в кучу и заставили снять бронескафы. оставив в одних комбинезонах. Какой-то мужчина в потертом старом ББС. видимо, офицер, по одному вызывал бойцов и о чем-то спрзшивзл. после чего всех отправляли в здание центра медицинского обеспечения. Дольше всех беседовали с лейтенантом, после чего и его отправили к остальным.

Основная масса вражеских бойцов, собрав оружие и амуницию, исчезла. На виду остался в лучшем случае десяток рабов- имперцев, охранявших пленных.

-              Нуда, видим. Наши в плену. Ничего с этим мы сделать не можем. - сказал кто-то, - Жаль, конечно, парней, но наш герцог их выкупит.

-              Почему они сдались? Они же могли еще сражаться!

-              В каждом контракте отдельно прописан пункт о сдаче в плен, когда исчерпаны все возможности продолжения боя. - пожал плечами герцог, - В твоем контракте это тоже есть. Нормальная практика.

-              Смотрите дальше! - сквозь зубы сказал Дикий, - Смотрите!

Хоть это и было «нормальной практикой», да и в его собственном контракте имелся такой же пункт, сама мысль не о борьбе, а о сдаче в плен, коробила Дикого.

На проекции показался другой офицер, в явно новом, хоть и немного устаревшем ББС. Он быстрым шагом вошел в медцентр. но почти сразу оттуда вышел. За ним волокли лейтенанта охраны. Офицер о чем-то спросил лейтенанта, после чего ударил его наотмашь. Удар руки в активированном боевом бронескафе был подобен тарану. Лейтенант отлетел, но все же упрямо отрицательно тряс головой. Офицер в ББС размахивал руками, топал ногами, но ничего не добился. Лейтенант, видимо, ничего не говорил. Тогда человек в ББС достал легкий игольник и прострелил лейтенанту ногу.

-Да что же это такое? - не выдержал кто-то из солдат.

-              Смотрите дальше! - играл желваками Дикий, стиснув зубы.

Человек в ББС ходил вокруг лейтенанта, что-то спрашивал. Видимо, не добиваясь нужных ответов, он выпускал иглу то по рукам, то по ногам лейтенанта. Периодически человек в новом ББС доставал походную аптечку и приставлял к телу истерзанного пленного, после чего пытка продолжалась снова и снова.

Дальше картинку Дикий проматывал в ускоренном режиме.

-              Полтора часа! Это длилось полтора часа реального времени! - сквозь зубы сказал он. -Да кто они? - зарычал Сноу, - Что это за твари?

-              Не знаю. Пока - не знаю! - ответил Дикий, - Смотрите!

Лейтенанта унесли, так ничего и не добившись. Вместо него стали выводить бойцов, одного за другим, но ничего не добившись, уводили обратно. Вновь вынесли лейтенанта, видимо, ускоренно подлеченного в медкапсуле. Пытки продолжились.

-              Еще час! - сказал Дикий, включив перемотку.

Нзконец лейтенанта сломали. Присевший около него человек в ВВС что-то спрашивал, а лейтенант ему отвечал. Ответы, видимо, не устроили живодера, принявшегося избивать истерзанное тело. Наконец, устав, он просто выстрелил лейтенанту в голову... Затем человек в ВВС снова вошел в медцентр. а через несколько минут оттуда стали выгонять остальных пленных. Согнав всех в одну кучу, рабы-десантники, получив приказ, подняли оружие и открыли огонь. Им было все равно, что делать. Выполнение приказов «погонщика» давно стало смыслом их жизни.

-              Что? - охнул кто-то, - Их... всех?!

-Да. Все убиты. - ответил Дикий, - Эти скоты изначально не собиралась никого оставлять в живых! -Хшаровы твари! - выругался сержант Сноу.

Тепа людей разложили на площадке вперемежку с зарядами, после чего грянул взрыв, разметавший все на куски.

Дикий уже видел все это, поэтому просто мрачно смотрел. Молодые десантники-федераты тихо ругались. Более опытные бойцы из охраны герцога просто молча отворачивались.

-              Смотрите, что происходит сейчас!

Вместо картинки появилась таблица складских запасов, позиции которой все убывали и убывали.

-              Они вывозят все. - сказал Дикий, - Все. подчистую!

-              Они не придерживаются Договора... - скрипнул зубами Сноу, - Пираты?

-              Вряд пи пираты. Они просто хотят сделать видимость пиратского налета. - ответил Дикий.

96-97

Между всеми мало-мальски устоявшимися государствами «освоенной части пространства» существовал всеобщий Договор. Договор о Жизни.

По этому Договору человеческая жизнь признавалась великой ценностью.

Но все же имелось одно «но». Жизнь, хоть и признанная величайшей ценностью, все же имела денежный эквивалент.

Людей старались попусту не убивать, по возможности беря их в плен. Плененных обменивали, выкупали за счет государства или просто требовали выкуп с них лично. Если назначенный выкуп не выплачивался, то пленных могли продать в качестве рабов третьим лицам или оставить рабами у себя, если законы государства это позволяли.

Не придерживавшиеся Договора государства быстро исчезали с галактической карты, а за пиратскими кланами, старавшимися не оставлять живых свидетелей своих налетов, велась всеобщая охота.

Даже в рабовладельческой Империи у рабов были права. Хоть и очень ограниченные, но все же были. Те рабы, которые под действием рабского имплантата еще не растеряли остатки личности и не превратились в бездумный придаток «погонщика», могли пожаловаться на хозяина. Суды рассматривали такие обращения, и зачастую рабы могли рассчитывать на полное освобождение. А нерадивого хозяина штрафовали на крупные денежные суммы. Человеческая жизнь стоила денег, а жизнь специалиста ценилась гораздо дороже!

Все имело свою цену. И жизнь и, тем более, смерть.

«Освоенное пространство» было поделено между государствами. Но в любом государстве все было поделено между корпорациями. Государственное управление считалось убыточным и неэффективным. Корпорации были как огромными, межгосударственными мега корпорациями, так и более мелкими, иногда состоящими всего из одного-двух человек. Абсолютно все сферы жизнедеятельности были отданы на откуп корпорациям и подчинены деньгам.

Войны тоже стоили денег, и начинались ради денег. Любые войны.

Государства воевали за богатые области пространства и планетные системы. По-разному богатые. В одних планетных системах имелись богатые месторождения. В других системах, или даже целых звездных кластерах, была развитая промышленность. В третьих просто проживало много облагаемого налогами населения. Флоты государств сталкивались в окрестностях систем или планет, почти никогда не трогая промышленность, ибо почти вся промышленность принадлежала корпорациям, и при захвате систем эти корпорации налогами пополняли казну победившего государства. Частные, нейтральные, корабли тоже не трогали. Другое дело, что государства старались привлечь частников, заключая с ними боевые контракты. При активном контракте корабль получал метку и считался уже состоящим в государственном флоте со всеми вытекающими последствиями.

Корпорации тоже вели свои войны.

Не можешь финансово победить конкурента? Истощи его материально. Объяви ему войну! Но для этого заплати немалую сумму за лицензию на ведение боевых действий. И тогда твои корабли могут атаковать все суда конкурента, блокировать станции корпорации-противника и отбирать любой груз, несущий на себе метку принадлежности врагу. Не можешь позволить себе войну? Ведь противник тоже может блокировать и атаковать, нарушая отлаженные цепочки добычи- производства-сбыта? Тоща найми частный отряд или целую корпорацию наемников! И тоща уже они будут портить кровь конкуренту до тех пор, пока противник не будет разорен... или пока у тебя не закончатся деньги на оплату подобных услуг.

Все это регламентировалось Договором, а во всех государствах следил за выполнением этих условий вездесущий КОНКОРД.

97

Удовлетворенный Халим вернулся на мостик. Он был доволен своими действиями. И еще ему нравилось дергать подчиненных, вызывая их к себе, хотя всеща достаточно было просто отдать приказ по внутренней связи.

-              ИскИн! Вызови ко мне Стейни!

-              Принято. - отозвался ИскИн. - Старший техник летной палубы лейтенант Стейни оповещен. В течение пяти минут прибудет на мостик.

Халим удовлетворенно вертелся в кресле капитана, пока на мостик не вошел подчиненный.

-              Стейни! Я хочу дать тебе последнюю возможность исправить свои ошибки! Я сам провел дознание и выяснил, что у герцога запасная база где-то в радиусе пяти километров от основной. Так что слушай мое новое распоряжение: бери десантный шаттл, ставь на него широкополосный комплекс сенсоров и начинай поиск!

-              Господин капитан. Я. как старший техник летной палубы, не имею права покидать место несения службы при подготовке и ведении боевых вылетов без уважительной причины. - отозвался лейтенант.

-              Стейни! Не беси меня! Всё! Я снимаю тебя с должности старшего техника и назначаю оператором поискового комплекса!

-              взорвался Халим, - Иди! Монтируй комплекс и вылетай!

-              Не имею права монтажа скан-коплекса! - уперся Стейни, - Как оператор я имею право только на использование и обслуживание оборудования!

-              Пошел вон! - взбесился Халим, - Не перекладывай свои проблемы на меня! Комплекс тебе смонтируют! А если у тебя не хватает знаний, чтобы выполнить такую простую операцию, то я не понимаю, как я терпел тебя столько времени на должности первого помощника!!


-              Знаний у меня хватает! - огрызнулся лейтенант, - У меня не хватает полномочий! -Пошел вон!

-              Прошу задать координаты поиска.

-Я же сказал тебе: в радиусе пяти километров!

-              В радиусе пяти километров от чего?

-              Я же сказал тебе! От базы! - Халим даже привстал со своего кресла от возмущения, - Ты совсем тупой или только притворяешься?!

-              Прошу уточнить, от центра базы или от периметра?

Стейни нашел для себя новое удовольствие. Своими вопросами он показывал полную некомпетентность капитана, и это заставляло Халима злиться все больше и больше.

-              От центра! Нет, от периметра! Понял? Нет! Сначала от центра, затем от периметра!

-Сначала от центра, потом от периметра. Это вызовет дополнительный расход планетарного топлива... - как бы про себя заметил Стейни, - Но это меня не касается, я всего лишь оператор комплекса сканеров... Я могу идти?

-              Иди отсюда! И без результата не возвращайся! - Халим шлепнулся назад в кресло и демонстративно отвернулся.

-              И как мне с такими работать? - пожаловался он неизвестно кому, - ИскИн! Елдера на связь! -Да, господин капитан. - возник Елдер.

-              Установи на шаттл скан комплекс. И отправь этого тупицу Стейни на вылет!

-              Шаттл какой дать? Усиленный десантный или обычный грузопассажирский? Десантные сейчас на профилактике, летали много. И комплекс какой нужен?

-              Елдер! Не зли меня! - оскалился Халим, - Дай ему тот. который сможет вылететь! И комплекс... этот... м-м-м... Ай-Эр-три- восемь-слэш-пять.

Информация из давным-давно загруженных в мозг Халима. но так до конца и не освоенных баз знаний, всплывала очень трудно и крайне неохотно. Ведь и подтверждение освоения этих баз было получено «через своего человека».

-              Он же джунгли не просветит! Там жизненных форм много!

-              Елдер! Не разочаровывай меня! - угрожающе произнес Халим. - Поставь то. что найдет технику! С герцогом ушел серв- оператор с десятком инженерных сервов!

-              Понял, капитан! - повеселел временно исполняющий обязанности первого помощника. - Дам указание поставить Эр-Ви- Ти-две н здцать-в о се м н здцать!

-              Все. исполняй! - отвернулся Халим. - И придай ему десяток Кима.

Это был именно тот десяток бойцов-рабов и именно тот погонщик, которые участвовали в его расправе.

-              Господин капитан! - голос Елдера вынудил его снова обернуться. - Для пленных какое помещение готовить?

-              Не будет никаких пленных. - от вернувшихся воспоминаний Халим снова почувствовал себя всемогущим. - Они решили остаться на планете.

-              Понял... - удивленно отозвался Елдер. - Готовим шаттл к вылету...

На его памяти это был первый случай, когда соклановец. поднявшийся столь высоко, отказался от денег за выкуп.

98

Привлеченные запахом и видом множества людей, сгрудившихся на открытом месте, джунгли оживились. То в одном месте, то в другом на расчищенное пространство выбирались различные твари, желавшие поохотиться. Сервы. продолжавшие патрулирование, вовсю использовали резаки, но все же с трудом успевали перехватывать всех нарушителей периметра.

- Вы все увидели сами. Уюдим в бункер. Там я скину вам файл. Эта информация не должна пропасть. Виновные в этом должны понести наказание! Всё. все в бункер!

Рзпорты патрульных сервов не нравились ему все больше и больше. Уведя людей с открытого пространства. Дикий с облегчением вздохнул: без провоцирующего раздражителя окружающие их джунгли стали успокаиваться.

-              У кого расширители памяти? - спросил он у людей, - Файл объемный.

-              У меня есть. - отозвался Сноу, - Емкий, но немного старый.

-              У меня. - прогудел здоровяк Салт, тяжелый штурмовик, чем вызвал удивленные взгляды товарищей, - А что вы на меня уставились? Может, я не хочу всю жизнь в атаках охреневзть!

-              У меня. - поднял единственную оставшуюся руку Фред.

-              У меня, - тихо поднялся со своего места герцог, - Но мне этот файл ты уже передал.

В глазах его стояли слезы. Он чувствовал свою вину в том. что три десятка людей, его людей, его отлично обученных гвардейцев-охранников, погибли. Погибли не в бою. что было предусмотрено контрактом и явилось бы вполне нормальным, а умерли в плену от рук какого-то маньяка, хладнокровно их пытавшего. В бою многое решала выучка и сноровка, а здесь... ничто не решало ничего.

-              Тоща так: вам я передаю полный файл, а остальным - выборку. Информация должна быть у всех! И еще я запишу ее в основную память всех сервов. Помните это! - хмуро сказал Дикий.

Он не смог убедить людей в правильности своего плана, не смог увести всех. Упрямый лейтенант погиб сам и погубил своих подчиненных.

-              Экипируйтесь полностью. Мы должны быть готовы уйти, если нас найдут. В джунглях есть хоть какой-то шанс выжить! Что они сделают с нами, если захватят, вы все увидели своими глазами. - негромко сказал он. но услышали его все.

-Фера... как же так? - тихо спросил герцог, подойдя ближе. - Как же так. а?

-              Никто не мог этого предположить. Дик. - также тихо ответил Дикий.

-              Я этого так не оставлю. - уже успокоившись, сказал герцог.

-              Этого просто так никто не оставит. - ответил Дикий, - Осталось только выбраться отсюда.

-              Эх... Я все больше хочу убраться с этой планетки! - вздохнул Фред.

-              Все хотят. - прогудел Сноу.

-А ведь у меня на орбите корабль. Битый, еле живой, но все еще действующий. - снова вздохнул Фред. - Вот только как до него добраться?

-              Подожди! - удивился Сноу, - Его же тяжелой ПКР напополам разорвало! Ты сам говорил!

-Да нет. не разорвало. - ответил Фред. - Повредило только. ИскИн рапорт прислал о повреждениях, коща мы в атмосферу ныряли. Летать еще может.

-              И станция его до сих пор не обнаружила? - в свою очередь удивился герцог.

-              Реакторы на холостом ходу, активности и излучения минимум. ИскИн отвечает только на мои запросы! - ответил Фред, - Да и диспетчер на станции сейчас редкостный засранец! Сай, предатель. Только и есть, что огромное самомнение, а на самом деле просто пустое место.

-А ведь это был бы шанс! Убраться бы незаметно на орбиту, да вот только как это сделать? - вздохнул герцог.

-              Постойте! Тут ведь ще-то шаттл потерялся! - оживился Дикий, - Если найдем, останемся живы!

-Как ты его искать будешь? - скептически произнес Бзллил,- По джунглям, что ли. ползать? Ага. особенно я там отличусь. В качестве легкой закуски местным уродцам!

Баллил оглядел свой легкий бронескаф и вздохнул. Что уж говорить - в этих зарослях не спасали даже тяжелые скафы. Но Дикий не обратил на скептическое замечания на капли внимания. Прикрыв глаза, он лихорадочно искал на карте с наложенными на нее результатами сканирования поверхности одному ему известные признаки.

-              Есть! Нашел! - воскликнул он. тряхнув головой. -Что нашел?

-              Нашел три места, ще сканер выявил что-то отдаленно похожее на шаттл!

-              И что? Пойдем проверять?

-              Пойдем. Но не сами, - улыбнулся Дикий, - У нас дюжина сервов периметр патрулирует. Ну и что. что они инженерные! Это все же механизмы, которые местной живности не по зубам! Думаю, что трех из двенадцати можно отправить на разведку.

-              А контроль? - спросил герцог, - Как ты ими управлять будешь? Мои люди три десятка сервов в чащу выпустили - ни один не вернулся!

-              Приделаю им на спину ящик с ретрансляторами. Будут по одному каждые пятьдесят-семьдесят метров скидывать. Кто-то притащил сюда целый контейнер с ретрансляторами, пришедший в последней доставке с орбиты. Похоже, что это я не проконтролировал, и сервы сами доставили. - повеселел Дикий.

-Далеко идти? Хватит ретрансляторов?

-              Впритык, но должно хватить! Одно место в трех километрах отсюда, другое в четырех. А вот третье в пятнадцати, и находится за основной базой. Но там я пущу сервз в обход, и буду использовать еще действующую сеть. Всё. парни! Вы готовьтесь, а я буду заниматься нужным делом. Наружу не выходите, периметр ослаблен. И прошу мне не мешать, пока я не закончу!

Устроившись в стороне от всех и прикрыв глаза. Дикий перешел на прямое управление.

99-100

Лейтенант Стейни был недоволен. Да что там говорить... Он был просто зол!

Упрямый Халим все-таки решил все сделать по-своему, и теперь Стейни на слабо защищенной, почти гражданской, машине летал над джунглями, выискивая в жарком зеленом месиве хоть какие-нибудь следы пребывания затаившегося герцога.

-              Долбанная задница! - вполголоса ругался он. вглядываясь и вслушиваясь в показания сканера. - Что говори ему, что не говори! И никого слушать не хочет, и сам ничего не понимает!

-              Лейтенант! Ты что-то сказал? - высунулся из кабины второй пилот.

-              Я не вам! - махнул рукой Стейни. покосившись на десятника десантников, прижатого скобой безопасности к стенке шаттла недалеко от него, - Просто сам с собой разговариваю.

-              Сам с собой разговариваешь? - округлил глаза пилот, - Да ты не переживай так! Звание с тебя никто не снимет, опыт тоже не отберут. Перейдешь на другой корабль, когда на базу вернемся...

-              Следи за курсом! - раздраженно рявкнул Стейни, и пилот убрался обратно.

В этой полугражданской модели у пилотов не было отдельной кабины, и от пассажиров они были отделены только легкой перегородкой без каких либо намеков на люк или дверь.

Сканер слабо пискнул, распознзв какой-то объект.

-              Лево круг, короткий! - скомандовал лейтенант.

Пилот, обидевшийся на излишнюю жесткость Стейни. проявленную в недавнем разговоре, выполнил приказ «с точностью до последней запятой», резко положив машину на крыло. «Короткий» означало маневр с минимальным радиусом разворота. Десантникам, прижатым к сиденьям страховочными скобами, этот маневр был безразличен, а вот лейтенанту пришлось крепко схватиться за поручни и упереться ногами, чтобы никуда не улететь. Рабочее место оператора сканирующего комплекса, поставленного в спешке, никакими страховочными системами оборудовано не было.

-              Полегче, хшара тебе... - клацнул зубами лейтенант.

Сканер пискнул еще раз, уверенно определив объект. Это оказался инженерный серв с полностью истощенными батареями. По-видимому, механизм находился в джунглях уже давно...

-              Продолжаем маршрут. - скомандовал лейтенант.

Шзттл вильнул в воздухе еще раз. ложась на заданный ранее курс, а Стейни стал ждать нового сигнала сканера.

100

Дик. герцог Диккер Ал Кондлейн. аккуратно толкнул Дикого в плечо.

-              Я же просил не беспокоить! - раздраженно буркнул Дикий, открывая глаза и мотая головой, чтобы сбросить «остаточную» картинку.

-Ф-фера!

-              Извини, Дик. - проморгался Дикий, - Что-то важное?

-              С одной с-стороны - да. С другой - н-нет. Это важно м-мне. д-для меня. Что делаешь? - спросил герцог. - С-сервы ведь идут автономно, их н-не надо постоянно контролировать. Я прав? Т-ты ведь чем-то еще занят?

-Да. - признался Дикий, - Мы смогли притащить с собой двух моих боевых сервов. выведенных из строя в бою. То, что от них осталось. И сейчас пытаюсь из двух побитых собрать одного целого и разобраться, в чем причина...

-              П-причина? Какая?

-              Во время боя сервы как бы подвисали... Ненадолго, на доли секунды. Но этого хватило, чтобы я потерял все три машины!

-              поморщился Дикий, - Тестовый стенд мы тоже вытащили, так что теперь я разбираю одного серва. которого восстановить вообще нельзя, и с помощью уцелевших деталей и блоков стараюсь починить второго.

-              Т-ты притащил сюда тестовый стенд? - удивился Дик.

-Да, успел это сделать. - кивнул Дикий, - Я чувствовал, что он понадобится. Так что именно ты хотел спросить? -Хм... - задумался герцог, - Д-давай я просто буду говорить, хорошо? А т-ты отвечай мне. Д-договорились? Дик по-птичьи склонил голову набок, вопросительно глядя на Дикого. -Договорились. - ответил тот.

-              Я н-начну с самого начала. Т-ты внезапно появился на моем жизненном п-пуги, и успел сд-делать столько, ч-что... Дик замолчал, обдумывая слова.

-              Н-нздо сказать, ч-что я сразу тебе поверил. - продолжил он. - Ат-такого не случалось со мной очень давно! Я п-под-думзл было, что ты п-псион. и хочешь втереться м-мне в-в д-доверие. но Ц-царт сказал, ч-что это н-не так!

Дик явно разволновался и от волнения стал заикаться еще больше.

-              Б-болыие т-того! Я стал т-тебе доверять! Т-тебе! Ч-человеку, к-которого я знаю всего п-пару недель!

-              Что в этом такого? - удивился Дикий, - Я тебя не подводил, да и сделал для тебя достаточно много.

-Т-ты не п-понимаешь?- искренне удивился герцог, - Я обычно н-не подпускаю людей настолько б-близко. Даже тех, кого знаю н-не один д-десяток лет!

-Ноя ведь - не все! - снова не понял Дикий.

-Т-ты обычный десантник. Д-десантник-федерат. М-мясо войны. Од-дин из многих. Просто рядовой. Д-да ко мне адмиралы н-неделями свою очередь н-на аудиенцию ждут!

Дик даже приподнялся от избытка чувств, но, поймав на себе взгляды окружающих, вновь опустился обратно и. кажется, немного успокоился.

-              Ц-царт не подтвердил мои подозрения. П-пси ты не п-применял. Т-ты вообще не п-псион. В общем, т-ты меня удивил. - герцог вздохнул. - Д-да и в т-твоем личном деле много странностей. Т-ты появился из н-ниоткуда. Т-тебя освободили из рабства в д-дальнем космосе, т-там, г-где ходят только хшары. п-пираты и в-вольники. Д-даже обитаемых планет т-там почти нет. В-все сожжены в огне войн, п-проходивши хтам т-тысячелетиями.

-Да. было депо. Освободили. - спокойно кивнул Дикий.

-              Т-ты как-то понравился Дальникам. Бывший раб! Д-дальникам! Элите Флота Ф-федерации! Они в-взяли тебя на временный к-контракт. а п-после вылета п-передали тебе м-много старых и ценных в-вещей.

-              Это была моя собственность. Ее вернули. Всю полностью, согласно пункту временного контракта. - подтвердил Дикий.

-              В том-то и депо! Н-ни у кого б-болыие не было такого контракта! Как? Как у т-тебя это получилось? П-по моим д-данным с-стоимость возвращенного тебе об-борудования превышала м-м-миплион кредитов! К-кредитов. н-не марок!

-              Я получил меньше. - заметил Дикий.

-              П-продавший это с-сержант... или с-старшина... сам не знал н-настоящей стоимости. - кивнул герцог, - Н-но дело н-не в этом. Т-ты. попав в учебку, п-потратил п-почти все на импланты и базы знаний. С-скажи. д-для чего?

-              Знания важнее денег. - ответил Дикий, - И мне показалось, что знания мне будут нужнее.

-              Д-дзлеко н-не многие с т-тобой согласятся. - герцог качнул головой и уставился куда-то в стену, - Огромная сумма для обычного человека! Но ты п-продолжил обучение. С-стал рядовым. И сейчас н-находишься здесь. Там. где я п-провожу важные исследования! В-вернее. п-проводил.

-              Я не знал, что вы тут что-то исследуете. Никто из наших не знал. - индифферентно пожал плечами Дикий.

-              Н-но это выглядело странно. Вас. желторотых юнцов, отправили сюда. Хотя п-по договоренности в охрану п-присылали т- топько опытных ветеранов! Т-ты знаешь, что назначение вам дали в последний момент? Эсминец, п-перевозивший очередную п-подготовленную смену, не вышел из п-прыжка. Штзбной офицер не разобрался, и п-просто заткнул вами образовавшуюся дыру.

-              Мне об этом ничего не известно. - отрицательно качнул головой Дикий.

-              В-возможно. - покосился на него герцог, - Н-но это выглядело п-по меньшей мере странно. Я п-проверил еще одно свое п-подозрение. Взял тебя с собой на об-бъект. Экипировался во избежание эксц-цессов. Н-но ты не проявил ожидаемой з-заинтересованности. Более того, т-ты снова смог меня удивить.

-              Чем же?

-              К-корабль. вернее, его остатки, п-признал тебя и п-пропустил. Т-ты о чем-то говорил с об-бъектом. С тем ч-человеком! О чем?

-              Лейтенант Дэн Ткачук доложил о выполнении задачи. - вяло ответил Дикий.

-              И т-ты его понял! Сразу! Хотя я и м-моя группа много м-месяцев н-не могли его понять! Б-бопее того, новейшие ИскИны отказывались п-переводить. постоянно теряя ц-целые массивы д-данных!

-              Странно. - вновь пожал плечами Дикий, - На корабле пиратов ИскИн медбпока сразу определил язык, на котором я в то время разговаривал. А тот ИскИн был стар, как потухшая звезда.

-              В-возможно. в этом-то все и депо... - на секунду задумался герцог, но вернул мысли в прежнее русло и продолжил, - Но суть н-не в этом. Суть в том. ч-что ты п-постоянно попадаешь в истории и п-постоянно выкручиваешься.

-              Может быть, - лениво ответил Дикий.

-              Ц-царт п-провеп доскональную п-проверку, и назвал тебя «слышащим». Т-ты что-то можешь сказать по этому поводу?

-              Ничего. - ответил Дикий, - Я не понимаю, что хотел сказать Царт. Что за «слышащий»?

-              П-почему ты вывел нас сюда? П-почему ты сделал з-запасную б-базу, хотя до тебя никто д-даже не думал об этом? Как ты узнал о готовящемся нападении?

-              Ничего я не знал! - поморщился Дикий, - Просто в определенный момент мне показалось, что нужно это сделать. Вернее, не просто нужно, а совершенно необходимо! Вот я и сделал, как по уставу.

-А... - открыл рот герцог, но Дикий бесцеремонно прервал его на полуслове.

-              Дик, я не знаю. Повторю еще раз: я не помню ни кто я. ни откуда я. Из прошлого я могу вспомнить только пиратский корабль и то. как надо мной издевались. Остальное все как в тумане. А сейчас извини, но мне нужно дойти до стенда. Кажется, обнаружилась причина подвисания моих сервов!

Дикий рывком поднялся с лежанки и выскочил наружу.

101-103

Стейни уже устал бесцельно вглядываться и вслушиваться в показания сканера. Зеленое, жаркое и влажное месиво джунглей строго хранило свои тайны. Все. что изредка засекалось широкополосным скан-комплексом. на поверку оказывалось несусветным старьем.

-              Лейтенант, горючка на исходе. - высунулся из кабины второй пилот.

Первый пилот, не желавший попадаться на глаза строгому бывшему первому помощнику капитана, под предлогом необходимости строгого контроля над управлением шаттлом, из кабины показываться не хотел.

-              Идем на дозаправку. - решил лейтенант, - Сколько там до базы?

-              Лейтенант, на базе пусто! - отказался пилот, - Надо на носитель возвращаться.

-              Почему это пусто? - удивился Стейни, - Я ведомость запасов видел, там должна быть горючка на два десятка полных заправок! Все. как положено!

-              Может, и было, но все вывезено. - пожал плечами пилот, - Приказ капитана... -Хшзров кх... кх... - подавился последним словом лейтензнт.

В присутствии преданного Халиму погонщика-десятника, ругать капитана было неразумно.

-              Идем на носитель. - принял решение лейтенант.

-              Принято. - кивнул пилот, - Идем на носитель!

Шзттл, приподняв носовую часть, стал разгоняться, но в этом момент пискнул сканер, нащупав что-то в море джунглей.

-              Стоп! Лево пятнадцать, объект!

Первый пилот отреагировал, прекратив разгон и направившись к замеченной сканером цели.

-              Это инженерный серв. в движении! - обрадовался Стейни, - Скорость уравнивай, прощупаем получше! Пилот, подчиняясь команде, сбросил скорость до минимума, практически зависнув на одном месте.

-              Хорошо... хорошо... - сосредоточился лейтенант, - Щупаем маршрут!

Десяток минут шаттл еле полз, а лейтенант с помощью сканера пристально следил за целеустремленно двигающимся сервом.

-              Лейтенант! - снова высунулся второй пилот, - Всё! Либо сейчас возвращаемся, либо только на местную базу. А там ждем заправщик и множество неприятностей от капитана!

-              Возвращаемся. - ответил Стейни.

Дальше следить за сервом было бесполезно. Похоже, тот двигался в автоматическом режиме, придерживаясь заданного курса. Лейтенант успел наставить маркеров на карте, и мысленно прочертил прямую пинию, по которой двигался серв. Куда он двигался, было неизвестно, но, исходя из скорости серва. примерно вычислить начальную точку маршрута было проще простого.

102

Дикий, стоя у тестового стенда, рассматривал странный изогнутый цилиндр.

-              Фера! - подошел к нему герцог, тоже покинувший укрытие. - Что ты т-там нашел? -Дик. видишь? - Дикий ткнул пальцем в несколько мест на цилиндре.

-              Что я д-должен увидеть? - вскользь бросил взгляд Дик.

-              Это ходовой инициатор сервоприводов. - пояснил Дикий, - Едва ли не самая важная деталь...

-              Я имею понятие о технике. - прервал его герцог, - База второго уровня по сервоприводным механизмам. Я не пойму, что ты такого увидел? Деталь как деталь, потертая, бывшая в работе.

-Хех. Имеет он понятие... - усмехнулся Дикий, - Смотри сюда, как раз на эти потертости. Видишь? -Нет.

-              Неоднородный материал. - пояснил Дикий, - Вроде бы не видно, но если присмотреться... Деталь должна быть полностью выполнена из керонита-три. а тут. похоже, только верхний слой... А под ним ферлин. Вес одинаков, структура похожа, но вот проводимость хуже. На сканере материалов тоже отражается в пределах погрешности.

-              А к-какты материал определил? - приподнял бровь герцог, - Это же с-специализированная база!

-              Изучена. - нехотя ответил Дикий, - Взял с бонусной скидкой... -Хм. - задумался герцог. - Говоришь, п-проводимость хуже?

-              Хуже. При движении это добавляет лишние градусы, инициатор перегревается и серв с запозданием реагирует на команды.

-              Кому это н-надо? - удивился герцог, - Кто-то с-специально снижает боеготовность войск? Д-диверсия?!

-              Нет. тут дело в другом, - усмехнулся Дикий, - О боеготовности Десанта никто и не задумывался. Деньги виноваты... Ферлин раз в десять дешевле керонита-три. А обслуживающие техники и операторы сервов вряд ли обращают внимание на такие мелочи. Кроме того, не думаю, что они знают, на что именно нужно свое внимание обращать...

-              М-да! - глубокомысленно произнес герцог, - Похоже, на этом д-деле кто-то неплохо з-заработзл!

-              М-да... - мрачно ответил Дикий, - Кто-то на этом очень хорошо заработал! Плохо то, что из-за этого погибли парни из моего взвода!

103

На носителе в экипаже шаттла, выделенного для поиска беглецов, произошли изменения. Сменился второй пилот.

Толь, первый пилот десантного шаттла, все же решил избавиться от безалаберного напарника и подал рапорт с просьбой перевести того в другое подразделение.

Сержант Елдер, недавно ставший первым помощником капитана, не глядя подписал этот рапорт. Он был завален работой, о которой не имел никакого понятия, а поэтому досконально разбираться в причинах не посчитал нужным.

Второй пилот транспортно-пассажирской машины получил долгожданный перевод! Еще бы: оклад второго пилота десантной машины был гораздо выше оклада второго пилота обычного транспортника! Да. конечно, и риск был выше... но боевое десантирование осуществлялось очень редко! В основном пилоты боевых десантных машин просто тренировались и отдыхали, в то время как транспортники работали постоянно.

-              О, Спящие! - бурчал первый пилот транспортного шаттла. - Дали же напарничка! В учетке сплошные замечания и штрафы за испорченное оборудование!

-              Что? - обернулся к нему Пшек.

-              Ничего! - зло рявкнул первый пилот, - Ты машину проверил?

-              А? Да! - дернулся от неожиданности Пшек, случайно включив ручное управление. - Ай, хшары! Как же это дерьмо выключается?

Пшек нервно шарил руками по пульту, не в силах найти выключатель.

-              Справа, придурок! - вновь рявкнул первый пилот, снова заставив нового напарника дернуться и занервничать еще больше.

-              Где? Это? - спросил разнервничавшийся Пшек. и. не дожидаясь ответа, щелкнул клавишей.

-              Не...! - отчаянный крик первого пилота заглушил рев и треск, ворвавшийся в шаттл через распахнутый погрузочный пандус.

-              Идиот! - дождавшись, пока все закончится, прошипел первый пилот, покидая кабину и выходя в стартовый бокс.

Шаттл, и так бывший весь в копоти от многократных взлетов и поездок, визуально стал еще чернее. Впрочем, как и все остальное в боксе!

-              Ты что наделал, придурок? - зло зашипел первый пилот, сжав кулаки и наступая на Пшека, - Ты что натворил?

-              Суози! - прохрипела связь. - Что у вас там происходит? ИскИн доложил о нештатной ситуации!

-              Диспетчер? - спросил первый пилот, и, покосившись на замершего Пшека захлопнул забрало шлема, лишив напарника возможности подслушивать.

-              Да. Суози. диспетчер! А ты кого хотел услышать на этом канале, посланника Спящих? - съязвил собеседник, - Что, хшар тебя забери, произошло?

-              Полная хрень! - отрезал первый пилот, - Слушай, что за напарника вы мне подсунули? Этот идиот включил ручное управление и отстрелил ложный контур со всеми ловушками!

-А-а-а... ясно! Ало поводу напарника... Хм... - хмыкнул диспетчер. - По поводу напарника вопросы не ко мне. а к сержанту Елдеру! Он у нас первый помощник, он и назначение подписал.

-А. хшар все это забери... - начал было ругаться пилот, но был прерван ехидным голосом диспетчера. - Суози. у тебя вылет по плану через десять минут, ты не забыл? Ато, может быть, доложить о твоей неготовности?

-              Не надо! Через десять минут будем полностью готовы! - испугался Суози.

Неготовность к плановому вылету по вине экипажа грозила крупным денежным штрафом, а идти на такие финансовые потери из-за глупого напарника пилот не хотел.

-              Пшек. хшаров болт! - рявкнул он. открыв забрало, - Исправляй то. что натворил! На все про все у тебя пять минут! Через шесть минут придет грузиться десант, через десять минут вылет. Если вылет нам отменят, я не знаю что с тобой сделаю!

Махнув рукой, Суози демонстративно отправился в кабину, всем видом показывая, что помогать нерадивому напарнику он не намерен.

-              О-о-о! Мать Спящих! - простонал Пшек. лихорадочно мечась по закопченному боксу, - Вот же гадская задница!

Быстрый обмен данными с ИскИном показал, что для доставки со склада полного комплекта и перезарядки пусковых устройств потребуется не меньше пятнадцати минут. Это было слишком долго! Поэтому Пшек, который когда-то работал обычным техником пятого, самого низшего, ранга, с трудом кое-что вспомнил про устройство шаттла и полез под днище.

-              Вот так-то лучше! - удовлетворенно пробормотал он. захлопывая последний лючок.

Контактные выводы он замкнул напрямую, а датчики заполнения замазал копотью. Теперь на любой запрос должен был приходить ответ: «Все в норме».

-А-а-а... - махнул он рукой, забираясь на погрузочный пандус вслед за последним рабом-десантником, - Нормально все будет! А как вернемся, так встанем на плановое обслуживание, и сервы все исправят.

-              Ну что? - спросил Суози устраивавшегося на своем ложементе Пшека. - Все сделал?

-              Конечно! - ответил Пшек. молясь про себя всем богам, чтобы первый же тест не вскрыл его обман.

-Хм... действительно! - Суози. действительно запустивший проверочный тест, удовлетворился показаниями приборов. -Аты что, сомневался? - в показном изумлении спросил Пшек.

- Я и сейчас сомневаюсь! - буркнул Суози. но все же связался с диспетчерской: - Десант на борту. Статус - зеленый. К вылету готов!

- Ха! Действительно готов! - удивился диспетчер, но тут же сменил шутливый тон на официальный: - Вылет разрешаю, коридор три-пять-три. Удачи вам в поисках!

Диспетчерская смена всегда была в курсе, кто, куда и с какой целью летит. На то они и были диспетчерами!

104-105

Дикий и герцог стояли уже добрый десяток минут, глядя на шустро работающего инженерного серва. К этому моменту от окончательно выведенного из строя боевого серва. над которым и трудился инженерный механизм, остался один остов.

Второй боевой серв вяло топтался рядом. Его блок управления был поврежден, и машина практически не реагировала на команды Дикого, автоматически выполняя заложенный алгоритм. Время от времени внутри его корпуса что-то перемыкало, раздавался резкий щелчок и сверкание. Механизм ненадолго замирал... и продолжал топтание. Иноща срабатывал блок связи, и серв кидал на сеть Дикому глиф-значок с подтверждением нахождения на боевом дежурстве и перечень неисправностей. Команды, которые отдавал Дикий, до серва не доходили.

-              Серв нашел шаттл. - вдруг произнес Дикий, - Дальше отправляю его в полном автоматическом режиме на обследование корабля. Объявляй сбор своим людям. Пусть готовятся. Через пару часов твой Царт из капсулы вылезет, тогда и выдвинемся.

-Х-хо-орошо! - ответил герцог, предупреждая оставшихся в живых гвардейцев.

То же самое сделал и Дикий, и в скором времени вокруг них началась неспешная суета. Люди что-то собирали, переносили с места на место и складывали в указанной точке сбора.

-              Кстати, ты зря не прислушался к моим словам. - заметил Дикий.

-              Ч-что? - погруженный в свои мысли герцог не сразу понял, что к нему обращаются.

-              Ты зря ко мне не прислушался, говорю. - повторил Дикий. - Заметь, что здесь батареи сервов заряд хорошо держат. Разряжаются немного быстрее, но в пределах нормы.

-              И что? - удивился Дик.

-              В отчете лейтенанта говорится, что по планете износили удары в том числе и биовормом. Это ведь была индустриально развитая, центральная планета сектора. Выпущенный биоворм оккупирует все каналы управления...

-              П-подожди! - остановил его герцог, - Т-ты хочешь сказать, ч-что это не просто п-планетарная аномалия?

-              Нет. не планетарная! - подтвердил Дикий, - После падения корабль развалился на множество обломков, но центральная часть с медицинским и исследовательским сектором уцелела, хотя и ушла глубоко под землю. Древние заботились о своих бойцах...

-              И ч-что? - возбужденно спросил герцог, пропустив мимо ушей слова о ценности солдат.

-              Лейтенант находился в медкапсуле и остался жив. Реакторы корабля были разбиты, а батареи никогда не могли вечно держать заряд. - вздохнул Дикий, - Мед-лейтенант Дэн Ткачук оказался перед выбором: тихо угаснуть в медкапсуле или бороться. Как настоящий офицер он выбрал борьбу! Будучи еще и неплохим техником, он собрал установку, вытягивающую крохи энергии из модифицированного биоворма. Биоворм тянул энергию снаружи корабля, а установка постепенно восполняла заряд батарей. Лейтенант в это время находился в медкапсуле под стазис-полем. Оставшиеся сервы чинили внутри обломка все, что могли, и копали выход наружу... но обломок ушел в землю слишком глубоко! Ведь это место для базы вы выбрали не случайно, так?

-              Да. д-джунгли в этом м-месте были г-гораздо реже, и чудовищ п-почти не было! Я читал отчеты. - подтвердил герцог. - А к-когда стали в-выкапывать котлован под базу, н-нашли пещеру и начались с-странности с энергией. Т-тогда-то я и заинтересовался этим м-местом!

-              Биоворму было все равно, из чего тянуть эрги. - кивнул Дикий, - Будь то дерево или живое существо. Вы ведь и гарнизон недаром так часто меняли?

-              Д-да. Через н-несколько н-недель солдаты т-теряли силы. - вновь подтвердил герцог.

-А твоя личная охрана и ты сам находились в особо экранированных помещениях с множеством степеней защиты. - в такт своим мыслям кивнул Дикий, - Потому-то вы и не страдали от бессилия.

-Да, защита была максимальной. И еще л-люмиполе. Между прочим, м-моя разработка! - не удержался герцог, - 3-значит, биоворм?

-              Да. Биоворм. - раздельно и четко ответил Дикий, - Живет недолго, не выносит резких перепадов температур, при длительном отрыве от точки-реактора теряет активность и погибает. Исходников нет. Если хочешь его изучить, то делать это надо на планете, рядом с...

Дикого прервал боевой серв. Видимо, внутри механизма что-то замкнуло в очередной раз. но при этом прочистило поврежденные электронные мозги.

Снова кинув своему оператору глиф-уведомление «нахожусь в боевой готовности», боевой механизм сразу же добавил значок «обнаружен вражеский объект». Присев на задние опоры и задрав орудие вверх, серв открыл стрельбу, не реагируя на приказ «выйти из боевого режима».

Над верхушками деревьев что-то сверкнуло, а через несколько мгновений кроны лесных исполинов с треском и скрежетом пробил дымящий шаттл, с воем и грохотом рухнувший в густые джунгли в сотне метров от расчищенной территории.

Благополучно пробив атмосферу планеты и вернувшись на ту точку, с которой с которой пришлось уходить на дозаправку, шаттл завис на месте, слегка покачиваясь на антигравах.

-              Лейтенант, прием! - Суози. хорошо помнивший строгость бывшего первого помощника, не решился высовываться из кабины и вызвал Стейни по внутренней связи, - Мы на точке. Дальнейшие указания?

Да. конечно, сейчас лейтенант - всего лишь оператор скан-комплекса. но кто знает, как повернется судьба. Ведь еще пару дней назад никто в команде и предположить не мог. что «грозного лейтенанта» понизят в должности и заставят выполнять работу, на которую обычно назначали техников третьего ранга...

-              Пройдем дальше по маршруту, вектор обозначил. Попробуем того серва найти, проверим теоретические выкладки... - задумчиво ответил лейтенант. - Если найдем, дам новую точку. Все. поехали!

Развернувшись на новый курс, шзттл с небольшим ускорением двинулся вдоль линии, обозначенной лейтенантом на карте. Через несколько десятков минут неспешного полета сканер лейтенанта радостно пискнул, нащупав уже знакомый объект.

Инженерный серв все также целеустремленно двигался к одной ему ведомой цели.

-              Что делаем, лейтенант? - вновь подал голос Суози.

-              Смотрим пока за сервом. Чувствую, он уже близок к концу своего маршрута. Скорость ниже держит, скорее всего сенсорами все вокруг щупает. И поднимись немного выше, чтобы он нас случайно не нашел! На пятьдесят метров, этого хватит.

-              Принял. - спокойно ответил Суози. поднимая шаттл на полсотни метров вверх. Лейтенант же тем временем включил оптику, решив визуально понаблюдать за сервом.

Сервомеханизм, действительно приближавшийся к конечной точке своего маршрута, напрягал все сенсоры своего маломощного сенсорного блока, стараясь найти нечто, необходимое своему оператору.

Слабость сенсоров была обусловлена тем. что серва проектировали для внутрикорабельных работ, где излишняя мощность была совершенно не нужна. Дальности обнаружения в тридцать-пятьдесят метров вполне хватало для передвижения и планирования маршрута в коротких и узких корабельных коридорах и тупиках.

Выйдя на небольшую полянку, относительно свободную от зарослей, серв приподнялся, максимально распрямив опоры. На пределе дальности обнаружения сенсоры нащупали массу, состоящую из композитного материала. Скинув очередной ретранслятор серв осторожно посеменил вперед, подключив оптику.

Объект, к которому стремился серв. весь был покрыт лианами и вьющимися травами. Растительности было так много, что она успешно выполняла роль естественной маскировки, закрывая от оптических датчиков четкие линии обводов шаттла и экранируя от широкополосных сканеров композит атмосферной брони.

Неспешно двигавшийся серв был, конечно, заляпан грязью и соком растений, но такой маскировки не имел, и потому четко светился на сканере лейтенанта Стейни. да и оптические датчики нет-нет, да и вылавливали серва в разрывах крон деревьев.

-              Что там. лейтенант? - спросил Суози. которому надоело почти неподвижно висеть на одном месте.

-              Серва рассматриваю. - отозвался Стейни, - Интересно, что за модель. Монархи сделали или федераты? Пока что не понимаю, видно его урывками.

-А можно и я посмотрю? - поинтересовался пилот, - У моего брата своя ремонтная мастерская, я многие модели знаю.

-              Смотри! - великодушно разрешил лейтенант, подключая к визуальной картинке и пилота.

-              М-м-м... Ближе можно? Еще ближе! Еще! - просил Суози. получивший картинку.

Ему хотелось блеснуть знаниями и первым распознать модель серва. Лейтенант, все понявший и поддавшийся духу- соревнования. укрупнял картинку больше и больше, ловя объективами камер движущийся сервомеханизм.

-              Сейчас... секунду... сейчас широкий просвет будет! - азартно выпалил пилот, - Еще минутку...

В большом разрыве крон деревьев двигающегося серва стало видно как на ладони, но потеки грязи и ошметки растительности скрадывали линии, затрудняя опознание. Лейтенант и пилот смотрели во все глаза, стараясь найти характерные черты, присущие каждой модели инженерных механизмов.

Внезапно земля вспучилась. Вылетевшие то ли корни, то ли щупальца, оплели серва и утащили его под слой дерна.

-              Арр-х-шш! - одновременно дернулись и лейтенант, и пилот.

При максимальном разрешении объективов создалось впечатление, что то. что рванулось вверх и утащило серва, рванулось прямо в лица наблюдавших!

Резко выпрямившийся лейтенант просто ударился шлемом своего ББС о борт, а вот дернувшийся пилот отправил шаттл в замысловатый кульбит, разом потеряв запас высоты и чудом удержав корабль над самыми верхушками деревьев.

-              Опасный маневр! Опасность столкновения! Наберите высоту! Второй пилот неактивен! - заголосил слабенький ИскИн шаттла, а на канале внешней связи возник диспетчер: - Что там у вас происходит!?

-              Уходили от предполагаемого зенитного огня! - вместо ошеломленного Суози ответил лейтенант, быстрее сориентировавшийся в обстановке.

- Что со вторым пилотом? - спросил диспетчер.

-              Мертв. - ответил уже Суози, расширенными в ужасе глазами глядя на застывшее у него в ногах тело, - Вылетел из ложемента, сломал себе шею.

Пшек, расслабившийся в спокойном полете и пренебрегший правилами безопасности, раскрыл паутину страховочных ремней, крепко фиксировавших его в пилот-ложементе. При резком маневре шаттла его просто выбросило, кубарем прокатив по кабине...

-              Что вы там делали? - в канале связи возник голос капитана.

-              Нашли рабочего серва. отслеживали. - ответил Халиму лейтенант, - Сейчас выстроили его приблизительный маршрут, ориентировочно можем найти начальную точку. Доставим на базу тело второго пилота, и приступим к поискам.

-              Так ищите! Не тяните время! - начал ругаться Халим.

-              При гибели члена экипаже в плановом вылете положено вылет прервать, погибшего доставить на корабль-носитель, провести расследование! - ответил Стейни.

-              Присваиваю этому вылету статус «боевой»! Приказываю продолжать! Хшар вас забери! - выругался Халим и отключился. Пару минут Стейни молча осмысливал приказ.

-А... Спящие! - в сердца произнес он, - Пилот, идем по маршруту!

-              Лейтенант... - несмело произнес Суози, - Мне второй пилот нужен...

-              Сейчас, займу его хшарово место! Знаний для этого достаточно, Спящие их прими! - ругнулся Стейни, - Десятник! Помоги достать этого недоумка и закрепи его где-нибудь!

Через несколько минут суеты тело было извлечено из кабины, а в ложементе второго пилота закрепился перебравшийся туда лейтенант.

-              Продолжаем вылет! - рыкнул он. застегивая паутину ремней.

-              Принял. - ответил Суози. плавно разгоняя шаттл. Десяток минут прошел в молчании.

-              Лейтенант! - тихо позвал пилот.

-              Что тебе? - обернулся к нему хмурый Стейни.

-              Спасибо, лейтенант! - с чувством произнес пилот.

-              Не за что. Не твоя вина! - буркнул Стейни, отворачиваясь.

Пилот лишь с облегчением вздохнул. Лейтенант, прикрывший его задницу, предстал перед ним в другом свете. За потерю напарника в не боевой обстановке пилоту грозил как минимум крупный штраф, а как максимум судебное разбирательство. Лейтенант же. официально сообщив о предполагаемой атаке, снял с Суози вину за резкий маневр, подтвердив гибель Пшека по его собственной халатности. А максимумом за эту провинность было замечание...

Точка на карте, поставленная лейтенантом как предполагаемое место старта серва. приближалась с каждой секундой. Сканер в салоне шаттла тихо попискивал, подтверждая свою работу.

-              Снижайся. - через пару минут дал указание Стейни. - Ход самый малый, идем по кругу. Сержант! Последи за сканером!

-              Не могу. - ответил десятник-сержант, погонщик рабов-пехотинцев. - Не умею. -Хшар тебя возьми! - ругнулся Стейни, - Суози, теперь сам сможешь?

-              Не смогу. - отрицательно мотнул головой пилот, а лейтенант сморщился, как будто укусил незрелый лимон. -Аза сканером следить сможешь? - поинтересовался он.

-              За сканером смогу.

-              Управление лейтенанту отдай! - возник голосХалима, снова с помощью диспетчеров подключившегося к переговорам, - А сам к сканеру иди. Исполняй!

-Передавай управление. А сам иди к сканеру, выполняй распоряжение капитана, - хмуро повторил приказ лейтенант. - С этой машинкой я и в одиночку управлюсь!

-              Передаю управление второму пилоту. - через несколько секунд отозвался Суози, дав распоряжение ИскИну, и отстегнул страховочные ремни.

Пауза была вызвана тем, что пилот раздумывал. Правилами было запрещено передавать управление без веской причины, но ведь прямой приказ капитана... Суози решил не рисковать и все же выполнить приказ, идущий вразрез всем инструкциям.

При передаче управления шаттл качнулся, и лейтенант добавил двигателям ориентации тягу, выравнивая корабль. От выхлопа двигателей качнувшиеся чуть сильнее кроны деревьев открыли под брюхом шаттла свободное окно, а оставшийся без присмотра сканер часто-часто запищал, рисуя на тактической карте найденные его лучами объекты.

Отстегнувшийся Суози только-только стал подниматься из пилот-ложемента, как ожил ИскИн.

-              Обнаружено направленное излучение. Регистрирую захват системой наведения. Рекомендовано: маневр уклонения, отстрел ловушек!

Стейни бросил шаттл в сторону, но было уже поздно. С резкими хлопками в слабой броне грузопассажирского шаттла стали возникать пробоины. Ни одна из ловушек, предназначенных для сбивания прицела системам наведения противника, так не отстрелилась.

-              Повреждение системы управления. Повреждение системы навигации. Повреждение системы связи. Повреждение контура охлаждения. Гра-генератор вышел из строя! Левый маршевый двигатель вышел из строя! - ИскИн принялся нудно перечислять полученные повреждения.

Шаттл. не поддерживаемый больше разбитым генератором гравитации и закручиваемый влево оставшимся в строю правым маршевым двигателем, проломил кроны деревьев и с воем устремился к земле.

106-108

Все произошло настолько внезапно, что никто из готовившихся к маршу бойцов так ничего и не понял. Только тогда, когда сбитый шаттл тяжело ударился о землю, все встрепенулись.

-А. хшар тебя возьми! - Дикий подскочил к непослушному серву и в сердцах ударил того по корпусу.

От удара во внутренностях механизма что-то вновь перемкнуло, и. видимо, отданный ранее приказ дошел до поврежденного опока управления.

-              Выхожу из боевого режима.

Бросив глиф-уведомление на сеть Дикому серв сложил опоры, перейдя в режим ожидания.

-              Чтоб тебя! - Дикий еще раз ударил по корпусу, - Нет бы парой минут раньше!

-              Что это было? - подбежал к нему один из бойцов. - Что случилось?

-              Сбили поисковый шаттл! Теперь про спокойные сборы можно забыть! - прорычал Дикий. - В темпе! Собирайтесь быстрее, через полчаса мы должны выйти!

Со стороны коптящего в джунглях шаттла раздался резкий скрежет, а затем частые хлопки заработавших пехотных рейлганов. перемежаемые ядовитым шипением плазменных зарядов. Хлопки выстрелов и шипение раздавались все реже и реже, пока почти совсем не прекратились. Только иногда продолжали хлопать редкие одиночные выстрелы.

Судя по всему, оставшиеся в живых берегли заряды... или, скорее даже, оставшийся живым! Все говорило о том. что работал только один рейлган. Временной промежуток как раз совпадал с циклом заряда батареи.

-Дик... - Дикий обернулся к герцогу, стоящему рядом и тоже прислушивающемуся к звукам редких выстрелов. - А ведь это, похоже, не раб-пехотинец работает! Может, попробуем захватить? Хоть какая-то свежая информация появится.

-              С-согласен! - кивнул герцог. - Н-надо людей собрать.

-              Не надо рисковать людьми. - остановил его Дикий, - Обойдусь сервами.

107

Диспетчер корабля-носителя вот уже добрый десяток минут вызывал капитана. Халим, ушедший с мостика в свою каюту, не отзывался. Диспетчер, ставший терять терпение несмотря на всю свою выдержку, все вызывал и вызывал, пока в окошке связи не появилось раскрасневшееся лицо капитана.

-              Что тебе надо! - закричал Халим, - Вы что там, не можете без меня десять минут прожить? Может, у меня живот прихватило, а вы все вызываете и вызываете!

-              Господин капитан, у нас происшествие. - доложил диспетчер. - Поисковый шаттл сбит, на запросы не отвечает. Биометрия экипажа и десанта не идет!

-              Готовьте спасательную операцию и десант! - распорядился было Халим, но тут же отменил свой приказ, - Нет! Все отставить! Готовьте только орбитальный удар! После удара уходим.

В его голову пришла шикарнейшая идея!

Герцога, скрывшегося в этих адских джунглях, пленить не получится, это он уже понял. Убитый лейтенант охраны предоставил факты, что интересовавший его подопечный действительно мертв. А гибель в сбитом шаттле рабов- десантников и их погонщика, участвовавших в расстреле сдавшихся бойцов-монархов, вычеркивало из списка живых последних свидетелей его зверств. Про неугодного лейтенанта Халим даже не вспомнил.

-              А как же наши люди? - спросил диспетчер.

-              Они уже мертвы! - отрезал Халим. - В этих хшаровых джунглях люди дохнут, как мухи. Мы их не спасем, но хотя бы накажем наших врагов. Я на станцию, осмотрю все еще раз. Подготовьте корабль к вылету. Исполнять!

Диспетчер молча отключился, а Халим, спешно собравшись, отправился на станцию. В его голову пришла еще одна «шикарная идея».

108

Шзттл. с громким скрежетом обрушившийся на землю, замер. Откуда-то тянуло гарью, стоял громкий треск коротких замыканий.

- Эвакуация! - прохрипел лейтенант, пытаясь скинуть с себя тяжелое тело Суози.

Пилот, так и не успевший перебраться к сканеру и закрепиться, разделил судьбу своего напарника. Беспорядочное вращение подбитой машины сначала выкинуло его, нелепо растопырившего руки, в десантный дек. потом протащило по всему деку, ударяя им обо все выступающие части, а в довершение ко всему с размаху припечатало о борт и вкинуло обратно в кабину, когда шаттл ударился о землю.

Сигнализаторы на панели управления моргали красным тревожным светом, а ИскИн шаттла... да какой там ИскИн! Скудоумный управляющий блок! ИскИном его назвали лишь для того, чтобы повыше поднять цену летающей машины! Так этот управляющий опок, прерываемый короткими замыканиями, отчаянно пытался доложить о полученных шаттлом повреждениях. Но даже коротких обрывков информации хватило Стейни для понимания: машина больше не взлетит, а перегретый блок реактора может взорваться в любую минуту, несмотря на все предпринятые меры!

- Эвакуация! - вновь прохрипел Стейни, все же столкнув с себя тело пилота.

Рабы-десантники уже успели откинуть страховочные скобы и неспешно приводили в порядок себя и амуницию. Двое из десятка пытались вытащить погонщика-сержанта, зажатого сорванным с креплений сканером. Судя по тому, как погонщик тряс головой, ему серьезно досталось!

- Выводи людей! - приказал лейтенант, пытаясь достать из покореженной настенной ниши укороченный рейлган. штатное вооружение пилота на случай непредвиденных ситуаций.

Погонщик очумело кивнул, видимо, не успев окончательно прийти в себя, а получивший команду раб-пехотинец вырвал из зажима рукоять аварийного открытия погрузочной рампы. Створки со скрежетом и грохотом отстрелились, и первая пятерка бойцов выскочила наружу, в зеленое месиво джунглей, выполняя тактическую схему «прикрытие выездки» и держа оружие наизготовку.

Вторая пятерка с оставшимся позади их погонщиком тоже шагнула было вперед, но раздавшаяся снаружи отчаянная стрельба вкупе с дикими криками заставили их упасть на одно колено и настороженно вскинуть стволы. Большего они сделать не успели.

В открытый проем валом повалили жители джунглей, охочие до свежей добычи. Их мало волновало то, что первые ряды оказались буквально выкошены выстрелами людей! Местных страшилищ не испугал даже жар от выпущенного в упор плазменного заряда! Почувствовав вкус крови, они рвались вперед - к таким вкусным человеческим тепам!

Оборона продержалась не дольше десятка секунд Прорвавшееся под потолком существо вцепилась в лицо погонщика, поливавшего вал тварей из скорострельного штурмового игольника и... наверное, из-за контузии, не закрывшего забрало шлема. Сержант-погонщик отчаянно закричал и дернул стволом вниз, прошив бронебойными иглами спины трех из пяти своих бойцов.

Вдруг твари, только что валом валившие внутрь шаттла, заметались в разные стороны и... разбежались. Рабы, не получая больше команд от убитого погонщика, продолжали тупо стрелять по малейшему шевелению, замеченному в зеленом месиве.

Из переплетения растений высунулась здоровенная уродливая голова и пристально взглянула на свою будущую добычу. Пехотинцы, не моргнув и глазом, сделали по новой твари слаженный залп. Жалящие попадания зарядов голове не понравились, и она убралась обратно в джунгли... но только для того, чтобы в следующую секунду с невиданной скоростью выметнуться вновь и вцепиться страшными загнутыми зубами в одного из бойцов!

Раб. перекушенный пополам несмотря на надетую на него броню, погиб мгновенно. Последний оставшийся в живых пехотинец все так же молча всадил в длинную шею. на которой эта голова и держалась, полную очередь зарядов рейлгана. Твари это не понравилось, голова дернулась в сторону и ударилась о борт, попутно расплющив об этот же борт причинившего ей боль бойца. Недолгое время тварь ревела, мотая головой из стороны в сторону, но затем успокоилась и накинулась на не успевшие еще остыть тела. Сожрав троих без остатка, чудовище успокоилось, но тут вновь полезли более мелкие твари.

Смелые и отчаянные выхватывали куски из-под носа гиганта, на что тот смотрел с некой снисходительностью. Еще более смелые, а. главное, глазастые, замечали Стейни. и пытались прорваться к нему в кабину. Их-то лейтенант и отстреливал, стараясь ненароком не попасть по огромной морде длинношеего гиганта. Эта вакханалия продолжалось уже больше десятка минут...

109-110

Лейтенант Стейни отбивался из последних сил. Местную хищную живность, так и норовящую добраться до его тела, периодически приходилось отбивать кулаками. Десяток секунд цикла перезарядки зарядного контура облегченного пехотного рейлгана оказался слишком долгим для ведения такого скоростного и маневренного боя!

Стейни с тоской посмотрел на штурмовой игольник, валявшийся на попу шаттла в каких-то пяти-шести шагах от кабины пилотов... Но нет! Оставить кабину и выбраться в открытое пространство десантного дека станет верной гибелью!

Лейтенант, выбив кулаком обратно в десантный дек очередную страшную морду, в который раз мысленно поблагодарил своего отца и всех Спящих. Отец настоял на том. чтобы он. Стейни. купил себе не слишком новый, но в то же время и не совсем устаревший ББС. а Спящие... Спящие не дали ему, молодому и глупому энсину, только что получившему свой первый офицерский патент, по примеру товарищей весело прокутить все имеющиеся сбережения в ознаменование начала новой жизни. Ведь только вмешательством Спящих можно назвать то, что на самом пороге увеселительного заведения к нему на сеть упало уведомление о срочном выходе на патрулирование малого сторожевого корабля, назначение на который было получено сразу после получения патента! С тех пор верный боевой бронескафандр исправно служил ему вот уже четвертый десяток лет.

Жители хищных джунглей, взбудораженные падением шаттла, в считанные минуты растерзали десяток десантников с погонщиком, стоило только выбраться наружу первой пятерке. Сейчас местные твари с рычанием, шипением и повизгиванием терзали остатки тел бойцов, так не успевших выбраться из шаттла.

Вдруг мелкие твари насторожились, а голова гиганта приподнялась над полом и... шустро убралась обратно в переплетение растений. Живность, догрызавшая останки десантников, заметалась по десантному деку и тоже выскочила наружу, без следа растворившись в полумраке.

Стейни облегченно вздохнул. Эта передышка была ему жизненно необходима! Он покосился на штурмовой игольник, все так же валявшийся на полу шзттла. но выбраться за ним так и не решился. Его внимание привлек странный звук. Аудиодатчики боевого скафа отфильтровали и очистили звучание, передав в уши Стейни прерывистое жужжание и потрескивания, характерные для работы сервомеханизмов. Выставив рейлган из кабины в режиме «огонь-по-готовности», лейтенант затаился.

После всего произошедшего он больше не ждал ничего хорошего.

110

В поле зрения что-то мелькнуло. Затем еще раз, потом еще и еще. Затаившийся лейтенант ждал.

Мельтешение возникало все чаще и чаще, пока, наконец, не показался корпус инженерного серва. орудовавшего ионным резаком и шустро расчищавшего от зарослей пространство перед аварийно отстреленной аппарелью десантного дека. За спиной серва. во все больше и больше расширявшейся прорехе в зелени, стала видна уже расчищенная площадка, по периметру которой трудились такие же механизмы.

Такблок скафа радостно пискнул, проводя идентификацию обнаруженных целей и размещая их на тактической карте. Список цепей множился по мере убирания зелени, мешающей работе сканера скафа.

-              Инженерно-ремонтный серв, Формант, нейтрален. Инженерно-ремонтный серв. Формант, нейтрален. Инженерно- ремонтный серв. Арбетар, нейтрален. - вчитался в пометки сканера лейтенант.

Распознанные нейтральные цели отмечались бледно-голубым цветом. Четыре... нет, пять сервов трудились вокруг сбитого шаттла. Вдруг такблок зажег красную точку.

-              Средний боевой скафандр, Федерация, враждебен.- уловил Стейни краткую информацию перед тем, как нажать спусковой сенсор.

Рейлган выдал короткую очередь.

-              Попаданий нет. - моментально отозвался такблок.

-              Какой быстрый, хшаров друг! - одобрительно и беззлобно ругнулся лейтенант, отдавая должное неизвестному противнику.

За краткий миг ощутить чужое внимание и исчезнуть из поля зрения, сбивая прицел, смог бы далеко не каждый! А ведь еще и тяготение повышенное...

-              Точно, спец. Хорошо же герцог свою охрану гоняет... - пробормотал вслух Стейни, всеми доступными средствами выискивая противника.

В том, что неизвестный - боец личной охраны герцога, лейтенант даже не сомневался. Краткий допрос пленного лейтенант охраны, проведенный им сразу после штурма, дал предельно четкую информацию: на планете было только два взвода герцогской охраны, группа герцогских же специалистов и взвод желторотых новобранцев-федератов, отправленных на планету в качестве усиления.

Такблок, бледно-розовым цветом отмечавший предположительное перемещение противника, опять пискнул, вновь зажигая яркую красную точку на тактической карте. Вот только зажег он ее совсем не в том месте, куда по его расчетам двигался противник! Поэтому Стейни. сопровождавший стволом рейлгана маркер предположительного контакта на визоре шлема, потратил лишнюю секунду, чтобы довернуть оружие.

Рейлган отстучал положенные три заряда и ушел в десяти секундный цикл перезарядки. Лейтенант стрелял полным выбросом. Одиночный заряд просто не пробил бы броню среднего бронескафа федерата!

Такблок вновь пискнул, а перед самым входом в десантный дек промелькнула фигура в СБС, подобравшись еще ближе и заняв выгодную позицию. Вражеский боец угадал именно тот момент, когда оружие лейтенанта перезаряжалось! Или... не угадал, а точно рассчитал?

-              Хшзров спец! - вновь ругнулся Стейни, но уже не так беззлобно, как раньше.

Такблок слегка притушил яркие метки двух инженерных сервов. переместив их по обе стороны лежавшего шаттла. По- видимому, эти инженерные механизмы расчищали пространство вокруг сбитой машины, в то время как остальные продолжали вырубать джунгли перед десантным деком, увеличивая свободное пространство и отгоняя местных тварей.

Стейни приготовился к штурму, но вместо этого раздался грохот с обеих сторон от кабины. Сервы. пропавшие из поля зрения, срезали основной и эвакуационный люки, открывая дополнительные входы!

-Хшар тебя возьми! - оскалился лейтенант, водя стволом из стороны в сторону.

Такблок зажигал красную точку то с одной стороны шаттла, то с другой. Стейни не стрелял, пытаясь поймать в прицел цель и понимая, что враг для него слишком быстр!

111-112

Метания противника продолжались несколько минут, и лейтенант весь взмок, крутя стволом рейлгана справа налево и обратно.

-              Хшар тебя забери! - вновь выругался Стейни.

В тесной кабине шаттла, как и на всей, впрочем, планете, было душно, влажно и тяжело. Кпиматизатор ВВС, не рассчитанный на такие нагрузки, не справлялся, и глаза лейтенанта заливал пот. При этой сипе тяжести, невзирая на сервоусилители скафа. он чувствовал себя вялой раздавленной лягушкой, а вражеский боец как ни в чем ни бывало продолжал быстро перемещаться!

-              Эй. боец! - раздался вдруг голос, причем совсем с другой стороны, не стой, откуда ждал очередного появления Стейни.

-              Что тебе? - отозвзлся лейтенант, радуясь небольшой передышке.

-              Ты кто?

-              Оператор скан-комплекса. - кратко ответил Стейни. - А ты кто? -ДесантФедерации, - также кратко ответили ему.

-              Новобранец?! - поразился Стейни.

-А ты откуда знаешь? - поинтересовался голос, и тут же потребовал: - Полностью представься!

- Оператор скан-комплекса. лейтенант Стейни Ван Сарнов- сквозь зубы ответил Стейни.

Он прокололся. Попался на своей осведомленности. Простой оператор сканирующего комплекса вряд ли мог знать, что противостоящие им десантники Федерации были обычными новобранцами! Поэтому скрываться больше не имело смысла.

-              Целый лейтенант? - удивился собеседник. - Что же ты простым оператором-то на вылет пошел? Хотел добыть себе славу героя, взявшего в плен герцога?

-              Нет. Обстоятельства. - все также сквозь зубы ответил Стейни.

Передышка пошла ему на пользу. Он успел отдышаться, а климатизатор хоть как-то, но стал справляться с адской жарой внутри ББС. Теперь же отдышавшийся Стейни плавно-плавно стал смещать ствол рейлгана в сторону источника звука.

-              Не балуй, лейтенант! - хлестнул голос.

Стейни замер. Как противник мог засечь его движение? Этот прием он отрабатывал многократно и точно знал, что ни один сканер не реагировал на медленное и плавное перемещение отдельной части тела!

-Так. времени у нас нет. - между тем продолжил голос, - Лейтенант Ван Сарнов. предлагаю тебе сдаться.

-Тебе одному? Нет. - отрицательно ответил Стейни и кратко пояснил: - Контракт.

-Яне один. Посмотри на выход, лейтенант!

Стейни бросил взгляд на проем выхода из десантного дека. Тройка инженерных сервов. до этого неспешно вырезавшая переплетения растительности, теперь выстроилась почти что в линию, держа в манипуляторах оружие! Такбпок пискнул, переводя сервов в разряд «враждебен» и покрасив точки на тактической карте в красный цвет.

-              Хм. - негромко хмыкнул Стейни. но динамик шлема усилил его голос и донес до неведомого собеседника всю глубину скепсиса, - Сервы с оружием пехоты?

-              Не веришь? - правильно понял его скептицизм невидимый противник, - Голову береги!

Серв. стоявший слева, поднял манипулятор и разрядил рейлган в борт шаттла. По десантному деку засверкали вспышки рикошетов.

-              Но как? - непроизвольно вырвалось у лейтенанта.

До сих пор он считал, что инженерных сервов нужно опасаться лишь из-за их резака, штатно смонтированного на одном из манипуляторов.

-А как ты, думаешь, сервы проводят ремонт, тестирование и регулировку оружия? - хмыкнул до сих пор не видимый Стейни противник. - Именно так. только без боевых зарядов. В общем, лейтенант: или ты сдаешься, или я запеку тебя в твоей норе!

Средний серв шевельнул манипулятором, в котором была зажата плазменная пушка... подозрительно знакомого вида!

-              Я знаю этот пункт контракта. - продолжил голос, - Смотри сам: обороняться ты не можешь, позиция у тебя никудышная. Твой импульсник тяжелым оружием никак не является, поэтому мои сервы дадут тебе шанс сделать один единственный выстрел. Потом уничтожат. - голос замолк, но тут же продолжил, не давая времени на размышления: - Хотя есть еще один вариант. Я просто уйду. Со всеми своими сервами. Как долго ты тут продержишься против местных тварей? Как я понял, с тобой тут был полный десяток ваших пехотинцев, с сержантом-погонщиком. На сколько их хватило? На семь или на десять минут боя? А сколько продержишься ты? Один, во вскрытом со всех сторон, как банка, шаттле?

Стейни вдруг осознал, что люки в бортах срезаны, и твари теперь могут проникать в шаттл с трех сторон. Шаттл превращался в смертельную ловушку!

-              Времени у меня нет, лейтенант. Или ты сдаешься, или я ухожу! - потребовал голос.

-              Сдаюсь. - сдавленно прохрипел Стейни, - Сдаюсь, хшары тебя забери!

-              Полную формулу! - хлестнул голос.

-              Откуда ты такой взялся? Хшар твой брат! - выругался Стейни, - Хорошо! Кому я сдаюсь?

Просто «сдаюсь» в среде аристократов, носящих фамильную приставку к имени, мало что значило. А слово, вырванное под давлением, вообще таковым не считалось.

-              Рядовой второго класса Дикий, серв-оператор третьего взвода второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации. - ответил голос, - Я жду!

-              Я. лейтенант Стейни Ван Сарнов. тяжелый десантный крейсер «Пшемоль» два-один-один, Вторая эскадра Флота баронства Риз, сдаюсь рядовому второго класса Дикому, серв-оператору третьего взвода второй роты четвертого батальона второй бригады Десанта Флота Федерации. - произнес полную формулу Стейни и зло высказался: - Доволен?

-              Вполне. - невозмутимо ответили ему сбоку, совсем рядом, после чего рейлган был буквально вырван из пальцев Стейни, не ожидавшего такого развития событий.

Лейтенант забыл, что сканеры скафандра плохо реагировали не только на медленные и плавные движения. На близком расстоянии быстрые рывки скан-оборудование тоже воспринимало с трудом.

Выведя обезоруженного лейтенанта на расчищенную механизмами площадку, Дикий еще окинул взглядом сбитый шзттл. - Кто-нибудь еще остался? - спросил он у пленника, - Второй пилот?

-              Нет. - отрицательно ответил Стейни, - Погиб. -Тоща уходим. Держись ближе!

Сформировав из сервов подобие каре и расположившись вместе с плененным лейтенантом в центре. Дикий повел свой маленький отряд обратно. Некоторые сервы несли в свободных манипуляторах оружие. Стейни. присмотревшись, опознал в одной из пушек штурмовой игольник, оставшийся от погонщика.

-Да. подобрали ваши игрушки. - перехватив взгляд лейтенанта ответил Дикий, - Зачем добру пропздать впустую?

Впереди рыкнуло, треснуло, и зеленые стены просеки, прорезанной сервами и почти уже успевшей зарасти молодыми побегами, пробила чудовищной величины голова на длинной шее. С другой стороны просеки, там, куда вломилась эта огромная башка, что-то отчаянно проверещало, впрочем, совсем недолго.

-              Черт побери! - выругался Дикий, - Похоже, надо обходить. Этот местный хозяин джунглей нас. скорее всего, просто так не пропустит!

Стейни покосился на федерата, выругавшегося непонятными словами, но ничего не сказал.

Повинуясь команде, вся процессия свернула правее, стараясь обойти опасное место. Сервам пришлось вновь прорубать просеку, уже в новом направлении. Дикий нервничал все больше и больше. Причину нервозности бойца-федерата Стейни понял спустя всего несколько минут, когда один из сервов стал двигаться все медленнее и медленнее, пока совсем не остановился.

-              Батареи сели. Не рассчитал. - пробормотал Дикий, с тревогой посматривая на остальные машины.

-              Что ж ты так? - не удержался от колкости Стейни. - Торопился пленного взять, хотел добыть себе славу героя?

-              Нет. Обстоятельства. - повторил Дикий слова, услышанные им от лейтенанта всего десяток минут назад. Замерев, боец задумался. Через несколько ударов сердца он резко повернулся к Стейни.

-              Лейтенант! Ты официально в плену, сдался мне. Если я выдам тебе оружие, ты не должен вредить ни мне. ни моим машинам, ни моим товарищам. Согласен? - скороговоркой произнес он.

-              Согласен. - слегка помедлил с ответом Стейни, - А... Но Дикий не дал ему договорить.

-Так получилось, что сервы тратят эрги быстрее, чем я рассчитывал. А тут еще эта страшила дорогу перегородила! В общем, лейтенант, сейчас мы пойдем в обход. Пушку я тебе выдам, будешь заботиться о моей безопасности. А я позабочусь о твоей. В одиночку я могу не уследить, и кого-нибудь из нас утащат. А смерть в этих джунглях очень неприятная штука!

-              Мне эту! - Стейни ткнул пальцем в штурмовой игольник, который нес один из сервов.

-              Забирай! - произнес Дикий, а серв протянул лейтенанту оружие. Стейни в очередной раз поразился четкости выполнения команд.

-              Сервы под прямым управлением, так что за тыл не беспокойся. Я прослежу. Смотри, чтобы не утащили меня самого! Если сдохну я. то не выживешь и ты! Все ясно?

Решительно махнув рукой Дикий повернулся в сторону джунглей. Один из сервов встал впереди, угрожающе поводя перед собой активированным резаком. Двое других подхватили отключившуюся машину и встали по бокам, подняв нерабочего серва на уровень голов людей и образовав своеобразную крышу и стены. Последний, пятый механизм, занял позицию сзади, контролируя тылы.

-              Вперед! - подал команду Дикий, - Двигаемся ускоренным маршем, не останавливаемся!

113-115

Вломившись в стену джунглей, первый серв пошел вперед, расчищая пространство только перед собой. Причем разрубал он только мешающую движению растительность, а более мелкую зелень как будто бы и не замечал, придавливая ее своим весом и обрывая ходовыми опорами.

Стейни чертыхался, постоянно запутываясь в не до конца оборванных лианах, оказавшихся крепкими, как стальные тросы. Впрочем, тяжело было не только ему одному. Сервы. шедшие по бокам, периодически поднимали на ноги то его, то шедшего чуть впереди Дикого. Наконец, после очередного падения, вымотанный Стейни облегченно обвис в манипуляторах сервов. позволяя им нести свое измученное тело.

-              Сам иди! - рявкнул на лейтенанта Дикий, - Ногами! Энергии и так мало, каждый эрг на счету! Не добавляй вес, не заставляй сервов тратить заряд еще и на переноску твоего тепа!

Стейни, превозмогая себя, пошел сам. Причину, по которой нервничал Федерат лейтенант понял через пару минут, коща не почувствовал сзади себя никого. Серв. охранявший тылы, замер неподвижной статуей, израсходовав всю энергию.

-              Быстрее! Быстрее! - торопил Дикий, тоже выбивавшийся из сил.

Что-то схватило Стейни за ногу и дернуло вбок. Лейтенант не глядя полоснул под ноги и в сторону, куда его дернуло, очередью из игольника, встал на ноги и побежал дальше.

Остановился еще один серв, правый. Левая машина еще пару секунд пыталась сдвинуть с места и себя, и «крышу» из отключившегося серва. и правого товарища, расходуя на эти попытки драгоценную энергию. Дикий, поняв причину заминки, бросил ставшие бесполезными машины, заставив левого серва перестроиться назад.

Джунгли, побеспокоенные столь наглым и бесцеремонным вторжением, шевелились все активней. Какие-то твари проскакивали над головами, какие-то прыгали понизу, но все, абсолютно все пытались схватить или укусить пришельцев! Хорошо еще, что на их пути до сих пор попадались мелкая живность, не крупнее собаки.

Стейни бежал, обливаясь потом, пуская во все стороны веера игл и молясь Спящим, чтобы им не попался бы еще один «король джунглей». Игольник сухо щелкнул, израсходовав весь боезапас. Лейтенант так и не понял, когда и в кого он успел расстрелять полторы тысячи игл штурмового короба, которые разлетелись, по его внутреннему ощущению, в считанные секунды!

-              Бегом! Бегом! - тяжело дышавший Дикий гнал изо всех сил.

Лейтенант, не бросивший опустевший игольник, размахивал им как дубиной, отгоняя наиболее настырных тварей. Так он и проломился сквозь стену джунглей, весь облепленный соком растений, листьями и вездесущими в этой сырости насекомыми.

Лейтенант давно ничего не видел глазами, залитыми потом. Откинуть забрало и утереться рукой ему не давало воспоминание о десятнике, в лицо которого вцепилась тварь, воспользовавшаяся небрежностью погонщика. Поэтому лейтенант бежал, ориентируясь на значок Дикого на тактической карте, получая данные напрямую на нейросеть и изо всех сил стараясь, чтобы не отстать больше, чем на несколько шагов. В этих зарослях даже пять-десять метров растительности могли стать непреодолимой завесой для сканера скафа!

Значок, обозначавший Дикого, остановился. Лейтенант, ничего не видя вокруг, добежал до точки и встал на месте, во все стороны размахивая оружием без боеприпасов. Он старался отогнать тварей, которые, по его мнению, уже собрались над, скорее всего, оступившимся и упавшим напарником, готовясь вонзить в него клыки и когти!

-              Стой, стой! Лейтенант, стой! Мы вырвались! Тут безопасно! - прорвался к сознанию голос Дикого.

Стейни опустил оружие и почувствовал, насколько он устал! Без сил упав на землю он только и смог что откинуть забрало шлема и протереть глаза от едкого пота. Восстановив зрение он увидел перед собой мужчину в новом серьезном ББС, который с удивлением смотрел то на него, то на его пленителя.

-              Фера! Это кто? Почему вы с-сделали такой крюк? - недоуменно спросил мужчина.

-              Герцог... уф-ф... позволь представить моего пленника... уф-ф-ф... лейтенанта Стейни Ван Сарнова... уф-ф-ф... проходившего службу во Флоте баронства Риз! Уф-ф-ф! - тяжело дыша ответил Дикий.

-              Вот как? - скривился герцог, - Баронство Риз? С-скоты! Не надо было этого п-прихвостня тащить сюда! Ш-шлепнул бы на месте, и...

Не закончив, герцог резко развернулся и ушел.

114

Халим, совсем недавно вернувшийся со станции, благодушно взирал на царившую в рубке предстартовую суету. Вдруг он кое- что вспомнил, что-то очень важное!

-              Елдер! - отправил он вызов.

-Да. капитан! - отозвался первый помощник.

-Эту... как ее там... нуты понял да? Отправь ее на станцию!

-А, капитан...

-              Отправь, я сказал! Но только перед вылетом, за пару минут до отстыковки! Пусть потом своих товарищей выпустит, они в третьем грузовом отсеке станции заблокированы.

-              Понял. - ответил Елдер и разорвал вызов.

Халим улыбнулся. Пусть и не удалось пленить ни герцога, ни его подопечного, но трюмы ломились от собранной добычи, и для него, как капитана этого корабля, все складывалось вполне неплохо.

Халим принялся мысленно загибать пальцы, подсчитывая собственные достижения.

Первое: он успешно провел пустотный бой. Да. не обошлось без повреждений, но бой выигран!

Второе: он захватил станцию. Без критических повреждений, без потери ценного оборудования, которое сейчас было снято и размещено в трюмах его крейсера!

Третье: он провел успешную наземную операцию. Да. были потери в людях и технике, но базу же он захватил! И в забитых добычей трюмах немалая доля имущества была вывезена как раз с планеты!

Четвертое: он очень удачно избавился от свидетелей. Свидетелей того, что он сделал с захваченными людьми герцога. Можно сказать, повезло, что в сбитом шаттле находился именно тот десяток, который исполнил его приказание. Хотя... эту удачу он предопределил сам. отправив именно этих людей в поисковую операцию! И вместе с ними пропал еще и так надоевший лейтенант, бывший первый помощник, неоднократно подвергавший сомнению его. капитана, компетентность и выставлявший его в дурном свете. Как он мог! Халим же капитан! И его слово - закон на корабле! Надо было лейтенанту не выделываться. а искать пути решения поставленной задачи! Сам. короче говоря, виноват.

Халим самодовольно улыбнулся.

И, в конце концов, пятое! Но это уже личное! Он неплохо покувыркался с женой бывшего начальника станции. И получил от нее кругленькую сумму в обмен на обещание отпустить.

- Капитан! К вылету готовы, - доложил Елдер.

Халим хотел возмутиться, почему это первый помощник докладывает о готовности к старту, не находясь на мостике, но вовремя вспомнил о своем собственном распоряжении.

-Хорошо. Отпускай эту... И выходим!

-              Есть, капитан!

Через пару минут здоровенная туша тяжелого десантного крейсера вздрогнула и плавно отошла от станции.

-              Капитан, курс? - уточнил штурман.

-              Выходим на орбиту над той точкой, іде сбили поисковый шаттл. Готовимся к орбитальному удару. Отомстим за наших людей!

Ответом Халиму был сдержанный одобрительный гул.

Халим же вновь улыбнулся. Вот сейчас герцогу придет конец - и все! Все концы будут спрятаны!

-              Боевая готовность! Огонь ведем плазмой. Убийцы наших людей должны сгореть!

-              Но... - попытался возразить лейтенант-артиллерист.

-              Плазмой, я сказал! - взвизгнул Халим и с высоты капитанского кресла посмотрел на артиллериста. Лейтенант опустил глаза.

-              Что непонятно? - повысил голос Халим.

-              Есть, капитан! - ответил лейтенант. - Огонь плазмой.

«Как же надоели эти лейтенанты!» - подумал Халим. - «Намного проще с сержантами работать. Те никоіда приказы не оспаривают!»

Крейсер плавно и неспешно выходил на расчетную орбиту, выпустив орудийные башни и готовясь к стрельбе.

115

Сборы подходили к концу. Дикий, ощущавший неясную угрозу, не находил себе места. За те сорок с небольшим минут, что потребовались ему для обследования сбитого шзттла и пленения лейтенанта, единственного оставшегося в живых из всего экипажа, люди герцога не сделали почти ничего.

Инженерные сервы. оставленные без плотного контроля, бросили патрулирование периметра, отвлекшись на восстановление своего боевого собрата, поэтому сдерживать то и депо выскакивавших из зарослей тварей пришлось людям.

Но плюсы в этой задержке все же были. Боевой серв. восстановленный своими инженерными собратьями, бодро топал по расчищенному пространству, выполняя функции охранника и периодически отправляя Дикому значок-напоминание, уведомлявшее об истощении боекомплекта.

Еще одним плюсом стало то. что появившийся свободный десяток минут Дикий смог использовать с пользой. Инженерные механизмы под его управлением все же вытащили из джунглей трех разрядившихся сервов и успели немного зарядить им батареи.

Наконец все необходимое было собрано. Дикий безжалостно, что вызвало бурные обсуждения, оставил груды различных припасов и сменных картриджей, подготовленных рачительными бойцами. Грузоподъемность его эвакуационной платформы была не бесконечна, а львиную долю полезной нагрузки забрали мобильный генератор и медкзпсула. в которой до сих пор находился бедняга Царт. Единственным, что было погружено без возражений, стали сменные медицинские картриджи.

В последнюю секунду к основному объему груза Дикий добавил еще один ящик, со сменными регенерационными патронами для систем дыхания бронескафов. Зачем? Он не знал и сам. Просто показалось, что именно этот ящик хорошо встает в свободное пространство на основательно загруженной платформе...

Выстроив небольшой отряд. Дикий дал команду выдвигаться.

Впереди шел тяжелый инженерно-строительный серв. единственный оставшийся в распоряжении Дикого. Остальные подобные машины так и не были приведены в порядок и были брошены на захваченной противником базе. Этот механизм должен был расчищать основную дорогу, срезая молодые деревья и вьющиеся растения. В силу своего размера и массы ему не были страшны нападения мелких и не слишком крупных тварей, во множестве населявших джунгли.

Сразу следом за строительным механизмом была поставлена эвакуационная платформа, по бокам которой шли еще два инженерных серва. делавших проход в растительности более широким. Платформа, перевозившая генератор, заодно с основным своим предназначением выступала еще и в роли мобильной зарядной станции. Передний и боковые сервы, активно крошившие растительность и быстро расходующие энергию, были соединены с генератором переходниками, наскоро сделанными Диким из имевшегося в его распоряжении хлама. Подзаряжаясь прямо на ходу, сервы могли выполнять свою задачу так долго, насколько способен был работать сам генератор.

По бокам небольшого отряда шли еще два инженерных серва, защищавших людей с флангов. Эти машины должны были передвигаться по уже проторенной дороге, и потому тратили энергии меньше всех.

Ну и замыкал движение восстановленный боевой серв, защищавший тыл и осуществлявший огневую поддержку всего отряда.

116-117

Герцог, молча стоявший в стороне, пока Дикий отдавал распоряжения, шагнул вперед.

-              Этот нам не нужен. - мотнул он головой в сторону Стейни.

-              Мы не можем убить пленного. - возразил Дикий, - Мы соблюдаем конвенцию.

-              Зачем его убивать? - деланно удивился герцог, - Мы его... отпустим!

- Зачем тебе это надо? - тихо поинтересовался Дикий.

-              Он один из тех, кто расстрелял моих людей. - так же тихо ответил герцог, и тут же. без паузы, в полный голос продолжил: - Властью начальника гарнизона...

-              Он нужен мне! - также громко перебил его Дикий, не дав закончить фразу.

-              Тебе нужен выкуп? - поднял бровь герцог, - Хорошо! Я выкупаю у тебя этого человека для того, чтобы вернуть ему свободу! Цену назовешь сам!

-              Он сдался лично мне! - уперся Дикий, - И только я могу решить, что будет с ним дальше!

-              Ты понимаешь, что в цивилизованном пространстве я его у тебя заберу? - уточнил герцог, - Ему будут предъявлены обвинения в участии в разбойном нападении, в участии в казни моих людей, в порче моего имущества и в покушении на мою свободу и жизнь?

-              Понимаю. - склонил голову Дикий. - Но сейчас он уйдет вместе с нами! Герцог, прищурившись и играя желваками, посмотрел на Дикого.

-              Надеюсь, ты знаешь, что делаешь. - отвернулся он, захлопнув забрало шлема, - Я и мои люди готовы!

Ниточка доверия, протянувшаяся было между новобранцем-десантником и герцогом, оказалась разорвана. Своими словами Диккер Ал Кондлейн как будто бы поставил незримую завесу, разделив людей на «своих» и «не своих».

-              Выдвигаемся! - снова махнул рукой Дикий, и небольшая колонна вклинилась в джунгли.

Но не успели они пройти и трех сотен метров, как герцог в окружении своих гвардейцев-охранников вдруг остановился и стал пробираться назад.

-              Куда? - встал на его пути Дикий, - Нельзя туда!

-              Я забыл блок базы данных. - отодвинул его в сторону герцог, - Двигайтесь вперед. Мы вас догоним. Мне нужно всего пару минут.

-              Сервы все здесь, периметр никто не держит. Там сейчас будет полно тварей! - вновь заступил ему дорогу Дикий.

-              Крупные пока не выйдут, а от мелочи мои люди легко отобьются. - вновь отодвинул его герцог, - Этот опок мне необходим! Герцог и «его люди» отправились обратно, а Дикий и оставшиеся молча смотрели им в спины.

-              Что случилось-то? - прогудел здоровяк Салт. стоявший к Дикому ближе всех.

Салт. видимо, выразил общую мысль, потому что головы всех оставшихся повернулись к Дикому.

-              Герцог забыл базу данных. - нейтрально ответил Дикий.

-              Это мы все слышали! Я не про то спрашиваю. Что ты с герцогом не поделил? Почему этого... - Салт кивнул головой на прислушивавшегося к разговору Стейни, - Почему ты не дал его выкупить?

-              Потому, что герцог бы сразу вернул ему свободу... И оставил бы одного. - все так же нейтрально ответил Дикий, - Как думаешь, долго бы он продержался в одиночку? Прежде, чем был бы заживо сожран дикими тварями? И помощь бы не пришла. Сквозь эти заросли даже усиленный сигнал не пробивается, что уж говорить о маломощном аварийном маяке...

-              А-а-а... - по не изжитой еще привычке потянулся почесать затылок Салт, но его рука наткнулась на прочную металлокерамику шлема. - Вот оно как... Ато мы подумали, что...

Здоровяк так и не успел озвучить, что подумали он и остальные.

Со стороны оставленной временной базы послышался треск, шипение и чей-то отчаянный короткий вскрик.

-              Занять оборону! Не двигайтесь с места! - выкрикнул Дикий и, забрав одного из сервов, ринулся на помощь.

117

Тяжелый десантный крейсер Пшемопь не спеша плыл в пустоте, ощетинившись стволами орудий. Вот только все орудия были нацелены вниз, на планету...

-              Капитан! Мы в расчетной точке! - доложил штурман.

Закрытые по-боевому коконы почти полностью скрывали офицеров управления. Только помаргивавшие диодные значки- сигнализаторы и непроизвольные подергивания открытых взгляду частей тел выдавали напряженную и слаженную работу людей, управлявших большим кораблем. Все же виртуальные системы были все еще далеки от совершенства, и люди непроизвольно дергались, пытаясь «дотянуться до дальних кнопок».

-              Приготовиться к открытию огня! - скомандовал капитан.

Жала орудий шевельнулись, выискивая одним им известную точку на поверхности.

-              Есть наведение! - доложил лейтенант-огневик.

-              Залп! - Халим с удовольствием прикоснулся к виртуальной клавише, разрешавшей открыть огонь, - Сожжем их!

Шесть двухсотпятидесятимиллиметровых орудий вспомогательных башен вздрогнули, выпустив жаркие заряды, которые яркими точками устремились к планете, а генераторы накачки угробно завыли, накапливая заряд для последующих выстрелов.

Халим сразу же переключился на камеры внешнего обзора, чтобы насладиться моментом триумфа. Будучи капитаном этого мощного, для своего класса конечно, корабля, в таком качестве он еще ни разу не участвовал ни в одном бою. и клавишу общего огня боевого крейсера он нажимал лишь в тренажерах...

Яркие точки плазменных зарядов достигли поверхности и... бесследно растворились в море зелени, рассыпавшись безобидными искрами. Взрывов и пожаров, так ожидаемых Халимом, не случилось!

-              В чем дело? Что такое? - возмутился он, - БэЧе два! Вы учебные зарядили?!

-              Полюс и джунгли, капитан. - ответил офицер-артиллерист.

-              И что? Полюс вам мешает? Магнитные волны не дают использовать нормальные заряды, а джунгли лишили вас сил и разума? - ядовито спросил Халим.

-              На полюсе шапка атмосферы толще, а джунгли и сам воздух насыщены влагой. Плазма слабеет с каждой сотней метров атмосферы и рассыпается даже от контакта с листьями. - обстоятельно, как ребенку, ответил артиллерист.

-              Бейте в одну точку! - взвизгнул Халим, - Мне что. всему вас учить надо?!

-              Есть, капитан.

К этому времени генераторы успокоились, накопив энергию, и орудия, шевельнувшись, выплюнули новую порцию огня по уже известной точке. Халим не озаботился поставить «выстрел-по-команде» и орудия стреляли по мере накопления энергии, в режиме «по готовности».

Камеры внешнего обзора передали картинку, на которой шары плазмы, сошедшиеся практически в одной точке, прорвали кроны деревьев и исчезли под ними, взметнув вверх столб перегретого пара.

-              Почему-у-у! - взвыл Халим. в возмущении раскрыв кокон и выпрыгнув из капитанского кресла-ложемента.

-              Энергии плазмы недостаточно, чтобы прожечь ТАКУЮ растительность. - ответил командир БЧ-2, - Это на экваторе, в местной пустыне, мы могли бы даже до бункера дожечь, а на этом влажном полюсе...

-              Главным калибром! Огонь главным калибром! - выкрикнул Халим. упав обратно в объятия ложемента.

-              Огонь главным калибром потребует смены позиции. - ответил артиллерист.

-              Ну так меняйте! Мне что. самому обо всем думать надо? - Халим вновь закрыл ложемент, превратив его в кокон.

Штурман, не говоря ни слова, отдал необходимый ряд команд. Здоровенная туша крейсера пыхнула выхлопом из маневровых и тяжело, неспешно, стала разворачиваться к планете. В носовой части дрогнули и разошлись бронированные створки, открывая взору толстые, полуметрового диаметра стволы спрятанных внутри корпуса орудий.

-              Тип заряда? - уточнил артиллерист.

-              Сегментный. - процедил Халим. глядя на неспешно вползавшую в прицельную рамку планету.

Сегментный заряд перед заранее заданной точкой разлетался тысячами металлокерамических шариков, увеличивая общую площадь поражения.

Лейтенант-артиллерист мысленно кивнул, одобряя выбор капитана. По таким джунглям если и стрелять, так только сегментными!

Корабль неспешно, в силу своей массы, разворачивался, всей своей тушей ловя в прицеп участок поверхности. Тяжелые орудия главного калибра были намертво вмонтированы в силовой набор корпуса. Такова была плата за мощь, избыточную для корабля этого типа.

118-120

Разворачивать всю колонну или разрывать построение, выбирая себе напарника, не было времени, и поэтому Дикий в одиночестве тяжело бежал назад сопровождаемый лишь верным сервомеханизмом. Выбежав на открытое пространство, он сразу увидел то место, куда направлялся герцог со своими охранниками.

Небольшой бункер, а точнее, просто временное легкое укрытие, расположенное чуть в стороне от основного и в свое время облюбованное людьми герцога, было полуразрушено. Земля курилась легким дымком, ствол лесного великана, на свою беду выросшего именно тут. был обуглен, а вокруг воронки, в которую превратилось осыпавшееся внутрь укрытие, изломанными куклами лежал весь герцогский отряд. Практически весь.

Дикий, подбежавший к месту трагедии по очереди обошел всех. Тела в закопченных и оплавленных бронескафах. не выдержавших жара, были безжизненны. Герцога среди них не было.

- Плазмой, похоже, долбанули. - задумчиво произнес Дикий, оглядев немалый круг выжженной растительности. - С орбиты. Но где же герцог?

Оглядевшись еще раз, он решительно направился к осыпавшемуся бункеру. Дик мог находиться только там! Бойцы, видимо, охраняли вход, пока герцог забирал забытый блок с информацией... и на входе же и погибли.

-Дик! - позвзл он еще раз. включив фонарь и втиснувшись в перекошенный дверной проем, - Дик!

Герцог не отзывался. В укрытии царила тьма и разруха. Генератор, забранный Диким, не давал в бункер ни единого эрга, а лампы сами по себе светиться не могли. Да сейчас они и не светились бы даже при наличии энергии! Толстые балки перекрытий, просевшие, а кое-ще и рухнувшие на пол. однозначно говорили о том, что внутренние коммуникации разорваны.

Фонарь Дикий выключил. Все равно в той пыли, которая поднялась после обрушения свода и не успела еще опуститься, фонарь ничего топком не освещал. Слабого света, проникавшего через остатки дверей и провалы в перекрытиях и информации от работающего сканера скафандра хватало такблоку для виртуального построения картинки, передававшейся напрямую на сетчатку глаза. Именно поэтому Дикий мог видеть.

Темный тупичок, издалека выглядевший для него как расплывчатый зеленоватый объем с еле различимыми границами, вдруг как будто бы стал светлее.

-              Черт побери, как в плохом ПНВ... - пробормотал он. поморщившись.

-              ПНВ? Что это? - мелькнула у него мысль, тут же превратившаяся в ассоциативный ряд и выбившая из памяти целый ряд картинок.

-              Прибор ночного видения... - вновь вслух пробормотал он, - Похоже, это из моей прошлой жизни... Стоп!

Дикий, шагнувший было мимо тупика, резко остановился. Он вспомнил, что ПНВ улавливал даже отблески света, делая картинку ярче... примерно, как сейчас!

Втиснувшись в узкое пространство между стеной и вертикально рухнувшей плитой перекрытия, он дернул головой, сбрасывая настройки сканера. Во тьме, сразу же окутавшей Дикого после того, как на сетчатку перестала проецироваться картинка, стал виден слабый лучик. Да и не лучик даже, а просто отблеск света, источник которого находился где-то под завалом. Отблеск как... как... как от нашлемного фонаря!

Решительно протиснувшись дальше Дикий взялся за край плиты. Сил, даже с учетом сервоусилителей, не хватало.

-              Черт возьми! - ругался он. пытаясь поймать сигнал серва и ворочаясь в узком пространстве как жук в тесной коробке, - Ну где же ты?

Наконец сигнал серва был пойман. Благо, что бункер был неглубоким, и силы передатчика хватило для того, чтобы пробить толщу обвалившегося грунта.

Одновременно управляя сервом и помогая своими руками. Дикий вновь подступился к злополучной плите. Совместных усилий как раз хватило для того, чтобы плита сдвинулась с места и поползла вверх, открывая доступ в небольшое, только чудом не засыпанное, пространство. Присев в своем неповоротливом СБС, Дикий заглянул под край плиты, включив нашлемный фонарь. В небольшом пространстве, образованном сложившимися домиком плитами, ничком лежал герцог.

-Дик! - еще раз позвзл Дикий, протянув руку и схватив герцога за предплечье.

Плита, поддерживаемая только одной рукой, медленно пошла вниз. Если бы не сервоусилители скафа...

Кряхтя от усилий, Дикий принялся тащить Дика к себе. Герцог не шевелился, но все же был еще жив. Мельком увиденный датчик, расположенный на плече скафа Дика, моргал тревожным оранжевым цветом, сигнализируя о тяжелом состоянии владельца, но в то же время давал надежду на то. что спасти человека еще можно.

Наконец «Пшемоль» развернулся, нацелившись толстым тупым носом на выбранную на поверхности точку. Рамка прицела, выведенная Халимом на собственный визор, моргнула и загорелась зеленым.

-              Орудия готовы! Цель захвачена! - моментально поступил доклад артиллериста.

-              Сам вижу! - грубо отозвался Халим, вновь нажимая замерцавшую клавишу открытия огня.

Крейсер слегка вздрогнул, посыпая тяжелые заряды спаренных орудий главного калибра по выбранной цепи.

-              Орбита стабильна! - подал голос штурман.

-              Не отвлекай меня! - снова нагрубил капитан, увлеченно следя за попетом снарядов.

Удлиненные бочонки выпущенных зарядов засияли малиновым цветом войдя в атмосферу. Они опускались все ниже, ниже и ниже, пока не исчезли в волнующемся море зелени.

-              В чем дело, Хшар тебя найди! - недовольно гаркнул он. - Лейтенант!

-              Заряды настроены на подрыв у поверхности. - ответил артиллерист.

-              Пробей мне это зеленое дерьмо сверху, чтобы я мог землю увидеть! - Халим недовольно скривился.

Его посетила мысль, что лейтенант-артиллерист позволил себе принять собственное решение даже не посоветовавшись с ним. КАПИТАНОМ ЭТОГО КОРАБЛЯ!

-Хшары тебя задери! Ты будешь выполнять мои приказы, или у тебя расстройство мозга? - закричал Халим. Пока он возмущзлся и забрызгивал слюной внутренние поверхности шлема, орудия успели дать еще один залп.

-              Есть, капитан. - отозвался артиллерист.

-              И минус десять тебе от декады! - не удержался Халим, - Капитан здесь я! И не стоит пренебрегать мной! Надо было спросить не только куда и чем стрелять, но и уточнить высоту подрыва! И приказы мои должны исполняться моментально, еще до того, как я их отдам! Понял?

-Да. капитан. - недовольно ответил артиллерист.

«Похоже, наш капитан вместо погибшего Стейни выбрал меня в качестве новой мишени» - мелькнула у него мысль, - «Надо уходить с этого корабля. Вот вернемся на базу, сразу подзм рапорт о переводе!»

Халим же довольно щурился, прикидывая, кого еще можно убрать, заменив своими людьми. Или не своими, а теми, на кого укажет старейшина Клана. Эта мысль, промелькнувшая, словно метеорит в падающем небе, испортила все настроение.

Ведь, несмотря на весь свой гонор. Халим не был старейшиной... да и уважаемым членом своего Клана он тоже не был!

Дикий, обливаясь потом и постанывая от напряжения, одной продолжал вытягивать герцога из-под завала, а другой пытался замедлить ход плиты. Плита опускалась все ниже и ниже, грозя и раздавить спасаемого им человека, и зажать руку ему самому. Серв. даже с помощью Дикого, не мог удержать ее на весу. Все же к не самому маленькому весу плиты добавлялся вес множества навалившихся на нее балок и обломков, которые в спешке были не отброшены в сторону, а просто немного раздвинуты. Объединенных усилий Дикого и серва едва хватало, чтобы удержать всю это массу на весу!

-              Ну же! Еще немного! - сквозь зубы выдохнул Дикий, продолжая тянуть герцога.

Отпустить руку Дика и снова обеими руками хоть немного приподнять тяжелую плиту вверх он не хотел. Ему показалось, что надо именно сейчас, немедленно, вытащить герцога из-под завала. Немедленно!

-Давай же! Давай! - выкрикнул он. отчаянными рывками стараясь вытащить товарища.

Скаф герцога за что-то зацепился. Завал не хотел отпускать свою жертву...

-              Еще! Еще! Давай! - рывки Дикого становились все сильнее и отчаяннее, пока, наконец, депо не сдвинулось с мертвой точки.

Вытаскивая герцога Дикий все перехватывал его и перехватывал, держась то за руку, то за выступающие части скафа. Вот безвольное тело герцога почти целиком выползло из-под плиты.

-              Ну же! Ну! - тащил Дикий.

Вдруг наверху что-то треснуло, грохнуло. Пол бункера под ногами заходил ходуном. Связь с сервом пропала. Последним отчаянным рывком Дикий все же вытащил Дика и теперь, задыхаясь от приложенных усилий, смотрел как плита с глухим стуком падает вниз.

-              Успел, хвала Спящим. - произнес он. устало прислонившись к стене. Несколько секунд он остановившимся взглядом смотрел в пространство. «Идти! Сейчас! Выход!» - забились в его голове мысли, заставляя шевелиться. -Да. идти! - он вслух выговорил свои мысли. - На выход...

Зацепив Дика за транспортировочную скобу на плече скафандра, он поволок того к выходу. Узкие проходы и кучи обломков затрудняли и замедляли движение. Едва протиснувшись в еще сильнее покосившийся и еще больше сузившийся дверной проем. Дикий споткнулся и упзл. Система стабилизации боевого скафа не сработала в штатном режиме, отчего он плашмя шлепнулся на ступеньки. Это его и спасло!

-              Шш-р-р-р-ш-ш-ща-дах-х-х! - что-то прошелестело, прошипело и взорвалось.

Взорвалось так, что земля под Диким заходила ходуном, а его самого подкинуло! Вокруг засвистели мусор, обломки и кучи земли, а о шлем что-то увесисто стукнулось. За спиной, как показалось оглушенному бойцу, что-то пошевелилось.

-              А-а-х, хшар возьми! - выдохнул-выругался Дикий, резко поднимаясь и разворачиваясь.

Входа, как и убежища, больше не существовало. От сотрясения обрушились остатки перекрытий и обвалившаяся земля мягкой кучей вывалилась из почти вдвое сложившегося дверного проема. Из этой кучи земли торчали шлем и часть плеча скафа герцога, так и не вытащенного до конца наружу.

-              Вот же...! - вновь выругался Дикий.

Получается, все его усилия пропали даром! Наклонившись. Дикий смахнул с плеча герцога комья земли и присмотрелся. Датчик состояния все также моргал оранжевым цветом! Герцог все еще был жив!

Схватившись за скаф. он вновь принялся вытаскивать Дика.

-              Шш-р-р-р-дух-дух! - сверху снова что-то взорвалось, обдав Дикого водопадом сока, измельченными листьями, обломками ветвей и разным мусором.

К счастью, неведомый стрелок отчего-то сменил точку прицеливания и снаряды рвались гораздо выше, на уровне верхушек лесных гигантов. Еще одного близкого попадания и герцог, и Дикий, могли и не пережить.

-              Надо поторопиться! - бормотал Дикий, лихорадочно откапывая герцога

Серв, лежавший неподалеку иссеченной осколками грудой металлолома, в этом деле помочь ему не мог.

121

Когда раздались мощные взрывы, люди, оставшиеся на просеке в джунглях, присели.

-              Во лупят-то! Крейсерским калибром, что ли. с орбиты? - высказал свои мысли Плите, - Хорошо, что не по нам!

-              Это да, это хорошо. - согласился с ним Салт. - Разметало бы нас по кусочкам, если бы по нам лупанули!

Взрывы регулярно сотрясали воздух, сбивая на головы людей насекомых и мелкий мусор. Местные твари, испуганные происходящим, попрятались и перестали пытаться добраться до нарушителей границ их владений.

-Двойными бьет, - определил Плите и махнул рукой в стороны оставленной базы. - Там сейчас, наверное, пекло! Хорошо, что Дикий вывел нас.

-Да, там пекло. - флегматично заметил Гарсен. - Но там еще и Дикий. А без него мы отсюда не выберемся. Сервы с места не сдвинутся.

-              Вот же! Хшар забери! - выругался Плите, - И что делать будем?

-              Надо возвращаться. - так же флегматично ответил Гарсен. - Там или убьют, или нет. а тут верная гибель. Сейчас обстрел прекратится, твари вернутся и все кончится плохо.

-              Не-е-ет! - прогудел здоровяк Салт, - Дикий сказал стоять и ждать. Значит, будем стоять! И никого я не отпущу!

Десяток минут прошел в молчании. Люди переглядывались между собой и косились на Салта. Спорить с ним никто не решился.

-              Ты до сих пор веришь, что он жив? - спросил молчавший до этого Стейни.

-              Нуда. верю. - простодушно ответил Салт, поднимаясь во весь рост.

Растительность, смятая и разодранная сервами, успела уже подняться выше уровня глаз присевшего человека. В этих джунглях все росло и возрождалось очень быстро!

Стоявший позади всех боевой серв. настороженно поводивший стволами орудийных блоков, встрепенулся и. мелко ступая, посеменил по просеке в обратную сторону.

-              Что я говорил! Идут! - Салт протянул руку, указывая назад. - Вернее, идет... Один.

-              Не один. - поправил его Гарсен. поднявшись и посмотрев назад. - Вроде бы кого-то несет.

-              Салт, помоги ему! - Плите, тоже поднявшийся и смотревший в указанную сторону, кое-что заметил, - Видишь, идет тяжело! Ты самый сильный. Иди. помоги ему!

-              Ага. сейчас сделаем!

Но Салт. сделав всего десяток шагов. был остановлен.

-              Куда? Куда?! Назад! - ворвался в наушники голос Дикого, ретранслятором для которого послужил успевший отойти на пару десятков метров боевой серв. - Стой, говорю! Вернись обратно!

Салт замер на месте. Люди, вскочившие со своих мест, дружно посмотрели назад. Никто не понимал почему Дикий отказался от помощи, хотя было явно видно, что каждый шаг дается ему с трудом.

Боевой механизм, мелко семеня и слегка раскачиваясь на напружиненных опорах, бодро шел к своему оператору, крутя во все стороны орудийными блоками. Вдруг он остановился, присел и окутался мерцающей пленкой силовой защиты. Орудия закашляли, выпуская заряд за зарядом в зеленое месиво. Из джунглей с ревом выскочило чудовище, которому не по вкусу пришлись меткие плевки выстрелов, и бросилось на обидчика.

Серв. прижатый к земле огромным и тяжелым зверем, пытался поразить противника, но угла поворота оружейных блоков не хватало, и пушки лишь бессильно дергались, не в силах навестись на цель.

-              Что замерли? - голос Дикого вновь прорезался в наушниках связи. - Помогайте же!

Только после этого возгласа люди, ошеломленные зрелищем, поняли, что Дикий в ускоренном темпе обстреливает зверя, стараясь найти уязвимые точки его бронированного тепа.

-Ф-фух-х! - из ствола вскинутой Салтом пехотной плазменной пушки, доставшейся ему в качестве трофея из сбитого шаттла, вырвался плазменный шар, устремившийся в спину чудовища, отвлекшегося на Дикого и повернувшегося к ним филейной частью.

-              Пс-с-с-шшш-ш! - на спине монстра осталось обугленное пятно после попадания заряда.

Как ни странно, заряд плазмы не прожег зверя насквозь, как ожидали многие, а только разъярил, заставив того спрыгнуть с покалеченного серва и скакнуть в их сторону.

-              Кха! Кха! Кха! - наперегонки закашляли импульсники в руках у десантников.

На широкой груди монстра засверкали вспышки рикошетов от попавших в нее болов.

-              Да что же это! - дрогнул Плите, - Броня как у крейсера!

-              Стоять! - погасил начинающуюся панику Дикий, - Бейте по суставам, глазам и ноздрям!

Монстр, получивший болезненное попадание от Дикого, оставшегося у него за спиной, подпрыгнул, развернувшись в воздухе практически на сто восемьдесят градусов.

-              И по ушам цельтесь! - добавил Дикий по активировавшейся связи.

Такбпок рисовал ему нерадостную картину. Боевой серв. покалеченный ударами гиганта, никак не мог развернуться и поймать чудовище в прицеп. Выстрелы что пехотных рейлганов, что пехотной плазмы особого вреда этой твари не причиняли. Похоже, жить всем оставалось не больше нескольких минут.

122

Инженерные сервы, защищавшие фланги занятой людьми позиции, сдвинулись вперед. Дикий решил пожертвовать машинами, если местный «царь зверей» бросится на его бойцов. Сам он выжить уже и не мечтал...

-Ф-фух-х-х! - вновь выметнулся плазменный шар.

-              Аа-р-р-гх-х! - взревело чудовище.

Однако, вместо того, чтобы как в прошлый раз прыжком развернуться в сторону обидчика, тварь неуклюже, припадая на поврежденную заднюю лапу, повернулось боком, оценивая, кто же из противостоявших ей людей наиболее опасен.

Здоровяк Салт, удачно всадивший плазменный заряд в сустав твари, невозмутимо ждал окончания цикла перезарядки, возвышаясь над товарищами массивной горой.

-              Гха! - рявкнуло орудие все же сумевшего развернуться боевого серва. - Гха! - рявкнуло оно еще раз, после чего серв бросил Дикому глиф «боезапас израсходован».

Рейлган более крупного калибра, нежели обычные пехотные, возымел свое действие. Болы все-таки пробили прочную броню твари и та. болезненно зарычав, сочла за лучшее убраться!

«Король джунглей» вломился в зеленую стену просеки, бесследно растворившись в зарослях. Несмотря на свои размеры и полученные раны тварь двигалась довольно ловко. По крайней мере, ее передвижение не сопровождалось ни треском ветвей, ни звуком ломающихся тонких стволов молодых деревьев. Люди настороженно озирались по сторонам, не веря тому, что все закончилось.

-              Ш-ш-дух-дух-х! - вновь раздался сдвоенный взрыв «орбитальных подарков».

Инцидент с местным монстром длился не больше трех минут, показавшихся участникам схватки целой вечностью.

-              Салт, помоги! - сдавленно попросил Дикий, вновь взваливая на себя бесчувственное тело герцога.

-              Ага. сейчас... - Салт двинулся навстречу, держа наизготовку массивную плазменную пушку.

Ну и что, что осталось всего три заряда! Главное, что против такого убойного аргумента хищным тварям возразить было нечего. А огромные монстры с природной броней, не уступающей крепостью броне тяжелого бронескафа с активированными щитами... Салт надеялся, что такое твари им больше не попадутся!

-Опусти ствол, ушла зверюга... - Дикий сам находился на пределе сил.

Никакие сервоусилители скафа не могли компенсировать двойной вес и повышенную гравитацию, поэтому боец еле передвигал ноги.

Передав бесчувственного герцога здоровяку, Дикий с сожалением оглянулся на покалеченного серва. Боевой механизм, сыпля искрами из развороченного когтями твари бока, пытался двигаться вслед за ними. Вся его правая часть была изувечена. Опоры бессильно волочились по земле, а оружейный манипулятор был вывернут под странным углом.

Оставлять верно послужившую машину не хотелось. Тем более, что в покалеченном орудии еще оставался боезапас, которым можно было перезарядить вторую, действующую пушку. Атакой калибр мог еще пригодиться!

Поэтому Дикий отправил одного из инженерных сервов с задачей доставить поврежденную машину, а сам занялся герцогом.

-              Что скажешь. Док? - поинтересовался он у медика, только что вщелкнувшего в скаф герцога новый медицинский картридж взамен опустевшего.

-              В капсулу его надо. - ответил Док. руки которого еще потряхивало от пережитого нервного стресса. - Сейчас, освобожу...

-              Стой! - остановил его Дикий, - В капсуле его начальник безопасности. У него с головой не все в порядке. Скажи, герцог выдержит без капсулы какое-то время?

-              Хм... - Док приоткрыл забрало шлема, с шумом вдохнув влажный, терпко пахнувший воздух. - Если регулярно медкартриджи менять, то да. продержится. Сутки, не меньше. Чем его так? Гематома на поп-лица!

-              Балкой стукнуло. - ответил Дикий, со стоном опускаясь на землю. - А потом еще пару раз приложило. Лздно, хоть из-под обстрела выбраться смогли...

-              А-а-а... - понимающе кивнул Док. - Так почему в капсулу-то его не хочешь?

-              Если Царта достанем, то его придется на транквилизаторах держать. - пояснил Дикий, - Сам знаешь, человек в таком состоянии ничего не соображает. Сделает несколько шагов в сторону - и все. потеряется. Атак мы обоих спасем.

-Хм... Верный вывод. - согласился Док, - Настаивать не буду, ты тут командир. На тебе и ответственность.

-Дикий! - обернулся Плите, - Долго мы стоять еще будем?

-              Минут десять. Сейчас боевого серва подлатать попробую... потом дальше двинемся.

-              Ясно! - ответил Плите.

Остальные, моча слушавшие их разговор, облегченно выдохнули. Каждая лишняя минута отдыха давала больше шансов на удачное завершение их похода.

123

Крейсер вновь вздрогнул, выпустив свои смертельные подарки. Каждый заряд, который мог бы разорвать на части какой- нибудь фрегат или корвет, в джунглях оставлял лишь небольшую проплешину, с трудом видимую даже при максимальной фокусировке камер обзора.

-              В чем дело?! - бесился Халим, - Что за чушь?!

-Джунгли. - ответил артиллерист, - Много объектов. Сегменты быстро теряют энергию. -...! - грязно выругался Халим. Офицеры скривились, но промолчали.

-              Обработай мне этот участок! - Халим выделил на карте достаточно обширное пространство, - Я хочу, чтобы никто из них не уцелел!

-              Капитан, нам не хватит боезапаса! - ответил артиллерист, быстро просчитавший требуемую площадь поражения.

-              Как это не хватит? - взвился Халим, - Мы ведь только десяток выстрелов сделали!

-              Капитан, у нас десантный крейсер, а не линейный! Артпогреба имеют небольшой объем.

-....!- вновь выругался капитан, - А что у нас еще есть для обстрела поверхности? Бомбы? Планирующие заряды? -У нас десантный крейсер...

-Да знаю я! - вновь разозлился Халим. - Что ты мне тут рассказываешь то. о чем я знаю сам? Это мой корабль! Кто из нас капитан, ты или я?

- Не я. - согласился артиллерист. - Так продолжаем обстрел, капитан?

-              Отставить... - нехотя процедил Халим.

За впустую растраченные боеприпасы с него могли строго спросить после возвращения на базу. И не дай Спящие еще платить за них заставят!

-              Уходим к основной группировке флота. - отдал он команду. - Штурман, считай курс! Остальные доложить статус!

-              БЧ-1 статус зеленый! - отозвался штурман.

-              БЧ-2 статус зеленый. Расход боезапаса тридцать процентов. Все системы в норме. - доложил артиллерист, параллельно отдавая команду на приведение орудий в походное положение.

-              БЧ-3 к прыжку готовы! - отозвался лейтенант-коммандер. командовавший десантом, - Зеленый статус четыре десятки, оранжевых сто пятьдесят человек. Средства усиления двадцать процентов от штата, из них половина оранжевых!

-              А остальные? - вздрогнул Халим.

Штатная численность десанта на его крейсере превышала тысячу бойцов.

-              Остальные остались внизу. - мрачно отозвался лейт-комм, - Гибель запротоколирована, все свидетельства оформлены. -...!- вновы выругался Халим. - Дальше!

-Диспетчерский опок и связь зеленый статус! - отозвался командир БЧ-4.

-              БЧ-5 статус желтый. Двигатели починили как смогли, остальное только в доке. Максимальная тяга шестьдесят процентов от нормы. Реакторный отсек и генераторы в порядке.

-Авиапалуба статус оранжевый. - доложил командир шестой боевой части. - Десантные средства шестьдесят процентов от штата, готовы к вылету. Штатные беспилотники разбиты в хлам, восстанавливать нечего. А еще мы смогли собрать два БИПа из запчастей, найденных на станции!

-              Ясно. - Халим задумался. - Оставь эти БИПы здесь, в автономном режиме. Дай задание атаковать все, что увидят! Местные БИПы с маркерами Монархов нам совершенно не нужны. Понял меня?

-              Понял, капитан. - молодой второй лейтенант, командовавший авиацией, загрустил.

Он-то думал, что за собранные беспилотные аппараты капитан похвалит и его самого, и его техников, а вышло так. что все приложенные усилия оказались потрачены впустую...

На орбите планеты ярко вспыхнула и рассыпалась мириадами звезд недавно оставленная ими станция.

-              Что это? - Елдер удивился так. что чуть не подпрыгнул, - Почему?

-              Не знаю. - пожал плечами Халим. отвечая так, чтобы обязательно услышали все офицеры на мостике. - Может, у них была неисправность? А может быть, они не вынесли позора захвата станции и решили коллективно покончить с собой? Кто поймет этих монархов... Но меня не интересует их судьба!

-Жаль... - пробормотал Елдер.

Ему было действительно жаль. Жаль того, что в небытие ушла такая красотка...

-              Курс рассчитан. - подал голос штурман.

-              Разгоняемся, уходим в прыжок! - скомандовал Халим, - Я в каюте. Меня беспокоить только в случае нештатной ситуации!

Он. отправившись отдыхать, намеренно не отменил несение службы по боевому расписанию. Неудобство и моральное напряжение экипажа интересовали его меньше всего.

Махина крейсер вздрогнула, начав многочасовой разгон по рассчитанной штурманом траектории. Офицеры в рубке управления и экипаж, продолжавшие нести дежурство в боевом режиме, тихо ругали кзпитана. призывая на его голову орды Хшаров и все кары Спящих.

124

-              Стоп! - скомандовал Дикий, подняв руку, - Мы почти дошли. И где-то здесь серв перестал отвечать...

Густые джунгли расступились, открывая взору людей заболоченную местность. Вековые гиганты здесь росли достаточно редко, видимо, им не нравилось излишнее количество влаги. Все пространство было затянуто зеленой ряской, создававшей впечатление ровного свежескошенного луга.

-              Стоим пока здесь. - принял решение Дикий, - Дальше не пойдем. Надо разведать и понять, туда ли мы пришли, или все впустую.

-              А зачем мы тогда сюда шли, если не знали, что тут? - спросил Гарсен.

-              Потому, что в других местах вообще пусто, а тут была засечка. - ответил Дикий.

Люди, настороженно озиравшиеся вокруг, с облегчением выдохнули. Длительный марш основательно вымотал всех, а здоровяк Салт вообще полностью опустил свой тяжелый бронескаф на землю, выпустив из рук оружие.

-              Энергия почти на нуле. - прогудел он, - Батареи совсем сдохли.

Запасные энергоячейки никто взять так и не догадался, а сами скафандры не имели встроенных разъемов для зарядки батарей. Конструкторы не могли такого даже предположить, да никогда это и не требовалось - батареи считались расходным материалом и всегда имелись в достаточном количестве, а зарядный опок имелся даже в персональных спасательных капсулах! Такой длительный отрыв от основных баз никем и никогда всерьез не рассматривался. Бойцы десанта гибли гораздо раньше полного исчерпания энергии в батареях...

-              Этого, Хшар его забери, отправить! - зло махнул рукой Плите в сторону пленника, - Такую сволочь не жалко!

-Да что вы на меня взъелись-то? - оскалился Стейни, - Я в штурме вообще не участвовал и по вам огня не открывал!

-              Да все вы там... одинаковы! Пираты, арахна вам на загривок! - сплюнул Плите через приоткрытое забрало.

-              Какие, в звезду, пираты? Мы регулярный флот баронства Риз!

-              Значит, все ваше баронство сволочное, если ваш Флот позволяет себе такое! - Плите снова сплюнул, - И вообще пасть заткни, пока я тебе...

-              Отставить! - рявкнул Дикий.

-Ачто... - попытался оправдаться Плите.

-              Отставить, я сказал! - Дикий, вымотанный не меньше остальных, тяжело поднялся на ноги, - Потом разберемся. А на разведку я сейчас серва отправлю.

Отключив тяжелого инженерного серва от «поводка», тянущегося к генератору, Дикий прикрыл глаза. Серв. повинуясь неслышимому остальным приказу, осторожно шагнул вперед. Опоры ушли под воду совсем немного, тем не менее плеснув жижей и пустив перед собой небольшую волну.

-              Сантиметров двадцать глубина, дно твердое... - пробормотал Дикий.

Серв медленно двигался по болоту. Дикий неосознанно направлял его по тому же пути, по которому прошел и его предшественник. Ведь дошли же они сюда тем маршрутом, по которому прошел пропавший серв!

-              Все. поднимаемся, двигаемся дальше! Совсем немного осталось... - приказал Дикий.

Люди уже привычно выстроились в походную колонну. Слова Дикого о том. что осталось совсем чуть-чуть, расслабили и ободрили уставших бойцов.

Люди успели сделать всего несколько шагов, когда случилось что-то невероятное.

Поверхность болота подернулась слабой рябью, превратившей покрывающую воду ряску в настоящий калейдоскоп разных оттенков зеленого цвета. Вокруг серва вздыбилось нечто, похожее на толстые полупрозрачные лианы, стремительно оплетшие механизм и легко потащившие тяжелую машину куда-то в сторону.

-              О, Спящие! - выдохнул кто-то сзади Дикого.

Все произошло настолько стремительно, что никто так и не успел отреагировать. Ни одного выстрела сделано не было, оружие бойцов так и осталось в походном положении.

125

Дикий ошеломленно смотрел на успевшую успокоиться гладь. Да и не просто болото это оказалось, а охотничьи угодья неведомой твари, сумевшей запрудить какой-то ручей и превратившей участок леса в покрытое тонким споем воды пространство...

-              Черт побери... - простонал он, схватившись за голову руками.

Если уж даже тяжелый инженерный серв был так легко утащен, то гораздо более легким людям в этом месте делать нечего! Дальше хода нет!

-А куда мы вообще идем? Что нам тут надо? - флегматично спросил Гарсен.

-              Вон. впереди, видишь? Холм зеленый. Туда нам надо... - ответил Дикий.

-              А что там? - не отставал Гарсен.

-              Судя по всему, там исчезнувший шаттл. Тот. который пропал вместе со всей сменой пилотов и еще несколькими идиотами перед самым нашим прибытием.

-Да? Я вот не вижу ничего, похожего на технику. Просто куча травы. - прищурившись, произнес Баллил, - Ты уверен, что нам именно туда?

-              Уверен. - ответил Дикий, все же немного поколебавшись перед ответом, - Остальные точки оказались пустышками.

-              Какие точки? - прогудел Салт, - Я ничего не пойму.

-              После сканирования поверхности я нашел несколько точек, где определилось наличие металлокерамических конструкций. Когда встал вопрос о том. как мы будем отсюда убираться, я отправил сервов по этим точкам. Здесь что-то было. Какой-то корабль. Какой именно, я так и не понял и отправил серва на детальное обследование. Остальные точки оказались пустышками. - Дикий помолчал, после чего продолжил: - Сам серв пропал. Он шел в автономном режиме и отправлял информацию пакетами, через каждые десять минут. Ко мне пришел пакет, что он что-то нашел, какой-то малый корабль... А серв на связь больше не вышел.

-Ага... Мы теперь точно узнали, почему именно пропал серв. - флегматично сказал Гарсен, - Хорошо еще, что не пропали мы сами!

-              Короче говоря, нам туда! - Дикий махнул рукой в сторону горы зелени, возвышзвшейся от них в каких-то полутора-двух сотнях метров. - Но как туда попасть, я теперь не знаю!

-              И что. разве нет никаких идей? - прогудел Салт. который успел привыкнуть во многом полагаться на решения Дикого, - Может, обратно вернемся?

-              Некуда нам возвращзться! - устало сказал Дикий, - Раздолбили там все. А что не раздолбили, так то уже заросло свежей порослью, полной тварей.

-              А на основную базу вернуться? - спросил Плите.

-              Нет основной базы. Ты думаешь, эти... - Дикий мотнул головой куда-то в сторону неба, - Оставили там хоть что-то? Там тоже все разбито. Да и не дойдем мы туда. Сил уже не хватит, да и заряд батареи на исходе. Сервы на поводках еще дойдут, а вот люди уже нет.

Опершись рукой о мобильную эвакуационную платформу, неподвижно висевшую почти у самой воды. Дикий замер, опустив голову.

-              Не узнаю я тебя. - сказал Гарсен. - Обычно ты бодрый, весь оптимизмом фонтанируешь, а вот сейчас странный, грустный и унылый.

-Да. командир, что с тобой? - прогудел Салт.

-              Устал я. Очень устал. - признзлся Дикий, - Никаких мыслей нет. Вообще никаких...

То, что его назвали командиром, проскочило мимо ушей. Люди ведь и раньше подчинялись его приказам, но вслух признать его старшинство...

-              Ну так отдохни. Поспи. Мы пока покараулим. Все хорошо будет, не беспокойся. - подал голос Плите, - Все равно местные твари к этому болоту не суются! За последнее время только пара мелких промелькнула, да и те сразу убрались! Теперь-то ясно, почему, а я-то удивлялся, что нас в покое оставили...

-              И пожрать ничего нет... - грустно прогудел Салт, - Пузо к спине прилипает!

-              Подстрелите какую-нибудь тварь и зажарьте. - ответил Дикий.

-              И что? Думаешь, это съедобно? - заинтересовался здоровяк.

-              Почему нет? Мясо оно и есть мясо. -Нуладно... попробуем...

-              Ладно, парни. Я минуток сколько-нибудь подремлю... - зевнул Дикий, - А то действительно голова как колокол гудит. Даже стимуляторы не помогают, уже третий картридж в аптечке меняю!

Пристроившись на спине инженерного серва. он уснул.

126-127

Разбудили Дикого странные звуки.

-              Плюх! Ф-ф-с-шшш... Плюх! Ф-ф-с-шшш... - раздавалось (де-то совсем рядом.

Кое-как продрав слипшиеся ото сна глаза. Дикий недоуменно огляделся. Источник странных звуков нашелся очень быстро. Плите, набравший где-то обломанных веток и разного мусора, развлекался, стоя у кромки покрытой ряской воды. Вот он поднял руку, размахнулся...

-              Плюх! - обломок упал в воду, всколыхнув поверхность и пустив волны.

-Ф-ф-с-ш-шш! - с шипением вокруг обломка взметнулись щупальца и, не найдя ничего стоящего, убрались обратно под воду. -Плюх!...

Это продолжалось раз за разом. Плитсу не надоедало кидать обломки и ветки, а неведомая тварь все никак не уставала реагировать на возможную добычу.

-              Плите! - подскочил Дикий. - Ты что делаешь?!

-Да нормально все! - отозвался штурмовик, продолжая свое занятие, - Тварь сюда не подползает. Ну, или не сама тварь, а ее эти... конечности!

-Тише!

-              На звук она тоже не реагирует. - беспечно ответил Плите, - Мы сначала шепотом говорили, боялись. Но после того, как этот... пленник твой, тьфу, с корабля хшаровых пиратов! - боец сплюнул, - Так вот, после того как он кричать вздумал, а тварь не появилась, мы успокоились.

-              Что вы с ним сделали? - севшим голосом спросил Дикий, имея в виду пленного лейтенанта.

-              С кем? - уточнил Плите, - Со Стейни, что ли? Ничего не сделали. Файл переслали, и все. Сразу возмущаться перестал. Нормальным он парнем оказался, даром что Ван.

-              Ну-ну... - протянул недоверчиво Дикий.

-              Да точно тебе говорю! - возмутился Плите, - Ван Сарновы уже давно почти разорились. Поэтому и пошел этот Стейни к барону Ризу. Баронство ведь воюет постоянно, вот и хотел он набраться опыта, да и звание выслужить. А капитан с боевым опытом это ведь совсем не то, что молодой желторотый энсин, сам понимаешь!

-Апарни герцога?

-              Не знал об этом никто! Их капитан... он сам летал на планету, один. Вернулся и сказал, что пленных не будет, что они решили остаться на шарике, на разгромленной базе. А он их якобы отпустил. - Плите вздохнул, - Об этом весь крейсер шептался, очень уж не похоже это было на их капитана, он ведь ни одного кредита просто так из рук не выпустит. А сам Стейни к тому времени был понижен в должности до простого оператора скан-комплекса и отправлен на поиски.

-              А герцог как отреагировал?

-А что герцог? Зубами скрипит, но не вмешивается. Тем более, что у нас Салт и сержант этот... Сноу. Здоровяки! Да и без безопасника своего он осторожничает.

-              Ну ты... психолог! - улыбнулся Дикий, - Такие выводы сделал!

-Да... гхм... - смущенно кашлянул Плите, - Это меня отец еще научил... без изучения специальной базы. Он говорил, что если у тебя стоит база по психологии, то об этом все могут узнать, а если базы официально нет. а я разбираюсь, то это мне пригодится в жизни... Только ты никому об этом! Под протокол?

-              Под протокол! - снова улыбнулся Дикий, - Никому ни слова! Определение «под протокол» успокоило Плитса.

127

К проснувшемуся командиру подтянулись все бойцы-федераты. Герцог остался в стороне, так и не присоединившись к остальным.

-              Что делать будем, командир? - высказал общую мысль Сноу.

Хоть он и был сержантом, но тоже признал старшинство обычного бойца-рядового.

-              Что делать... думать! - ответил Дикий, - Назад нам хода нет, делать там нечего. А как до шаттла добраться... вот над этим и будем думать!

-Да как тут доберешься? - махнул рукой Салт, - Тварь на каждый плеск реагирует! Видел, как Плите баловался? Ни одной веточки эта хшарова скотина не пропустила!

-              Видел... - ответил Дикий, но вдруг подскочил, всполошив этим всех остальных. - Плеск? Тварь только на плеск реагирует?

-              Ну... да... - озадаченно ответил Сноу, - А что?

-              Парни! Сделайте несколько выстрелов! - попросил Дикий.

-              Куда?

-Да куда угодно! Главное, чтобы резкий звук был!

-              Кха!... Кха!... Кха!... - прокашлял рейлган в руках одного из бойцов. Ни одно щупальце из-под воды так и не выметнулось.

-              А теперь левее, одиночным, по поверхности, метров на сто от нас! - приказал Дикий.

-              Кха! - снова кашлянул рейлган.

В том месте, где бол ударился об воду, через несколько секунд возник лес щупалец, обшаривающих все вокруг.

-              Вот оно, решение! - торжествующе воскликнул Дикий, - Разгружаем платформу! Она у нас на антигравах. поверхности не касается! Плеска не будет! На ней доберемся!

-Да?-нерешительно отозвался Гарсен,-А точно? Вдруг она...

Фразу он не закончил, но всем стало ясно, что имел в виду флегматичный снайпер.

-              Все равно разгружаем! - ответил Дикий, - Первым рейсом серва инженерного отправим. Он и корабль обследует, и мы рисковать не будем!

Все получилось просто идеально. Платформа доставила к шаттлу инженерного серва, не потревожив водную гладь. Болотная тварь не среагировала на движение над поверхностью!

Получив отчет инженерного механизма. Дикий радостно улыбнулся.

-              Парни! Это именно пропавший шаттл! - обрадовал он остальных, - Состояние не ахти, но с поверхности он все же взлетит и нас в указанную точку доставит!

-              Р-р-ра! - радостным ревом ответили напряженно всматривавшиеся в сумрак десантники.

-              Переправляемся по трое! - решил Дикий, - Добравшиеся высаживаются сами, выгружают взятый с собой груз и отправляют платформу обратно. Только прошу об одном - не уроните ничего в воду при разгрузке!

-Да уж постараемся... - прокряхтел Сноу, вызвавшийся переправиться одним из первых, - К чему это приводит мы все видели...

-              Ну что ж! Поехали! - махнул Дикий.

Платформа, несущая на себе трех человек и часть прежнего груза, отправилась в первый рейс.

128

Из очередного рейса эвакплатформа вернулась с частью груза и легким Баллилом. даже в скафе весившим меньше всех прочих.

-              Все, места нет больше! - сказал он Дикому, спрыгнув вниз, - Шаттл пассажирский, грузовой дек маленький. Ничего больше не вмещается!

-              Как? - поразился Дикий, оглядев немалое количество оставшегося груза. - А как же мои сервы?

-А вот так!-отрезал уставший Баллил,-Не вмещается! И сервы точно не влезут. Если только в салон...

-              Бал. давай обратно! - решил Дикий, - Демонтируйте последние ряды сидений. Ничего оставлять не будем. А сервы нам еще могут понадобиться!

-              Оу-у-у... - простонал Баллил, - Да как мы тебе сиденья-то демонтируем? Инструмента ведь нет! И батареи скафов почти сдохли, еле-еле тянут...

-Хм... - призадумался Дикий, - У вас же там лейтенант в ББС!

-              И что? - не понял Баллил.

-Да ведь в ББС не батареи, там реактор! У Стейни энергии море! Вот пусть он и демонтирует. Просто вырывает сиденья с корнем. Не надо аккуратно снимать, шаттл доживает свой век...

-Да? - призадумался Баллил. - Ладно. Скажу ему, чтобы поработал!

Из следующего рейса платформа вернулась загруженная вырванными сиденьями. Восседавший на них сверху Стейни недовольно посмотрел на Дикого.

-              Слушай, зачем все это? - произнес он. спрыгнув с платформы. - Тебе казенного оборудовзния. что ли. жалко? Видимо, усиленная работа руками не пришлась лейтенанту по вкусу.

-Дело не в этом. - ответил ему Дикий.

-А в чем же? - насел на него Стейни, - В том, что эти сервы твои личные?

-              И не в этом тоже. - спокойно ответил Дикий, - Сервы инженерные. Мы летим на грузовой корабль, который пережил отчаянный штурм а потом был подбит тяжелой ракетой крейсерского калибра. Как думаешь, инженерные машины там понадобятся? 

- недовольно пробурчал Стейни. принимаясь за разгрузку.

-А ты уверен, что корабельные сервы уцелели? Или что уцелел управляющий ими модуль? - парировал Дикий, - Я вот не уверен! Поэтому не бурчи... а просто отдохни. Здесь, на берегу, я поработаю.

Лейтенант отошел в сторону, искоса поглядывая на то. как активировавшиеся сервы принялись шустро разгружать платформу. Вся разгрузка с помощью механизмов заняла всего несколько минут.

-              Эх... - завистливо протянул лейтенант. - На шзттл бы их...

-              Сейчас отправлю. - обнадежил его Дикий. - И сам с тобой отправлюсь. Тебя, меня и пару сервов платформа выдержит!

С помощью инженерных машин работы ускорились. Единственно что Дикому пришлось труднее всех: не демонтировать, а вырывать пассажирские ложементы пришлось только на прямом управлении сервами. В штатном режиме механизмы отказывались столь варварски обращаться с оборудованием, а плановый демонтаж грозился затянуться на долгое время!

-              Уф-ф-ф... - выдохнул Дикий, оглядывая наполовину разгромленный пассажирский дек шаттла. - Инженеры сюда влезут, но куда боевого деть?

-              А этот-то тебе зачем? - поразился Сноу. - Оставь его на шарике! Все рзвно абордаж нам не отбить даже при наличии твоего Керна! Тем более, что боезапас у него почти на нуле...

-              Не хочу его оставлять! - уперся Дикий, - Вот надо мне - и все тут!

-              Смотри сам... - сдался Сноу, - Но лишних кресел больше нет! И выкинуть мы ничего не сможем! -Да?...-замялся Дикий, вновь оглядывая внутренность шаттла.

-              Возьми его на внешнюю подвеску! - дал совет Фред. - Я такие машинки знаю. У этого кораблика должны быть штатные крепления на обшивке.

-              Спасибо! - оживился Дикий, - Так и сделаю! Через десяток минут боевой серв был закреплен.

-              Он и платформу забрал! - поразился наблюдавший за всеми действиями Балл ил, - Вот же...

-              Все. погрузку закончили! - довольный Дикий ворвался в пассажирский дек. - Отправляемся!

129-139

Люди сноровисто занимали места, затягивая крепления. Однако в пилотскую кабину никто так и не отправился...

-              Э-э-э... а кто пилот-то? - первым опомнился сержант Сноу, - Кто пилот? В салоне маленького кораблика воцарилось молчание.

-              М-м-м... - промычал Фред, - Я не могу! Для полноценного управления надо две руки и хотя бы одна нога. А я... Капитан Фред горестно махнул рукой, указывая на свое искалеченное тело.

-Да и тут не один, а двое требуются. - помолчав, заметил он. - Один пилот не поднимет эту модификацию с поверхности.

-              Хшары! - выругался Сноу, - Что. все впустую, что ли?

-              Ну... я могу... - неуверенно промямлил Стейни. - Но мне действительно второй пилот потребуется...

-              Я мог бы. - отозвался Дикий, - Но меня не допустит. Подтверждения баз нет.

-              Базы я могу тебе подтвердить! - оживился Фред. - Допуск нз такие действия имеется! Давай на прямую связь, тестирование проведем!

-              Принимай запрос! - Дикий откинулся в кресле и прикрыл глаза.

Фред сделал то же самое. Через несколько долгих десятков минут основательно вспотевшие Фред и Дикий открыли глаза и почти синхронно тряхнули головами, сбрасывая с сетчаток глаз остаточные фантомы.

-Ф-фух! - выдохнул Фред. - А почему ты раньше не подтверждался? Я тебе до четвертого уровня базы подтвердил, дзлыие не могу... прав нет.

-              Ну... не подтверждался... - пробормотал в ответ Дикий.

-              Стейни! Давай теперь ты! - потребовал Фред. - Принимай запрос!

Теперь прикрыли глаза Фред и Стейни. Тестирование лейтенанта продлилось гораздо меньше, чем принимали зачеты у Дикого.

-              Ф-фух! - снова выдохнул Фред, тряхнув головой. - Давно я так не напрягался... Фред несколько минут тяжело дышал. приходя в себя.

-              Смена позиций! - сказал он. отдышавшись, - Основным пилотом у нас пойдет Дикий, Стейни будет вторым. -Хм... - пробормотал Стейни. по-новому взглянув на Дикого.

-              Ладно... что тянуть! - Дикий направился в кабину пилотов. - Готовьтесь к старту, парни. Лейтенант, идем!

- Есть же корабельный комплект.

Через десяток минут, потребовавшийся для прогонки систем и проведения предстартовой подготовки, шаттл плавно взмыл в воздух. Взметнувшиеся щупальца неведомой твари не смогли удержать поднимающуюся машину и бессильно опали. Ком грязи, сорвавшийся с убирающейся в нишу посадочной лапы, припечатал сверху только что убравшиеся под воду конечности, заставив их еще раз взмыть в воздух. Лес щупалец, взметнувшийся как будто в бессильной угрозе, остался внизу, а шаттл пробился сквозь верхушки редко стоящих вековых исполинов, и, набирая скорость, нацепил тупой нос в небо. 

Капитан разгоняющегося тяжелого десантного крейсера «Пшемоль» рассуждал вслух, полулежа на удобном диване в своей каюте.

-Так... посчитаем минусы. Объект мертв. Герцога я не взял, и он тоже уже мертв. Десантная секция моего корабля почти полностью выбита. Барон будет этими обстоятельствами весьма недоволен...

Халим откинулся на подушку, скрестив ноги.

-              Угу... А теперь посчитаем плюсы. Герцог, так раздражавший нашего барона последнее время, мертв! И вместе с ним ушли в небытие несколько взводов личной охраны! А ведь в каждого из них было вложено немало времени и множество средств! Да у них на всю Монархию всего два батальона гвардейцев охраны... было! - капитан весело оскалился. - И руку к этому приложил именно я! И свидетелей тоже больше нет!

Халим заложил руки за голову, устраиваясь поудобней.

-              К тому же, я набрал полные трюмы всякого добра! И это нивелирует наши материальные потери. Кстати, надо ведь в казну клана добычу отложить!

Капитан, вспомнив столь важное дело, вскочил на ноги.

-              ИскИн! Елдера мне на связь!

-Да. капитан. - отозвался новый первый помощник.

-              Елдер! Что у нас в трюмах лежит и в каком количестве?

-              Э-э-э... м-м-м... не могу знать, капитан! Еще не считали! - вопрос явно застал парня врасплох.

-Я тебя для чего первым помощником сделал, а? - напустился на него Халим, - Чтобы ты о бабах думал и больше ничего не делал? Ты почему до сих пор не знаешь, что мы погрузили? Уже целых четыре часа разгоняемся, а ты все еще ничего не делаешь!

-              Но. капитан... Я в рубке, на своем месте! Вы же не отменяли боевой режим! - попытался оправдаться Елдер.

-              Ну и что. что в рубке! А ИскИн тебе на что? Почему я всегда должен за тебя думать?!

-              Но, капитан... Свободные мощности ИскИна заняты контролем расчетной траектории и синхронизацией поврежденных движков! - не сдавался Елдер.

-Тогда встань сам. пройди по грузовым палубам и лично заставь сервов и этих... как их там... карго-техников! Заставь их все разобрать и посчитать!

-              Но боевое расписание...

-              Лично тебя оно не касается! Иди и сделай то. что я тебе сказал! - Халим демонстративно скосил глаза в сторону, - До расчетного времени прыжка осталось пять с половиной часов. Через три часа я жду от тебя отчет с полым списком! Понял? Иди. лентяй, работай!

-              Есть, капитан. - ответил Елдер, отключаясь.

-              ИскИн! Елдера на связь! - и. дождавшись коїда вновь появится лицо хмурого первого помощника, закричал, надрываясь. - Ты почему ушел со связи, а? Я тебе разрешал? Нет? Так почему же ты отключился?!

-              Но... - ошарашено ответил сержант.

Получив приказ, он по-уставному ответил «есть» и отключился. Что же еще потребовалось от него капитану?

-              Ты дослушай сначала до конца, понял меня? Что за отношение к своему капитану, а? - брызгал слюной Халим, - Смотри как бы тебе не пожалеть об этом! Я пошел тебе навстречу, назначил своим первым помощником, а ты что себе позволяешь? Я ведь быстро тебя отправлю обратно!

-              Но... - попытался возразить Елдер.

Он совершенно не стремился занять это место. Нет, конечно, впоследствии... когда он накопит достаточно опыта и выучит необходимое количество учебных баз...

-              Заткни пальцем дырку и молчи когда я с тобой разговариваю! - продолжал кричать капитан, - Понял меня? Сержант счел правильным просто промолчать.

-              Вот то-то же! - немного успокоился Халим. - Не беси меня больше! Вот что тебе надо сделать: груз пересчитай, определи примерную стоимость, разложи...

Постановка задачи продлилась минут десять. Капитан сбивался, повторялся, начинал вновь и вновь, пока, наконец, не махнул рукой.

-              Понял меня. Елдер? - закончил он. - И смотри у меня! Никому ни слова! Говорю только тебе: то. что подороже и поликвидней пойдет в казну клана. Всем остальным об этом знать незачем.

-              Понял, капитан. - ответил сержант, - Теперь все?

-              Все. - подтвердил капитан.

-              Я могу уйти со связи? - уточнил Елдер. -Да. закончили. - Халим сам отключил связь.

Елдер постоял немного, ошарашено хлопая глазами. В таком виде соклановец предстал передним впервые. Нет... то. что слухи о некой неадекватности капитана ходили уже давно, он знал. Но чтобы вот так. лоб в лоб столкнуться с такой... некомпетентностью, что ли... Он еще раз вспомнил инструктаж: много слов, куча ругани, но мало конкретики. Сделав неприличный жест и тяжело вздохнув. Елдер отправился исполнять приказание.

140-142

Опираясь на гравитационную подушку, создаваемую гравигенератором, и отталкиваясь выхлопом маршевых двигателей, шаттл изо всех сил рвался из объятий тяжелой и негостеприимной планеты вверх, на орбиту. Вверх, в такую легкую и привычную для маленького кораблика пустоту! Люди в салоне только кряхтели под навалившимися перегрузками. Все же, несмотря на генератор гравитации, взлет с «тяжелой» планеты давался нелегко.

Со стороны казалось, что кораблик взлетает легко и непринужденно, но пилоты чувствовали, как тяжело тот набирает скорость и как его качает на «кочках», возникающих при перебоях в работе гравигенератора. Все-таки долгое стояние в болоте посреди влажных джунглей негативно сказалось на состоянии узлов и систем небольшого шзттла. бывшего все же пустотной, а не планетарной, техникой.

-              Стейни, ровнее держи!

-              Не могу, груз неравномерен!

-              Подруливай! Сейчас свалимся! -Стараюсь!

-              Корректируй! -Хшарово светило!

Наконец шаттл выбрался из гравитационного колодца планеты, до последнего не желавшей выпускать из своих объятий человеческую технику.

-              Уф-ф-ф... - выдохнул лейтенант, - Выбрались...

-Да уж... - облегченно вздохнул Дикий, - Выбрались! Я уж думал все. сейчас в плоский штопор уйдем и обратно, в джунгли, плюхнемся!

-              Куда-куда уйдем? - не понял Стейни.

-В плоский штопор! Ну... когда корабль вниз падает и его вокруг себя в одной плоскости закручивает... - пояснил Дикий, и сам удивился.

Не было такого определения среди материала изученных и подтвержденных Фредом баз данных, не было! Был «срыв тяги». Был «обрыв вектора». Много что было... но «плоского штопора» - не было!

Принципы движения подобных кораблей были далеки от законов аэродинамики. Да и крыльев у шаттлов как таковых не было - коррекция попета осуществлялась маневровыми двигателями, а не воздушными рулями направления.

-              А-а-а... - протянул Стейни.

Он подумал, что этот термин находится в «более старшей базе», еще им не изученной.

Дикий расслабленно полулежал в пилотском ложементе, изредка корректируя курс шаттла легким изменением тяги маршевых двигателей.

-Ты зачем это делаешь? - поинтересовался Стейни. понаблюдав за работой первого пилота.

-              Что именно? - лениво поинтересовался Дикий.

-              Ну... вот это... - Стейни рукой изобразил легкое виляние шаттла при таком способе коррекции курса. - Почему подрульки не включаешь?