AlterGame. Книга 1. Первый Игрок (fb2)


Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:


Андрей Нечаев AlterGame. Книга 1 Первый Игрок

Глава 1. Бета-версия

Даже в разрушенном изувеченном мире, где рухнули все устои, кое-какие вещи остаются незыблемыми. Существуют все же вечные ценности. Например, виски.

Блеск бутылочного стекла в кузове Джек заметил еще в прошлую ходку, и решил, что обязательно заглянет сюда, если понадобятся деньги. Для того и существуют вечные ценности, чтобы выручали в трудное время.

Сейчас не осталось автомобилей на жидком топливе, и мало кто знает, что такие грузовички назывались пикапами. Джек знал. Он вообще о многом знал из прошлой жизни, потому что промышлял Ходоком, то есть шастал по Пустошам в поисках вечных ценностей. Но если уж совсем начистоту, ему просто нравилось путешествовать. Всегда мечтал забраться в такую даль, где не бывал никто. По крайней мере, никто из обитателей Кластеров, влачащих скучную убогую житуху у Барьера Нью-Атриума. Беда только в том, что чем дальше, тем опаснее становятся Отравленные Пустоши. Не очень-то далеко зайдешь…

Грузовой пикап провалился задними колесами в глубокую яму, да так и застрял с кабиной, вознесенной к небесам, а в кузове под слоем грязи и гнили блестело бутылочное стекло. Джек огляделся, не обнаружил ничего нового в серой равнине под серым небом… скинул рюкзак, натянул толстые брезентовые рукавицы и занялся раскопками.

Он долго разгребал осколки и выдергивал из слежавшегося мусора отбитые бутылочные горлышки, чтобы расшевелить закаменевшую за долгие годы грязь. Под рукавицами рассыпались в труху обломки ящиков, над головой жужжали неугомонные мухи. Когда прошел половину пути до кабины, попалась первая целая бутылка. Джек уважительно вытер ее рукавом, поболтал, слушая, как плещется внутри вечная ценность, посмотрел на свет… и стал копать дальше.

Полдня работы – и добыча составила девять бутылок. Джек сложил их в рюкзак, заботливо обмотав тряпками. Ночью в Пустошах не путешествуют, и ночевать предстояло здесь. Дверь кабины, конечно, была заперта, пришлось сломать. Это было нетрудно, все здесь давно сгнило и проржавело. Странно, что стекла остались целыми. И водитель тоже был на месте. Между желтыми зубами черепа даже сохранилась недокуренная сигара. В правой руке скелета был револьвер, в левой – смятый почерневший комок. Джека заинтересовало, что взял в руку мертвец, отправляясь в последний путь. Оказалось – обугленная банкнота с едва различимой цифрой «100». Водитель грузовичка перед смертью основательно заправился виски из кузова – пустая бутылка стояла на приборной доске перед ним. Потом – последняя сигара, прикуренная от сотенной купюры. Потом – бах.

Джек осторожно, чтобы не потревожить водителя, сел рядом на пассажирское место.

– Ты не бывал в Альтере? – спросил он человека, умершего невесть как давно. – Ручаюсь, тебе бы там понравилось. Судя по тому, какой конец себе устроил, парень ты был правильный, понимал толк в играх. Это стильно: самому решить, когда и как закончить.

Перед водителем и Джеком по другую сторону покрытого толстым налетом грязи лобового стекла повисло огромное красное солнце, клонящееся к ровной линии горизонта. Пикап провалился, двигаясь на запад. Возможно, тогда тоже был вечер, и солнце точно так же светило в лицо водителю, прикуривающему от сотки свою последнюю сигару…

– Самому решить, когда и как закончить, – повторил Джек, вскрывая бутылку. – В этом есть особый класс.

Большую часть виски он собирался сдать торговцу, это очень неплохие деньги, но одну бутылку открыл. Сделал глоток. Ощутил, как волна приятного жара скатывается по горлу… и потянулся к бардачку.

– Э, брат, я вижу, что не ошибся в тебе! – заявил Джек, вытягивая небольшую приставку, опутанную тонкими кабелями. Пришлось отставить бутылку, чтобы аккуратно достать тянущиеся за проводами сенсорные перчатки и угловатые окуляры, которые были снабжены пластиковым кольцом, охватывающим голову. – Ты стоял у истоков! Бета-версия Альтеры! Я слышал, что она появилась еще до катастрофы, мы получили ее в наследство от вас, наших предков.

Джек почти с благоговением примерил древние вирт-очки, покрутил сенсорные перчатки, бережно свернул гроздь датчиков на длинных кабелях. Громоздкая система, теперь приставка для входа в виртуал выглядит намного компактнее. Аккумуляторы, естественно, разрядились, и он решил зарядить прибор и попробовать войти в Альтеру с аккаунта водителя пикапа. Но ведь в трейлере приставку можно зарядить, а потом… А потом попробовать войти в Альтеру с древнего аккаунта водителя пикапа.

– Если ты оставил не завершенные дела, дружище, я постараюсь их закончить, – довольно пообещал он мертвецу. – Ведь не может такого быть, чтобы судьба свела нас случайно. Нет. Это квестовая цепочка, которую придумал кто-то там, наверху.

Джек сделал еще один глоток, сощурился под красными закатными лучами солнца и подумал: этот парень взял с собой в пикап самое главное, виски и Альтеру. Отличный выбор! Единственно верный выбор. Воистину вечные ценности.

* * *

Весь следующий день, шагая по серой равнине, Джек размышлял, что же мог оставить в Альтере покойный водитель пикапа. Когда началась Гендемия, обрушилось всё – быт, уклад, законы… и Альтера. Цивилизация сохранилась на немногочисленных безопасных островках. Таких, как Нью-Атриум. Видимо, в один из таких осколков безопасного мира и пытался сбежать водитель. Он прихватил с собой то, что было важнее всего… однако так и не добрался к цели.

Постепенно жизнь уцелевших наладилось, в числе прочего альфа-граждане Нью-Атриума восстановили и Альтеру. И даже позволили омегам, жителям гетто, входить в этот волшебный мир. Но и в обновленной Альтере, точно так же как и в реале, альфы имели куда больше возможностей. А водитель видел ту Альтеру, где у всех были равные права, где все радости виртуального мира были одинаково доступны каждому.

Отравленные Пустоши остались позади, потянулись Кластеры гетто. Шагая через трущобы, Джек с трудом сдерживался, чтобы не перейти на бег, до того хотелось скорее оставить эту грязь и попробовать окунуться в Альтеру не через свой аватар, а посредством другого, древнего персонажа, этакого патриарха вирт-мира… И при этом приходилось беспрерывно вертеть головой, потому что места были аховые.

Впрочем, к Джеку, как правило, не цеплялись даже самые безбашенные отморозки, достаточно было одного вида бывалого бродяги, чтобы отпугнуть шпану. Джек нарочно заботился о том, чтобы выглядеть угрожающе. Здоровенный, сутулый, с копной выгоревших добела волос, торчащих из-под широкополой шляпы, вся морда в шрамах… ну и, конечно, широкий бесформенный брезентовый плащ с обтрепанными замызганными полами. Под таким плащом можно спрятать что угодно.

Вот и сегодня – только один-единственный раз Джек заметил группу юнцов, которые остановились при его приближении и стали шептаться. Опасные ребятки – слишком хилые, чтобы драться. Такие могут использовать любую пакость, чтобы завалить тебя быстро, с первого раза. Но достаточно было сдержать шаг и сунуть руку под плащ, чтобы молокососов как ветром сдуло. Джеку нравился этот плащ, он всегда действовал безотказно.

Трейлеры, сколоченные из хлама развалюхи, ржавые контейнеры, заросли колючего кустарника, над всем этим – замысловато переплетенная паутина проводов… а вдалеке сияющие башни Нью-Атриума, отгородившиеся от бедняцких Кластеров неприступной стеной Барьера. Крепость альф, хозяев Альтеры.

У самой джековой хибары снова вышла заминка – при его появлении из трейлеров высыпали соседки и наперебой стали жаловаться, что Фил каждую ночь, накурившись своей дури, орет и пугает детей. Джек мысленно взвыл – сколько преград на пути к важному делу! Но с этими тетками он поддерживал добрые отношения, они присматривали за его хозяйством во время отлучек, то есть отпугивали от трейлера подозрительных бродяг. Лучше всякой сторожевой своры. Пришлось разбираться с Филом. Тот, конечно, принялся верещать, что он поет совсем тихо, и что не может себя контролировать, когда выступает. В Альтере он знаменитый бард, когда он поет перед толпами ценителей, всем нравится, а эти старые кошелки ничего не понимают в искусстве…

Джек не стал ничего говорить, просто нагнулся и многозначительно поднял из пыли ржавый арматурный прут. Этого хватило. Фил тут же сменил тон и начал канючить, что будет сдерживаться и петь потише.

Наконец удалось отделаться от всех и забраться в свой трейлер. Надо было поесть, привести в порядок снаряжение, почистить найденный в пикапе револьвер… но Джек не мог больше ждать. Он подключил старинный прибор и уставился на мигающий свет диода, свидетельствующего о зарядке аккумулятора.

Водитель был простецким малым – код доступа в Альтеру он написал маркером на пластиковом корпусе своей консоли, а идентификации по сетчатке глаза в его время еще не существовало. Камера, вмонтированная в древние вирт-окуляры, не имела такой опции. Не то, что сейчас…

Пока консоль с легким гудением оживала после нескольких десятилетий сна, Джек распутывал провода с датчиками. Другой бы не разобрался в этой устаревшей рухляди, но Джек был Ходоком, он насмотрелся на всякие старинные штучки и умел представить себе ход мыслей людей, живших до Гендемии.

С сенсорными перчатками все было ясно, вдобавок к ним древняя консоль снабжалась еще несколькими датчиками, те, что на самых длинных проводах крепились на лодыжки, еще несколько – на ремне, охватывающем грудь. Облегченное подобие вирт-костюма, реагирующее на едва намеченные в реале движения игрока и передающие их в полноценном виде виртуальному персонажу.

Распределив датчики, Джек надел вирт-очки. Консоль уже была готова к работе. Возникло предложение ввести личный код, Джек набрал вереницу букв и цифр, которые заметил на корпусе, и наконец перед глазами возникло приглашение, адресованное Эндрю Виго – таково было игровое имя прежнего владельца консоли.

– Рад знакомству, Эндрю, – пробормотал Джек. – Давай посмотрим, где ты остался.

* * *

Эндрю Виго остался в подземелье разрушенного храма. А может, дворца. Во всяком случае, разработчики имели в виду нечто такое, громоздкое и помпезное. Просторное сводчатое помещение с колоннами и контрфорсами, сложенное из черного камня, совсем пустое. Ни мебели, ни каких-либо примет, которые указывали, для чего подвал использовали до того, как разрушилось здание над ним. А оно точно было разрушено – солнечный свет проникал сквозь огромный пролом в своде.

Джек любил новые места. Любил простор, далекий горизонт – но и подземелья всякие экзотические тоже любил. Будь его воля, он бы путешествовал по всей Альтере. На данный момент омега-игрокам был известен единственный континент, Стоглав. Правда, огромный, даже на нем Джек побывал далеко не везде. Его мечтой было открыть другой материк, ведь где-то они должны быть. Снарядить корабль, оснастить его по полной, набрать команду и отправиться в неизведанные виртуальные просторы… пожалуй, больше ничего для счастья и не нужно.

Интересно, сколько времени это место никто не посещал? Если оно просуществовало еще с тех, самых древних версий игры… может это какая-то отрезанная локация, и теперь сюда вообще ни войти, ни выйти? А может наоборот, это подземелье находится прямо под носом у всех. Но оно такое заброшенное, что никому и не нужно. Альтера, в конце концов, огромна, тут множество закоулков и всяких забытых локаций.

Груды камня, фрагменты колонн и элементы резьбы, насыпавшиеся внутрь, свидетельствовали, что стену рушили снаружи, то есть сверху. Что-то огромное и мощное вломилось в подземелье, проделав громадную дыру. Тот пикап, в котором нашел последнее пристанище человек, управлявший Виго, легко мог бы въехать сквозь пролом.

Внимание!

Ваша версия игры устарела, идет загрузка обновлений!

Идет загрузка обновлений!

Идет загрузка обновлений!

Персонаж замер, картину подвала заслонила сетка помех. Пришлось ждать. Чтобы не терять время, Джек проверил слоты оружия и снаряжения. Эндрю достиг двадцать четвертого уровня и, похоже, делал карьеру воина и авантюриста.

– Двадцать четыре – не слишком много по современным меркам, – пробормотал Джек. Сам-то он достиг уже 33 уровня и собирался продолжать. – Хотя кто теперь разберет, какие возможности были в твое время? Возможно, по тогдашним стандартам ты и был крут.

Легкий шлем и кольчуга с небольшим бонусом защиты, ничего особенного. Полуторный меч-бастард в слоте оружия… и еще кинжал. Вот кинжал был интереснее всего. В вирте он выглядел совершенно черным, и рукоять, и клинок. Когда Джек извлек его из ножен, вокруг лезвия потекло сумеречное марево, как будто оружие испускало струйку темного тумана. Похоже на свечение наоборот. Кинжал распространял вокруг себя темноту точно так же, как горящая свеча испускает свет. Если смотреть на него долго, возникает инфо-окошко:

Кинжал Убийца Тени.

Уровень: легендарный

И больше ничего, ни бонусов, ни способа применения. Предки были немногословны, а вот современный дизайн Альтеры предусматривает гораздо более информативные пояснения.

Наконец обновления были загружены, и изображение успокоилось. Джек сделал несколько шагов в глубину подвала – туда, куда когда-то направлялся Эндрю Виго. Ведь зачем-то этот парень сюда притопал и что-то он здесь хотел. Может в этом месте вообще ничего ценного, а может кое-что и найдется. Джек обошел несколько черных, покрытых резьбой, обломков. Впереди что-то блеснуло среди камней. Джек собрался подойти поближе, но картинка перед ним задрожала, перед глазами поплыли админские сообщения:

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», вы отсутствовали в Альтере 2.#?? /не определено/ лет.

Для подтверждения своей личности введите шестизначный код, который выслан на ваш персональный коммуникатор. У вас есть 30 минут для идентификации. Если в течение этого срока вы не введете код, ваш персонаж будет заблокирован.

Ах ты ж, черт!

Хотя ничего удивительного. Если нет идентификации по сетчатке глаза, приходится идти на всякие штучки вроде этой. Однако что за персональный коммуникатор? Джек проверил переписку Эндрю, ничего похожего на шестизначный код там не было. Вообще ничего нового, кроме нескольких админских сообщений многолетней давности и одного-единственного письма. Эндрю был не слишком общительным малым.

Из любопытства Джек заглянул в письмо, благо оно было коротким. Некто с ником Доблин-До сообщал Эндрю:

То самое место в легенде, о котором ты спрашивал, звучит так:

«Когда Бог-Дракон поверг Короля Демонов Азарота, тот, умирая, поглядел на свою Тень и сказал:

– О, как прекрасна моя Тень!

От восхищения Король Демонов уронил слезу, одну-единственную слезу за всю свою жизнь, ибо Демоны не плачут, и Короли тоже. В этой слезе заключено всё, жизнь и смерть, красота и уродство, жестокость и жалость. Слеза упала на Тень Короля Демонов и пронзила ее, как шип пронзает шелк».

Больше ничего там не было. Не понимаю, на кой тебе сдалась эта высокопарная чушь, которую любят городить сценаристы.

Дочитав, Джек вдруг сообразил: он не сделал то, что следовало сделать в первый же момент! Объяснить это можно было только тем, что находился он в теле чужого персонажа, которого до сих пор не воспринимал как своего. Теперь, спохватившись, Джек вызвал карту Альтеры. Оглядел ее – ого, да он сейчас далеко на севере! У края Фаширских болот. Персонаж Джека, никогда так далеко на север не забирался, для него эта область оставалась равномерно серого цвета. На карте в том варианте, как она открылась перед Эндрю, от Свелограда, столицы Гавиана, сюда вела причудливо изломанная линия. Такое впечатление, что этот самый Эндрю целенаправленно шел именно сюда. Пробивался, обходил препятствия… Оставалось меньше получаса на то, чтобы узнать, к чему он так стремился.

Нахмурившись, Джек пригляделся к области на карте неподалеку от места, где крошечный треугольник отмечал его персонажа. Руины… и телепорт. Знакомый серебристый кружочек стандартного телепорта, вот только на него наложен золотистый замок. Замкнутый подвесной замочек. Что это значит?

Он покачал головой, сообразив – на телепорт наложено запирающее заклинание. Такое иногда бывает, клан или высокоуровневый игрок, открывший новую локацию – или, скорее, попавший в место, где больше никого нет – может провести ритуал и запечатать местный портал, затрудняя другим доступ. Чтобы все подряд не стали перекрывать общественные порталы, подобный ритуал стоит дорого, так что пользовались ими не слишком часто.

Но это значит, что в локации есть кто-то еще? Он огляделся, соображая. Нет, не обязательно. Телепорт может быть заперт, а тот, кто это сделал находится где-то снаружи. Или все же он здесь… непонятно.

Закрыв карту, Джек внимательнее пригляделся к блестящей штучке, которую немного раньше увидел впереди. Тусклый свет, проникающий сквозь пролом, играл радужными искрами на небольшом предмете, который валялся на полу среди черных обломков.

Осторожно приблизившись, он склонился над прозрачно-хрустальной каплей, неуместно чистой и прозрачной в окружении черного камня.

Слеза Короля Демонов Азарота

Уровень: эпический

Свойства неизвестны

Эпический уровень? Очень много. По сути дела – максимально. Выше предметов эпического уровня в Альтере могут быть только так называемые «основополагающие реликвии». Их всего несколько, они относятся ко временам создания этого мира богами. Сколько такая штука может стоить, Джек даже и не пытался себе представить.

– Так-так… Значит, здесь у нас то самое место, где произошла последняя битва Азарота и Бога-Дракона…

Теперь Джек оглядел руины с большим уважением – не иначе сам Бог-Дракон проделал дыру в своде, когда настиг противника в его последнем убежище. И именно здесь Король Демонов в последний раз поглядел на свою тень.

– Какими бы ни были свойства, а предметы эпического уровня не бывают дешевыми, – заявил Джек, продолжая разговор с давным-давно умершим водителем пикапа, – и я понимаю, почему ты так закончил. В самом деле, обидно. Дойти к цели, уже видеть Слезу эпического уровня, а потом – бац! Мир рушится, электричество отрубается, Альтера не грузится… да потом еще и пикап в яму влетает… Судьба, сука!

Джек склонился над Слезой.

– Остается только придумать, как бы моему аватару, добраться сюда. Судя по твоей карте, старина, здесь есть телепорт, но я не могу им воспользоваться, так как если я зайду со своего аккаунта, у меня эта часть карты будет серой. К тому же портал заперт, а значит, пока что им не можем воспользоваться и Виго. Чтобы навестить тебя здесь, придется протопать больше половины континента. Может, за полчаса я, в личине Виго, смогу отнести Слезу куда-то и припрятать получше? Неизвестно же, когда получится прийти за твоим наследством.

Слеза была размером в четверть кулака и казалась легкой, но, когда он попытался поднять артефакт, то ощутил сопротивление. Хотя длилось оно недолго, просто нижняя часть артефакта имела коническую форму и была всажена в черный камень. Джеку не составило труда выдернуть острие из гнезда.

И тут же пол пришел в движение. По черным плитам пробежала концентрическая волна. Нечто, такое же черное, как и все вокруг, стягивалось к центру, к маленькой ямке, оставленной Слезой. Нечто набухало, приподнималось… Джек попятился, а перед ним из пола стала расти черная фигура, похожая на человека, задрапированного в просторную накидку. Черную, естественно. Сутулая молчаливая фигура росла и росла… Тень! Это была Тень самого Азарота!

«Как шип пронзает шелк», вспомнил он слова из письма! Слеза пришпилила Тень к полу – черную к черным камням, а Джек освободил ее, выдернув этот самый «шип». Хотя Тень пока что не сделала ничего угрожающего, Джек ощущал опасность. Глухую, мрачную опасность. Не могло такое злобное и коварное существо, как Король Демонов, уйти из жизни, не подготовив напоследок еще одну пакость. Да и сценаристы Альтеры, даже те, старые сценаристы, писавшие тексты под бета-версию, не могли упустить такую возможность. Но, к счастью, Эндрю Виго позаботился об этом. Вспомнив про черный кинжал, Джек выхватил его и, когда сутулая мрачная фигура качнулась в его сторону, встретил ее длинным выпадом.

Кинжал пронзил черноту. Столкновение стали с Тенью было вполне ощутимым, но… ничего не произошло. Тень продолжала двигаться к отскочившему Джеку. Тот попятился, бормоча:

– Эй, так нечестно! Убийца Тени должен был тебя прикончить! Что за дерьмо?!

Он развернулся и побежал к пролому, взлетел по осыпи навстречу свету и вывалился наружу. Оказалось, что он, поднимаясь по груде обломков, добрался до второго этажа. До земли было метра три, так что падение вышло жестким.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Плевать, восстановится.

Судя по грохоту камней за спиной, Тень не отставала. Джек огляделся. Вокруг разрушенного дворца тянулись развалины. Поваленные колонны, статуи, остатки стен – все было черным, даже ползучие побеги, опутавшие камень. Этому кладбищу города демонов не было видно конца.

Петляя среди развалин так, чтобы двигаться в сторону запечатанного телепорта, Джек оглянулся. Тень направлялась за ним, набирая скорость. Дневной свет ее не пугал. Вот она задела кусок каменной кладки тем местом, которое могло быть плечом под черным плащом, и камни веером брызнули в разные стороны. Тень неслась напролом, сшибая остатки строений и сбивая все, на что натыкалась.

Дальше среди руин Джек заметил движение и свернул туда. Стук рушащихся камней не смолкал, Тень двигалась следом.

На залитой солнечным светом лужайке среди валунов суетились гоблины – мелкие зеленые уродцы. Джек бежал прямо на них. Тот, что оказался ближе, выронил черный булыжник, который волок куда-то, и ощерил желтые зубы. Джек с разбега пнул его сапогом и побежал дальше. Остальные твари кинулись было следом, но тут Тень врезалась в них. Джек услышал жалобный визг, уже сворачивая за угол приземистого строения. Он побежал вдоль стены, выискивая, куда бы нырнуть и затихариться.

Тень немного задержалась. Гоблины верещали так жалобно, что было ясно – это ненадолго. Потом над стеной, за которой бежал Джек, взлетела зеленая фигурка. Дохлый гоблин перевернулся в воздухе, бессильно болтая конечностями, и рухнул. Шум стих. Джек, не задерживаясь, проскользнул в затянутую мхом щель, снова свернул, потом еще раз. Кажется, ему удалось оторваться. Но вряд ли надолго.

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 20 минут.

Глава 2. Убийца тени

Машинально отмахнувшись от надписи, заслонившей обзор, Джек побежал в арку. Это остатки стены, окружающей древний город? Нет, всего лишь ограда какого-то подворья, дальше снова руины. По другую сторону ограды слышны голоса. Молодые, звонкие, возбужденные… А не такая уж и пустынная эта локация, тут еще кто-то есть, и не только неписи-гоблины. Джек побежал через двор на звуки голосов.

– Бей его!..

– Эти двое мои! Не трогать!..

Звон оружия и визг гоблинов. Джек огляделся – тени пока что не видно. Он осторожно глянул в пролом.

За стеной резвились с десяток игроков. Они были слишком далеко, чтобы считать статы, но общая картина была понятна. Группа низкоуровневых ребят явилась в это заброшенное местечко, чтобы заработать очки, убивая гоблинов. Больше в руинах никого нет, а локация специфическая. В таких местах за убитых неписей очки опыта дают быстрее. Похоже, молодняк какого-то клана.

Джек никогда не состоял в кланах, он для этого был слишком… как бы это сказать? Не любил ответственности за других, и всегда считал, что решать нужно только самому – за себя. Нехорошо, если за тебя решает глава клана, и если ты решаешь за младших соклановцев – тоже нехорошо. Поэтому он и оценил, как обставил свой уход человек, создавший персонажа Эндрю Виго. Сам решил, сам сделал.

Но в Альтере большинство игроков придерживалось совсем других принципов. Вот как теперь: кто-то из опытных бойцов клана проложил путь в заброшенный город, отыскал здесь портал, и теперь мог приводить на охоту молодняк. Ну а те резвились вовсю – Джек слышал их возбужденные возгласы, слышал верещание гоблинов. Это мелкие и очень агрессивные твари, их программа предписывает атаковать, не задумываясь, они сами лезут на мечи.

Если рвануть к порталу сейчас, охотники могут сгоряча наброситься на чужака… Да и смысл, когда портал запечатан?

Потом что-то изменилось, и Джек быстро догадывался, что именно. Щель, сквозь которую он наблюдал, была узкой, в нее не очень-то разглядишь, но возбужденные крики смолки. Игроки пятились, сбивались в кучу. Джек видел, как они оглядываются на старшего – опытного бойца, который и привел их сюда. Этого несложно было определить по мощным доспехам.

– Что за хреновина? – громко спросил старший. – Такого раньше не было. Попробуйте стрелы!

Теперь весь отряд был в поле зрения Джека, больше десяти человек. некоторые достали арбалеты. Посыпались стрелы, и все равно отряд продолжал отступать. Игроки пятились, и вид у них был уже совсем не боевой. Одно дело крошить мелких гоблинов, а совсем другое – когда на тебя ползет непонятная тварь, которой стрелы нипочем.

– Давайте, давайте, бегите к порталу, – поторопил их Джек. – Испугайтесь до такой степени, чтобы вам стало наплевать на внезапное появление незнакомого игрока. Я телепортнусь с вами, найду банк и оставлю вклад для себя-настоящего. Все очень просто, бегите к телепорту! Тень погонится за вами, и я смогу проскочить!

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 15 минут.

– Да что ж вы творите!

Джек даже кулаком стукнул по камням от досады. Эти идиоты, вместо того, чтобы рвануть к телепорту и спасаться, решили сразиться с черным призраком. А портал-то, судя по карте, по другую сторону лужайки! Вот Тень подплывает ближе… Теперь Джек смог рассмотреть существо как следует – высокий мрачный силуэт, шлейф тьмы тянется за ним по камням, как длинный плащ. Тварь была материальна в том смысле, что под лучами солнца она отбрасывала вполне нормальную тень, хотя и немного гротескных очертаний.

От черной фигуры к нападавшим протянулись руки, два отростка абсолютного мрака…

Схватка вышла короткой, Тень перехватывала направленное в нее оружие и без усилий ломала. Ее движения ускорились, она врезалась в толпу, заметалась среди бойцов. Теперь крики, которыми подбадривали себя атакующие, стали всполошенными. Нескольких человек Тень успела убить, остальные бросились в разные стороны.

– Дурни! – с досадой констатировал Джек, когда, сверившись с картой, убедился, что никто не бежит к порталу. – Просто какое-то сборище тупиц.

Тень заметалась среди руин – настигала, била, крушила. И оставалась между порталом и Джеком. А таймер неумолимо тикал, и вот перед ним возникло новое сообщение:

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 10 минут.

– Придется изменить план, – сказал сам себе Джек.

Он прошел до конца стены, выглянул, убедился, что Тень устремилась за небольшой группой беглецов, и короткими перебежками от укрытия к укрытию направился за парой вояк, спрятавшихся в яме за поваленной колонной. Они затаились, наблюдая за поляной, по которой Тень Короля Демонов плыла сложным зигзагом – от одного поверженного противника к другому. Тела медленно таяли.

Джек обошел убежище горе-вояк и присел над ямой.

– Я вижу, вы попали в беду, – вполголоса завил он.

Они аж подскочили, и один спросил:

– А ты кто?! Откуда здесь взялся? Это охотничьи угодья нашего клана!

Джек разглядел их клановые шевроны с двумя скрещенными лопатами. «Братство могильщиков». Звучит круто, но выглядели эти ребятишки совсем не браво.

– Я странствующий рыцарь, который спасает всех, кто попал в беду. Видите коня и белые латы? Нет? Ну, неважно. Просто скажите, вы попали в беду или нет? Помощь нужна?

– Ну-у…

Новые знакомые Джека неуверенно переглянулись. Понятно: привыкли жить по команде старшего. А вот и он! Воин в полном пехотном доспехе, что распоряжался охотой на гоблинов, свалился в ту же яму, где уже прятались двое соклановцев.

– Сволочь, – бормотал он, – вот гадство… шлем и кинжал! Дропнулись шлем и кинжал! И респ, сука, прямо недалеко, в часовне! Две минуты – и ты снова перед этим монстром. Еле удрал, пока оно не заметило.

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 7 минут.

– Ну, вот что, – оборвал жалобы Джек. – Решайте быстро: нужна помощь или нет? Я не буду ждать вечно.

– А ты не из наших, – обернулся к нему старший.

Над ним всплыло:

Берт. Сканд. Опыт: 31. Здоровье: 45

– Повторяю, я готов вам помочь. Отвлеку эту тварь, уведу в сторону, вы берете ноги в руки и мчитесь к порталу. Как вариант?

– Неплохо, – вздохнул Берт. – А что это такое вообще? Меня вырубило с двух ударов. А на мне, между прочим, Нагрудник Мужества!

Ему полагалось грозно спросить, что чужак делает в этом месте, на которое наложило лапу Братство могильщиков, но ситуация была паршивая.

– Точно не знаю, но нечто демоническое. Зато знаю, кто вам поможет от этой твари избавиться. По крайней мере, попробует.

– Говори, говори, – нервно кивнул Берт.

– Где выходите из портала?

– В храме на Медной улице.

– Ждите там, – Джек заговорил быстро, потому что время было на исходе. – Через пять минут к вам подойдет сканд Джек, и ты, Берт, свезешь его телепортом сюда. Доставишь Джека и можешь валить обратно на Медную улицу.

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 5 минуты.

Джек поморщился. Времени не хватало!

– Вообще-то это наши угодья, клановые. Запрещено место чужакам открывать, – протянул Берт. – Как ты сам здесь оказался, пешком, что ли, дотопал? Ты ж видишь, мы на местный телепорт магический замок наложили.

– Так выбирай. Или Джек прибьет эту скотину, или ваш клан потеряет охотничьи угодья.

– Пошлем сюда наших магов, они справятся.

Джек улыбнулся лицом Эндрю Виго:

– Если они сумеют отсюда вернуться, потом тебя крепко отметелят за такую подставу. Будешь всю жизнь клановые конюшни чистить, чтобы знал, как лучших магов отправлять на верную смерть. А потом они все равно попросят Джека решить их проблему, но это будет стоить Могильщикам вдвое дороже.

Берт вздохнул. Он и верил, и не верил. Пока он размышлял, программа обрадовала Джека новым сообщением:

Внимание!

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 3 минуты.

– Ну что? По рукам? – поторопил Джек.

– Ладно! По рукам! Но если…

Джек не стал слушать, время было на исходе. Он отполз немного назад, укрываясь за камнями. Не стоит привлекать внимание Тени к убежищу.

* * *

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 2 минуты.

Джек подобрался поближе. Тень медленно описывала круги на месте схватки с Могильщиками. Странно, что даже если долго глядеть на нее, не всплывает инфо-окно. Оно появляется над любым персонажем, хоть живым игроком, хоть НПС-ом. Непонятно, что хотели сказать разработчики, выделив таким образом Тень Короля Демонов… Джек дождался, пока Тень оказалась рядом с камнем, за которым он укрывался, и, когда загадочное существо проплыло мимо, прыгнул следом.

Оставалась еще одна возможность, которую он хотел проверить: что, если черный кинжал смертелен для Тени только после того, как она окончательно сформируется? А в подвале дворца она была еще слишком расфокусирована, чтобы умереть от удара?

Джек выбросил руку с черным клинком, всаживая острие в спину Тени. Мрачная фигура вздрогнула, но умирать не собиралась. Джек не стал ждать и помчался прочь, подальше от убежища Могильщиков и от портала. На бегу оглянулся – Тень неслась следом, наращивая скорость. Вряд ли кинжал нанес ей сколько-нибудь заметный урон.

Пользователь «Эндрю Виго», для подтверждения своей личности введите шестизначный код. Срок подтверждения: 1 минута.

Теперь, когда его не видели другие игроки, нужно было успеть сделать последнее дело.

Поворот, еще один – Джек не стремился к какому-то определенному месту, он просто искал укромную нычку, где можно оставить Слезу и черный кинжал. Очень обидно, что Эндрю отпущено так мало времени, и он не успеет закончить начатое. Все-таки не успеет!

Вот подходящее местечко – развалины небольшого строения с округлым куполом. Похоже на часовню, такие разбросаны в Альтере повсюду, только в городе демонов задние было черного цвета и со следами разрушения.

Джек нырнул туда. Без каких-либо хитростей сунул свои трофеи в щель между камнями и быстро присыпал щебенкой. Внутри под куполом было темно и, если не знаешь, где искать, вряд ли заметишь тайник. Затем он сел на пороге и уставился вверх – в ярко-синее небо Альтеры. Небывало чистый насыщенный цвет. В реале такого не встретишь. В Пустошах небо серое, как пыль. Над трущобами, прилепившимися к кольцевой стене Нью-Атриума – скорее желтое, даже с коричневым оттенком. Это из-за испарений, которые поднимаются над бедняцкими Кластерами.

Из-за угла бесшумно вынырнула Тень. Она сбавила ход и плыла не спеша, потому что Эндрю Виго некуда было ускользнуть. Да он и не пытался. Таймер отсчитывал последние секунды жизни персонажа, и Джек смотрел в синее-синее небо.

– Ну что, прощай, Эндрю Виго, – пробормотал он.

Когда Тень была в двух шагах от него, картинка в вирт-окулярах стала мутнеть, расплываться… перед глазами поплыл текст админского сообщения:

Пользователь «Эндрю Виго», Ваша личность не подтверждена. Администрация Альтеры вынуждена заблокировать данный аккаунт. Для снятия блокировки свяжитесь со службой поддержки. Спасибо за участие в проекте.

И все же Тень не успела убить его. Все расплылось, потемнело. Надпись едва мерцала на черном фоне, и Джек вздохнул, ощутив, что покинул Альтеру.

Все, он в своем трейлере. Снял окуляры, поморгал, избавился от сбруи. И медлить не стал – сразу же включил свою приставку.

* * *

Храм Астры на Медной улице был украшен символом портала – двумя сердцами. Перед ним толпились бойцы из Братства Могильщиков, их легко было узнать по шевронам. Джек высмотрел серди них Берта и направился к нему.

– Приветствую, – сразу перешел он к делу. – Берт, с тобой договорился Эндрю Виго. Ты готов доставить меня по назначению?

– Ну… – замялся Берт. – Понимаешь ли…

– Если нет, то нет, – отрезал Джек. – Просто скажи об этом, и все. У меня еще полно дел, и неохота терять время на то, чтобы узнать, по какой именно причине Могильщики нарушают договор. Меня, честно говоря, причина не очень-то интересует.

– Да ты пойми, – зачастил Берт. – Я бы готов! Я ж сделал бы! Но клановое командование решило, что это такая подстава. Шантаж. Что вы с Эндрю собрались нас надуть. Нарочно вызвали эту черную хрень, чтобы нас от нее избавить.

– И что с того? – Джек постарался изобразить удивление. – Допустим, именно так мы и поступили. Что это меняет? Вы не можете справиться с Тенью, а я готов попытаться. Какая разница, чем именно объясняется происхождение этого черного существа? Я, честно говоря, просто хотел помочь Эндрю Виго, мы с ним давно знакомы.

– Но я же должен выполнять приказы…

– Да как угодно. Если что, найдешь меня в трактире «Ржавая роза».

Джек увидел, что к порталу по Медной улице шествует целая процессия – маги, воины. Цвет клана Могильщиков! Большой у них клан… ну, пусть попытаются. Он был уверен в Тени, она не подведет.

Джек не стал дожидаться прибытия главных сил Братства Могильщиков, кивнул Берту и удалился. При этом ни разу не оглянулся, будучи уверен, что вслед ему пялится немало народу. Вот и хорошо.

В «Ржавой розе» всегда людно и шумно. Джек сел в углу и, попивая виртуальное пиво (отличный вкус, в реале такого не найти) стал разглядывать публику за соседними столами. Здесь было, на что поглядеть – самые разнообразные доспехи и костюмы, приятные лица, стройные фигуры. В Альтере почти все красивы. За исключением редких оригиналов, всем хочется быть симпатягами.

Могильщики возникли часа через два. Джек оценил – им понадобилось совсем немного времени, чтобы принять правильное решение. На переговоры явился Берт и еще двое. Джек привстал и помахал им рукой. Берт представил начальство, хотя это было чистой формальностью – инфо-окно всплывает над персонажем автоматически. После этого Берт отодвинулся от стола и притих. От имени клана говорил маг по имени Уивер Ланд. Он выглядел как мужчина средних лет с умным лицом и проницательными глазами. Внушительный такой мужчина.

Джек прервал его многословное вступление вопросом:

– Вы попробовали убить Тень, правильно? И ничего не вышло?

– Что ты знаешь о Тени?

– Нет, я первым спросил.

– Да, мы применили кое-какие штучки, которые обычно оказывались действенными.

– Я себе представляю, небось, пыль столбом стояла, – покивал Джек. – Ты там тоже побывал? Обратил внимание, что инфо-окно над Тенью не всплывает? Это что-то очень специфическое.

Такая фраза избавила его от необходимости отвечать на вопрос, что он знает о Тени.

– Да она вообще как какой-то неоформленный кусок текстур! – высказался маг. – И как с ним справиться?

Джек пожал плечами:

– Эндрю попытался и не смог. И я не уверен, что у меня выйдет. Нужно попробовать. Только этот район на моей карте серый, я там не был. Ну а пешком переть в такую даль…

Честно говоря, последние полчаса Джек размышлял именно об этом: найти проводника, который поможет телепортнуться поближе к черным руинам, а оттуда уже – своим ходом. Наследство Эндрю Виго звало.

– А на что ты рассчитываешь? – маг приглядывался к нему. – Я смотрю, статы у тебя не выдающиеся. Нет, то есть нормальные статы, для одиночки-омеги очень даже приличные. Но, извини, до великого героя ты не дотягиваешь. Думаешь, у тебя выйдет то, что не смогли лучшие бойцы клана? А почему?

– Боишься за меня? – покачал головой Джек. – Спасибо, я оценил твою заботу.

– И все же?

– У каждого свои приемы, Уивер. Я, видишь ли, имею кое-какой опыт в том, что касается сражений с загадочными чудовищами. Просто специализация у меня такая.

С минуту Уивер Ланд вглядывался в Джека, баюкая в голове свои сомнения. Наконец решился:

– Хорошо, я доставлю тебя в… в, общем, на место.

Маг умолчал, что речь идет о развалинах демонической столицы – Черного города, эти слова не прозвучали – Могильщик хотел сохранить в тайне хотя бы остатки информации. Оба собеседника следовали одинаковым принципам: узнать побольше и выдать поменьше. Джек поболтал остатки пива в кружке и заявил:

– Не хочу. Поначалу было интересно попробовать справиться с этой штуковиной… но здесь уютно, и пиво отличное. В общем, разбирайтесь сами.

Уивер не зря занимал в клане высокий пост – он уловил намек с полуслова. Торг продлился минут пятнадцать, сошлись на двухстах золотых.

– Последний вопрос, – сказал Джек, поднявшись, когда в его виртуальном кошеле раздался мягкий, ласкающий слух звон монет, – я надеюсь, Тень не торчит у самого портального святилища? У меня будет хоть немного форы?

– Нет, мы отвлекли ее фантомами, прежде чем отступить к порталу, – успокоил Уивер. – Фантомы должны были увести ее подальше. Ну а потом – гоблины. Почему-то там всегда полно гоблинов, поэтому мы и используем место для тренировки молодняка.

– Гоблины, это да, они умеют отвлечь… ну что ж, я готов!

* * *

В портальном святилище Тени не было. Обычно храм Астры закрыт для всякой нечисти, телепортация происходит безопасно. Однако относительно твари, над которой даже инфо-окно не всплывает, Джек сомневался. А что, если она не подчиняется обычным правилам?

Но Уивер не обманул – Тени не наблюдалось не только в храме, но и в окрестностях. Убедившись, что дорога свободна, Джек кивнул проводнику:

– Отлично. Я иду. А ты можешь отправляться домой и ждать моего сообщения.

– Ничего, ничего. Я подожду здесь, – ответил маг.

– А! И придешь на помощь в трудную минуту! – Джек изобразил восторг. – Это благородно.

Уивер молча отвел взгляд. На помощь рассчитывать не приходилось. Джек кивнул на прощание и отправился через лужайку, где в травке там и сям валялись доспехи и оружие, дропнувшиеся с незадачливого молодняка. Углубившись в руины, он пошел медленнее, прислушиваясь и вертя головой. Ему нужно было добраться до тайника, а Тень двигалась бесшумно и могла объявиться в любой момент.

Где-то вдалеке заверещали гоблины. Похоже, Тень занялась ими, это значит, у Джека есть немного времени. Он отыскал те самые развалины, в которых Эндрю провел свою последнюю минуту. Вот и здание с куполом, напоминающее часовню. Сердце забилось чаще. Джек сам себе удивился – обычно игра не вызывала в нем таких эмоций. Может, частичка переживаний того парня из пикапа передалась ему? Непривычное ощущение, так волноваться из-за приключений в виртуальном мире. В реале-то Джек в каких только переделках ни бывал, и то уже давно научился сохранять спокойствие.

Окажется ли на месте Слеза? Джек переступил порог, на котором Эндрю Виго сидел перед тем, как игра его отключила. Сидел и смотрел в небо. Потом приблизилась Тень и… и вот он, тайник! Слеза Азарота и черный кинжал.

Слезу Джек отправил в слот рюкзака, а кинжал не стал убирать. Просто так уйти с добычей и сказать магу, что не справился с тварью? Нет, это неправильно, вот так запросто воспользоваться наследством Эндрю. Право на чужую добычу нужно заслужить, тогда потом не лишишься ее из-за какой-то глупости, если будешь иметь на нее моральное права – то и она в дальнейшем послужит тебе. И Джек отправился туда, где, судя по крикам гоблинов, сейчас резвилась Тень.

Черная сутулая фигура вынырнула из-за руин и устремилась навстречу Джеку. Она, конечно, не могла узнать в другом игровом персонаже того, кто выпустил ее на свободу. Однако Джеку почудилось, что она помнит и хочет разделаться именно с ним. Эмоции, эмоции…

Он отступил от стены, чтобы было побольше места для маневра, выставил перед собой кинжал и стал ждать. Напоследок, когда расстояние между ними сократилось, Тень прибавила скорости и ринулась на Джека, как пришпоренная лошадь. Темный шлейф развевался за ней, будто плащ, а по траве у ног разливалась темнота – тень, отброшенная Тенью.

Джек стоял неподвижно, но, когда враг был в шаге от него и уже выбросил перед собой два темных отростка, похожих на руки, присел и отпрянул вправо. Черный призрак промчался так близко, что Джеку почудилось, будто его лица коснулся ветерок, поднятый стремительным движением. В падении он выбросил руку и всадил черный клинок в бегущую по траве темноту. Тень Тени – именно ее и Джек и проткнул, словно пригвоздил к траве. Над головой зашипело, Джек разжал пальцы, оставив кинжал торчать в земле, и откатился. Тень замерев мелко дрожала, темный шлейф, похожий на плащ, трепетал, взвивался волнами… потом черная фигура стала съеживаться, свертываться, проваливаться внутрь себя. Шипела, подрагивала и уменьшалась в размерах. Одновременно с этим тень в траве тоже сокращалась, стягивалась к пронзившему ее кинжалу по имени Убийца Тени…

Когда все было кончено, Джек выдернул черный клинок из земли, вздохнул пару раз, унимая сердцебиение, оглядел кинжал. Потом с философским видом посмотрел в небо. Такое синее небо Альтеры.

Над Отравленными Пустошами небо всегда серое. И под серым небом не уйдешь далеко от Нью-Атриума. Альтера – совсем другое дело. Она беспредельна, никто точно не знает, сколько в ней еще континентов и островов. Были бы деньги, чтобы снарядить корабль, и тогда можно попытаться найти другие земли. А уж слеза Азарота стоит как несколько кораблей, точно. Всегда найдется альфа, который отвалит золота за такую уникальную вещь. Джек знал пару перекупщиков, которые могли это провернуть.

Так что главное – решиться. И сделать, как решил.

Джек встал и зашагал к порталу. Синее небо Альтеры раскинулось над ним, и он уже точно знал, что отправится под этим небом в самое большое путешествие своей жизни.

Глава 3. Темное служение

Слеза снилась Джеку всю ночь. Это были очень странные сны, в них не было ничего, только Слеза и он. Джек разглядывал артефакт, перекладывал из ладони в ладонь, прислушивался к своим ощущениям… и проснулся с твердым убеждением, что не хочет продавать Слезу. Почему? Сложно объяснить. Просто было невозможно расстаться со Слезой, и все тут! Пытаясь отыскать рациональную причину, Джек сказал себе: случайная добыча может стать началом цепочки квестов, которая поможет заполучить корабль. Вчерашняя мысль о путешествии крепко засела в голове и не отпускала. Море, далекие берега, новые земли, которых еще никто не видел… Слеза Азарота казалась началом дороги, у которой не будет конца.

Обычно игра сама объявляет, если ты наткнулся на новое задание, в этот раз ничего такого не было, никаких информационных сообщений. Значит, их нужно поискать.

С этой мыслью Джек встал, потянулся и прошлепал к окну. Сквозь мутное стекло и тронутую ржавчиной металлическую сетку проникал тусклый свет. Небо было серым, темнее, чем обычно. Со стороны моря тянулась вереница тяжелых туч. И еще духота… похоже, собирается гроза. Джек собирался сходить к торговцу, спросить насчет патронов к револьверу. Но решил, что в такую погоду лучше остаться. Он вошел в Оболочку и стал просматривать гайды и описания по морской теме. Оболочка – место общения, набор сайтов и приложений к Альтере. Если нужна информация по игровому миру, то начинать нужно оттуда. Итак, корабли и морское плавание…

На первый взгляд, все было просто, но имелась тонкость: чем дальше в море собираешься выйти, тем выше должен быть уровень игрока. Простую рыболовецкую лодку можно получить с десятью ХР, парусный баркас – с двадцаткой, дальше шел каботажный барк, который не удаляется от берега… в общем, далекие морские путешествия можно проделывать на судне, право на которое имеет клан, возглавляемый игроком не меньше, чем пятидесятого уровня. Никаких особых знаний или способностей для далекого похода не требовалось: если ты получаешь большое морское судно, то можешь и команду неписей к ним добавить. Тогда меньше свободы в управлении, но при этом ниже шанс ошибки в судовождении, потому что в составе команды будут и рулевые, и штурман, а неписи в стандартных ситуациях, как правило, не ошибаются.

Получается, нужно 50 ХР и собственный клан… От 33 уровня Джека до полтинника еще расти и расти. Значит, следует получать бонусные задания, они же принесут и золото, необходимое на регистрацию клана. Вот только где их найти?

Слеза… она наверняка связана с такими квестами. Со старыми квестами из прошлого, которые были разработаны для изначальной версии игры, а теперь почему-то забыты. Ха, если они забыты, то никто до них не доберется и не сорвет куш! Только Джек! Но как нащупать начало, как получить такое задание? Ни на одном форуме не нашлось гайда, каким-либо образом связанного со Слезой Короля Демонов.

Да и вообще, тема демонов была освещена очень скудно. Что о них известно? Демонов в незапамятные времена победили драконы в союзе с ареутами, аборигенами Стоглава. Но потом была другая война, которая похоронила память о демонах. На Стоглав прибыли завоеватели с Мегалона – потерянного континента. Так гласит игровая легенда.

Четыре народа Мегалона – сканды, танайцы, лаиты и ахейцы – одолели драконов и ареутов, а уж от демонов в то время почти ничего не осталось. Какие-то отдельные реликвии, зловещие предания да искусство некромантии.

Некромантия и другие темные знания были под запретом в Гавиане – стране, где обычно играл Джек. Да и в других государствах Стоглава тоже, насколько ему было известно. Черную магию открыто практиковали лишь в деспотии Найтмар на юго-западном побережье Стоглава, но на форумы некромантов Джек попасть не мог. Там сложная регистрация, куча проверок… в общем, чужаков не пускают.

Как бы разузнать о Слезе? Джек задумался. Нужно разыскать специалиста, знатока реликвий. Выяснить, сколько стоит Слеза, какие у нее возможности, и как она может послужить в получении задания?

Вдалеке прогремел гром – гроза приближалась. Решено! Сегодня никуда не ходить, а войти в Альтеру, прошвырнуться по храмам Светлограда и потолковать со жрецами. Древности, тайны прошлого… дорога к ним вполне может начинаться в святилище. Боги знают все, боги помнят те времена, когда Бог-Дракон воевал с Королем Демонов. Проблема только, захотят ли они делиться знаниями.

Джек отправил сообщения паре знакомых, которые занимались продажей артефактов в Альтере и могли знать, кто может поделиться информацией о демонских реликвиях. Потом еще немного поковырялся в гайдах храмовых квестов и вошел в Альтеру. Перед глазами возник знакомый радужный туннель, по которому сознание уносится в вирт… и вот он в маленькой часовне, а за дверью – улицы чудесного Светлограда.

Джек толкнул дверь и оказался на залитой солнечным светом мостовой. Вокруг двигалась и шумела празднично одетая толпа, погода здесь была отличная, не то, что в реале. В чистом голубом небе ярко светило солнце, и его лучи отражались на доспехах рыцарей, на драгоценных камнях, в огромном числе украшающих наряды горожан и, еще больше, горожанок. Центр Светлограда, как всегда, поражал великолепием. Присоединившись к пестрой толпе, Джек зашагал по улице, прислушиваясь к разговорам толпы.

Здесь можно было услышать самые разные вещи. Кто-то обсуждал квесты, кто-то хвалился удачно купленным снаряжением, а кто-то и жаловался собеседнику на то, что в Квинсе стало невозможно пройти из-за малолетних отморозков, готовых отобрать последнее. Это, конечно, в реале. Но такие разговоры были редкостью, потому что в Альтеру жители гетто приходили не для того, чтобы вспоминать паршивую реальность. Нет, здесь старались забыть о трудностях настоящей жизни. Альтера была способом убежать, спрятаться, хоть немного пожить беззаботно и красиво.

Вот и площадь с мраморным фонтаном, из статуи в центре бьют хрустальные прозрачные струи, рассыпаются ослепительно-белой пеной, и солнце играет на каплях неестественно чистой воды. Джек с минуту полюбовался фонтаном и направился через площадь к храмам.

В центре, конечно, святилище Кроноса. Великий отец богов, с исчезновения которого началось падение Мегалона. История Альтеры многим казалась слишком сложной и запутанной, но Джеку даже нравилось разбираться в том, что наворотили разработчики. Во время странствий по Пустошам ему время от времени попадались старые книги, некоторые он даже прочел до конца, поэтому знал, что история человечества до Гендемии тоже была длинной и сложной. А сценаристы, писавшие для Альтеры, частенько подражали реальности. И очень интересно, как они вплетали свои фантазии в мифологию человечества.

Джек поднялся по ступеням, миновал массивные колонны портика и вступил под своды храма. У жертвенника, в котором горел негасимый огонь, стоял жрец в белых одеждах. Кронос был богом, ответственным за ход времени, а время бесконечно – соответственно, и жрец-НПС был древним старцем.

– Да благословит тебя Отец, – звучным голосом, не соответствующим дряхлой внешности, провозгласил священник. – Что привело тебя?

– Я нуждаюсь в наставлении, святой отец, – произнес Джек фразу, вычитанную в гайдах. – Совершенно случайно ко мне попала одна демонская вещица…

Джек собирался показать неписи Слезу, но едва успел залезть в слот снаряжения…

– Остановись! – неожиданно резко выкрикнул жрец. – Не вынимай эту мерзость в священном месте!

– Но я только… хотел узнать…

– Отринь порождение мрака! – гремел старик, не слушая робких попыток Джека объясниться. – Избавься от скверны и явись сюда снова, очищенным. Моли Отца о прощении!

В общем, ни на объяснения, ни на задание здесь явно не приходится рассчитывать.

Джек попятился и под крики неписи покинул храм. Вообще-то он не особо надеялся на то, что все ответы найдутся сразу, но чтобы жрец так сразу набросился на смиренного прихожанина? Ни в одном гайде такого не было. Что ж, это может значить только одно: Слеза – в самом деле нечто уникальное.

Стоя среди колонн портика, в тени, Джек огляделся. Что-то на площади появилось… что-то, что он машинально отметил, даже не разглядев толком… ага! Среди игроков и неписей, слоняющихся вокруг фонтана, один вел себя не так, как прочие. Отступил за мраморную оградку и отвернулся. Но он точно наблюдал за Джеком, пока тот выходил из храма Кроноса. Кто это и что ему нужно?

Джек, не глядя на подозрительного незнакомца, неспешно прошелся по площади, резко развернулся и подбежал к фонтану. Человек, привлекший его внимание дернулся, но было поздно – Джек стоял перед ним. И прочел статы. Клан Братство Могильщиков.

– Тебе чего нужно? Зачем за мной следил? – рявкнул Джек.

Здесь была ПвЕ-зона, на игроков нападать нельзя. Случись нечто подобное в реале, Джек бы, не церемонясь, вытряс из незнакомца правду, но в Светлограде такие номера не позволяются. Игра не даст нанести ущерб другому игроку, а если будешь упорствовать, тут же явится стража, закованные в броню воины по несколько сот здоровья. Повредить им невозможно, да и они тоже не убьют, но загремишь под арест, получишь штраф, скучное социальное задание без награды, к тому же окажешься всеобщим посмешищем. В общем, силу здесь применять нельзя. Но кричать никто не запрещает, а орать Джек мог не хуже, чем жрец Кроноса.

– Могильщик! Что-то слишком часто я с вами стал сталкиваться. Интересно, почему?

Могильщик молча попятился от напиравшего Джека, но ответ пришел с другой стороны – на площади объявилось еще несколько человек из клана. Переднего Джек сразу узнал – Уивер Ланд, маг и большая шишка в Братстве Могильщиков. Ну, ясно. Этот, который прятался за фонтаном, связался с кланом через чат и вызвал Уивера…

Джек обернулся к чародею:

– Привет, Уивер. Зачем вы за мной следите?

– Разве? – притворно удивился колдун. – Мы просто гуляем, смотрим.

– Ну да, конечно! Смотрите! Только непонятно, почему смотрите именно в мою сторону. Я же видел, что этот малый вас вызвал, когда засек меня! Значит, ты отдал такой приказ, чтобы меня высматривали.

– Молодежи полезно поучиться у знаменитого победителя чудовищ, – попытался ответить в тон Уивер. – Вот и пусть смотрят, как он готовится к подвигам. Благочестивый образ жизни, храмы, молитвы, все такое.

– А, вы раскрыли мой секрет! – Джек скорбно покачал головой. – Теперь вы знаете, как побеждать чудовищ. Нужно просто вовремя молиться. Ну, раз уж так вышло, что это больше не тайна, вы от меня отстанете?

– Джек, расскажи правду, – сменил тон Уивер. – Ты что-то нашел в черном городе? Откуда там взялся Виго? Кто вы с ним вообще такие?

Джек ткнул пальцем вверх – туда, где колдун мог видеть его статы:

Джек. Сканд. Уровень: 33. Здоровье: 45.

– Остальное пусть тебе Виго расскажет. Спроси его, когда встретишь.

– Нет, Джек, лучше ты расскажи. Если ты нащупал что-то интересное, какое-то задание высокого уровня или еще что, так лучше поделись с нами. Одиночкам серьезные квесты не по зубам, а Могильщики справятся. Если дело стоящее, ты можешь рассчитывать на долю. Рассказывай!

– А если не расскажу, то что? Не возьмете меня в свой замечательный клан?

– Мы – Братство Могильщиков! – гордо объявил один из игроков, стоящих за спиной Уивера. – Всякого встречного не принимаем. Докажи, что достоин, и наши офицеры подумают, стоит ли тебя принимать.

– Нет, – отрезал Джек, – я пока что не знаю о вашем клане ничего такого, чтобы захотелось вступить. Вы, между прочим, сперва попытались меня кинуть, к тому же не справились с тварью, которую я взял в одиночку… нет, ребята, вы мне неинтересны.

– Джек, Джек… – протянул Уивер, явно теряя терпение. – Ты зря это сказал. Мы все равно рано или поздно узнаем твою тайну. Тебе ведь не удастся всегда оставаться в ПвЕ-зоне, понимаешь? Лучше сам расскажи, что это было там, на севере? В черном городе? Иначе выследим и…

– Выследите? Тогда за мной, не отставайте! – Джек тоже слегка рассердился. – Сегодня у вас день святости, придется посетить немало храмов!

Больше он не оборачивался, но отлично знал, что Могильщики шагают следом. Ничего, пусть побегают… что они могут сделать в Светлограде? Да и вообще в Альтере, с ее порталами и возможностью покинуть игру в любой момент? В общем, пусть бегают.

Но пора вернуться к делам. С храмом великого Кроноса не выгорело. Следующим Джек собирался посетить храм воинственного Геда. Этот бог, любитель сражений, покровительствовал скандам – расе, за которую играл Джек. Кстати, Гед скорее может дать задание воину и авантюристу, а специализации, которые развивал Джек, были именно такими. Только Слезу показывать не нужно. Гед знаток оружия, его жрецу можно предъявить кинжал Убийца Тени.

Со жрецом Геда Джек уже имел дело и знал, чего ждать. В этом храме он пару раз брал задания, подходящие для воина-сканда. Разорить жертвенник дикарей или убить опасного хищника. Пока не достиг двадцатого уровня, такие квесты были в самый раз, но там даже боссы редко дотягивали до двадцатки, так что сейчас вряд ли на них экспу поднимешь. Может, обладателю легендарного кинжала воинственный бог даст что-то посерьезнее?

Жрец, статный и широкоплечий, был мужчиной преклонного возраста с лицом, изрезанным шрамами не хуже, чем у самого Джека. Может, поэтому непись вызывал у Джека некоторую нерациональную симпатию? Похоже, разработчики имели в виду, что жрец бога-воина сам в прошлом был рубакой? А что, логично!

– Приветствую тебя, пришелец! – встретил жрец Джека ослепительной улыбкой. Хотя борода его была седая, но румяные щеки и звучный голос подошли бы скорее молодому человеку. Интересное у разрабов представление о бывших солдатах. – Что привело тебя в сей храм?

– Я прошу благословения могучего Геда, – как полагается ответил Джек. – И хотел бы его помощи в одном вопросе. Мне в руки попало странное оружие, я никогда прежде такого не встречал.

– Ну-ка, ну-ка, покажи, – еще больше разулыбался жрец, – прежде чем посвятить себя этому храму, я, знаешь, немало остро отточенного железа в руках подержал. Посмотрим, сможешь ли ты удивить старого воина?

Джек вытащил Убийцу Тени. И улыбка румяного жреца тут же пропала.

– Ты связался с опасным и мерзким делом, – совсем другим тоном заявил непись. – От этой вещи так и разит черной магией. Выбрось его! Доброму сканду не годится даже в руки брать эту мерзость!

– Я избавлюсь от кинжала, – торопливо заверил Джек. – Только бы знать, что это? А то вдруг я его выброшу куда-то, а другой человек найдет? Не выйдет ли беды?

– Утопи в море! Или закопай в лесу! Подальше от жилья! – потребовал жрец. – И не медли! Каждый миг, пока эта проклятая вещь при тебе, может тебя погубить! Ступай!

Когда жрец, хмуря седые брови, произносил свои угрозы, Джек расслышал тяжелые раскаты грома. Они едва доносились, будто очень издалека, и он с трудом сообразил, что это не в игре. Это действительно гремит гром – в реале, за окном трейлера. А жаль, было бы неплохо сопроводить речь священника спецэффектами. Внушительно бы получилось.

– Но хоть что это за кинжал? Какая в нем угроза? – сделал он еще одну попытку.

– Ступай, неразумный! Поскорей удали из мира добрых людей эту проклятую погибель! – взревел старик.

Вот облом. Ничего не хочет объяснять… и даже приказ избавиться от Убийцы Тени не является заданием, то есть не сулит никаких призов. Во всяком случае, информационного сообщения не было, значит, и нового квеста нет.

Джек покинул храм в такой задумчивости, что даже не глянул на Могильщиков, поджидавших снаружи. Один из них тут же вошел в храм. Интересно, с ним жрец будет милостивей? Или тоже пошлет подальше?

А может они думают, что жрец им перескажет разговор с Джеком? Глупость, неписи на такое не способны, у них ограниченный набор реплик. Но эту мысль тут же вытеснили размышления: что делать дальше?

Попробовать счастья в других храмах? У Заратоса Мудрого, бога ответов? Вообще-то, это даже скорее по его части, разгадывать загадки. Но Заратос – ахейский бог, он никогда не отвечает прямо, а за каждое слово требует плату. Или обратиться к богу вопросов? Безликий покровительствует танайцам, но всегда может устроить какую-то пакость. Повесит дебаф, чего доброго, за неправильно поставленный вопрос… нет, лучше в его храм не соваться. Остаются богини. Астра – спутница и возлюбленная Геда, которая всегда следует за воинственным богом и исцеляет раны, которые он нанес. Она покровительствует лаитам, но попробовать можно. Хотя вряд ли Астра окажется полезной…

Пересекая площадь, Джек поравнялся с храмом Светлой Векты. А вот эта добрая богиня наверняка не будет сердиться. Векта – супруга Светлого Кроноса, единая в двух лицах. Ее муж отвечает за ход времени в целом, а Векта заведует сменой дня и ночи.

Днем она всеблагая и добрая Векта, дарит всем мир и спокойствие. А ночью в облике Некты, своего злого воплощения, подстраивает всякие пакости. Она же и владычица черной магии… точно! Вот кто нужен Джеку. Некта не пользуется почетом в Светлограде, и нет храмов, посвященных именно этому, злому, воплощению двуликой богини. Ее святилища расположены в подземельях под храмами Векты. Чтобы попасть к ней, сперва нужно задобрить жрицу Светлой Векты.

Жрица в белых одеждах была женщиной высокой и статной, с очень добрым лицом. Она встретила Джека на пороге:

– Что привело тебя сюда, добрый человек?

– Я грешен, матушка, – бодро ответил Джек.

В гайдах, которые он просмотрел в Оболочке, подробно описывались разные диалоги, после которых жрица давала задания. Молодняк, только начинающий свой путь в Альтере, охотно брал задание в храме, но после двадцатого уровня храмовые квесты не добавляли опыта. И уж точно никто не спускался в нижний храм. Джек с трудом отыскал нужный диалог.

Жрица по-прежнему глядела на него прозрачным, добрым и понимающим взглядом.

– Я много грешил, совершал ужасные вещи, но в моей душе остался свет. Я хотел бы совершить что-то доброе, чтобы хоть немного искупить беды, который принес в мир.

– Благое намерение, – улыбнулась жрица. – Отрадно видеть искреннее раскаяние. Какое же доброе дело тебе подойдет?

– Я воин, матушка. Может, нужно где-нибудь защитить добрых людей? Помочь им в беде?

– Если намерение твое искренне, то вот тебе просьба Светлой Векты: городок Нарим донимает страшный волк-великан. Помоги добрым жителям Нарима, убей волка.

Вы получили задание «Избавить город Нарим от волка».

Награда: 50 золотых.

Принять/Отклонить

– Я сделаю это, матушка. Благословите!

Джек опустился на колени, и женщина положила ладонь на его голову. Прикосновение было приятным. И даже полезным: перед Джеком всплыло информационное сообщение, что он получил получасовой баф, пятипроцентное увеличение силы, скорости и выносливости.

Действие бафа закончится раньше, чем Джек покинет Светлоград, зато на его карте появился Нарим, отмеченный красным кружком. На западе, довольно далеко.

Джек поднялся и прошел мимо жрицы в храм. Для этого и нужно было принять задание, чтобы жрица пустила внутрь. В центре святилища, между колоннами, на алтаре горел огонь. Яркий, как солнце, потому что Векта – богиня дня. Если не знать, что именно искать, то спуск в нижний храм можно и не заметить, но Джек знал. Он прошел между колоннами и высмотрел в тени дверной проем, за которым была темнота.

Спускаясь по лестнице, он снова расслышал сквозь вирт-шлем раскаты грома, гроза была уже совсем рядом, вот-вот она накроет трущобы.

В нижнем храме на алтаре тоже горел огонь, но совсем тусклый, почти не дающий света. И жрица была похожа ту, что наверху, только одежды на ней были черные. Джек не разглядел ее до тех пор, пока та не шагнула навстречу. А так похожа, словно сестра, но хотя черты лица те же – они холодные, отстраненные.

– Что привело тебя сюда?

– Я… э… матушка, ко мне попало оружие… кинжал, источающий ночь. – Джек показал клинок. – Я подумал, что эта штука имеет отношение к великой Некте. Она же наша ночная мать, а тут ночь струится с лезвия.

– Да, оружие тьмы. Это в прошлом, – холодно произнесла жрица. – Все в прошлом, забыто и похоронено. Забудь и ты. Ступай.

Джек не двинулся с места. Может, жрица передумает?

– Времена этого кинжала давно прошли. Ступай и забудь, – отчетливо и раздельно произнесла непись.

Джек отступил на шаг, повернулся. Он все еще медлил, потому что на Некту надеялся больше всего… и ведь тетка опознала в кинжале что-то интересное, а? Так чего же не признаться?

Тут снаружи громыхнуло так, что изображение храма дрогнуло перед Джеком. Гроза наконец-то разразилась. В вирт-шлеме что-то щелкнуло, картинка пошла полосами, замигала. Под треск помех Джек мысленно выругался – сейчас из-за молнии вырубится связь, его вышвырнет из игры, да еще штраф начислят. За выход из Альтеры вне положенного места игрока штрафуют на пять монет!

Однако картинка стабилизировалась, и Джек шагнул к лестнице, чтобы скорее добраться к точке легального выхода из Альтеры.

– Готов ли ты встать на путь темного служения? – прозвучало за спиной.

Джек медленно развернулся. Жрица уже стояла перед ним, и ее глаза, черные, как ночь, вглядывались в пришельца.

Вы получили задание «Темное служение».

Награда: неизвестно.

Принять/Отклонить

– Я готов! – торопливо, пока непись не передумала и не вернулась к прежнему сценарию, выпалил Джек, стискивая рукоять Убийцы Тени.

– Ступай из Светлограда, где великую Некту не чтят, как полагается. Принеси Матери жертву на перекрестке! – звучно и торжественно произнесла жрица. – Пусть кровь обагрит лезвие черного кинжала.

Перед Джеком всплыло сообщение:

Внимание! Вы первый игрок, вставший на путь темного служения с Тенью в руках…

Глава 4. Волчья кровь

Внимание! Вы первый игрок, вставший на путь темного служения с Тенью в руках.

Вы получаете +1 XP.

У вас 34 XP. Для открытия нового умения вам необходимо получить 6 XP.

А неплохая штука это темное служение, подумал Джек, поднимаясь по лестнице. Еще никого не убил, а уже очко опыта получил. Начало выглядит многообещающе!

Он прошел мимо жрицы светлой Векты, замершей перед входом, и не обратившей на него никакого внимания. Сбежал по ступеням. Могильщики ждали перед храмом, шесть человек. Уивер кивнул, и один игрок поспешил в храм, который только что покинул Джек. Упорные ребята, методичные.

Пока все провожали взглядом товарища, Джек припустил бегом. Хотя в реале уже начало вечереть, игроков в Светлограде меньше не стало. Погода паршивая, что еще делать, как не торчать в Альтере? Сегодня на улицах Светлограда было людно. Джек успел нырнуть в узкий проулок, прежде чем Уивер со свитой выбрался из толчеи на площади. Не сбавляя скорости побежал. На бегу прижимался к стене и избегал столкновений с встречными. Одному это проделать легче, чем пятерым или шестерым – в случае, если тот, что собрался в храм, передумал и бежит за остальными. Джек не оглядывался, неважно пятеро или шестеро – он всех оставил позади. И добрался к точке выхода прежде, чем Могильщики смогли заметить, свернул он туда или нет.

Джек пробежал мимо приоткрытой двери маленького святилища, через которое можно было легально выйти из игры в Светлограде. Свернул за угол, потом еще раз. И довольно ухмыльнулся, когда представил себе, как Уивер отдает распоряжение своим бойцам установить пост у святилища. Пусть ждут, сколько угодно и чем дольше, тем лучше.

Убедившись, что погоня отстала, он пошел медленнее. Удачный баф жрица Векты подвесила, пригодилось. Джек высмотрел лавку Путейщика и свернул к ней. Путейшик – непись, маг, продающий телепорты. Над его лавкой светится знак Астры, открывательницы путей, но к культу богини это не имеет отношения. Просто есть легенда, что однажды Астра спешила исцелить раненного в бою Геда, но наступила ночь, и Некта перепутала все дороги, тогда Астра, которую вела любовь, открыла первый портал в Альтере. С тех пор маги-Путейщики украшают свои заведения двумя сердцами, символом разделенной любви, а приверженцы черной магии приносят Некте жертвы на перекрестках.

Джек купил перенос в пустынную местность на западе от Светлограда. Оттуда до городка Нарим уже недалеко, но остаток пути лучше проделать пешком. Меньше шансов оставить следы и дать наводку преследователям. Расплатившись с Путейщиком, Джек шагнул в распахнувшийся портал, стена света кольцом окружила его… потом свечение пропало.

Перед ним была дорога, с обеих сторон к ней подступал лес. Рядом торчал верстовой столб, точка привязки телепорта. Отметка указывала, что до Нарима еще десяток миль. То, что нужно. Джек прошел по дороге ровно до тех пор, пока не показалась часовня, точка выхода из игры – маленький домик с округлой кровлей, вроде того, где Эндрю Виго оставлял наследство. Здесь Джек вышел из игры.

Прежде. чем отключиться окончательно, он заглянул в Оболочку, проверить почту. Как раз пришел ответ от одного из перекупщиков, с которыми Джек связывался накануне.

Кривой Питер по слухам имел какие-то связи в Нью-Атриуме. Хотя Джек подозревал, что Питер сам распускает такие слухи, чтобы добавить себе авторитета. Во всяком случае, этот одноглазый пройдоха покупал старинное барахло у Ходоков, да и в Альтере держал оружейную лавку и занимался примерно тем же ремеслом – скупал у игроков лут. Джеку не нравилась прижимистость Питера, тот всегда норовил чересчур сбить цену, зато уж если договорились, то никогда не надувал при расчете. И к тому же разбирался в редких артефактах – что в реале, что в игре. Может, в самом деле сбывал их покупателям из-за Барьера, и в Альтере, и в реале. В Нью-Атриуме тоже есть ценители старины.

Сейчас Питер писал, что патронов к Смит-и-Вессону 38 калибра под рукой нет, но он поищет, а завтра даст ответ. То же самое касалось и демонских артефактов – Питер не знает, кого они могут интересовать, однако поспрашивает знакомых и постарается найти покупателя. Причем рассчитывает на комиссионные, 10 % от сделки.

10 % – слишком много, ответил Джек. Но комиссионные возможны, если дельце сладится. Он уже решил, что не будет продавать Слезу, поэтому с чистой совестью мог обещать процент, все равно отдавать не придется. Хватит с Питера и того навара, который ему упадет с патронов к револьверу. Можно не сомневаться, что цену заломит немалую. На это Джек заранее был согласен, так как выбирать не приходилось. Торговля оружием запрещена, и не так уж много барыг решается покупать и перепродавать патроны. За этим следят защитники Барьера.

К тому же он надеялся, что Питер все-таки найдет специалиста по демонским реликвиям, с которым можно будет потолковать и получить хоть немного информации насчет квестов, в которые удалось влезть. Об этом он Питеру и написал: нужен если не покупатель, то хотя бы знаток.

Потом он стянул вирт-шлем и перчатки, потер глаза кулаками, подошел к окну. Гроза уже сместилась в сторону Отравленных Пустошей, за окном мерно шелестел дождь. По стеклу стекали мутные потоки, в темноте виднелись окна соседних трейлеров, эти пятна света были расчерчены густой сеткой падающих дождевых струй.

Сквозь шорох и плеск пробился новый звук, мерное гудение. Над неровной цепочкой горящих окон скользили другие огни – со стороны Нью-Атриума приближался катер защитников. Черная тень, окруженная мутно светящимся ореолом – огни прожекторов пробивались сквозь потоки дождя. Катер проплыл над трущобами и удалился в сторону Пустошей, вслед за ушедшей грозой.

Джек похлебал воды из бутылки, посмотрел на потоки, сбегающие по стеклу, и вернулся к койке. Время в Альтере на два часа отстает от реального, но и там уже темнеет. Скоро ночь, час темной Некты. Значит, пора браться за дело.

Прежде, чем вернуться в игру, Джек заглянул на форум Братства Могильщиков. Разумеется, для членов клана существовали закрытые разделы, но была и общая часть, больше похожая на рекламный блок. Джек отлично знал, что такое реклама. До Гендемии эта штука имела огромное значение.

Итак, что здесь… Под шапкой с эмблемой, скрещенными лопатами, и названием клана, стоял девиз: «Всех зароем!»

Клан приглашал вступать в свои ряды, причем особое предпочтение обещали оказать тем, кто принесет в клановую сокровищницу реликвии легендарного или эпического уровня. Это Джека заинтересовало, и он задал по всей Оболочке поиск с ключевыми словами: «реликвия, эпический, особое». На форумах болтали о предстоящей Битве – ежегодном квесте для всех игроков, и о том, что победа будет зависеть от каких-то реликвий.

Никто толком ничего не знал, но охота за реликвиями началась. Вот и объяснение интереса Могильщиков. Большой клан, больше тысячи бойцов, и они, конечно, хотят победить. Приз победителя в ежегодной игровой Битве – альфа-гражданство и проход в Нью-Атриум. За такую награду стоит побороться… только не Джеку. Он вовсе не хочет запираться на всю жизнь внутри Барьера. Нет, сытая жизнь альфа-гражданина – это просто другая форма неволи. Никакой свободы, никаких странствий.

С этой мыслью Джек вошел в игру. И снова перед ним дорога, к которой с обеих сторон подступает лес. В Альтере уже начало вечереть. Джек огляделся и зашагал по дороге. В городок Нарим он вошел в сумерках. Спросил у стражников, как найти бургомистра и отправился по адресу. Неписям сон не нужен, так что насчет волка можно поговорить и сейчас.

Бургомистр, толстый бородач с добродушным лицом, встретил на пороге.

– Так и есть, добрый человек, донимает страшный волк всю округу, – подтвердил он, когда Джек сообщил, что послан сюда жрицей Светлой Векты. – Если избавишь нас от напасти, получишь благодарность всего города и 50 золотых. Только хвост зверя предоставь.

– А где его искать, этого вашего волка?

– Он везде может появиться, в том и беда, – сокрушенно покачал головой бургомистр, – но чаще всего его видели в Сером урочище, это недалеко, по дороге на запад.

На карте Джека появилась новая отметка, он убедился, что неподалеку от Серого урочища имеется перекресток. Вот и отлично, все квесты можно закрыть одним махом.

Он распрощался с толстяком и зашагал к городским воротам. Когда дошел до поворота улицы, за спиной услышал стук – к бургомистру пожаловали еще какие-то гости. Джек прижался к стене здания и прислушался. Вот дерьмо! Неужели Могильщики? Им-то откуда здесь взяться? Получили квест в храме Векты, не иначе. И ведь сейчас толстяк вполне может им сообщить, что только что уже давал это задание. А может и не сказать – неизвестно, что у него в скрипте прописано, это не столичный храм. Там жрец может раздавать игрокам разные задания, не опасаясь, что они пересекутся. А здесь сугубо местный сценарий, поэтому непись может предупредить, чтобы игроки не перебегали дорогу друг другу.

В общем, Джек решил не оставлять этих двоих у себя за спиной и, пройдя немного по тракту к Серому урочищу, сошел с обочины и притаился за деревьями в тени. Ночь в Альтере интересная штука. Полное ощущение темноты, при этом видимость неплохая. Шагов на десять уж точно. С маскировкой у Джека было неважно, в реале он больше полагался на свой грозный вид, чем на скрытность. Наверное, поэтому и игре навыки маскировки не особо развивал – по привычке. И шмот не подбирал с бонусами скрытности. Лучше уж в тени спрятаться.

Ждать пришлось недолго, двое игроков появились на дороге минут через десять. Когда они проходили мимо Джека, он прочитал их статы:

Гойвер. Сканд. Опыт: 14. Здоровье: 40

Клан Братство Могильщиков

Дарсин. Лаит. Опыт: 15. Здоровье: 35

Клан Братство Могильщиков

Не слишком грозные ребята, может и просто квест проходят, им такой противник, как волк, в самый раз. А может и не случайно они здесь. Что если Уивер Ланд разослал своих бойцов по всем квестам, какие дают в немногочисленных храмах Светлограда? Их не так уж и много, людей в Братстве Могильщиков гораздо больше.

Джек выждал немного и отправился за Могильщиками. В Сером урочище он снова покинул дорогу и дальше уже крался вдоль обочины, держась тени деревьев. Вот и Могильщики – стоят на дороге, оглядываются. Может, и в самом деле они ни при чем, просто проходят квест? Джек подобрался поближе, чтобы слышать разговор.

– Его здесь нет, – заявил сканд Гойвер.

Кого нет, подумал Джек, его или волка? Это вопрос принципиальный.

– Сообщи Уиверу, – произнес лаит Дарсин, и все сразу стало на свои места. – Этого урода здесь нет, но мы все-таки завершим квест, чтобы быть уверенными.

Из глубины леса донесся протяжный вой. Могильщики отступили на середину дороги и вытащили мечи. Вой прозвучал снова – уже поближе. Джек попятился, чтобы не оказаться между мобом и игроками.

Пока эти двое прислушивались к шуму в лесу, Джек отбежал в тени подальше, туда, где его не могли заметить Могильщики, пересек дорогу и вернулся к месту будущей схватки. Теперь он был за спиной конкурентов.

Вой и треск веток, отмечающие приближение моба, были совсем рядом. Э, да волк не один! На дорогу из чащи вымахнули три тощих гибких тени. Одна – здоровенная, в холке зверь был почти по грудь Джеку.

Волк-вожак. Здоровье: 35. Зона агра: 15.

Волк. Здоровье: 20. Зона агра: 15

Волк. Здоровье: 20. Зона агра: 15

Могильщики шагнули навстречу зверям, поднимая клинки, но ударить не успел ни один. Джек метнулся к ним сзади и одним широким взмахом меча срезал обоих. И пикнуть не успели, и не заметили, кто их уделал – потому что глаз не спускали с волков.

Неудачливые охотники рухнули на дорогу, обливаясь маслянисто блестящими жидкими текстурами, а Джек перепрыгнул через тела и встал перед волками.

– Ну, давайте! – прикрикнул он на зверей. – А то сейчас еще Могильщики заявятся. В эту ночь они повсюду.

Волки, конечно, не нуждались в понуканиях. Двое младших оскалили зубы и разошлись в стороны, а вожак, мягко ступая и припадая к земле, двинулся на Джека. Прыгнули все трое одновременно. Джек отскочил, волки столкнулись на том месте, где он только что стоял. Вожак за счет большей массы увлек младших за собой, Мохнатый ком покатился по дороге к ногам Джека. Два коротких удара, и в живых остался лишь вожак. Но тварь и не думала отступать.

Волк вскочил, встряхнулся и снова прыгнул. Джек молниеносно развернулся, пропуская мимо себя хрипящую пасть и саданул рукоятью бастарда по волчьей макушке. Зверь упал, зарывшись носом в дорожную пыль, попытался встать, но поздно – Джек уже крепко держал его за мохнатый загривок. Еще пара ударов по башке, и зверь уже бился не так сильно. В игре все просто – Джек сильнее, от его удара на волка вешается дебаф «оглушение», а вот в реале такой номер с дикой собакой из Пустошей не прошел бы.

– Пойдем, – прохрипел сквозь зубы Джек, стискивая изо всех сил складки мохнатой шкуры, – проводи меня до перекрестка. Мы оба нынче участвуем в представлении. Но учти, моя роль – главная.

Моб, похоже, не собирался уступать главную роль Джеку и норовил вырваться. Через каждые двадцать шагов приходилось возобновлять «оглушение» и бить рукоятью меча по волчьей голове. Джек волок зверя по дороге – ему нужен был перекресток.

А вот и он! Деревья расступились, открывая поляну, на которой пересекались две дороги и торчал покосившийся верстовой столб. Разработчики не стали себя утруждать, придумывая что-то особенное. Обе лесных дороги выглядели одинаково – те же засыпанные пылью колеи, те же сосны по обеим сторонам. И все это посеребрено светом Шардиса – ночного светила Альтеры.

Хм, и как же получше ублажить Некту? Никаких инструкций или гайдов, подходящих к его случаю, Джек не нашел. Устроит ли богиню такой убогий перекресток? Или нужен более солидный, с каким-нибудь определенным украшением в виде часовенки или камня, который может послужить алтарем? Здесь не наблюдалось ничего такого. Ну ладно, если не выйдет здесь, можно будет повторить где-нибудь еще. Мало ли в Альтере перекрестков? И волков? Только как бы это правильно обставить…

– Э… – начал Джек. – великая богиня…

Волк зарычал и дернулся, действие дебафа закончилось.

– Не мешай, – прикрикнул на него Джек. – Видишь, у меня важный разговор. Да, на чем я остановился? Великая богиня! Ночная мать Некта… в общем, прими эту жертву.

Джек сунул бастард в ножны, вытащил Убийцу Тени и полоснул волка по мохнатому горлу. Рычание оборвалось, на черное лезвие хлынула кровь.

И тут же перед Джеком поползли сообщения:

Внимание! Вы выполнили задание «Избавить город Нарим от волка». Награду 50 золотых можете получить у бургомистра.

Внимание! Изменение задания «Темное служение»…

Строчки ползли, пропадая и растворяясь внизу поля зрения, но Джек не читал, он уставился на призрак женщины, возникший перед ним на дороге. Статная фигура, раза в три выше ростом, чем Джек. Черты лица великанши было трудно различить, слишком высоко. Лицо терялось в темноте, серебристые отсветы Шардиса едва очерчивали контуры гигантской фигуры. И что самое удивительное – она была прозрачной. Ну, почти прозрачной. Во всяком случае, очертания деревьев за ее спиной вполне можно было разглядеть, словно сквозь мутное стекло.

– Джек, сын мой, – заговорил призрак, – ты хорошо служишь мне. Жертва принята.

Голос у нее тоже оказался странный, звенящий и шипящий одновременно, он лез в уши, отдавался медленно угасающим эхом.

– Ты пройдешь весь путь, – гудело в черепе Джека, – для этого тебе понадобится сила, и я даю тебе ЕГО. Меч, в котором заключена Тень Короля Демонов Азарота, послужит моему верному приверженцу. Найди мой храм, забытый всеми, тот, что в дебрях диких лесов у темного города Даргота. Алтарь храма – запертый замок. Ты поймешь, что это значит. Твой меч послужит ключом…

Меч? Рука, сжимающая Убийцу Тени, стала мелко дрожать. С ножичком что-то творилось. Джек скосил глаза на клинок. Кинжал рос и удлинялся, при этом оставался черным, темнота по-прежнему текла с него. Действительно, меч. И над ним уже читается:

Меч Тень Короля. Оружие служителя Некты.

Уровень: эпический

Ого – его легендарный кинжал стал эпическим мечом! Богиня еще что-то говорила, но ее перебил громкий окрик за спиной Джека:

– Джек, выбрось меч! Нам нужно поговорить!

Похоже, призрак существовал только для Джека, а те, кто пожаловал по дороге, не видели Некту и не слышали ее свистящего, звенящего и гремящего голоса. Да богиня уже исчезла, призрак растаял в ночной темноте. Джек медленно повернул голову – позади него на дороге стояли несколько Могильщиков. Уивер был среди них. Маг стоял ближе всех, занеся правую руку, в его ладони теплился красный жаркий шар. Уивер держал наготове заклинание. Правую руку Джека, в которой был черный меч, Могильщики видеть не могли. Поэтому Джек демонстративно медленно отстегнул ножны бастарда и отбросил оружие на дорогу.

– Чего надо? – крикнул он.

Могильщики медленно двинулись вперед. Их было четверо, оружие держали наготове – перед собой. Но главное, огонь в руке Уивера потух. На близком расстоянии заклинание могло задеть и самого мага. Значит, они будут более или менее на равных. Джек – и четверо из клана.

– Джек, ты бы лучше все рассказал, – заговорил Уивер, приближаясь. – Мы же все равно узнаем, что такого было в черном городе. Расскажи сам, и доля приза твоя. Ты зря тянешь время. Сам видишь, от нас не скрыться.

Джеку не хотелось разговаривать – это общая беда всех обитателей трущоб. У них так принято, прежде чем начать драку, долго обмениваться угрозами и нахваливать собственную крутость. Пустая трата слов. Когда расстояние между противниками и Джеком сократилось до трех шагов, он развернулся, широким взмахом посылая вперед меч. Он надеялся просто сбить в сторону направленные в него клинки, но того, что вышло, и сам не ждал – Тень Короля прошла сквозь все преграды, не задерживаясь, рассекая тела и перерубая чужие лезвия. Джек едва ощутил сопротивление, из-за этого чуть не потерял равновесие. Три Могильщика, включая Уивера, повалились на дорогу, вокруг искореженных тел тут же растеклась широкая лужа, кажущаяся черной в темноте.

Четвертый противник попятился, Джек подскочил к нему и поднял меч. Последний Могильщик не надеялся победить, он забормотал:

– Эй, не надо! Я вообще здесь случайно… просто подвернулся Уиверу под руку, он собирал тех, кто оказался на месте… я вообще ничего не знаю.

– Ладно, ладно, – Джек небрежно махнул мечом. Его последний собеседник при этом движении вздрогнул и отшатнулся.

– Ладно, ты ничего не знаешь, хорошо. Пусть так. Скажи мне только одно: как вы узнали, что я здесь? Почему искали именно в этом занюханном городишке, как его… в Нариме?

– Мы разослали людей по всем локациям, куда отправляют из храма Векты. Те, что явились в Нарим, умерли и через две минуты респнулись одновременно. Они не объяснили, как это вышло, сами не могли понять. Но Уивер решил, что нам нужно сюда.

– Правильно, – кивнул Джек. – А он толковый, этот Уивер Ланд. Значит, вот как у вас в клане передают информацию, через респнутых покойников. Отправлю-ка я еще одно послание.

Длинный резкий шаг, выпад черного меча, от которого вокруг расплескались потоки тьмы… Тела Могильщиков медленно таяли в пыли, становились прозрачными и исчезали. Джек задержался на перекрестке ровно столько, сколько требовалось, чтобы собрать дроп. От волка, как и полагается, остался хвост.

Богиня больше не появлялась, да и зачем? Задание она уже выдала. Джек зашагал обратно к Нариму. Нужно получить золото и отыскать местного Путейщика. А если попадется лавка оружейника, то продать трофейное оружие. Золота сейчас понадобится много. Предстоят серьезные расходы по мере изменения квестовых заданий. Потом нужно будет регистрировать клан, и это еще не корабль, это только право на корабль. И это уже, как минимум, пять тысяч золотых, столько стоит регистрация клана. А само судно обойдется в немалую сумму. А подготовка к экспедиции, а припасы, а экипаж!

Даже приблизительно прикидывать страшно. Джек вызвал кошелек.

На вашем счету 532 золотых.

Желаете произвести операцию? Да/Нет

Портальный перенос недешев, а если Могильщики настроены так серьезно, то без телепорта не обойтись. И уж точно не следует возвращаться в Светлоград. Особенно потому, что среди подобранных трофеев, выпавших из убитых Могильщиков, оказалось очень симпатичное Ожерелье Славы, +10 % здоровья. Не иначе, принадлежало самому Уиверу Ланду. Маг будет скучать по этой безделушке, и встречаться с ним не стоит.

Ожерелье Джек решил оставить себе. По дороге, чтобы не терять время, он раскрыл Дневник Заданий и посмотрел свежие сообщения о полученных и выполненных квестах, те, что не дочитал из-за Уивера с его приятелями. Вот теперь можно спокойно все просмотреть.

Вы выполнили задание «Избавить город Нарим от волка». Награду 50 золотых можете получить у бургомистра.

Вам удалось одной победой завершить задания Светлой Векты и Темной Некты. Вы первый игрок, который достиг такого результата.

Вы получаете +5 XP.

У вас 39 XP. Для открытия нового умения вам необходимо получить 1 XP.

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Найти забытый храм возле темного города Даргота. Использовать меч Тень Короля на алтаре.

Глава 5. Лучшие люди Макситоры

Джек не нашел Путейщика в Нариме. Пришлось продолжить путь пешком. До границы страны оставалось еще порядочно, и, конечно, телепорт помог бы сэкономить время, но Джек был почти рад, что не сложилось. Услуги Путейщиков были дороги, а если собираешься зарегистрировать свой клан, придется выложить кругленькую сумму.

На вашем счету 582 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Нет, пока нет. Часа два он просто шагал по ночной дороге и размышлял. Конечно, не ради таких прогулок люди играют в Альтере. Здесь всякие приключения, сражения с другими игроками и мобами, здесь иная, более красивая жизнь. А уж прогулок в жизни Джека было немало и в реале. Но ему нужно было подумать. Лесная дорога располагала к раздумьям…

Значит, что получается? Черный кинжал не убил, а вобрал, поглотил Тень. Вмешательство Некты превратило кинжал в меч. Для чего? У богини свои цели, для достижения которых ей нужен служитель с таким мечом. Странно, это слишком непохоже на обычные приключения в виртуальной сказочной стране. Боги покинули Альтеру, такова официальная версия. А вот Джеку Некта показалась собственной персоной – пусть в виде призрака, но все же показалась!

Никто никогда не видел богов Альтеры. Похоже, Джек и в этом оказался первым… А почему так получилось? Зайдя через аккаунт Эндрю Виго, он запустил квестовую цепочку, которой никто до сих пор не находил? Старую, забытую линейку заданий?

И меч Тень Короля, который теперь стал оружием эпического уровня. Еще бы не эпического! Рубит чужие клинки, о таком Джек еще не слышал. А он-то считал, что знает об оружии достаточно много. В ближнем бою Тень Короля дает громадные преимущества. Конечно, бойца с таим мечом можно одолеть на расстоянии. Например, для высокоуровневого огненного мага или отряда лучников это не проблема… но если уж добрался до противника – тут Джек вырубит любого. Зачем-то богиня сделала его таким. Значит, и цель, которую в конечном счете поставит перед ним Некта, будет достояна таких способностей.

Джек пересек границу, разделяющую Гавиан и Макситору, государства скандов. До сих пор он обычно играл в Гавиане, главным городом которого был Светлоград. Но сейчас там Могильщики, именно в Светлограде у них штаб.

Макситора – тоже страна скандов, можно пока что укрыться там. Пусть Могильщики перебесятся, пусть остынут. Просто нужно дать им время. Конечно, Уивер не успокоится, любой игрок будет злиться, если его убивают. Но со временем Могильщики сообразят, что просто глупо всем кланом гоняться за одним-единственным игроком, когда дел и без него хватает. Когда в распоряжении Уивера не будет всех ресурсов Братства, он будет не так опасен. Вообще-то, если рассудить, то сейчас лучше на несколько дней исчезнуть из игры, чтобы Могильщикам надоело. Да только Джека уж очень разобрало любопытство. Два этапа темного служения он прошел, что называется, на одном дыхании. Хотелось еще, еще! И Джек понял, что не сможет остановиться.

Макситорские солдаты поприветствовали путника, когда он переходил по мосту пограничную реку, Джек махнул рукой в ответ. Пускай смотрят, все равно, даже если будут спрашивать, стражи границы не смогут рассказать, кто именно пересекал их пост ночью, это ж неписи, их программа не предусматривает таких разговоров. И Наримский бургомистр тоже не сможет сказать, что Джек возвращался в городок. Волк уже возродился в Сером урочище, а толстяк снова выдает задание. И снова готов заплатить пятьдесят монет за добытый хвост. Интересно, сколько раз за время существования игры он отсчитывал золото? Если все сложить, выйдет огромнейшая сумма. Да этот Нарим – богатый город! Кто бы мог подумать, ведь с виду – сущая дыра.

Джек прошел еще немного по землям Макситоры, потом свернул в первую попавшуюся придорожную часовню и покинул игру. Вот теперь можно и поспать. Устраиваясь в койке, он представил себе Уивера Ланда, как тот сейчас бесится… и заснул с довольной улыбкой.

Проснулся он поздно, когда солнце уже стояло в зените, и первым делом потянулся к приставке. Но прежде чем войти в игру, проверил почту. Так и есть, пришло письмецо от Кривого Питера:

«Загляни сегодня вечером, патроны будут. И по твоему вопросу я наводку нашел. Есть такой человек, в игре зовут Умник. Он живет в Макситауне, может тебе помочь насчет демонских артефактов. Вообще-то ими никто не интересуется, но Умник может что-то подсказать. А если и он не скажет, то уже точно никто не поможет. Умник продает секреты за плату, учти. С ним придется рассчитываться, и дорого. И еще он имеет дело не с каждым, так что скажешь, что от меня. Найдешь дом на улице Синих Щитов. Большой дом, крыша зеленая, с подворьем и конюшнями. Не ошибешься.

Я с тебя, так и быть, ничего не возьму, но ты должен мне услугу! Вот об этом вечером и потолкуем. Дело денежное, в убытке не останешься. Жду вечером».

Джек даже в Альтеру заходить раздумал. Стянул вирт-шлем и почесал затылок. Невиданное дело – Питер не берет плату за услугу. Может, мир перевернулся, и небо упало на землю? Нет, небо было на месте – за окном серая пелена испарений, сквозь которую тусклым белым шаром проглядывает солнце.

Джеку снова захотелось на корабль, чтобы никакого вонючего марева в небе, чтобы солнце светило во всю мочь, в лицо дул свежий ветер, и волны бежали навстречу…

Да, но что же такое задумал Питер, если процент не требует?

А что человек, которого он назвал, живет в столице Макситоры – Макситауне, это очень удачно. Джек как раз туда и двигался всю ночь. Значит, нужно продолжить путь.

Джек зевнул, оглядел свою хибару и только сейчас заметил, что в углу натекла лужа. Перекусил, слазил на крышу, чтобы посмотреть, где протекает. Подлатал на скорую руку и включил приставку. До Макситауна путь не близкий, а любопытство разбирало: что же за человека нашел для него внезапно расщедрившийся Кривой? Поэтому в первом же встречном городе он воспользовался услугами Путейщика и купил телепорт до столицы. Минус 50 золотых. Джек проверил кошелек:

Вы произвели оплату в размере 50 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 532 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Макситаун, большой красивый город, почти как Светлоград. С той лишь разницей, что Макситора – королевство, и в центре города был королевский дворец. Здесь можно было поднимать экспу, выполняя поручения придворных, а потом, если дорастешь до высоких уровней, то и самого короля. В остальном все знакомо, храмы, рыночная площадь, роскошные дома аристократов в центре. Причем каждый дом – это не только жилое строение, но и куча построек для слуг и животных.

И улица Синих Щитов была одной из самых богатых. Джек прошелся по ней, с удовольствием разглядывая наряды прохожих и фасады особняков. Дом с зеленой кровлей был здесь не самым большим, но вполне вписывался в общую картину роскоши. Красиво живет Умник.

Джек постучал в ворота. Ему отворил слуга в ливрее. Надпись со статами была бирюзового цвета. Значит, непись. Для официальных сообщений администрации и общеигровых символов использовался именно этот цвет. Привратник впустил пришельца во двор.

– Как прикажете доложить?

– Скажи, пришел Джек. По делу. Обо мне твоему господину рассказывал человек по имени Питер.

– Я сообщу господину, – величественно кивнул привратник, – извольте подождать.

Пока слуга ходил с докладом к Умнику, Джек разглядывал двор, больше похожий на маленький уютный сад. Клумбы с цветами самых ярких оттенков, аккуратно подстриженные кусты, беломраморная беседка под раскидистым деревом. Перед воротами стояла карета, изящное изделие с позолоченными спицами колес, с резными карнизами и кружевными занавесками в окнах. Симпатичненько, подумал Джек. Ему было странно смотреть на эту хрупкую красоту после веселой ночи, проведенной в пути по лесу и после схваток с мобами и Могильщиками.

А вскоре Джека пригласили в особняк. Там обстановка была под стать тому, что он наблюдал во дворе – резьба, позументы, богатое шитье на портьерах и позолота везде, где только можно. На вкус Джека – и там, где нельзя, тоже.

Хозяин встретил его в кабинете, встал навстречу гостю из-за стола на гнутых ножках, отвесил изящный поклон.

Умник. Сканд. Опыт: 38. Здоровье: 40

Сканды – раса воинов, они обычно крупные, кряжистые, плечистые. Перед Джеком же стояло нечто легкое и эфемерное. Узкое лицо с тонкими чертами, обрамленное кудрявыми локонами, тонкая улыбка… Нарядить его в женское платье, и тетки из всех соседних с джековым трейлеров помрут от зависти к такой красоте. А опыт 38… трудно представить, что это воплощение утонченности бегает по квестам и рубится с дикарями и чудовищами. Хотя он ведь живет в Макситауне, а здесь королевский двор, там совсем другие способы получить баллы опыта.

Умник кивнул на стул:

– Прошу. Чем могу быть полезен? Питер говорил что-то насчет старинных артефактов…

Джек замялся. Ему было бы проще сразиться с кем-то, чем вести светские беседы.

– Артефакты, да, – с трудом выдавил он. – Демонские.

– Демонские, – повторил Умник с прежней улыбкой. – Редкая штука.

– Мне нужен кто-то, кто разбирается в квестах с этими артефактами, знает, куда их применить… ну и вообще… в таком роде.

– О, на этот вопрос ответить легко! – Умник изящно всплеснул руками, демонстрируя ослепительно-белые кружевные манжеты. – Таких квестов не существует!

Джек слегка приободрился – ага, этот франт не все знает! До сих пор чувствовал себя неловко, сидел на краешке стула и не знал, как себя держать. Сейчас Джек уселся поудобнее, откинулся на спинку стула, закинул ногу на ногу и тоже улыбнулся:

– А вот и нет, они существуют. Я сам в один такой вляпался. Поэтому и спрашиваю.

– Отлично. Я просто хотел убедиться, что это всерьез, – совсем не стушевался Умник. – До сих пор о подобных квестах ничего не было известно. Будет любопытно послушать. Итак?

– Э, нет, я пришел спрашивать, а не отвечать. Мне нужен человек, разбирающийся в демонских артефактах, в истории войны с демонами и в служении темной Некте. За это я готов заплатить разумную цену… да, еще вопрос! Где находится Даргот? И что это такое?

После того, как Некта выдала следующее задание, на карте новой отметки не добавилось. Джек ничего не слышал о Дарготе, и вообще не имел представления, о чем идет речь.

– Чем больше расскажешь, тем более полным окажется и мой ответ, – пояснил красавчик. – Я же не могу отвечать на половину вопроса. Сейчас, исходя из того, что ты сообщил, отвечу так. За сотню золотых я назову имя человека, который интересуется демонскими артефактами и найду координаты Даргота.

– Маловато… за сотню-то.

– Сам смотри. Например, демонские артефакты: они существуют, их используют некроманты в Найтмаре для своих ритуалов. Это не игровые квесты, а их собственные представления, такие спектакли, которые найтмарские колдуны устраивают для Деспота и друг для друга. Они же там все чокнутые, у них свои собственные забавы. Иногда их ритуалы – это просто развлечение, без призов от игры. Причем очень специфическое. Гильдия некромантов – это такой… закрытый клуб. Понимаешь, что это значит?

– Нет.

– Закрытый клуб, это значит, что всякий желающий туда не попадет. Ты можешь начать выполнять квесты, связанные с черной магией, поднимаешь экспу на этом пути. Но после десятого уровня игра тебе выдает ограничение: чтобы продолжать качаться по черной магии, ты должен вступить в гильдию некромантов. А вступить ты можешь, только если тебя рекомендуют три действующих члена гильдии. То есть ты должен доказать хотя бы троим психам, что тоже вроде них, с вывертом мозгов. Я с найтмарцами дел не имею и очень мало знаю об их развлечениях.

Умник замолк, с минуту поправлял манжеты и разглаживал складки на камзоле, зеленом, с золотыми позументами. Джек терпеливо ждал. Он никогда прежде не встречался с такими франтами. Видеть-то видел, потому что на улице Светлограда и не такое чудо может попасться. Но вот чтобы сидеть и болтать – нет, такого с Джеком еще не случалось. Поэтому он не знал, как себя держать с Умником, и на всякий случай просто ждал. А собеседник не спешил. Заговорил только когда привел в порядок манжеты.

– И не я один. Макситорские воины встречаются с ними разве что в пограничных схватках, это у нас частенько случается. Но!

– Но?

– Есть игрок, здесь, в Макситоре, он разыскивает демонские реликвии и наверняка много о них знает. Я тебе дам имя и адрес. Сможешь его разговорить, и он с тобой поделится тем, что знает. Но это непросто, потому что черная магия у нас под запретом и такой интерес вызывает подозрения.

– И это за сто золотых? – скептически улыбнулся Джек. – Имя и адрес?

– Говорю же, о некромантии и демонах никто не станет говорить с незнакомцем. А ты сошлешься на меня. Я напишу этому игроку и предупрежу. Еще назову координаты Даргота. И в качестве бесплатного бонуса я тебе вкратце объясню, почему демонские реликвии никому не нужны.

Джек думал несколько минут. Сто золотых, сумма не огромная, но вполне приличная… двадцать пять панбаксов, если вывести их из игры в реал. К тому же последнее время приходится расходовать золото на телепорты, да еще предстоит открывать клан. С другой стороны, Джек сейчас не вполне свободен в действиях. Только высунешься – и тут же попадешься на глаза Могильщикам. Разумнее было бы не ссориться с этими придурками, но так уж распорядилась судьба, что они заперли телепорт в черном городе, и мимо них было не пройти.

Он покосился на Умника, тот равнодушно улыбался. Если Кривой Питер не врет, у Умника полно клиентов, а значит, для таких франтов, как Умник, сотка игрового золота – сущая мелочь. Точно, это для него совсем немного! Он знает, что продает не слишком ценный товар, и назначил низкую цену. Джек подумал, что надо бы и ему привыкать бросаться сотнями, не задумываясь.

– Я послал тебе запрос на установление контакта, – сказал он Умнику. – Подтверди, и я перекину золото.

Денежные переводы в Альтере обычно сопровождаются мелодичным звоном, ласкающим слух. Очень приятный звук. Но сейчас, когда золото утекало в карман к Умнику, мелодичный звон совсем не радовал. Джек, сморщив нос, просмотрел всплывшее перед глазами окошко, и тяжело вздохнул. На регистрацию клана да на покупку корабля, способного к морским переходам, потребуется агромадная куча игрового золота… Пока что не похоже, что Джек соберет ее легко.

Вы сделали перевод 100 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 432 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Когда с оплатой покончили, Умник заговорил.

– Сначала немного теории. Изначально, согласно игровой истории, в Альтере было два континента, Стоглав и Мегалон. На Мегалоне правили боги Порядка во главе с Кроносом, а жили там сканды, ахейцы, лаиты и танайцы. Ну а Стоглав, земли Хаоса, управлялся Богом-Драконом. На Стоглаве обитали драконы, а острова у его побережья были заселены ареутами. Хаос и Порядок противостояли друг другу. Но вот на Стоглав откуда-то извне, из другой вселенной, пришли демоны во главе с Азаротом. Они начали теснить племя драконов. Тогда Бог-Дракон призвал на помощь народ ареутов, и Стоглав стал их землей. Вместе ареуты и драконы одолели демонов. Вроде бы Бог-Дракон лично уделал Азарота…

– Теорию я знаю, – перебил Джек. Как не знать? Если сам побывал в руинах демонского города… – Может, перейдем к практике?

– Я как раз перехожу, – Умник выдал очередную сладкую улыбочку. – И потом, рассматривай историю Альтеры как бесплатный бонус. За это ты не платишь. Итак, темный Азарот, Король Демонов, был повержен, но и Бог-Дракон, получивший в финальной схватке тяжелые раны, куда-то исчез. Самое же странное, что повелевающий Мегалоном великий Кронос не смог воспользоваться исчезновением Бога-Дракона, своего извечного противника. После того, как тот пропал, Кронос тоже исчез из этого мира. Как и почему исчезли Кронос с Богом-Драконом – вот две Великих Тайны, которые и были некогда смыслом игры.

– Некогда?

– В самом начале, после создания.

– То есть еще до Гендемии?

– Именно так.

– А зачем ты мне это рассказал?

– Вот зачем. После того, как исчез Кронос…

– Его континент начал разрушаться. Это все знают!

– Да. Четыре народа Мегалона переправились на Стоглав и завоевали его. Драконы истреблены, ареутов загнали в гетто. Потомки завоевателей и потомки побежденных – это мы, игроки. Мы больше не ищем демонских реликвий, мы не расследуем исчезновение богов. Разгадка Великих Тайн Альтеры связана с той, первой войной, и с реликвиями демонов. Они были бы полезны… но альфы почему-то решили заменить эту цель игры другой, более простой – Битвами. Мы больше не интересуемся легендой, не распутываем загадки, мы просто сражаемся. А старые квесты, которые могли бы вести к Великим Тайнам, никто не может найти. Нет заданий, которые с ними связаны.

Джек задумчиво кивнул. Вот, значит, как считает Умник, да и другие осведомленные личности, с которыми он ведет дела. Что-то произошло в ту ночь, когда Джек спускался в храм Некты. Что-то необычное, какой-то выверт игры привел к тому, что старинный квест из ранней версии Альтеры вылез на поверхность. Что его спровоцировало? Реликвии из черного города, не иначе.

– Вот поэтому демонские реликвии никому не нужны, никто не исследует Великие Тайны, все думают только о победе в ежегодной Битве.

– Да, понимаю, – Джек кивнул. – А некроманты?

– Да это психи! Они не участвуют в Битвах, они ищут чего-то такого… – Умник щелкнул пальцами, – особенного. Для них Альтера – просто способ получить что-то, чего нет в реале… Нет, не так! Мы все находим в Альтере что-то, что лучше реала, чище, красивей. А эти, им подавай чего-то гадкого, понимаешь? Настолько гадкого, что и в реале не увидишь.

– Трудно им приходится, – заметил Джек.

– Никогда не понимал тех, кто играет за некромантов. Но тебе повезло, что обратился ко мне. Я знаю игрока, который тебе нужен. Сарториус, светлый маг. С виду светлый, живет в башне на окраине Макситауна. Но втайне разыскивает все, что связано с первой войной, в которой сражались драконы и демоны. Расскажи ему о своих реликвиях, он будет плясать от восторга. На потолке плясать.

– И как его найти?

– Башня Звездочета. Так его логово называется. Вызови карту Макситауна, увеличь северо-восточную четверть… готово? Найди улицу Трех Медных Колец, и посмотри там, где она упирается в городскую стену. И вот у самой стены…

– А, вижу! Башня Звездочета!

– Именно! Она самая. Маг Сарториус, я ему напишу о тебе. Иначе он бы не стал разговаривать. Сам понимаешь, тема запретная, с незнакомым игроком такое не обсуждают. Я напишу, что тебе можно доверять.

– Отлично. А что насчет Даргота?

– Это руины, мрачные черные руины. Там гнездится всякая нечисть, гоблины, змеи, пауки… Есть и подземелье, уходящее вниз на много этажей. В общем, данж с несколькими уровнями. Единственная его странность в том, что туда игроков никто не отправляет. Нет заданий по Дарготу, нет квестов, нет наград. Когда-то из любопытства пару уровней прошли. Награды не было, лут никакой… ну, и все забыли об этой бесполезной локации. Проверь чат, я тебе скинул координаты.

Джек тут же ввел полученные цифры в поиск по карте. Это на землях Макситоры. Для Джека Даргот был в серой зоне, он там еще не бывал, и эта область на карте пока что залита ровным бесцветно-серым колером, не открытая.

О храме он спрашивать не стал. Незачем давать Умнику наводки, проще отправится самому и обшарить окрестности.

Когда с делами покончили, Умник добавил напоследок:

– Да, и с этим Сарториусом такая штука… он в игре обычно появляется по вечерам. В другое время его не застать.

– А почему так, не знаешь?

– Он альфа-гражданин. Кто их разберет, почему они поступают так или иначе…

– Альфа?

Ничего себе, с какими игроками знается Умник! Джек с альфами до сих пор не сталкивался. И что верно, то верно, совершенно не представлял, как проводят жизнь альфы за Барьером. В гетто, по эту сторону громадной стены, окружающей Нью-Атриум, живут, прямо скажем, паршиво. Те, кто родился после Гендемии, даже не представляют, насколько паршиво. Они просто не видели ничего другого, кроме грязи и лишений. А Ходоки, вроде Джека, иногда натыкаются в Отравленных Пустошах на обломки прежней жизни, и имеют возможность сравнить. Наверное, в Нью-Атриуме все красиво и чисто, как на картинках в старинных журналах, которые пару раз попадались Джеку. В общем, все омеги стремятся в Нью-Атриум, мечтают заделаться альфами, получить имплантированный чип, жить в комфорте и жрать от пуза. Это их представления о счастье.

А как там оно на самом деле – кто знает? Оттуда не возвращаются. Что касается Джека, ему хочется совсем другого, поэтому об образе жизни альф он не задумывался.

И вообще, лучше не думать об этом. Джек не собирался запираться внутри Барьера. Гораздо лучше далекая цель, синее небо, надутые паруса и ветер в лицо.

Он возвратился к центральной площади. Сперва отыскал лавку оружейника. Непись скупал любой дроп, но цену давал довольно низкую. Если обратиться к игроку, то можно поторговаться, выжать побольше… но зато непись заберет все оптом и, главное, не станет трепаться, у кого купил. Добыча, доставшаяся Джеку после беседы с Могильщиками на дороге у Нарима, принесла больше трех сотен золотых.

На ваш счет поступило 311 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 743 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Джек приободрился, теперь можно свободнее пользоваться телепортами. В сущности, то обстоятельство, что Братство Могильщиков его преследует, имеет и положительные стороны!

Он нашел улицу Трех Медных Колец и отправился искать жилье альфы – мага Сарториуса. Когда впереди показалась здоровенная башня, верхушка которой торчала над крышами домов, Джек сразу понял, что у цели. Разглядывая башню, чуть не прозевал – по улице шагали двое Могильщиков. Едва успел прочитать их статы и нырнул в проулок.

Джек так и не понял, заметили его или нет. Он то бегом, то быстрым шагом проскочил несколько кварталов, то и дело сворачивая. Верхушка башни служила отличным ориентиром, и заблудиться в малознакомом городе он не опасался.

Башня Звездочета оказалась громадным сооружением из белого камня. Одним боком она примыкала к городской стене, а ее основание занимало приличную площадь, на этом месте могло бы расположиться штук пять-шесть обычных городских домов.

Прежде, чем постучать в окованные медными полосами массивные дубовые двери, Джек несколько раз прошелся перед входом. Могильщиков не было видно, и Джек решил, что его не заметили. Может, эти двое вообще шли по каким-то своим делам и не имели отношения к Уиверу. Если в клане больше тысячи игроков, то совсем не обязательно, что все они бросят свои занятия и будут рыскать по городам и селам из-за того, что Уивер Ланд обиделся.

На стук открыл благообразный старик с аккуратной белой бородкой.

Привратник Мальвий. Сканд. Опыт: 20. Здоровье: 40

Цвет надписи бирюзовый, значит, это непись. Наверное, привратник прилагался к башне Звездочета. Джек не задумывался, каково это, иметь в Альтере недвижимую собственность, тем более, слуг НПС-ов. Это ж не маунт, которого вытряхиваешь из рукава в нужную минуту, а персонаж, который здесь живет, который всегда в Альтере, даже если ты вышел из игры. Можно дать ему какие-то определенные функции, наметить поведение. Наверное, забавно.

– Чем могу служить? – степенно осведомился Мальвий.

– Мое имя Джек, и у меня важное дело к господину Сарториусу. Он должен знать, что я приду.

– Прошу прощения, – церемонно склонил голову старик, – господин сейчас очень занят магическими исследованиями. Он никого не принимает. Благоволите навестить его позже. Мы ждем посетителей по вечерам.

Джек уже открыл рот, чтобы настоять на том, что ему нужно видеть мага немедленно… но сообразил: Сарториус не в игре. Он запрограммировал слугу-непися, чтобы отвечал гостям такой фразой.

– Хорошо, зайду позже, – согласился Джек. – Передай ему, любезный… что у меня есть кое-что, очень ему нужное.

С живыми привратниками можно спорить и, вероятно, убедить. А препираться с неписями бессмысленно. Джек развернулся и зашагал прочь. Чтобы не терять время зря, можно наведаться к Дарготу и поискать, где там заброшенный храм. Поскольку красная точка, отмечающая координаты Даргота на карте, торчала посередине серого пятна, значит, всю дорогу покрыть телепортом не удастся. Частично, за счет переноса к ближайшей точке на открытой части карты – это, конечно, сократит дорогу.

Мага-Путейщика можно найти в городе, но встреча с Могильщиками настроила Джека на то, чтобы убраться отсюда поскорее. Поэтому он от башни Звездочета пошел вдоль городской стены, чтобы покинуть Макситору через первые же попавшиеся ворота.

В воротах, как обычно, была движуха, игроки и неписи, пешие, верхом, в повозках, каретах… и парочка Могильщиков, которые о чем-то оживленно болтали, стоя в сторонке. А может, делали вид, что оживленно болтают, а на самом деле следили за всеми проходящими? Джек замер на несколько мгновений, потом развернулся и зашагал обратно. Это было ошибкой – слишком резкое движение наверняка бросилось в глаза паре наблюдателей. Сворачивая в проулок, Джек бросил взгляд через плечо. Нет, Могильщики не побежали за ними. Но Джеку хватило и того, что они прервали болтовню и внимательно смотрят ему вслед.

Вот гадство… Джек побежал. Потом остановился. Куда и зачем спешить? Как раз в городе уроды ничего не могут сделать, это же ПвЕ-зона. Вопрос только в одном: как оторваться от них и покинуть Макситору незаметно? Если Могильщики стерегут ворота, то и у лавок, торгующих телепортами, вполне могут поставить наблюдателей. Случись что-то наподобие в Светлограде, Джек бы нашел способ, попросил бы кого-то помочь… но в Макситауне он никого не знает. Хотя почему никого?

Джек вызвал в чате Умника.

Привет. У меня еще один вопрос. Не совсем по твоей части, но ты ведь занимаешься тем, что отвечаешь на вопросы. Как покинуть Макситаун незаметно?

К счастью Умник был в игре и сразу же ответил:

А что случилось?

Пока ничего. Хорошо бы, так и продолжалось. Мне нужно покинуть город, но не через ворота и не телепортом. Совсем простой вопрос. Ты же не возьмешь с меня дорого за такую ерунду?

Приходи ко мне. Я все устрою. В качестве платы расскажешь, кто за тобой следит. И почему.

Это слишком дорого. Я отделаюсь намеками.

Нет, не годится.

Ладно, я иду. Договоримся.

Джек понимал Умника. Красавчик зарабатывает, торгуя тайнами. И сейчас учуял первосортный товар. К особняку Умника Джек добрался, стараясь держаться в тени и избегая широких просторных улиц. Почти никого не встретил, и, что особенно приятно – не встретил никого из Братства Могильщиков. Постучал в ворота, а когда вошел во двор… то только и смог, что присвистнуть от удивления. Нет, все-таки в богатом образе жизни есть свои плюсы. И почему это раньше не приходило в голову Джеку? Собственный дом, послушные мобы… и возможность покинуть город, не пользуясь воротами или телепортом.

Перед воротами уже стояла карета. Запряженная. Запряженная парой белоснежных пегасов. Умник прохаживался перед ней. Увидев Джека, улыбнулся так широко, словно только что заново обрел смысл жизни. Кивком пригласил:

– Садись. Можешь даже выбрать цель полета. Если не очень далеко, подкину. По пути и расскажешь.

– На козлах-то никого, – оглянулся Джек, уже поставив ногу на ажурную ступеньку под дверцей.

– Ничего, ничего, Гог и Магог прекрасно вышколены. Им кучер не нужен.

Джек осторожно устроился на софе, которая мягко просела под его весом. Умник привольно раскинулся на таком же сиденье напротив и закинул ногу за ногу.

– Ну, значит… – медленно начал Джек, собираясь с мыслями.

– Погоди, пока не поднимемся, – остановил Умник.

Карета вздрогнула, отрываясь от земли… Джек провалился в мягкую пуховую софу еще сильнее.

– Теперь можно говорить, – кивнул Умник через минуту.

– А почему только теперь?

– Выгляни в окно.

Джек оттянул тюлевую занавеску, белоснежную, с кружевами по канту, и оценил открывшийся вид. Карета поднималась над крышами, городской пейзаж под ней проворачивался и удалялся. Вдалеке мелькнула уже знакомая башня Звездочета…

– Красиво.

– И, главное, без меня ты не сможешь опуститься, – с прежней приязненной улыбкой пояснил Умник. Зона ПвЕ заканчивается за городской стеной, так вот я бы не хотел, чтобы у тебя возникли неправильные мысли. Гог и Магог слушают только меня.

Красавчик мысленно управлял пегасами, сидя в карете. Это Джек понял, когда Гог и Магог начали маневрировать, сменяя направление. Не прерывая этого занятия, Умник напомнил:

– Итак, куда мы летим?

– К Дарготу, куда же еще? Это ведь не слишком далеко? Как-никак в пределах вашего королевства.

Умник заставил пегасов снова сменить курс и кивнул:

– Валяй, рассказывай.

Джек с минуту понаблюдал, как под ними проплывает городская стена, кажущаяся с такой высоты игрушечной, сверился с картой и убедился, что они летят именно к Дарготу. После этого заговорил:

– Дело в том, что я получил квест, связанный с демонскими реликвиями.

– Это я уже понял. Кто их выдает?

– Некта. Я спускался в подвал, знаешь же, как найти храм Ночной Матери?

– Конечно.

Начало истории Джек решил опустить. Кое-что лучше оставить для себя.

– Ну вот… прошел пару начальных этапов, в качестве награды получаю изменение задания. Не очень-то прибыльное дело, прямо скажем.

– И как это связано с тем, что ты избегаешь городских ворот?

– О том, что я выполняю какой-то квест, узнали Могильщики. Клан такой, Братство Могильщиков. Почему-то их офицеру, по имени Уивер Ланд, взбрело в голову, что этот квест не для одиночек, а для крупного клана. Стали ходить за мной, следить. Я нескольких уже отправил на респаун… но их многовато. И, что особенно неприятно, каким-то образом узнают, где меня искать.

– Ланда ты тоже убивал?

– Пришлось.

Умник покивал:

– Тогда понятно. Значит, в Дарготе твой следующий этап задания?

– Точно. Но квест я описывать не буду, сразу предупреждаю. Если не нравится, вези обратно.

Умник больше не улыбался, он задумчиво поглаживал узкий подбородок и что-то прикидывал. Джек подумал, уж не подсчитывает ли этот франт, насколько выгодно сдать пассажира Могильщикам? Да нет, вряд ли. Заработать один раз на предательстве, зато получить врага и лишиться возможности проследить за интересной историей. Это глупо, а Умник – он же Умник, а не Глупник. Ведь не зря его так называют?

– Так вот в чем дело! – наконец объявил Умник. – Значит, в Альтере снова раздают старые квесты? Это поразительно! Но почему?

– Когда я спустился в нижний храм, как раз началась гроза, помнишь вчерашнюю непогоду? Я даже испугался, что сейчас коннект порвется, у меня помехи пошли, а потом бац – и жрица выдает мне совсем другой текст. Как будто ей сменили сценарий.

На самом деле Джек знал, что именно изменило реплики Некты, но сообщать про это Умнику не спешил.

– Гроза и помехи? Нет, этого мало, чтобы у НПС-а включился другой скрипт, – Умник сосредоточенно нахмурился. – Что-то еще случилось… что-то произошло… кстати, и некроманты в Найтмаре зашевелились.

– В каком смысле – зашевелились?

– Не знаю, я же с ними дел не веду. Просто стали как-то активнее, что ли. Может, и у них жрицы Некты тоже сменили сценарий?

Джек удивился:

– А у них тоже есть храмы Некты?

– А как же! – рассеянно пробормотал Умник, он напряженно размышлял. – Только у них Некта в основном, верхнем храме, а ее светлая половинка в подземелье. Интересно, что же такое случилось…

Теперь Умник раздумывал, где ему искать ответ и, похоже, к пассажиру вопросов больше не имел. Джек с облегчением замолчал и уставился в окно. Под каретой тянулся игрушечный пейзаж – кудрявые верхушки деревьев, по ниточкам дорог ползут точки: всадники, повозки и пешеходы. Группы миниатюрных домиков, это деревни. Какая все-таки Альтера огромная! Леса, поселки и замки сменяли друг друга, Гог с Магогом мерно взмахивали крыльями, белые перья раз за разом попадали в поле зрения впереди по курсу.

В небе показалась темная черточка, по мере приближения она росла, проступили детали: стены и башни на широком плоском основании. Скайфорт – летающая крепость, иногда он показывался в небе над Альтерой, и все глядели на него снизу. Над Светлоградом он появлялся редко, и при его появлении игроки останавливались, задирая головы, чтобы полюбоваться диковиной.

Даже на самом сильном летающем пете вряд ли возможно достичь Скайфорта, он слишком высоко и быстро движется. Обитатели Альтеры ломали головы, кто обитает на небесной твердыне, и строили самые невероятные догадки.

– Как ты думаешь, кто летает на Скайфорте? – спросил Джек.

Умник, погруженный в свои размышления, только пожал плечами:

– Альфы, конечно. Но не всякие, а какие-то очень и очень важные персоны.

Скайфорт проплыл над горизонтом и снова стал уменьшаться, превращаясь в точку посередине синего неба.

Джек осознал, что ему нравится. Ощущение полета, покачивание кареты в такт взмахам крыльев, необъятный простор под ногами… он так увлекся, что не следил за временем. Из задумчивости его вывел голос Умника:

– Мы почти на месте. Где тебя оставить?

Джек встряхнулся и приник к стеклу. Черная изломанная тень на горизонте – это и есть Даргот? Издалека похоже на груду углей, просыпавшихся с лопаты. Довольно зловеще выглядит, хорошо, что им нужно не туда, что «забытый храм» спрятан в лесах возле Даргота.

– Сделай круг над этим местом, а? Я же здесь впервые, не мешало бы осмотреться.

Умник отдал пегасам новый мысленный приказ, и карета качнулась, снижаясь и заходя в широкий вираж. Черные развалины приближались, уже можно было различить башни, наполовину разрушенные стены и просевшие кровли построек. Каменные строения тонули в хаотичном зеленом месиве – деревья и кусты поднялись на руинах. Частично скрыли их, опутали сеткой побегов. Древние валы почти не выделялись среди лесной поросли, а зияющие проломы в стенах едва различались на черном фоне каменной кладки.

Карета сменила курс и поплыла вокруг развалин. Джек заметил среди камней движение, но кроны деревьев мешали разглядеть, что там копошится. При этом он еще косился на окрестные заросли – не мелькнет ли еще что-то каменное? И, вероятно, черное?

Когда карета почти завершила круг, Джек наконец увидел в стороне торчащий над лесом шпиль, покрытый выбоинами, словно изгрызенный гигантскими зубами. Потом увидел еще дальше от Даргота пару каменных остовов, там тоже были какие-то строения. Наверняка храм, о котором говорила богиня, это одна из развалин. Та, что со шпилем, больше всего подходит.

– Ну что, прощаемся? – нарушил молчание Умник. – Сойди на ступеньку, захлопни дверь и держись крепко, там есть, за что ухватиться. Когда снизимся, спрыгнешь.

Джек осторожно приоткрыл дверцу. В лицо тут же ударил крепкий порыв ветра.

– Эй, ты меня сбросить собрался?

– Нет, конечно! – наконец-то к Умнику вернулась улыбка. – Внизу ветра не будет! Но когда мы окажемся на безопасной высоте, ты находишься снаружи, а я внутри. Так нам обоим будет спокойней.

Спорить не хотелось, а на бортах кареты действительно обнаружились элементы декора, за которые было удобно цепляться. Джек замер, из всех сил стискивая эти золоченые хреновины и прижимаясь к борту. Карета медленно снижалась, Гог с Магогом уверенно взмахивали широкими белыми крыльями… а трава и кусты под ними шевелились от ветра, поднятого пегасами. Джек в который раз поразился потрясающей детализации, достигнутой разработчиками Альтеры – даже ветер от крыльев отображается!

Молодая березка склонилась при очередном взмахе двух пар крыльев, ее крона разметалась в стороны, и Джек увидел гоблина, который присел, обняв древесный ствол, и злобно пялился на него снизу вверх. Поняв, что его заметили, моб отпустил березу и прыгнул на открытое пространство – под ноги Джеку. Когтистые лапки потянулись к карете, гоблин оскалился.

Джек ощутил легкий толчок в бок.

– А может, ты передумаешь и расскажешь мне содержание квеста? – раздалось над ухом.

Умник приоткрыл дверцу и без улыбки глядел на Джека. Если он толкнет дверцу чуть сильнее – вряд ли удастся удержаться на борту кареты. До земли – метров пять.

Джек не стал отвечать и разжал руки. Парящая карета качнулась, когда лишилась его веса, и Джек, отталкиваясь ногами, направил свой полет – точно на макушку гоблину.

Глава 6. Магия белая и черная

Приземление вышло жестким. Под сапогами хрястнуло, пискнуло, но Джек едва расслышал звуки, которые издал гоблин, прощаясь с миром Альтеры – он и сам тяжело свалился набок, покатился по земле. Игра смягчает боль от ударов, зато иногда мешает обзору, потому что перед глазами мелькают сообщения, вот как сейчас:

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 5 ед. здоровья!

Пять, это немного. Гоблин оказался достаточно мягким, чтобы облегчить встречу с землей.

Джек тряхнул головой и тяжело поднялся. Черный меч уже был в руке, Джек и сам не заметил, как его вытащил – есть навыки, которые работают независимо от мозгов. И навыки не подвели – не меньше десяти гоблинов уже неслись со всех сторон к Джеку, а, опережая их, летел рой камней, брошенных тварями на бегу.

Взмах меча отбил пару камней, несколько гоблинов промазали, но один булыжник больно тюкнул в плечо.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 2 ед. здоровья!

Не обращая внимания на мелькающие перед глазами надписи, Джек бросился навстречу тварям. Поодиночке гоблинов можно не слишком бояться, но если они сбиваются в стаю и атакуют сразу со всех сторон, то некоторые удары блокировать не успеешь. Поэтому Джек спешил разделаться со стаей, пока эти уродцы не собрались вместе. Тень Короля рубила их поодиночке, гоблины выли, скакали… и падали. Кто одним куском, кто рассеченный на части.

Разделавшись с первой волной, Джек попятился. Что-то их слишком много. Зеленые визжащие уродцы были повсюду – но не все спешили нападать. Лишь несколько, припадая к земле, подбирались к Джеку, а большинство корчили рожи, скалились и подпрыгивали, оставаясь на месте. Вероятно, Джек не вошел в их зону агра.

Он стал отступать еще быстрее, потом, убедившись, что от ближайшего моба отделяет шагов пятнадцать, просто развернулся и побежал. Погоня отстала, гоблины возвратились к своим делам, то есть по-прежнему корчились рожи и верещали, но уже не обращали внимание на пришельца.

Джек обогнул место скопления тварей, высмотрел над верхушками деревьев черный шпиль, похожий на обглоданную кость, и направился к нему. Рядом по траве скользнула тень. Джек остановился и задрал голову – карета Умника выписывала круги над Дарготом. Сплюнув, Джек подумал, что сам виноват. Это нужно было предвидеть! Теперь Умник проследит за ним. Хотя нет. Храм стоит в таких густых зарослях, что сверху ничего не будет видно.

Еще один взгляд через плечо – как там гоблины? Нет, дело было вовсе не в том, что он вышел из зоны агра стаи. Гоблины собирались в кучу – спрыгивали с деревьев, продирались сквозь колючий кустарник, их уже столпилось десятка три, а то и больше. Когтистые пальчики указывали вслед Джеку, гоблины верещали и стрекотали, как будто в их сообществе затеялся ожесточенный спор. Никогда раньше они себя так не вели. Но нападать как будто не собирались, и то хорошо.

Джек поспешил убраться подальше от стаи мобов, а когда нырнул в тень, под густые древесные кроны, то и вовсе вздохнул с облегчением. Теперь его из кареты не видно. Зато его отлично видно гоблинам! Эти мелкие уродцы, собравшись в кучу, медленно продвигались следом за Джеком. Пройдет он десяток шагов, оглянется – гоблины бредут следом. Остановится, и они замирают. Такого за ними прежде не водилось, гоблины умели только нападать, но сейчас они не интересовали Джека и в качестве добычи. При его уровне, чтобы поднять экспу хотя бы на единицу, нужно переколотить их, наверное, с сотню, не меньше.

Так что же с ними случилось? Тоже сменился сценарий? Джек медленно пробирался между деревьями к маячащему над лесом шпилю, оглядывался – и видел, как гоблины, крадущиеся следом, тут же останавливаются и замирают. В конце концов Джек решил плюнуть на странное поведение неписей и вернуться к своим делам. Он решительно развернулся и зашагал сквозь редколесье к руинам. Но и пройдя сотню шагов, слышал, как зеленые уродцы пробираются следом: хрустели ветки под лапами, шелестела листва, которую гоблины раздвигали перед собой. Этак они могут помешать квесту в храме!

На поляне Джек остановился, вытащил меч и стал ждать. Уже через минуту на опушке замелькали сгорбленные фигурки. Наконец один решился и выступил из тени. Медленно, нерешительно, бочком приблизился к Джеку и протянул лапку. В этом жесте не было ничего угрожающего, и Джек подошел поближе и склонился над гоблином. Тот сжался еще больше, втянул голову в плечи, но по-прежнему протягивал к человеку руку. Теперь Джек видел, что в тощей зеленой лапке что-то поблескивает. Э, да это перстень. Он аккуратно вытащил вещичку из горсти гоблина. Странное колечко, и камень необычный – желтый, круглый с красными прожилками и удлиненным черным овалом посередине, вроде как налитый кровью глаз со зрачком.

Перстень Глаз Демона. Уровень: легендарный

Бонус: вы понимаете язык гоблинов.

Бонус: +5 % роста ХР при выполнении заданий Темного служения

Внимание! Вы первый игрок, получивший Глаз Демона

Вы получаете +1 XP.

У вас 40 XP.

Вы получаете новое умение: Берсерк

Для открытия следующего умения вам необходимо получить 10 XP.

Я первый игрок, подумал Джек, снова первый! Первый, кто идет по этой древней квестовой цепочке. Неужели это сообщение будет сопровождать каждый этап ее прохождения? Если так, то он отхватил нехилый потенциальный бонус. Дополнительная экспа за каждый шаг на пути Темного служения.

А что дает Берсерк? Джек ткнул в слово «Берсерк» и перешел к Справке. Прокрутил теоретическое обоснование:

Берсерками предки скандов именовали самых отчаянных и бесстрашных воинов, которых Гед наделил способностью не чувствовать в бою полученных ударов. Враги считали Берсерков бессмертными и боялись встречаться с ними в схватке…

Ладно, теория теорией, а… ага, вот оно:

…В течение тридцати секунд вы не будете чувствовать полученные повреждения… сопротивление всем видам магических и физических к дебафов.

Ценное свойство для дамагера. Если врубиться во вражеский строй, за тридцать секунд можно таких дел наворотить!

Гоблин застрекотал, и перед Джеком побежала информационная строка, причем внизу поля зрения, раньше такого не бывало.

– Черный Меч, Черный Меч, – толковал Джеку зеленый уродец, – ты слуга Господина? Этот меч черен, как тень Господина!

Джек качнул клинком перед носом гоблина, так что от лезвия поползли хлопья тьмы, и кивнул.

– Прости, темный служитель! – новый скрежет из пасти твари. Ох, и мерзкие у них голоса, у гоблинов. – Мы не признали тебя сразу! Скажи, что нам делать, как искупить вину? Мы служим Господину, мы служим тени Господина, мы служим тому, кто несет тень Господина!

– Для начала скажи, где здесь храм? Ты меня понимаешь, верно? Я ищу храм. В храме черный алтарь, вот туда мне нужно доставить Тень.

– Да, темный служитель! – прохрипел по-своему зеленый уродец. И бегущая строка переводила для Джека. – Иди, иди!

Гоблин поскакал впереди. Он то передвигался на двух задних конечностях, то вдобавок опирался на левую переднюю, а правой постоянно тыкал в заросли, указывал дорогу. Остальные, тихо перекликаясь, шли в десятке шагов позади.

Когда за кустами показалась черная каменная стена, гоблин раздвинул ветки и кивком указал:

– Сюда, сюда, темный служитель! Храм, алтарь!

– Отлично, – буркнул Джек.

Он не мог понять, в самом ли деле эти недомерки теперь ему служат. А может, заманивают в ловушку? Хотя в чем смысл этой ловушки? И еще перстень подарили…

– Темный служитель, темный служитель! – окликнул его гоблин. – А можно нам… посмотреть? Немного, совсем чуть-чуть?

– Что посмотреть?

– Слеза Господина! Жизнь и смерть! Красота и уродство! Жестокость и жалость! Посмотреть! Немножко!

Вслед за этим, вероятно гоблинским предводителем, запричитали и остальные:

– Немножко! Посмотреть! Слеза Господина! Жизнь и смерть! Красота и уродство! Жестокость и жалость! Посмотреть! Немножко!

Они канючили так жалобно, что Джек не устоял. Не выпуская меча, левой рукой он извлек Слезу и поднял над головой.

Когда гоблины улыбаются, это выглядит еще более мерзко, чем когда скалят зубы, пытаясь напугать. Теперь Джек это знал наверняка. Постоял с минуту, глядя на сморщенные в благоговейных улыбках рожицы, и спрятал Слезу. Потом махнул мечом:

– Ну, мне пора! Темное служение, оно такое, не терпит задержки.

И с этим словами шагнул из зарослей к черным руинам. Оказавшись на открытом пространстве, он поглядел вверх. В небе проплывало бело-золотистое пятно. Умник не убрался в свой шикарный дворец, а кружит и наблюдает. Ну, что ж, пускай любуется… Джек не собирался забивать себе голову тем, на что никак не может повлиять.

Он прошел вдоль поросшей колючим плющом стены, нашел вход и нырнул в темноту. Дальше какое-то время двигался наощупь, выставив перед собой острие меча. Темнота, струящаяся с Тени Короля, вливалась в сумрак, царящий под старинными сводами. Но свет все же пробивался то тут, тот там сквозь проломы в кровле, хотя дыры и были почти полностью затянуты ползучими побегами. Когда глаза привыкли к полумраку, вернее, когда окуляры вирт-шлема среагировали на команды того блока кода, который описывал освещенность храма, Джек стал различать обломки колонн на полу, жухлую листву, которую занес внутрь ветер, и прочие следы запустения.

Дальше, дальше… где-то должен быть алтарь. Наверное, в дальнем от входа конце длинного зала. Джек продолжал путь. Под сапогами хрустели сухие листья, перекатывались обломки камня. Наконец в призрачном неверном свете показалось что-то, отдаленно напоминающее алтарь. А еще больше похожее на горб. Это нечто, возвышающееся над полом, имело неправильные, слегка скругленные очертания. Но больше Джек не видел ничего, хотя бы отдаленно напоминающего алтарь.

Луч света упал на поверхность странного камня, и Джек увидел черную отметку, то ли дыру, то ли выбоину в форме очень вытянутого ромба. «Алтарь храма – запертый замок. Твой меч послужит ключом», – так сказала богиня. Меч! Дыра в камне точно соответствует сечению обоюдоострого клинка!

Джек аккуратно вставил Тень Короля в отверстие и погрузил до тех пор, пока острие не уперлось. Алтарь вздрогнул и дернулся, меняя форму. Рукоять меча вывернулась из пальцев Джека, он отшатнулся. А алтарь, теперь уже точно похожий на что угодно, но не на алтарь, рос и раздвигался в ширину. Наметились контуры широченных плеч, небольшая голова, сидящая без шеи, прямо на торсе, который вырастал из отверстия в полу…

Алтарь преобразился в нечто, похожее на каменного человека, очень массивного и мощного. И наверняка смертоносного.

Кряжистая фигура с торчащим между лопаток мечом обернулась и шагнула к Джеку. Выглядело это до крайности угрожающе – каменный здоровяк, со скрипом и хрустом надвигающийся на Джека в полумраке. Вот дерьмо! Меч-то теперь не достать!

Джек отступил, и тут его взгляд упал на то место, где прежде находился алтарь. В полу осталось углубление, из него струился слабый свет. Это и есть цель квеста… но как туда добраться? Мрачная грузная каменная хреновина надвигалась на него с явно угрожающими намерениями. И тут визжащая, скачущая, дергающаяся на бегу волна прокатилась мимо Джека. Толпа гоблинов ворвалась в храм, и накатила на голема. Сторожевой голем, больше ничем эта пакость не могла быть. Мелкие уродцы окружили его, напрыгивали со всех сторон, царапали когтями, карабкались по мощным бокам, лупили кулачками. Каменный страж совершенно скрылся под ними. Он не мог сделать и шагу.

Джек бросился к колышущейся живой груде, обежал вокруг, нащупал в шевелящейся массе рукоять Тени Короля и рванул. Лезвие шло туго, с большим сопротивлением, но медленно покидало каменные тиски… и наконец выдернулось наружу. Голем замер. Потом стал опускаться на четвереньки, сжиматься, складываться. Голова ушла в плечи, спина согнулась над полом. Зрелище отрадное, но любоваться на это было некогда, нужно достать то, что скрывалось под алтарем. Джек склонился над дырой. То, что находилось там и источало свет, покоилось в похожей на колодец яме. Вниз вели ступени, слишком узкие, чтобы нормально поставить ногу. Джек, двигаясь боком, с трудом протиснулся в колодец, присел, согнулся, потянулся рукой и наугад схватил то, что подвернулось. Небольшой плоский прямоугольник. Похоже, книга. Да точно, книга и есть!

Внимание! Изменение задания «Темное служение»…

Джек, так и не дочитав сообщение, стал выбираться из дыры, в которой он был слишком уязвим. Внутреннее чувство, то самое, что не раз выручало в Пустошах, подсказывало: опасность, опасность! Она совсем рядом.

В углу поля зрения замигала иконка чата. Джек отбежал от ямы, замершего голема и гоблинов, которые с визгом плясали на окаменевшем страже победный танец.

Писал Умник:

Зря ты свалил так быстро, нам еще было, о чем поговорить. Учти, к тебе идут люди, много. Десять или больше. Судя по твоему рассказу, это могут быть Могильщики. Да, я тут подумал: если у тебя есть какая-то вещь из дропа, оставленного Уивером Ландом, лучше избавься от нее. Свяжись со мной, когда все закончится.

Джек попятился к выходу из храма, но едва сделал пару шагов, как над головой оглушительно громыхнуло. Кусок стены взорвался в огненном всплеске, камни брызнули во все стороны. Что-то ударило в плечо, в живот…

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 7 ед. здоровья!

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 5 ед. здоровья!

Джек ощутил, как его ноги отрываются от пола, он летит, ударяется спиной…

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 5 ед. здоровья!

Сползает на пол, на холодные плиты… Еще один удар!

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 6 ед. здоровья!

В проломе снова полыхнуло жаркое пламя, выламывая из стены храма новые куски, но они не достали Джека – он уже был слишком далеко. Все, что он смог сделать, это убедиться, что меч по-прежнему в руках, и отползти под обломок колонны, косо опершийся о стену. Никакого укрытия получше он вокруг себя не увидел. Э, а где книга-то? Выпустил из рук, когда началась свистопляска. Джек огляделся, вокруг все было завалено обломками стены. Книга валяется где-то среди булыжников, но сейчас не получится ее поискать.

Да, Умник писал о дропе с Ланда, это интересная мысль! Стащив с себя Ожерелье Славы, Джек швырнул побрякушку через весь зал, подальше от своего укрытия.

Гоблины, которых теперь стало гораздо меньше, рычали и копошились между обломками… А в проломе появился человек и заглянул внутрь.

– Уивер, здесь гоблины! – крикнул он. – Не может быть, чтобы он здесь прятался!

– Отойди! – отозвался знакомый голос.

В стену ударил третий огненный заряд, и в гоблинов полетела новая порция обломков. В пролом снова заглянул тот же малый, что обращался к Ланду.

– Да точно говорю, полно гоблинов!

По стене от пролома поползли трещины, Джек видел дневной свет, струящийся сквозь них. Еще часть кладки обрушилась, поднимая тучи пыли. Теперь дыра была размером с приличные ворота, и Могильщики полезли внутрь, выставив перед собой оружие. Вошли, рассредоточились. Несколько контуженных гоблинов пытались атаковать, но были убиты в считанные секунды. Джек сжался в своем укрытии. Здоровье восстанавливалось медленно, и к бою он сейчас не был готов.

– Он должен быть здесь… – пробормотал Ланд, озираясь.

Пыль вокруг Могильщиков медленно оседала, но видимость внутри все равно была аховая, слишком темно. Хорошо освещен оказался только участок около пролома в стене. Могильщики медленно расходились в стороны, все больше погружаясь в сумрак. А Ланд по-прежнему стоял на месте, то вертя головой, то вглядываясь в какой-то небольшой предмет, который держал перед собой. Вероятно, некий поисковый амулет? Настроенный на Ожерелье Славы?

Джек прикинул свои шансы – негусто, честно говоря. Но делать нечего, придется напасть на этих парней. Бить лучше первым. Одного он точно уделает, прежде чем Могильщики навалятся разом. Как бы успеть положить двоих, а?

Джек нащупал на поясе пузырек с целительным эликсиром и торопливо поднес ко рту. Бар жизни медленно пополз вверх, возвращаясь к норме. Но даже с полным здоровьем придется непросто. Да, нужно сразу валить двоих Могильщиков, это хоть немного повысит шансы уйти живым.

Он уже совсем собрался вскочить и прыгнуть к ближайшему противнику, но тут снаружи снова громыхнуло. Неожиданности продолжались.

Уивера Ланда, стоящего ближе всех к дыре, охватило зеленое свечение, Могильщик задергался, взвыл. Причем орал он по-настоящему, ему было реально больно.

Джек снова вжался спиной в стену. Что за дерьмо здесь происходит? Вслед за первым в зал влетел новый сгусток зеленого сияния, потом еще и еще… кто-то приближался снаружи – шипение заклинаний, выкрики и бряцанье металла становились все громче. И еще какой-то непрестанный стук, сухой, костяной стук.

В зал ввалились новые действующие лица – тощие, в темных одеждах и с очень зловещими кривыми клинками. Да это скелеты! Вот зараза, подумал Джек, только некромантов здесь и не хватало для полного счастья!

Зазвенели, сталкиваясь, мечи, скелеты набросились на Могильщиков, те отчаянно защищались. Джек успел прочесть статы того мертвяка, что оказался ближе:

Мертвый Воин. Опыт: 35. Нездоровье: 60

Ого! Крутой перец… Мертвяков такого уровня Джек еще никогда не встречал.

Снаружи в пролом, пригнувшись, нырнули еще двое в просторных черных балахонах, один побольше, другой совсем мелкий. И явно живые, не скелеты.

Тот, что более рослый, вскинул жезл, увенчанный набалдашником в виде серебристо блестящего черепа и послал в ближайшего Могильщика новую порцию зеленого сияния. При этом его плащ распахнулся, и Джек разглядел в зеленоватом магическом свете этого человека. Статный, с широкими плечами и узкой талией, просто красавчик. Но его красота совсем не того рода, как у Умника, например. Этот был не в кружевах, а во всем черном. Его фигура дышала мощью. Вороненной стали кольчуга, украшенная серебром, на поясе меч, яблоко рукояти тоже в виде черепа. На хищном лице застыла наглая ухмылка. Джек видел, что некроманту нравится разить зеленым огнем Могильщиков, занятых дракой со скелетами. Мертвым Воинам заклинания никак не вредили, зато живых игроков валили с ног, заставляли корчиться, и выть. Сильная штука, если даже сквозь фильтр ощущений вызывает боль.

Второй некромант, гораздо ниже ростом, тощенький и подвижный, бросился в зал и стал кружить среди обломков и тел, избегая столкновений с Могильщиками. Этот явно что-то искал… Джек только глазами хлопал, наблюдая за происходящим.

Схватка продолжалась несколько минут, вскоре все Могильщики пали, их тела начали таять одно за другим. Мертвяки замерли там, где их застала победа, а тот некромант, что крупнее, огляделся и вышел наружу, бросив напоследок через плечо:

– Ищи, Эл, ищи внимательно. Я буду поблизости, присмотрю, чтобы тебе никто не мешал.

Джек замер, надеясь, что мертвяки и их хозяева вскоре уберутся. Как-никак это королевство Макситора, некроманты здесь на вражеской территории. Ну а нападать на этих бессмысленно, Мертвых Воинов Джек вряд ли успеет перещелкать, прежде чем вмешается их главный хозяин.

Да еще не факт, что и со скелетами он совладает. 60 единиц здоровья! То есть, нездоровья… Тут даже с черным мечом можно не управиться. Лучше бы оставаться незамеченным. Или все же атаковать?

Однако некромант, занятый поисками, уже направлялся в его сторону. И засек Джека точно в тот самый миг, когда тот почти совсем уже решился напасть. Джек как раз приподнялся с занесенным мечом… но что-то его остановило. Скорее всего, внешность противника. Вблизи этот игрок оказался совсем мелким и тощим, он совершенно терялся в просторных черных одеяниях. Некромант согнулся над Джеком и поднес палец к губам – мол, тихо!

Здесь, под стеной и вдалеке от пролома, было темно, но Джек разглядел, что это девчонка.

Элоиза. Ареут. Опыт: 22. Здоровье: 30

Ареут? Но ареуты же смуглые, а Эл была белокожей. Не просто белокожей, а ослепительно-белой, как будто натерлась мелом. Такая бледная, что в темноте кажется блестящей, светящейся. Из-за этого лицо походило на маску из фарфора. Впрочем, очень симпатичную маску. Аккуратный носик, пухленькие губки… И глаза огромные, широко распахнутые. Взгляд девчонки скользнул над головой Джека, некромантка читала статы. Едва слышно прошептала нечто, что окончательно сбило Джека с толку:

– Джек? Джек Бродяга? Ты мне нужен, очень нужен. Я найду тебя, жди.

Потом она медленно попятилась, обернулась и снова принялась рыскать по залу, выискивая что-то среди пыли, обломков и медленно исчезающих тел… Остановилась… И мгновением позже Джек догадался, почему она замерла – один из Могильщиков на полу не таял, то есть этот был жив. Тело на полу шевельнулось, игрок привстал и выбросил руку с мечом, а некромантка проворно отскочила, подняв ладони над головой. Когда она замахнулась, широкие рукава соскользнули, открывая руки – тощие, как палочки, и неестественно белые. Между пальцами Элоизы сверкнуло зеленое пламя. Она резко опустила руки, клубок сияния выскользнул из ладоней, окутал Могильщика, и тот взвыл, охваченный неприятно-зеленым свечением. Он еще корчился и стонал, а Элоиза уже возобновила свои поиски.

Склонилась, подняла какой-то предмет и тут же бросилась к выходу, громко крича:

– Я нашла! Господин, я нашла! Книга у меня!

Мгновением позже скелеты пришли в движение – потянулись к пролому. На выход.

Когда разрушенный зал опустел, Джек уронил руку с мечом и выдохнул. Надо же! Интересно, что это было? Вот это все? Да, и что там насчет изменившегося задания? Нужно прочесть.

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Прочитать Погибельную Книгу Вакха.

Ага. Наверняка, Погибельная Книга Вакха – та самая, что лежала под алтарем, и которую посыпанная мелом Элоиза уволокла для хозяина. Принеся Некте ночную жертву на перекрестке, Джек получил меч, а тот открыл путь к книге. В ней должно быть что-то важное, какая-то ценная инфа, приоткрывающая покровы над прошлым Альтеры.

И что там еще было в сообщениях? Была же длинная лента. Так…

Внимание! Вы первый игрок, прикоснувшийся к Погибельной Книге Вакха.

Вы получаете +1 XP.

У вас 41 XP.

Для открытия нового умения вам необходимо получить 9 XP.

Джек нахмурился. Это, конечно, отлично, но книгу он потерял. И пока что понятия не имеет, где искать ее.

Глава 7. Реальная жизнь. Реальная смерть

Что за непруха! Только за то, что прикоснулся к книге, дают очко опыта… а теперь ее нужно прочесть для продолжения квеста, но книги-то нет! Джек, ругаясь последними словами, обошел зал и собрал дроп, оставленный Могильщиками. Мысль Умника насчет Ожерелья Славы казалась верной, но бросать столько добра – нет, это было не в характере Джека. Некромант побрезговал, потому что он богатенький, а Джеку только предстоит перейти в эту лигу. Если бросаться ценностями, так никогда и не обзаведешься собственным замком, слугами-неписями и глупыми привычками расшвыриваться ценным добром.

Нашлось и то самое Ожерелье, валялось среди камней там, куда его зашвырнули. И Уивер нескоро явится сюда снова. Не сразу, но явится, как пить дать. Соберет отряд побольше и… так, это значит, что Джеку здесь делать больше нечего. Но как же обидно, что сорвался квест! Теперь вот думай, как прочесть эту книгу…

Джек вышел через пролом и затопал к Дарготу. Если и проложена здесь дорога, то наверняка она ведет к большому замку, пусть и разрушенному.

Неподалеку от главного комплекса руин попался гоблин. Джек решил проверить, вся ли эта порода теперь испытывает к нему почтение, поэтому не стал сворачивать и пошел навстречу зеленому. Оказалось, утрата книги Вакха ничуть не уменьшила его авторитет среди гоблинов. Уродец замер, поджидая Джека, отвесил неуклюжий поклон и заверещал:

– Прости, темный служитель, мои братья не смогли тебе помочь! Мы старались, мы старались, мы так старались!

Перстень исправно переводил его трескотню в виде бегущей строки.

– Спокойно! – остановил гоблинские причитания Джек. – Ваша братия отлично поработала. А ты готов послужить нашему темному делу?

Он постарался говорить как можно более внушительным тоном. И ему даже удалось не засмеяться.

– Все, что смогу, темный служитель! Только повели! – для гоблина-то все было по-настоящему серьезно.

– Повелю, а как же. Ты можешь отнести этот предмет на самое дно пещер Даргота? – Джек протянул гоблину Ожерелье Славы.

Жалко, но чего ни сделаешь для такого милого человека, как Уивер Ланд? Если гоблин справится, Могильщики получат квест, которого так добивались.

– На самое дно, темный служитель! В самую черную яму! – воодушевленно заверещал гоблин, с новым поклоном принимая Ожерелье.

– И еще вопрос, как мне найти дорогу? Желательно, на Макситаун, к столице королевства?

Гоблин указал направление и убежал, издавая отвратительные скрипучие возгласы. Джек еще не вышел на тракт, когда из леса его посланнику ответили несколько писклявых голосков. Отлично. Уивер Ланд, ты получишь квест всей своей жизни!

На дороге Джек отыскал часовню, точку выхода… Хватит приключений на сегодня.

Он покинул игру и немного задержался в Оболочке, чтобы проверить почту. Пришли сообщения от двоих торговцев, к которым Джек обращался, прежде, чем все это началось, прежде, чем заварилась вся эта каша. Оба писали, что патронов нет, но можно поискать… правда, будет дорого… потому что времена нынче такие… Примерно этого Джек и ожидал. Все-таки Кривой Питер – лучший.

Джек стянул вирт-шлем и несколько минут сидел, разглядывая обшарпанные стены трейлера, грязные шмотки, сваленные в углу, и нагромождение хлама на столе. Мотки кабелей, ржавые железки, разряженные аккумуляторы, какие-то платы – теперь уже не вспомнить, из каких гаджетов повытаскивал. В общем, вот она, настоящая жизнь. Нужно время, чтобы осознать и привыкнуть к тому, насколько реальность уступает Альтере.

От мутного окна пролегла оранжевая дорожка, накрыла стол с хламом. Э, а солнце-то уже низко! Скоро вечер! И Кривой Питер зовет поболтать. Он, хе-хе, хочет выдать Джеку квест с призами. А может, в самом деле, лучше отвлечься ненадолго, пусть уляжется досада от утраченной Погибельной Книги этого, как его? Вакха? Да, и пусть Уивер Ланд заберет свое Ожерелье Славы и успокоится. Если сможет забрать, конечно. Похоже, гоблины к темному служению относятся очень серьезно.

Джек собрался, накинул плащ, сунул в карман револьвер и вышел из трейлера. Ха, а ведь из-за Альтеры он не покидал свою халупу два дня! Правда, был дождь… Сейчас грязь уже почти подсохла, только кое-где остались лужи. В Альтере не бывает грязи – во всяком случае, в городах. Разве что в некоторых квестах программеры вставляют для создания нужного настроения. Грязь, паутина, лишайник на стенах… в конце концов, это неплохо иногда, для разнообразия.

И Джек захлюпал по лужам, направляясь в Мидл Виллидж, где устроил свое логово Кривой Питер. По дороге он пытался сосредоточиться на предстоящем разговоре, но никак не удавалось вытряхнуть из головы мысли о незавершенном квесте. Некромант казался слишком опасным противником, чтобы вырвать книгу у него из рук. Тем более, противник укрылся со своими мертвяками в Найтмаре, где властвует черная магия и запретные искусства.

Несмотря на то, что гоблины признали в Джеке темного служителя, он был уверен, что в Найтмаре ему за своего не сойти. Нет, это глухой номер. Может, все-таки попробовать вступить в переговоры? Вдруг удастся как-то столковаться, предложить сделку? Зачем некромантам Погибельная Книга? Хотя Умник говорил о том, что в Найтмаре зашевелились. Что, если и там стали выдавать в храмах Некты древние квесты? Нет, договориться не удастся, тем более, что Джек даже не представлял, как к найтмарцам подступиться. Их форумы в Оболочке закрыты для незнакомцев, и даже такой ушлый тип, как Умник, говорит, что дел с ними не ведет и никого там не знает.

Оставалась последняя надежда – Элоиза, странненькая девочка, которая, однако, откуда-то знает о Джеке и хочет с ним встретиться. Да, ничего лучшего не имеется. Ничего лучшего, чем бледная, тощая, смертоносная кукла некроманта.

Значит, придется ждать, пока она, как обещала, сама найдет Джека? А что еще остается…

Улицы, по которым шел Джек, не имели ничего общего с Альтерой. Казалось бы, население трущоб тоже не должно иметь никакого отношения к франтам, прогуливающимся по улицам Светлограда и Макситоры. Однако это были те же самые люди. Вот эти оборванцы, с подозрением глядящие Джеку вслед, вот эти опасные типы и тетки, переругивающиеся хриплыми противными голосами – те самые благородные кавалеры и томные дамы.

Хотя, конечно, далеко не все в Альтере ведут красивую жизнь. И батраки на фермах, и горняки в шахтах, и наемники, раз за разом отдающие свою виртуальную жизнь за хозяина – эти тоже здесь, и таких гораздо больше, чем кавалеров и роскошных барышень. Для многих горсть золотых, полученных в вирте за монотонный скучный труд, это основной заработок. Однако случается и такое, что счастливчик из гетто преуспевает в Альтере, покупает себе дом в столице, заводит золоченую карету, запряженную летающими маунтами. А в гетто он может по-прежнему выглядеть оборванцем. А есть и бандиты, есть торговцы дурью и сутенеры, эти тоже иногда конвертируют нажитые нечестным трудом панбаксы в игровое золото и покупают роскошную жизнь в Альтере.

Джек не хотел думать, где именно они настоящие, здесь или там, в вирте. Сам он выглядел примерно одинаково, что в Альтере, что в этом скорбном мире. Хорошо бы и здесь иметь черный меч, который режет сталь, словно масло. Но если Кривой, как обещал, сумел раздобыть патроны к револьверу, то с недостатком волшебного оружия Джек как-нибудь примирится.

Кривой Питер любил хвастать, что живет в мире со всеми. Местные предводители банд на него не наезжали, хотя собственных бойцов у Питера было не много. Просто он вел дела так, что всем оказывалось выгодно, что есть такой добрый и услужливый человек, способный достать хоть из-под земли что угодно, любую редкость. Товары поступали к нему со всех сторон – и Ходоки, вроде Джека, несли находки из Отравленных Пустошей, и ворье было не прочь сбывать добычу именно ему. И даже гуманитарка из-за Барьера время от времени поступала к Кривому. В Нью-Атриуме он был известен, как Питер Мейсон, омега-партнер нескольких благотворительных фондов.

Логово Питер устроил в развалинах католической школы святой Маргариты. В этом огрызке здания не было ничего примечательного, но рядом до Гендемии располагался большой парк, где сейчас все было вырублено и расчищено, так что могли садиться катера защитников. Главное требование любых благотворителей к своим партнерам в гетто – безопасное место посадки. Люди Питера поддерживали пустырь на месте парка именно в этом состоянии, вырубали деревца, отгоняли любопытных.

Обычно защитники просто сбрасывали контейнеры с гуманитарными грузами в полете, но некоторым эксцентричным альфа-гражданам хотелось знать, что они своими пожертвованиями помогают бедненьким и несчастненьким, им нравилось собственными глазами смотреть, как их подачки передаются омегам. Не совсем своими глазами, конечно, а в видеозаписи.

Для того, чтобы они могли тешить свое чувство сострадания, по ту сторону Барьера создавались благотворительные фонды, а по эту – объявлялись партнеры фондов. Кривой был одним из них, и Джек подозревал, что благотворительность – один из основных путей контрабанды.

Судя по пирамиде контейнеров рядом с домом, Питер недавно получил очередную партию. Контейнеры были чистенькие, сразу понятно – только что из-за Барьера. Их охраняли подручные Кривого, а двое как раз вскрывали очередной контейнер.

Джека здесь знали, один из парней сразу же побежал за хозяином. Питер, лысый, коренастый крепыш лет пятидесяти, даже вышел встретить Джека.

Он был удивительно обаятельным, несмотря на черную повязку, скрывающую глаз. Улыбался открыто, дружески. И голос Питера был на редкость приятный, теплый, обволакивающий, располагающий поверить этому милому человеку.

– Очень хорошо, старина, очень хорошо, – заворковал Кривой, пытаясь обнять гостя за плечи. Сложное дело, поскольку Питер был на две головы ниже Джека. – Ты мне нужен, Джек. Имеется работенка для тебя. Идем, обсудим. Есть хочешь?

Джек только сейчас сообразил, что целый день не жрал. Так игра захватила, что забыл перекусить. Питер привел его в свой кабинет в подвале, где уже был накрыт стол. В центре стояла бутылка самогона.

– Знаешь, – сказал Питер, наполняя стаканы, – что здесь было до Гендемии? В этом самом здании?

– Школа, – буркнул Джек. – Ты мне этот вопрос задаешь в сотый раз.

– Школа, – радостно подхватил Питер, – источник знаний! А теперь – источник хавки. Разве не прогресс?

– Как сказать.

– Сейчас пересчитываем и сортируем груз из Нью-Атриума. Завтра у меня день раздачи, весь Кластер соберется, все калеки, убогие, хромые, слепые, оборванные и грязные. И получат хавку из-за Барьера. Причем все будет заснято на видео, передано в Нью-Атриум, чтобы добренькие славненькие альфа-граждане глядели, умилялись собственной щедростью и плакали. А ты в это время будешь уже в пути.

– Резкий поворот, – заметил Джек, вскрывая банку. – Как ты быстро сменил тему. Ладно, выкладывай.

Они выпили, и, пока он наворачивал консервы из гуманитарного груза, Питер рассказывал о своем деле.

– Вчера в Пустоши вылетел катер из Нью-Атриума.

– Угу. Пожалуй, я его видел. Как раз выходил из игры, – пробурчал Джек с набитым ртом. – Дождь лил, но катер ушел в Пустоши.

– Катер не вернулся! – торжественно объявил Кривой. – В него угодила молния, или еще что-то стряслось. В общем, вынуженная посадка. Связь с экипажем потеряна. Они все мертвы, понимаешь?

– Понимаю не больше того, что ты мне сказал. Катер, молния, экипаж мертв. В чем состоит моя работа?

– Джек, не притворяйся! – с укором протянул Питер. – Ты же толковый малый, я знаю! Ты уже сам все понял. Нужно провести моих людей к упавшему катеру. Координаты я тебе скажу. Всего-то день пути туда, день обратно. Ну и там день или два, пока мои техники снимут с катера все, что можно унести. Навигационные приборы, бортовая электроника, прочее… ну, ты понял? Все, что может пригодиться.

– Оружие экипажа, – подхватил Джек.

– Тихо! – оборвал его Питер. – Никакого запрещенного оружия! Просто все, что может пригодиться. Послушай, тебе ничего не нужно делать, просто привести парней на место, потом увести обратно. И после помалкивать. Плачу двести панбаксов. Из добычи можешь взять то, что не понравится моим людям. А? Ведь условия же самые сладкие. И потом, ты задолжал мне услугу. Умник тебе помог, а? Но выходить нужно сейчас. Ну, в смысле, на рассвете. Ночью в Пустошах не ходят, я знаю. Однако с рассветом – в путь. Да, и вот твои патроны, как обещал. Два десятка! Скажи, разве ты где-то еще сумел бы их найти? Только я могу достать, и как раз потому, что мои люди появляются в нужном месте в нужное время. Вот как сейчас с этим катером.

Питер умело поддерживал свой имидж добряка и услужливого партнера, и патроны вытянул, и про Умника вспомнил – именно в тот момент, когда это было наиболее удачно.

– Понимаешь, Питер… Я бы и рад помочь, но как раз сейчас очень сильно занят. Нет, ты не подумай, что я цену набиваю, но в самом деле срочное дело.

– Я понимаю, – Кривой проникновенно заглянул Джеку в глаза, – если тебе понадобились патроны, то дело очень важное. Но уж на пару деньков можно отложить, а? Наш мир, то есть все, что от него осталось, держится на чем? На том, что хорошие люди помогают друг другу. И двести панбаксов, это же всегда двести панбаксов. А?

– Хорошие деньги. – признал Джек. – Но…

Но темное служение! И эта Погибельная Книга, которую непонятно, как добыть, и присоветованный Умником маг Сарториус, с которым так и не познакомился, и еще много всякого. Первый раз в жизни Джек наткнулся на такой квест, первый же раз! Опыт подсказывал, что дважды судьба таких подарков не делает.

– Джек, мне очень нужна твоя помощь, – настаивал Питер. – Не потому что ты лучший, это и так понятно. Мне нужен Ходок, которому нужно доверять. Именно сейчас, сегодня. Завтра будет поздно! Сам видишь, я ни к кому не обращался, только к тебе.

И Джек подумал: почему бы и нет? Уж слишком быстро понеслись дела в Альтере, нужно сделать перерыв, выждать. Нужно дать событиям спокойно развиваться, а потом глянуть, чем это оборачивается и встрять в нужный момент. А Питер – полезный человек, не стоит ему отказывать. Правда, для порядка нужно поторговаться.

– А если экипаж не погиб? – спросил он.

В дверь постучали, и Питер не успел ответить. Заглянул один из его людей, разбиравших груз, показал плотно упакованный пакет в термоизоляционной серебристой обертке:

– Вот. Доставить, как всегда?

– Да, отнеси этой соплячке в Квинс. Прямо сейчас и отправляйся, это срочная доставка. Возьми с собой кого-то для охраны и постарайтесь не портить отношений с тамошней братвой. Будут наезжать – отшучивайся, уходи от конфликта, понял?

Парень убрался.

– Что это? – спросил Джек.

– Лекарства, ампулы для инъекций. Я не доктор, не знаю в точности, что за средство, но жутко дорогое, в обычной гуманитарке таких не бывает. Очень важный человек передает. Причем, что удивительно, передает малолетней оборванке в Квинс и требует, чтобы вручили прямо в руки. Не понимаю, как она такого спонсора подцепила! А я, по своей доброте, не могу отказать, потому что лекарство, это святое дело. Вот как раз то, о чем я толкую: люди должны помогать друг другу… Так вот, сейчас экипаж на связь не выходит, хотя вчера после аварии связывались, доложили, что передатчик в порядке. Они мертвы, точно тебе говорю! Не знаю, что их убило, но в Пустошах всегда хватает разных вариантов. Да ты сам знаешь.

– Знаю. Но если пилоты мертвы, то сбежалось зверье. В Пустошах любая падаль привлекает опасных тварей.

– У тебя револьвер.

– Вот именно. Двадцати патронов может не хватить, а если и хватит, что же, я их все израсходую на твоем задании?

Питер расхохотался:

– Я знал, что ты согласишься! Ночуешь здесь, у меня, на рассвете тебя и техников вывезут в Пустоши, как можно дальше. Оттуда поведешь людей пешком. Двести панбаксов и еще двадцать патронов, когда приведешь техников обратно. По рукам?

Надо было бы еще поспорить, но у Джека были свои представления о справедливости. Питер и так сделал ему немало подарков, негоже после этого требовать еще. И он просто кивнул:

– Ладно. Кто со мной пойдет?

– Винс и Карл. Сейчас я их позову, обсудите детали. Что им взять, как снаряжаться и прочее, что сочтешь нужным. Ты же у нас Ходок.

Но тут же оказалось, что совещание откладывается – тот парень, что разбирал гуманитарку и ушел с посылкой в Квинс, взял с собой Карла. Пришлось ждать, пока они вернутся. Когда все наконец собрались, Джек оценил выбор курьера – Карл оказался громадным детиной, с таким спокойней в опасном Кластере. Джек привык считать себя крупным, но Карл был гораздо выше и массивней. В их команде ему отводилась роль тягловой силы. Карлу предстояло на обратном пути тащить трофеи, а техником был Винс. Этот выглядел полной противоположностью Карла, маленький, улыбчивый и подвижный, очень похожий на Питера. Они и были родственниками, хотя и дальними. Это Джек тоже понимал. Оружие, тем более современное, было под запретом.

Если защитники считали, что кто-то завладел излучателем, убивали и нарушителя порядка, и всех, кто оказывался рядом. После Бунта-22 они привыкли не разбираться и не церемониться. Просто убивали всех, кто казался подозрительным. Быстро и эффектно, напоказ – чтобы отбить охоту сопротивляться у всех, кто видит. Так что логично, если Питер собрался доверить тайну именно родственнику.

Джек быстро объяснил им основные принципы: слушать его, выполнять беспрекословно, что скажут, самим без разрешения никуда не соваться и не отходить от него дальше, чем на два шага.

– Само собой, – подхватил Винс, – Отравленные Пустоши не шутят, это всем известно.

– На самом деле все еще хуже, – ответил Джек. – Они шутят, только чувство юмора у них очень специфическое. Тебе не понравится.

– Как скажешь, шеф!

– Ну и хватит наставлений. Остальное скажу по дороге, если понадобится, – заключил Джек. – Выспитесь перед дорогой. Ножи с собой возьмите, не меньше чем по два. И не меньше, чем вот такие.

И показал руками около двенадцати дюймов.

– По два? – удивился Винс.

– Можно больше. Ножи лишними не бывают.

Карл не сказал ни слова. То ли не удивился, то ли такой молчун.

Питер проводил Джека на ночлег и указал койку. Прежде, чем оставить одного, спросил:

– А что у тебя с Могильщиками?

– Ого, об этом уже всем известно… – проворчал Джек.

– Пока что не всем. А только тем, кто заглянет на их форум в Оболочке. Они объявили тебе войну, – Питер усмехнулся. – Еще известно торговцам шмотом, вроде меня. Могильщики обходят все лавки, ищут дроп, который с них же и свалился, и все спрашивают, где парень, который это принес на продажу. Выспись, Джек, это все будет потом – Альтера, Могильщики, игрушечные драчки. А завтра тебе предстоит настоящий поход. Вот что в самом деле важно, так что сделай это, дружище!

Джек удивился – Кривой Питер был предельно серьезен. Ни улыбочек, ни его обычных шуток.

Отправились они затемно. Разместились на дощатых скамьях в кузове электрокара, Кривой Питер о чем-то пошептался напоследок с Винсом, потом кивнул водителю. Кластеры еще спали, и грохот разболтанной подвески казался оглушительным. Пару раз в трейлерах у дороги кто-то просыпался из-за этого шума, тогда хлопали двери и вслед электрокару неслась ругань. Когда наконец добрались к границе трущоб, Джек вздохнул с облегчением.

Все боятся Отравленных Пустошей, а ему здесь спокойнее, чем среди людей. Да, подохнуть здесь недолго, Питер прав: у Пустошей для этого тысяча способов, но Пустоши по-своему честнее.

Пока солнце не поднялось, было прохладно и шагалось легко. Однако Джек вел группу нарочно медленно, чтобы спутники, не знакомые с местностью, привыкали постепенно. По пути нашел для всех подходящие палки, показал, как примотать нож, чтобы вышло что-то вроде копья. Винсу понравилось, он и в Альтере предпочитал древковое оружие.

Под ногами хрустел гравий, обломки кирпича и камня. Когда-то здесь повсюду жили люди, но от их домов осталось только это. Гендемия и то, что последовало за ней, перемололо прежнюю жизнь. Чем дальше от океана, тем суше становилась земля под ногами, и сильнее припекало солнце. Самое опасное время – это утро, пока дикие собаки и другие местные хищники еще не убрались в норы. Когда солнце стало припекать по-настоящему, и Джек счел, что зверье попряталось, он прибавил шагу.

Кстати, Винс тоже считал, что нужно торопиться. Кривой Питер намекнул, что, если промедлить, могут случиться какие-то неприятности. Что именно имел в виду родич, Винс не знал. Карл по-прежнему помалкивал, так что было непонятно, как он относится к спешке.

В общем и целом, спутники справлялись с темпом ходьбы, только воду пили слишком часто. Джек это предвидел, поэтому, когда собирались, нагрузил Карла полной канистрой, это не считая фляг.

Иногда показывалось какое-то зверье, но дорогу людям уступало. Будь Джек, как обычно, один, пришлось бы держаться осторожней. Особенно в дальнем походе. Ему случалось забредать куда дальше, чем крестик на карте, которым Питер отметил их цель. Твари Пустошей, живущие в такой близости к Нью-Атриуму, знали, что человека нужно бояться. Тем более троих, да еще таких больших, как Карл и Джек. Но это здесь, в начале перехода. Дальше будет интереснее.

В общем, поначалу все было настолько мирно и тихо, что Джек слегка расслабился. Мало-помалу его мысли сами собой обратились к темному служению, которое прервалось из-за этого похода. Он размышлял о странном поведении гоблинов, о черном мече, об утраченной Погибельной Книге… и еще немного о фарфоровой девушке Элоизе.

Конечно, эта задержка не приближает Джека к цели, но, в конце концов, двести панбаксов… Это же целых восемь сотен игровых золотых монет! Неплохой взнос в счет будущего корабля! Джек размечтался… и с опозданием сообразил, что Винс начинает отставать. Джек не стал ничего говорить, просто сбавил темп и начал подыскивать место для привала.

Попалась одиноко торчащая стена с изломанными краями, высотой около двух метров и метров шесть длиной, здесь Джек остановился.

– Передохнем в тени. Нам еще часа два или три хорошего хода. Но, вижу, хороший сейчас не выйдет.

Винс тут же сел, даже скорее свалился. Пот лил с него градом, а лицо раскраснелось так, что от щек, кажется, можно было прикуривать. Он давно снял с себя накидку и оставался только в грязной липнущей к телу футболке.

– Удивляюсь я тебе, – сказал он Джеку, когда отдышался, – как ты в этом плаще идешь. Он же тяжеленный, жарко в нем!

– Волшебный плащ дает бонус защиты, – улыбнулся Джек. – Собака не прокусит.

– Да какие тут собаки в такой зной? Жареные, разве что?

– Ночью увидишь. И хорошо, если дело кончится одними только псами. Место, в которое я вас веду, очень нехорошее.

Он прошелся вокруг стены, но больше никаких примет старой жизни не обнаружил. Наверное, здесь был дом, жили люди, сажали цветы в садике. окруженном оградой, ставили автомобиль в гараж… а остался только кусок стены. Сейчас здесь не осталось ничего, интересного для Ходока, и Джек присел рядом с подопечными. Он снова задумался о незавершенном квесте и, кажется, даже задремал. Чутко, как привыкли спать те, кто странствует по Отравленным Пустошам.

А потом что-то случилось. Джек вскочил и стал озираться.

– Ты чего? – спросил Винс.

Карл ничего не спрашивал, только нащупал прислоненное к стене самодельное копье – палку с примотанным ножом.

Джек не ответил, он оглядывался, прислушивался. Что-то происходило – что-то важное. И Джек должен был определить источник беспокойства прежде, чем будет поздно бежать или прятаться. Так действуют Ходоки, так они выживают. Сперва чуешь изменение вокруг себя, а только потом его видишь или слышишь.

Вот! Возник новый звук, помимо жужжания вездесущих мух. Низкий и ровный гул приближался с той стороны, откуда пришли путники. Над ровной, как стол, степью возникла черная точка. Она медленно росла.

– Катер, – подал голос Карл.

– Дерьмо, – подтвердил Джек.

Ходить в Пустошах не запрещено. Но защитники, если увидят, могут выстрелить и просто так, для развлечения. Тем более, сейчас, когда они наверняка направляются к месту крушения. Сейчас точно расстреляют все, что увидят. И укрыться негде, стена вряд ли скроет – похоже, катер пролетит едва ли не точно над ней. Винс вскочил, бросился в одну сторону, в другую… куда ни глянь, одно и то же: ровная степь, россыпи мелкого гравия и пучки серой травы.

– Винс, сюда! – рявкнул Джек.

Он поймал Винса за воротник, притянул поближе и угрожающе занес кулак.

– Успокойся или дух вышибу! – пришло время орать. Только так – погасить панику, напугать Винса сильнее, чем защитники. – Карл, хватай поклажу, кидай под стену! Сам сел рядом! Живо! Винс, к нему! Прижмись плотно! Карл, ноги подбери! Плотнее, плотнее!

Джек пнул Винса сапогом в бок, заставляя еще теснее прильнуть к Карлу. Быстро скинул плащ, взмахнул им, расправляя полы, и плюхнулся на землю. В тень от стены, рядом с Винсом. Плащ, медленно опускаясь, накрыл их. Внутри под тяжелой материей тут же стало жарко.

– А теперь не шевелиться, – почему-то шепотом сказал Джек.

Он и сам не понял, зачем понизил голос. Как-то само собой вышло. Троица замерла, стараясь дышать пореже. Может, потому, что одежда Джека благоухала всеми ароматами, какие только можно подцепить в Отравленных Пустошах.

Гул катера нарастал. Джек представил себе пилота, который глядит сквозь лобовое стекло… А может, там нет стекла? Вынесенные наружу камеры, передающие изображение в кабину? Кто знает, как устроен катер защитников. Как бы там ни было, пилот видит равнину. Стена притягивает взгляд, потому что больше здесь не на что смотреть. Под стеной тень. Да нет, не будет пилот вглядываться в тень. Он смотрит вперед…

Гул двигателя накрыл их, плащ чуть шевельнулся, и шум стал угасать. Джек осторожно сдвинул брезент с головы и выглянул.

– Что там? – спросил Карл.

– Ничего.

– Можно вылезать? – с тревогой в голосе спросил Винс.

– Не знаю, – честно признался Джек. – Они недалеко.

Шум не пропал совсем, хотя катер должен был уже скрыться. Джек выглянул из-за стены. Точка в небе медленно смещалась, но не удалялась.

– Кружат, что-то ищут, – понял Джек.

– То же, что и мы, – Винс все-таки вылез из-под плаща.

– Погоди, – бросил ему Джек. – Катер будет возвращаться, а мы по-прежнему застряли здесь.

Звук изменился, к ровному гулу добавились странные отрывистые хлопки. Потом громыхнуло, и над равниной вспух пылевой гриб. Винс вскочил, чтобы лучше видеть.

– Они нашли, – пробормотал он. – Убедились, что экипаж не выходит на связь, что движения вокруг упавшего катера нет, и расстреливают машину.

– Зачем? – удивился Джек.

– Именно затем, чтобы нам ничего не досталось. Они не хотят, чтобы что-то могло попасть в чужие руки. Оружие экипажа, большие бортовые излучатели, может что-то еще, не знаю. Обычная работа защитников, если не хотят рисковать и спускаться для проверки.

– Странно, что они не прилетели еще вчера, когда экипаж доложил об аварии.

– Не так уж странно. Экипаж был жив. Не знаю, с каким заданием их отправили в Пустоши, но, можно предположить, они приступили к выполнению этого самого задания. Если оно на земле, то зачем гнать второй катер? Тем более, в грозу? Опасно, молния могла сбить в вторую машину.

– Это верно, – признал Джек. – Здесь такие грозы бывают!

– И еще в грозу возникают магнитные аномалии, так считают в Нью-Атриуме, Питер рассказывал. Ну так вот, я теперь думаю, он велел торопиться именно потому что предвидел, что второй катер появится и уничтожит тот, аварийный. Если бы экипаж был жив и сделал свою работу, из-за которой прилетел, то защитники его бы забрали. Ну а если нет, тогда уничтожают упавшую машину.

– Это отменяет наш поход?

– Нет, – Винс помотал головой. – Все равно нужно убедиться.

– Тогда прячемся. По-моему, они закончили стрелять. Лезь под брезент, Винс.

– Ага, хороший плащ. Когда ты его нахваливал, не вспомнил бонус маскировки. А я все ломал голову, зачем ты всегда ходишь в таком грязном рванье.

– Теперь знаешь. Он по цвету не отличается от Пустошей.

Им повезло. Катер еще некоторое время кружил над расстрелянными обломками, уклонился от первоначального направления, так что, когда лег на обратный курс, пролетел в стороне.

Когда черная точка растаяла в небе, и стих гул, Джек повел группу дальше. Там, куда они направлялись, курился дым, тонкая серая струйка поднималась над горизонтом и таяла, сливалась с серым небом Пустошей. Небо в той стороне было еще темнее, чем вокруг.

Когда подошли к месту падения катера поближе, Джек понял, в чем дело. Еще за пару километров до цели стали попадаться круглые пятна засохшей грязи. Вездесущая пыль свалялась в липкую массу и застыла растрескавшейся коркой. Это не было следствием дождя, здесь жижа выступала из-под земли. Что за субстанция, непонятно, но не вода. Даже жалкая растительность, какую обычно встречаешь в Пустошах, исчезла. Только пыль и круги застывшей грязи.

Потом стали попадаться и такие места, где грязь не высохла. Над ними медленно вздувались пузыри, лопались, источая вонь, подсыхали и снова надувались под воздействием газа и жидкости, идущих с глубины. Именно из-за этих испарений издалека небо и казалось темнее. Вдалеке раздался гулкий хлопок, над равниной выросла темная клокочущая колонна, рассыпалась тяжелыми хлопьями и опала.

– Ох ты ж! – выдохнул Винс. – Что это?!

Джек покопался в памяти и выудил то, что рассказывали об этих краях:

– Гейзеры. Вон, видишь, пар идет? Некоторые горячие, так что держись от засохшей грязи подальше. Если провалишься, можно свариться в несколько секунд. Я теперь думаю, не такой ли гейзер сбил катер? Вон на какую высоту они бьют, а катер должен был здесь снизиться, мы же почти на месте.

– Питер говорил, что молния, – вставил Карл.

Джек не стал отвечать. Может молния, может гейзер, какая разница? Когда Пустоши убивают, имеет значение только конечный результат.

Чем дальше, тем чаше встречались круглые мягкие пятна на твердой земле. Кое-где они выстреливали небольшими фонтанами грязи. Эпицентр подземной активности был дальше, здесь только окраина опасной зоны. Пару раз гигантские гейзеры показывали себя во все красе, но вдалеке. На всякий случай Джек держался подальше от дышащих влажным жаром дыр.

Вдруг из одной такой вывалилась толстая длинная плеть, облепленная грязью, и шмякнулась в пыль, лишь на полметра не дотянувшись до его ботинка. Он замер, сделав знак спутникам остановиться. Плеть тоже не шевелилась. Нет, это не выплеск гейзера, внутри, под грязью что-то есть. И, похоже, оно реагирует на шаги, удавливает колебания почвы. И что за тварь может обитать в этой грязи? Джек так и стоял с поднятой рукой, и остальные двое тоже стояли, все смотрели на лежащее во влажной каше щупальце. Оно не двигалось еще с минуту, потом медленно-медленно потянулось обратно в пыхтящую, пузырящуюся массу.

Джек осторожно попятился и обошел эту лужу, соблюдая большую дистанцию, чем обычно.

Когда добрались к месту аварии, дым из обломков катера продолжал идти. Куски металла, пластика, а еще – несколько дохлых псов валялись в котловине, земля была испещрена черными подпалинами.

Карл с прежним равнодушными видом огляделся. Винс, пошевелил ботинком оплавленный обломок, сплюнул и сказал:

– Защитники облегчили нам работу. За пару часов я все здесь осмотрю. Но, похоже, это бесполезно.

– Только собаки, – изрек Карл.

– И что? – Винс обернулся к здоровяку.

– Люди. Их нет. Ушли?

Джек подумал, что Карл не так уж прост. Во всяком случае, умеет замечать важное.

– Занимайтесь, – велел он, – а я осмотрюсь.

Он поднялся из котловины, откуда не было видно окрестностей, и пошел по кругу, выискивая следы. Обнаружить их было несложно, потому что авария произошла в дождь, подошвы ботинок защитников оставили следы в размокшем грунте. Потом, наутро, солнце стало припекать, как обычно в Пустошах, и отпечатки застыли до каменной твердости. Четыре пары ног. Четверо, экипаж катера, ушли на север. И что им там было нужно?

Джек прикрыл глаза ладонью и уставился в ту сторону. В мареве угадывались очертание большого здания. Иногда серые облака от гейзеров заволакивали то место, и постройки становились совсем не видны, иногда становились разряженнее, и очертания снова проступали. Он подумал о том, что даже когда они виднелись отчетливее, сверху их все равно было практически не разглядеть, потому что испарения от гейзеров висели над тем местом плотным серым зонтиком. То есть защитники из Нью-Атриума, в принципе, могли долго летать тут на своих катерах и не замечать эти здания.

Он нашел небольшой пригорок, поднялся на него и снова уставился в ту сторону. Отсюда Джек видел ограду, бетонную стену, плоскую крышу. Между местом крушения и непонятным зданием он заметил какие-то темные пятна. Пыль, вечно стоящая в воздухе Отравленных Пустошей, мешала разглядеть лучше. Это могли быть мертвые защитники, а могла быть просто грязь, высохшая лужа. А могли быть и пятна, выжженные огнем большого излучателя с улетевшего катера.

Вернувшись, он рассказал о своем открытии. Винс тут же бросил искореженные железки, которые вертел в руках, и заявил, что нужно сходить и посмотреть ближе. Джек согласился, только напомнил:

– У нас мало времени. К ночи нужно будет подготовиться, а до темноты не больше часа. Ночью обязательно нужно оставаться на месте, никаких перемещений. Это закон Пустошей. Идем! Палки прихватите.

Первое темное пятно оказалось следом от выстрела бортового излучателя, но вот дальше… вглядываясь в пылевую завесу, Джек различал движение. Кто-то живой возился в пыли. И даже несколько живых существ. Джек побежал. Карл, не отставая, пыхтел и топал следом.

А пыль на месте свалки стояла столбом. Смутные тени ворочались на земле, при каждом движении вздымалось новое облако пыли, и в десяти метрах невозможно было разглядеть, что там происходит.

Джек споткнулся, машинально глянул, что попалось под ноги – человеческая рука, сжимающая излучатель. Оторванная ниже локтя, с обрывками рукава. Не черного, как униформа защитников, скорее оранжевого или бежевого, насколько Джек успел заметить.

Из серого облака выскочила дикая псина, крупная, песочного цвета. Из оскаленной пасти летели розовые брызги – слюна и кровь вперемежку. Джек резко шагнул в сторону, пропуская тварь мимо себя и ткнул ножом, примотанным к палке, зверя в бок. Как волка в игре, на дороге у города Нарим.

Винс радостно закричал – он увидел излучатель. Тут же присел и вцепился в добычу, выдирая ее из мертвых пальцев. У парня крепкий желудок, успел подумать Джек. Потом началось – псы бросились на него, сразу несколько. Джек не считал сколько их, только успевал отпрыгивать и наносить удары то палкой, то ботинком. Рядом оказался Карл. Здоровяк не имел такого опыта, как Джек, но компенсировал это старанием.

Не хотелось тратить патроны, но, когда оружие Джека застряло между ребер особо костлявого и жилистого пса, он выпустил древко, рванул из кармана револьвер… Раз! Два! Третьего пса прикончил Карл. Вдвоем они поспешили к месту схватки, где в пыли еще возилось несколько тел.

Поначалу Джеку почудилось, что псы терзают человека, и он поторопился двумя выстрелами прикончить тварей. Когда тот, кто лежал на земле, сбросил туши застреленных собак и поднялся… о, такого Джек еще не встречал. Плотно сбитое существо, сплошь заросшее шерстью. Морда не совсем звериная, хотя и за человека это сойти не могло: челюсти слишком выступают вперед, лоб слишком низкий, надбровные дуги чересчур массивные, да и шерсть…

Существо приподнялось и зарычало, обнажив здоровенные белые зубы. Клыки, пожалуй, побольше, чем у самого крупного пса.

– Ты кто? – спросил Джек, на всякий случай держа Смит-и-Вессон обращенным к неведомой твари.

В отчет послушалось рычание, но уже потише. Существо спрятало клыки и попятилось.

– А ты не играешь в Альтере? – снова обратился к нему Джек. Он старался, чтобы голос звучал спокойно, умиротворяюще. – Например, за гоблина, а? Не играешь за гоблина? Я вот раньше не знал, что они могут говорить. Честно говоря, с гоблинами всегда так выходит, что и не успеешь проверить, говорят они или нет. Может, и с тобой то же самое?

Существо удивительно быстро оправилась от схватки с целой стаей псов. На ногах держалось уверенно. Да, оно передвигалось на двух конечностях. Ростом, когда не сутулилось, было примерно с Винса.

Оно все еще рычало и злобно скалилось. При этом поначалу пятилось, не спуская глаз с людей, потом повернулось, схватило передней лапой за хвост застреленного Джеком пса и захромало прочь, волоча добычу в пыли. Джек понял, что движется эта тварь к тому самому зданию. Здесь уже можно было разглядеть получше.

Странная постройка. Глухая ограда, окон очень мало, да и те под самой крышей. Это, вероятно, второй этаж. На плоской крыше торчат непонятные конструкции, то ли антенна, то ли еще что-то. Да, и еще на стене сохранился какой-то знак. Пожалуй, похоже на логотип или эмблему. Затейливо выгнутые буквы ALCO, заключенные в овальную рамку. Где-то Джек уже это видел… эту самую эмблему… но где?

– Ты чего не стрелял? – окликнул сзади Винс. – Эта тварь медленная, можно с одного выстрела завалить.

Джек обернулся. Винс прижимал к груди целую охапку окровавленного изодранного барахла. Какие-то приборы, небольшой чемоданчик, из которого вывалилась мешанина перепутанных проводов. Не совсем чемоданчик, пара ремней позволяла нести его за плечами.

– Чего не стрелял-то?

– Да я как-то…

Джек и сам не понимал, почему дал существу уйти. В Отравленных Пустошах полагается убивать все, что движется и может оказаться опасным. От того, что не движется, можно сбежать, но и его тоже лучше прикончить.

– Просто оно слишком похоже на человека, – Джеку наконец удалось сформулировать свою мысль. – И потом, посмотрим, куда оно тащит добычу. Лучше скажи, кого здесь собаки разорвали? Это же не защитник, у них форма черная. Это кто-то другой. Кто?

– А хрен их знает, – пожал плечами Винс. Потом неуверенно добавил: – Вроде такая униформа была у техников, обсуживающих игру. Я видел пару раз, они делали замеры, проверяли, чтобы сигнал хорошо доходил. У Питера считается безопасная площадка, там они сходили с катера, приборами своими вертели во все стороны. Под охраной защитников, разумеется.

Конечно, подумал Джек, администрация Альтеры заботится о том, чтобы омеги, живущие в гетто, могли получать качественный коннект. Для этого хотя бы иногда нужно проверять. Но здесь-то? В Отравленных Пустошах, в пустыне? Что здесь такое? Собаки и волосатые уродцы не играют в Альтере. Дело не в них, а в том комплексе строений, обнесенном забором. Те, кто прибыл на катере, шли именно туда. Джек вытащил бинокль. Оптика у него была паршивая, просто игрушка, семикратное увеличение и навеки помутневшие линзы. Но ничего лучшего сейчас не достать.

Пока он размышлял, двуногое волосатое существо доковыляло к приоткрытым воротам. Джек навел бинокль на эти ворота. Хлоп – на стене возникли еще два волосатых. Не вскарабкались с той стороны, изнутри, а как будто взлетели одним прыжком. Ловко… Новый приятель Джека остановился и поднял добычу – дохлого пса. Кажется, он и другие твари обменивались рычанием, на таком расстоянии трудно разобрать.

А в общем картина ясна. Стая тварей заняла эти строения. Раньше Джек не встречал ничего похожего на волосатых. Может, они пришли издалека? Из глубин Отравленных Пустошей, где, как говорят, все меняется, и постоянно возникают новые формы жизни. Отрыжка Гендемии, вот что они такое.

– Я туда не пойду, – твердо заявил Карл.

Джек опустил бинокль и обернулся к спутникам.

– А зачем нам туда?

– Затем, что остальные, ну, с катера, могли туда уйти. Так вот, я не пойду.

– Никто не пойдет, – кивнул Джек, – скоро стемнеет. Вообще никуда нельзя двигаться. Винс, у тебя какие планы? Ты собираешься покопаться на месте аварии? Питер говорил, тебе нужен день?

– Не нужен! – Винс по-прежнему прижимал к груди добычу и, как ни странно, выглядел довольным. – защитники все раскрошили, там копаться-то не в чем. За ночь управлюсь. Тем более, что разбившийся катер не был боевой машиной. Похоже, я прав, и это техники.

– Из обслуживания игры?

– Ну да. Здесь, например, гарнитура, полный комплект, – Винс потряс чемоданчиком, так что ворох кабелей, свисающий из его объятий, заходил ходуном. – Еще инструменты, кое-какая аппаратура.

– Не понимаю, зачем сюда техники пожаловали.

– Да, странно, что они прилетели в такую даль. Тем более, здесь из-за испарнеий такая дымка, что сверху, с катера, не особно разглядишь землю. Но мы вряд ли когда-нибудь узнаем, что за дела здесь у службы техподдержки игры. Это же альфы, кто их разберет? У них бывают странные интересы.

Джек поглядел в быстро темнеющее небо. Скоро опустился ночь, и появятся более насущные проблемы, чем очередная непонятная выдумка альф.

– Ясно, возвращаемся.

По пути к месту крушения он объяснял:

– Там место неудачное, котловина. Это как ловушка, сидишь в яме и не видишь, кто подкрадывается. Поэтому ты, Винс, будешь разбирать обломки, а мы с Карлом останемся наверху, будем наблюдать. Эх, теряю время с вами здесь… Питер сказал, я могу взять все находки, которые ты не захочешь. Но взять нечего, а у меня в Альтере интересный квест подвернулся. Там квест ждет, а я тут по Пустошам шатаюсь!

– Квест? Так зайди отсюда! Я запущу связь, это минутное дело! На катере был многофункциональный передатчик, он уцелел.

Соблазн был слишком велик, чтобы Джек мог устоять. Но сперва нужно было подготовить ночлег. Пока Винс возился с найденной аппаратурой, зачищал и скручивал концы кабелей, щелкал переключателями и подсоединял гарнитуру из погрызенного собаками чемоданчика, Джек отволок дохлых псов с места аварии туда, где произошла схватка между стаей и волосатым двуногим. Это довольно далеко от их лагеря, пусть падальщики там дерутся над добычей и не отвлекаются.

Когда он закончил и присмотрел себе и Карлу места для наблюдения, Винс уже был готов. Он даже успел организовать освещение, чтобы копаться среди обломков ночью, в темноте. Он что-то бормотал насчет обломков двигателей, в которых уйма интересных деталей, пытался объяснить Джеку принцип работы устройства связи, которое позволяет не просто ловить сигнал из Нью-Атриума, а посылает свой сигнал, создает виртуальную сеть с далеким городом, а вот благодаря этому и удастся войти в игру отсюда… Бедняга Винс страдал от того, что не с кем поговорить о том, что ему интересно. Но Джек сейчас не годился в собеседники. Его неудержимо тянуло в Альтеру. Ха, да если есть такая возможность! Пусть сдвинутый на технике Винс сам и разбирается, как это устроено, а простому человеку важен результат.

Джек отлично понимал, что это безумие – уходить в вирт посреди Отравленных Пустошей, тем более, если по соседству куча падали, которая привлекает трупоедов Пустошей. Да еще рукой подать до логова неведомых зверюг… но это безумное поведение его странным образом заводило. Из Пустошей – в Альтеру! Даже жалко, что не возникнет надписи бирюзовыми буковками: «Вы первый игрок, входящий в Альтеру из Отравленных Пустошей! Получите-ка +100 XP!»

Нет, ничего такого, конечно, не будет. Джек окликнул Карла, велел наблюдать внимательно, вертеть головой на 360 градусов и пнуть его, Джека, если что-то случится. Или даже если у Карла возникнет подозрение, что нечто может случиться. Или если просто станет скучно и захочется получить в ухо. Вот тут ему впервые пришлось увидеть улыбку Карла.

С некоторым замиранием сердца и душевным трепетом Джек надел непривычно легкий вирт-шлем, подождал, пока система узнает его данные, считанные с сетчатки глаз… и… его сознание заскользило по радужному тоннелю в Альтеру.

Джек оказался в придорожной часовне к северу от Макситауна, где в последний раз покинул игру. Он толкнул дверь и, как только шагнул через порог, ощутил болезненный толчок в плечо.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Глава 8. Светлый маг и некромантка

Джек, не поняв толком, что происходит, завалился на спину. Следом за ним влетела еще одна стрела, и тут же растаяла в воздухе. Внутри часовни была ПвЕ-зона, там должно быть безопасно, поэтому угрожающий жизни предмет был просто удален из игры. Падая, Джек оттолкнул дверь от себя, наружу, и выставил ногу через порог, чтобы дверь не могла закрыться. Нужен обзор, нужно видеть, если кто-то приблизится к входу.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 1 ед. здоровья!

Да что же это такое? Джек прикоснулся к плечу в том месте, где все еще побаливало. Пальцы нащупали древко стрелы.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 1 ед. здоровья!

Что за дела? Джек не стал подниматься, он лежал на спине, подошва сапога на пороге, в нее упирается дверь. За дверью дорога, залитая серебряным светом Шардиса.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 1 ед. здоровья!

Выдернул стрелу и поднес к глазам.

Отравленная стрела. Наносит урон, пока остается в ране.

Новых сообщений о повреждениях не было. Все, яд больше не действует. Стрела – дешевка, такими охотно пользуются начинающие Разбойники. Но чтобы нанести существенный урон, противника нужно обстреливать долго, нашпиговать его такими штучками. А если всего одна, да и то Джек от нее вовремя избавился, то ерунда, может свалить только полного нуба или совсем уж хилого противника.

Однако кто же это такой борзый? Наверняка слабенький игрок, если подстерегает на пороге святилища тех, кто только-только входит в Альтеру. Не очень-то честно! Наглых сопляков нужно наказывать. Джека разбирала злость: вошел из Пустошей, рискует жизнью, можно сказать! И тут какие-то обнаглевшие малолетки! Им это так не пройдет… но ничего, после респа будут думать, с кем можно связываться, а с кем не надо.

Он осторожно вытащил ногу из сапога, которым заблокировал дверь. То есть это в реале ты можешь упереться второй ногой в голенище и стянуть обувку, а в игре пришлось вызвать меню инвентаря и удалить из него сапог. Сразу возникло неприятное чувство – это перестали действовать небольшие бонусы, которые дает любая одежда или обувь. Их не чувствуешь, пока одет, потому что привыкаешь. А когда снял, сразу заметно.

Ничего, ничего. Заодно Джек вывел на визуальную панель иконки умений. Да, ведь после сорокового очка XP игра наделила новым умением – Берсерк!

Что сейчас понадобится? Пожалуй, все, что заработал, делая карьеру Воина и Авантюриста, за исключением Неутомимого Странника, который увеличивал выносливость в пути. Понадобятся Яростный Удар, Бросок… и новое умение – Берсерк. Последнее значило, что в течение тридцати секунд он не будет чувствовать полученные повреждения. Боль от пропущенных ударов не отвлекает, не мешает двигаться, а силу и скорость дадут Яростный Удар и Бросок. Ну все, Джек готов. Выходите, разбойники!

Но ждать пришлось несколько минут. Потом Джек расслышал за приоткрытой дверью голоса. На серебристую дорогу легли тени.

– Зачем же ты сразу стрелять начал? Надо было, чтобы он вышел на дорогу, тогда бы и я магией добавил, и ты мог несколько стрел в него всадить, – канючил один.

– И так хорошо! – самодовольно возражал другой. – Это был крит, понимаешь? Я его сразу вырубил, а потом отрава доконала.

– А если не доконала? Внутри зона ПвЕ, добить не сможешь.

– Правильно, поэтому мы выждали, пока яд сделает свое дело. Сейчас зайдем и соберем дроп. Его можно поднять и там, где ПвЕ. Ты, главное, меня слушайся, и все будет отлично.

Голоса приближались, оставалось еще несколько шагов.

– А если он не умер?

– Ты что, сапог не видишь? Вон, через порог торчит. Сапоги точно дропнулись, а внутри, может, что-то еще…

Ну, держитесь! Джек бросился наружу, плечом оттолкнув дверь. Сапог, оставленный на пороге, сделал свое дело – подманил этих двоих на расстояние броска, теперь поработает меч.

Взмах, другой – и разбойники отправились на респ, причем, наверное, так и не поняли, что происходит. Им в голову не пришло, что противник может разуться перед атакой. Джек мельком глянул на тела, которые теряли цвет и растворялись в сумерках. Вернулся в часовню, чтобы обуться, затем отправился проверить, не оставили ли ему незадачливые грабители наследства?

Все произошло настолько быстро, что он не успел прочесть статы противников. Скорее всего, начинающие. Какие-то сопляки, решившие, что могут поднять экспу, подстерегая тех, кто только входит в игру и не готов к бою. Тот, что с луком, наверное, страшно гордился, что придумал такую замечательную хитрость. А ведь он не первый. Таких шустрых время от времени приходится учить…

Ну, и что тут у нас? От лучника остался кошелек и дешевый кинжал. Вот ничтожество! Совершенно бесполезный тип! А тот, что грозился использовать магию… Ага, свиток.

Во имя доброй Астры!

Прочти сей свиток

на землях королевства Макситора,

и милостью богини доставлен будешь

в столицу оного королевства.

Надо же, как удачно, телепорт в Макситаун. Сразу видно: Ночная Мать Некта заботится о верном служителе! Время, потерянное на вразумление нахальных малолеток, возместится с процентом!

Напоследок Джек проверил кошелек лучника. Жалкая добыча!

На ваш счет поступило 12 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 755 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Эти малолетки потратили все на отравленные стрелы и свиток телепорта. Ну и плевать на них. Когда повзрослеют, научатся тратить золото на баб и выпивку. Джек отступил с дороги и развернул свиток. На миг его окружила стена света, потом сияние опало – и он в часовне Астры. За дверью – столица королевства. И, вполне возможно, Могильщики. Поэтому через порог Джек шагнул, заранее растянув лицо в усмешке.

В городе Могильщики не могут напасть… но у портального святилища никто Джека не ждал. Жалко. Но ничего не поделаешь, развлечения отменяются, нужно заняться делом. Теперь прямиком к светлому магу Сарториусу. Джек пересек площадь, заполненную праздно прогуливающимися франтами, нашел улицу Трех Медных Колец и направился к башне Звездочета.

На стук открыл давешний НПС Мальвий. Джек не был уверен, что прошлый приход сохранился в памяти привратника, и заговорил:

– Любезный, у меня дело к твоему хозяину.

Привратник с поклоном посторонился, открывая проход, и повел рукой:

– Прошу, ваша милость. Гоподин Сарториус ждал вашего прихода.

Первое, что бросилось в глаза в прихожей – неподвижно замершая блондинка с шикарными формами. У Джека даже дух на миг захватило, когда взгляд скользнул по ее обширному декольте. Молодая женщина стояла, не шевелясь и пялилась перед собой огромными голубыми глазами. Инфо-окно, всплывшее над ее головой, гласило:

Домоправительница Аделия. Сканд. Опыт: 20. Здоровье: 30

Еще прислуга-непись. Но что это с ней? Окаменела при виде Джека? Никогда прежде он не производил такого впечатления на противоположный пол…

– Прошу следовать за мной, – пригласил Мальвий. – Хозяин принимает посетителя в кабинете. Благоволите подождать, он вскоре будет готов побеседовать с вами.

Джек осторожно прошел мимо неподвижной блондинки. Потом решился и окликнул Мальвия:

– А что это с вашей домоправительницей?

– Господин Сарториус наложил на нее магическое заклинание окаменения. Дабы потренироваться в волшебном искусстве, и чтобы не отвлекала назойливым поведением. Прошу вас следовать за мной.

Покои, в которые провел Джека привратник, не поражали обилием позолоты и вычурных штучек, как у Умника, но здесь чувствовалась солидность и достоинство. Сразу видно, что этот дом принадлежит альфе. Мебель была массивной, цвета не броскими, но в целом выглядело очень внушительно. Широкий зал, освещенный десятком свечей, на полках книги – целая галерея толстых корешков с потускневшей от древности позолотой.

Стол завален свитками, на стене огромная карта Альтеры с воткнутыми булавками, многие булавки украшены крошечными разноцветными полосками. Большей частью эти флажки группировались вокруг Макситауна. Не похоже, что господин Сарториус много путешествует.

И еще видно, что он отыгрывает мага, а не воина, иначе на стенах были бы не полки с книгами, а оружие и гербовые щиты.

Этот зал служил чем-то вроде гостиной, отсюда лестница уводила на второй этаж, где хозяин, вероятно, и принимал сейчас другого гостя. Джек огляделся и подумал, что долго ждать не получится. Это здесь он может привольно развалиться на мягком диване в уютной обстановке, а в реале в это время, может быть, Карл заснул или задумался, Винс целуется со своими любимыми микросхемами и ничего вокруг не замечает, а к их стоянке уже подбираются дикие псы. Псы Отравленных Пустошей не тявкают зазря, как собаки в гетто, к добыче они подкрадываются молча. Заметит ли Карл опасность?

– Вот что, любезный, – заявил он Мальвию, – я, конечно, понимаю, что Сарториусу нужно спокойно поболтать с тем, другим, гостем. Но у меня времени в обрез. Если он занят, я загляну завтра в это же время.

– С позволения вашей милости, – с достоинством ответил привратник, – мой господин очень ждал вашего появления. Я доложу ему о вашем приходе. Будьте любезны подождать здесь.

И непись затопал по лестнице на второй этаж. При этом изображал похвальную торопливость. Это хороший знак. Мальвий понимает настроение хозяина, он бы не рискнул беспокоить мага, если бы тот не выказал заинтересованности. Раз непись набрался наглости прервать беседу с другим гостем, значит Сарториус очень наглядно проявлял желание видеть именно Джека.

И точно – вскоре над головой зазвучали голоса. Сам хозяин спешил сюда, в гостиную, и торопливо выпроваживал гостя. Вернее, гостью, потому что Джек слышал женский голос, который отвечал магу. Когда Сарториус с женщиной подошли к лестнице, голоса зазвучали явственней.

– Нет, нет, и речи быть не может, – толковал Сарториус. – Я действительно собирался купить, но зачем мне артефакт, которым невозможно воспользоваться?

– Но ты обещал!

– Да, обещал, но вещь бесполезна! Она не стоит две тысячи, пойми. По правде говоря, она мне вообще не нужна в таком виде. Я мог бы купить ее как забавную безделушку для моей коллекции, но цена будет совсем другой…

Две пары ног затопали по ступеням, Джек вскочил и вышел навстречу, чтобы встретить Сарториуса с гостьей под лестницей. Маг спускался первым и отрывисто бросал через плечо:

– Найди способ прочесть книгу, и деньги твои. Иначе нет смысла, понимаешь? Ведь твой господин собирался прочесть, правильно? Значит, он знает способ! Узнай у него!

– Не знает, и потом, я теперь не могу к нему вернуться, – без энтузиазма огрызалась собеседница, причем голос был знаком Джеку.

И не только голос. Когда она вслед за магом спустилась в гостиную, Джек узнал и все остальное. Это было несложно, другого такого тощего бледного создания, как некромантка Элоиза, не существует. А это была она, собственной персоной.

Маг Сарториус, наоборот, имел внешность самую заурядную. Среднего роста, среднего сложения, с непримечательным круглым лицом. Выбрав специализацию мага, он – видимо, для солидности и чтобы соответствовать образу – прилепил к толстощекому лицу седую бородку. На взгляд Джека, зря.

Да и вообще, Джек был разочарован. И это вот мягкое безобидное существо – альфа? Альфа из Нью-Атриума?

Сарториус. Сканд. Опыт: 48. Здоровье: 50

Джек пытался найти в образе мага Сарториуса хоть что-то, что выделяло бы его из общего круга. Ведь это же альфа! Можно сказать, высшее существо. Интересно, где сейчас его тело, откуда он входит в игру? Не валяется на продавленной койке в грязном трейлере, а… а как это у них там, за Барьером? Наверное, Сарториус пользуется не простенькой дешевой консолью, какие можно найти в контейнере с гуманитаркой. Скорее всего, он сейчас лежит в шикарной капсуле, а капсула стоит посреди шикарных апартаментов, вроде тех, что Джек видел в рекламных журналах. Иногда такие можно найти, если покопаться в развалинах.

И вся эта великолепная роскошь – ради того, чтобы в Альтере оказаться неказистым светлым магом сорок восьмого уровня?

Джек перевел взгляд с хозяина на девушку: даже она выглядит более загадочно, хотя уж она-то точно не альфа. И даже более того, она явно с самого дна, иначе не стала бы играть за ареутку. Ареуты в Альтере – потомки побежденных, они и в игре живут в гетто. Эта раса дает минимум возможностей для прокачки любого таланта, за единственным исключением: умение прятаться и оставаться незаметным для ареута очень важно и характеристики скрытности у ареутов вполне прокачиваются. Хотя и это дается с трудом.

При первом входе в игру зарегистрировать персонажа-ареута можно бесплатно, а за остальные расы на старте нужно платить: сканд стоит сто монет, ахеец – семьдесят, лаит и танаец по пятьдесят. Если играет за ареута, значит, не смогла оплатить регистрацию более престижной расы. Удел ареута – фарм на хозяина. Элоизе просто повезло, что сумела втереться в личные служанки к крутому некроманту, но и рядом с таким лидером она доросла лишь до двадцать второго уровня.

Сейчас она избавилась от черного балахона, нарядилась крестьянкой, то есть в широкую коричневую юбку, белую блузу и синий жилет. Широкополая шляпа нужна была, по всей видимости, для того, чтобы скрыть неестественно белое лицо.

– Привет, Элоиза, – кивнул ей Джек.

Некромантка вскинула голову, быстро взглянула на него из-под шляпы, узнала, ойкнула и сбилась с шага. Джек аккуратно поддержал ее под руку, чтобы не свалилась с нижних ступенек.

– Э… Джек? – произнес Сарториус. – Джек Бродяга? Умник мне писал, что ты… э…

– У меня есть демонские реликвии, и уж ими-то можно пользоваться, – быстро произнес Джек. Маг слишком долго собирался с мыслями, и не хотелось ждать, пока он надумает, как высказаться. – Это точно, я уже проверял. Хотелось поговорить о них со специалистом. Умник посоветовал тебя. Тебе ведь это интересно?

– Да, да! – Сарториус энергично закивал. – Это очень интересно!

– Хорошо. Только я сейчас не свободен, времени в обрез. Я заскочил просто, как бы это сказать… свести знакомство, вот. Я сейчас в реале нахожусь в таком месте, откуда в Альтеру входить, скажем так, неудобно. Вернусь через пару дней, тогда и расскажу.

– Ну, хорошо, если так, если сейчас не получается, то конечно… – Сарториус, похоже, растерялся. – Через пару дней. Я в игре по вечерам, буду рад видеть… Но хотя бы скажи, какого рода реликвии? Может, мне следует что-то посмотреть в гайдах и описаниях? Чтобы к твоему появлению быть готовым?

Джек с минуту думал, потом решился:

– Это связано с Королем Демонов.

– С Азаротом? Невероятно! – Сарториус оживился еще больше. Да что там, он был в восторге. – Ну, рассказывай же! Рассказывай!

– Я нашел кое-что, связанное с самим Королем. Принес эту штуку в храм Некты, жрица дала здание, и я пошел по цепочке квестов, сделал пару этапов… правда, на последнем срезался, вот ее хозяин помешал, – Джек кивком указал Элоизу. – Кстати, спасибо, что не выдала.

– Да я же…

Но Сарториус перебил девушку:

– Что значит срезался?

– В моем задании следующий этап: прочитать Погибельную Книгу Вакха, а книгу забрал некромант.

– Книга у меня! Здесь, при себе! – возбужденно выкрикнула Элоиза. Потом обернулась к Сарториусу: – Ну что, хочешь ее купить? Теперь-то ты можешь узнать, для чего она нужна! Она не бесполезная, понял?

Всех троих охватило возбуждение, Джек ощущал, что сейчас происходит нечто очень важное, такое, что случается с тобой один-единственный раз в жизни, и этот шанс нельзя упускать! И еще он понял, что Сарториус чувствует то же самое, вон, как смотрит, прямо глаза горят. Под заурядной внешностью мага скрывается романтик? И потом, напомнил себе Джек, это ведь альфа из Нью-Атриума. Кто его знает, как там люди живут, какие у них мечты и устремления?

Да, конечно. Это объясняет присутствие Элоизы. Сперва Джек удивился, встретив ее здесь, но теперь-то понятно. Она принесла Сарториусу книгу, чтобы продать как артефакт темной стороны. Он же интересуется такими вещами, не стоит дивиться, что все подобные вещицы стекаются к нему.

– Да, но прочитать-то книгу нельзя! – вспомнил Сарториус. – Только вступительное слово Вакха. Элоиза, покажи-ка ему.

Девушка вытащила книгу, Джек только теперь разглядел свою утраченную добычу. Книга не толстая, в черном кожаном переплете с потускневшими медными застежками. Кожа на краях потерлась и из черной превратилась в серую. Это понятно, так нарисовали, чтобы выглядела как полагается при ее древности. Элоиза распахнула книгу и показала первую страницу.

Витиевато выписанные буквы складывались в надпись:

Книга сия повествует о деяниях великих и ужасных. О войне моего Господина, великого Короля Азарота, о моей службе Господину, о последних днях и падении нашего королевства. Прочти ее, потомок, сквозь слезы – так же, как писал ее я.

Джек кивнул – мол, прочел, и некромантка открыла вторую страницу. А вот тут действительно разобрать текст было невозможно. Вроде бы, те же самые буковки, есть и строчки, и слова, но когда пытаешься понять смысл, в глазах рябит, страница расплывается… странно, очень странно. Что бы это могло означать?

– Сквозь слезы, – пробормотал Сарториус. – Ерунда какая-то. Какие слезы в игре? Это же бессмыслица!

– Ущипни себя в реале или попроси кого-то, чтобы булавку в задницу воткнули, вот и будут слезы, – посоветовала Элоиза.

Сартоиус нахмурился и, похоже, собрался что-то сердито сказать, но тут Джека осенило. Сквозь слезы! По крайней мере, одна Слеза у него точно есть! Ну, точно, до сих пор его по квестам вел Убийца Тени, который превратился в Тень Короля. А Слеза вроде была не при делах. А ведь это неправильно! Слеза важнее, чем кинжал, логично? Значит, сейчас он добрался до такого места в задании, где требуется более важный артефакт.

Он вытащил Слезу и поднес к странице, так, чтобы глядеть на текст сквозь нее. И тут же строки перестали плясать, текст сделался ясным:

Мое имя Вакх, я ахеец с Мегалона. Нарушив волю богов, я проник на Стоглав, запретный континент, владения Хаоса. Мне встретился Король Азарот, величайший и прекраснейший из всех, кого знала земля Альтеры. И я поклялся в верности моему Королю. Он открыл для меня тайны магии, наделил невероятными знаниями…

– Слеза Короля Демонов? – вскричал Сарториус. – Слеза Азарота?!

Джек поднял глаза от книги. Маг вперил взгляд в Слезу, его возбуждение достигло предела. Значит, прочел запись в информационном окошке, всплывающем над Слезой – и проникся. Отлично, сразу понятно, что разговор с ним получится интересный.

– Она самая, – подтвердил Джек. – Это одна из демонских реликвий, которые я поминал.

– Одна! Так есть и другие? Джек, нам обязательно нужно поговорить!

– Поговорим, а как же, – заверил альфу Джек. – Я же за этим и пришел.

И тут изображение затряслось перед глазами. Откуда-то из-под ткани мироздания возник голос, который звал: «Джек, Джек, вылезай оттуда! Выходи!»

Вот зараза, это же Карл. Что-то стряслось в реале.

– Карл, что случилось? – громко произнес Джек, чтобы слышно было из-под шлема. – На нас нападают?

– Пока нет, но… В общем, лучше выйди из игры! – приглушенно донеслось из-за края бытия.

Карл привычно немногословен. Хороший признак, это значит: он сохраняет спокойствие. Но зря бы звать не стал, это точно.

– Мне пора, – торопливо объявил Джек Сарториусу и Элоизе. – Срочно нужно в реал. Эх, сейчас оштрафуют на пять золотых…

– Нет, нет, иди за мной! – Сарториус потянул Джека к выходу. – Выйдешь через домашнюю часовню. Это же мой дом, здесь есть возможность… но мы обязательно должны поговорить! Ты потом зайдешь в игру прямо здесь. Только ответь на запрос, я тебе послал в личку!

– Джек, но я же!.. – выкрикнула вслед Элоиза. – Как же? Я должна с тобой поговорить! Это важно! Я же вообще все это затеяла, чтобы…

– Потом, потом! Когда вернусь!

Джек на ходу подтвердил запрос на установление контакта, присланный альфой. Промелькнули сообщения о том, что игрок Сарториус дает разрешение на использование личной точки входа в игру.

Они бегом пересекли гостиную, выскочили в коридор, Сарториус подтолкнул Джека к двери… Вот что значит жить богато и иметь собственный дом в Альтере. Здесь тебе достаются всякие приятные бонусы, даже домашняя часовня для того, чтобы покинуть вирт.

Джек вскочил в тесную клетушку, скупо освещенную огоньком лампады, и покинул Альтеру. Реальность оглушила. Когда Джек сдернул вирт-шлем, его поразило отсутствие всего – не было ярких цветов, громких голосов, наполненных эмоциями, не было жизни, не было изображения и звука. Единственное, в чем реальность превзошла Альтеру – это запахи. Воняло горелым пластиком, разложением и смертью.

Отравленные Пустоши были полной противоположностью Альтеры. Джек потер глаза и огляделся. Он сидел над котловиной, в которой медленно двигался огонь фонарика – Винс возился с обломками катера.

Карл стоял рядом и вглядывался в темноту. Пожалуй, если напрячь слух, кое-какие звуки присутствовали и здесь. Джек различил вдалеке вой и тявканье, перемежавшееся низким хриплым рычанием. Хищники дрались над трупами собак, но Карла насторожило не это. Он поднял руку и указал пальцем в далекую темную степь.

– Смотри, вон там!

И Джек увидел. Над черной равниной, повыше земли и пониже усыпанного звездами неба что-то мерно поблескивало. Синеватые холодные огоньки ползли снизу вверх и пропадали, как будто растворялись в ночи. Марево от гейзеров мешало разглядеть толком.

– Это там, где здание, – пробормотал Джек и полез в карман за биноклем.

Точно, это на крыше, там, где Джек заметил странные металлические конструкции. Сейчас по этим изогнутым стержням бежали дорожки искр, между отдельными частями непонятного сооружения проскакивали молнии.

– Позови Винса, пусть посмотрит, – бросил он Карлу.

Винс, прежде чем ответить, долго разглядывал невиданное дело. Потом осторожно предположил:

– Похоже, в здании стоит накопитель, и он таким образом избавляется от избытка электричества.

– Там есть люди? – удивился Джек. – Потому что я не верю, что электричество вырабатывают наши новые друзья, похожие на волосатых гоблинов.

– Скорее, там автоматизированный источник энергии, например, солнечные батареи на крыше, и они до сих пор в рабочем состоянии. Остальное происходит автоматически. Днем накапливается энергия, избыток постоянно сбрасывается в атмосферу. Только пока светло, мы этого не видели. Не могу сказать, как именно это устроено, но принцип, похоже, такой.

Джек бы еще поспрашивал, что их технический гений думает по поводу загадочных молний, но внезапно ощутил, как в животе странно похолодело. Так давало о себе знать чувство опасности, которому он привык доверять.

– Тихо! – шепотом велел он. – Присядьте, заткнитесь и постарайтесь не шевелиться.

Все умолкли, вглядываясь в ночной сумрак. Несколько минут ничего не происходило. Потом Джек расслышал приближающийся шум. Собаки по-прежнему грызлись над падалью, но, помимо их рычания и визга, Джек слышал что-то другое, шорох, легкие шаги, слишком явный шелест сухой травы… И этот звук делался все громче.

Из темноты на свет фонаря Винса неторопливо выбежала собака, тощая, поджарая, как и все создания Пустошей. Она семенила, не глядя на людей, а из пасти свешивалось, неторопливо изгибаясь, длинное тело, покрытое тускло блестящей в лунном свете чешуей. Собака тащила полузадушенную змею. Здоровенную – хвост волочился за псом, его кончик все еще терялся в темноте.

Псина остановилась, пошатываясь, потом побрела дальше. Свет фонаря и незнакомый запах почему-то ее не отпугивали. Не дойдя около двадцати метров до затаившихся людей, тварь остановилась. Джек разглядел ее глаза, тусклые, словно затянутые полупрозрачной пленкой. Лапы подогнулись, собака медленно опустилась на землю, завалилась набок. Зато змея задвигалась энергичней и вскоре сумела выбраться из сжатых челюстей. Длинное тело заструилось из темноты, змея стала опутывать собаку рядами колец.

Джек поудобнее перехватил копье и зашагал к сцепившимся в смертельном объятии порождениям Пустошей. Собака, похоже, издыхала, мохнатое тело сотрясали слабые конвульсии, а змея все подтягивала и подтягивала бесконечно длинное тело, набрасывая на противника новые кольца. Так увлеклась этим занятием, что прозевала приближение нового врага. Джек ударил – примотанный к палке нож пронзил змеиное тело, пригвоздил к мохнатому собачьему боку и глубоко вошел между ребрами пса.

Джек, не рискнул браться руками за этих тварей, и на острие копья отволок тела подальше от стоянки. Вернувшись, пояснил:

– Ядовитая змея. Позволяет псине себя поймать, кусает и ждет, пока отрава подействует. Так живут Пустоши, здесь нет дичи, все охотники. Ну, в лучшем случае, всеядные. Убийца и жертва всегда могут поменяться местами. Винс, ты закончил свою работу?

– Да как сказать. Можно, конечно, еще поковыряться в обломках. Но вряд ли я пропустил что-то ценное.

– Тогда ложись спать. И ты, Карл, тоже. Я постерегу, а когда встанет солнце, пойдем обратно. У меня в Альтере срочное дело, и я не собираюсь торчать здесь зря.

Потом он сидел, глядя в ночь. Звери грызлись над тушами псов, медленно струились электрические разряды на крыше здания, украшенного символом ALCО… И Джек никак не мог вспомнить, где он видел такую эмблему. Но ведь где-то точно видел! Это вызывало беспокойство.

Консоль лежала рядом, но Джек знал, что больше нельзя поддаваться соблазну. Альтера звала – нужно срочно вернуться, возобновить разговор, расспросить альфу, прочесть Погибельную Книгу. Это же новый этап задания, после него, конечно, откроется следующий. Может, даже экспу добавят. Наверняка должны добавить, а это еще шаг к заветному пятидесятому уровню. Эх, скорей бы узнать, что там, в этой книге… Руки сами тянулись к консоли.

Но Джек отлично знал, что нельзя позволить себе эту роскошь. Когда рядом нет Карла, который глядит и слушает, уйти из реала сейчас, это практически верная смерть. Значит, придется ждать целые сутки. И еще Джек знал, что возьмет себе из добычи – вот эту самую консоль. В гетто она ни к чему, там всегда отличный коннект. Альфы заботятся о том, чтобы обитателям гетто был обеспечен доступ в игру. Другое дело Отравленные Пустоши! Это же как здорово, всегда иметь при себе такую возможность. Даже если знаешь, что воспользоваться вряд ли удастся.

Джек оглянулся – над Нью-Атриумом вставало зарево. Отсюда не разглядеть ни высоченной стены Барьера, ни многоэтажных сияющих зданий за ней. Слишком далеко. Но свет, встающий над городом, виден. И сигнал, посланный переносной консолью отсюда, достигает сети с Альтерой. Он сунул в рот орешек колы и принялся жевать. Впереди была бессонная ночь.

Когда встающее солнце залило унылый пейзаж красным светом, он поднял спутников:

– Собирайтесь, пакуйте рюкзаки. Идем отсюда. Меня ждут не завершенный квест и двести панбаксов.

Винс принялся запихивать в вещмешок свои закопченные и разбитые находки, а Карл – вздыхать при виде того, как растет его ноша. Когда Пустоши сменили красный цвет на привычно серый, Джек повел их в обратный путь. Напоследок он бросил взгляд через плечо. При дневном освещении молнии, струящиеся по антеннам на крыше загадочного здания, были не видны. Но Джек знал, что там, за серыми стенами по-прежнему идет непонятная работа. Да только стоит ли забивать себе голову этими вопросами? Сегодня вечером он заберется в свой трейлер, зайдет в Альтеру в башне Звездочета и прочтет Погибельную Книгу. Вот что в самом деле интересно!.. Но только что такое ALCО, и где эта аббревиатура попадалась на глаза раньше?

Как ни спешил Джек вернуться в игру, шагать предстояло целый день. К тому же ноша, приготовленная Винсом, была нелегкой, и даже такой здоровяк, как Карл, не мог тащить рюкзак без отдыха. Пришлось останавливаться, потом еще раз – чтобы Карл с Винсом перевели дыхание и допили остатки воды из канистры.

Когда показались трущобы с навеки повисшим над ними облаком желтоватых испарений, ноги сами собой понесли быстрее. Но сопение Карла заставило сдержать шаг. Джеку было невтерпеж – скорее бы уже заняться делом! Однако загонять Карла тоже не хорошо.

Вот и окраина – беспорядочное нагромождение хлама, среди которого ютятся изгои, настолько жалкие, что не смогли устроиться в одном из Кластеров. Вонь, грязь, сгорбленные фигуры копаются в отбросах, над ними жужжат тысячи мух. Мухам живется лучше, чем людям, они богаты и счастливы. Смрад здесь стоял такой, что даже уставший Карл зашагал резвее, чтобы скорее миновать вонючие окраины.

В Мидл Виллидж троица попала, когда солнце уже погрузилось в желтую дымку над гетто. Питер с непривычной для него поспешностью выбежал навстречу. После первых слов Джек понял причину волнения – вчера Кривой видел, как в Пустоши направлялся катер защитников, поэтому переживал за экспедицию. Винс пошептал ему на ухо и похлопал себя по карману. Там лежал излучатель.

– Уже неплохо, – кивнул Питер. – Но главное, все целы. Джек…

– Я спешу, – тут же заявил Джек. – Давай рассчитаемся, и я вас покину. Обсудите без меня свои секреты, да и мне сегодня еще кое-что предстоит.

– Да тут такое дело… – замялся Питер. – Я-то рассчитывал, что вы пробудете в Пустошах на день дольше. Поэтому патроны будут только завтра. Джек, я не обману, будет двадцать, как обещал. Зайди ко мне завтра, а?

– Ладно, – Джек был на все согласен, потому что не терпелось заняться чтением Погибельной Книги. – Так я пойду?

– Погоди.

Кривой поглядел на Винса с Карлом, и те, уловив намек, отошли в сторону.

– Джек, как ты думаешь, почему я обратился именно к тебе? – тихо, едва слышно спросил Питер.

– Потому что я купил у тебя патроны. Значит, не выдам, зачем ты отправлял людей в Пустоши. Я тоже владелец запретного оружия.

– Да, это тоже. Но главное, я считаю, что ты правильный человек и думаешь, как я. Помнишь Бунт-22? Ты задумывался, почему мы тогда проиграли?

Во время бунта Джек был подростком, он не участвовал в боях. Но отлично помнил катера защитников, кружащие над Трущобами, ослепительно-яркие нити огня, ударяющие из излучателей, мгновенно вспухающие под ними клубы дыма и крики людей. Помнил, как защитники в тяжелой черной броне шагают по гетто, врываются в трейлеры, и крики стихают там, где они прошли. Конечно, он помнит!

Он поглядел на Питера внимательнее Тот уставился в сторону и поправлял повязку, скрывающую глаз.

– Питер, это бесполезно. Дело не в оружии. То есть понятно, что защитники с их техникой имели преимущество, но главное не это. Они действовали организованно, вот в чем штука. А у нас каждый за себя. Поэтому даже сто излучателей не изменят результат. Ты ведь об этом, верно? Наши скорее затеют очередную войну между Кластерами, чем объединятся против Нью-Атриума.

– Посмотрим, посмотрим… если ничего не делать, то так и будет. Но если…

– Питер, я в этом не участвую. Толпа одиночек не победит клан.

– Но ты ведь надрал задницы Могильщикам?

– Уделал с десяток, – согласился Джек. – Только мне их все равно не победить. Нет, Питер, это не ко мне. Зря ты завел этот разговор.

– Ладно, просто подумай об этом. Я тебя знаю и надеюсь, что, когда придет время, ты будешь с нами. Зайди завтра, патроны будут.

– Зайду. Да, вот еще что! – Джек припомнил: есть еще один вопрос, который не дает ему покоя. – Буквы ALCО в овальной рамке тебе ни о чем не говорят? Винс тебе расскажет подробнее, как эти буквы связаны с нашей сегодняшней вылазкой.

– Нет, не знаю, – подумав, покачал головой Питер. – если что-то выясню, скажу.

Шагая к себе, Джек сперва размышлял над словами Кривого. Вот уж от кого, а от Питера он не ждал такого. Питер всегда стоял на том, что у него мир со всеми… оказывается, притворялся, а втайне вынашивает большие планы. Но потом эта мысль отступила, вытесненная Погибельной Книгой. И буквами ALCО. Ведь знакомый же символ! Когда Джек подошел к своему жилью, его осенила неожиданная мысль. Он бросился бегом, отпер дверь и влетел в трейлер.

Ведь есть же человек, который отвечает на всякие вопросы. Может, он и подскажет, что за странные дела попались в Пустошах? Джек швырнул на пол рюкзак, сбросил плащ, торопливо включил консоль и вошел в Оболочку. Ха, да Умник сам ему прислал сообщение:

Эй, почему не пишешь? Ты что, обиделся?

По понятиям Джека, порядочный игрок не должен был наезжать, как Умник, который едва не сбросил его с парящей кареты. Но потом он предупредил о появлении Могильщиков и дал дельный совет насчет Ожерелья Славы. Стоит ли держать обиду? Нет, конечно.

Я был немного занят. Кстати, ты в курсе, что обозначают буквы ALCO в овальной рамке?

Умник ответил через несколько минут:

Фирма, разработавшая Альтеру, называлась «Alterra Conqueror». Сокращенно ALCО. Их эмблема – эти буквы в овальной рамке. Хотя для верности мне бы лучше взглянуть. А где ты это нашел?

«Alterra Conqueror», точно, теперь и Джек вспомнил. Вот, значит, куда, пробирались техники из Нью-Атриума. Интересное дело. Надо бы подкинуть немного информации Умнику, пусть занимается этим дальше. Он наверняка сможет раскопать что-то скорее, чем Джек.

Видел в Пустошах. Там уцелевшие здания, на них здоровенный символ, как раз такой. И туда пытались проникнуть люди из Нью-Атриума. Слышал, в Пустошах пропал катер? Его обломки валяются неподалеку от зданий с эмблемой ALCО. Если будут вопросы насчет пропавшего катера, обращайся. Я всегда готов помочь. А узнаешь что-то еще про это – расскажешь.

Вскоре он получил ответное письмо:

Все понял. Да, любопытно, покопаю. Будем на связи, Джек.

А как же, подумал Джек, конечно, теперь будем. Теперь мы друг в друге еще больше заинтересованы.

Глава 9. Новый клан

Здания с символом фирмы Alterra Conqueror оказались новой загадкой, и Джек начал подозревать, что попытка техников из Нью-Атриума проникнуть на заброшенный объект как-то связана с Темным служением. Уж очень все совпало во времени – у жрицы Некты сменился скрипт, и тут же команда из техобслуживания игры отправляется в Пустоши к старинным зданиям. Неплохо бы разузнать, в чем там дело. Может, Сарториус что-то слышал? Он же альфа, как-никак.

Но сейчас важнее продолжить квестовую цепочку, прочесть Погибельную Книгу и завершить этот этап. Джек не спал почти сутки, надо бы отдохнуть… но Сарториус появляется в игре только по вечерам, а откладывать встречу с ним еще на сутки Джек ни за что не хотел. Он сунул в рот еще один орешек колы и разжевал. В мозгах так и не прояснилось, все-таки надо бы выспаться. Плевать, отдохнуть можно будет, пока Сарториус не в игре. Джек надел шлем и включил консоль. Сознание заскользило по радужному тоннелю медленнее обычного, но это только кажется из-за усталости. «Я» Джека, его мысли и чувства превратились в точку, которая полетела между плавно изгибающихся стен разноцветной трубы и вывалилось в крошечной комнатке со сводчатыми стенами – в домашней часовне башни Звездочета.

Джек глубоко вдохнул и выдохнул, чтобы вытряхнуть из головы посторонние мысли и настроиться на игру. Огляделся… да на что тут глядеть? Тесная клетушка, дрожащий огонек лампады перед маленькой статуей Кроноса. Ну ладно, он уже готов. Джек открыл дверь, переступил порог… и встретился взглядом с домоправительницей Аделией, неписью, принадлежащей владельцу башни. Она шагнула навстречу и остановилась, когда ее высокая грудь, затянутая в блестящий шелк, коснулась Джека. Прикосновение было мягким и теплым. Джека даже жаром обдало, хотя он знал, что перед ним не игрок, а НПС – в сущности, просто набор цифр.

– Господин, хозяин велел мне ждать здесь и, когда вы окончите молитву, привести в гостиную, – мягким грудным голосом пропела Аделия. При этом глядела так, словно открывает Джеку некую тайну и теперь они связаны общим знанием. Откровенный такой взгляд, ищущий… ждущий…

Джек подумал, что теперь понимает, почему Сарториус наложил на нее заклятие – действительно, отвлекает. А неплохое, нужно сказать, дополнение к башне. Такой служанки, наверное, у Умника нет в хозяйстве.

– И давно меня ждешь? – выдавил он из себя, стараясь не смотреть, на плавно вздымающуюся грудь Аделии.

При каждом вздохе шелковый лиф касался его куртки из грубой кожи. Куртка давала бонус защиты, но против чересчур откровенного женского взгляда не спасала. Джек слегка растерялся, что с ним случалось крайне редко. Хорошо еще, что перед ним не мигает окошко функции взаимного согласия на половой контакт, которую игроки в просторечии прозвали «трах-заявкой».

В Альтере царит свобода нравов. Игроки, независимо от пола, могут вытворять что угодно с телами друг друга, нужно только проставить галочку в соответствующем меню. Но Аделия не игрок. Вероятно, ее роль пассивная, «трах-заявку» должен делать Джек.

– Давно, господин, – певуче вывела Аделия. – Ваша милость такой набожный!

– Идем, – почти просительно произнес Джек, – веди в гостиную. Если давно ждешь, то твой хозяин, наверное, уже грызет удила и копытом бьет от нетерпения.

Аделия наградила его улыбочкой, развернулась и поплыла по коридору, качая бедрами так, что Джек бы вспотел, имейся такая функция в игре.

Сарториус с Элоизой сидели в гостиной, книга лежала перед девушкой на столе, и оба выглядели очень недовольными. Когда Джек вошел, оба уставились на него.

А он не мог не поразиться еще раз странной внешности некромантки. Ее матовая белая кожа, напоминающая фарфор, и худоба особенно заметно контрастировали на фоне прекрасной домоправительницы.

– Ага! Джек Бродяга! – вскричал маг. – Аделия, иди… иди на кухню! Займись там. Джек, ну что, будем читать?

– Книга моя! – напомнила Элоиза. – Сперва купи. Ты обещал!

И пристально поглядела на Джека. Да, да, она уже который день твердит, что должна с ним поговорить. Здесь тоже скрывается какая-то загадка, но разговор не убежит. Сперва нужно уточнить отношения с магом. В правах на книгу существует некоторая неопределенность. Она необходима Джеку для продолжения Темного служения, но принадлежит пока что некромантке. А та, в свою очередь, в Погибельной Книге не заинтересована, а хочет продать за две тысячи золотых.

Аделия плавно взмахнула ресницами, нарочито медленно развернулась и вышла из гостиной.

– А Слеза Азарота моя, – вставил Джек, проводив взглядом прекрасную домоправительницу. – Мне тоже не терпится прочесть, потому что это часть моего квеста. Но давайте проясним ситуацию. Со мной все понятно, квест такой. А что у вас за интерес к Погибельной Книге? Сарториус, Элоиза?

– Мне просто нужны были деньги, – буркнула фарфоровая девушка. – Для тебя, между прочим. Я искала Ходока. Опытного, честного, которому можно доверять. Я расспрашивала всех, кого только можно. Мне назвали тебя. Все в один голос сказали: Джек – самый надежный. Я хочу нанять тебя за две тысячи. Или за пятьсот панбаксов, это как ты скажешь. Сговорилась с этим вот магом насчет продажи Погибельной Книги. И он мне должен две тысячи золотых. Слышишь, Сарториус? Гони мои деньги.

– Две тысячи? Мне? – удивился Джек. – И за что же это?

– За работу Ходока, – пожала тощими плечами Элоиза. – Я все расскажу, как только он мне заплатит то, что обещал.

– Сарториус? – обернулся Джек к магу. – Теперь твоя очередь. Какой твой интерес в этой истории?

– Это займет некоторое время, – нервно ответил альфа, косясь на книгу.

– Ничего, я готов. Хотя не спал почти сутки, но мне хочется ясности. Давайте разберемся. Книга никуда не убежит.

– Да, но ее хозяин может устроить какую-нибудь скверную штуку, – возразил маг. – Лучше бы прочесть как можно быстрее, пока книга у нас.

– А что с ней случится?

– Ты что, не понял? Элоиза ее украла! Рюгер теперь охотится за Погибельной Книгой! Да он просто в бешенстве! Он перевернет всю Альтеру, чтобы возвратить пропажу. Я, конечно, надеюсь, что в Макситоре мы в безопасности, но у Рюгера большие возможности.

– Рюгер, это тот некромант, – понял Джек. – Ну так что с того? Ты же альфа, что он может тебе сделать? Купи книгу, и пойдем дальше. Пойдем медленно, постепенно, шаг за шагом.

– Рюгер Эккерхарт тоже альфа-гражданин, – вздохнул Сарториус, – и уж поверь, он куда сильнее меня. Во всех отношениях сильнее, в реале тоже. С такими, как он, опасно иметь дело.

– Некромант – альфа? – удивился Джек. – Я думал, эта братия все сплошь отбросы, изгои и вообще конченые уроды. Такие, что просто не могут жить нормально и поднимать экспу по-нормальному.

– Есть и такие. Но Рюгер – большая шишка в Нью-Атриуме. Настолько большая, что ему плевать на приличия. Как хочет, так и играет.

– Это верно, – вздохнула Элоиза. – Плевать на приличия, это очень верно сказано. Для него важнее всего получить наибольшее удовольствие.

Джек только головой покачал. Эта новость меняла его представления об игре, да и об альфа-гражданах тоже. Это нужно переварить.

– Ладно, – решил он, – мы теряем время, обсуждая Рюгера. Сарториус, просто расскажи, что у тебя за интерес к демонским артефактам, и мы решим, как быть дальше.

– А почему я должен с вами откровенничать? Открывать вам свои секреты?

Эта фраза прозвучала настолько неуверенно, что Джек понял: Сарториус слабый человек. Он уже решился, но все равно сидит и канючит, уговаривает сам себя. Очень хотелось спать, покончить бы с делом быстрее, а этот маг затеял копание в своей душе.

– Потому что у меня квест, в результате которого ты можешь получить интересную информацию, – терпеливо объяснил он. – Ты-то хочешь узнать мои секреты? Откровенность за откровенность. Чтобы я мог доверять тебе, ты должен доверять мне. Я, если хочешь знать, мечтаю отправиться в далекое путешествие, на большом корабле, чтобы ветер в лицо, чайки над волнами, далекая загадочная цель впереди. Для этого нужно зарегистрировать клан, купить корабль, собрать команду. Довольно дорого. Вот я и собираю золото на эти расходы. А ты? Что?

Он понял, что Сарториус как-то иначе на него смотрит, с новым воодушевлением.

– Джек Бродяга, ты получишь свое путешествие, – торжественно провозгласил альфа. – Это судьба, что мы с тобой встретились.

Вообще-то, судьбу звали Умник, она летала на золотой карете, запряженной парой белых пегасов, судьба была себе на уме и могла быть как полезной, так и опасной. Кстати, Умник просил связаться с ним. Надо будет написать, хотя Джеку не нравился этот скользкий приторно-слащавый тип. Однако Умник – полезное знакомство. Когда дело немного прояснится, надо будет ему написать. Сейчас же Джек старательно изобразил счастливую улыбку и кивнул Сарториусу – мол, давай, продолжай.

– Джек получит путешествие. Интересно, получу ли я свои две тысячи, – буркнула забытая мужчинами Элоиза.

Но альфа не смотрел в ее сторону, он готовился произнести долгую и очень важную для него речь. Подготовка длилась минуту, потом Сарториус заговорил:

– Для вас, наверное, все альфы одинаковы? Думаете, мы там, за Барьером, в равных условиях? Но это не так. Социальное неравенство существует везде. Есть альфы, принимающие решение, есть простые исполнители. Все омеги стремятся получить право на полное альфа-гражданство, чтобы войти в Нью-Атриум с имплантированным в руку чипом? И после этого стать богатым и обеспеченным?

Сарториус похлопал себя по запястью, намекая на точку имплантации альфовского чипа.

– У нас это называется «встать на чип», – подтвердил Джек. – Все только об этом и грезят.

– Да, для омеги это предел мечтаний, я понимаю. Ты получаешь полное социальное обеспечение, жилье, еду, одежду и даже небольшую сумму ежемесячно на удовлетворение культурных потребностей.

– Это для вас – небольшую, – вставила Элоиза.

– Небольшую, – уверенно повторил Сарториус. – На самом деле совсем небольшую по сравнению с тем, что имеет, например, твой хозяин Рюгер Эккерхарт. А я хочу большего. И путь к этому лежит через достижения в Альтере.

– У тебя невысокий уровень, – осторожно заметил Джек. Не было необходимости обижать мага, но ведь правда же, сорок восьмой – для альфы это далеко не запредельное достижение.

– Да, потому что до сих пор я делал ставку на резкий взлет в будущем, – заявил альфа.

Элоиза притихла, переводя с одного на другого собеседника взгляд неестественно огромных черных глаз. Джек снова поразился ее невероятной внешности. А Сарториус не смотрел ни на кого. Он говорил. Даже не так, он не говорил, а торжественно вещал:

– Послушайте вот что. Игра была создана до Гендемии. Потом цивилизация обрушилась. Гражданам Нью-Атриума удалось сохранить и даже преумножить технический уровень, существовавший до катастрофы. Среди прочего мы воссоздали Альтеру. Но прежде целью игры были Великие Тайны. Это настоящие головоломки, тренировка развитого ума, они требовали эрудиции, умения мыслить широко и логично. Развлечение для умных.

– Не понимаю, о чем ты говоришь, – вставила некромантка. – Кто больше сражается, кто лучше проходит квесты, у того и экспа растет. Тоже мне, упражнение для мозгов!

– Да, я как раз перехожу к этому, – удовлетворенно кивнул Сарториус.

Джек понял, что альфа слишком долго носил в себе эти мысли и не имел возможности высказаться. Сейчас он наслаждается моментом. Наконец-то изложит все, что его давным-давно волновало. Кстати, про Великие Тайны – исчезновение древних богов – толковал и Умник во время их встречи.

– В Нью-Атриуме Альтера изменилась, – продолжал маг. – Поскольку большинство игроков сейчас омеги, игра перестроена под них. Никаких сложностей, никаких философских упражнений для мозгов.

– Только боевые квесты и ежегодные Битвы, – кивнул Джек. – Простые забавы для простых парней.

– Именно так! – торжественно подтвердил Сарториус. Потом понизил голос, – Говорят, есть некая группировка очень влиятельных лиц. Они не входят в официальный совет директоров Альтеры, но имеют над ним абсолютную власть.

– Кто же это такие?

– Неизвестно. Я слышал, они поставили перед директорами задачу: привлечь в Альтеру как можно больше игроков, и чтобы всем было интересно, чтобы играли как можно чаще, зависали надолго. Омегам нет дела до тонкого запутанного сюжета старой версии Альтеры, а Битвы – то, что нужно. Вот поэтому администрация упростила все, что можно. Мы играем в примитивном мире, из которого изъяты тонкие интеллектуальные задачки. Старые квесты существуют, есть цепочки заданий, которые ведут к разгадыванию Великих Тайн Альтеры. Просто путь к ним заблокирован или забыт за десятилетия. Однако они были так вплетены в ткань мира, что их нельзя было удалить в новой версии игры. Никто не может встать на эту цепочку. Я уже давно пытаюсь найти такую линейку заданий, пусть даже попаду не с первого шага. Может, есть возможность включиться в квест с какого-то промежуточного этапа? Я по крохе собираю информацию, ищу демонские реликвии. История войны с демонами связана с Великим Тайнами, особенно меня интересовали демонские книги, ведь они написаны до завоевания Стоглава, то есть в то время, когда Бог-Дракон и Азарот еще не исчезли, а континент Мегалон не был разрушен. Формально Великих Тайн никто не отменял, они по-прежнему числятся целью игры. И тот, кто раскроет хотя бы одну из них… о, этот человек получит огромный приз!

– И этим человеком решил стать ты, – понял Джек. – Ну что ж, путь трудный, зато конкурентов нет. Логично.

– Если мне удастся найти решение Великой Тайны Альтеры, мое положение в обществе изменится, – закончил свою длинную речь альфа. – В первую очередь, в игре. Я стану победителем, и, наверное, получу место на Скайфорте! Ну и в реале это тоже сыграет свою роль. Я попаду в высшее общество, стану важной персоной!

Вон куда метит Сарториус, светлый маг со всего лишь сорока восемью очками опыта. Скайфорт, летающая крепость, самый загадочный объект в Альтере.

– Я думаю, разгадка Великих Тайн на Мегалоне, погибшем континенте, – продолжал альфа. – Точнее, на том, что от него осталось. Уверен, что это так! Присоединяйся ко мне, Джек, и ты получишь свое путешествие. Только подумай, поход на Мегалон! Это будет что-то невероятное. Никто не бывал на забытом континенте, никто даже не знает, как на него попасть.

Джек подавил зевок и задумчиво потер подбородок. Да, в самом деле, звучит заманчиво. Ох, как тяжело сонным мозгам думать…

– Как только я соберу все необходимые сведения, займусь кораблем, – с мечтательной улыбкой пообещал Сарториус.

– Для этого нужен клан с Мастером, у которого пятьдесят очков опыта, – заметил Джек.

Руки потянулись потереть слипающиеся глаза, но под пальцами, затянутыми в перчатки, оказалась гладкая поверхность вирт-шлема.

– Мне осталось совсем немного! Просто до сих пор не хватало времени, – заявил Сарториус.

– Да, а почему ты в Альтере только по вечерам?

Маг перестал улыбаться.

– Днем я на службе, – пояснил он. – Я занятой человек.

– На службе? Ты что же, защитник Барьера?

– Нет, конечно, – удивился маг. Посмотрел на Джека внимательнее и, такое впечатление, решил все же не раскрывать себя до конца. – Моя работа связана с городскими коммуникациями.

– И тебе, конечно, достаточно платят, чтобы найти две тысячи для меня, – снова встряла некромантка.

Джек зевнул. Пожалуй, он переоценил свои силы. Все-таки нужно выспаться, и прочесть книгу со всем вниманием. Это же важное дело, в итоге будет пройден этап квеста.

– Прошу прощения, но я уже не в состоянии заниматься чем-то полезным. Вторые сутки на ногах.

– Ты ходил в Пустоши? – встрепенулась Элоиза.

– Пришлось побегать, – уклончиво сформулировал Джек. Зачем девчонке знать, где он вчера был? Возможность посещать Альтеру вдалеке от Нью-Атриума лучше сохранить в тайне. – Давайте сделаем так: Сарториус зарегистрирует клан, я в него вступлю, и завтра прочтем наконец Погибельную Книгу. Мне и самому не терпится, но сегодня я просто не способен воспринимать высокие тайны Альтеры. А после прочтения у меня откроется новый этап квеста, и дальше уже будем заниматься этим вместе.

– Клан? – Сарториус задумчиво уставился на Джека. – Ну да, клан… Пожалуй, можно и так.

– Еще бы! Если ты собираешься заделаться высокопоставленным господином, тебе нужно потренироваться управлять. А что для этого лучше, чем собственный клан? За основу возьмем обычный договор, я видел: в Оболочке болтается несколько образцов. Подкорректируем в соответствии с нашими условиями. Я обязан информировать Мастера о квестах Темного служения, Мастер обеспечивает мне поддержку в их исполнении. Финансовая сторона дела – это тоже забота Мастера. Артефакты, полученные мной, могут оставаться в моем распоряжении, но я обязан их предоставлять для общих заданий.

– Если общие задания, то арты должны поступать в клановое хранилище, – возразил Сарториус.

– Э, нет. Что мое, то мое, – ухмыльнулся Джек. – Но для квестов я их предоставлю. То же самое касается игрока Сарториуса, нашего уважаемого Мастера. Исключать из клана могут Мастер и Заместитель, их никто не имеет права изгнать. Они покидают клан только по собственному желанию. Ну и прочее, что полагается.

– Логично.

– Именно. Это как книга и Слеза Азарота. Одним артефактом владеешь ты, другим я. Книгу можно прочесть только при помощи Слезы, в итоге у меня откроется новый этап квеста. Возможно, тебе после прочтения Погибельной Книги тоже выдадут какую-то задачу. Возможно, нет. Но как бы там ни было, наш клан будет действовать общими усилиями, в итоге все получат рост экспы. Тебе же нужно увеличивать опыт. Морской корабль нам светит только после достижения тобой пятидесяти очков, в этом мы оба в равной степени заинтересованы. Ну и так далее. Я не сомневаюсь, что все детали кланового Устава ты напишешь лучше, чем я. Элоиза, ты с нами?

– Вообще-то, у меня другие планы. Но я не хочу терять тебя из виду, Джек.

– Да-да, помню, у тебя важное дело, и ты собираешься нанять Ходока. Хочешь пройти квесты с нами? Тогда есть смысл вступить в клан. Сарториус, примешь Эл? Как-никак, она богата, две тысячи золотых, не шутка!

Джек нашел в себе силы улыбнуться, но улыбка перешла в зевок.

Сарториус деловито потер руки:

– Отлично, до завтрашнего вечера я подготовлю договор. Как мы назовем этот клан?

– Ты наш Мастер, решай сам, – Джек встал. – А я сейчас вступлю в клан спящих. Да, и купи наконец у Элоизы книгу. У тебя она будет в большей безопасности.

Как Джек заснул, сам не помнил – очень уж устал. Перчатки и вирт-шлем он все-таки вчера с себя снял, поскольку, когда проснулся, это добро лежало на полу рядом с койкой. Он встал, поплескал в лицо холодной воды из ведра, стоящего у двери. Да, насыщенный денек вчера вышел, пришлось потрудиться. Но зато теперь дела пошли на лад. У Сарториуса уже сорок восемь очков опыта. До пятидесяти ему нужно взять всего лишь два. Теперь нет необходимости напрягаться с собственным уровнем. Пусть очки опыта капают постепенно. И с покупкой корабля не нужно заморачиваться, это тоже теперь забота альфы.

Джек до вчерашнего дня не собирался вступать в клан, это верно, но ведь сейчас совершенно особый случай. У них с Сарториусом, в сущности, не обычный игровой клан, а деловое соглашение. Альфа дает золото, Джек – уникальный квест, а это даже важнее, чем монеты. Они на равных. Да, еще Элоиза… Но этот так, случайность. В общем, теперь остается дождаться вечера… Чем бы занять оставшееся время?

Джек улегся на койку и включил консоль. В Альтеру входить не стал, заглянул в Оболочку. Ага, есть письма. Одно, конечно, от Сарториуса.

Джек, я назвал клан «Звездочет». Надеюсь ты не против? Жду вечером.

Почему бы Джеку быть против? Звездочет, так Звездочет. Какая разница? Другое письмо прислал Умник.

Эй, куда ты все время пропадаешь? Я понемногу нащупываю историю пропавшего катера, собираю по кусочку. Где ты его видел, в каком точно месте? Это далеко от гетто?

Джек решил, что не стоит рассказывать все. Нужно же сохранять интригу, как в каком-нибудь квесте. Если рассказать Умнику все сразу, тот может потерять к Джеку интерес, это пока что будет невыгодно, нужно поддерживать общение с ушлым торговцем информацией.

Нет, это информация имеет цену. Когда узнаешь о катере побольше, обменяемся сведениями. Да, совсем забыл: ты был прав. Могильщики выследили меня по дропу. Потом и об этом как-нибудь расскажу.

Кстати, Могильщики! Давно о них не слышно. Джек зашел на их клановый форум. Вверху болтались темы, касающиеся Даргота. Могильщики прошли два уровня, и всех беспокоил вопрос, сколько еще осталось? Никто не знает, как глубоки дарготские подземелья. Ну, пусть стараются, подумал Джек. Зато не будут путаться под ногами, если новый квест, полученный после прочтения Погибельной Книги, потребует выйти из Макситауна. За городскими стенами – зона ПвП, там Могильщики могут доставить неприятности, а насколько хорош Сарториус в бою, Джек не знал. Сорок восемь очков опыта, четыре открытых умения, это неплохо. Но опыта у мага явно не слишком много. Так что пусть Могильщики пробиваются в подземелье и не мешают заниматься делом.

Что можно сделать еще до вечера? Ах, да. Нужно навестить Питера, он говорил, что сегодня отдаст обещанные патроны к револьверу. Джек собрался, накинул любимый плащ и отправился в Мидл Виллидж.

У развалин школы не было никого. Гуманитарку раздали, а Питер, наверное, разбирает с племянником добычу из Пустошей. А может, торчит в Альтере. Джек вошел в здание и огляделся. Навстречу ему поднялся один из парней Питера.

– А, Джек!

– Привет, Нейл.

– Питер говорил, что ты придешь. Вот, это для тебя.

Джек взял коробку, потряс над ухом, послушал, как грохочут внутри патроны.

– Дело сделано, и Кривой больше не хочет меня видеть? – подмигнул он.

Это, конечно, была шутка, но человек Питера всерьез забеспокоился и стал уверять Джека, что хозяин очень занят, а так, вообще, Джек Бродяга – желанный гость и все такое прочее.

Джек уже сам не знал, как отделаться от этого болтуна, но тут здание накрыл тяжелый низкий гул. Джек с Нейлом переглянулись. Такой звук производил катер защитников, заходящий на посадку.

– Вы ждете гуманитарку? Или еще что? – быстро спросил Джек.

Нейл отрицательно помотал головой. Он сам был удивлен и встревожен. Из внутренних помещений выбежал Питер, быстро глянул на Джека и кинулся к окну.

– Садятся на моей площадке! Джек, ты забрал коробку? Ну и вали отсюда. Ты же не хочешь, чтобы они увидели у тебя патроны?

Джек кивнул и торопливо вышел из здания. Появление защитников вызывало беспокойство, и Джек решил выяснить, что им здесь нужно. Отошел к груде хлама, и присел так, чтобы его не было видно от развалин школы. Мусора было много, целая гора. Это сюда стаскивали с посадочной площадки все, что могло помешать приземлению катеров. Люди Питера поддерживали чистоту, и свалка постоянно росла. Сейчас здесь мог спрятаться не то, что один человек, а целый десяток. Джек подыскал место, откуда было удобно наблюдать, и замер.

Катер уже висел на высоте не больше десяти метров. В дюзах мерцало синее пламя, из-под днища взвивались тучи пыли, хотя там, где сидел Джек, ветра не ощущалось. Что же такое случилось, что защитники соизволили опуститься? Обычно их катера пролетают над гетто, не снижаясь. Если не обычная доставка от благотворителей, то что? Неужели это из-за вчерашней вылазки в Пустоши?

Катер уже совершенно скрылся в пылевом облаке. Вот гул начал стихать, пыль, завиваясь в желтовато-серые вихри, ползла в стороны и медленно оседала. Пилот не стал глушить двигатель, он чего-то ждал.

Из серой пелены вынырнули два защитника в тускло блестящей черной броне и, пригибаясь, побежали к логову Питера. Когда они удалились от катера метров на двадцать, двигатели снова загудели громче, и машина стала набирать высоту. Солдаты пошли медленнее. У входа они остановились, Питер уже сбегал с крыльца им навстречу. Джеку нечасто приходилось видеть защитников на таком расстоянии, любопытно было поглядеть на их доспехи и снаряжение. Несмотря на то, что броня казалась громоздкой, двигались защитники легко. Шлемы медленно поворачивались вправо и влево, правую руку каждый держал на рукояти излучателя.

Катер тем временем набрал высоту, но не улетал, а кружил над школой. Джек переместился по под изъеденный ржавчиной стальной лист, косо торчащий из хлама, так его не было видно сверху.

Несколько минут защитники разговаривали с Питером, потом тот позвал подручного. Джек узнал этого человека, он распоряжался разгрузкой контейнеров с гуманитаркой. Кривой что-то велел работнику и указал рукой вдоль улицы, как раз мимо кучи, за которой прятался Джек. Работник кивнул и зашагал, поминутно оглядываясь, от школы. Защитники следовали за ним.

Когда эти трое скрылись за поворотом, Джек осторожно выглянул из-под ржавого листа – катера тоже не было видно.

– Эй, Питер!

– Ты еще здесь? – Кривой был недоволен, что Джек остался.

Ничего, переживет. Джек направился к нему и на ходу спросил:

– Что им нужно?

– Не волнуйся, это с тобой не связано.

– Да я понимаю, что они не стали спрашивать, кого ты снабжаешь патронами. Но после вчерашнего появление защитников выглядит подозрительным. Куда ты их отправил?

– В Квинс. Там моя клиентка… А, ты же тогда присутствовал! Помнишь, через мой фонд передавали лекарства? Я еще посыльного отправлял, а он взял с собой Карла?

– Лекарства, да, – кивнул Джек. – Помню. И что же с этой посылкой?

– Эти двое спросили, как ее найти. Ну, девчонку найти, адресата. Но как объяснишь тем, кто не знает Квинса? Пришлось отправить с ними провожатого. Так что не беспокойся, это никак не связано с походом в Отравленные Пустоши, здесь чисто мои дела.

– Интересно, зачем им понадобилась какая-то больная девочка?

Кривой пожал плечами:

– Альфы, кто их разберет. Может, спонсор хочет убедиться, что его посылки доходят по назначению?

– И для этого отправляет двух защитников? – у Джека начали зарождаться кое-какие подозрения. Пока что очень смутные, которые он сам не мог сформулировать. – Скажи мне, где именно в Квинсе живет адресат?

– Ты что задумал? – удивился Питер. – Если тебя поймают с патронами в кармане…

– Да ты не волнуйся, патроны будут не в кармане, а в барабане Смит-и-Вессона, – подмигнул Джек. – Скажи, где она живет.

Питер прищурился.

– Зачем? Вообще-то, это не те сведения, которыми так легко делятся.

– Ладно, брось! – повысил голос Джек. – Мы с тобой сколько друг друга знаем? И всю дорогу поддерживали нормальные отношения. Ты мне помогал, я тебе…

– За оплату помогал, заметь, – уточнил Питер.

– И ты мне за оплату, и я тебе. Но три шкуры мы друг с друга содрать не пытались. И, если была необходимость, могли сделать друг для друга что-то… сверх таксы, не начиная долгие торги. Ну что, так трудно назвать ее адрес? Мне любопытно, хочу все знать. Привык, понимаешь ли, контролировать ситуацию вокруг себя, а тут что-то нестандартное – двух защитников прислали… Так как ее зовут, эту загадочную особу, о здоровье которой заботится какой-то альфа, и где она обитает?

Питер еще поморщился, покрутил головой, но в конце концов все-таки рассказал, что девчонку, которой передают лекарства, зовут Лиза и описал, как найти ее трейлер.

Все постепенно становилось на свои места. Элоиза – Лиза – служила богатому и могущественному альфе. Должен некромант Рюгер ей платить? Должен. Конечно, платой могло быть и игровое золото, которое легко конвертировать в панбаксы. Но если она нуждается в медикаментах, то можно платить и ими. А уж появление защитников после того, как Лиза сперла у хозяина Погибельную Книгу… если дела именно так и обстоят, получается, Рюгер Эккерхарт очень влиятельный тип.

И уж точно нельзя дать защитникам возможность вытрясти из Элоизы книгу. Вдруг Сарториус замечтался и не провернул вчера сделку? Что, если книга все еще у Элоизы? Тогда защитники заставят ее выйти в Альтеру и передать Погибельную Книгу некроманту. Если, конечно, они за этим явились… А зачем еще?

Это Джек додумывал уже на бегу. Он направился в обход, чтобы опередить солдат, но не следовать за ними, не попадаться на глаза и не вызвать подозрений. Джек пересек Пиго-Парк, превращенный в пустырь для посадки катеров, и углубился в запутанный лабиринт трущоб. Квинс – не то место, где можно бегать. Там свои порядки, и за Джеком вскоре увязалась троица мрачных типов. Объясняться с ними было некогда, поэтому Джек просто остановился и вынул из кармана револьвер. Преследователи тут же свернули в развалины. Джек снова побежал. Вслед ему оглядывались немногочисленные прохожие, но на это было плевать. Пусть удивляются.

Когда Джек заметил трейлер, подходящий под описание Питера, в конце улица показались защитники. Этих-то никто не преследовал и не пытался остановить. При появлении солдат в черной броне обитатели трущоб прятались в норы, округа мгновенно пустела. А защитники размашисто шагали за провожатым, по-прежнему вертя головами во все стороны. Похоже, они делали это автоматически, так их выучили. На ходу оба помахивали полуметровыми стержнями с парой блестящих штырьков на конце. Электрошокеры, припомнил Джек. Несколько раз слышал, что защитники пользуются электрошокерами для общения с омегами.

Он отступил в тень и задрал голову. В желтоватом небе не было видно катера, но, если прислушаться, можно различить далекий гул. Катер где-то рядом, просто его заслоняют стены.

Человек Питера указал вдоль улицы, и защитник качнул перед его носом электрошокером – мол, проваливай. Парень скрылся с явным облегчением. Никому не нравится, если его видят в компании защитников. А солдаты зашагали именно к тому трейлеру, который наметил Джек. Он нырнул в лабиринт беспорядочно сваленного хлама, чтобы подобраться к жилью Элоизы с тыльной стороны. Ее трейлер стоял на отшибе, к нему примыкали остовы разрушенных кирпичных зданий, куда местные бросали мусор.

Это была настоящая помойка. Основание нагромождений составили насквозь проржавевшие остовы автомобилей. На них и между ними навалили груды колотого кирпича и ржавых железок, все это месиво было обильно завалено вонючим тряпьем, битой посудой и подобным хламом. Карабкаясь на осыпающие груды мусора, Джек слышал, как где-то в глубине под ним копошатся и попискивают крысы. Это было их царство, в глубине свалки наверняка настоящий лабиринт крысиных ходов, их здесь тысячи.

Когда Джек пробрался к трейлеру с тыла, защитники уже стояли перед входом. Груда мусора под ногами Джека прогибалась и проседала, приходилось перед каждым шагом нащупывать опору. Вот и стенка трейлера, почти до крыши заваленная кирпичом и кусками сырой штукатурки. Джек присел у окна и осторожно заглянул сквозь мутное стекло.

В дверь громко и настойчиво постучали. Девушка вынырнула из темноты в глубине помещения и подбежала к двери. Джек видел ее со спины, но узнал сразу – походка, общие очертания легкой фигурки, манера двигаться. Это была она, Элоиза. Обстановка внутри оказалась, осторожно выражаясь, скромная, то есть такой же бардак, как и в трейлере самого Джека. У него даже мелькнула мысль, что он, оказывается, поддерживает у себя вполне приличный порядок.

И даже ведро с водой, стоящее у входа – ну точно, как у него. Джеку воду приносили соседские ребятишки, в благодарность за безделушки, которые он притаскивал для них из походов в Пустоши. Для детей трущоб любая забавная мелочь из прошлой жизни становилась игрушкой. Элоизе же, наверное, приходится наполнять ведро самостоятельно.

– Чего надо? – крикнула Элоиза, остановившись перед запертой дверью.

Джек уже знал, чего им надо. Знал и что сейчас последует, поэтому не стал терять время, отступил от окна и осторожно, чтобы не шуметь, взобрался на крышу. Лег и стал ждать.

Пока он был занят этим перемещением, внизу прошел короткий спор. Хозяйка не хотела открывать, но все – и она, и защитники, и затаившийся на крыше Джек – отлично понимали, что на самом деле выбора у нее нет. С резким хрустом дверь то ли слетела с петель, то ли развалилась. Тяжелые шаги загремели под Джеком. Один защитник вошел внутрь, другой стоял снаружи. Джек не высовывался, но и так было ясно, что он делает. Вертит башкой из стороны в сторону, сканируя улицу взглядом зеркально блестящего забрала. Улица пуста, никто не решится выйти, пока защитники здесь. В одной руке защитника электрошокер, другая лежит на рукояти излучателя, подвешенного к поясу.

Второй протопал по трейлеру, раздался хлопок, шум падения, Лиза коротко вскрикнула.

– Вставай, мне некогда! – рявкнул защитник. – Встала, кому сказал! Где твоя консоль? Сейчас мы немного поиграем.

Джек услышал звонкий щелчок, потом шум потасовки, потом снова крик девушки. А Лиза, что называется, девушка с огоньком. Судя по звуку, чем-то твердым стукнула защитника по шлему. Это бесполезно, разумеется… Джек осторожно переполз к краю крыши и глянул на того, кто остался снаружи. Осмотрел улицу в поисках чего-нибудь тяжелого. Вот! Обломок бетонной плиты с торчащим огрызком арматуры, весом, наверное, килограмм восемьдесят. Валяется совсем рядом, в трех шагах от солдата, который топчется перед трейлером. Эта каменюка была слишком тяжелой, чтобы хрупкая девушка могла своими силами оттащить за трейлер, на свалку. А помощников, значит, не нашлось. Это же Квинс, здесь не принято помогать соседям.

Джек прикинул: броня защитников очень прочная, это все знают. Нож и даже револьверная пуля не пробьют. Но всегда есть какие-то другие варианты.

В трейлере снова раздались звуки какой-то возни, характерный треск электрического разряда… шум падения.

– Вставай и надевай вирт-шлем! Быстро! Я и так из-за тебя полдня потерял! – рявкнул защитник. – Учти, это был десятипроцентный заряд. А сейчас я поставлю на максимум и знаешь, куда тебе эту штуку засуну?

– Пошел ты сам в это место! – вяло огрызнулась Лиза. Но никакого чувства в ее голосе не ощущалось, одно лишь упрямство. Она и сама должна была понимать, что сопротивляться бесполезно.

Джек подобрался и примерился прыгать.

– Ну, хватит! Ты мне надоела! – заорал защитник в трейлере.

– Всади ей полный заряд! – закричал тот, что остался снаружи. – Меня вызывает борт, спрашивают, можно ли нас забрать. Что, нам весь день с этой крысой возиться?

Джек прыгнул. Подошва ботинка соскользнула с гладкой сферической поверхности шлема, ударила солдата в плечо. Джек был парнем крупным и весил порядочно. Такая масса, усиленная инерцией, сбила защитника с ног, он рухнул вниз лицом, вернее, забралом шлема. Джек припечатал его ботинками, вбил в пыль. Тут же, не останавливаясь, подскочил к заранее намеченному бетонному блоку, вцепился в выпирающие из него куски арматуры и, хрипло выдохнув, поднял над головой. Ошеломленный защитник только-только завозился в пыли, приходя в себя и приподнимаясь, когда кусок бетона обрушился на многострадальный шлем, снова вколачивая его в рыхлый грунт.

Даже такой удар не мог причинить особого вреда бойцу, защищенному черными доспехами, но массивный обломок бетонной плиты прижимал шлем к земле, мешал подняться. Солдат упирался под ним, скреб руками, взрыхляя утоптанный слежавшийся мусор вокруг себя… Его латы скрипели, скрежетала механика сервоприводов, а Джек уже прыгнул в дверной проем трейлера, оттолкнувшись ногой от бетонной плиты и тем самым дополнительно втискивая шлем защитника в грязь.

Влетая в лишенный двери проем, он подхватил ведро, стоявшее у входа, и окинул взглядом помещение.

Обычный бедняцкий трейлер, значительную часть которого занимала двухъярусная кровать, на которой бесформенной грудой навалено застиранное тряпье. Лиза скорчилась на полу, над ней стоит здоровенный защитник с занесенным шокером. На блестящих стерженьках электродов проскакивают голубые молнии. На фоне миниатюрной девушки боец в мощной броне выглядит особенно массивным.

Когда ботинки Джека с грохотом ударили в пол, защитник резко развернулся на звук, опуская перед собой электрошокер – и Джек с размаху плеснул в него водой из ведра. С громким треском фигуру защитника опоясали электрические разряды. Солдат задергался и свалился на пол. Взлетело облачко пыли. И стало тихо. Только снаружи в грязи возился другой защитник, он бормотал ругательства, едва слышные из-под шлема, его доспехи скрежетали и хрустели.

Джек схватил Лизу за руку, рывком вздернул на ноги и потащил к выходу. Она попыталась упереться – наверное, растерялась.

– Быстро! – рявкнул Джек. – Бежим отсюда!

– Моя консоль!

– Некогда!

Джек потянул Лизу за собой, выволок с крыльца наружу. Защитник, которого он придавил бетонным блоком, оказался парнем сообразительным. Вместо того, чтобы пытаться вызволить шлем из тисков, он отстегнул застежки на вороте и вытащил голову. Именно в этот момент Джек и оказался рядом с ним. Не задерживаясь, врезал каблуком солдату по макушке, так что тот снова нырнул лицом в шлем.

– Бежим! – снова крикнул он Лизе.

А та задержалась, чтобы пнуть лежащего защитника в бок. И тут же взвизгнула от боли, потому что отбила ногу о твердый доспех. Джек, не тратя слов, снова схватил ее за руку и поволок за собой. Первые несколько шагов она прыгала на одной ноге, потом перешла на нормальный бег. Лиза собиралась бежать по улице, но Джек дернул ее, едва не уронив в пыль, и увлек за трейлер – на свалку. Они запрыгали по прогибающемуся под ногами хламу. Джек заметил обломок бетонной трубы диаметром метра полтора и длиной больше двух метров.

Труба была частично завалена мусором, но места внутри оставалось порядочно, и там можно было спрятаться. Он заставил Лизу нырнуть в темное нутро трубы и сам втиснулся следом. Обхватил ее, чтобы не дергалась, и замер. Из-за трейлера показался защитник с излучателем наизготовку. Другой рукой он шарил по горлу – пристегивал шлем. Второго бойца не было видно.

Джек нащупал под собой в мягкой груде отходов обломок кирпича и швырнул его наружу. Булыжник упал в хлам, потревожил слежавшийся мусор, из кучи выскочили крысы, штук пять. Засуетились, забегали.

защитник засек шум и движение, побежал туда. Джек на всякий случай встряхнул девушку и прошипел:

– Не двигайся!

А в небе уже нарастал гул – приближался катер. Они с Лизой сидели среди мусора, плотно прижавшись друг к другу, Джек чувствовал ее тело, ощущал каждый вдох. И при всей неприглядности их положения – в тесноте и вони – возникло странное удовлетворение. Почему? Только потому, что впервые в жизни уделал двоих защитников и до сих пор жив? Или потому, что уверен в том, что Погибельная Книга Вакха теперь уже наверняка не достанется некроманту? Или потому что Элоиза сидит рядом с ним в реале, а не в игре?

Лиза чуть подалась вперед и снизу заглянула ему в лицо. Как ни странно, ее черты в игровом персонаже были воспроизведены почти без изменений. Неестественной белизны, конечно, не наблюдалось. Ну, насколько Джек мог разглядеть под слоем грязи. Однако худоба и кукольное личико с огромными глазами – это все было как в Альтере.

– Джек, это ты? – спросила Лиза. – Да, конечно, ты. Не знаю, откуда ты здесь взялся, но… это было классно.

– Ерунда! – Джек не без труда выдавил улыбку. – Вот когда ты увидишь, на что я способен в Альтере, думать забудешь о какой-то паре защитников. Сегодня мы вступим в клан Звездочет, и с этого дня будем играть вместе. Ты откроешь для себя заново смысл слова «классно».

Он говорил это, чтобы поддержать и ее, и себя. Потому что только теперь по-настоящему сам начал осознавать, что наделал. Защитить девушку – ну да, благородно. И девушку, и ценную книгу, которая иначе могла бы достаться какому-то альфе-некроманту. Но… связываться с защитниками? С теми, кто походя могли выжечь целый квартал гетто со своих катеров? Пожалуй, этот шаг был самым отчаянным в его жизни. Теперь стало вообще невозможно предвидеть, к чему все это может привести.

Глава 10. История человека и история персонажа

– Рассказывай, – велел Джек.

– Что рассказывать?

Лиза удивилась. Они сидели, тесно прижавшись друг к другу в темной норе на свалке. Где-то поблизости среди многолетних наслоений мусора копошились крысы, время от времени гул в небе свидетельствовал о приближении катера защитников. О чем можно говорить в таком положении?

– Все, что считаешь нужным рассказать, – пояснил Джек. – Например, для чего ты хочешь нанять Ходока. Нам еще долго здесь сидеть.

– Долго? Почему это?

– А куда спешить? Сарториус нас ждет только вечером, так что безопаснее до темноты торчать здесь. Защитники будут искать очень старательно, я дал им достаточно поводов, чтобы разозлиться. К тому же Рюгер не простит, если вернутся с пустыми руками.

– Это верно. Только они опоздали, книга уже у Сарториуса.

– Тем более. Значит, спешить некуда, до вечера мы будем ждать в этой дыре потому что здесь, в двух шагах от твоего трейлера, нас вряд ли будут искать. Так что рассказывай. Можешь с самого начала, времени у нас более чем достаточно.

И Лиза заговорила. Сперва он медленно подбирала слова, тщательно взвешивая, что открыть Джеку, а что сохранить в тайне, но потом увлеклась. Слова полились из нее, она говорила все быстрее и быстрее, под конец уже трещала взахлеб.

Джек понял, что она, как и Сарториус, устала от невозможности выговориться. Нужно хотя бы иногда вывалить на другого человека все свои тайны, после этого становится легче. У Джека такой человек был – это он сам. Правда, говорить с собой он решался только когда оказывался вдалеке от всех, во время странствий в Отравленных Пустошах. У Лизы такой возможности раньше не было.

А история-то, в сущности, была обычная. После Бунта-22 они жили в трейлере вдвоем с братом. Тот был старшим, звали его Свен. Джек кивнул – да, в трейлере была двухъярусная койка. Сперва ее место было внизу, продолжала Лиза, потому что она боялась свалиться. А Свен старший, он ничего не боялся. Он фармил лесорубом на северо-западе Макситоры, после достижения тридцати очков опыта получил право набирать бригаду неписей, тогда казалось, что все будет хорошо, они проживут. А потом Лизе исполнится шестнадцать, она получит доступ в Альтеру, двое будут зарабатывать еще больше. Но Свен стал болеть, чем дальше, тем ему было хуже. Он почти не мог работать в Альтере, начиналось головокружение, тошнота. В конце концов потерял свою бригаду лесорубов. Только лежал в койке и молчал. Теперь его место было внизу.

Лиза заставила его сходить к доктору. В Кластере, который называется Гринпойнт, поселился врач, настоящий, образованный. Он был альфой, но почему-то перебрался из Нью-Атриума и стал лечить омег. Свен сходил к нему, и доктор сказал, как называется лекарство, которое может помочь. Не вылечить, но хотя бы поддержать. Жуткое слово, Свен не мог его произнести, и доктор записал на бумажке. Но что толку от слова, если лекарства не достать? Лиза искала повсюду, и кое-кто из людей, связанных с контрабандистами, мог бы помочь, но цена!

В шестнадцать лет она вошла в Альтеру. Да сколько может заработать девушка без связей и покровителей? Начала фармить батрачкой у неписей на хуторах, пробовала работать прачкой, пыталась поднять умение Травницы…

Однажды городок, где она сбывала собранные лесные травы, стал жертвой рейда из Найтмара. Некроманты иногда вторгались в Макситору и устраивали веселую забаву в их духе, то есть убивали всех, кого могли поймать. Особым шиком считалось поднять свежего покойника, пока он не начал таять и перемещаться в точку респа. Некроманты высокого уровня могли на небольшое время перехватить управление чужим персонажем, ну и тогда уж соревновались, кто заставит такого зомби вытворять более нелепые и гадкие вещи.

Лиза тогда с огромным трудом перевалила за десятку опыта, получила первое умение – Знахарка, и была в ужасе: сейчас ее отправят на респаун, и за смерть снимут экспу. Тогда прощай умение… Но вышло иначе. Рюгер, командовавший налетчиками, обратил на нее внимание. Чем-то игровая внешность Лизы заинтересовала некроманта. Он даже соизволил спросить, почему она играет за ареута. Она – с перепугу, наверное – брякнула, какое, мол, его дело? Для некроманта это должно быть неважно, потому что покойники из представителей всех рас выходят одинаковые.

Рюгеру понравилось и это. Он спросил, что она хочет за службу в его замке. У Лизы тогда на уме было только одно: лекарство с жутким названием, и Рюгер обещал его, не задумываясь. Сказал, он сам организует доставку, ей не придется беспокоиться, будут приносить прямо к их со Свеном трейлеру.

Она ушла с налетчиками в деспотию Найтмар, и началась служба в замке Рюгера Эккерхарта.

Он оплатил коррекцию внешности персонажа Лизы, так она обзавелась странно белой матовой кожей и длинной густой шевелюрой. В реале Лиза была коротко острижена, а после того, как ее ткнул электрошокером защитник, волосы неопрятными пучками торчали в стороны.

Ей было страшно даже представить, во сколько панбаксов обошлась ее новое обличье. Смена игровой внешности в Альтере была жутко дорогим удовольствием. Рюгер Эккерхарт оплатил все, не задумываясь. Альфа, что еще сказать? Когда речь шла об удовлетворении его прихотей, суммы не имели значения, на любые расходы он шел, не задумываясь. То есть вообще не задумываясь. Вот и переделал Элоизу так, как ему нравилось.

В свободное от основных обязанностей время Лиза изучала темные некромантские искусства, но хозяин требовал от нее вовсе не этого. Главной ее службой было участие в ритуалах, которые господин устраивал для себя, для своих приятелей и иногда для Деспота. Как правило, ритуал заканчивался тем, что Лизу убивали – причем всякий раз новым и особенно изощренным способом. Это и было ее работой – служить жертвой.

За смерть очки опыта снимались, за успешно проведенный темный ритуал – добавлялись, но не так много, потому что роль добровольной жертвы считалась второстепенной. Когда Рюгер не требовал от нее службы, Лиза с удвоенным старанием изучала некромантские науки, снова и снова осваивала заклинания, в итоге уровень не только не снижался, но и потихоньку рос.

Если бы не постоянные смерти, служба у Рюгера была бы вполне сносной, уже хотя бы потому что он не требовал ничего помимо работы. Однако умирать было неприятно, а иногда по-настоящему больно. И еще почему-то для ритуальных казней требовалось раздеваться.

– Я сперва опасалась, рано или поздно Рюгер захочет… ну, ты понимаешь? – Лиза требовательно уставилась на Джека своими огромными глазищами, и он торопливо заверил девушку, что понимает. – Нет, ничего такого. Ему нравилось только убивать. Я частенько задумывалась, для чего ему это нужно. Может, он в реале урод или калека? И с женщинами у него не складывается? Как-то раз он обмолвился, что успокоится только после того, как в Альтере прикончит столько же игроков, сколько убил людей в реале. Я побоялась спросить, кто он такой.

– Правильно, – кивнул Джек. – Не нужно о таких вещах спрашивать. Ну а как же ты решилась украсть у него Погибельную Книгу?

Лиза отвернулась и тихо сказала:

– Свен умер неделю назад. Лекарства больше не нужны.

Джек растерялся, ему нужно было что-то сказать… но что? В гетто люди умирали часто, в Отравленных Пустошах это вообще было обычным делом. Джек просто не знал, что полагается говорить для утешения, сам он всегда был одиночкой и ему не приходилось терять близких. Поэтому он не стал ничего говорить, просто прижал девушку к себе чуть сильнее. Она с готовностью склонилась к его плечу. Потом начала шмыгать носом. Джек окончательно растерялся и поспешил продолжить разговор:

– Значит, ты украла книгу, сбежала из замка Рюгера в Макситаун и нашла человека, который готов отвалить приличную сумму за такую диковину?

– Ага, – вздохнула Лиза. – Я заранее сговорилась с Сарториусом.

Она утерла нос грязным кулаком и взглянула на Джека:

– Вообще-то, я собиралась отдать эти деньги тебе.

– Здорово! Ничего не имею против. Так зачем тебе понадобился Ходок?

Лиза помолчала, а потом очень серьезно ответила:

– Чтобы уйти отсюда. Я собиралась нанять Ходока, самого лучшего, и все указывали на тебя. Все, кого я спрашивала. Мне назвали еще несколько имен, но все в один голос твердили, что только тебе можно доверять. Джек Бродяга никого никогда не подвел и всегда держал слово.

И очень серьезно добавила:

– То, что ты сейчас сделал, это очень хорошее подтверждение. Я точно знаю: никто из омег никогда бы на подобное не пошел. Никто не решился бы драться с защитниками из-за меня.

– Ну… – Джек слегка смутился, что с ним случалось нечасто. – Я же из-за Погибельной Книги.

– Ты сам в это не веришь! – твердо возразила Лиза.

– Не верю, – вздохнул Джек. – Только я не понял, куда я должен тебя провести по Отравленным Пустошам?

– Не «по», а «через», – поправила девушка. – Я хотела, чтобы ты провел меня через Пустоши на другую сторону.

– Еще веселее! На какую другую сторону? За Отравленными Пустошами нет ничего, они тянутся… ну, как бы это сказать? В общем, никто и никогда их не пересекал. Это невозможно.

– Как? Как невозможно…

Джек увидел, что она растеряна, и стал пояснять:

– Послушай, я не знаю, откуда ты взяла, что за Отравленными Пустошами есть другая земля. Нет там ничего, никто там не бывал. Отравленные Пустоши, они такие – чем дальше, тем опаснее, и звери всякие начинают попадаться, и болезни, воздух там ядовитый, что ли. Там просто не выжить. Ты только погоди плакать, а? Ведь все не так уж плохо. Деньги у тебя есть, проживешь. Две тысячи золотых, их можно конвертировать в панбаксы, этого надолго хватит. Поучаствуешь в квестах со мной и Сарториусом, у нас намечается нечто крупное. Поднимешь уровень, откроешь умения, а потом я возьму тебя в путешествие. Я давно мечтал куда-то отправиться, но только в Альтере, не в реале. В реале мы все заперты, с одной стороны океан, с другой – Пустоши, нет пути никуда. А Альтера огромна, она безгранична, там красиво, там… э, постой, постой!

Джек только сейчас сообразил, что означает решение Лизы.

– Ты что же, решилась уйти от Нью-Атриума? Но ведь Альтера только здесь, в глубине Пустошей нет коннекта. Как ее бросить? Настоящая жизнь – она ведь только в ней.

Лиза молчала. Плакать она уже раздумала, но сидела неподвижно и разглядывала вогнутую бетонную стенку их убежища.

– Свен говорил… он всегда мне так говорил: мы заработаем денег, чтобы купить припасы и нанять опытного проводника, а потом уйдем. Много лет подряд он мне это обещал. Я ему верила, а он, значит, просто… просто знал, что умрет, и ему не придется исполнять обещание. Он мне врал, чтобы я не теряла надежду. Врал, обещал много лет подряд… Говоришь, Альтера – настоящая жизнь? Для тебя, может быть. А я умирала семнадцать раз. Для меня игра была смертью, а не жизнью.

– Ты сама увидишь, что ошибалась. Вот когда мы отправимся выполнять квесты Темного служения…

– Свен мне врал, а теперь ты?

– Ну, вот что! – Джек выглянул из укрытия.

Катера не слышно, крысы возятся в своем лабиринте внизу, а парочка даже шныряет открыто. Значит, опасности крысы не чуют. Можно выходить, тем более, уже вечереет.

– Пойдем, уже все успокоилось. Так вот, я не собираюсь тебя уговаривать. Просто сейчас мы придем ко мне, я дам тебе консоль, у меня как раз есть запасная. Вместе войдем в игру, прочтем Погибельную Книгу, получим новый квест и выполним его. Ну а там посмотрим, что делать дельше.

Запасная консоль пришлась кстати, проблема возникла в другом – Лизе не во что было переодеться. В любую рубаху Джека можно было упаковать трех девушке лизиной комплекции. Она все-таки выбрала кое-что и, после переодевания представляла собой сплошное нагромождение складок. Они кое-как устроились рядом на койке и одновременно вошли в игру.

Сарториус был на месте. Он сгорал от нетерпения: проект кланового Устава готов! Еще бы, сегодня он не дрался с защитниками и не прятался на свалке, для него весь этот день был сплошным тягостным ожиданием. Магу хотелось скорее перейти к делу, и он всячески демонстрировал нетерпение, пока Джек читал этот длиннющий документ. Когда закончил, Сарториус тут же ревниво спросил:

– Ну что, устраивает? Или есть какие-то недостатки?

– Главный недостаток: слишком длинно, – заявила Элоиза.

Но Джек видел, что альфа поработал на славу, все мелочи учтены, возможные противоречия заранее растолкованы. Длинно – да, действительно. У самого Джека просто не хватило бы терпения столько пунктов и параграфов наворочать. Но, с другой стороны, потом это окупится, если вдруг возникнут непредвиденные обстоятельства.

Когда договор был скреплен всеми участниками, распределили должности. Сарториус, как и было уговорено, стал Мастером, Джек, естественно, Заместителем. Третий ранг в клане назывался Офицер и достался Лизе. Она восприняла высокую честь совершенно равнодушно. В их случае, как заявила девушка, нет разницы между Офицером и Рядовым. Вот если бы были Рядовые, тогда другое дело…

– Будут! – уверенно пообещал Джек, извлекая из инвентаря Слезу. – А теперь займемся делом.

Сарториус протянул ему Погибельную Книгу, и Джек приступил к чтению. Сперва смотреть на страницу сквозь Слезу было непривычно, потом приспособился. И древняя история Альтеры стала разворачиваться перед ним. Только поначалу казалось, что это придумки сценаристов, каких-то людей, которые сочиняли свои байки до Гендемии, а сейчас-то они давным-давно покойники. История захватила, и уже со второй страницы Джек поневоле увлекся, как будто заново открывал свою собственную историю, как будто он и в самом деле был потомком завоевателя, с мечом в руке покорившего Стоглав. После Гендемии реальный мир лишился собственной истории, но выдуманная история Альтеры была даже лучше настоящей.

Вакх рассказывал о том, как война между драконами и демонами шла с переменным успехом. Он походя упоминал географические названия и имена полководцев, а Джеку казалось, будто он когда-то знал все это, что просто подзабыл, а теперь с удовольствием припоминает. Все-таки, Альтера гениальное изобретение.

Он вдыхал и впитывал подробности древней войны, и сражения демонов с драконами начали казаться даже более настоящими, чем его собственные юношеские драки с малолетками из Квинса или Бруклина.

Демоны Азарота привели на войну племена дикарей, своих почитателей. Названия племен были Джеку знакомы по квестам. Согласно игровой легенде, эти дикари, неписи, до сих пор живут на Стоглаве и по-прежнему поклоняются своим божкам, которые на самом деле были демонами, подданными Азарота. Демоны полегли в той давней войне, а неписи по-прежнему поклоняются изображающим их идолам. В Светлограде можно получить квесты, в которых требуется разорить дикарское капище и уничтожить статую демона.

Демонопоклонников, писал Вакх, было так много, что драконы терпели поражение за поражением. Их гнезда разорялись, все больше и больше территорий подчинялись Азароту. Но Бог-Дракон, отец и повелитель драконьего племени, привел на подмогу народ ареутов, морских кочевников.

Ареуты оставили свои суденышки и стали наездниками на драконах. Этот союз усилил и тех, и других, так что теперь войско Бога-Дракона теснило дикарей-демонопоклонников. С этого места Вакх стал писать подробнее, потому что пришло его время сыграть свою роль в истории.

Его величество Азарот, мой могучий повелитель, призвал меня и повелел построить корабль, равного которому еще не видела Альтера.

«Вакх, мой слуга, – сказал Король, – построй мне корабль, который со скоростью ветра унесет меня на Мегалон. Я замыслил дать моему крылатому врагу великую битву, последнюю битву! Подвластные мне войска уже сходятся на равнине, и драконы собирают свои силы».

– Вот оно! – не удержавшись, возбужденно выкрикнул Сарториус. – Этого я ждал много лет. Возможность попасть на Мегалон, к разгадкам Великой Тайны! Корабль, летящий со скоростью ветра, что-то в этом роде я надеялся отыскать! Но читай, читай, Джек! Вот увидите, Вакх построил этот корабль. Нам останется только его найти. Читай! Дальше наверняка будет написано, как найти корабль Вакха.

Джек покачал головой: надо же, как Сарториуса разобрало. И продолжил:

«Я не потерплю поражения, – сказал мне Король. – Если моя армия одолеет Бога-Дракона, я навеки стану повелителем Стоглава, и некому будет поколебать мою власть. Если же армия окажется разбита, я и тогда сумею сделать так, что мой враг не будет владеть континентом. Я устремлюсь через океан на Мегалон, и, когда предстану перед моей светлой половиной, мироздание разрушится».

– Какая еще светлая половина? – спросила Элоиза. – Что за ерунда? Мироздание какое-то… чего это оно будет разрушаться?

Джек тоже не очень понимал, что имеется в виду под «светлой половиной». Он продолжал читать:

«Свет и тьма не могут сойтись, а если соединить их искусственно, Альтера содрогнется и погибнет. Или я стану победителем, или мир исчезнет! Зачем существовать миру, в котором побеждаю не я?»

На секунду прекратив чтение, он глянул на Сарториуса. Тот сидел, напрягшись, в неудобной позе. И весь превратился в слух. Ну, понятно: те самые игры разума, которые, как он рассказывал, были смыслом старой версии Альтеры. Свет и тьма, устои мироздания… действительно, кого в современном мире могут волновать такие мелочи? Сейчас люди – омеги, во всяком случае – озабочены куда более важными проблемами. Например, где достать порцию дури.

Верный слуга моего Короля, я отправился на побережье, в замок Дагон, где приступил к постройке корабля. Дабы враг не помешал моей работе, укрыл я замок Дагон великими и страшными заклинаниями, так что никто не мог вступить в него, и даже обнаружить эту тайную верфь.

Используя великие силы магии, которой обучил меня Король, я выстроил шхуну, способную достичь Мегалона, моей родины, покинутой навсегда ради службы величайшему из величайших. Тысячу пленных ареутов принес я в жертву, исполняя темные и страшные ритуалы. Души людей, отдавших жизни на черном алтаре, напитали шхуну, пронизали ее от киля до верхушки мачты. Руль и паруса шхуны наполнились силой мертвых, теперь мое творение способно было мчаться со скоростью ветра и слушать капитана, как покорный раб.

А тем временем Король Азарот отправил армию против Бога-Дракона и его приспешников. Сам же он остался в своей столице, прекрасной и черной, как ночное небо. Во дворце Короля был устроен страшный Некропортал, способный доставить прямиком в Дагон, где ждала моя шхуна. Оставалось лишь дождаться исхода великой битвы.

Но коварный Бог-Дракон обрушился с неба на столицу моего Короля. Пока шла битва между драконами и демонами, пока тысячи и тысячи бойцов убивали друг друга, напал он на величайшего из повелителей. Бог-Дракон разрушил столицу и снова вознесся в небо, не оставив черном городе ни одного выжившего. И некому было рассказать, как встретились Азарот с Богом-Драконом. Мой великий Король исчез, никто не видел его после того, как Бог-Дракон напал на столицу. Некому было взойти на шхуну, и напрасен оказался мой труд. Мне незачем больше жить, и в этом мире я задержусь не дольше, чем необходимо, чтобы написать сию книгу. Знай же, потомок, о великом подвиге Вакха, верного слуги Короля Демонов Азарота.

Джек отложил Погибельную Книгу, и тут же перед ним, заслоняя обзор, поползли строки информационного сообщения:

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Проникнуть в разрушенную столицу Короля Азарота. Найти страшный Некропортал, соединяющий дворец Азарота с замком Дагон.

Внимание! Вы первый игрок, прочитавший Погибельную Книгу Вакха.

Вы получаете +1 XP.

У вас 42 XP. Для открытия нового умения вам необходимо получить 8 XP.

– Книга закончена. Вы ничего не видите? – на всякий случай уточнил он, обращаясь к Сарториусу и Элоизе.

– У тебя уровень поднялся! – с воодушевлением сообщила девушка.

Джек заметил, как сияют ее глаза, и подумал, что после драки с защитниками все, что он сделает, будет вызывать у Лизы восторг. Вот, например, сейчас – ведь ничего особенного Джек не сотворил, всего-то прочел книгу. С одной стороны, приятно, конечно, если тобой восхищаются. Но теперь придется следить за собой. Не хочется, чтобы Лиза разочаровалась.

Сарториус просто покачал головой. У него не выскочило никаких сообщений.

– Ладно, – кивнул Джек, – тогда слушайте. И прочитал, что высветилось для него. – Где столица демонов, я знаю. Только портал, который туда ведет, я имею в виду обычный игровой портал, принадлежит клану Братство Могильщиков. Они чужих не пускают. И потом у меня с ними что-то вроде войнушки, в которой каждый делает то, что умеет. Я Могильщиков убиваю, а они злятся. И у меня, и у них неплохо получается.

– А что ж делать? – забеспокоился маг. – Я примерно представляю, где расположена столица Азарота. Но не бывал в тех краях. Да еще какие-то Могильщики…

– Отправимся туда без порталов, своим ходом, – прикинул Джек. – По пути наш Мастер должен взять еще два очка экспы, чтобы иметь право на морской корабль. Если не выйдет прокачать тебя по дороге, значит получишь недостающий опыт, выбивая из черного города конкурентов. В общем, готовь боевые заклинания, Сарториус.

Джек постарался говорить уверенно, чтобы пробудить в Мастере энтузиазм, но, похоже, не очень-то преуспел. Сарториус явно побаивался предстоящего боя.

– Где этот город? – спросила Элоиза.

– У южного края Фаширских болот. Слушай, Сарториус, если тебе не нравится идея поднять экспу, убивая Могильщиков, к твоим услугам сами болота. Там всякой нечисти хоть отбавляй. Завалишь десяток чудовищ – и недостающие очки, считай, в кармане. Великие Тайны Альтеры без боя не сдаются, так что хорошей, кровавой, масштабной и веселой драчки нам все равно не избежать.

– Но из-за смерти в игре могут и опыт снять, – заметил альфа.

– Мы будем тебя охранять, – заверила его Элоиза. – А если погибнешь, я тебя подниму. Я же некромант, как-никак. Только у нас другая проблема: ты играешь по вечерам, этого мало. Большой многодневный квест требует постоянного присутствия. Дорога от Макситауна к Фаширским болотам займет много дней.

– Да, это верно, – Сариториус задумчиво потер лоб. – Вот что, я решу свои вопросы в Нью-Атриуме так, чтобы с завтрашнего дня мог находиться в игре хоть целый день. По крайней мере, какое-то время. Да, и мне еще кое-что пришло в голову. Я только что глянул по карте. Добираться можно по реке. Северный рукав великого Чанда течет как раз к Фаширам. Я найму или куплю речное судно, и мы отправимся водным путем. Для плоскодонной речной барки моего уровня уже хватает.

– Если ты надеешься, что недостающие очки опыта тебе дадут за овладение судоходными навыками и на этом все кончится, то зря! – ехидно заметила Элоиза. – В демонский город все равно придется пробиваться с боем.

– Мне нечего бояться боя, если мой ты, мой Офицер, такой великий воитель, – огрызнулся Сарториус. – Я просто хочу научиться управлять кораблем. На реке это, наверное, проще.

Джек приподнял бровь. Лиза так запросто пререкается с альфой… Пусть это всего лишь игра, но кто она, а кто Сарториус? Альфа, человек из Нью-Атриума! С другой стороны, она привыкла иметь дело с Рюгером, а некромант выше положением, чем Сарториус.

– Значит, решено, – поспешил он подвести итог. Еще не хватало, чтобы в клане возникали ссоры. – Завтра отправимся в плавание?

– Не так быстро, – поправил альфа. – Завтра я постараюсь начать заходить в игру надолго. Потом нужно все тщательно обдумать и взвесить. Запасти все необходимое. А уже потом, когда мы будем готовы… Хотя, честно говоря, меня больше интересует корабль, построенный Вакхом. Если бы сразу до него добраться.

– К кораблю можно попасть прямиком из столицы демонов, через этот непонятный Некропортал, упомянутый в Погибельной книге. Кто-то из вас знает, как с ним обращаться?

– Некромантская магия основывается на демонской, то есть происходит из нее, – заметил Саротоиус. – Может, Элоиза знает, что это такое?

– Мне нужно сперва посмотреть, как он выглядит. Вряд ли он отличается от того, что устраивал Рюгер. Разберусь!

– И тебе все равно нужно 50 очков опыта, – Джек посмотрел на альфу, – иначе не сможешь выйти в открытое море. Ну же, Сарториус, гляди веселее! Ты на правильном пути, и цель наконец-то замаячила перед нами.

Когда Джек вышел из Альтеры и стащил вирт-шлем, оказалось, что за время игры они с Лизой успели переместиться на кровати, их тела сплелись, и девушка успела пристроиться так, что ее лохматая макушка торчит у Джека под носом. Лиза подняла голову, и Джек ощутил на губах ее дыхание.

– Ты меня не бросишь? – тихо спросила она. – Пожалуйста, не оставляй меня никогда.

Они, путаясь в руках и ногах друг друга, стянули сенс-перчатки, торопливо отшвырнули перепутанные провода, идущие к консолям, Джек потянул через голову рубашку, услышал, как свалились на пол ботинки Лизы… и в конце концов выяснилось, что его койка слишком узкая для двоих, но это только если лежать рядом. А так, вообще, очень даже можно расположиться, главное, правильно выбрать позу.

Первое, что почувствовал Джек, проснувшись, это чужое дыхание, которое щекотало его ухо. Привычным побуждением было схватить нож, но тут же он опомнился: это же не Отравленные Пустоши. Вероятно, он все-таки вздрогнул, потому что Лиза открыла глаза, села, отвернулась и быстро натянула его рубашку.

Потом неуверенно улыбнулась и сказала:

– Честно говоря, пару раз у меня мелькала мысль, что со мной что-то не так. Потому что Рюгер ни разу не высылал мне «трах-заявку»… но это же потому что он псих, правда? Дело в нем, а не во мне?

– Псих он или нет, но выбрал тебя не случайно, – Джек притянул девушку к себе и пригладил растрепанные волосы на голове. – Ты в самом деле не такая, как другие. Ты слишком хороша для этого мира. Идем в Альтеру?

Лиза окончательно смутилась и спросила, нет ли у него чего-нибудь поесть. Джек, как и полагается бывалому бродяге, держал дома небольшой запасец на всякий случай. С завтраком они покончили быстро и каждый потянулся за консолью.

Сарториуса в башне Звездочета не оказалось, и привратник Мальвий проводил их к выходу. Похоже, он получил новые инструкции, потому что на прощание отвесил церемонный поклон.

Домоправительница снова застыла неподвижным истуканом в прихожей. Сразу видно: Сарториус решил сосредоточиться на предстоящем квесте и выкинул из жизни все лишнее.

В Макситауне был полдень, огромные часы на башне королевского дворца как раз должны были отбить двенадцать раз. Эти часы, украшенные механическими фигурами, были одной из достопримечательностей столицы королевства. В полдень фигуры приходили в движение, и Джек с Элоизой отправились поглядеть, как они будут поворачиваться на постаментах.

На дворцовой площади собралась порядочная толпа. Королевский глашатай зачитывал новый указ его величества с пергамента, украшенного дюжиной разноцветных печатей:

– …Дабы дать отпор злобным некромантам, вторгшимся в пределы нашего королевства, мы отправляем армию на границу! Всем добрым рыцарям и отважным воинам, только готовящимся принять посвящение, надлежит присоединиться к войску. Храбрецам, стяжавшим славу на ратном поле, будут вручены награды!

– Ой, мне пишут в приват, – сказала Лиза. – Это Умник.

– Ты с ним знакома?

– Он меня отправил к Сарториусу. Я обратилась к нему за советом, потому что он продает информацию, и я…

– Да, понял, – перебил ее Джек. – Я тоже нашел Сарториуса с его помощью. Полезный человек, хотя слишком заботится о своей выгоде. Что пишет-то?

– У-у-у… – вместо ответа простонала Лиза. – Я лучше тебе в чате скопирую. Лови.

Слышала новости? Рюгер Эккерхарт во главе большой армии Найтмара вторгся в западные области Макситоры и разоряет все на своем пути. Он объявил, что война прекратится после того, как ему выдадут предательницу по имени Элоиза. Еще обещает награду в тысячу золотых тому, кто приведет эту даму к нему. Ко мне уже обратилось несколько человек, ищут тебя.

– Спроси, чего ему нужно, – Джек подхватил Элоизу под локоть и потянул из толпы, где любой мог прочесть ее имя в статах. – Ответ снова скопируй мне.

Сам-то я тебя, конечно, не выдам некроманту, – писал Умник, – но моя репутация требует, чтобы я знал то, чего никто больше не знает. Например, где найти изменницу Элоизу. Так что молчание обходится мне слишком дорого, я теряю не просто тысячу, обещанную Рюгером, я теряю уважение клиентов, что гораздо дороже. Я же обязан знать, а отвечаю, что не знаю. Короче говоря, мое молчание можно купить. Информация в обмен на информацию. Что ты продала Сарториусу, и для чего это может служить? А я в течение трех суток никому не скажу, что ты прячешься в башне Звездочета.

– Что мне ему ответить? – с тревогой спросила Лиза.

– Правду, конечно. С Умником лучше не ссориться. Никогда не знаешь, когда понадобится купить у него сведения.

– Он подлый, – заявила девушка. – Я к нему обратилась, как к человеку, а он…

Она надвинула поглубже свою крестьянскую шляпу, как будто это могло скрыть имя в статах.

– Он не подлый, а практичный, – поправил Джек. – Подлый просто слил бы тебя за тысячу некроманту. Напиши ему, что продала Погибельную Книгу Вакха, которую нужно добыть в квесте от… кто выдал этот квест Рюгеру? Некта Темная?

– Не знаю. Я же обычно оставалась в замке, пока он играет. Так что не знаю, где он нашел квест.

– Вот и напиши, что не знаешь точно, но книга служит промежуточной целью в узко специальном темном квесте. Ты знаешь, что означает выражение «узко специальный»? Хотя Умник точно должен знать.

– Я не дура, – с вызовом отрезала Элоиза. – Между прочим, когда Рюгер трепался со своими дружками, я почти все понимала!

– Вот и напиши, как я говорю. Если ему этого мало, то может сократить свое молчание с трех суток до двух. Или даже до двадцать четырех часов. Этой форы нам хватит, если прямо сейчас сбежим из Макситауна. Идем! Да, и напиши еще Умнику, что готова заплатить тысячу золотых тому, кто схватит некроманта Рюгера и засадит в королевскую тюрьму. Да-да, привыкай, теперь ты будешь не только добровольной жертвой в чужих представлениях.

– Звучит приятно, но…

– Никаких «но»! Перед нами большая цель, поход на Мегалон. И мы пройдем этот путь, сметая все преграды. Поэтому сейчас, сметая все на своем пути, мы отважно и смело сбежим из Макситауна. И сделаем это очень быстро.

Глава 11. Война некроманта

Улицы, ведущие к городским воротам, были запружены толпой. Кого здесь только не было! И рыцари в полном вооружении, верхом на боевых конях, и Охотники в зеленых куртках, и Разбойники в живописных камзолах… да еще маги всевозможных специализаций. Все, кто мог принять участие в боевых действиях, спешили присоединиться к королевской армии.

Когда король Макситоры отправлял против налетчиков войска, можно было не сомневаться, что победа останется за ним. Поэтому игроки спешили поучаствовать в квесте, получить трофеи и, возможно, очки опыта.

Джек с Элоизой не решились смешаться с толпой. Экзотическая внешность девушки неизменно вызывала интерес, и кто-нибудь мог из любопытства считать ее статы. Сейчас популярность Элоизы была очень опасной.

Поэтому они подолгу ждали в темных подворотнях, пробирались боковыми переулками. Потом пришлось около получаса торчать в закутке, неподалеку от ворот, пока не представился удачный случай. Несколько рыцарей, игроков высокого уровня, устроили спор, кто должен уступить дорогу. Слово за слово – пререкания перешли в нешуточную перепалку, игроки наперебой вызывали друг друга на поединок, каковой мог состояться только за воротами в зоне ПвП, но чтобы туда попасть опять-таки кто-то должен был пропустить соперника вперед. Собралась толпа, зеваки обменивались шутками в адрес чересчур заносчивых рыцарей, некоторые уже заранее делали ставки на будущего победителя. Такие сценки неизменно сопутствовали многолюдным квестам, вроде войны с некромантами, это служило дополнительным развлечением для участников похода.

Пока все глазели на спорщиков, Джек с Элоизой протолкались сквозь толпу и выбрались за ворота. Девушка, оглянувшись, шепнула:

– Смотри, вон тот тип в красном пялится на меня.

Джек глянул украдкой. Да, Элоизу провожает внимательным взглядом игрок в красном жилете, вооруженный парой кинжалов.

Снаружи было посвободнее, зато на дороге негде спрятаться, пришлось забраться в заросли. Пару минут они, укрывшись в кустах, выжидали, пока покажется подозрительный тип с кинжалами. Но тот, выйдя за ворота, ушел по дороге со всей толпой. Правда, Джеку не понравилось, как тот озирается, слишком уж внимательно вглядывается в прохожих. Но вскоре тип свалил, причем сразу взял приличный темп и вскоре пропал из виду.

Джек попытался вызвать в чате Сарториуса, ведь нужно же сообщить ему, что клан Звездочет уже выступил в поход. Как-никак Мастеру полагается о таких вещах знать. Но маг не отвечал, его не было в игре.

– Разумнее было бы свалить вообще за пределы королевства, тогда уйдет опасность, что кто-то захочет заработать на тебе тысячу золотых, – рассудил Джек. – Но тогда у нас не будет возможности связаться в чате с Сарториусом. Чат можно создать, только если собеседник рядом, на расстоянии 10 игровых миль. Да и вообще, как-то нехорошо сбежать, не предупредив его. Нет, от Макситауна нам удаляться не стоит. Во всяком случае, пока не согласуем с нашим Мастером дальнейшие действия. И вот что, нам понадобятся «стиралки».

«Стиралками» назывались заклинания, позволяющие на время скрыть статы игрока. При себе их не было ни у Джека, ни у Элоизы, поскольку стоили они недешево, а обоим до сих пор было незачем прятать имена. Купить свитки можно было в магической лавке, а эти заведения находятся в достаточно крупных поселениях. Джек сверился с картой и повел Элоизу к ближайшему городку.

На дорогу они не выходили, пробирались лесом. По пути Джек объяснил Элоизе свой план: она спрячется где-нибудь в окрестностях или вообще выйдет на время из игры, тем временем он зайдет в город и купит нужные свитки. При этом они останутся достаточно близко от столицы, чтобы связаться в чате с Сарториусом вечером, когда он наконец зайдет в Альтеру.

Ближайший городишко назывался Феанот, и, суда по символам на карте, был достаточно велик, чтобы в нем нашлась лавка, торгующая магическими свитками. Лиза отказалась выходить из игры, и осталась в роще, с опушки которой были видны ворота. Джек отправился в город. Он вышел на дорогу, по которой как раз проходил отряд, спешащий присоединиться к армии. Судя по статам, бойцы одного и того же клана под названием Искатели Славы, около трех десятков игроков. Вместе с ними Джек и вошел в Феанот. Там и без Искателей хватало вояк. Проходя по площади, Джек слышал обрывки разговоров:

– …Очень крупный отряд. Нет, это не простой налет.

– Точно! С чего-то Эккерахарт сегодня разозлился. Да еще с ним несколько других некромантов, пятидесятого уровня или больше.

– Вот и хорошо, значит повеселимся. Королевская армия все равно сильнее, они некромантов побьют, а нам останется только дроп собрать.

Джек подумал, что после сражения с некромантами может разгореться еще одна война – между игроками за трофеи, упавшие с погибших. Тут он заметил лавку оружейника и вспомнил что после схватки в Дарготе до сих пор таскает с собой кучу барахла. Нужно избавиться от лишнего шмота и заодно пополнить кошелек.

Заправлял в лавке живой игрок. Разбитной веселый ахеец, общительный, как и полагается торговцу.

Квин Лион. Ахеец. Опыт: 26. Здоровье: 35

Джек вывалил перед ним на прилавок свои трофеи. Груда получилась порядочная, в реале с таким запасом барахла в рюкзаке Джек бы еле двигался, а игра позволяла разместить все в слотах рюкзака.

Торговец оживился и принялся копаться в предложенных вещах. Для маленького городка это был хороший товар, ведь Могильщики большой и богатый клан, оружие своим бойцам они обеспечивали неплохое.

– Это не с некромантов, случаем? – поинтересовался ахеец.

– Нет, – коротко ответил Джек. Ему хотелось поскорее покончить с делами и вернуться к Элоизе. – Просто накопилось после разных дел.

– А я надеялся на новости с войны.

– Нет, куда мне. Я в больших сражениях не участвую. Это собралось по мелочам в разное время. Надоело таскать с собой, вот и хочу избавиться. Купишь все оптом?

– Оптом… – торговец обуздал свою жадность и состроил скептическую гримасу. Джек видел, что товар ему нравится, да и доспехи на полках в лавке в основном хуже, чем предложенный шмот… но профессиональная жадность требовала, чтобы Квин Лион попытался сбить цену. – Через день или два состоится битва, будет полно товара, цена упадет. Много дать не смогу.

Джек уже собрался махнуть рукой и согласиться на низкую цену, но обратил внимание: торговец упорно избегает смотреть в угол прилавка. Шарит взглядом по всему разложенному перед ним добру, но не в угол. Как будто боится привлечь внимание Джека к чему-то конкретному. А что там у нас? Самый заурядный набор метательных ножей, секира и подкова.

Маунтов Джек не заводил и поэтому мало интересовался всем, что с ними связано. Вот и на эту подкову толком не изучал, а зря. Над ней тускло поблескивал вопросительный знак. Вещь с неопределенными свойствами, вот оно что! Этот предмет может оценить маг или еще можно раскрыть его свойства при помощи «распознавалки» – артефакта, помогающего выяснить магические свойства заколдованной вещи.

– Ну, нет, так нет, – равнодушно заявил он Квину. – Вечно так получается, что хитроумные ахейцы наживаются на нас, простодушных воинах скандах! Вместо того, чтобы разжиться деньжатами, я здесь потрачусь. Мне нужна «распознавалка». У тебя наверняка должны быть, а?

Джек раскрыл меню снаряжения и принялся раскладывать свое добро по слотам.

– Есть книга Заила, – нервно облизнув губы, сказал Квин Лион, – держу на всякий случай. Вещь в наших краях редкая, поэтому что у нас глухая провинция, магические артефакты – редкость. Так что, цена, извини, соответствующая. Как у редкой в наших бедных краях диковины.

– Нет, книга мне не нужна, давай одноразовую. Ну, не жмись, одноразовые «распознавалки» как раз должны быть в провинциальной глухомани, и цена у них, конечно, самая заурядная.

– А если одноразовая не сработает? – сделал последнюю попытку торговец, – Книга Заила гарантирует минимум десяткратное использование.

– Она сработает, – заверил его Джек. – Давай, выкладывай.

– Око Заила, пять золотых. Дешевая, без гарантии, одноразовая «распознавалка», годится для предметов вплоть до легендарного уровня.

Джек рассчитался и разместил око Заила в слоте с подковой. Одноразовая «распознавалка» исчезла в неяркой вспышке, а над подковой проступила надпись:

Подкова На Счастье, уровень редкий.

Увеличивает скорость ездового маунта на 15 %

Увеличивает выносливость ездового маунта на 15 %

Джек снова вытащил подкову и поднял перед собой, так чтобы ахеец мог считать свойства.

– Ну да, да, – буркнул тот, – амулет приличный, слов нет. Да только в наших краях рыцаря нечасто встретишь, кому бы я его сбыл?

– Но сейчас, к счастью, война, – подмигнул Джек, – прибудет королевская армия, а с ней и рыцари на лошадках. Какой удачный случай, а? И такой редкий в вашей-то провинциальной глухомани.

Квин Лион стал торговаться, и Джек бы поспорил с ним, как следует, но волновался, как там Лиза. Нужно скорее вернуться к ней, а ведь еще предстоит зайти в магическую лавку. После небольшой перепалки Джек заключил с ахейцем сделку, которую можно было считать достаточно удачной для обеих сторон.

На ваш счет поступило 227 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 982 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Напоследок Джек узнал, где в Феаноте можно купить магические свитки, и покинул лавку. Ахеец выскочил следом за ним на порог и принялся орать:

– Эй, отважные воины! Заходите, пополните свой арсенал перед боем с некромантами! Богатый выбор, низкие цены! Есть редкий амулет! Невероятная редкость! Героям войны с Найтмаром – специальная скидка!

Несколько игроков в самом деле свернули в лавку, но Джек не стал смотреть, чтобы не расстраиваться, он уже спешил покупать свитки. Маг-продавец оказался НПС-ом, его возможности в торге были ограничены сценарием. Джек купил побольше исцеляющих эликсиров, парочку свитков для перемещения в Макситаун… ведь рано или поздно придется туда возвращаться. Ну и побольше «стиралок» для Элоизы. В общей сложности обошлось в кругленькую сумму. Распихав покупки по свободным слотам, Джек проверил кошелек.

На вашем счету 542 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Да, маловато. Но у Джека 200 панбаксов, которые можно превратить в игровое золото. К тому же теперь за финансовую сторону квеста отвечает Сарториус, а у альфы кошелек должен быть бездонным по меркам омег. Джек еще раз попробовал связаться с магом, но тот по-прежнему был в офф-лайне. Потом он вызвал Лизу в чате и написал, что скоро будет.

Но когда Джек подошел к городским воротам, их запирали. На стене густо теснились стражники в блестящих шлемах, а вперед воротами шумела толпа.

– Некроманты! – расслышал Джек. – Подступают к городу!

– Не беспокойтесь, граждане Маскиторы! – перекрыл общий шум громкий голос капитана городской стражи. – Злобные чернокнижники напали на Феанот, но мы дадим им отпор! На стены, добрые люди, помогите страже отразить нападение. А королевская армия уже в пути к нам.

Делать нечего, Джек вместе с другим игроками занял место на стене и выглянул из-за бруствера. Войско некромантов оказалось очень немногочисленным. Вперед выступали несколько десятков скелетов – арбалетчики в кожаных латах. За спиной каждого висел ростовой щит. Костлявые стрелки, стоя спиной к городу, сноровисто вращали вороты зарядных устройств. Потом, обернувшись, выпускали стрелы, разворачивались и снова заряжали. При этом щит прикрывал арбалетчика от ответной стрельбы.

В нескольких десятках шагов за ними стояли копейшики в ржавых кольчугах, среди них черными пятнами выделялись мантии некромантов. Время от времени маги простирали руки к строю арбалетчиков, тогда с их ладоней срывались облачка зеленой пыли, развертывались в полете и окутывали первую линию. Какое-то защитное заклинание, понял Джек.

У меня задержка, – написал он Лизе. – К городу подступил отряд некромантов. Спрячься и не высовывайся.

– Э, да их совсем мало! – закричал игрок рядом с Джеком. – Мы их сами побьем!

– Да! – подхватил другой. – Побьем сами, и дроп наш!

Несколько десятков человек уже бежали к лестнице, чтобы спуститься к воротам, а голоса нескольких скептиков потонули в радостном крике. Большинство хотело идти в бой. Джек видел, что игрокам вполне по силам побить армию некромантов. Пусть даже здесь собрались игроки невысоких уровней, мало кто разменял четвертый десяток очков опыта. Они же потому и сошлись в город за стены, чтобы дождаться армию. Зато их было очень много.

Но что-то подсказывало Джеку, что дельце с подвохом. Не стал бы такой отряд черных магов вести себя нагло, если бы за ними не было сильной поддержки. Подозрительно, подозрительно… уж очень похоже на засаду. И, главное, некроманты двигались спокойно и методично, подтягивая линию стрелков к городской стене – значит, на что-то рассчитывали. В их действиях угадывался определенный план.

Но эти рассуждения Джека явно разделяло меньшинство игроков, собравшихся за воротами Феанота. Ведь они здесь для того, чтобы бить некромантов из Найтмара! А те сами пожаловали. Что первоначальный план состоял в том, чтобы присоединиться к королевской армии, никто не вспомнил. Игроки потрясали оружием, воинственно кричали и требовали, чтобы капитан городской стражи немедленно отворил ворота. Джек не собирался сражаться, он хотел покинуть город и поскорее найти Лизу. Так что он все-таки присоединился к желающим драться, и даже пару раз выкрикнул какую-то воинственную глупость.

Капитан-непись заявил, что ворота отворят незамедлительно, и что он счастлив видеть столько храбрецов.

– Задайте им жару, воины, – напутствовал он игроков.

В толпе были и одиночки, и несколько небольших кланов – Мастера тут же перекинулись короткими фразами, чтобы уточнить план и действовать сообща.

Как только створки ворот разошлись, игроки пошли из города. Джек оказался рядом с уже знакомыми Искателями Славы. Тем временем линия некро-арбалетчиков отступила, позволяя противнику выстроиться перед воротами. Это усилило подозрения Джека, теперь он только ждал возможности смыться, не привлекая внимание.

Он замедлил шаг, чтобы оказаться в тылу атакующих. А те перестраивались на ходу. Вперед выдвинулись тяжеловооруженные бойцы, не очень чувствительные к стрелам, их прикрывали маги и стрелки. Большая часть атакующих спешила раздаться в стороны, чтобы образовать широкий фронт. Их было раза в два – два с половиной больше, а, чтобы использовать численный перевес, лучше всего было охватить отряд некромантов с флангов.

Все приготовили оружие, Джек тоже вытащил Тень Короля. Шагавший рядом игрок заявил:

– Ого! Интересный меч! Черный!

– Убьешь некроманта, и у тебя такой появится, – подмигнул Джек. – Только, конечно, черные мечи не каждому достаются, редкая вещица.

Намек сработал, боец ускорил шаг – хотел оказаться в первых рядах, когда начнется дележка черных мечей. Джек, наоборот, шагал все медленнее. Некроманты с костлявым воинством отступали, игроки двигались за ними, их отряды на флангах уже выдвинулись вперед, охватывая малочисленного противника, тут Джек заметил подходящий овраг, густо поросший кустами, и нырнул в него. Пробежав между земляными склонами, вскарабкался уже вдалеке от строя атакующих и побежал дальше – к лесу, где ждала Лиза. На ходу вызвал ее в чате и спросил:

Как ты?

Ответа не последовало, хотя иконка свидетельствовала, что Лиза в игре. Джеку не понравилось ее молчание, он побежал быстрее. Когда достиг опушки, за спиной поднялся крик. Джек бросил взгляд через плечо.

Отряд некромантов прекратил отступление и остановился, скелеты-копейщики ускоренным шагом зашагали вперед, чтобы пройти сквозь разреженный строй арбалетчиков и ударить по воинам, вышедшим из Феанота, в лоб, а справа и слева рощи рассеялись, испарились мутной дымкой. Деревья оказались магической иллюзией. На их месте возникли отряды тяжелой кавалерии. Прежде всадников скрывало заклинание, а теперь они неслись во весь опор на слишком выдвинувшиеся фланговые группы светлого воинства, и черные плащи реяли за ними, как знамена.

Над полем боя описывал круги игрок на летающем маунте. Насколько Джек успел заметить, доспехи на летуне были черные, а нес его черный грифон. Наверняка это был Рюгер Эккерхарт. Потом Джек вломился в заросли, и больше уже не мог видеть, как продолжается сражение. А на что там смотреть? И так понятно, за кем будет победа.

Неподалеку от места, где Джек оставил Лизу, он пошел медленнее. Впереди возник звук, как будто ленивый дровосек медленно и неторопливо работает топором: тюк… тюк… тюк… Джек с мечом наготове продрался свозь кусты и остановился на знакомой поляне. Игрок в красном жилете стоял у толстенного дуба и размеренно бился о ствол дерева головой.

– Топором бы получилось лучше, – заявил Джек, подходя поближе.

Он узнал того самого парня, который вроде бы считал статы Элоизы на выходе из Макситауна. Свое нехитрое и крайне глупое дело он исполнял совершенно бесстрастно, с безучастным видом. С каждым ударом из-под лба страдальца вылетали красные брызги. Чуть в стороне Джек заметил на траве несколько разнообразных вещиц – кинжал, перчатки, пару башмаков. Очень похоже на дроп, выпавший из отправленного на респаун игрока.

Когда Джек обогнул дуб, увидел Лизу. Некромантка неторопливо похлопывала по ладони жезлом, украшенным серебряным черепом. С каждым хлопком игрок в красном жилете снова бился головой в дерево.

– Повторяй! – потребовала девушка. – Я никогда не буду нападать на госпожу Элоизу!

– Я никогда не буду нападать на госпожу Элоизу! – послушно произнес зомби, ударяясь головой в дубовый ствол. Бум.

– Я буду бояться госпожу Элоизу!

– Я буду бояться госпожу Элоизу! – Бум.

– Я связался с госпожой Элоизой, потому что я безмозглый болван!

– Я связался с госпожой Элоизой, потому что я безмозглый болван! – Бум.

– Хватит уже, – попросил Джек. – Пусть проваливает.

Лиза издала тяжелый вздох и проделала замысловатый жест черепастым жезлом.

Поднятый ею мертвец тяжело рухнул под дерево и вскоре начал терять объем и краски. Убитый отправлялся на респаун.

– У меня получилось! – похвасталась Элоиза. – И уровень поднялся, смотри! Уже двадцать третий!

– Поздравляю, – кивнул Джек. – Я помню этот жезл. Вижу, ты украла у Рюгера не только книгу.

– Конечно, – Лиза уже успокоилась. – А чего мелочиться, если уж решилась? Извини, я не смогла ответить в чате, хотя видела, что есть сообщение. Была очень занята. Видишь, этот болван выследил нас, да еще приятеля привел. Ну, я им и показала!

– Вижу. Держи «стиралки», собирай дроп и давай валить отсюда. Рюгер совсем рядом, да еще на черном грифоне. Сверху может увидеть нас на дороге, так что идем только лесом.

Потом добавил:

– А ты мстительная, оказывается.

– Меня никто больше не убьет! – торжественно объявила Лиза. – Хватит уже, наумиралась.

Остаток дня они пробирались лесами и пустошами, обходя городки и поселки. Джек держал путь на север – подальше от боевых действий и поближе к великой реке Чанд. Но сперва им пришлось около часа пролежать в кустах у дороги, по которой двигалось войско Макситоры. Джеку нечасто приходилось наблюдать такое зрелище. Впереди ехали рыцари, похожие друг на друга, в сияющих латах. Из любопытства Джек посмотрел статы – 120 единиц здоровья, плюс наверняка бонусы защиты от тяжелых доспехов, плюс часть урона принимает на себя конь. Кони под кавалеристами были мощные, с тяжелыми копытами и длинным расчесанными гривами. Эти бы смяли скелетов за минуту одной атакой. Но что-то подсказывало, что Рюгер не станет вступать в открытый бой с такой армией, он сбежит и снова будет подстерегать отряды игроков. С грифона-то несложно обнаружить армию на марше.

Без прикрытия армии неписей игроки, вроде той толпы, что собралась в Феаноте, не смогут одолеть некроманта. Значит, война затянется на радость азартным любителям схваток.

За кавалерией потянулась тяжелая пехота и стрелки. Эти имели не такой внушительный запас здоровья, в бою их задачей было связать боем противника, чтобы дать кавалеристам возможность изготовиться к атаке.

Джек стал расспрашивать Элоизу, как велики силы Найтмара. Но та мало что могла рассказать. Она впервые попала на войну, до сих пор ей лишь несколько раз доводилось участвовать в рейдах, которые устраивал Рюгер. Но то были мелкие набеги, а сейчас, похоже, ее бывший господин каким-то образом получил квест от самого Деспота. Значит, к нему присоединились и другие предводители некромантов, и отряды Мертвых Воинов из войска Найтмара.

Лиза объяснила, что не все скелеты такие сильные, как те, которых Джек видел в Дарготе. Те были из личной свиты Рюгера. Сила Мертвых Воинов растет пропорционально уровню их владельца, а у Рюгера Эккерхарта, как-никак шестьдесят три очка опыта. Он своих скелетов прокачал.

Но отборные мертвяки Деспота вполне способны оказать сопротивление воинам короля Макситоры. Игра поддерживает баланс сил, чтобы всем было интересно. Если у Рюгера есть квест от самого Деспота, то в его распоряжении очень приличные силы.

– И все из-за меня! – гордо заключила она. – Такая большая война!

Королевское войско миновало кусты, за которыми прятались Джек с Лизой, за ним пестрой толпой шагали игроки. Эти могли и заметить зрителей, поэтому пришлось потихоньку уйти подальше в лес.

У Джека замигала иконка чата. Сарториус появился в игре.

Где ты? Куда пропал? Что-нибудь случилось?

Джеку не понравилось, что маг не спрашивает об Элоизе. Но он решил не прояснять этот момент.

Ты слышал о вторжении некромантов? Нам с Элоизой пришлось сбежать из Маскситауна, потому что на нее объявлена охота. Но в нашем плане ничего не меняется. Ты готов отправиться в город демонов?

Прошла минута, прежде чем Сарториус начал набирать ответ – рядом с иконкой зашевелился крошечный карандашик.

Я готов. С завтрашнего дня буду в Альтере весь день.

Чуть позже пришло еще одно сообщение.

Меня беспокоит Элоиза. С ней могут возникнуть проблемы. Да, я видел, что Рюгер предлагает за нее награду.

Спокойно, – ответил Джек, – она может за себя постоять. Честно говоря, я больше беспокоюсь насчет тебя. Давай продумаем следующий шаг. Когда и где мы встретимся?

– Что случилось? – спросила Лиза. – ты как-то странно хмуришься.

– Переписываюсь с нашим Мастером, – пояснил Джек. – Погоди, я сейчас…

Где вы? Вы вместе? – пришло новое сообщение Сарториуса.

Мы к северо-западу от столицы. Если хочешь знать точное местоположение, то сидим в кустах. Я думаю, нужно выбрать порт на Чанде и встретиться там. Ты бывал в таком городе? Сможешь воспользоваться телепортом?

Нет. Мне нужно два дня, чтобы попасть в… погоди, я смотрю карту. Не хотелось бы терять время.

– У нас небольшая заминка, он не бывал на берегах Чанда, – пояснил Джек спутнице. – А ты?

– Нет, – Лиза помотала головой, – так далеко Рюгер в своих рейдах не заходил. Во всяком случае, когда брал меня в поход.

Джек взглянул на иконку чата, карандашик не двигался. Обстоятельный мужик этот Сарториус, долго изучает карту. Сам-то Джек бывал на великой реке, даже в нескольких портах, из которых клан Звездочет мог бы отправиться в плавание. Но пусть выберет их глава.

Наконец Сарториус принял решение:

Карта перед тобой? Что ты скажешь насчет порта Венсан? Завтра во второй половине дня я смогу туда добраться. Сперва телепортом до Этерии, это у северной границы Макситоры, табунщики лаиты приводят туда лошадей на продажу. Я куплю лошадь и к вечеру буду в Венсане.


Джек сверился с картой. В Венсане он бывал, хотя сейчас совершенно не помнил, что это за городок. Карта показывала, что это порт, и достаточно крупный, чтобы там можно было нанять судно.

Хорошо, – ответил он магу, – в Венсан я могу добраться телепортом, только мне нужно сперва найти портал здесь. Встретимся завтра вечером в Венсане. Буду проверять чат. Когда доберешься туда, напиши. Если я появлюсь там первым, сделаю то же самое.

Джек дождался подтверждения и закрыл окошко чата. Задрал голову и посмотрел в небо. Никаких черных грифонов там не наблюдалось, что, конечно, было добрым знаком. Однако небо уже начало наливаться тяжелой темной синевой, близился вечер.

– Смотри-ка, уже темнеет, – сказал Джек. – День прошел незаметно. У тебя тоже так?

– Темнеет? Даже не заметила, как время пролетело! Что наш Сарториус?

– Встретимся завтра вечером в порту на Чанде. Сарториус туда прискачет верхом, а нам придется пешком шагать. Ну что, выходим из Альтеры?

– Да, наверное, уже пора, – с заметным сожалением кивнула Лиза. – Даже как-то… ну, не хочется. С тобой хорошо играть. Идем искать точку выхода? Тогда нужно снова к дороге свернуть.

И они свернули к дороге. После того, как прошло войско, там было пустынно. Вскоре попалась часовня, где можно было выйти из Альтеры. Когда Джек с Лизой подошли к строению, дверь распахнулась, и навстречу им повалили игроки. В статах всех фигурировало одно и то же название клана: Сумеречные. Похоже, здесь собрались те, кто почему-то предпочитал играть в позднее время, и действовали они дружно, вместе покинули игру, чтобы зайти одновременно в одном и том же месте.

Джек отступил, освобождая дорогу любителям ночи. Наверное, собрались на войну с некромантами, подумал он. Воины, маги, целительницы… Мужчины и женщины выходили из часовни, потягивались, обменивались приветствиями, поправляли снаряжение – то есть перекладывали символы в слотах, что визуально отображалось, как разные предметы, возникающие в руках или на поясе.

Новые и новые Сумеречные текли из часовни – десяток, второй… На дороге стало людно. Джек уже собрался предложить пройти дальше по дороге, пока не покажется новая часовенка. А то пока переждешь всех этих полуночников…

И тут один из только что зашедших в Альтеру заорал:

– Смотрите, это она! Та самая, за которую платят тысячу золотых!

Глава 12. Двойной отсчет

Элоиза не успела сообразить, чем может обернуться ее популярность ночью на пустынной дороге, но Джек не дал ей времени подумать – схватил за руку и потянул в кусты.

– А где стиралки? – прошептал он. – Я ж тебе купил!

– Я их использовала, но старалась экономить, они же дорогие! Как раз сейчас одна закончилась, а другую еще не достала!

Они уже бежали, и следом спешила толпа Сумеречных. Сзади доносились выкрики:

– Сюда, скорее!

– Эй, кто их видит?

– Куда бежать?

Чем Альтера неоспоримо превосходит реал, та это тем, что здесь на бегу не сбивается дыхание и можно говорить.

– Почему мы бежим? – спросила Элоиза.

– Потому что их много! Ты видела, сколько вывалилось из часовни? А сколько еще может явиться? Они же шли и шли!

– Но ведь можно просто вывалиться из Альтеры. Ну, оштрафуют на пятерку, это можно пережить.

– А где мы респнемся? В этой же часовне, снова рядом с Сумеречными? И ситуация не лучше, да еще время потеряем. Лучше просто сбежать.

– А может, сразимся с этими? Я бы им показала.

– Покажешь, – пообещал Джек. – Жадных уродов нужно наказывать.

Благодаря тому, что он рванул сразу, им удалось оторваться от преследователей. Сейчас Сумеречные рыскали по лесу и перекликались в темноте. Ночи в Альтере такие, что и в темноте видно неплохо, но только не в лесу. Убедившись, что погоня отстала, Джек остановился.

– Стой! Укройся за деревом и будь наготове. Сейчас нам понадобится твое некромантское умение.

– Для чего?

– Когда у нас появятся свежие трупы, поднимешь одного. Пусть стоит и показывает всем, кто приблизится, что мы побежали вон туда. Понимаешь?

Неестественно белое лицо Элоизы выделялось в сумерках, поэтому первую часть плана он должен был провернуть самостоятельно. Джек вытащил Тень Короля, присел и выставил оружие перед собой. Мгла, стекающая с клинка, очень даже способствовала маскировке. Поэтому, когда из темноты появились трое Сумеречных, он разделался с ними парой взмахов меча, они и пикнуть не успели.

За этой группой уже ломилась сквозь заросли новая, более многочисленная, и Джек даже засомневался, сработает ли его идея. Но Элоиза справилась отлично – выскочила из-за дерева, кажется, даже раньше, чем убитые преследователи упали на землю. Выбрав одного, она сделала какие-то замысловатые пассы над телом, и этот игрок, вместо того, чтобы растаять в сумерках, как полагается приличному покойнику, медленно, как будто с натугой, встал.

Подоспевшим соклановцам он указал рукой:

– Туда, они побежали туда! А я тут… кинжал обронил! Сейчас вот…

Элоизе, управлявшей мертвецом, даже не пришлось заканчивать фразу. Радостно вопя, Сумеречные бросились в погоню. Джек выскочил из темноты позади них, включил Рывок, догнал и принялся наносить удары в спину. За этим занятием его застала новая группа Сумеречных, спешащая ни крик. Но Элоиза встретила их пучком зеленого пламени.

Посох, который она сперла у Рюгера, оказался мощным оружием. Кроме того, что источаемое им сияние было смертоносным, его действие заставляло умирающих орать от боли. Джеку, орудующему черным мечом, думать было некогда, но все-таки, где-то по краю сознания скользнула мысль, что это такая привилегия того, кто играет за некромантов – их оружие причиняет страдания. Вообще-то Альтера снимала большую часть болезненных ощущений, но не в этом случае. Действительно, некромантами становились только игроки со специфическими наклонностями.

Джек уже потерял счет игрокам, которых свалила Тень Короля и зеленое пламя. Казалось, им не будет конца. Вой умирающих Сумеречных привлекал новые и новые группы преследователей. Поначалу они разбежались по лесу, теперь спешили на звук.

Отбившись в очередной стычке, Джек, торопливо глотая элексиры, отступал. Он пытался прикрыть Элоизу, у которой запас жизни был поменьше, поэтому ему тоже доставалось. Он надеялся, что преследователи разбредутся слишком далеко по лесу, но сейчас-то они уже снова сходились в одну точку.

– Сзади какие-то стены, – сообщила Элоиза, когда удалось покончить с новой волной преследователей. – Отступим туда?

Джек развернулся и побежал. Сзади топали и кричали Сумеречные. Беглецы добежали к стене, свернули, отыскивая вход. Вот и он – портал ворот, лишенный створок. Похоже, какие-то руины.

Они вбежали в окруженное стенами пространство. Точно, руины. Свет Шардиса очерчивал неровные изломанные очертания стен и пустые оконные проемы. Здесь было темно – почти так же темно, как в лесу. И тут у основания стены возникли два огонька. Потом еще одна пара, еще и еще. Существа были небольшого роста, судя по тому, на какой высоте находятся у них глаза. Но их было очень много.

Джек мысленно выругался. Вляпался в какой-то данж… Но поругаться как следует он не успел, потому что подоспели Сумеречные. Подталкивая Элоизу, он попятился, так, чтобы не оказаться спиной ни к воротам, за которыми перекликались преследователи, ни к новой угрозе.

В ворота заглянул игрок, осмотрелся. А существа со светящимися глазами устремились из развалин во двор. Джек занес меч, да так и остался стоять, узнав скрежещущие голоса гоблинов. Толпа мелких тварей пронеслась мимо него.

Внизу поля зрения побежала строка перевода с гоблинского:

«Темный служитель, защитить, защитить, защитить…»

– Элоиза, стой, – вполголоса бросил он девушке, которая норовила высунуться из-за его плеча и воинственно размахивала жезлом.

– Это же гоблины, – прошептала она.

– Они на нашей стороне. Сама увидишь, только не высовывайся.

Гоблины в воротах атаковали Сумеречных, замелькали сполохи магического огня, блестело оружие, кричали игроки. Но из руин спешили новые и новые твари, и Сумеречные попятились.

Внимание! Вы сразили в бою больше десяти противников.

Вы получаете +1 XP.

У вас 43 XP.

Для открытия нового умения вам необходимо получить 7 XP.

Внимание! При выполнении квеста Темное служение вами получено в общей сложности 10 XP.

Вы получаете первое Темное умение: Вожак.

Вы имеете право сформировать отряд из пяти темных юнитов и управлять им. Продолжайте выполнять квест Темное служение, и получать Темные умения за каждые 10 XP. Для открытия нового Темного умения вам необходимо заработать 10 XP.

Мощно! – подумал Джек. То есть теперь за каждые десять очков опыта будет два умения вместо одного? Это сила, ничего не скажешь. Он пересказал информационное сообщение Лизе, и та пришла в восторг. Она радовалась всему, что делал Джек, и от этого на сердце становилось каким-то странным образом теплее. Непривычное ощущение.

Тем временем гоблины, отогнав Сумеречных, вернулись в руины и окружили Джека с Лизой. Куда ни глянь, тускло светятся пары глаз.

Перед Джеком побежала строка перевода:

– Темный служитель, темный служитель, помоги нашим братьям.

– Что у вас стряслось? – спросил он.

– Наши братья, пять наших братьев! Они нашли в подземелье шкатулку. Странная шкатулка, красивая шкатулка! Раньше такой не видели, никогда такой не видели! Стали открывать, что-то щелкнуло, и пять братьев оказались внутри!

– Как это, внутри?

– Внутри шкатулки, странная шкатулка, красивая шкатулка! Не можем открыть! Помоги!

Внимание! Вы получили задание «Открыть шкатулку».

Награда: 5 гоблинов.

Принять/Отклонить

Ага, игра же обещала Джеку отряд из пяти темных юнитов, как награду за набранные в Темном служении очки экспы. Наверняка это оно самое и есть.

– Давайте вашу шкатулку, – Джек протянул руку.

Один из гоблинов приблизился и вложил в ладонь резной ларец. Ни замочной скважины, ни даже щели между крышкой и стенками Джек не мог заметить, сколько ни вертел вещицу перед глазами. Похоже на сплошной кусок резной кости. Джек стал водить пальцем по вырезанным линиям.

Выемки и впадины на этой штуковине складывались в замысловатый узор. В центре крышки была рожица гоблина с высунутым языком, а вокруг нее располагались пазы, по которым скользили крошечные квадратные пластинки, помеченные странными значками. Эти квадратики можно было сдвигать, меняя местами, располагать в разном порядке. Что Джек и сделал. Как только под его пальцами пластинки со значками переместились, игра обрадовала подсказкой:

Сложите слово «Служение» на древнем гоблинском языке

Джек почесал затылок: оказывается, у гоблинов есть письменность. Он погонял пластинки вдоль пазов. Поменял несколько штук местами. Ничего не происходило. Здесь было двенадцать букв, под рожицей четыре свободных ячейки. Похоже, слово из четырех букв, но Джек даже не знал, весь ли гоблинский алфавит представлен в головоломке. Не говоря уже о звучании букв. Задачка…

Ничего не надумав, он вызвал в чате Умника. К счастью, тот был в игре и в пределах досягаемости.

– О, привет, – откликнулся тот. – Давно тебя не было слышно. Сбежали из Макситоры? Ты ведь вместе с Элоизой теперь, которую все ищут?

Джек сразу взял быка за рога:

– Мне нужен совет специалиста. Как на гоблинском языке пишется слово «Служение»?

– А у гоблинов есть язык? И письменность?

– Значит, ты не знаешь ответа.

– Пока что не знаю. Но у меня есть, где посмотреть. Зачем тебе это слово?

Джек коротко описал головоломку и добавил, что получил ее как приз в квесте.

– Никогда не видел таких шкатулок, – Умник явно заинтересовался. – А что в ней?

Это уже было похоже на торговлю. Джек приободрился. Если Умник называет цену, то может предложить товар. То есть ответ на задачу.

– Скажу, как только смогу открыть. Пока что у меня есть только шкатулка и задание сложить слово «Служение».

Прошло минут пять, прежде чем Умник ответил:

– Значит, так. Гоблины служили Азароту, так гласит игровая легенда. На их знаменах было написано слово «Служение», и у меня есть картинка. Первая буква похожа на косой крест, перечеркнутый в центре загогулиной. Да, ты помнишь, что обещал мне рассказать о содержимом шкатулки? И где ты ее нашел?

Джек отыскал значок, подходящий под описание и поставил в первую свободную ячейку. Шкатулка легонько вздрогнула. Ого! Мы на правильном пути. Тогда он вызвал карту Альтеры, определил координаты и выслал их Умнику.

– Нашел вот здесь. Говори, как выглядит следующая буква…

За второй ответ пришлось ответить на вопрос Умника «Как вы туда попали?», за третью букву в подробностях описать внешний вид шкатулки… Когда все четыре ячейки оказались заполнены, под левой рукой Джека, которой он держал резную коробку, вдруг возник округлый выступ. Не на крышке, а на той стороне, которую Джек счел дном. Когда Джек вдавил его, шкатулка в руках дернулась, что-то щелкнуло, мигнул свет, и гоблинов перед Джеком и Лизой стало больше. Естественно, больше ровно на пять рыл.

Вновь прибывшие стали верещать, что бегущая строка перевела для Джека как цветистые благодарности. Пять братьев торжественно объявили, что отныне они – верные слуги Темного служителя, и готовы странствовать вместе с ним в этой тесной неудобной шкатулке.

Вы получаете в свое распоряжение отряд из пяти гоблинов. Уровень и способности питомцев будут расти пропорционально росту вашего опыта. Питомцев необходимо регулярно кормить и выпускать из шкатулки. Свиток с подробной инструкцией находится в слоте вашего снаряжения.

Жизнь несправедлива, подумал Джек. Альфе Сарториусу достается шикарная блондинка домоправительница, а ему гоблины. Еще вчера, до знакомства с Лизой, Джек бы об этом пожалел. А сейчас вот нет, пусть будут гоблины. Они уже не раз его выручали, так что полезно будет иметь пяток при себе.

Осталось только разобраться, как запихнуть пяток гоблинов обратно в их узилище. После нескольких экспериментов это удалось. Но Джек тут же выпустил пятерку на волю, напутствовав пожеланием немного порезвиться перед дорогой.

Потом Джек отправил Умнику сообщение:

В шкатулке было пять гоблинов. Как тебе приз?

Лизу гоблины привели в восторг. Вернее, не сами гоблины, а их преклонение перед Джеком.

– Это все, конечно, замечательно, но как бы нам покинуть игру? – стал вслух размышлять он. – К той часовне уже нельзя возвращаться. А другую искать – это ж нужно вдоль дороги идти, а там когда еще новая попадется?

– Почему нельзя? – удивилась Лиза.

– Наверняка там у Сумеречных точка респа. Представь себе, как они будут рады снова с нами встретиться.

– Да, это верно. Часовня для нас закрыта. Может, плюнуть на все и пожертвовать пятью золотыми, пусть штрафуют?

Гоблины, вся толпа, не уходили и слушали разговор. Они вертели головами по мере того, кто произносил очередную реплику. Потом один выступил вперед и нерешительно вмешался.

Темный служитель, сюда, сюда!

Гоблин пятился, указывал лапкой в темноту и явно приглашал идти за ним. Остальные умильно кивали и скалились. Джек прошел с десяток шагов, свернул за угол и увидел полоску тусклого света, пробивающуюся из приоткрытой двери. Это место, где они приняли последний бой с Сумеречными, было развалинами большого замка или небольшого города. И среди строений там имелась и часовня с округлым куполом. Вполне действующий пункт выхода из Альтеры, судя по тому, что лампада внутри исправно горела. Можно предположить, что для кого-то эти развалины могли оказаться квестовой локацией, ну а Джеку с Лизой сейчас нужна была только точка выхода.

После дня, проведенного в Альтере с ее яркими красками и громкими событиями реал казался тусклым и серым, но Джек с Лизой были вдвоем. И для них действительность была почти такой же насыщенной и красивой, как игра. В чем-то даже лучше.

Разбудил Джека стук в дверь. Он сунул руку под подушку и нащупал рукоять револьвера. Лиза села в кровати и зевнула. Удивительно беспечное существо, подумал Джек. За Лизой охотились защитники, а она совершенно не беспокоится, когда в дверь стучат.

Похоже, ее вера в Джека безгранична – думает, что с ней ничего плохого не случится, пока Джек рядом. Хотя, если бы это были защитники, они бы не стучали, а вынесли дверь. Джек накинул плащ, сунул револьвер в карман и пошел открывать. На пороге топтался Карл.

– Меня Питер прислал, – пояснил здоровяк. – Он передает: не пиши ему в Оболочке о том, что было позавчера. Почтой ничего важного.

– Ясно, – кивнул Джек. – А что, возник какой-то шум?

– Наоборот. Никакого шума, ничего. Тот рейд защитников был неофициальный, приказа им не давали, поэтому никакого шума не будет. То есть ты не расслабляйся, если был один неофициальный рейд, то могут быть и другие.

– И это ясно… Слушай, Карл, а почему Питер прислал именно тебя?

– Потому что я большой и тупой, поэтому не скажу ничего лишнего, – Джек второй раз увидел улыбку на мрачном лице Карла. – Меня бесполезно расспрашивать. В общем, ты все понял, да?

– Все, чего ты не сказал вслух, я очень хорошо понял. Передай Кривому, что я ценю его заботу.

Потом Джек велел Лизе не высовываться и отправился купить чего-нибудь поесть. Денег хватало, и он собирался запастись всем необходимым, чтобы не отвлекаться во время плавания по Чанду.

Когда он вернулся, оказалось, что Лиза умудрилась привести его конуру в порядок, и при этом ничего не испортила. Джек терпеть не мог, когда его барахло оказывалось не там, куда он сам его зашвырнул.

Однако каким-то чудом гостья собрала и разложила шмотки и трофеи из Пустошей так, что это не вызывало раздражения. Некромантская магия, не иначе. И еще он понял, что ей тоже, как и ему, не терпится в игру. Вот и хорошо! А то какие-то глупости говорила – уйти отсюда навсегда, а значит и покинуть Альтеру… Это ж надо было такое придумать. Но пора нырять в вирт. Гоблины заждались.

Первым делом Джек осмотрел при дневном свете свое приобретение. Он выстроил гоблинов в шеренгу и прошелся перед ними, как маршал, устроивший смотр королевской гвардии. Доставшиеся ему зеленые уродцы внешне ничем не отличались от стандартных мобов. Разница была во выплывающем информационном окне.

Гоблин. Темный слуга со свойствами боевого питомца.

Здоровье: 15 Опыт: 1 ХP

У обычных гоблинов там указывалась зона агра, но ручные гоблины Джека будут сражаться по его приказу, а не включаться автоматически на всех подряд. Зато опыта пока что нет, всего единичка. Стандарт для такого моба – десятка, а этих еще предстоит прокачать. Хотя нет! У одного уже два ХР! Изо рта чемпиона свисал крысиный хвост, и гоблин медленно двигал челюстями. При этом, как и собратья, восторженно вглядывался в хозяина.

– Значит, так, вот мой первый приказ! – рявкнул Джек. – Всем на охоту. Поймать и съесть по крысе. Через полчаса мы выступаем в поход, а Темному служению нужны только сытые герои. Вперед!

Когда гоблины разбежались, Лиза заявила, что гоблин, пожирающий крысу, это отвратительно.

– Кто бы говорил об отвратительном, – обернулся к ней Джек. – Жертва зловещих некро-ритуалов! Кстати, а почему ты никак не выделяешься? Я имею в виду, в тебе не признают найтмарского лазутчика? В твоих статах никак не отражается, что ты из некромантов.

– Я вышла из гильдии, когда сбежала. А как бы я иначе могла показаться в Макситауне?

– Это верно. Однако ты пользуешься жезлом. Значит, какие-то некромантские способности удалось сохранить?

– К сожалению, не все, – вздохнула Лиза. – Я прихватила в замке еще несколько занятных артефактиков, только переложить в слот оружия не могу. Что-то действует, а что-то нет. С самого начала я шла по пути развития магических способностей. После десяти очков опыта стала Травницей, второй десяток взяла уже при Рюгере, получила Младшую Ведьму. Это дает набор слабых проклятий, и он действует везде, не только в Найтмаре. Ведьмы и темные маги есть по всему Стоглаву. То есть в Младшей Ведьме нет ничего специфически некромантского. После тридцатки опыта начинается различие. Я доходила до тридцатки! Правда, ненадолго… уровень сняли после огненной казни, тогда опыт сильно урезали. Но я же достигала тридцатки, когда Жезл Отчаяния подчиняется. Вот, наверное, поэтому такая способность у меня осталась. О, смотри, твои ручные чудовища возвращаются. Быстро они справились.

Перед Джеком замелькали извещения:

Внимание! Ваши слуги провели успешную охоту. Они получают 1 XP.

Напоминаем, что только при активном использовании темных слуг их опыт будет расти. Опыт вашего слуги может увеличиваться самостоятельно, но также он растет пропорционально опыту хозяина.

Теперь у каждого зеленого было по 2 XP. Тот, что отличился первым, добавки не получил, хотя исправно слопал вторую крысу. Похоже, это одноразовое поощрение.

– Слушай, я не могу смотреть, как они жрут крыс! – взмолилась Элоиза. – Давай, они будут хотя бы жарить добычу, а? Я их сама научу, это быстро. Вели им поймать еще по крысе, но не съедать.

– Так ты обучена Кулинарии, – заметил Джек, – вот вернемся в реал, будешь готовить обед.

– Кулинария, побочный бонус Травницы и Знахарки, – объяснила Лизы. – Ты же все равно собирался здесь полчаса потерять, вот и используем их с пользой.

И она в самом деле обучила пятерку гоблинов жарить крыс. Опыт слуг вырос до трех, а их благодарность привела Лизу в восторг. Уродцы, пожирая поджаренные крысиные тушки, скакали вокруг наставницы и визжали, всячески демонстрируя высшую степень счастья.

Другие твари, не входящие в пятерку счастливцев, сновали по развалинам, время от времени останавливались и наблюдали, чем заняты их сородичи, но сами не принимали в этом участия.

– Ну, ладно, – решил Джек, осматривая свое зеленокожее войско. – В следующий раз обучим вас шитью, все будете ходить в фартучках с оборками. А сейчас нам пора. Залезайте в ларец.

Гоблины с готовностью выстроились перед хозяином, и Джек нащупал на плоской грани шкатулки нужную точку. Вспышка – и ручные гоблины исчезли.

Джек сверился с картой и отыскал ближайший портал. Очень удачно, что это был не город, а большой поселок, то есть там не было защитных стен и стражников-неписей. Это значит, игроки, спешащие на войну, не станут в таком месте задерживаться. Минусом выбора был тот факт, что Рюгер Эккерхарт может нагрянуть со своей некро-армией. Ведь он не ведет войну по правилам стратегии, а стремится нанести максимальный ущерб. Это такая форма шантажа, чтобы вынудить Макситору вернуть беглую служанку.

Но округа поселка была спокойной, ни светлых сил, ни скелетов не наблюдалось. В небе пару раз мелькали летящие на крылатых маунтах игроки, но ни один не приблизился и не опустился пониже, чтобы опознать в нем некроманта.

Джек с Элоизой вошли в деревню, причем девушка предварительно задействовала «стиралку», теперь ее статы не читались. Действия заклинания должно было хватить на десять минут. Чтобы пересечь деревню, нужно гораздо меньше, ну а в таком небольшом поселении все главные достопримечательности сосредоточены в центре, на площади.

Поведение местных жителей позволяло точно определить, кто из них живой игрок, а кто НПС, даже не читая всплывающие статы. В поведении игроков чувствовалась нервозность – все боялись набега некромантов. Если человек выбрал в Альтере мирную профессию, то это естественная реакция. Разумнее было бы не входить в игру, выждать, пока закончится война. Но для многих обитателей гетто фарм в Альтере – это единственный источник заработка, и они вынуждены рисковать.

Поэтому на пришельцев все оглядывались, а Джека, который выглядел, как воин, пару раз спросили, не знает ли он, как проходит война и где сейчас некроманты.

Вот и площадь в центре поселения. Рынок, храм Кроноса, трактир… Джек вертел головой, выискивая сдвоенные сердца, символ Астры. Тот самый символ, которым помечают порталы и лавки магов-Путейщиков при них. Лиза беспомощно плелась за ним, при ее росте разглядеть что-то на другой стороне площади было невозможно, потому что рынок, занимавший половину свободного пространства, оказался довольно многолюдным.

Ага, вот и знакомый значок над крышей! Джек устремился к лавке Путейщика, он уже видел непись-мага, поджидающего клиентов на пороге своего заведения… и тут перед ним, мешая пройти, выросли два игрока. Джек дернулся в сторону, чтобы обойти, сперва он не понял, что происходит и почему эти двое так себя ведут, но тут же увидел в их статах название клана – Братство Могильщиков. О них-то он совсем забыл!

Убегая от некромантов, Джек оказался неподалеку от Даргота, а методичный и обстоятельный Уивер Ланд, выходит, выставил наблюдателей у порталов по всей округе? Похоже, так. Но что они могут сделать? В поселении зона ПвЕ, здесь Могильщики не нападут… жалко, с этой парой бы Джек разделался. Но нельзя.

– Люди, смотрите! – заорал один из Могильщиков. – Эти двое – шпионы некромантов! Вражеские лазутчики! Не давайте им сбежать! Вызовите стражу!

Толпа неписей тут же появилась вокруг словно ниоткуда. То есть, понятно, откуда – с рынка. На этот случай у них включался некий скрипт, который приказывал блокировать «лазутчиков». Вокруг пришельцев сомкнулось кольцо, никто не нападал, но и уйти не позволят, просто будут стоять на пути. При режиме ПвЕ это непреодолимая преграда.

В случае военного налета сработал бы другой сценарий. Тогда неписи с криками разбежались бы, но «вражеские лазутчики» не могли нападать. И можно не сомневаться, что стража вот-вот объявится. Конечно, серьезных неприятностей в первую минуту не возникнет, стража будет вести себя вежливо… но непреклонно. Начнутся разбирательства, объяснения, потом у Лизы закончатся «стиралки», и вот тогда ситуация станет очень неуютной.

Мало того, среди неписей, окруживших Лизу и Джека, затесалось не меньше десяти живых игроков. Этим уж точно не следует видеть Элоизу, за которую Рюгер Эккерхарт обещал тысячу золотых. Громадные деньги для трудяги фермера.

– Держите лазутчиков! – продолжал орать Могильщик. – Не давайте уйти, а то они наведут на деревню вражеский отряд!

Элоиза растерялась и пыталась убедить окружающих, что никакие они не лазутчики. Неписям, возможно, она бы и смогла что-то доказать, но живые фермеры отлично понимали, что отсутствие статов и экзотическая внешность очень подозрительны.

Джек шагнул в одну сторону, другую – повсюду были крестьяне и мелкие торговцы с рынка, они решительно подступали все ближе, блокируя пути отхода, и вот уже Джек с Лизой стоят посередине толпы на пятачке пять шагов в поперечнике. Что за подлые приемы у Могильщиков! Джек, скрипя зубами от злости, еще раз проверил иконку режима в углу поля зрения – все-таки ПвЕ! Если напасть на неписей, которые изображают мирных жителей, станешь врагом королевства. Нет, этого нельзя делать ни в коем случае! И макситорскими порталами тогда не воспользоваться, и у Сарториуса возникнут проблемы огромного масштаба. Он же Мастер их клана… Секунды утекали, исчерпывался лимит «стиралки», стража могла появиться из портала в любой момент.

Ну что ж, хотите воевать с темными силами, подумал Джек, так давайте воевать!

Глава 13. Великая река

Джек вгляделся в лица жителей деревни. Неписи, в соответствии с заложенной в них манерой поведения, были более или менее спокойны, а игроки-фермеры не скрывали злорадства, хотя эти-то олухи должны были понимать, что настоящим шпионам Рюгера Эккерхарта в их занюханной деревеньке делать нечего. Ну а Могильщики откровенно лыбились, довольные своей выходкой. Сейчас, сейчас… Джек извлек из снаряжения шкатулку и нажатием на дно выпустил гоблинов.

Это, конечно, не вписывалось в типовые сценарии, предусмотренные в Альтере. Гоблины сидят в своих локациях, ждут пришельцев, бросаются на них с мерзкими криками и героически гибнут. Они не приходят в деревни. Но какие-никакие, а это были враждебные крестьянам силы.

Мелким зеленым уродцам было далеко до армии некромантов, однако и их хватило для того, чтобы режим сменился на ПвП. Для деревни включился сценарий «вражеский набег», и неписи, изображающие местных жителей, с криками бросились врассыпную. Карманные гоблины Джека не стали бы нападать без приказа, но увидели, что нехорошие людишки, окружившие их обожаемого господина с явно враждебными намерениями, бегут. Вдохновленные этим фактом твари стали прыгать, визжать, скалить клыки и всячески пытаться изобразить угрозу. Это напугало и живых игроков, но Джека интересовали только Могильщики. Прежде, чем они сообразили, что режим ПвЕ сменился, Тень Короля оказалась в его руке.

Тела Могильщиков не успели растаять, а Джек уже загнал гоблинов обратно в шкатулку. И тут же бросился по опустевшей площади к порталу. Маг, как и полагается при вражеском набеге, спрятался в лавке. А куда он денется? Он же привязан к своей мини-локе. Поэтому и не участвовал в общей ловле шпионов.

Джек влетел в лавку, огляделся и грохнул кулаком по прилавку, так что валяющиеся там в беспорядке свитки должны были подпрыгнуть. Этого, конечно, не произошло, потому что свитки на столе были декоративными – единый блок текстур со столом.

– Два переноса в порт Венсан! – гаркнул Джек. – Да поживее, почтенный, я спешу!

– Прошу прощения, добрый господин путешественник, – отозвался маг из-за приоткрытой двери. Он прятался где-то в глубине своего заведения. – Я не могу…

Перед Джеком что-то мигнуло. Ага, это сменилась иконка режима, игра отменила зону ПвП. Интересно, для Путейщика сценарий поимки лазутчиков включался или нет? Потому что если игра отменяет последний сценарий, то мог автоматически сделаться актуальным предпоследний. Нет, конечно. Маг с достоинством вошел в комнату и занял место за прилавком. Этакий благообразный дедушка с седой бородой до пояса.

– Сию минуту, почтенные путешественники, – объявил он. – Всегда рад помочь тем, кто спешит в дорогу. Ваши свитки переноса в порт Веснсан. Благоволите заплатить сто золотых.

Настроение Джека стало еще хуже, но выбирать не приходилось.

Вы произвели оплату в размере 100 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 442 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Джек схватил свиток и потащил Лизу к порталу, не слушая, как она лепечет, что должна дать ему денег, потому что это из-за нее…

– Ты, что ли, меня с Могильщиками поссорила? – отрезал он. – Не говори ерунды! Стань в круг. Ближе ко мне… еще ближе!

Лиза исполнила приказ с таким старанием, что в порт Венсан они перенеслись, обнявшись.

…Они стояли на вершине холма. И вид открывался такой, что дух захватывало. Город Венсан располагался на двух холмах, между которыми протекала речушка, впадающая в великий Чанд. Обе половинки города, связанные между собой десятью мостами, опоясывали аккуратные белые стены с башенками, улицы карабкались по склонам. Устье речушки превратилось в порт, а по великой реке в обе стороны неторопливо скользили десятки судов. Паруса всех цветов и фасонов надувались свежим ветром, весла галер вспенивали синие волны Чанда. Красота!

– Ух, как красиво, – сказала Элоиза. – Я такого никогда не видела.

Джек вспомнил Венсан, только в прошлый раз он попал сюда не порталом, а на своих двоих, тогда ему незачем было подниматься на холм, на вершине которого находились храмы всех богов Альтеры. Ну и храм Астры, к которому прилагался портал, тоже здесь, на холме. Действительно красиво. Но все-таки не море. Так он и сказал спутнице:

– И все-таки это не море. Вот погоди, мы пройдем квест, сядем на шхуну Вакха, сама увидишь разницу. Но идем! Посмотрим поближе.

Они направились к порту. Улица петляла, извиваясь по склону, городские дома здесь были не такими красивыми и большими, как в городах на юге, Светлограде и Макситоре. Венсан считался вольным городом и управлялся советом граждан, но располагался на землях Гавиана. Отсюда было далеко до Макситоры, в которой шла война. Здесь никто не знает о тысяче золотых, обещанной Рюгером за поимку беглой служанки, да и вообще о некромантах здесь не думают. Все это слишком далеко. Жизнь портовых городов, вроде Венсана, определяется близостью великой реки. Все новости, опасности и доходы приносят волны Чанда, который пересекает едва ли не весь континент.

Здесь довольно близко до границы Джаватти, самого северного из лаитских государств, а если проплыть по Чанду дальше, то попадешь в страну танайцев, загадочных людей, поклоняющихся богу вопросов Безликому. Их край представляет собой множество мелких княжеств, то вступающих в союзы, то воюющих между собой.

Там Чанд разделяется на два рукава, один сворачивает на восток, к океану, другой течет на север, к Фаширским болотам, в края чудовищ и тайн прошлого. Там, где восточное русло Чанда впадает в океан, находится Мал-Заир, тысяча островков с дворцами, храмами, рынками и самыми гнусными воровскими притонами, какие только есть в Альтере. Мал-Заир это логово ахейцев, чей бог – Заратос, повелитель ответов. Ну и конечно в любом достаточно крупном городе есть гетто, в котором ютятся ареуты, потомки исконных жителей Стоглава. Потомки побежденных.

Вот таким образом великая река связывает все народы Альтеры. А некроманты с их Найтмаром, это же где-то далеко, здесь о них едва слышали.

По дороге Джек заметил лавку оружейника и зашел сбыть лут. После боя с Сумеречными скопилось некоторое количество барахла, среди которого попадались и приличные вещицы с бонусами. Ничего особенного, за годы игры Джек подобрал себе гораздо более удачное снаряжение. Элоиза тоже не польстилась на трофеи, хотя Джек предложил ей кое-какие вещицы, которые, по его представлениям, соответствовали ее специализации.

– Нет, – Лиза сморщила нос и помотала головой, – продавай все! Что касается артефактов и шмота для темной магии, в замке Рюгера выбор был получше. Теперь я даже жалею, что пожадничала и прихватила то, что мне не пригодится. Для некоторых вещей нужна более высокая некромантская специализация, у других ограничение по уровню. Но то, что мне подходит, гораздо лучше, чем твой товар. Скоро сам увидишь, я до сих пор просто не надевала, чтобы не смущать народ Макситоры. Так что продавай!

Настроение у Джека было и без того приподнятое, но заход в лавку оружейника его еще больше порадовал.

Приятно, что ни говори, прочесть:

На ваш счет поступило 214 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 656 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

А ведь теперь они воссоединятся с Мастером клана, и все дальнейшие расходы тот возьмет на себя. Джек проверил чат – нет, маг пока еще вне досягаемости, его иконка остается бледной. Значит, еще в дороге. Джек представил себе Сарториуса, как тот пылит верхом по дороге, в синей мантии, расшитой звездами. Забавное, должно быть, зрелище.

На всякий случай набил сообщение магу:

Мы уже в Венсане, ждем тебя.

– Сарториуса здесь нет, – сказал он Лизе, – Спешить некуда. Зайдем в таверну?

Виртуальная еда не насыщает. Конечно, какие-то небольшие временные бафы вроде увеличения силы и выносливости на едока вешаются, но главное, это процесс. В Альтере обитатели Кластеров гетто могут получить представление о том, какова на вид и на вкус настоящая еда, не консервы из гуманитарки и не жареная крысятина. И потом, таверны и корчмы всегда были и будут местом обмена информацией. В них можно пообщаться, узнать новости и найти нужные знакомства, так было и так будет, что в реале, что в вирте. Джек любил иногда попробовать незнакомые блюда, в точности воссозданные по реальным образцам программистами Альтеры. Интересно же, как там оно было, в нормальном мире, до Гендемии.

За соседними столами говорили обо всем, что связано с жизнью на великой реке, и Джек ловил обрывки чужих бесед: о ценах на рыбу, о политических изменениях в стране танайцев, о том, какие княжества сейчас воюют, а какие установили перемирие, о морских пиратах, о квестах, которые можно получить в порту. О вторжении некромантов в Маскитору ни разу не вспомнили, и это было хорошим знаком.

Как выяснилось, Лизу беспокоили те же самые вопросы: можно ли здесь ослабить бдительность, не интересуется ли кто делами Найтмара и, главное, можно ли наконец надеть шмот, украденный в замке Рюгера? В Макситоре ее вещички смотрелись бы слишком вызывающе, но здесь-то можно? Джек отлично видел, что ей хочется… ну и согласился. Ведь это Альтера, здесь должны исполняться желания и воплощаться фантазии! На этом обед был закончен, Лиза тут же потребовала найти место, где можно переодеться.

Часовня для выхода из игры служила игрокам и личным кабинетом, где можно спокойно сменить шмот. Она нашлась на соседней улице, Лиза уединилась там и вскоре появилась совершенно преображенной. Теперь она нарядилась во все черное с серебром, от чего ее фигура казалась еще тоньше. Талию стягивал пояс с серебряными бляхами, оттянутый ножнами большого кинжала, на голове – легкая каска с причудливыми витыми рожками. И наверняка все с бонусами к магическим способностям. Вдобавок ко всему этому – всевозможные браслеты, перстни и массивное ожерелье с черными камнями. Камни эти, согласно игровой легенде, были ничем иным, как окаменевшей кровью демонов и являлись непременным атрибутом черной магии.

Раса ареутов, регистрация в которой была бесплатной, давала минимум возможностей, но волшебная бижутерия, которую использовала Лиза, наверняка должна была компенсировать с лихвой расовые недостатки.

– Теперь я понимаю, почему Рюгер разъярился, – только и смог сказать Джек, оглядывая обновленную Элоизу. – У него в замке хоть что-то осталось из магических амулетов?

– Не беспокойся, такого барахла там столько, что он вообще мог бы и не заметить. Это же не его уровня вещи, из всего этого он только и пользовался, что Жезлом Отчаяния.

Джек бы еще порасспрашивал, но именно сейчас ожила иконка Сарториуса в чате.

Я в Венсане. Направляюсь в порт. Встретимся там.

Джек кивнул Лизе:

– Идем, воссоединимся с нашим Мастером. Он уже в Венсане, зовет встретиться в порту.

Элоиза с тяжелым вздохом накинула черный плащ с капюшоном, совершенно скрывший ее великолепие. После этого они спустились к подножию холма, где кварталы торговцев и ремесленников сменились убогими развалинами. Это было ареутское гетто, и здесь начиналась зона ПвП. Еще один минус для тех, кто отыгрывает потомков побежденных – на них не распространяется правило безопасности, обычное для городов и больших поселений. В Светлограде, например, нападение на гетто было традиционным развлечением. Джек этого не одобрял и сам никогда в набегах не участвовал, но принимал как привычное и естественное свойство игры. Так устроен реальный мир, так почему бы не быть этой дряни в Альтере? Виртуальная реальность не должна быть идеальной.

Порт располагался за городскими стенами, и там гудела многолюдная толпа. Корабли подходили к причалу, разгружали товары, тут же шумел рынок, рыбаки предлагали улов, купцы нахваливали привозной товар… Кое-где неподвижно стояли неписи, вокруг которых собирались кучки игроков – здесь раздавали квесты. Поскольку жизнь Венсана связана с рекой, то и большая часть раздатчиков квестов сосредоточена на берегу. И где-то здесь должен быть Сарториус.

Джек с Элоизой медленно брели сквозь толпу, высматривая своего Мастера. Если бы тот явился верхом, его было бы проще заметить… наконец после двадцати минут блужданий показалась знакомая фигура. Ожидания Джека не оправдались, маг сменил свой расшитый звездами халат на более подходящий для верховой езды костюм. На нем была кольчуга и тяжелый шлем, под которым мягкое лицо Сарториуса смотрелось несколько неуместно. Альфа брел среди торговых рядов и, непрерывно вертел головой, оглядывая встречных.

– Эй, Мастер, мы здесь! – выкрикнула Элоиза, помахав рукой.

– А, наконец-то! – буркнул маг, когда они приблизились. – Идите за мной и не отставайте.

Он двинулся дальше, продолжая свои поиски.

– Я думала, ты нас ищешь, – заявила Лиза.

– Нам нужен корабль, который доставит к Фаширским болотам, а туда не всякий согласится плыть, – не останавливаясь, бросил через плечо Сарториус. – Пока вы развлекались в Макситоре, я изучил гайды по Венсану. Есть подходящий квест, задание плыть к Фаширским болотам, и корабль предлагают, и команду. Бесплатный проезд со всеми удобствами.

– Развлекались? – возмутилась Лиза. – Да мы, можно сказать, пробивались на встречу с тобой сквозь толпы врагов!

– Вот я и говорю. Слухи о ваших подвигах и до меня дошли. Хуже всего, что Могильщики теперь знают о нашем клане.

– И что ж тут такого? – вступил в разговор Джек. Ему тоже не понравился тон альфы.

Конечно, вышло не совсем гладко, Могильщики теперь знают, что он не прячется в подземелье Даргота, последняя встреча с ними на деревенском рынке была совершенно некстати. Но зачем из этого делать проблему?

– А то, – упрямо гнул свое маг, – что мы направляемся в их клановые владения. Ты сам говорил, что они даже портал там заперли. Значит, почему-то дорожат этой локацией. Чем меньше они будут о нас знать, тем лучше. Все, кажется, это он. У этого старика есть квест, связанный с плаванием к Фаширским болотам. Погодите, я сейчас с ним поговорю.

И альфа устремился к НПС-у, неподвижно стоящему посреди рыночной суеты. Это был седой морщинистый старик в добротной, но потертой и сильно поношенной одежде. И около него толчеи желающих не наблюдалось. Похоже, его квест не пользуется здесь популярностью, подумал Джек.

Хиджи, лаит. Опыт: 35. Здоровье: 35

Сарториус остановился перед стариком и снял шлем.

– Славный нынче денек, – завил он.

– Эх, воин, мои славные деньки остались в прошлом, – грустно ответил непись. – С тех пор, как пропал мой корабль, «Серая чайка», со всем грузом, не знаю я больше счастья. Теперь я разорен.

– А как же случилось такое несчастье?

– А вот как. Я отправил «Серую чайку» с верной командой далеко на север по волнам великого Чанда. Мои люди доставили груз в порт Фан-Го, что в земле танайцев. Там закупили лучший танайский шелк и отплыли в Венсан. Да и пропали. Окольными путями дошла до меня весть, что из тюрьмы в Фан-Го сбежали разбойники, отчаянные головорезы. Они захватили «Серую чайку», перебили моих людей и исчезли без следа. Никто больше не видел моего доброго судна на Чанде. Кредиторы забрали все мое имущество, потому что я влез в долги, чтобы купить товар для этого плавания.

– Печальная история, – Сарториус выдал свою реплику, как только старик умолк. Видно, что в самом деле знаком с гайдом.

– Эх, если бы нашлись храбрецы, которые найдут мой корабль и вернут товар, – вздохнул Хиджи. – Уж я бы поделился выручкой, уж я бы отблагодарил. Десятую часть того, что стоит груз, отдал бы такому герою.

– А если найдутся такие храбрецы, как же им искать твою «Серую чайку», – равнодушным тоном поинтересовался Сарториус.

После чтения гайда он знает наизусть и свои вопросы, и ответы непися, понял Джек. Вон какой у него вид нетерпеливый, маг хочет только одного: поскорее покончить с получением квеста.

– А я найду подходящий корабль, – Хиджи, в отличие от игрока, говорил эмоционально, жестикулировал и заискивающе улыбался.

Элоиза подошла поближе, ей стало интересно.

– Вот мы, трое путеше6ственников, и направляемся как раз на север, – вкинул свою реплику Сарториус.

– А что это за… – начала Элоиза.

Но Сарториус оборвал ее, не дал закончить фразу:

– Я потом все объясню, у нас будет время в плавании по Чанду.

Хиджи общался только с альфой, то есть с тем, кто выступал получателем квеста. На девушку, он даже не глянул. Не обращая внимания на их разговор, он гнул свое:

– Есть у меня верные друзья. Хотя я и разорен, но потерял все, кроме дружбы. Мой друг, шкипер, возьмет вас на борт и доставит в Фан-Го. Я дам тебе письмо, добрый человек. Письмо для тамошнего начальника стражи. Он расскажет, как быть дальше, а если будете с ним обходительны, то и сам отправится с вами. Он очень хочет вернуть сбежавших из тюрьмы злодеев. Ну что, поможете старому человеку? Восстановите справедливость?

Перед Джеком возникло информационное окно:

Ваш клан получил задание «Вернуть „Серую Чайку“».

Награда: десятая часть стоимости груза.

Принять/Отклонить

Сперва Джек не въехал, что происходит, но тут же сообразил: ведь он Заместитель Мастера, и должен быть в курсе всех дел, которыми занимается клан.

Надпись мигнула, на секунду вспыхнуло слово «Принять» – это Сарториус взял задание. Лаит Хиджи полез за пазуху своего потертого халата и вытащил свиток, запечатанный коричневым сургучом.

– Это для капитана Као Ная, начальника стражи в Фан-Го. Ступайте на причал, храбрые путешественники, там найдете корабль купца Замбала, он называется «Скороход». Скажите, что исполняете просьбу старого Хиджи, он возьмет вас на борт и доставит в Фан-Го. Да благословит вас Астра, покровительствующая всем, кто в пути! Да поможет вам храбрый Гед!

Пока шагали к причалу, Сарториус объяснил, что, выполняя этот квест, они получают бесплатный проезд до самых Фаширских болот. Капитан стражи знает, где искать преступников, он присоединится к их экспедиции с несколькими солдатами, так что и с разбойниками, которые сбежали из тюрьмы, проблем не будет. А может, удастся и очко опыта получить.

Путешественники нашли среди судов, теснящихся в порту, «Скороход» и поднялись по сходням. Купец Замбал, мрачный чернобородый ахеец, встретил их не очень приветливо. Придирчиво осмотрел каждого с головы до ног и изрек:

– Значит, старый прохвост Хиджи все-таки нашел тех, кто вернет его корыто. Ну что ж, я обещал ему, значит, поплыву искать «Серую чайку». Идемте, покажу вашу каюту.

– Вообще-то среди нас дама, – встряла Элоиза, – и ей полагается отдельная каюта.

Замбал ее реплику хладнокровно пропустил мимо ушей. Видимо, его сценарий не предусматривал таких проблем. Каюта, куда он привел пассажиров, оказалась очень скромным помещением – три узких койки, и ничего больше. Правда, от нее другого и не требовалось. Во время плавания игрок мог покинуть вирт прямо в этой каюте, она служила точкой выхода. В этом, собственно, и состояло ее предназначение.

В путешествии могли случиться всякие приключения, вроде нападения речных пиратов или появления какого-нибудь водяного чудовища. Если игрок хотел получить все положенные приключения, то должен был находиться на палубе, чтобы не пропустить побочный квест. Если же просто хотел попасть из одного порта в другой, мог покинуть игру на время плавания.

Но клану Звездочет было, о чем поговорить, поэтому путешественники вышли на палубу. Похоже, «Скороход» ждал только их, потому что Замбал уже распоряжался на палубе, а его матросы, четверо молчаливых НПС-ов, готовились отчаливать.

Пассажиры встали у борта, чтобы не мешать, и наблюдали за работой экипажа.

– Похоже, наш квест не пользуется популярностью, – заметил Джек, – к Хиджи никто, кроме тебя, не обращался.

– Да его все знают, его квест – обманка, – пояснил Сарториус. – Груз «Серой Чайки» вовсе не шелк, а дешевая дерюга. Ты же слышал, что наш капитан назвал старика прощелыгой? Десятая часть стоимости, это сущая мелочь. Зато мы получили бесплатный проезд к Фаширским болотам. Кто бы еще отправился в такое гиблое место без приличной оплаты? К тому же схватка с беглыми преступниками тоже не самое простое задание. Их уровень зависит от уровня игрока, который выполняет квест. Поскольку у меня сорок восьмой уровень, то и они окажутся довольно сильными. Атаман будет иметь за пятьдесят очков опыта, а его подручные от сорока и выше. Танайцы, которые отправятся с нами, скорее всего, погибнут в бою. В общем, хорошего мало. У Хиджи никто задание не берет, все знают, что дело не прибыльное.

– А мы, значит, дурни, – подытожила Элоиза. – То есть так на нас будут смотреть. И где же ты такой квест откопал, Мастер?

– На форуме Могильщиков, где же еще, – пожал плечами Сарториус. – Ведь они же должны были как-то попасть в город демонов, верно? Вот я и посмотрел старые ветки их форума, нашел путь, почитал о выполненных квестах.

– Значит, они тоже дурни, если взялись помогать Хиджи, – улыбнулась Элоиза, – это немного утешает.

– Не вижу ничего смешного, – сухо отрезал альфа, – я тщательно подготовился к путешествию, пока вы бегали по всей Макситоре и рубились с охотниками за головами, которых влекла тысяча золотых, обещанных Рюгером. Кстати, о Могильщиках! Джек, они знают, что ты в моем клане. Уже связывались со мной, требовали непонятно чего, какие-то артефакты.

Джек задумался: откуда они узнали? А, конечно, эти двое, которых он уделал на деревенском рынке – они вычитали в его статах название клана. Остальное было вычислить несложно, кланы и имена Мастеров – это открытая информация, найти легко.

– Так вот, – назойливо бубнил тем временем Сарториус. – Я изучил старые ветки их форума, отыскал время, когда они нашли город демонов, почитал, какие есть квесты по дороге. Мне же нужно еще два очка XP, и я просчитал наш маршрут, все распланировал. Мы пройдем от берега Чанда до черного города тем же самым путем, и я попутно могу исполнить несколько мелких квестов, о которых писали Могильщики. Возможно, по ходу дела удастся взять очко опыта.

– При твоем уровне мелкие задания не очень-то экспу поднимают, – заметил Джек.

– Это верно, но попробовать стоит. Тем более, их несколько. Может, в итоге и получится очко опыта. Нужно сражаться с дикарями, демонопоклонниками, в общем, как обычно в диких землях у Фаширских болот. Заранее предупреждаю: последний этап каждого квеста должен выполнить я, это же будет мое задание. Вы только поможете справиться с дикарями.

– Мы будем с дикарями биться, а ты потом на все готовое, – саркастически заявила Элоиза.

– Это правильный подход, – возразил Джек. – Наш Мастер должен добраться до пятидесяти очков опыта. Конечно, Сарториус, мы поможем, само собой.

– Говорю же, это будут личные задания, не клановые. Завершать их должен я. Думайте лучше о Могильщиках, теперь это наш общий враг.

Пока они обсуждали предстоящий поход, «Скороход» отчалил. Матросы поставили парус, и судно заскользило по ярко-синей воде вдоль пристаней. Замбал переложил руль, и «Скороход» взял курс на середину Чанда. Когда берег остался позади, налетел свежий ветер, растрепал черную бороду шкипера, наполнил парус, и судно пошло быстрее. Двойной холм с портом Венсан медленно уменьшался за кормой, а вдоль бортов скользили берега. Зеленые пастбища, пригорки, увенчанные замками, деревни, над которыми медленно поднимаются струйки дыма.

А еще множество судов, больших и маленьких, проплывающих по волнам великой реки. Надутые паруса, синие, зеленые, белые, полосатые… Красота! Элоиза завороженно пожирала взглядом эту картину. Еще бы, она впервые плыла по Чанду. Да и Джек почувствовал красоту этого зрелища. Да, есть еще один вопрос, который он собирался задать альфе.

– Сарториус, а ты не слышал, зачем катер технической поддержки Альтеры летал в Пустоши несколько дней назад?

– Что, катер? – рассеянно спросил маг. Похоже, и его увлекла картина, открывающаяся с борта. – Да, что-то такое я слышал. Прошел слух, что в Альтере вдруг сама собой сменилась часть глобального сценария, и админы предположили, что кто-то подключил старую версию Альтеры. Ну, ту, первоначальную, которая хранится на серверах «Alterra Conqueror». Вроде бы, серверная станция уцелела во время катаклизма, только она давно в офф-лайне. Неизвестно, исправна ли она вообще. Ну и собирались проверить, что происходит в старых корпусах «Alterra Conqueror». Значит, катер все-таки вылетал… я думал, что об этом поговорили и забыли, потому что сценарии оказались в норме. А почему ты спрашиваешь?

– Я видел катер. Да ну его, забудь, – поспешил Джек увести мысли Сарториуса от этой скользкой темы. – Скажи лучше, сколько нам еще плыть?

Что же получается? Он был прав, тот появление того катера как-то связано с Темным служением, с действиями Джека? И последовавшие события заинтересовали альф. Да не каких-нибудь, а очень важных. Простой альфа вроде Сарториуса не мог бы послать катер с техниками, а после еще другой, чтобы замести следы. То есть в деле замешаны правители Нью-Атриума? Но зачем было уничтожать все улики, расстреливая упавший катер… Может у них там какие-то внутренние разборки, и Джек ввязался во что-то очень серьезное? Слишком серьезное для простого омеги-гражданина.

Нет, Сарториус в этом не замешан, поэтому ничего не знает. От таких, как он, наверное, тоже скрывают. Конфликт происходит на очень высоком уровне. И Джеку нужно быть осторожным, не только в игре, но и в реале.

– Два дня до Фан-Го, то есть послезавтра вечером я надеюсь вручить письмо Хиджи капитану стражи, – монотонно бубнил тем временем альфа. – Ну и там уже зависит от Као Ная. Этот НПС – довольно заметная личность в Фан-Го, он может быть задействован еще в каких-то квестах, тогда придется ждать или искать другой способ плыть дальше на север.

– Долго, – заметила Элоиза. – Хотя я не против. Очень красиво!

– Долго, – согласился альфа. – И я не собираюсь любоваться красотами. У меня еще много дел: нужно перечитать гайды по дикарским племенам, посмотреть, что есть в Оболочке по судовождению, заглянуть на форум Могильщиков и рассортировать мои магические свитки. Двух дней едва хватит.

Стало темнеть, на кораблях, плывущих по Чанду, зажглись фонарики. Зрелище было совершенно волшебное. Однако Сарториуса красота Альтеры совсем не трогала. Он сказал, что займется делами, и они снова встретятся утром. С тем и ушел в каюту, чтобы покинуть вирт. У Джека с Лизой тоже были дела в реале, но они задержались до темноты, чтобы полюбоваться ночной картиной реки, по которой проплывают освещенные фонариками суда, а на берегах то тут, то там светятся окна.

Альтера жила своей жизнью. Иногда с берега доносилась музыка, однажды встретился корабль, на котором несколько человек громко распевали хриплыми голосами похабную песню. Время от времени мотив прерывал женский визг и взрывы хохота. Однажды они проплыли мимо горящего поселка. В столбах дыма и взлетающих снопах искр проносились всадники, от них в темноту разбегались крошечные фигурки. Замбал переложил руль, и «Скороход» отвернул к другому берегу, чтобы не оказаться поблизости от чужой войны.

– Эй, капитан, что там происходит? – окликнула его Лиза.

– Лаиты-кочевники, – пробормотал он, – опять пошли в набег, проклятые ублюдки. Кто-то из степных ханов решил поживиться на берегах Чанда. Как будто так можно заработать! Лучше бы вложил деньги в морские перевозки, как поступают настоящие мужчины.

Он был ахейцем, а это торговый народ. Поэтому Замбалу были прописаны именно такие реплики. Джек принял это замечание, как должное, а Лизу оно привело в восторг. Для нее в Альтере было еще очень много нового – даже в таких обычных вещах. В конце концов они все же решили выйти в реал, где даже на узкой койке в убогом трейлере иногда случаются приключения.

Проснулся Джек на рассвете. Он сам не мог понять, что его разбудило в такую рань. Лиза тихо сопела, уткнувшись носом в его плечо. Джек осторожно выполз из-под ее руки и поглядел на девушку. Удивительное существо. В игре она кажется совсем мелкой, но в реале умудряется занять всю койку, которой, как Джек привык считать, вполне хватает такому далеко не крошечному типу, как он. Присев на стул, он натянул вирт-шлем и включил консоль.

В Альтере он, конечно, был одет и вооружен, поэтому сразу шагнул из каюты на палубу. Альтера встретила криками и руганью.

«Скороход» скользил по водной глади, а с берега, где на обрывистом берегу высился небольшой замок, орал хриплый бас:

– А ну, сворачивай к причалу! Таможенный досмотр! – Это владения господина Фанагора, и все проплывающие обязаны платить пошлину! Эй, на корабле! Оглохли, что ли! У нас есть баллиста!

– А я капитан Замбал! – ревел в ответ чернобородый ахеец, наваливаясь на руль, чтобы увести судно подальше от берега. – И не плачу пошлин никому! Ни тебе, ни твоему господину, ни его баллисте! Пусть застрелится из нее насквозь!

«Скороход» развернулся, над головой захлопал парус, наполняясь ветром при новом галсе. Джек прикинул расстояние до замка – стрелой из баллисты все еще могут угостить, но уже через полминуты судно выйдет из зоны обстрела. Его взгляд скользнул дальше, по реке, по дальнему берегу, низкому и равнинному, укрытому зарослями осоки… Раздвинув густую зеленую поросль, там показался нос лодки, рядом с ним другой… Два суденышка, поспешно поднимая паруса, устремились наперерез «Скороходу».

Глава 14. Погоня, абордаж и другая романтика

– Замбал, осторожно! Засада! – заорал Джек, бросаясь к каюте. Он задержался на пороге, чтобы убедиться: капитан видит новую опасность. Потом ворвался в каюту и вывалился в реал.

А там было тихо. Совсем ничего не изменилось, Лиза все так же спала, и утро в гетто только-только начиналось. Омеги, как правило, встают поздно. Чем позже начнется очередной трудный день, тем он окажется короче и принесет меньше неприятностей.

Джек осторожно потряс Лизу за плечо:

– Эй, проснись!

А когда она открыла глаза, бросил на постель рядом с ней консоль и шлем:

– Нас атакуют, идем! Я тебе обещал веселую жизнь в Альтере, так вот, она продолжается.

Голая и в вирт-шлеме девушка выглядела так, гм… привлекательно, что он испугался: еще мгновение и не сможет уйти в Альтеру. Поэтому поспешил с погружением. Лиза шагнула из ниоткуда в каюту вслед за ним.

– На нас напали, ты готова сражаться?

– Рядом с тобой – всегда, – улыбнулась Лиза.

Они вышли на палубу, и крик обрушился на них после тишины реала. Засада сработала – «Скороход», отворачивая от замка, потерял скорость, и на лодках успели поставить паруса. Теперь легкие баркасы догоняли тяжело груженое грузовое судно. Джек видел, что на каждом баркасе по пять-шесть человек. Статы с такого расстояния он прочесть не мог, но по цвету букв видел, что это игроки, а не неписи. Преследователи размахивали оружием, и красные отблески встающего солнца играли на остриях. Один из баркасов оказался более ходким, и там уже готовили абордажные крючья, а на том, что немного отстал, Джек разглядел стрелка со странным непривычно массивным арбалетом. Значит, арбалетчик будет прикрывать, а те, что на переднем суденышке попытаются высадиться на борт «Скорохода».

Расстояние между грузовым судном и погоней быстро сокращалось. Позвать гоблинов на подмогу? Да нет, они мелкие и слабые. Всего лишь пять зеленых не смогут толком помочь.

Игрок на переднем баркасе поставил ногу на низкий борт и начал раскручивать над головой трос с крюком. Приготовился… метнул. Трос с шорохом развернул петли в полете, и крюк впился в планшир. Джек ударил – заколдованный меч перерубил стальной крюк. Вот этого пираты не ждали. Мгновенно ослабший трос, плеснув и взметнув брызги, ушел в волны, а державший его игрок завалился на товарищей, которые теснились у него за спиной.

«Скороход» выиграл несколько минут, но это не могло спасти от схватки – скорость-то у преследователей была выше. На отстающем баркасе стрелок поднял арбалет. Джек заставил Элоизу пригнуться и сам нырнул под прикрытие борта. Стрела с хрустом вошла в стенку ютовой надстройки. За ней – другая, третья… четвертая ударила в борт.

Что за скорострельность такая? Там же был только один арбалет, а? Джек осторожно приподнял голову и тут же снова спрятался – еще две стрелы угодили в их судно. Он только и успел разглядеть, что арбалет выглядит необычно, как будто на ложе сверху пристроена плоская коробка.

– Эй, Замбал, – рявкнул Джек. – Из чего он в нас садит?

– Чо-ко-ну, так эта танайская погань называется, – откликнулся шкипер. Он тоже скорчился у руля, опасаясь приподняться над бортом. – Проклял бы Гед этих поганцев, которые сражаются таким бесчестным оружием!

Многозарядный арбалет? Джек не слышал о таких. У него стала зарождаться идея… но момент был неподходящий, чтобы как следует повертеть в голове свежую мысль. Ясно, что мысль стоящая, а остальное – потом.

В воздухе просвистел трос, и новый крюк вонзился в планшир – на этот раз в стороне от того места, где присели Джек и Лиза. Пришлось перемещаться туда на четвереньках.

– Они обходят с другого борта! – крикнул матрос. – Смотрите, второй баркас уже справа!

Естественно, пираты хотят использовать численное преимущество. Но это означает, что арбалет теперь справа. Джек кивнул Лизе:

– Постарайся задержать тех, кто на второй скорлупке, а я займусь этими.

– Не беспокойся, – она сбросила плащ, явив миру свои великолепные некромантские доспехи.

В правой руке Элоизы начал набухать маслянисто светящийся шар зеленого пламени. Больше Джек на второй баркас не отвлекался и приготовился к бою. Через борт, там, где вонзился крюк, перемахнули двое бойцов, и он встретил пиратов широким взмахом Тени Азарота. Клинок эпического уровня, как всегда, без натуги рассек противников вместе с оружием и доспехами. Оба свалились, заливая палубу жидкими красными текстурами. Следом за ними сунулись еще двое, этих Джек срезал в полете, и снова управился одним ударом. Тот, что прыгал первым, так и не смог перескочить планшир и, подняв фонтан брызг, отлетел за борт. А тот, что слева, вместе с обломками перерубленного пополам кривого меча упал на палубу.

Джек шагнул к борту и ощутил болезненный толчок сзади в плечо.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

И тут же позади зашипело магическое пламя, и обожженный пират взвыл, это Элоиза швырнула комок зеленого огня в арбалетчика. Джек перерубил абордажный трос, выдернул стрелку из чо-ко-ну, угодившую в плечо, и огляделся. Оба баркаса отставали, оставшиеся на них бойцы суетились, лавировали и пытались отвернуть в сторону, одновременно убирая паруса. Замок их господина остался далеко позади, а добыча оказалась слишком трудной.

Джек побежал на ют к Замбалу и ухватился за рулевое весло. Навалился, отпихивая удивленного шкипера и заставил «Скорохода» начать поворот. Заскрипели снасти, хлопнул теряющий ветер парус… и тяжелое судно стало медленно ложиться в разворот.

– Что ты творишь? – завопил шкипер, безуспешно пытаясь вырвать руль из рук Джека.

– Мне нужен этот арбалет!

Джек толкнул сильнее, и бородатый ахеец отшатнулся.

– Я куплю тебе проклятый арбалет! Когда придем в Фан-Го! Сам побегу в лавку! Только руль отдай! Куплю! Потом!

– Купишь, раз пообещал! Но мне и этот нужен!

Джек повел «Скорохода» наперерез тому баркасу, по борту которого гуляли веселые язычки зеленого огня. Остатки команды бестолково суетились, не зная, что делать с этой напастью. Все правильно, им никогда не приходилось сталкиваться с некромантской магией, они играют слишком далеко от Найтмара. Слава парням из «Alterra Conqueror», которые сделали Стоглав таким огромным, что в одном краю не знают, какая магия применяется в другом.

Суда столкнулись с оглушительным грохотом, более тяжелый «Скороход» остался на прежнем курсе, а баркас развернула инерция, волна бросила его под самый борт судна Замбала. Да еще и рея пиратского баркаса сорвалась с мачты и едва не пришпилила капитана к палубе, Джек едва успел оттолкнуть его.

Баркас поволокло вдоль нависающего «Скорохода», и Джек, оставив руль, побежал воль борта. Когда баркас оказался под ним, прыгнул через планшир и бросился на пиратов, занося Тень Короля. Однако те сдрейфили и с криками скакнули за борт. Джек огляделся. Борт баркаса был проломлен столкновением, суденышко уже заваливалось набок и кончик его мачты описывал торжественно-плавную дугу в ярко-синем утреннем небе. Может, поэтому и сбежали враги. Хотя Джеку приятнее было думать, что это он внушает такой страх.

Он подхватил арбалет из воды, собирающейся на дне баркаса, развернулся – «Скороход» уже почти прошел мимо тонущего судна, сейчас перед Джеком была корма. Он оттолкнулся изо всех сил и прыгнул. Вцепился в планшир, повис… два матроса подскочили к борту и помогли подтянуться и перевалиться на палубу. Лиза тут же оказалась рядом, присела и протянула бутылочку с целительным эликсиром.

– Никогда не прикасайся к моему рулю! – проревел Замбал, к которому уже возвратилась былая самонадеянность. – Чо-ко-ну я тебе куплю, как обещал. Только не прикасайся к рулю, во имя всех богов, какие только покровительствуют сумасшедшим вроде тебя!

– Пять, – прохрипел Джек. – Мне нужно пять таких штуковин. Наверное, нужно.

Распахнулась дверь каюты и на палубу вышел Сарториус. С минуту он озирался, задерживая взгляд на изменениях, произошедших с палубой: бледнеющие и тающие тела пиратов, красные лужи и стрелы, засевшие в стенке каюты.

– Опять развлекаетесь, – пробормотал он.

– И опять без тебя, – ехидно улыбнулась Элоиза. – Ты снова пропустил все интересное,

– Пираты атаковали моего «Скорохода», – проревел с кормы Замбал, – но, хвала премудрому Заратосу, мы отбились! Ты взял с собой храбрых попутчиков, почтенный.

Сарториус пожал плечами. Элоиза собиралась снова выдать какую-то колкость, но Джек взял ее под руку и решительно увлек к каюте. Там он присел и принялся разбираться с устройством трофейного арбалета. Ничего сложного – в ложе устанавливалась кассета с десятью стрелами, тетива взводилась рычагом.

Идея Джека начала оформляться. Он отложил оружие и вытащил шкатулку с гоблинами. Стоило нажать на дно, как тесная каюта наполнилась суетой и визгом. Гоблины радовались возможности поскакать и размяться после сидения в тесноте.

– А ну, тихо! – прикрикнул на них Джек. – Всем слушать меня. Вот эта вещь называется чо-ко-ну. Ясно? Это смертоносное оружие, и я хочу вас научить им пользоваться. Глядите…

Гоблины с похвальной сосредоточенностью следили за руками господина, пока он вставлял кассету в ложе арбалета, взводил тетиву и целился в дальнюю стенку. Потом Джек заставил их повторить все действия. Урок они освоили. В чем преимущество неписей – они не забывают и не разучиваются. Если уж один раз получилось, то можно быть уверенным: справятся снова. Лиза вышла на палубу, чтобы собрать застрявшие в бортах стрелы, и гоблины освоили еще одну премудрость – как снаряжать магазин. По сравнению с игроками зеленые карлики были хилыми, но чтобы взвести тетиву, силенок у них достаточно.

Новая игрушка вызвала восторг и приступ энтузиазма, все пятеро рвали оружие из чужих лап и наперебой хотели продемонстрировать Джеку, как ловко они обращаются с чо-ко-ну. Было ясно, что им никогда не надоест, но Джек в конце концов отобрал арбалет.

– Хорошая мысль, – заметила Элоиза, когда тренировки завершились. – Они же все равно камнями швыряются, а арбалет гораздо эффективней.

– Я не уверен, что с нормальным арбалетом они управятся, а эта игрушка не требует больших усилий.

– Мы справимся со всем, что угодно господину! – затараторили гоблины. – Пусть только повелит! Мы победим! Всех растерзаем! Мы великие воины, сильные, ловкие, страшные, верно служим господину! Только дай нам еще! Еще поиграть! Ну, еще немно-ожко-о-о…

– Что они говорят? – тут же спросила Лиза. У нее-то не было перстня-переводчика.

– Они говорят, чтобы ты не дразнила нашего Мастера.

– Он сам напрашивается, переведи им! Если хочешь знать, он мне не нравился с самого начала.

– Но ты к нему сама пришла с Погибельной Книгой.

– Его кошелек мне понравился, а сам он – нет. Ты видел, как он обращается с прислугой? У него такая домоправительница в башне была, Аделия. Хотя она мне тоже не понравилась, но все-таки, ты видел, что Сарториус с ней сделал?

– Другого Мастера у меня для нас нет, – развел руками Джек, – давай уж беречь этого.

Весь день они оставались на палубе. Больше никто не пытался атаковать «Скорохода». Джек с Лизой разглядывали встречные суда, города и деревни, проплывающие за бортом, караваны, бредущие по дорогам вдоль реки. Иногда на водопой приходили степные звери, над головой кружили птицы… Потом Замбал поднес всем вина и громогласно потребовал выпить за победу.

К вечеру пейзаж изменился. Лесов и городов почти не встречалось, исчезли утесы, теперь Чанд нес свои воды по степи. Светло-желтые травы высотой по пояс сгибались волнами, когда налетал ветер, стада антилоп проносились по равнине, иногда можно было заметить группы всадников. Картины сменяли друг друга, за жизнью Альтеры можно было наблюдать бесконечно. Огромная страна жила своей жизнью, и Джек не раз напоминал себе: это не настоящее, это нарисовано. На самом деле все эти люди, звери и пейзажи – колонки цифр. Но насколько этот мир был чище и красивей того, что можно встретить в реале! Грязь гетто и серая высохшая земля Отравленных Пустошей, чем они лучше прекрасных берегов Чанда?

Поселения начали попадаться только на следующий день. Сперва крепости, над которыми развевались разноцветные флаги. Их гарнизоны охраняли страну от набегов кочевников лаитов. Потом все чаще на берегах показывались деревни и небольшие городки.

Только архитектура здесь была другая, домики с заостренными кровлями теснились у подножия дворцов, ступенчатыми башнями уходящими к небу. И суда по Чанду плыли совсем другие, теперь встречались джонки, их паруса напоминали веер, а нос с кормой были сильно приподняты над водой. В основном это были небольшие суденышки, но иногда попадались огромные, с несколькими мачтами.

– Княжество Мо, – объяснил Сарториус, который, готовясь к плаванию, тщательно изучил маршрут. – Здесь река делится на рукава, и мы свернем в северный, который течет к Фаширским болотам. Там, где развилка, находится столица княжества.

– Фан-Го в этом княжестве? – спросила Лиза.

– Нет, Фан-Го принадлежит княжеству Лю. Они часто воюют с Мо, но сейчас мир. Где-то с месяц, как заключили договор.

Чем дальше по реке, тем причудливей выглядели города, тем более пестро украшены встречные корабли и тем больше флагов на них. Джек слышал, что за караенцев играет относительно мало живых игроков. Большая часть здешних жителей неписи. Почему так вышло? Наверное, немногим нравится играть в своеобразном мирке танайцев. Они отличаются странными обычаями, вникать в которые не всякий захочет. Ну и еще их бог, Безликий, в монастыри которого паломники сносят со всего Стоглава свои подношения – вопросы. Бог вопросов требует от верующих именно такую жертву. Странно же, в самом деле!

В скандских государствах, Гавиане и Макситоре, танайцы появлялись редко. Джек, конечно, встречался с ними, но обсудить жизнь в их княжествах как-то не пришлось. В общем, он совсем не знал этих людей. Известно, что многие танайцы посвящают жизнь изучению боевых искусств и оттачивают умения в бесконечных войнах между танайскими княжествами. Иногда они предлагают свои услуги в качестве наемников, и всегда это отличные воины. Если уж танаец решился отправиться в чужую страну, значит, считает, что достиг высокой степени воинского мастерство. Услуги танайских наемников всегда стоят дорого, но их охотно берут на службу.

От этих раздумий Джека отвлекли радостный крик Элоизы – «Скороход» достиг места, где великий Чанд разделялся на два рукава. Это был настоящий перекресток мира, несколько десятков разнообразных судов, не считая лодок местных жителей, маневрировали, сходились, расходились, ловили парусами ветер, все это сопровождалось ревом труб, звоном гонгов, да еще на галерах били в барабаны, задавая темп гребцам.

На берегу, на склонах пологого холма, располагалась столица княжества, город Мо-Сай. Домишки взбирались на вершину холма, на которой высились дворцы и пагоды – храмы Безликого. Тысячи зданий, площади, улицы, рынки и опоясывающие все это крепостные стены. Большой город, хотя и поменьше Светлограда. Чанд здесь растекался на несколько миль в ширину и больше напоминал озеро. Два его рукава обнимали город на холме, и, конечно, каждое русло было уже, чем река до развилка. То есть сейчас «Скороход» проходил самое широкое место. Да, здесь было, на что посмотреть…

Замбал долго маневрировал среди десятков кораблей и сотен лодок, такому количеству было тесно даже на самой широкой реке Альтеры. Шкипер то ругался, то призывал на помощь поочередно всех богов. В конце концов судно оказалось в северном рукаве Чанда.

После речного перекрестка, где в раздваивающемся русле Чанда вода, казалось, кипела под форштевнями множества кораблей, здесь было почти спокойно, хотя, если прикинуть, судов было лишь немногим меньше, чем перед гаванью Венсана. Но на просторе северного русла они казались немногочисленными.

– А ведь этот рукав не такой полноводный, как тот, что сворачивает к океану, – пробормотал Джек, по привычке обращаясь к самому себе.

– Чанд великая река, даже после развилки, – подхватил Сарториус. – Но мы приближаемся. Смотри, там граница между Мо и Лю. Еще пара часов, и будем в порту Фан-Го. Что ты говорил насчет арбалетов?

– Да так, у меня есть одна идея, которую я собираюсь проверить, когда случится какая-нибудь драчка. Заинтересовали меня эти чо-ко-ну.

– У них небольшая поражающая способность, – напомнил маг. – Но, если есть идея, то, конечно, проверять ее нужно. Значит, зайдешь в оружейную лавку? Тогда во дворец князя встречаться с капитаном Као Наем я пойду без тебя. Разделимся, чтобы сэкономить время.

Джеку понравилось, что Сарториус не лезет в его дела и не возражает против похода к оружейнику. А тот, понизив голос, продолжал:

– Послушай, я понимаю, что у тебя сложились отношения с Элоизой. Но поверь мне, со стороны виднее. Будь осторожен.

– В каком смысле? Ты об Элоизе знаешь что-то, чего не знаю я?

– Я имею в виду, что она женщина… ну, девушка. Это всегда мешает сосредоточиться. Думай о нашем деле, очень тебя прошу, не отвлекайся.

– Да я вроде всегда… – Джек растерялся от такого поворота беседы. – Всегда о деле в первую очередь.

– Да-да, – настаивал маг, косясь на Лизу. Та увлеченно наблюдала за берегом. – Просто я очень заинтересован в твоем участии. Ты сам не замечаешь, как перестаешь думать о деле, когда рядом девица. Я не то чтобы против, но… Но я поставил на карту очень многое, отправляясь в этот квест. Дело всей жизни, понимаешь ли. Не хотелось бы, чтобы оно сорвалось, а девица… она больше помеха.

Какая трогательная взаимность, подумал Джек. Совсем недавно Элоиза говорила примерно тем же тоном об альфе, теперь вот он.

– Вот что, – он постарался говорить убедительно. – Скажи, что ты знаешь о некропорталах? Как его активировать?

– Ну, портал, это же… такое, в общем…

– Вот и я примерно так же думаю о них. А кто у нас в команде некромант?

– Эта девица, – Сарториус явно задумался.

– Правильно. То есть нам нужен в команде некромант.

– Верно, – кивнул альфа. – Про это я не подумал. Значит, вот для чего она тебе понадобилась.

– А я подумал, – закончил Джек. – Как видишь, я всегда думаю о деле.

Пусть Сарториус так и считает: что Джек циничный, расчетливый и Элоизу потянул с ними в путешествие только из-за ее некромантских умений. А остальное, что между ними, альфу не касается.

– Смотрите, что там? – окликнула их Элоиза.

Впереди показалась линия из пяти больших кораблей, стоящих на якоре поперек русла. Дальше за ней просматривалась такая же линия, но под другими флагами.

– Граница! – крикнул им с кормы Замбал. – Это боевые корабли того и другого княжества. Сейчас между Лю и Мо мир, но они всегда готовы снова начать потеху, то есть сцепиться между собой.

«Скороход» проскользнул мимо трехмачтовых кораблей, на палубах которых густо блестело оружие, и оказался между двумя боевыми линиями. Сарториус непроизвольно поежился. Да, здесь было как-то очень неуютно, спереди и сзади эскадры, готовые по малейшему поводу начать сражение… но все обошлось мирно, и Замбал повел свое судно дальше.

Когда солнце склонилось к гряде холмов на западном берегу, набухло и покраснело, Сарториус объявил:

– Вон там – Фан-Го.

В свете заходящего солнца город казался выкрашенным в красный цвет. Он привольно раскинулся на равнине у реки. Причалы толстыми серыми пальцами вцепились в воды северного рукава Чанда. Суда сновали около них, словно мошки, которых не могут схватить эти неуклюжие пальцы. Замбал переложил руль, направляя «Скорохода» к берегу.

Сарториус проверил инвентарь – Джек видел, что в его руках возникло письмо купца Хиджи, и тут же пропало. Волнуется Мастер.

Джека окликнул капитан:

– Эй, путешественник! Пойдем в оружейную лавку? Я обещал тебе чо-ко-ну, а Замбал не забывает обещаний.

– Мне нужно еще четыре, – ответил Джек.

– Но это слишком большое разорение для бедного мореплавателя! – стал сокрушаться ахеец. – Сколько убытков, сколько убытков… Нет, добрый человек, я обещал тебе один арбалет, и я куплю его для тебя в магазине торговца оружием Гао Су. А за остальные ты заплатишь сам.

Когда «Скороход» пришвартовался в порту, Сарториус пошел в княжеский дворец, а Джек с Лизой и шкипером отправились в лавку. Покупка арбалетов не заняла много времени, но все же Сарториус опередил их – они только успели выйти из магазина, как в привате у Джека появилось сообщение от мага:

Я тут закончил. Капитан Као Най со стражниками уже на борту «Скорохода». Отплываем, как только вернетесь. Поспешите, но будь осторожен. В Фан-Го игроки из Братства Могильщиков.

– Сам вижу, – сумрачно пробормотал Джек, читая статы над головами компании, которая целеустремленно двинулась к ним навстречу из тени ближайшей подворотни.

Глава 15. Квест Хиджи

Могильщиков было четверо, и все не слишком высокого уровня. Тем более, встреча состоялась в городской черте, где игрокам сражаться запрещено. Джека эта встреча скорее раздражала, чем заставляла насторожиться. Что ж это, никак от этой братии не отделаться? Вечно они будут стоять на пути?

– Чего вам? – окликнул он встречных.

– Джек Бродяга, наш клан объявил тебе войну! – с некоторой торжественностью завил тот, что был у Могильщиков за старшего.

Годвин. Сканд. Опыт: 33. Здоровье: 45

– А, наконец-то я об этом узнал. Если бы ты не рассказал, я бы сам ни за что не догадался.

– Но я уполномочен руководством клана предложить тебе мирное соглашение. Наши условия…

– Знаешь, Годвин, ваши условия я уже слышал, вам подавай какой-то квест, о котором я понятия не имею и какие-то реликвии, которых я не знаю. У меня встречное предложение: не попадайтесь мне на пути.

Джек сделал шаг а сторону, чтобы обойти Могильщиков, но те сдвинулись, загораживая путь.

– Ты имеешь понятие о квесте, не надо врать, – стоял на своем Годвин. – У тебя заметно прибавилось опыта после первой встречи с нашими. Послушай, мы знаем, на каком корабле ты прибыл. И как только вы отчалите в зону ПвП…

– Конечно, прибавилось опыта! – рявкнул Джек. – За дохлых Могильщиков неплохо набавляют очки. Когда тебя прикончу, получу еще одно. А теперь с дороги!

К Могильщикам присоединился еще один – примчался бегом со стороны порта. Еще на подходе этот начал орать:

– Годвин, все меняется! Эй, слышишь? На их корабль грузится городская стража! Шесть рядовых и капитан!

– Все правильно, – подтвердил Джек, – я им скажу, что княжество Мо набрало наемников с юга, чтобы устраивать диверсии против Лю. Твое имя, Годвин, будет стоять первым в списке.

Он двинулся на Могильщиков, и на этот раз они отступили.

– Кто это такие? – озабоченно спросил Замбал.

– Ты же слышал, наемники княжества Мо. Ужасные, скажу я тебе, головорезы. Но ты не волнуйся, нам ничего не грозит, потому что капитан Као Най уже на борту «Скорохода». Слышал? Насколько я понимаю, он собирается плыть с нами на север и схватить разбойников, похитивших судно почтенного Хиджи.

– Я скажу капитану об этих злодеях, – твердо заявил ахеец. – Пусть стража Лю разберется с ними!

Они как раз вступили на причал, и Джек разглядел судно Замбала. В самом деле, перед сходнями прохаживался Сарториус, а на палубе расположились солдаты танайцы. Замбал тут ускорился и устремился к своему судну, а Джек подошел к магу.

– Джек, э…

– Не надо о квесте, я вижу, что у тебя все идет по плану. Скажи лучше, откуда взялись Могильщики?

– Ну, видишь ли, – забормотал альфа. – они постоянно занимаются здесь торговлей. Поэтому Могильщики когда-то и прошли наш квест. Их люди уже давно промышляют на Чанде, так они и наткнулись на Хиджи. Встретился я с ними во дворце, когда просил прием у капитана. А они знают о нашем клане, как ты помнишь.

– Конечно. Не бери в голову, забудь. Я их уже обезвредил. Пока с нами стража княжества Лю, ничего они не сделают.

– Да, но потом! Когда мы сойдем со «Скорохода», Могильщики проследят наш путь. Они уже прошли все квесты, которые я наметил, понимаешь? Им известны эти места, они будут знать, что мы приближаемся к городу демонов. Они приготовятся.

– Отлично, – буркнула Элоиза, которая больше не могла сдерживаться. – Вот тогда-то ты и получишь недостающие очки экспы.

– Не нагнетай, Эл, – обернулся к ней Джек, который в эту минуту почти жалел Сарториуса, уж очень вид у альфы был взволнованный. – Идем на корабль, и на время забудем о Могильщиках. Ведь здесь одни торговцы, не шпионы и не бойцы. Тем более я уже принял меры. Идем.

Они поднялись по сходням, Сарториус скороговоркой представил их капитану Као Наю.

Начальник стражи оказался таким же стандартным танайцем, как и оружейник Гао Су, с которым Джек уже свел знакомство, когда покупал арбалеты. Такой же сдержанный и немногословный. Разве что немного эмоций Као Най проявил, когда речь зашла о разбойниках, похитивших судно Хиджи.

Он сурово сдвинул брови и стиснул челюсти:

– Мне не терпится свести счеты с этими головорезами. Они убили двух моих солдат, а я такого не прощаю. Сейчас с подлым княжеством Мо заключен мир, и я могу ненадолго покинуть город. Предоставьте злодеев мне и моим людям.

– С твоего позволения, мы внесем свой вклад, – возразил Джек. – Не зря же плыли в такую даль.

Капитан кивнул, потом его отвлек Замбал и стал толковать о шпионах из Мо, которые называют себя Братством Могильщиков.

Вскоре появились посыльные Гао Су, доставили на судно товар. Замбал принялся орать на матросов, приказывая готовиться отчаливать. Несмотря на то, что близилась ночь, плавание продолжалось.

Лиза ушла в реал. А Джек с Сарториусом остались немного понаблюдать. Сейчас особой опасности со стороны пиратов не предполагалось, благодаря присутствию стражников. Но Джек был доволен, что есть возможность пообщаться с альфой без девушки. Не сошлись они характерами, что ж тут поделаешь. Нужно как-то утешить Сарториуса. Очень уж нервничает их Мастер, а Джеку нужно, чтобы он оставался в форме, не раскисал.

На берегу показалась высоченная пагода, подсвеченная десятками разноцветных фонариков, гирляндами огоньков опоясывающие многочисленные этажи.

– Знаешь, почему эти пагоды такие ступенчатые? – неожиданно спросил маг.

– Нет. А что с ними?

– Это символ веры в Безликого, бога вопросов, – Сарториус как тогда, в Макситауне, был рад поговорить и рассказать то, что ему интересно. – Каждый этаж, это новый вопрос. Один вопрос порождает другой, то есть новый этаж, над ним следующий, следующий, новый этаж, новый этаж. Вопросы порождают новые вопросы, и так возносят спрашивающего к небесам. Об этом говорит игровая легенда. Сценаристы придумали этот мир очень… глубоким, гармоничным, здесь есть, что изучить, есть, чему удивиться. Но кому это сейчас нужно? Все знают лишь одно, сражаться.

В голосе альфы прозвучала горечь. Джек его в чем-то понимал. Действительно, а Альтере множество тайн, да только мало кто ими интересуется.

– Да, красиво придумано, – согласился он, – а сколько еще загадок ждет нас на Мегалоне.

– Доберемся ли мы туда, – задумчиво протянул Сарториус.

– Доберемся обязательно, – сказал Джек со всей уверенностью, на которую был способен. – Что-то мне не нравится твоя задумчивая грусть, Мастер. Ведь пока что все у нас получается, как нельзя лучше. Разве не так? Мы найдем некропортал в черном городе, перенесемся на побережье к замку Дагон, а там уже ждет шхуна, которая со скоростью ветра помчит нас на Мегалон. Уже совсем скоро.

– Да, совсем скоро, – подтвердил альфа. – Ну что, выходим в реал? Нужно выспаться и завтра быть готовым.

– Точно!

Сарториус покинул игру, а Джек немного задержался в каюте, чтобы порадовать гоблинов обновками. Зеленые уродцы, конечно, были счастливы, что у каждого есть новая игрушка – персональный чо-ко-ну. Ну и Джек освободил слоты рюкзака. Хорошо, что они потрепались с Сартоиусом. Маг излил свои печали насчет не интересных омегам загадок Альтеры и успокоился.

Зато Джека теперь тоже мучила одна загадочка: почему это квест Хиджи оказался пустышкой? В приключениях на Чанде все продумано, персонажи многофункциональны, что Замбал, что капитан Као Най, они участвуют в самых разных историях, у них большая степень свободы, они спокойно оставляют объекты вроде кораблей, к которым вроде бы привязаны… и на фоне такого роскошного оформления – квест с ничтожным призом? Нет, просто Могильщики не смогли разобраться с задачей, как следует, а Сарториус слепо идет по их пути. Что-то здесь еще скрывается, и над этим стоит поразмыслить. Однако в реале Джека встретила Лиза, и все мысли о квесте Хиджи сами собой улетучились.

Возвратились эти мысли только на следующий день, когда он стоял с Сарториусом у борта «Скорохода» и любовался проплывающими берегами.

Лиза пристроилась в стороне, чтобы поменьше общаться с Мастером их клана. Джек велел ей не задевать альфу, вот она и приняла меры. Меньше разговоров – меньше раздражения.

Танайские стражники не теряли время зря, они тренировались, устроив на палубе скачки с оружием. На взгляд Джека это больше напоминало танец, чем бой. Воины, разбившись на пары, то плавно изгибались, медленно вращая мечи и копья, перехватывая древки так и этак, то молниеносно перемещались. Ударов почти не было. Капитан Као прохаживался между ними и глядел на подчиненных строго, но благосклонно. Можно было не сомневаться, что он искушен в таких прыжках и ужимках. Во всяком случае, статы внушали уважение.

Као Най, капитан стражи. Танаец. Опыт: 50. Здоровье: 65.

Джек вполглаза наблюдал за воинами и вполуха слушал Сарториуса, который рассказывал о княжествах, лежащих на берегу. Мысли же Джека вращались вокруг квеста Хиджи. Что-то все-таки должно быть в этом задании. Что-то еще.

Не может быть, чтобы долгое путешествие предлагалось игрокам только для того, чтобы в конце после трудной победы разочаровать ничтожным призом. Джек попытался представить себе ход мыслей сценариста, сочинившего квест. Этот человек продумывал мотивацию всех действующих лиц. И какая логика двигала разбойниками, сбежавшими из тюрьмы в Фан-Го?

Они захватили первый попавшийся корабль, это логично. Прежде всего им нужно было убраться из княжества Лю. Но какой смысл плыть на этой посудине так далеко, к диким болотам, в опасные места? Пока он пытался угадать замысел разработчиков квеста, Сарториус описывал устройство земли танайцев.

– Дальше на север идут совсем незначительные княжества. Мо и Лю богаты за счет торговли с югом, потому что Чанд это прекрасный торговый путь. Но чем севернее, тем мельче и беднее княжества, так как товары нет смысла везти так далеко. Там меньше порядка, слабее власть закона, и в этих небольших анклавах процветает черная магия. Некроманты там не живут, но всякие виды волшебства хорошо представлены именно на танайском севере. И эти разбойники, за которыми мы гонимся, скорее всего черные колдуны.

Тем более странно, подумал Джек. Получается, беглым логичнее всего было бы укрыться в каком-нибудь захудалом городишке на танайском севере. Они бы там отлично устроились. Но нет, эти злодеи бегут еще дальше, в дикие опасные болота. Значит, у них есть причина для такого путешествия. Какая? Угадать это невозможно, но, когда «Скороход» достигнет болот, нужно держать в голове, что беглецов привела туда какая-то серьезная надобность.

А по правому борту лежала земля танайцев. Чем дальше на север, тем меньше были портовые города, тем беднее выглядели деревни. И меньше судов плыло по Чанду в ту и другую сторону. Время от времени встречались джонки с экипажем явно пиратского вида, но стражу княжества Лю никто не решался атаковать. Пришлось признать, что осторожный Сарториус не прогадал, выбирая этот квест. Не просто бесплатный проезд, а еще защита от пиратов – вот что он получил.

Ко второй половине дня река совсем опустела, да и на берегу поселения стали попадаться совсем редко. Именно поэтому Джек обратил внимание на судно, упрямо следующее за «Скороходом». Небольшой парусник периодически показывался за кормой, отставал, потом настигал снова – как будто только для того, чтобы убедиться: «Скороход» продолжает путь на север. Потом отставал снова. Слишком долго это продолжалось, чтобы оказаться случайностью. Джек заподозрил, что Могильщики по-прежнему следят за ним. Но, как обычно, он посчитал, что если сделать с этим ничего нельзя, то остается предоставить событиям идти своим чередом.

Возле Фаширских болот местность по правому борту сделалась совсем пустынной. По левому уже давно тянулись дикие земли, до сих пор не покоренные и не заселенные пришельцами с Мегалона. Эта часть Стоглава представляла собой необъятное поле для подвигов, туда игроки оправлялись, чтобы сражаться с демонопоконниками. Капища дикарей и логова чудовищ раз за разом разрушались, но мобы респились снова и снова. Эта часть континента оставалась своеобразным резервом для будущих завоеваний. Так рассчитывали разработчики Альтеры. Да только Гендемия изменила рисунок игры. Игроков стало слишком мало, чтобы расширять покоренные земли и создавать новые королевства, поэтому огромные пространства к северу от Чанда использовались только для отдельных квестов.

В этих пустынных местах особых приключений пока что не предвиделось, к тому же теперь «Скороход» охраняли танайские воины, и клан Звездочет мог спокойно оставить судно без присмотра. Прежде чем отключиться окончательно, Джек зашел в Оболочку, чтобы проверить почту. В его ящике ждало письмо с незнакомого адреса. В теме стоял странный смайлик: точка и закрытая скобка, этот значок использовал Кривой Питер. Джек открыл письмо.

Джек, я не рискнул писать со своего аккаунта. Выйди сегодня вечером прогуляться. Помнишь ржавый автобус в сотне шагов от твоего трейлера? Вот к нему и прогуляйся. Это важно.

И вместо подписи – снова одноглазый смайлик. Джек отключился и стянул вирт-шлем. Лиза уже хлопотала у стола, расставляла посуду. Она обернулась и напомнила:

– Ты говорил, что я должна показать свои способности в Кулинарии, верно? Сейчас увидишь.

Джек постарался не подать вида, что озабочен и даже улыбнулся. Попытка девушки наладить быт выглядела трогательно. Но ему сейчас было не до шуток. Если письмо не от Питера, то дело совсем плохо. Если от него – то плохо, но не совсем. Кривой не стал бы без повода темнить. Если он так себя ведет, то очень серьезно встревожен. Ну а если это вообще не Питер, а кто-то от его имени, значит, всё, конец. Значит, сообщение отправил кто-то, настолько осведомленный, что знает все о Питере, его секретах и его манере писать – и настолько сильный, что не боится Питера, который бы не потерпел, чтобы подделывали его послание.

– Я пройдусь немного, – сказал он Лизе. – Вернусь, тогда и поужинаем, хорошо?

В реале уже совсем стемнело, и в соседских трейлерах тускло светились окна. Вдалеке над крышами в паутине проводов ослепительно сверкали огни Нью-Атриума, и это сияние было куда ярче. Джек вышел из трейлера и зашагал по улице к старому автобусу.

Возле ржавой развалины, утонувшей в зарослях колючек, никого не было. Джек остановился и стал ждать. Зашуршала сорная трава, до половины опутавшая автобус, оттуда глухо прозвучал голос Карла:

– Джек, подойди поближе. Не хочу шуметь.

– В чем дело? К чему эта игра? – так же тихо спросил Джек, сделав еще три шага. Он остановился у ржавого борта и уставился в сторону.

Карл не выйдет из укрытия, это ясно. Не хочет, чтобы их видели вместе. Хотя сейчас ночь, темнота, и на улице никого нет, а здоровяк опасается.

– Кривой велел кое-что передать. Я сейчас скажу и тихо свалю. Не переспрашивай и вообще не подавай вида, что слышишь. Просто стой и вникай. Тебя ищут альфы. Неизвестно, кто и неизвестно, зачем. Тебя и ту девчонку, Лизу. Пока что они знают только ваши игровые ники. Но рано или поздно узнают больше. К Питеру обратились просто потому, что его имя известно кому-то в Нью-Атриуме, он же омега-партнер благотворителей. То есть у него спросили точно так же, как спрашивают вообще всех, кого только могут. Всех, кто подвернулся под руку. За точные сведения обещают сотку панбаксов. За намек – десятку. Сейчас эти вопросы расползаются по гетто и, значит, рано или поздно до тебя доберутся. Все, я пошел.

Зашуршали кусты – это Карл выбирался из зарослей по другую сторону ржавой развалины. Джек постоял еще немного, хмурясь и поигрывая желваками, затем направился обратно. Теперь он смотрел на улицу совсем иначе, выискивал опасность. Но все было обычно. Соседки ругались, Фил заунывно напевал что-то у себя трейлере. Но, надо признать, выл тихо, не надрывался.

Может все обойтись? Он покачал головой. Нет, не может. Да за сотку панбаксов большинство омег сами себя продадут. Джек представил себе, как по Кластерам расходятся слухи, как о Джеке Бродяге шепчутся по всем углам. Найдут, никаких сомнений… Это только вопрос времени, как скоро слухи доберутся до тех, кто знает его в реале.

Надо принимать меры. И очень обидно, что меры придется принимать, когда он, можно сказать, в двух шагах от плавания на Мегалон. Судьба, сука, всегда шутит именно так. Как раз подобным образом она обошлась с Эндрю Виго, когда тот уже совсем подобрался к Слезе Азарота. Однако есть разница в их положении, Джек не может просто тихо свалить, потому что у него теперь есть Лиза.

Когда он вернулся в трейлер, план мер, которые нужно принять, дозрел окончательно.

– Лиза, надо нам кое-что сделать. Не пугайся заранее, но приготовься к кое-каким изменениям в жизни. Хочешь прикоснуться к истории создания Альтеры?

* * *

Сразу отправиться в дорогу не получилось. Сперва нужно было зарядить все аккумуляторы, какие нашлись в трейлере. Джек собирался укрыться за пределами гетто, где никому не придет в голову их искать. Там спокойнее, но вот с электричеством в Пустошах, прямо скажем, беда. Нью-Атриум, снабжающий энергией бедняцкие Кластеры, не озаботился тем, чтобы протянуть провода за пределы поселения. Еще нужно было запастись водой, это даже более важно, чем еда. Джек старательно набил рюкзак всем, что могло понадобиться, потому что теперь приходилось рассчитывать на двоих. Консервы, канистра с водой, медикаменты…

Ходоки старались не передвигаться по степи ночью. Это можно было считать суеверием, но и суеверия не возникают без причины, так что Джек старательно придерживался этого правила. Сейчас придется от него отступить.

Они с Лизой отправились до рассвета, и шли медленно. Джек прислушивался и приглядывался, не появится ли какое-нибудь движение поблизости. Но к окраинам гетто зверье не суется, к тому же с аккумуляторами и канистрой в рюкзаке не очень-то побегаешь.

Ночью Пустоши казались самым мирным местом на свете. Свет фонарика выхватывал из тьмы только пучки травы и гравий. Ни движения, ни звука.

Но без приключений не обошлось. Как Джек ни вглядывался в предрассветный полумрак, дырку в земле не заметил. Под ногами Лизы зашевелился песок, зашуршал, ссыпаясь в невидимую полость, наружу высунулась пасть, усаженная острыми зубками. Зверек был небольшой, но, когда кусает тварь из Отравленных Пустошей, это всегда опасно. Даже мелкая пакость может оказаться ядовитой. Поэтому Джек оттолкнул девушку и ударом каблука вбил зубастую морду обратно в нору, заодно обвалив землю и засыпав подземный лаз. Действовал он так энергично, что Лиза не удержалась на ногах и упала. Джек, ругая себя последними словами, бросился к ней, но она махнула рукой:

– Я в порядке, в порядке! А что это было? Кто лез из норы?

– Неприятности. Все, теперь пойдем дальше.

Но когда Лиза попыталась встать, то скривилась и охнула. Оказалось, подвернул ногу. Не то чтобы очень плохо, но пару дней придется хромать.

Из-за этого дорога, на которую у Джека обычно уходила пара часов, заняла втрое больше. В конце концов он привел Лизу к Дому Саймона – развалинам здания, в котором когда-то жил один из разработчиков Альтеры. Это был человек, что называется, со странностями, и благодаря приметам, которые он оставил в игре, Джек когда-то попал в очень интересное приключение[1].

Саймон любил уединение, поэтому работал в подвале. В этом подвале Джек и решил спрятаться. Он пристроил на остатках стены антенну, протянул провод к передатчику альф, пользоваться которым научил его Винс во время вылазки к разбитому катеру. Пока занимался делами, Лиза осматривала подвал. Тут не было ничего такого, что могло бы удивить не-Ходока, который мало встречался с остатками старой жизни. Ну, стеллажи с компьютерным барахлом, ну, непонятные записи, выцветшие пожелтевшие страницы, электронный хлам, какие-то безделушки, назначение которых уже вряд ли кто-то помнит… Зато по стенам Саймон развесил рекламные плакаты, выпущенные к первому релизу Альтеры, вот они Лизе страшно понравились. Она, прихрамывая, переходила от одного к другому, светила фонариком, гладила глянцевую поверхность.

Мускулистый варвар в шлеме с гребнем тыкал секирой в зрителя: «Осмелишься сразиться со мной?» Брюнетка с едва прикрытым роскошным бюстом держала в ладони мерцающее пламя и лукаво подмигивала: «Хочешь, увидеть мою магию?» Седобородый жрец в просторной хламиде насупил седые брови: «Тайны Альтеры ждут тебя!»

Когда Джек, разматывая кабель, идущий от антенны, спустился по лестнице, Лиза подмигнула, указывая на плакат с ведьмой:

– А мою магию хочешь увидеть? У меня не хуже.

Джек покачал головой:

– Лучше поспи. Пара часов у нас наверняка есть. Аккумуляторов должно хватить надолго, но все-таки побережем их и зайдем в игру позже. В ближайшее время в Альтере начнутся важные события, не хотелось бы, чтобы электричество вырубилось посреди какой-нибудь схватки.

Начало нового дня в Альтере оказалось спокойным. Парусник, преследовавший «Скорохода», перестал появляться за кормой. Зато в небе пару раз промелькнул игрок на летающем пете. Джек для себя объяснил это таким образом: река опустела, и преследователи боятся выдать себя. Если нет других кораблей, то одиночное судно будет слишком заметно. Поэтому они вызвали на подмогу летуна. Где-то по пути попался портал, и Могильщики им воспользовались. Своими наблюдениями он не стал делиться ни с кем, кроме Элоизы, да и ей попытался подать дело так, будто погоня – так, мелочи, ерунда.

– Скажи лучше вот что, – продолжил он этот разговор. – Можно ли поднять убитого НПС-а? С игроками у некромантов получается, а если я, допустим, уложу кого-то из разбойников с «Серой Чайки», сможешь ли ты его поднять?

– Наверное, получится, – подумав, ответила Лиза. – Сама я такого не пробовала, но видела во дворце Деспота. Когда некромантские вельможи показывали свои представления, Рюгер устраивал ритуалы со мной, а некроманты-неписи использовали для жертвоприношений слуг, тоже неписей. Два раз поднимали мертвых, точно. Даже три раза! Я могу попробовать. А зачем тебе?

– Увидишь. Я пока не уверен, нужно попробовать и посмотреть, что получится. Готовь свои жуткие чары. Насколько я понимаю, очень скоро мы догоним беглых разбойников.

К концу дня «Скороход» плыл уже по совсем диким местам. Течение стало совсем медленным, на мутных волнах качались обрывки водных растений, водоросли, похожие на бурые лохмотья, переплетенные стебли. Несколько раз проплыли трупы животных. Иногда к берегу подступали руины, уродливые статуи с обломанными конечностями, остатки причалов и сторожевых башен. Следы забытой войны демонов с драконами.

Танайцы стражники больше не упражнялись в боевых искусствах, они стояли у борта, внимательно разглядывая берега. А Джек иногда поглядывал на небо за кормой. В синеве медленно кружила темная точка – наблюдатель на крылатом маунте. Там, в вышине, будто взблескивали искры, и Джек некоторое время глядел, щурясь, но так и не смог понять, что за порода у зверя. Какие-то красновато-багровые отблески… Тут наблюдатель стал улетать, и Джек решил не идти к капитану за подзорной трубой. Появится этот, вверху, снова – тогда можно будет получше разглядеть, какую крылатую скотину поставил под седло игрок, наблюдающий за их кораблем.

На следующее утро «Скороход» достиг устья северного рукава великого Чанда. Здесь река впадала в болота, то есть терялась во влажных поросших лесом равнинах, которое тянутся на многие, многие мили и пользуются славой одного из самых гиблых мест в Альтере. Течение реки замедлилось, вода потемнела и местами совсем скрывалась под слоем тины и почерневших гниющих веток, которые тянули в воду искривленные уродливые деревья, клонящиеся над многочисленными протоками.

Замбал медленно вел судно, бормоча:

– «Чайка» должна быть где-то здесь! Нюхом чую – близко она! Только где ее искать? Эти протоки запутаны, как борода демонопоклонника.

Сарториус тяжело вздохнул, и в его руках появился хрустальный шар. Маг пристально вгляделся в арт и стал бубнить себе под нос, что от его занятия резко убывает мана. Элоиза сунулась поглядеть, но, наверное, ничего не смогла увидеть – картинка в шаре существовала только для того, кто применял нужное заклинание.

Прошло полчаса, «Скороход» медленно тащился по протокам, Сарториус дважды хлебал из синих бутылочек, восстанавливая ману… наконец он указал:

– Вон туда. Там что-то есть, нужно посмотреть поближе.

– Магия, – проворчал Замбал. Непонятно, то ли эта реплика означала недоверие, то ли, наоборот, уважение.

Но повернул руль, направляя судно в указанную сторону. Джек увидел на берегу мертвеца. Ясно, что это не убитый непись, а часть нарисованного антуража, непись бы растаял через несколько минут после смерти. Тем более, если рассуждать в реальных категориях, его бы сожрали звери.

– Этот человек служил на «Серой Чайке», – заявил Замбал. – Мы на верном пути.

Као Най кивнул своим людям – мол, готовьтесь к бою. Протока сузилась, и вряд ли по ней «Серая Чайка» могла зайти далеко.

Судно то и дело сворачивало, следуя причудливому фарватеру, образованному змеящимися рукавами реки.

– Есть! – выдохнул Джек.

Парусник «Серая Чайка» напоминал хозяина, лаита Хиджи – такой же старый, унылый, со следами былого благоденствия. Надстройка на баке когда-то была украшена золоченой резьбой, теперь узоры выщерблены, а позолота осыпалась. Деревянная фигура птицы, поддерживающая бушприт, почернела от грязной воды и болотных испарений, мачта уныло торчала, наклонившись среди веток деревьев, черных, мертвых, похожих на корявые костлявые руки.

– Они сели на мель! – выкрикнул с кормы Замбал. – Значит, разбойники могут быть где-то рядом. По Фаширским болотам не далеко-то уйдешь. Где корабль застрял, там и команда.

Као Най нахлобучил на голову шлем с ярко-алым плюмажем и торжественно объявил:

– Я давно ждал встречи с проклятым Бон Вижао. Если он вам встретится в бою, постарайтесь не убить негодяя, я хочу это сделать своей рукой. Да, и помните: он колдун.

В зарослях на берегу щелкнула тетива, в борт «Скорохода» ударила стрела.

– К берегу! – рявкнул Као Най. – Негодяй Бон Вижао устроил засаду. Это ему дорого обойдется!

Джек подумал, что НПС-у Бон Вижао дорого обошелся бы любой его поступок. А засада, это логично.

Замбал переложил руль, судно скользнуло по стоячей черной воде к замершей у берега «Серой Чайке». Матросы убрали парус и укрылись за бортом, стражники Као Ная приготовились… Приближалась решительная схватка, которая должна была завершить квест Хиджи.

Као Най спрыгнул в воду, солдаты бросились за ним. Черные волны плескались выше колена, и до берега здесь легко было добраться вброд. Из зарослей в танайцев полетел файерболл, а Сарториус, перегнувшись через планшир, выставил ладони, с которых навстречу заклинанию Бон Вижао брызнул сноп радужно переливающихся точек – силовая защита. Не долетев до стражников, огненный заряд разбойника угодил в стаю выпущенных альфой радужных мушек, померк и сдулся.

– Вперед, пока он не приготовил нового файерболла, – позвал Сарториус.

Правда, сам он не особо торопился. Джек, перемахивая через борт, видел, что маг медлит. Зато Элоиза не отставала. Джек знал, что особой храбростью девушка не отличается, но служба у Рюгера приучила ее спокойно относиться к игровой смерти. Вслед за стражниками Джек и Лиза выбрались на берег. Заросли, где засели враги, уже заволокло дымом – это огненный шар разбойника Вижао подпалил кусты. В дыму проступили тени, одна – очень большая.

Еще несколько шагов – и противники сошлись в рукопашной. У Бона Вижао было больше десятка людей, дым мешал сосчитать точно. А Джек и не морочился подсчетами, он выбрал ближайшего противника и бросился к нему.

Чу Чад. Танаец. Опыт: 40. Здоровье: 50

Танайский разбойник принялся было по своему обычаю извиваться и размахивать странным оружием, похожим на серп, но Джек не дал ему сплясать до конца и рассек черным клинком. Рядом уже корчился в грязи другой разбойник, по его телу ползали сполохи зеленого сияния, и Джек узнал работу Жезла Отчаяния.

В дыму щелкнули тетивы арбалетов, и Джек вздрогнул, ощутив несколько попаданий.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 5 ед. здоровья!

После первого залпа новая группа разбойников бросилась в атаку, враги вылетели из клубов дыма, тут-то их и встретил черный меч. Джеку пришлось попотеть, отбивая удары, все-таки здоровья стрелы убавили, а подлечиться он не успевал. И хотя Тень Короля не защищала от многих бед, но в ближнем бою меч давал неоспоримое преимущество.

Поблизости сражался Сарториус – его фигура едва проступала среди световых вспышек, окутавших мага. Дымящиеся тела разбойников отшвыривало от него пламенем. Зато танайцы, и беглые арестанты, и солдаты Као Ная, оттягивались по полной программе – то скакали в своем боевом танце, то замирали в причудливых позах. В общем занимались той же ерундой, которую Джек уже видел на борту «Скорохода» в первый день совместного плавания. Джек не дал им закончить замысловатые пируэты, потому что Тень Короля вырубала с первого удара. Разделавшись с тремя арбалетчиками, он бросился на помощь стражникам, и враги попятились, теряя людей одного за другим.

– Бон Вижао! – взревел капитан Као Най. – Сойдись со мной в поединке! Оружием мужчин, без твоей проклятой магии! Решишься ли на это?

Наверное, он должен был бросить вызов своему врагу в самый напряженный момент схватки, но Джек уже успел прикончить достаточно каторжан, чтобы победа явно клонилась на сторону слуг закона. Однако сценарий продолжался. Самый здоровенный из разбойников выступил навстречу капитану и помахал чудовищно огромной палицей в причудливом приветствии. Он был обнажен по пояс, его громадный живот перечеркивали ремни с петлями, в которых болтались метательные ножи.

– Попробуй взять меня, княжеская крыса! – трубно прогудел великан.

Статы у этого верзилы были хоть куда, Джек оценил:

Бон Вижао. Танаец. Опыт: 55. Здоровье: 80

Точно, как и предупреждал Сарториус: предводитель разбойников должен превосходить самого статусного из участников квеста. И уж тем более он был мощнее капитана стражи города Фан-Го.

Теперь пляску затеяли эти двое. Бон Вижао атаковал и пытался прихлопнуть противника тяжеленной палицей, Као Най изящно уклонялся, приседал, подпрыгивал, изворачивался и изредка успевал ткнуть противника мечом. Бон получил с полдесятка уколов и мелких порезов, сперва он держался, потом явно стал слабеть. Тем временем его соратники, оставшиеся без помощи атамана, были повержены. При этом из шести стражников погибли двое. Победители остановились и стали наблюдать за битвой вождей.

А Као Най начал наращивать темп. Он порхал, как бабочка, около слабеющего разбойника, его меч превратился в тускло блестящую размазанную тень, до того быстрыми сделались движения капитана. Он уже теснил противника, и стало ясно, что победа стража закона – только вопрос времени, причем очень небольшого времени.

Джек склонился к Лизе и шепнул:

– Помнишь, о чем я говорил? Как только этого здоровяка прикончат, поднимай его. Сразу же начинай ритуал.

Лиза кивнула и многозначительно повертела перед собой Жезлом Отчаяния.

Као Най еще ускорился, он прорвался сквозь защиту противника и нанес три молниеносных удара: в бок, в грудь, и еще раз в грудь. По шарообразному животу Бона Вижао потекла кровь, он зашатался. Палица свалилась в грязь, разбойник отступил на шаг, скорчился, обхватив ручищами продырявленный торс… замер… а потом резко выпрямился, выбрасывая руки в сторону капитана. С красных от крови ладоней сорвались золотистые сверкающие молнии. Магический удар сразил Као Ная, стражник пошатнулся и стал заваливаться навзничь. Оставшиеся в строю солдаты стражи бросились на злодея с криками:

– Бесчестный удар! Предатель!

Ну да, Као Най призвал сражаться без магии, но ведь разбойник ничего не ответил. Он не обещал обходится без чар. И бросившихся на него стражников отшвырнул новый выплеск золотистого огня.

Джек немного замешкался, такой прыти от раненного Бона Вижао и он не ждал. А в окровавленных ладонях разбойника уже созревал огненный шар. Злодей рычал, кривя рот, и вот-вот должен был швырнуть файерболл.

– Атакуй его! – крикнул Сарториус. – Прикрою!

Маг постоянно держался позади, и сейчас просто не успел бы сойтись с Боном Вижао вплотную, а использоваться магию не мог, так как Джек был между ним и разбойником. Зато он мог организовать защиту. Джек увидел вокруг себя рой радужных мушек, свивающихся в полупрозрачный кокон. Окруженный этим защитным пологом, он бросился на разбойника. Тот швырнул огненный шар, но магическое пламя лишь бесполезно вспыхнуло перед Джеком, защита подавила его.

Бон Вижао сменил тактику, теперь он, широко взмахивая руками, швырялся сгустками огня. Хотя эти выстрелы были не такими мощными, Джек чувствовал, что огонь мешает идти, сопротивляется, отталкивает и сбивает с шага. Элоиза метнула в противника комок зеленого сияния, противник пошатнулся, сопротивление ослабло, и к Бону Вижао удалось подобраться на длину клинка.

Пронзенный черной сталью злодей упал на колени и стал клониться набок. Красные текстуры хлестали из него, как из бочки. И, пожалуй, это должно было стать завершением квеста. Да только у Джека были несколько другие представления о счастливом финале. Он легонько ткнул Лизу в бок, та кивнула и придвинулась к умирающему Бону Вижао. Великан опустился на землю и замер, а Элоиза направила на него жезл и стала бормотать заклинания. Она полностью сосредоточилась на процессе, брови сошлись на переносице, руки крепко стиснули Жезл Отчаяния. С черепа, венчающего эту штуковину, к мертвому злодею потянулись нити зеленого сияния. Покойник зашевелился.

Перед Джеком промелькнуло сообщение

Внимание! Клан Звездочет выполнил задание «Вернуть „Серую Чайку“».

Награду, десятую часть стоимости груза, можете получить у купца Хиджи в порте Венсан.

Уцелевшие стражники присели около капитана. Тот, естественно, был жив, ведь Сарториус говорил, что это многофункциональный НПС, он не должен исчезнуть из игры. Просто до возвращения в Фан-Го будет бессильно валяться на палубе, как полагается раненому. Что Лиза поднимает мертвеца, солдат совершенно не впечатлило, это не входило в написанный для них сценарий. Зато удивился Сарторис. Альфа хлопал глазами, он впервые видел зомби.

А Бон Вижао медленно поднялся. По-прежнему покрытый красными потеками, бледный и скованный в движениях, он выглядел еще неприятнее, чем при жизни.

– Что теперь? – спросила Лиза.

– Спроси его, где клад. Я уверен, что разбойники украли «Серую Чайку» и забрались в такую глушь, чтобы забрать отсюда какой-то клад.

– С чего ты это взял? – спросил Сарториус, косясь на мертвяка. Похоже, опасался, что оживший злодей может на него наброситься.

– Это было бы логично. Зачем переться в такую даль, где полно чудовищ и вообще довольно противно, – Джек широко повел рукой, указывая пейзаж, который в самом деле выглядел очень мрачно. – Тебе часто приходилось иметь дело с бандитами? Нет? Тогда просто поверь мне на слово, они не романтики и не попрутся в такую даль без причины. А причина – конечно, золото. Ну или что-то еще, не менее ценное.

– Я не могу спросить, – пожаловалась некромантка, – зомби не отвечает на вопросы, только повторяет за мной.

– Тогда просто вели ему принести золото. То самое, которое они собирались вывезти из этих болот.

Лиза обернулась к зомби и суровым тоном потребовала тащить сюда клад. Мертвяк, двигаясь резко и дергано, побрел в кусты, которые все еще дымились после его огненного выстрела. Клан Звездочет в полном составе последовал за ним.

От берега сквозь обгоревший кустарник вела тропинка. Не очень явная, но, если приглядеться, то заметишь и вытоптанную землю, и сломанные кусты. Разбойники много раз ходили в эту сторону от севшего на мель корабля. Джек окончательно уверился, что его догадка верна. Зомби, следуя по тропе, углубился в чащу. Вот деревья расступились, показались развалины, в которых Джек опознал уже знакомую демонскую архитектуру. Над осыпавшейся стеной чернела свежевырытая яма, рядом с ней стоял сундучок. Зомби подошел, наклонился… выпрямился с сундучком в руках. Обернулся к Лизе и замер. Он сделал, что велено, принес золото.

Внимание! Клан Звездочет выполнил скрытое задание «Найти сокровище Бон Вижао».

Клан Звездочет первый, кто выполнил скрытое задание «Найти сокровище Бон Вижао». Все игроки, участвовавшие в квесте, получают +1 XP.

У вас 44 XP. Для открытия нового умения вам необходимо получить 6 XP.

Снова первый, подумал Джек. Но теперь уже в составе клана. Он задрал голову и посмотрел в небо. Над болотистым устьем северного рукава Чанда медленно двигалась темная точка – за ними продолжали следить.

[1] Эта история описана в рассказе «Самый лучший квест».

Глава 16. Дикая земля

В сундуке разбойников было золото и несколько предметов. Поверх этого добра лежал свернутый в трубку пергамент. Когда Сарториус взял документ, перед Джеком под мелодичный звон всплыло сообщение:

На ваш счет поступило 1000 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 1656 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

Игра сама разделила золото, каждому по тысяче. Поскольку победителей было трое, то в сумме добыча составила три тысячи. А если бы нас в квесте участвовало пять? – подумал Джек. – А если десять – неужели сундучок выдал бы десятку косарей, или после определенного числа участников величина личной доли начала бы уменьшаться?

Сарториус развернул пергамент и прочел:

Приветствую тебя, отважный путешественник, добравшийся в эти дикие земли. Я Беор из народа скандов, и пришел в гиблые края, чтобы разрушить Гробницу Гезала. Гезал был демоном, из самых злобных сподвижников Короля Азарота. Хотя это опасное чудовище было убито и захоронено в Мавзолее, но не прекратило творить черные дела. Немало зла причиняет беспокойный мертвец народам Стоглава. Все созданное им проклятое колдовство сгинет, когда будет разрушен Мавзолей Гезала.

Мне удалось отыскать Мавзолей, но выяснилось, что разрушить его может лишь одно-единственное оружие в Альтере: Молот Гезала, тот самый, которым сей могущественный демон повергал драконов. Оказалось, что Молот, по несчастью, утащил в свое логово уродливый и страшный тролль. Это опасное чудовище, но одолеть его возможно при помощи того же самого Молота. Оружие демона обладает свойством возвращаться к тому, кто им владеет.

Нужно призвать его именем демона, который его создал. Крикни: «Гезал!» – и Молот сам прыгнет тебе в руки. Тогда рази тролля этим оружием, а затем разрушь Мавзолей. И помни, что смертный может воспользоваться проклятым Молотом лишь трижды, не трать попытки попусту.

Увы, я не сумел подобраться к логову тролля настолько близко, чтобы призвать Молот, и ушел едва живым из этой схватки. Карту, на которой отмечено логово тролля, утащили дикари. Наверняка ты найдешь ее в Мавзолее, туда варвары сносят все, что попадается им в руки. Это их дары Гезалу.

Отомсти за меня, путешественник, покончи с древним злом. Надеюсь, мое снаряжение будет тебе полезно.

– Хм, значит Молот туговат на ухо, – заметил Джек. – Если призывать его издалека не получается.

Перед ним возникло сообщение:

Ваш клан получил задание «Разрушить Мавзолей Гезала».

Награда: вариативно

Принять/Отклонить

Тем временем Элоиза полезла в сундук и стала вынимать шмот. Предметов там нашлось три – по числу игроков в квесте, и логично было предположить, что каждому полагается один артефакт.

Пояс Беора. Уровень: редкий.

Уменьшает расход маны на 10 %.

– Полезная вещь для мага, – оценил Сарториус. – Наверное, правильно, если я возьму себе. Что там еще есть?

Браслет Беора. Уровень: редкий.

Увеличивает запас здоровья на 10 %.

Поскольку этот показатель был у Элоизы слабоват, было решено ее укрепить Браслетом.

– Он не черный, – разочарованно заметила Лиза, примеряя обновку.

Ну а Джеку достался последний подарок мертвеца:

Сапоги Беора. Уровень: редкий.

Увеличивают скорость на 10 %

– Неплохой финал квеста, – подвел он итог. – Всем по редкой вещице и по штуке золота перепало, верно? Эх, маловат наш клан… Было бы нас хоть десятеро, сундуку пришлось бы раскошелиться на десять тысяч.

Он проверил карту, на ней объявился красный крестик с подписью: «Мавзолей Гезала»

– Да, с этим кладом хорошо получилось, – признал Сарториус. – Джек, у тебя талант разгадывать тайные намеки. На Мегалоне это очень пригодится. Ну что, идем на корабль?

– А какой наш дальнейший план? Кто должен брать квест? Только Мастер или можно это сделать Заместителю?

– Думаешь, нужно взять? – засомневался Сарториус. – Там тролль, охрана Мавзолея. А я наметил несколько заданий…

– Но квест Беора явно выше классом, – Джек понял, что нужно не ждать, пока Сарториус разберется со своими сомнениями, а действовать самому. – Я беру от нашего имени… Так… Дневник Заданий… Все, мы в деле.

Сарториус только сказал:

– В любом случае мы поднимемся по реке на пару десятков миль, чтобы выбраться из болот, и дальше двинемся своим ходом.

Команда Замбала уже зацепила «Серую Чайку» буксирным концом и стянула с мели. Стражники со скорбными лицами перенесли тяжело раненного Као Ная на борт, все были готовы к отплытию. «Скороход» покинул гибельные болота и медленно, преодолевая течение Чанда, поплыл на юг. Когда над рекой показались древние развалины, Сарториус попросил капитана Замбала подойти к берегу.

– Здесь попрощаемся, – сказал он неписю. – У нас еще много дел в этих краях.

– Как же так, – огорчился ахеец, – разве ты не хочешь самолично доставить корабль старине Хиджи? Да и мне, честно говоря, жаль оставлять таких пассажиров.

Джек почувствовал, что и ему понравился ахеец. Как ни странно, этот нарисованный персонаж вызывал больше симпатии, чем многие знакомые Джека в реале. А что поделать? В Альтере многое гораздо лучше, чем гетто… и люди в том числе.

На берегу Сарториус сказал, что в руинах, у которых он попросил Замбала причалить, есть точка выхода из Альтеры, поэтому он и сошел на берег именно здесь. Сейчас уже вечер, далеко все равно не уйти, так что лучше отдохнуть, выспаться и посвятить походу в черный город весь завтрашний день. Договорившись, что завтра зайдут в Альтеру прямо с утра, все трое покинули вирт.

* * *

На следующее утро Джек проверил состояние аккумуляторов и решил, что может войти в Альтеру пораньше, чтобы потренировать гоблинов, пока не появились Лиза с Сарториусом.

Зеленые были в восторге от новых игрушек и азартно стреляли по деревьям, которые он назначал мишенью. Потом отправились на охоту и вернулись минут через двадцать, притащили ломти мяса и волчий хвост. Щетинистый фаширский волк с его острыми ядовитыми иглами на загривке – непростая добыча для маленького гоблина, даже для пяти.

Внимание! Ваши слуги провели успешную охоту. Добыча превосходила их более чем на 10 XP. Слуги получают +1 XP.

Продолжайте активно использовать темных слуг и их опыт будет расти.

Гордые охотники, с тремя XP каждый, развели костер. Волчий хвост они торжественно преподнесли Джеку, но тот позволил им оставить трофей себе. Один из гоблинов тут же соорудил плетеную из веток шляпу, которую и украсил пушистым серым хвостом. Джек вспомнил: это тот самый, что первым поймал крысу. Его отличала приметная лиловая бородавка на носу. Похоже, в пятерке гоблинов наметился лидер. Когда пламя разгорелось, гоблины принялись жарить добычу, и заправлял процессом тот же самый вожак в шляпе. В итоге его опыт вырос еще на единицу. Когда Джек сфокусировал взгляд на нем, проступило сообщение:

Самый инициативный из ваших слуг. Он будет первым осваивать новые умения. Вы можете дать ему имя и в дальнейшем общаться со слугами через него.

Возникла пустая строчка и клавиатура. Джек поглядел на довольного гоблина, уплетающего жареную волчатину. Как его назвать? В памяти всплыло имя из какой-то старинной истории. Пусть будет Геркулес, это был такой непобедимый герой.

Геркулес.

В этот самый момент в игре появилась Лиза, и вскоре и Сарториус подтянулся. Увидев гоблинов, маг сперва вскинул перед собой руки, и в его ладонях зажглись огни какого-то смертоносного заклинания… но потом он сообразил, что Джек с Лизой ведут себя спокойно, погасил магическое пламя и поинтересовался, что здесь происходит.

– Эти ребята служат мне, – объяснил Джек. – Вроде твоего привратника Мальвия в башне Звездочета, только мои слуги гораздо симпатичнее. Ну что, выступаем в поход? Эй, Геркулес! Собирай братву!

Мавзолей был окружен неравномерно расположенными отесанными глыбами серого камня, которые складывались в своеобразный лабиринт. Иногда между камнями показывались дикари с копьями, они прохаживались внутри лабиринта, но наружу не выбирались. Джек вызвался провести разведку. Он подобрался к одному из входов и заглянул. В десятке шагов перед ним дымился костер, вокруг которого в живописном беспорядке были разбросаны кости и обломки оружия. Джек различил пару человеческих черепов, ржавые погнутые шлемы, превратившиеся в лохмотья кольчуги и тому подобные свидетельства былых схваток. У костра расположились двое дикарей, размалеванных синей краской. Потом показался еще один, с копьем на плече, подошел, постоял немного и двинулся в новый обход лабиринта.

Дикарь-демонопоклонник из клана Гезала. Опыт: 20. Здоровье: 30

Джек прикинул, что с такими противниками он разделается и в одиночку, тем более они не будут проблемой для троих.

Но Сарториус предпочитал действовать осторожно, он, окутав себя защитными заклинаниями, подбирался то к одному, то к другому входу в лабиринт, агрил демонопоклонников и выводил к Джеку, который гасил их черным мечом с одного удара.

Внешне это были мускулистые ребята, расписанные синей краской и с костями, воткнутыми в грязные спутанные волосы. В трущобах гетто можно встретить и не таких колоритных типов, экзотической их внешность могла показаться только альфе из Нью-Атриума. Или разработчикам, создававшим Альтеру до Гендемии.

По одному или по два Джек покрошил семерых неписей, после чего маг согласился, что уцелевшие не представляют особой проблемы, и, значит, можно входить в лабиринт.

Устройство лабиринта было не очень сложным, хотя хватало и ложных ходов, и поворотов, которые заставляли бродить по кругу, снова и снова возвращаясь к тому же перекрестку. К тому же внутри пряталось еще несколько демонопоклонников, с которыми приходилось разбираться, когда они с диким воем возникали из темноты и бросались на пришельцев с копьями и дубинками. Между каменных глыб, из которых состоял Лабиринт, царил полумрак, на стенах были грубо намалеваны всякие жуткие сцены: битвы с драконами и ритуальные казни ареутов, причем художники не поскупились на красную краску. В общем, смысл картинной галереи сводился к тому, что местное племя дикарей пролило во славу своего божка потоки крови.

В центре нескольких кругов из каменных глыб обнаружился и Мавзолей, массивное четырехугольное сооружение, увенчанное куполом со шпилем.

Боссом этого данжа считался шаман с тридцаткой опыта. Он стоял у входа в Мавзолей, опершись на чудовищную дубину.

Джек кивнул Сарториусу:

– Твой подвиг, Мастер. Если здесь и дадут экспу, то скорее за этого шамана. Убей его.

Сарториус кивнул и решительно начал накручивать на себя магическую защиту. Его фигура помутнела, очертания размылись, будто мага накрыло толстым стеклом. Закончив приготовления, он влил в себя содержимое синей бутылочки и двинулся к входу в Мавзолей. Шаман увидел пришельца и, взревев, ударил дубиной себе под ноги. Земля содрогнулась, и каменные глыбы, из которых был составлен лабиринт, пришли в движение. Они стали опасно дрожать и, кажется, вот-вот могли рухнуть, поэтому Джек и Элоиза, которые собирались постоять в сторонке, тоже бросились вслед за Сарториусом на открытую площадку у Мавзолея.

Шаман, раскручивая дубину над лохматой башкой, двинулся на Сарториуса. Он не прекращал реветь, а камни вокруг стонали и дрожали.

Сарториус встретил его таким потоком огня, что Элоиза, которая вообще-то пряталась за спиной Джека, тоже потеряла два очка здоровья. А ведь и сам-то Джек держался позади их Мастера. Но Сарториус не мелочился: когда нужно было сразить противника – выплеснул такой жар, что досталось всем.

Шаман исчез в потоке огня, и камни постепенно успокоились. Однако опыта у мага не прибавилось. Пришельцы по одному проскользнули в щель, которая служила входом в Мавзолей. Гробница демона занимала половину свободного пространства внутри. Рядом с ней высился идол Гезала.

Демон выглядел как нечто бесформенное и мерзкое, с кучей рогов, щупалец и когтей. Статуя трехметрового роста была по пояс завалена подношениями дикарей, и разгребание этой кучи заняло еще минут десять. Наконец Сарториус выбрал из хлама обрывок пергамента. Джек проверил свою карту, на ней возникла новая отметка, логово тролля.

Тролль – это очень серьезно. Обычно такого врага мочат большой командой. Черный меч хорош против противников обычного размера, потому что рубит любое оружие и любой доспех, но тролль не пользуется оружием из стали, он сам по себе оружие, и будь здоров, какое большое. Хорошо, что Беор описал, как одолеть. И сделать это должен Сарториус, ему нужна экспа.

До логова тролля было полчаса ходу. Это оказалось что-то вроде гнезда из вырванных с корнем деревьев, заваленного костями, среди которых красноречиво пялились пустыми глазницами человеческие черепа. Хозяин гнезда сидел поверх этой груды и меланхолично почесывал себе спину здоровенным золотисто отсвечивающим молотком, покрытым вычурной гравировкой. Тролль был не самый крупный, Джек слышал, что в Альтере можно встретить и побольше. Но и эта махина будет метров пяти ростом, если встанет. Глядя на чудище из кустов, Джек понял, что, если честно, ему очень не хочется, чтобы тролль вставал. Но делать нечего, нужно его выманить из гнезда. Он решительно обнажил черный меч и зашагал к логову чудовища.

Лиза сунулась было следом, но Джек велел ей остаться. Еще не дойдя до гигантского гнезда, он принялся орать и размахивать Тенью Короля, распространяя волны темноты вокруг себя. Увидев Джека, тролль заворчал и начал подниматься – гора мяса и костей под волосатой шкурой, пять метров смертоносного уродства. Джек остановился и замахал мечом энергичнее, тьма вокруг него стала сгущаться. Этакая маленькая ночь, в которой Джек укрылся от тролля.

Под лапами великана земля ощутимо вздрагивала при каждом шаге. Джек успел подумать, что он создает ночь, а тролль – землетрясение. Потом стало не до мыслей, пришлось прыгать и увертываться, когда тролль запустил лапищи в созданное им облако мрака. Тролль пытался нащупать противника, Джек отскакивал, пригибался, отмахивался мечом. Пару раз он зацепил противника, однако тролль был чересчур велик, чтобы свалить его таким ударом. Он только разозлился, получив несколько глубоких порезов.

Джек пятился, отступал, скакал по трясущейся от шагов тролля земле, чудище не отставало – и удалялось от гнезда, где остался Молот. Потом Джек заметил, что созданную им темноту прорезают зеленые сполохи, это Элоиза все-таки присоединилась к схватке… Тролль взревел – похоже, некромантская магия оказалась даже более чувствительной, чем удары меча. Рядом в землю ударило нечто, похожее на скалу, тролль врезал кулаком. Джек пошатнулся, попятился. Он уже сам не понимал, это дрожит почва или трясутся его колени. Тролль казался непобедимым, его ножищи тяжело вбивались в грунт совсем рядом с Джеком. И тут, когда, кажется его вот-вот сграбастает гигантская пятерня, Джек расслышал крик Сарториуса:

– Геза-а-ал!

Под ноги попался вывернувшийся из земли древесный корень, Джек споткнулся и полетел в траву. Перекатился, попытался встать, но в землю в шаге от него впечаталась лапа тролля, вызвав у почвы новый приступ трясучки. Джек понял, что, если тролль разглядит его в сумраке, то уже не вывернуться… Ба-бах! Над головой оглушительно громыхнуло, и рев тролля стих. Джек скорее угадал, чем рассмотрел в темноте движение над собой, и рванулся в сторону, на четвереньках, быстро перебирая всеми конечностями, по дрожащей припадочной земле… кое-как смог поднялся и утвердился на ногах, и тут грунт перестал трястись. Джек опустил меч и медленно попятился, выходя из созданной им ночи.

Тролль лежал, уткнувшись рылом в перепаханную землю. Из его спины, между лопаток, торчала покрытая гравированными узорами рукоять Молота Гезала.

Сарториус с гордым видом прошествовал к поверженному великану, взобрался на него, ухватил рукоять Молота и, упершись ногой в выступающую лопатку тролля, стал выдирать оружие из мертвого тела.

– Этим Молотом, – заявил он, – демон Гезал убивал драконов, сбивал их на лету. Его можно отправить в полет, и Молот попадает без промаха в цель, в том числе в летящую. Потом Гезал призывал свое оружие, вот как я сейчас вызвал его из логова тролля, и Молот возвращался к нему. Я вчера вечером перечитал, что нашлось в Оболочке. Главное, я знал, где искать, потому что давно собираю информацию по демонам.

Сарториус наконец освободил оружие и не без натуги вскинул его на плечо.

– Отличный молоток, – заметил Джек, разглядывая Молот. У него стали формироваться кое-какие идеи.

– Ну, еще бы. Легендарный уровень, как-никак. Жалко, что он исчезнет после выполнения квеста. Все темные чудеса Гезала пропадут, когда будет разрушена его гробница. В этом и смысл квеста.

Пока они обсуждали Молот, Элоиза забралась в гнездо тролля стала греметь там обглоданными костями.

– Эй, ты что делаешь? – окликнуд Джек.

– Эти кости можно взять, они не просто часть общей картинки, разве это не интересно? О, смотрите!

Лиза показалась над гнездом и продемонстрировала ожерелье из здоровенных клыков.

– Уровень редкий, плюс пять процентов силы. Но вы не отвлекайтесь, обсуждайте свои мужские вопросы, чего там. А я возьму ожерелье себе, я же его нашла. Вы-то не догадались поискать.

– Ладно, ладно, – согласился Сарториус, – ожерелья для дам, пускай. Если ты закончила, то идем к Мавзолею. Нужно завершить квест и использовать Молот.

– Постой, – Джек наконец сумел сформулировать для себя, что его беспокоит. – А зачем нам завершать твой квест? Давай прихватим Молот с собой, познакомим с ним Могильщиков.

Сарториус резко остановился, Молот едва не сполз с его плеча, и маг, крякнув от натуги, поправил оружие.

– Но я же должен закончить… ведь смертный может воспользоваться Молотом лишь трижды. Хотя, надо признать, мысль здравая. Скорее всего, в демонском городе нам пригодится любое оружие, какое только мы сможем найти. Но за разрушение Мавзолея могут набавить экспу, а?

Джек задрал голову и осмотрел небо над лесом. Деревья частично закрывали обзор, но летающего шпиона не было видно.

– Сегодня он вообще не появлялся, – заявила Лиза, примеряя найденное ожерелье. – Я иногда поглядываю.

– Вы о чем? – заволновался Сарториус. – Кто не появлялся?

Джек коротко рассказал о преследователях на реке и возникшем затем наезднике на крылатом маунте непонятной породы.

– Но сегодня его не было, – напомнила Лиза. – Это значит, они нас потеряли после того, как мы выходили из Альтеры на ночь.

– Нет, – ответил маг, – это значит, они уверены, что мы идем в черный город, и ждут нас там. А наблюдателя отозвали, чтобы не спугнуть. Эх, сейчас бы выждать пару недель, разочаровать их… Могильщики не позволят себе держать ударный отряд в такой глуши вечно. Но я не могу ждать, через какое-то время дела в Нью-Атриуме снова накопятся, и я смогу входить в Альтеру только по вечерам. А этот этап – не последний, потом еще замок Дагон, и только после него плавание к потерянному континенту.

Джек был полностью согласен, поскольку у него имелись более серьезные причины поспешить с этим квестом. Сто панбаксов, назначенных за его голову неким альфой, куда уж серьезнее…

– Значит, забираем Молот с собой. Нам нужно будет пробиться сквозь засаду Могильщиков, добежать до дворца Азарота, и ты по пути совершишь немало подвигов. За это скорее очко опыта набавят.

Чем ближе к черному городу, тем медленнее двигался клан Звездочет. Сарториус то и дело останавливался, всматривался то в один, то в другой амулет – опасался ловушек. И отсутствие магической западни, кажется, удручало его еще больше. Он считал, что Могильщики подготовили засаду и не хотят насторожить пришельцев раньше времени. Лиза, глядя на его ухищрения, картинно вздыхала, но помалкивала, за что Джек был ей признателен. Мастер их клана без того разволновался, незачем его раздражать лишний раз.

Наконец впереди показалась окраина демонского города. Резкой границы между лесом и руинами не было, разбросанные там и сям отесанные черные камни стали попадаться среди деревьев задолго до того, как встретилась хотя бы одна уцелевшая кладка.

– Смотрите, – упавшим голосом сказал Сарторус, указывая вверх, – подняли наблюдателя. Они знают, что мы идем.

Над лесом показался всадник верхом на крылатом маунте непонятной породы. И вдруг Джек понял, что за зверь летает там, в вышине.

Глава 17. Битва в Черном городе

– Нас обнаружили, – снова повторил Сарториус. – Этот, вверху… это же огненный гиппогриф.

– Я тоже узнал, – кивнул Джек. – Тварь редкая и очень опасная, снесет нас всех одним ударом. Значит так, сейчас прикинем… Когда я скажу, вали этого летуна Молотом. От него нужно избавиться первым делом, а потом сразу атакуем. Они знают, что мы где-то поблизости, но, если бы имели четкую картину, не стали бы следить с неба. Значит, не так уж много они могут определить. Прорвемся. Я иду первым, ты меня прикрываешь. Найдутся у тебя заклинания для защиты? Ненадолго, только чтобы я добрался до их бойцов. А потом старайся отключить магов, отвлечь, нейтрализовать. Выше голову, Мастер! Мы уже в двух шагах от портала Вакха.

– А я? – тут же вскинулась Элоиза.

– Тебе достанется самое трудное.

– Что именно? Потому что я подозреваю, ты хочешь поставить меня прикрывать тыл нашей великой армии. Учти, я не согласна.

– У тебя самый короткий бар жизни, а на самом-то деле именно от тебя будет все зависеть, когда мы дойдем до портала. Никто кроме тебя не сможет его активировать. Некроманты заимствовали свою магию у демонов. Значит, тебе будет проще всего работать с Некропорталом. Так, Сарториус?

Маг кивнул.

– Вот! Значит, ты нам понадобишься у портала. Береги себя, не подставляйся. Приготовь эликсиры и используй их, не задумываясь. Ты должна дойти до портала. Слышишь? Я не шучу. Твоя задача – провести ритуал, который откроет нам дорогу в замок Дагон. Оставайся позади и держи наготове эликсиры.

Лиза нахмурилась и уставилась в сторону. Джек ждал ответа. Наконец она неохотно кивнула:

– Ладно, твоя взяла. Буду держать наготове элики и Жезл Отчаяния.

– И оставаться в тылу, – требовательно напомнил Джек.

– И оставаться в тылу. Только если дашь себя угрохать, я тебя подниму и заставлю извиниться.

Но Джек уже не слушал, пора было переходить к делу. И так потерял время, приводя в боевое настроение странную команду: трусоватого мага сорок девятого уровня и чересчур смелую ведьмочку двадцать четвертого. Жаль, очки опыта не распределены у них в обратном порядке. Но что ж тут поделать, приходится работать с тем, что есть. Итак, остался последний этап приготовлений. Джек выпустил из шкатулки свою команду боевых гоблинов. Мелкие уродцы выстроились перед ним, постаравшись принять самый молодцеватый вид, на какой были способны. Геркулес вышел вперед и задрал морду, устремив на Джека украшенный бородавкой нос.

– Приказывай, хозяин!

– Пришел ваш день, – начал Джек издалека. Сегодня мы пойдем в бой. Вернутся славные времена, когда над нами реял стяг с девизом «Служение»! Вы готовы?

Гоблины запрыгали от восторга, так что колчаны со стрелами затряслись у них на спинах.

– Отлично, – милостиво заявил Джек, – вижу, вы отважные воины, достойные славы предков. Тогда вот что. Вы сможете пробраться в черные руины? Вон те, видите? Там без дела слоняется много ваших братьев, а вы должны будете передать им вот что…

Гоблины выслушали приказ и торжественно пообещали, что сдохнут, но исполнят все в лучшем виде.

Вот теперь все было готово, оставалось только выждать полчасика, чтобы мелкие успели пробраться в черный город и собрать побольше соплеменников. Джек вовсе не был уверен, что другие гоблины послушают Геркулеса, но выбора не было. Зато если дело выгорит… ведь там, в развалинах столицы Азарота несметное количество гоблинов.

Геркулес с братьями скрылся в кустах – крались они тихо, это точно. Проводив команду, Джек обернулся к спутникам. Элоиза похлопывала Жезлом Отчаяния по ладони и, кажется, уже жалела о своем обещании держаться сзади. Сарториус нервно тискал Молот Гезала и не сводил взгляда с всадника на гиппогрифе, выписывающего круги над лесом. Честно говоря, Джеку и самому было немного не по себе. В основном из-за того, что приходится отвечать не только за себя. Не привык он работать в команде, вот в чем дело…

Наконец Джек решил, что гоблины уже на месте, и первым двинулся к руинам. На опушке леса он остановился. Дальше деревья росли не так густо, и сверху пришельцев точно было бы видно. Джек издалека нашел место, где городская стена обвалилась, и, прищурившись, стал рассматривать, что за ней. Там виднелась заросшая кустами улица между остовами домов. Вдруг краем глаза он заметил, что гиппогриф в небе начал снижаться, двигаясь в их сторону. Теперь маунт был виден во всей красе: полуконь-полугрифон, то есть тварь с копытами, крыльями и головой гигантского орла, темно-красного, с багровыми разводами, окраса. При каждом взмахе с крыльев слетали снопы иск.

– Магическая защита, – пробормотал Сарториус, и Джек с Лизой поглядели на него. – Вы не видите? Он окружен таким красновато-золотистым пузырем…

– Ты маг, вот и видишь, – сказал Джек. – Все, понеслась. Начинай!

Сарториус на несколько мгновений замер, уставившись на быстро приближающийся массивный крылатый силуэт, потом выкрикнул: «Гезал!» – и взмахнул Молотом. Оружие вырвалось из его руки и с нарастающим свистом устремилось в небо.

– Теперь за мной! – Джек побежал к дыре, искоса глядя вверх и стараясь не споткнуться.

Когда до стены оставалось недалеко, над головой гулко грохнуло, и огненная вспышка накрыла полнеба. Ух! Он все же споткнулся, едва не упал. Защита у огненного гиппогрифа тоже была связана со стихией огня, но Молот пробил ее, будто бумагу. Раскатисто громыхнул гром, как при сильной грозе, несколько молний ударили в разные стороны, на том месте вспучились, разростаясь и перекатываясь, клубы густого дыма. Из них вынеcлось что-то обгорелое, с черными обрубками крыльев. Оставляя за собой серый инверсионный след, крылатый маунт со свистом пронесся по нисходящей и врезался в лес где-то в стороне. Снова громыхнуло, вдалеке затрещали деревья, и все стихло.

Джек ввалился в просвет между разрушенными остатками стены и, низко пригнувшись, бросился в сторону. Присел в тени и затаился. Элоиза тут же оказалась рядом, и только потом появился Сарториус. Молот Гезала уже вернулся к нему. У мага оставался последний выстрел.

Где-то поблизости, может в одном или двух кварталах возбужденно кричали. Могильщики знали, что враг рядом, они видели, что лишились наблюдателя, но не могли в точности определить местоположения пришельцев.

– Порядок, мы в городе, – прошептал Джек, прислушиваясь к тому, как перекликаются Могильщики. – И они не знают, где мы.

– Мы тоже не знаем, где они, – проворчала Элоиза, нервно тиская Жезл.

Перед Джеком всплыло сообщение:

Внимание! Ваши слуги проявляют инициативу и организаторские способности. Они получают 1 XP.

– Скоро узнаем, – ответил Джек. – Просто слушайте.

Ждать пришлось недолго. Руины взорвались визгом гоблинов, а мгновением позже им ответил грохот и рев боевых заклинаний и крики. Джек, а за ним и спутники, бросились на шум. Могильщиков было около четырех десятков, и они собрались на площади посередине черного города. Это было логично, они знали, что противник малочислен, и ждали там, где проще использовать численный перевес. Там на них и обрушились гоблины. Игроки, среди которых выделялись алые мантии магов огня, оказались чуть ли не похоронены под градом камней, летящим со всех сторон. Гоблины скакали, выли, визжали. Шума от них, конечно, было больше, чем реального ущерба Могильщикам. Но свое дело они сделали, приняв на себя заготовленные потоки колдовского пламени, которые предназначались Звездочетам.

Когда армия вторжения подоспела к месту схватки, Могильщики уже успели более или менее оправиться от неожиданности. Вероятно, поначалу они создали боевой порядок, когда снаружи оказываются «танки» в тяжелой броне, а за их спинами прячутся маги. Но гоблины атаковали с тыла, они под прикрытием черных стен подобрались едва ли не вплотную, и первой их добычей оказались именно менее защищенные целители.

Джек увидел несколько тел, медленно тающих в траве. Кто-то из мертвецов был истыкан короткими болтами из чо-ко-ну, другие были засыпаны камнями. Первый удар мелких уродцев оказался сокрушительным, но сейчас маги заливали руины потоками огня, и гоблины визжали вовсе не победно. Хотя их собралось довольно много, и на их стороне было преимущество внезапного нападения, одолеть отборный отряд Могильщиков им было никак не под силу.

– Сарториус, Молот! Сейчас! – заорал Джек, бросаясь в атаку. – В самую гущу!

Момент был самый тот, лучше не придумать. Могильщики потеряли строй и сбились в кучу, их бронированные рубаки поспешили назад, чтобы прикрыть магов от града стрел и камней, а чародеи пятились, выстреливая по окружающим развалинам файерболлы и Смертные Вихри, среди них оказались и маги воздуха.

– Гезал! – выкрикнул Сарториус, отправляя Молот в последний полет.

На бегу Джек ощутил, что воздух вокруг странно сгущается, это альфа наложил на него защитное заклинание. Отлично, не забыл, значит. Джек завертел мечом, создавая вокруг себя облако тени. Вспышки и мощные порывы ветра обрушились на сотворенный Сарториусом пузырь, хлопья темноты отрывались от облака и уносились в стороны, но защита продержалась достаточно долго. Джек сумел добежать до сгрудившихся противников. А дальше началась привычная работа – он рубил Тенью Короля вправо и влево, не заботясь о точности. Черный меч разносил вдребезги доспехи и подставленные клинки. Все вокруг гудело и тряслось. Джек не оглядывался, только надеялся, что Сарториус с Лизой не отстают. И верно – рядом с ним в полумраке, свившемся вокруг меча, несколько раз промелькнули огненные росчерки молний – белые с посоха Сарториуса и зеленоватые с Жезла Отчаяния.

Джек вертелся в кольце врагов, рубил и уклонялся, перед ним, сменяя друг друга, мелькали строчки:

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 4 ед. здоровья!

Внимание! Ваши слуги побеждают противника, опыт которого превосходит их суммарный опыт более, чем на 10 XP. Они получают 1 XP.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 6 ед. здоровья!

Внимание! Ваши слуги побеждают противника, опыт которого превосходит их суммарный опыт более, чем на 10 XP. Они получают 1 XP.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 3 ед. здоровья!

Внимание! Ваши слуги побеждают противника, опыт которого превосходит их суммарный опыт более, чем на 10 XP. Они получают 1 XP.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 3 ед. здоровья!

Внимание! Ваш слуга убит. Он теряет 1 XP.

Вы получаете повреждение!

Вы теряете 5 ед. здоровья!

Джек споткнулся в какой-то канаве и с опозданием понял, что это борозда, пропаханная Молотом Гезала. Демонское оружие прошло здесь сквозь толпу игроков и сняло богатый урожай, судя по тому, что земля была сплошь усыпана дропнувшимся оружием. Над головой громыхнуло, и ослепительная вспышка разодрала созданный Тенью Короля сумрак.

Джек чувствовал только слабость. Меч в руке стал неподъемно тяжелым, а бар жизни в углу поля зрения сжался в тоненькую линию. Трясущейся рукой он вытянул из кармашка на поясе элик, осушил. Красная полоса жизни слегка увеличилась. Джек всосал еще один элик и смог встать. Созданная им ночь уже окончательно растворилась в дневном свете, и Джек огляделся.

И-за камней то тут, то там выглядывали гоблины. Несколько уже выбралось из укрытий и прохаживались на приличном расстоянии. Сарториус обнаружился в пяти шагах от него. Сияя улыбкой, маг объявил:

– Всех прикончил. Троих последних я уделал разом, одним ударом Посоха Света.

Маг воинственно взмахнул дымящимся посохом. Джек сглотнул. Что-то ему было не по себе, сильно шибануло под конец, значит. Даже не до конца верится, что он выжил, пройдя сквозь толпу Могильщиков.

Откашлявшись, он спросил:

– А где Элоиза?

– Я-то здесь, – ворчливо отозвался знакомый голос сзади. – Ты же сказал, чтобы я держалась за тобой, ну я и держалась… Так что твоя задница была под надежным присмотром. А вот где наши гоблины?

Джек огляделся. В самом деле, не видно. А кстати, что с ними случается, если сдохнут? По всей видимости, должны респнуться в шкатулке.

– Троих одним ударом! Они вот так стояли, а я их!.. – не умолкал Сарториус.

Джек глянул на альфу внимательнее.

– Сарториус…

– Что?

– У тебя 50XP.

– И что? Мы же этого и добивались? – снова подала голос Элоиза. – Может, побежим искать дворец Азарота, пока эти не начали респиться? Где у них респ?

– Почти наверняка в часовне с телепортом, вон там, – показал Джек. – Так что времени у нас, в самом деле, мало.

Дворец… Тот самый, где все как раз и началось, подумал он. Тот, где ожила Тень.

Джек позвал спутников и пошел вдоль смутно знакомых руин. Груды черных камней, были похожи одна на другую. Он не мог вспомнить, проходил ли здесь в тот памятный день, когда использовал аккаунт Эндрю Виго. Четверо гоблинов во главе с Геркулесом присоединились к шествию. Их предводитель, в шляпе с волчьим хвостом, важно вышагивали с арбалетом на плече и помалкивал – то есть держался солидно, как подобает великому вождю. Трое уцелевших в бою рядовых, напротив, непрерывно трещали. Когда Джек задерживал взгляд на них, возникала строка перевода:

Мы великие воины! Победили! Всех победили! И всегда будем побеждать!

Джеку не хватало их уверенности. Победа далась тяжело, но чего-то не хватало для удовлетворения. Чего же? Наконец впереди показались знакомые места, Джек узнал поворот, ведущий к черной часовне, где он, еще при заходе с аккаунта Эндрю, прятал Слезу и кинжал. Каким путем он тогда смывался от Тени? Выскочил, кажется, вот отсюда. Да, вон поваленная колонна, за которой тогда прятался Берт, наставник молодняка Могильщиков.

Джек повел Сарториуса и Лизу вдоль стены, за которой прятался Эндрю, миновал двор и наконец-то вот оно: показались мощные стены дворца.

– Нам туда, – указал Джек. – Это дворец Азарота. Если свернуть вот в этот проход, то будет точка выхода из игры, а вон в той стороне игровой портал, захваченный Могильщиками.

Объясняя, он поворачивался с вытянутой рукой и показывал. Но когда оказался лицом к порталу…

– Бежим! – это он крикнул уже когда мчался прочь, согнувшись и прикрывая руками голову.

Со стороны портала в Звездочетов летел, стремительно вспухая, мощный клуб пламени. Все трое едва успели нырнуть под прикрытие каменной кладки, а в то место, с которого Джек увидел дворец, ударил пламенный шар. Но гоблины оказались не настолько расторопными.

Внимание! Ваш слуга убит. Он теряет 1 XP.

Внимание! Ваш слуга убит. Он теряет 1 XP.

За первым файерболлом последовал второй, третий… Из портала вываливались Могильщики – и огненные маги в красном, и мечники в тяжелых латах. Они спешили, потому что на выходе из здания были особенно уязвимы, поэтому и начали стрелять огнем раньше, чем вышли на более удачную дистанцию. Причем били во все стороны, не только не целясь, но и вообще даже не глядя, что жгут. За ними из портала лезли новые, с полным запасом маны, с магическими свитками наготове…

Сейчас они рассредоточатся, осмотрятся, найдут Звездочетов, вот тут все и закончится. Мысль, пришедшая в голову Джеку, просто оглушила: он проиграл. Могильщики оказались вовсе не такими уж растяпами. Отряд, выставленный в городе демонов, был достаточно силен, чтобы атакующие поверили: это и есть главный заслон на пути. На самом деле отборные маги и мечники клана сидели где-нибудь в Светлограде у портала. Сидели и ждали команды.

Джек схватил Лизу за руку и потащил за собой. Он бежал к дворцу Азарота. Если успеть до того, как Могильщики соберутся, сориентируются, окружат… На бегу оглянулся – как там их Мастер? Сарториус с диким выражением на лице спешил следом. Вряд ли среди Могильщиков были маги, равные ему по уровню, но против такой толпы… нет, о сопротивлении нечего и думать. Успеть распечатать Некропортал Вакха и свалить, вот единственный путь. Огненные шары лопались с диким грохотом позади, трещали древние стены из черного камня. Но с прицелом огненные маги постоянно опаздывали. Пламя облизывало черные стены в нескольких десятках шагов за спиной, и Джек бежал изо всех сил.

И тут Сарториус не выдержал. Он метнулся в сторону, протиснулся в расселину, разрезавшую каменную кладку… потом его спина мелькнула по другую сторону стены. Сквозь дыру Джек увидел, как их Мастер, пригнувшись, улепетывает, бросаясь из стороны в сторону.

– Стой, куда? – заорал ему вслед Джек.

Часть огненных шаров устремилась вслед Сарториусу, сразу два файерболла ударили в его согнутую спину, расплескали жаркий свет. Фигура мага пропала во вспышке.

Джек прохрипел:

– Дерьмо!

Но задерживаться он не мог, пламя преследовало по пятам. И они с Элоизой припустили к развалинам королевского дворца. Джек узнал ту самую дыру в стене, из которой он сиганул, спасаясь от Тени. Здесь во дворец не попадешь, нужно искать вход с другой стороны. Беглецы обогнули здание. Выпущенные им вслед файерболлы разбились о стену и пламя облизало черный камень

За углом обнаружилась арка, свод которой поддерживали статуи, которые изображали жутких уродцев. Наверняка это были портреты демонов, подданных Короля Азарота. Но любоваться было некогда, Джек с Элоизой вбежали в полутьму зала. И где же этот портал? Джек скользнул взглядом по выщербленным черным колоннам, по выломанным кускам стен, раскиданным по полу… Дальше, дальше! Беглецы устремились через зал, миновали его, пробежали по коридору. Дальше была лестница, по ней они взлетели на второй этаж. Его по периметру опоясывала галерея, залитая солнечным светом, поникающим сквозь высокие стрельчатые окна. По левую руку вереница окон, по правую – двери, ведущие во внутренние покои. Один из дверных проемов сразу привлек внимание, он был украшен причудливой резьбой в виде ухмыляющихся масок и переплетенных рук. Все руки тыкали указательным пальцем в дверь. Когда так приглашают, нужно послушаться. Джек с Лизой оказались в небольшой квадратной комнатенке. Здесь не было ничего, пустой квадрат с дверями в каждой стене. Перекресток, что ли, такой? Но, приглядевшись, Джек понял, что на самом деле дверей только три. В дальней стене нет выхода, там в раме, точно такой же, как резные дверные косяки, просто плита полированного черного камня. Над ложной дверью причудливым шрифтом выбито: «Дагон».

Еще выше было высечено в черном камне лицо мужчины. На щеке под правым глазом – округлая выемка. И зачем она… ну да, конечно! Это и есть Некропортал? Дагон, тот замок, в котором Вакх, прислужник Азарота, выстроил по приказу хозяина свою магическую шхуну. Джек вставил Слезу в выемку под глазом изваяния. Она подошла идеально.

Полированный камень ожил, по нему побежала рябь, он слегка осветился изнутри. На стене рядом с ним зажглись кроваво-красные буквы:

Во имя Господина Азарота! Насыть меня, и войди!

Слеза выпала из каменного ложа, и Джек, подставив ладонь, поймал ее. Портал не отключился, в его глубине мерцал свет.

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Воспользоваться порталом и проникнуть в замок Дагон.

Вы первый игрок, который нашел Портал Вакха.

Вы получаете +3 XP.

У вас 47 XP. Для открытия нового умения вам необходимо получить 3 XP.

Портал, да… Но что же еще? Как его открыть? Джек обернулся к Лизе:

– Вот он, портал. Но как он активируется? Что тебе подсказывает некромантское прошлое?

Лиза пожала плечами:

– Смотри, на стене проступила надпись, в ней ясный намек. Кровь нужна. Зарезать игрока так, чтобы с него красные текстуры брызнули на камень. Обычно это срабатывало. Вообще вся черная магия на этом строится, на жертвах и крови. А здесь почти что прямо сказано.

В меню Джека ожил чат. Сообщение было от Сарториуса:

Я респнулся. Не уходите без меня. Дождитесь, я уже иду. Только не уходите в портал без меня. Я совсем близко.

Снаружи, у входа во дворец Азарота, закричали:

– Эй, Джек! Выходи! Все кончено, сдавайся!

Знакомый голос. Уивер Ланд, собственной персоной. Джек вышел из комнаты с порталом, подкрался к окну и осторожно выглянул. Арка с резными барельефами была как раз под ним. С десяток Могильщиков встали перед дверью, держа наготове посохи и жезлы. Можно не сомневаться, Уивер собрал здесь отборных магов клана.

– Джек, спускайся! Пока что я предлагаю приличные условия, но мое терпение скоро закончится. Если нам придется ворваться силой, все окажется для тебя гораздо хуже. Ты нам не очень-то нужен, понимаешь? Мы видели, что ты вбежал в это здание, и теперь знаем, где искать.

И тут Джек сообразил, почему огненные чародеи Могильщиков постоянно запаздывали с выстрелом. Вот дерьмо, да они его просто гнали! Гнали, чтобы он сам привел погоню туда, где находится цель квеста. Надо же, а он считал их недалекими, но тут сработали очень ловко.

Он с раздражением стукнул кулаком по стене:

– Это не должно так закончиться!

– Не закончится, – тихо произнесла Лиза. – Есть выход.

Пока он слушал похвальбу Уивера, девушка подошла и встала позади. Джек обернулся. Лиза расстегнула пояс, сняла черный некромантский панцирь и продолжила, тыча пальцем себе под левую грудь:

– Ударишь вот сюда. Если сделать быстро, я почти ничего не почувствую. Я буду стоять у самого портала, кровь на него точно попадет.

– Нет.

Она невесело улыбнулась:

– Ты просто забыл, что я уже давно этим занимаюсь. Я жертва в черных ритуалах. В первый раз сыграю свою роль с охотой.

– Нет, – повторил Джек. – Пока я жив, тебя никто не убьет.

– Да брось, это же игра. На самом деле мы сидим на полу в темном подвале, посередине Отравленных Пустошей. Сидим на расстоянии вытянутой руки. Потом ты меня найдешь в Альтере и приведешь в Дагон. Ну же, давай! Идем к порталу.

Пришло еще одно сообщение от альфы:

Не уходите без меня. Обязательно дождитесь, это важно. Обязательно! Джек, ты должен дождаться меня. Я приказываю. Я Мастер клана, ты обязан меня дождаться.

– Нет, – в третий раз произнес Джек и снова глянул в окно.

Могильщики по-прежнему стояли у стены, и позади них по траве ползла широкая тень. Тень быстро росла. Потом возник свист падения. Потом на головы Могильщикам с неба рухнуло нечто огромное, широкое, черное. Потом, заглушая крики раздавленных, опрокинутых, вбитых в землю игроков раздался то ли клекот, то ли рев. Потом Джека ослепила ярчайшая вспышка, мгновенно рассыпавшаяся каскадом зеленых огней предельно зловещего вида.

А потом Рюгер Эккерхарт пришпорил черного грифона и заставил носиться по кругу длинными скачками. Левой рукой он посылал в Могильщиков новые заряды зеленого пламени, в правой у него был меч, которым некромант тоже вносил долю разрушений. Рюгер хохотал. Этот смех был громче рычания его грифона и криков убиваемых Могильщиков.

Следом за Рюгером небеса уронили еще пять пегасов с наездниками – черные звери, черные латы, развевающиеся черные плащи. Позади одного из всадников сидел Сарториус. Среди растерянных, мечущихся под ударами, Могильщиков Джек увидел Уивера. Пока все бестолково носились по площади, стараясь увернуться от убийцы на грифоне, колдун проскользнул в арку с барельефами. Джек отстранил Лизу и побежал к лестнице.

Глава 18. Черная шхуна

Внизу, в большом зале, ничего не изменилось. Снаружи Рюгер устроил бойню, там гремели заклинания, рычал грифон, вопили Могильщики, а внутри эти звуки были едва слышны. Джек, перебегая от колонны к колонне, направился к входу и вскоре увидел Уивера. Маг пятился, не сводя глаз с арки. Посох он держал направленным к входу, и на хрустальном шаре, венчающем его оружие, теплился жаркий огонек. Дворец Азарота был выстроен так, что сквозь арку вполне мог въехать всадник на грифоне. И еще можно было держаться в тени, если прятаться за мощными колоннами.

Очень удобно прятаться, особенно, если подкрадываешься к насмерть перепуганному человеку, который не оглядывается, а смотрит только на вход. Джек сместился за спину Могильщику и поднял Тень Короля. А когда Уивер приблизился, врезал ему по затылку, развернув лезвие так, чтобы оно ударило плашмя. Он точно отмерил силу удара, чтобы вышло как раз на оглушающий дебаф. Уивер выронил посох и завалился назад. Игрок, конечно, не терял сознания, но возможности управления персонажем были сильно ограничены. Джек перехватил его руки, чтобы не нащупал в инвентаре элик или свиток с заклинанием, приставил черное лезвие к горлу мага, и поволок его через зал.

Когда поднимались по лестнице, к Уиверу начала возвращаться способность управлять телом. Но лезвие, приставленное к горлу, существенно ограничивало его возможности.

– Джек, это ты?

– А кто же еще? Я подумал и решил принять твое предложение. Мы заключим мир, правильно? Но условия теперь будут немного жестче, чем ты предполагал.

– Какие же теперь условия?

– Я покажу тебе очень интересную локацию, которую вы проворонили, когда исследовали черный город. Ты даже примешь участие в ритуале, который позволяет ее использовать. Взамен вы перестанете меня преследовать, тем более, что это и в ваших интересах. Сколько ваш клан бойцов потерял, а? И ты, конечно, понимаешь, что условия не обсуждаются.

– Какой ритуал, что ты имеешь в виду?

– Знаешь, как говорят: лучше самому увидеть.

Не прерывая разговора, Джек приволок пленника к порталу, где уже ждала Лиза.

– Итак, начнем, – сказал ей Джек. – Тебе для активации нужно что-то еще? Или мы готовы?

– Готовы, – кивнула девушка. – А это что за человек? Это он нас преследовал?

– Да, это из-за него все заварилось. Он один из главных Могильщиков. Наверное, собирался стать и вовсе самым главным, а, Уивер?

– Что здесь происходит? – успел спросить Уивер, когда Джек подтащил его поближе и заставил склониться к Некропорталу.

Лиза с кровожадным выражением лица полоснула кинжалом по горлу Могильщика, красная волна хлынула на таинственно мерцающую черную плиту. Черный камень исчез, теперь в комнате было четыре двери. За новой, только что возникшей, можно было разглядеть такую же квадратную комнату.

Внимание! Вы открыли Портал Вакха.

Желаете сделать Портал постоянным? Да/Нет

Желаете настроить его на определенных игроков или клан? Да/Нет/Ответить позже

«Нет» и «Ответить позже».

Джек разжал руки и позволил телу Уивера соскользнуть на пол.

– Лиза, сколько просуществует портал, если я не сделал его постоянным?

– Я точно не знаю, но… Минут пять максимум. Скорее, даже меньше.

– Подождем немного, чтобы убедиться, что никто не пройдет следом.

Джек и Лиза взялись за руки, тело Могильщика начало таять… Ни голосов, ни шагов не доносилось – некроманты, конечно, победили, однако сюда еще не добрались.

Лежащий перед порталом Уивер стал обесцвечиваться, сделался прозрачным, словно отлитый из стекла, и вскоре исчез. На полу остались кошелек и перстень с крупным белым камнем.

Джек нагнулся и сгреб добычу.

Кольцо Страсти. Уровень: редкий.

Бонус: увеличивает запас маны на 10 %

А кошелек? Что там приготовили для старины Джека?

На ваш счет поступило 642 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 2298 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

– Один мой знакомый по прозвищу Кривой Питер иногда говаривал: в любом человеке можно найти что-то хорошее, – заметил Джек. – В случае Уивера Ланда это, конечно, кошелек.

Внимание! Портал Вакха закроется черед одну минуту.

Для новой активации будет необходимо повторить ритуал.

– Пора! – Джек снова взял Элоизу за руку, и они вместе шагнули в сумрак по ту сторону портала. Сперва показалось, что они никуда не перенеслись, это помещение было точной копией прежнего, те же четыре двери, и та, что за спиной – ложная. Гладкая плита черного камня с гравированным мужским лицом над ней.

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Взойти на шхуну «Мертвый Ветер», построенную для Короля Демонов Азарота.

Вы первый игрок, который проник в замок Дагон

Вы получаете +3 XP.

У вас 50 XP.

Вы получаете новое умение: Хозяин Теней

Для открытия нового умения вам необходимо получить 10 XP.

Из той двери, что напротив, шел свет. Точно так же, как и во дворце Азарота, где напротив портала была галерея с окнами, и точно так же оттуда проникали солнечные лучи. Джек с Лизой пошли на свет. Шаг через порог, и оба замерли, зачарованные открывшейся картиной. Они стояли на крошечном, почти декоративном, балконе. Под ними уходила вниз каменная кладка – стена башни. Десятью метрами ниже она переходила в морщинистый бок скалы, а еще ниже бесновался прибой. Волны непрерывной чередой катились из безбрежного океана к основанию скалы, бились о нее, рассыпались ослепительно белыми брызгами… Там, где в невероятной дали рождались эти волны, над горизонтом повис раскаленный багровый шар солнца.

– По крайней мере, понятно, что мы на западном побережье Стоглава, – пробормотал Джек.

Он вызвал карту. Да, так и есть, замок Дагон находится на берегу океана, на самом кончике небольшого полуострова к северу от Найтмара. Не самое приятное соседство.

– Джек, – позвала Лиза. – Мы справились, да? Это же то самое место… А что с Сарториусом? Он был вместе с Рюгером… Они что, заранее сговорились? Но он же купил Книгу Вакха? Значит, уже, потом связался с некромантом?

– Не знаю. Он мне писал в чате, пока ты открывала некропортал. Требовал дождаться его. Заранее сговорились или нет, а в черный город они заявились вместе.

– Он мутный тип, я тебе сразу говорила! – Лиза нахмурилась. – Джек, послушай! У тебя пятьдесят очков экспы. Я выхожу из Зведочетов, понял?

– Да, я понял, – Джек улыбнулся. – Но нужно еще пять тысяч золотых, чтобы зарегистрировать свой клан. А у меня только… э… кошелек… у меня только 2298.

– Возьми мои, я же собиралась отдать их Ходоку, помнишь? Две тысячи и еще…

Лиза поспешно полезла в инвентарь, перетрясла все, что могло содержать монеты. Несколько кошельков и шкатулок, которые остались после всех приключений и которые до сих пор не удосужилась открыть. Но, увы, у нее набралось только 2023 монеты. Всего 4321 золотой на двоих.

– Но из Звездочетов я все равно выхожу, – упрямо буркнула девушка.

Статы Лизы мигнули, и клановая принадлежность исчезла. Джек последовал ее примеру.

Хотите выйти из клана «Звездочет»? Да/Нет

Да. Да, да!

Все, они свободные люди. Пока что выход в открытое море им недоступен, но это ведь не помешает выполнить очередной этап квеста и найти шхуну «Мертвый Ветер».

Замок был выстроен на вершине скалы и фактически представлял собой башню. Невелики владения, что тут скажешь. Но шхуну Вакх построил именно здесь. Где ее искать? Внизу, конечно, поближе к морю.

Спускаясь по лестнице, Джек вспомнил о шкатулке с гоблинами. Как там его гвардия? После активации шкатулки все пятеро гоблинов во главе с Геркулесом оказались налицо. Несмотря на геройскую гибель, которая сопровождалась потерей единицы опыта, у зеленых было по 5 XP. У Геркулеса даже шесть.

– Вы отважно сражались, – объявил Джек. – Враг был силен, но победа осталась за нами. А теперь слушайте новый приказ. Обыскать замок и найти золото. Мне нужны монеты, деньги, ясно? Тогда вперед!

Гоблины, радостно стрекоча, помчались по лестнице, кто вверх, кто вниз. Их было всего-то пятеро, но впечатление складывалось, что замок Дагон набит зеленой мелкотой. Отовсюду неслись их вопли, везде мелькали крошечные непрерывно дергающиеся фигурки. А Джек продолжал спуск по лестнице, и он казался бесконечным. Виток за витком уходил в тело скалы, и на каждом этаже были галереи, ведущие куда-то в толщу камня. Факелы в кольцах, вмурованных в стены, вереницами светляков уходили в каменное тело скалы.

Небольшая башня на вершине, да? На самом деле это целый город, вырубленный в камне. И Джек его обследует, здесь наверняка найдется немало интересных закоулков.

– Господин! Господин! – по лестнице промчалась зеленая лавина, увенчанная волчьим хвостом и бородавкой на вздернутом носу Геркулеса. Гоблины окружили Джека, запрыгали и заплясали на ступенях вокруг него. – Мы нашли, нашли, нашли!

Джек вернулся на один этаж вверх. Коридор привел в комнату, заваленную всевозможным хламом. Здесь были сломанные доспехи, истлевшие знамена, пробитые щиты и тому подобные свидетельства давних сражений. Большая часть реликвий прошлого была частью антуража, единым текстурным монолитом со стенами и полом, но, если покопаться, то встречались и предметы, которые можно взять. Гоблины с торжеством указали сундучок.

Запертый Сундук. Содержимое неизвестно.

Похоже, замок Дагон имеет какие-то мелкие квесты местного значения. Например, поиски ключа к Запертому Сундуку. Сарториус был бы счастлив, вот ему бы здесь приготовили игры ума и тонкие интеллектуальные загадки. Но Джек слишком устал, чтобы возиться с этими вопросами. Он вытащил из ножен меч, примерился… Сработает или нет? Да хуже-то не станет! – и с этой мыслью врезал клинком по сундуку.

Тут развалился с одного удара. Обломки вскоре начали бледнеть и таять. То есть сундук вел себя точно так же, как убитый игрок. Было бы неплохо, если он вернется на респаун, да еще со всем содержимым… потом надо будет выяснить, так ли это. А пока что на месте умершего во цвете лет сундука дропнулась кучка золотых монет.

1000 золотых монет.

Джек сгреб добычу.

На ваш счет поступило 1000 золотых

Желаете увидеть подробности транзакции? Да/Нет

На вашем счету 3298 золотых.

Желаете произвести новую операцию? Да/Нет

– Желаю, – проворчал Джек. – Лиза, ты готова вложить свои сбережения в прибыльное дельце? Или не очень прибыльное, но ужасно забавное? Я предлагаю тебе стать моим Заместителем.

– Да, Мастер, – некромантка присела в картинном реверансе. – Что прикажете, Мастер?

– Как что? Гони бабло. Будем регистрировать клан.

Пять тысяч игра сняла со счета без проблем. Вопросы начались позже. Как и следовало ожидать, название «Бродяги» было уже занято, игра предложила «Бродяги-23».

– А я-то надеялся оказаться большим оригиналом… – Джек почесал затылок. Попробуем так:

Вечный Бродяга

Окно интерфейса задумалось, потом строки поползли с пугающей скоростью.

Внимание! Вы зарегистрировали клан «Вечный Бродяга»

Сейчас вашему клану присвоен статус «временная регистрация», у вас есть 24 часа, чтобы ввести Устав, Список Игроков, а также открыть Форум в Оболочке.

Поздравляем с созданием клана.

С информацией о новых возможностях можете ознакомиться в Справке (ссылка), Правилах Игры (ссылка), Путеводителе по Альтере (ссылка)…

Строки ползли и ползли, сменяя друг друга, и Джек свернул интерфейс, чтобы не закрывал обзор. Еще будет время почитать.

В сопровождении Лизы, а также скачущих верещащих гоблинов, спустился еще на несколько пролетов бесконечной лестницы, и наконец снизу донесся шум прибоя. Их путь заканчивался в огромном гроте. Вдоль стены пещеры шла узкая галерея, опоясывающая подземный залив. Вода, черная и маслянистая в тусклом свете факелов, поднималась и опускалась, как грудь спящего великана. И вместе с водой приподнималась и опускалась черная яхта – самое удивительное судно, какое Джеку встречалось в Альтере.

Она выглядела… ну, мягко говоря, необычно. Из какого материала сделан корабль? Не дерево, уж точно. Больше похоже на сплетенные, спрессованные, смятые в форме шхуны человеческие тела. Если присмотреться, начинает казаться, что различаешь, руки, ноги, выгнутые в невыносимой муке торсы и искаженные лица. Потом наваждение пропадает, и очертания тел смазываются, сглаживаются в мягких обводах бортов.

У причала судно удерживали цепи, мощные и тяжеленные с виду. Клан Вечный Бродяга с гоблинами в качестве свиты перебрался на борт. Шхуна была небольшой, и устройством напоминала «Скорохода», только очертания были изящнее, и каюта оказалась обставлена гораздо более комфортно. Помимо узких коек здесь были стол, стулья, полки на стенах. Это даже не каюта, а рубка. Были здесь и подзорная труба, и навигационные приборы, назначение которых Джек представлял очень приблизительно.

На одной стене, свободной от полок, горела лампада. Только барельеф, который она освещала, изображал не Кроноса или Астру, как в обычных точках выхода из игры, а все того же мужчину с впадиной на щеке, что и над Порталом Вакха. Джек, уже привычно, поместил Слезу на место. Что-то звякнуло, под ногами дрогнул пол. И затем голос, звучащий отовсюду, как будто говорит сама шхуна, пропел:

«Мертвый Ветер» готов служить тебе, господин.

Джек слишком устал, чтобы удивляться, слишком много всего происходило за последнее время, слишком много нового он увидел. Лиза аж подскочила, а он лишь огляделся по сторонам и, так и не определив источника голоса, спросил:

– Мы можем отправляться в плавание прямо сейчас? Или тебе что-то нужно? Матросы, например?

И вновь голос зазвучал со всех сторон:

«Мертвый Ветер» не нуждается в мастросах. Он нуждается в твоей воле, господин. Объяви свое желание. Назови цель.

– Я хочу попасть на Мегалон. Мы сможем отплыть туда?

«Мертвый Ветер» был создан для плавния на Мегалон. Я готов отправляться, как только это будет угодно господину.

– Ну так давай!

Внимание! Изменение задания «Темное служение».

Найти путь на Мегалон, потерянный континент.

Вы первый игрок, который взошел на шхуну «Мертвый Ветер».

Вы получаете +1 XP.

У вас 51 XP.

Для открытия нового умения вам необходимо получить 9 XP.

– Выходим в море, – скомандовал Джек. – Курс на Мегалон.

Снаружи раздался громкий плеск. Это упали в воду цепи, которыми корабль был прикован к причалу. Каюта вздрогнула, когда «Мертвый Ветер» пришел в движение. Джек с Лизой выскочили на палубу. Шхуна медленно, но уверенно, скользила по черной воде, а прямо по ходу уже виднелся красноватый свет заходящего солнца. Выход в океан.

Как только «Ветер» покинул пещеру, сам собой установился парус. Черный бушприт, как вытянутый указательный палец скользнул вдоль горизонта и уткнулся в точку, понятную лишь невидимому кормчему. Души принесенных в жертву ареутов оказались отличной командой, они управляли судном, не нуждаясь в приказах и рабочих руках. Волны вспенились под носом «Мертвого Ветра», и он понесся вслед заходящему светилу на запад.

Насчет передвижения со скоростью ветра покойный Вакх в своей книге, конечно, несколько преувеличил. Писатель, что с него взять… но скорость была более чем приличная. Гоблины важно прохаживались по палубе, кривлялись, гримасничали, но больше не трещали. Даже их, выходит, захватила впечатляющая картина беспредельной морской глади. И уж точно она очаровала Лизу.

Да Джек и сам ощутил в груди странное стеснение. Память услужливо подсунула слово, вычитанное из какой-то книги, которую он приволок из скитаний по Пустошам: «томление». Непонятно, как это слово можно объяснить в привычных омегам выражениях, но точно, это было оно самое – томление. И Джек томился, глядя на бегущие навстречу волны, пока не стемнело.

Еще дважды он пытался поговорить со шхуной, но быстро выяснилось, что та не способна выходить за узкие рамки функциональных ответов. «Мертвый Ветер» почти ничего не мог рассказать ни о прошлом, ни о своих создателях.

Тогда он расположился в каюте и принялся править Устав. Процесс выглядел просто: Джек пункт за пунктом просматривал статьи типового Устава и вычеркивал все, что казалось слишком сложным. Или непонятным. Или скучным. В итоге Устав худел, укорачивался, сжимался и исчезал на глазах, как краюха хлеба, попавшая в руки голодающему.

Джек подумал, что первым делом нужно будет принять в клан какого-нибудь грамотея, дать должность Канцлера и взвалить на него всю эту беду с параграфами, пунктами и подпунктами.

– Ну, хватит, – решил Джек, – нужно поберечь аккумуляторы. Пойдем…

Он вышел из игры, стянул шлем – и очутился в знакомом подвале Дома Саймона

– Все, отдыхаем, – объявил Джек, когда Лиза тоже покинула вирт. – Если хочешь, можно поесть. Или поспать. Пока в игре мы не попадем на Мегалон, в реале, скорее всего, будем продолжать прятаться здесь.

– А потом?

– Честно – пока не знаю. Возможно, когда откроем континент, в игре появится общее сообщение: ура, ура, дорога на Мегалон открыта. Надеюсь, наши имена не прозвучат. Тогда начнется всеобщая движуха, все кинутся снаряжать корабли и набирать команды. После этого в реале выждем еще немного, а в Альтере посмотрим, что представляет собой забытый континент. Ну и потом придется возвращаться в гетто. Надеюсь, к тому времени начнутся морские сражения, пойдут новые слухи, то тут, то там кто-то станет хвастаться, что уже почти-почти достиг новых берегов… В общем, новости будут валить, как из дырявого мешка, гетто основательно встряхнет, и о нас забудут.

– Думаешь, забудут?

– Не все, конечно. Рюгер преследовал нас достаточно долго, чтобы не бросить погоню. Однако большинство будет слишком увлечено этой новой темой, всеми открывшимися возможностями. Но это все потом, а сейчас мне нужно отдохнуть пару часов. Канцелярская работа утомляет почище, чем драки с Могильщиками. Хотя я уже заканчиваю Устав и перехожу к Списку Игроков. Вступай в мой клан, не пожалеешь.

* * *

Спустя два часа на борту «Мертвого Ветра» ничего не изменилось. Шхуна летела сквозь ночь в одной ей известном направлении, на черных волнах играли серебряные отблески Шардиса. Гоблины расхаживали по палубе, перекликались скрипучими голосками.

Вдалеке над водой показался свет нескольких фонарей, там было еще одно судно. Отблески его огней дробились и прыгали по волнам…

Это еще кто? Джек взял из рубки подзорную трубу, снова прошел на корму и стал смотреть, но и труба не особо помогла, чужой корабль был далеко, к тому же он начал отставать. Его огни становились все более тусклыми, далекими.

Джек послал Лизе приглашение в клан, и ее статы украсились обновленной записью.

Чужой корабль больше не появлялся. Они устроились на носу судна и молча смотрели, как волны бегут навстречу судну, разбиваются о форштевень. Когда за спиной Джека из моря показался жаркий край солнца, материк уже пропал вдали. Вокруг было только море, а над головой – ярко-синее небо Альтеры. В точности, как он мечтал, и даже лучше, потому что Лиза молча сидела рядом. Преследовавший их корабль превратился в едва заметную точку на горизонте. Еще немного, и он вовсе пропадет из вида.

Утром, когда солнце вынырнуло из волн, два члена клана Вечный Бродяга покинули игру, чтобы немного поспать. Кто знает, сколько продлится плавание? Местонахождение Мегалона, это же тайна. Может, придется плыть много дней, а может потерянная земля покажется уже сегодня. На черной шхуне от игроков все равно ничего не зависит. В следующий раз они вернулись в Альтеру уже после полудня. «Мертвый Ветер» стоял, не было ни надутого паруса, ни свиста ветра. Волны уныло хлюпали о черный борт, и гоблины, рассевшись там и сям на палубе, помалкивали с мрачным видом. Неба тоже не было видно, корабль со всех сторон обступил туман. Плотная серая пелена.

– Господин, я не могу продолжать путь, – прозвенел голос шхуны. Прежде звучный и внушительный, теперь он казался слабым, вялым и невыразительным, как будто его гасил туман. – Проклятие Великого Туманного Покрова преградило мне путь. Не в моих силах преодолеть туман.

– Туман-то я вижу. А кто навел это проклятие?

Боги, господин.

– Что ты подразумеваешь под этим словом – Боги? Кто такие Боги, где они находятся?

Боги всемогущи, господин. Они везде.

– Да, но кто они?

Боги всемогущи, господин. Они везде.

– Заело на этой фразе, понятно. Боги никудышно прописали диалог, – заметил Джек. – Пожалуй, я знаю богов, которые наложили Проклятие Великого Туманного Покрова. Это альфы в Нью-Атриуме, их работа. Новые хозяева Альтеры отрубили все, что отвлекает нашего брата, простого омегу, от драчек.

– И что теперь? – спросила Лиза. – Просто повернем назад, и все? Неужели нет никакого выхода?

– Пока не знаю, – признался Джек. – Если и есть какой-то способ преодолеть Проклятие, то искать его нужно не в игре.

Когда в Альтере имеешь дело с каким-нибудь противником, то сражаешься с ним. Побеждаешь или обманываешь, если он выше уровнем. Там, в Альтере, все честно, успех зависит только от тебя. Но как победить туман? Его не проткнешь черным клинком, не сожжешь огненным заклинанием, не собьешь с толку какой-нибудь хитростью. Проклятие Великого Туманного Покрова! Могли бы придумать что-то оригинальное… но нет, просто туман. Так просто, так… так непреодолимо.

Туман, повсюду проклятый туман. Ни движения, ни света, ни тени. Мелкие медленные волны тихо и размеренно плещутся в борт шхуны. Только серая монотонная пелена. Даже солнца над головой не видно.

Джек уставился в небо. Нет, в самом деле, даже солнца не разглядеть. Но что это? Вдалеке, на пределе видимости в туманном сером небе медленно плыла тень, края тени чуть приподнимаются и опускаются. Это были крылья, и это был… ну да, черный грифон с всадником. А тот корабль, что преследовал «Мертвый Ветер» ночью, наверняка принадлежит Рюгеру. Некромант держался позади, следил за черной шхуной издалека, а теперь отстал и точно так же, как и «Ветер», потерялся в тумане. И он где-то рядом.

Глава 19. Дворец Умника

Весь день Джек надеялся, что случится чудо. Он снова и снова заходил в игру, выбегал из каюты на палубу и… вокруг был туман. «Мертвый Ветер» то замирал, и тогда над головой сгущалась тень – провисший парус. То снова приходил в движение, но тут же менял курс, потом еще и еще, как будто туман перед ним сгущался, и шхуна пыталась обойти это препятствие. В мутной пелене проступали тени, искаженные гримасами безглазые великанские лица, гигантские, состоящие из мертвой белизны ладони, которые закрывали путь. Эти картины быстро расплывались, растворялись в пелене, чтобы снова возникнуть и опять исчезнуть. Полосы тумана словно пальцы вцеплялись в борта и корму, «Мертвый Ветер» вздрагивал и останавливался, снова начинал плыть и вновь замирал.

Если бы для продолжения квеста необходимо было сразиться с каким-то морским чудовищем или разгадать загадку, или еще что-то в таком роде, то можно было бы побороться, пробиться силой или обмануть… но бесцветный, молчащий, обступивший со всех сторон туман был непобедимым противником. Наверное, что-то подобное пережил Эндрю Виго, водитель пикапа в тот день, когда прикурил сигару от сотенной купюры. Судьба, сука, выкинула самый подлый из своих фортелей. И нет возможности побороть судьбу.

Или есть? Нужен способ, хотя бы намек… Джек долго расхаживал по палубе, в серой мути, пытаясь сообразить, где искать подсказку. И наконец громко хлопнул в ладони. Конечно! Почему бы и нет? Странно, что раньше в голову не пришло – это можно объяснить только количеством навалившихся событий, и в реале, и в игре. Ведь он знаком с человеком, торгующим подсказками! Тем более, Джек обещал Умнику рассказать о своих открытиях.

Он вышел в Оболочку, заглянул в почтовый сервис и набрал письмо Умнику: «Я нашел путь на Мегалон». Этого достаточно – ух, как достаточно, с учетом нрава Умника и его жадности до новой информации! Пусть худосочный франт снова и снова перечитывает короткое послание и проникается серьезностью момента. Интересно, когда он зайдет в Оболочку и увидит письмо…

Ответ пришел в конце дня и на две трети состоял из вопросительных и восклицательных знаков. Умник жаждал подробностей. Он сучил ногами и исходил слюной. Призывно щелкал клювом. Бил в нетерпении копытом. Именно этого Джек и добивался. Во втором письме решил быть чуть многословнее, но все равно кратким.

Я застрял на корабле посреди тумана. Это называется: «Проклятие Великого Туманного Покрова». А на самом деле, уверен, скрипт, вставленный альфами, чтобы закрыть Мегалон. Как его преодолеть? Или сломать?

Письмо от Умника пришло через несколько секунд.

Еще не знаю, никогда о таком проклятии не слышал. Мне нужны подробности. В чат войти можешь?

Нет. Я далеко от Макситауна. В открытом море на корабле, окруженном туманом.

После этого Умник думал несколько дольше. И надумал вот что:

Приходи в реале. Учти, я никому не открываю свое убежище. Но путь на Мегалон стоит риска.

Джек удивился – такого предложения он совсем не ожидал – и следующее письмо обдумывал дольше.

Я тоже думаю, что путь на Мегалон стоит риска. Но на меня сейчас охотятся по всем Кластерам. Никому не могу доверять. Я спрятался.

Умник настаивал:

Знаю, что ищут, и меня не интересует эта сотня панбаксов. Вспомни, я ведь не выдал твою девушку в игре. Да, я вынужден был кое-что рассказать, но на монеты за ее голову не позарился. И потом, я ведь тоже рискую… до сих пор никто ни в гетто, ни в Альтере, не знает, кто такой Умник. В смысле, не связывает меня-настоящего с моим аватаром. Так вот, я назову тебе свои координаты. Когда придешь, сам увидишь, что для меня это очень опасно. Но я тебе доверяю, это правда. И надеюсь, ты хоть в какой-то мере доверишься мне. Расскажешь подробности, и я попытаюсь найти решение проблемы. И я согласен на твои условия, назови их. Только ты больше никому не расскажешь о дороге на Мегалон. Мне одному, и никому больше.

Джек не знал, что ответить. Мало ли, что можно написать в электронном сообщении. А что у Умника на самом деле в голове? Так ли он рискует, как хочет показать? В гетто у всех есть секреты, которыми дорожишь, как собственным здоровьем. И при других обстоятельствах Джек бы не решился довериться этому довольно-таки скользкому типу. Но, похоже, на самом деле у него просто нет выбора. Сколько можно просидеть в подвале? Через пару дней сядут аккумуляторы, придется возвращаться. Допустим, зарядить их можно у Питера. А потом? Рано или поздно Джека выследят. Нет, все равно вскоре придется что-то решать. И сейчас нужно хоть что-то выяснить о Проклятии Туманного Покрова, а Джек не знал никого более осведомленного, чем Умник. Поэтому он ответил:

Говори, как тебя найти. Я приду завтра утром. Мне нужна питьевая вода, сухари, консервы, заготовь это все. И, самое главное, нужен легкий малогабаритный аккумулятор большой емкости. Или два. Даже три. Или десять… Чем больше, тем откровеннее получится мой рассказ. До завтра.

Лучше, конечно, было идти ночью, но Джек не хотел снова нарушать главную заповедь Ходока и не передвигаться по Пустошам в темное время суток. Вот, один раз нарушил, и Лиза до сих пор прилично хромает. Растянула стопу во время падения, и повреждение оказалось сильнее, чем он подумал в первый момент. Так что идти к Умнику придется без нее. С одной стороны, это правильно, незачем ей бродить среди людей, где каждый может продать за пригоршню панбаксов. С другой стороны, подвал посреди Пустошей – тоже не самое безопасное местечко. Однако другого варианта не видно.

Если выйти из Дома Саймона прямо перед рассветом и двигаться налегке, быстрым шагом, то рано-рано утром он будет у Умника. Поэтому за остаток дня нужно устроить Лизу получше.

Джек вооружился всеми инструментами, которые нашлись в подвале, и занялся засовом на дверь. Старина Саймон неплохо позаботился о своем уединении, дверь в подвал была прочная, с добротным замком. Только ключа найти не удалось, поэтому Джек приспособил в качестве засова стальную полосу, которую отодрал от стеллажей, и привинтил к косяку самодельные скобы, использовав полтора десятка шурупов.

Лиза все поняла и заявила, что он может не дергаться, в этом подвале она будет куда в большей безопасности, чем в любом из Кластеров гетто. Пообещала, что, когда он уйдет, она наложит на несчастную дверь самые черные из известных ей некромантских заклятий. Теоретически она была права, подвал достаточно безопасное место… но Джек упорно вгонял в косяк шуруп за шурупом. Вряд ли скобы засова от этого будут держаться лучше, просто ему было спокойней, пока работал.

Когда только начало светать, он отправился в путь. По дороге размышлял о Туманном Покрове. Что может посоветовать Умник? Нет, этого не угадать. Туман, туман… как с ними справиться? Невесомая пакость, такая же густая, как серые испарения от гейзеров. Почему-то это сходство само собой лезло в голову. Ничего толкового так и не придумав, Джек вошел в гетто, когда улицы еще были пустынны, как он и рассчитывал. Для темных дел предусмотрено темное время, в Альтере об этом заботится Векта-Некта, а в реале само собой выходит. Утром темные дела уже окончены, а остальные еще не начались, омеги дрыхнут по своим логовам. Самое время, чтобы незаметно пройти через пару пограничных Кластеров, прячась на всякий случай по зарослям и развалинам, и отыскать трейлер, в котором ждет Умник.

* * *

В окнах стоящего вплотную к развалинам трейлера горел свет. Значит, не спит Умник, ждет. Это правильно. Джек потратил четверть часа, чтобы обойти окрестности и убедиться, что никто поблизости не топчется и вообще в последнее время не топтался. Где была засада, остаются следы: свежие окурки, следы плевков и тому подобное. Ничего такого здесь не наблюдалось. Умник устроился в спокойном малонаселенном месте, в подобных закутках чужое присутствие бросалось бы в глаза тому, кто умеет наблюдать. Вроде, никого.

Прежде, чем постучать, Джек прислушался к своим ощущениям. Холода в животе, который обычно предшествует опасности, не ощущается, предчувствие молчит. Кто-то скажет: ерунда, глупости, но Джек привык доверять своим предчувствиям. В этом мире вообще кому можно доверять? Своему собственному брюху, и больше никому.

Дверь открыл сутулый худощавый тип средних лет. Смуглый, с морщинистым лицом и длинными висячими усами. Одет он был в камуфляжные бриджи и засаленную майку. Правую руку держал за спиной. Интересно, что у него там? Нож, топор?

В общем, не очень похоже на утонченного франта, владеющего в Макситауне небольшим дворцом и летающего в золотой карете. Но главное было в другом: Джек отчетливо видел, что мужик, стоящий перед ним, не слишком любит размышлять. Не то чтобы совсем дурак, в движениях быстрый… вполне возможно, что смекалистый и решительный, однако мыслительным процессам этот тип явно не уделяет много времени.

– Мне нужен Умник, – сказал Джек. – Но… ты ведь не он, ага?

– Не он, – ответил тип, оглядывая гостя с головы до ног. – Ну а ты кто?

– Джек Бродяга. И мне нужен срочно Умник.

Усатый поразмыслил еще немного, раскрыл дверь шире и посторонился, пропуская внутрь. Джек наконец разглядел, что он прячет за спиной. Обрез двустволки, курки взведены. Предусмотрительный, стало быть, и патроны у него имеются. Сделать последнее умозаключение было нетрудно: если обрез не заряжен и нужен только для устрашения, то усатый сразу держал бы его на виду.

В трейлере Джек осмотрелся. Не дворец, конечно, но живут здесь не самые бедные омеги. В дальнем конце, отгороженном занавеской, наверное, кухня. Оттуда доносится запах жареного мяса и слышался стук ножа о разделочную доску. Когда он вошел, стук стих, и из-за занавески выглянула женщина. В руке здоровенный и очень острый нож. Тот, которым она стучала, шинкуя приправы к мясу.

– Все нормально, – сказал ей усатый, – это тот самый, которого ждем. Точно, как хозяин описал.

Хозяин? Джек внимательно слушал.

Женщина кивнула и скрылась. Стук возобновился.

– Где Умник? – повторил он вопрос.

– Идем, – кивнул усатый.

Он провел Джека мимо кухонного угла и сдвинул часть стены – показался темный коридорчик. Ну, ясно. Трейлер задней стенкой примыкает к развалинам, туда и ведет проход. Но руины были совсем заброшенные, это Джек точно разглядел, пока бродил вокруг в поисках возможной засады.

– Давай за мной, – провожатый нырнул в темноту, – только близко не подходи. Не люблю, когда близко.

Это Джек отлично понимал. Когда у тебя обрез, ты не любишь, чтобы кто-то терся рядом. Когда у тебя нож, тогда другое дело. В темноте загорелся фонарик, и Джек увидел лестницу, ведущую вниз. Везет ему на подвалы. Хотя нужно отдать должное изобретательности Умника. Устроился в подземелье, а вход через обычный трейлер, где живет ничем не примечательная семья. Кому придет в голову искать вход в жилом трейлере? Никому. Спуск заканчивался тяжелой дверью. Усатый постучал. Потом еще раз, громче. Наверное, Умник спал в своем убежище. Внутри кто-то заворочался, зажегся свет, под дверью возникла освещенная полоска. Щелкнул замок. Усатый толкнул дверь и вошел.

– Хозяин, пришел человек, назвался Джек Бродяга. Ждет на лестнице.

– Так веди его! – прозвучал знакомый голос Умника. – Чего ждете? Эй, дружище, входи!

Стало быть, он уже дружище? Ладно. Помещение за дверью было просторное, не то что трейлер, в котором не развернешься толком. Массивный старинный стол, шкафы, несколько тяжелых, прочных, непривычно больших стульев, книжные полки. Немалую часть свободного пространства занимала вирт-капсула, здоровенная и наверняка жутко дорогая. С таких, как полагал Джек, входят в Альтеру альфы в своем Нью-Атриуме. Но где сам хозяин? Замок он, похоже, отпер, не подходя к двери. Странно. Джек снова окинул взглядом комнату. На кровати, стоящей в углу, зашевелился большущий ком, завернутый в одеяло, которого хватило бы, чтобы укутать десяток мужиков комплекции усатого. Край одеяла откинулся в сторону и показался… Умник. Джек был готов представить его реальную внешность какой угодно, но только не такой. Умник был, как бы поточнее выразиться… чертовски жирным.

С круглого заплывшего лица на Джека смотрели узкие щелки глаз.

– Проклятый реал, в нем всё не так, как на самом деле, – произнес круглый ком жира знакомым сладким голосом. – Хотя нет, ты, Джек, почти такой же, как в Альтере. Это несколько разочаровывает. Я надеялся на сюрприз.

– Я же рыцарь в сияющих латах, а они не тускнеют при любых обстоятельствах, – с трудом выдавил из себя Джек.

– Хуан, ты можешь идти, спасибо, – сказал Умник усатому. – А ты, Джек, садись и рассказывай. Выбирай любой стул, они все прочные. Под мой вес, ха-ха.

Джек увидел на полу сложенные припасы: консервные банки, канистру, пачки галет из гуманитарки. И аккумулятор. Значит, порядок.

Он выбрал место так, чтобы не сидеть спиной к двери, уселся и положил ногу на ногу.

– Рассказывай! – снова попросил Умник. Глазки его блестели в предвкушении.

– Ну… – начал Джек. – В общем, как уже было сказано, я нашел путь на Мегалон.

Умник закивал, от чего все его тело затряслось, и Джек продолжал:

– Про Погибельную Книгу чернокнижника Вакха, или кто он там был такой, ты уже знаешь. Элоиза продала ее Сарториусу. Ты сам их свел. Вообще, этот Вакх – древний персонаж, ахеец с Мегалона, ставший слугой Азарота. Король демонов обучил его черной магии, а Вакх построил для Азарота волшебную шхуну, которая сама знает путь к Мегалону. В Погибельной Книге описано, как попасть на шхуну. Я прочел ее… и сделал, как сказано. В результате мы вышли в море.

– Мы – это кто? Ты и Сарториус?

– Сарториус по дороге, гм, отстал. А шхуна посреди моря попала в полосу тумана. И заявила мне – она говорящая, знаешь ли – что это Проклятие Великого Туманного Покрова, наложенное Богами. И все, ни вперед, ни назад. Крутится там до сих пор. Вот так довольно просто, но не нарушая игровых условностей, альфы перекрыли доступ на забытый континент. Как снять Проклятие, и вообще, что оно собой представляет, нет никакой информации. Что скажешь?

Умник заворочался среди одеял, устраиваясь поудобнее. Теперь Джек увидел, что на стене над ним поблескивает ряд рукояток и кнопок. Рубильники, управляющие светом, дверным замком и чем-то там еще. Все на расстоянии вытянутой руки от кровати.

Толстяк разгладил одеяло. В Альтере в подобной ситуации он бы поправлял манжеты. Хотя здесь это не изящный кавалер, привычки те же – намеренно заставляет собеседника ждать.

– Что я могу сказать, – наконец заговорил оживший мясной шар. – На первый взгляд, проблема не имеет решения.

– Угу, здорово. Именно ради этих слов я тащился сюда половину ночи.

– Да, – согласился Умник. – И еще вон за тем грузом.

Толстой, рыхлой рукой с пальцами-сардельками он указал груду припасов, лежащую на полу.

– Кое-что я про это Проклятие разузнал, хотя прямой информации нет, только намеки, обрывки… В общем, Проклятие Великого Туманного Покрова задумано не как квест, который можно пройти, выполнив определенные действия. Оно создано как… Не знаю даже сходу, как сформулировать… скажем – как условие игры. Внешнее по отношению к игрокам и неподконтрольное для них.

– Что это значит?

– Это как дверь, которую невозможно отпереть. Ты же не вскроешь дверь, которая выполнена заодно со стеной, как монолитный текстурный блок, верно?

– То есть, ты хочешь сказать, что на Мегалон невозможно пройти этим путем?

Умник снова задумчиво погладил одеяло на своих необъятных телесах. Он вроде бы сразу заявил, что преодолеть препятствие невозможно, но теперь все так обстоятельно разъясняет… Джека смутно надеялся, что у толстяка что-то есть на уме.

– В той версии игры, которой мы пользуемся, невозможно, – изрек наконец Умник таким тоном, что сразу стало ясно: да, есть!

Возникла пауза, и Джек нетерпеливо подтолкнул:

– Ну давай, говори!

– Ответ, понимаешь ли, очевиден. Но сначала я хотел бы узнать, что получу взамен. Получу за мою идею и за вот это, что сложено на полу, конечно.

– А что бы ты хотел?

– Все, что дает дорога на Мегалон. Координаты, по которым можно проложить курс в море. И еще любая информация с Мегалона должна первым делом пойти мне. Как выглядят берега, что там можно найти, какие квесты и трофеи. В общем, все, что можно описать словами. Это первое.

– Первое? – Джек даже удивился. Ему казалось, что это и есть весь навар, который можно снять со сделки. Вот уж точно – Умник! Нужно быть очень изобретательным, чтобы придумать, какую еще выгоду сулит договор с первооткрывателем забытого континента. – А дальше?

– Второе, – спокойно продолжил толстяк, – все трофеи, которые ты найдешь на Мегалоне и захочешь сбыть, должны предлагаться через меня. Сам я не надеюсь их купить. У меня золота не хватит. Но я буду выкатывать тебе торговцев, которым ты предложишь добычу. Смотри сам, тебе это тоже, в общем, выгодно: меньше хлопот с поиском покупателей.

– Постой, постой… но если координаты мегалонского берега будут у тебя, то мои трофеи окажутся не такой уж диковиной.

– А я не собираюсь пускать координаты в ход сразу. Просто они должны быть в моем распоряжении, наготове. Сперва трофеи, весь навар с них пойдет нам с тобой. И только когда я пойму, что вот-вот тайна местонахождения Мегалона станет известна, то сделаю главную ставку: объявлю, что знаю место. Вернее, не место, а направление. Через какое-то время после этого, конечно, мегалонские реликвии перестанут быть такой уж редкостью, но это и так неизбежно. Сколько удастся, столько мы и пробудем единственными поставщиками из-за океана. Сечешь?

И без того круглое лицо Умника стало еще шире, расплывшись в довольной улыбке.

– Секу, – признал Джек. Действительно, умно, он бы сам не догадался так придумать. По части торговли он не большой мастак. – Но сперва, если помнишь, нужно преодолеть Проклятие Великого Туманного Покрова.

– Его невозможно преодолеть, – терпеливо повторил Умник. – Но у меня есть идея. Ты принимаешь условия сделки?

– Да, принимаю, – ответил Джек, твердо глядя собеседнику в глаза. – Даю слово, что свою часть выполню. Не знаю, готов ли ты доверять мне или нет… И еще вопрос – а готов ли я доверять тебе?

– Ну, посуди сам. Допустим, я сдаю тебя кому-то, кто настолько силен, что заставит тебя выложить все секреты. А как я буду его, такого сильного, контролировать? Как заставлю соблюдать условия? Я предлагаю тебе долговременное сотрудничество. И заинтересован, чтобы ты продолжил путь на Мегалон. Это в дальнейшем принесет мне благо.

Джек задумчиво постукивал костяшками пальцев по колену, а толстяк продолжал:

– К тому же ты теперь знаешь, где я прячусь в реале. А вот от тебя я такой откровенности не жду, хотя по этому набору, консервам, галетам и аккумулятору, могу сделать кое-какие выводы. Я же знаю, что ты Ходок.

Джек ухмыльнулся:

– Ладно, ты меня убедил. Тебя здесь найти гораздо легче, чем Ходока в Пустошах, уж это точно. Выкладывай свою идею.

– Идея состоит в том, чтобы… как бы это попроще объяснить? Ну, поскольку версия игры, запущенная в Нью-Атриуме, запирает путь на потерянный континент, то мы должны подгрузить последний бэкап, который относится к тому моменту, когда альфы еще не ввели Проклятие – то есть тот, где Мегалон еще доступен.

Умник с победоносным видом уставился на Джека. Наверное, ждал восхищенного одобрения. Но Джек пока что не врубился.

– А как это сделать? Где можно найти такой, гм, бэкап? И как заставить игру… принять его? И сколько всего посыплется в Альтере после этого?

– Это мир адаптивен, Джек. И управляется группой игровых ИскИнов, если ты не знал. Они умеют гибко реагировать на подобные изменения, подстраивать под них игровые реалии. К тому же, как бы тебе объяснить… Вся игра – это огромный конгломерат цифрового кода, – толстяк развел руки в стороны, пошевелил пальцами, изображая нечто сложное и большое. – Он очень навороченный, но состоит из блоков. Так сделано намеренно, а иначе любое изменение, которое хотят внести программисты, затрагивало бы слишком большую область игры, слишком много исправлений требовало бы. Поэтому изначально все сделано по блочному принципу, при котором откат одного блока, или какие-то вносимые в него изменения, могут частично затронуть соседние блоки, но не более. Ну а Мегалон – что это?

Джек поразмыслил и предположил:

– Совсем отдельный блок?

– Вот именно. Очень большой – но и очень отдельный. Со своей… скажем – эко-сферой. Своими ландшафтами, погодным движком, неписями, всем. Поэтому его можно вернуть в игру, то есть открыть путь к нему, не затрагивая серьезных аспектов существования Стоглава.

Джек покачал головой:

– Ладно, ты, конечно, лучше разбираешься в этом. Но откуда поднять этот бэкап? Где его вообще отыскать?

– На серверах компании «Alterra Conqueror», вот где. Одна из серверных станций ALCO пережила Гендемию, и ты знаешь, где она находится. Мне ты не сказал, но сам ее видел.

– Ага, видел. И мы еще говорили о разбитом катере, который там валяется, неподалеку. Что ты о нем разузнал? Это важно. Нутром чую, все это как-то связано: неудачный рейд нью-атриумских техников, Туманный Покров, путь на Мегалон.

– Придется снова кое-что объяснять. Ты еще не устал слушать?

– В разговорах с тобой, Умник, я готов слушать и слушать, как девушка на первом свидании. Валяй, рассказывай… только постарайся в общих чертах.

– Если в общих, то так: насколько я понимаю ситуацию, в Нью-Атриуме есть группа альф, которая негласно рулит Альтерой.

– Это можно пропустить, мне Сарториус говорил. Только он сам ничего толком не знает.

– И я не знаю, – вздохнул Умник. – А дорого бы заплатил, чтобы узнать о них побольше. Почему-то они заинтересованы в том, чтобы число игроков в Альтере было как можно больше. Со всем этим связано что-то странное, что-то… имеющее отношение ко всему, что вокруг, ко всей ситуации в нашем мире. Но сейчас речь не об этом. Так вот: они, эти большие люди, и…

– …И обрубили в игре все, что может отпугнуть омег, – заключил Джек. – Все сложное и заковыристое.

– Именно. И когда на днях игра сбойнула и почему-то включила несколько старых сценариев, эти люди решили, что кто-то вернул в игру какие-то блоки из старой версии. Они заволновались и приказали отправить в Пустоши группу техников для проверки. Это стало секретной операцией.

– Техники совершили вынужденную посадку, но остались живы, вышли на связь и доложили, что обнаружили здание серверной станции.

– Точно. Им приказали отправляться туда и выполнить работу, а назавтра за ними пришлют катер и всех эвакуируют. Больше они на связь не выходили. Точка. Однако игра осталась в прежнем, урезанном состоянии, изменения носили чисто локальный характер. Значит, никто старые серверы не запускал. В общем историю замяли и постарались скрыть все следы этой неудачной операции с катером. А лично меня это убеждает в том, что серверы можно запустить и, таким образом, вызвать к жизни часть старой версии Альтеры. Раз уж тот сбой таинственные личности из Нью-Атриума приняли за загрузку бэкапа.

– Интересно, почему они просто не уничтожили серверную станцию, если так уж боятся?

– Во-первых, там полно ценной информации. Ею можно воспользоваться. Вполне возможно, что позже они снова собираются наведаться туда, в смысле, отправить кого-то. А может и сами… не знаю. Во-вторых, я уверен, что эта группа альф действует скрытно. Они даже не решились послать с техниками отряд защитников для охраны, чтобы не привлечь внимания своих же. Когда техники пропали, конечно, кое-что вылезло на поверхность, через какое-то время в том направлении вылетели защитники, но шумной огласки по-прежнему избегают. И потом, там какая-то техническая проблема. Здание почему-то не видно с воздуха, ну или что-то такое.

– Правильно, из-за испарений от гейзеров. Неба там не было видно, – подтвердил Джек. – Даже на подходе, в стороне от здания, небо затянуто маревом, а над серверной вообще сплошное Проклятие Туманного Покрова.

– Ага, я не знал про гейзеры. Значит, чтобы все уничтожить с гарантией, нужно приземляться, высаживать десант, или расстреливать наугад большую площадь. Это вызовет шум в Нью-Атриуме, привлечет внимание. Итак, моя идея в том, чтобы запустить старые серверы «Alterra Conqueror». Дорога на Мегалон будет открыта.

– Ничего не выйдет, – покачал головой Джек. – Я же не умею обращаться с оборудованием. Как запустить серверы, как поднять нужный бэкап?

– Я знаю, у кого спросить. Есть один старик, давно покинувший Нью-Атрум, и он… нет, не могу рассказывать. Тайна – часть нашей сделки. В общем, я раздобуду инструкцию, как запустить оборудование в ALCO. Мне потребуется несколько часов.

– И еще один момент: твари, которые убили техников из Нью-Атриума. Сильные, как тролли, и злые, как гоблины, причем обосновались прямо там, в корпусах.

– Твари, – Умник задумался. – Вот что, если ты готов рискнуть, я кое-что предложу.

Он сполз с кровати, причем выглядело это так, будто на пол стекает живая жидкая капля трясущегося жира. Медленно, с трудом переставляя ноги, Умник проковылял в угол, за вирт-капсулу, и принялся там что-то со скрежетом двигать.

– Ты? Предложишь? – Джек был удивлен. – Ты-то что можешь знать о тварях? Ты же затаился в своем подвале, даже с омегами не встречаешься. А уж об Отравленных Пустошах что ты можешь знать?

– Немного. Знаю совсем немного, – признался Умник, пыхтя и отдуваясь. – Но у меня есть идея. И не только идея, но и кое-что, скажем так, материальное. Я отдам это тебе, и ты сразу отправишься обратно. По пути выйдешь на связь, я перешлю тебе инструкции по запуску бэкапа.

Глава 20. Реальные гоблины

На обратном пути Джек размышлял над предложением Умника. Выглядело все очень и очень сомнительно. Особенно если учесть гибель техников, отправленных в здание «Alterra Conqueror». Еще он думал: как там Лиза? Одна, в подвале… Зашла в Альтеру, увлеклась, или просто уснула. А вдруг кто-то обнаружит ее убежище?

Хотелось побыстрее вернуться, но на краю гетто он сдерживал шаг. Бегущий человек выглядит подозрительно… к тому же он обнаружил, что за ним увязались два каких-то типа. Поняв это, Джек свернул за угол, в тень обвалившегося многоэтажного здания, и зашагал вдоль остатков стены. Двое появились через минуту. Вряд ли это случайность, но пока что они не нападали, чего-то ждали.

Джек, сдерживая шаг, брел под стеной двухметровой высоты. Пара неприятных типов следовала в двадцати шагах сзади. Больше никого в этом глухом углу не было видно, стена прикрывала от жилых трейлеров. Если они хотят напасть, то самое лучшее место именно здесь.

– Эй, Джек! – окликнули сзади.

Джек сделал вид, что его это не касается и с прежним равнодушным видом брел в тени. Но что это? рядом с ним по тени стены ползет округлый горб. Ага, значит, третий крадется по гребню стены.

– Джек! Джек Бродяга, постой! – те двое, что сзади ускорили шаг и догоняли.

Ползущая вдоль стены тень на стене догнала Джека. Ну, сейчас. Когда тень дернулась, Джек резко отпрыгнул в сторону, человек, метивший приземлиться ему на плечи, промахнулся и рухнул в грязь. Джек пнул его по ребрам, вложив в это движение весь свой вес, увеличенный тяжеленным рюкзаком. Неудачник продолжил свой полет, только теперь не сверху вниз, а вдоль земли. А Джек развернулся к тем двоим, выбрасывая в их сторону руку с револьвером. Те, уже успевшие набрать скорость, словно натолкнулись на невидимую преграду и замерли. У одного был в руке молоток, у другого большой нож. Маловато. Совсем не уважают старину Джека.

– Вы меня с кем-то спутали, парни, – спокойно сказал он. – Кто вы такие?

Джек отступил на пару шагов, поравнялся с тем, который прыгал со стены, и снова врезал ему ботинком. Прыгун, который начал было приподниматься, получив по ребрам, охнул и снова прилег в грязь. Этот оказался понятливым – больше не делал попыток привлечь к себе внимание.

– Чего молчите? Кто вы такие? – повторил Джек. – Когда спрашивают Смит с Вессоном, отвечать нужно сразу. У этих двоих очень короткое терпение.

– Мы вправду спутали, – проговорил один, не сводя взгляда с револьверного ствола.

– Ошиблись, – добавил второй. – Просто ошиблись, брат. Приняли за другого. Мы сейчас уйдем, ладно?

– Вы приняли меня за другого, за человека-без-револьвера, – согласился Джек. – Зато я вас вижу насквозь. Лежать! Кто вас послал?

– Да никто, мы сами.

Джек подумал, что если одного сейчас пристрелить, двое других тут же расколются. Но жалко было тратить патрон. Неизвестно, когда теперь удастся пополнить запас. Пришлось использовать угрозы, это заняло гораздо больше времени. К концу беседы Джек знал, что пахана, на которого шестерят его новые знакомые, зовут Ромео, но это неважно, потому что Джека сейчас ищут по всему гетто, не только люди Ромео, но вообще все, кто способен держать в руках нож, молоток или еще какую-нибудь железку. Потому что альфа, разыскивающий Джека, поднял ставки: он обещает уже две сотни панбаксов, а такие деньги способны поставить на ноги все население Кластеров.

Так что даже если оставить в этом переулке послание Ромео в виде трупов его людей, по большому счету это ничего не изменит.

Пришлось наплевать на тяжесть рюкзака и быстро сматываться. Только оказавшись за пределами гетто, Джек перевел дух и начал по привычке неторопливо обдумывать ситуацию. Он пришел к выводу, что это даже удачно, что его видели с тяжеленным рюкзаком. Теперь лучшие умы гетто непременно придут к выводу, что он скрывается в Пустошах, а это не такое место, куда сунешься даже за две сотни. Ходоков не так уж много, а они знают Джека достаточно хорошо, значит вряд ли пойдут на риск. Пусть все немного успокоится, и о паре сотен, обещанных альфой, начнут забывать.

Хорошо хоть в Доме Саймона его не ждали никакие сюрпризы. Лиза была на месте, чужих следов поблизости не наблюдалось. И Великий Туманный Покров в Альтере тоже никуда не делся, так сказала Лиза, выйдя из игры.

Джек ей верил, конечно, но всегда оставалась надежда на чудо. Тем более, что после пробежки с рюкзаком ему нужна была передышка. Так что он включил свою консоль…

…И когда вышел из каюты «Мертвого Ветра», тот по-прежнему находился в тумане. Гоблины неподвижно застыли на палубе, словно выкрашенные в зеленое маленькие статуи. На суше они бы нашли себе занятие, но в незнакомой обстановке им не были прописаны никакие действия. Джек послушал, как плещут мелкие волны о борт и спросил раздраженно:

– «Мертвый Ветер», что мы сделаем? Сколько еще нам здесь торчать?

– Я готов исполнить любой приказ господина, – ответил замогильный голос корабля.

– Ну так что у нас с Мегалоном?

– Проклятие Великого Туманного Покрова преградило мне путь. Не в моих силах преодолеть туман.

Ясно. Повтор той же самой реплики. Изменения, внесенные программистами Нью-Атриума в сценарий, ввели алгоритмы, управляющие «Мертвым Ветром», в математический ступор. Этакое деление на ноль… Джек вздохнул и отправился исследовать корабль. Шхуна была невелика, палубу и каюту он уже знал. Осталось проверить трюм.

Открыв люк, он увидел ступени, уходящие в темное чрево корабля. Вряд ли там встретится что-то интересное, но проверить надо. Низкое пространство под палубой не освещалось, но, как и всякая темнота в Альтере, позволяла более или менее видеть. Трюм казался мертвым и стерильным, даже пыли не было. Когда в Альтере встречается что-то древнее, программисты тщательно отображают все приметы прошедших лет. Населяют заброшенные руины крысами, пауками, летучими мышами, тогда появляются завесы паутины, помет грызунов и тому подобное… Но здесь не было ничего.

Джек прошелся по длинному темному трюму, постучал кулаком по борту. Снаружи мерно и размеренно хлюпали волны.

Потом он еще вскарабкался на мачту. Гоблины слегка оживились – им открылась новая возможность. Ну вот, теперь они будут лазить по вантам и раскачиваться на шкотах. Может, это хоть немного оживит мертвенную чистоту и неподвижность на борту «Ветра»?

Добравшись до верхушки, он вгляделся в светло-серую пелену, окутавшую судно. Ничего. Проклятие Великого Туманного Покрова – на редкость однообразная штука. Когда Джек уже собирался спускаться на палубу, вверху наметилось какое-то движение. Смутная тень скользила над верхушкой мачты, края ее слегка шевелились. Это, конечно, Рюгер на своем грифоне. Тень проплыла и растаяла в бесцветном мареве. Некромант не смог разглядеть в тумане корабль.

Когда Джек вышел из игры, в Оболочке уже ждало письмо от Умника. Джек открыл с некоторой опаской: а вдруг там длинная заумная лекция по обращению с серверами? Такая, что черта с два разберешься? Но Умник не подвел, все было коротко и вроде как понятно.

А если управления окажется не таким, как описал таинственный знакомый толстяка? А если там не найдется нужного компьютера?.. А если Винс ошибся, и электропитание не работает? Но что сейчас гадать. Сперва нужно попасть в ALCO, только там будет ясно.

– Ну что? – спросила Лиза, когда Джек вышел в реал и стянул вирт-шлем.

– В Альтере пока что все по-прежнему, – ответил он.

– А что с Умником? Он тебе посоветовал что-то интересное?

– У него есть идея. Скорее всего, он долго думал, как мне ловчее закончить счеты с жизнью. И придумал нечто такое, перед чем меркнут все ритуалы Найтмара. Я бы даже сказал, что тебе не следует идти со мной, но есть одно обстоятельство.

– То, что я специалист по ритуалам со смертельным исходом? – предположила Лиза.

– Это само собой разумеется. Хотя, если честно, я имел в виду, что, если не вернусь, тебе одной отсюда не выбраться. В подвале спокойно, но снаружи – Отравленные Пустоши. Очень бы не хотелось, чтобы ты появилась наверху без меня. Так что придется пойти нам обоим.

– В конце концов мы же клан, – ответила она, подумав. – Ты Мастер, я Заместитель. Пойдем вместе и справимся. Да?

Он сдержанно кивнул – надежды на успех были, если честно, слабоваты.

* * *

Время для Ходока было самое подходящее, чтобы трогаться в путь: за полдень. Жара невыносимая, ветер гонит пыль по Отравленным Пустошам, то есть меньше всего шансов встретиться со зверьем. Джек тщательно рассортировал припасы, что оставить в Доме Саймона, что взять с собой. Нога у Лизы еще болела, но с тугой повязкой она могла ходить. В общем, все было готово, но Джек медлил. Тяжело решиться, потому что если сейчас приступишь к делу, то уже потом не свернешь. Он вспомнил Эндрю Виго, и это придало ему решимости. Только так и нужно поступать: решил и сделал.

Напоследок он велел Лизе:

– Запоминай дорогу. Если что, вернешься сюда, в подвал. Отсидишься, насколько хватит жратвы. Припасов я здесь оставляю прилично. Когда закончатся, возвращайся в гетто. Найди Питера Кривого, ничего лучшего я не могу посоветовать. Расскажешь ему все и…

– И хватит! – оборвала его Лиза. – Ничего такого не будет, никуда я без тебя не пойду. Лучше скажи, что ты задумал. И в чем проблема?

– В гоблинах. Нам нужно пробраться на серверную станцию «Alterra Conqueror», но там засели какие-то опасные гоблинообразые твари, вот тебе и проблема.

– У тебя есть револьвер.

– М-да. Вообще-то, у меня есть кое-что получше, – Джек показал ей небольшой устройство, полученное от Умника.

Коробка, пластиковый корпус сантиметров двадцати длиной, с одной стороны плотная сетка вроде той, что на динамиках. С другой пара рукояток и верньеров. Цифры, нанесенные напротив делений круглой шкалы, ничего не говорили ни Лизе, ни Джеку.

– Это идея Умника. Альфы из Нью-Атриума разработали приспособление на случай, если нужно выйти в Пустоши. Эта штука излучает инфразвук. Это… ну, такой звук, но мы его не слышим, а на псов, к примеру, он воздействует очень сильно. Может вызвать разные сильные эмоции, от панического ужаса до бешеной агрессии. А проблема в том, что на серверную станцию недавно пытались пробраться альфы, и этот прибор у них был. Только гоблины, которые захватили здание «Alterra Conqueror», не похожи на обычных тварей. Они… мне тогда показалось, что они почти как люди. Нет, все же не как мы, поглупее, но ведь и среди нас попадаются полные идиоты. Так вот: непонятно, воздействует ли инфразвук на них.

На самом деле все было еще хуже. Судя по судьбе, которая постигла отряд техников, вместо паники они пробудили в волосатых тварях агрессию.

– Но у меня тоже есть идея, в дополнение к той, что предложил Умник, – закончил Джек. – Ну, хватит разговоров, пойдем.

Когда поднялись на поверхность, он обошел руины и убедился, что не осталось никаких следов, которые могли бы выдать наличие подвала. После этого прикинул направление и зашагал по серой равнине. Темп он взял не слишком быстрый, чтобы Лиза успевала.

– Ты запоминаешь дорогу? – спросил Джек. – Сможешь пройти этот путь в обратном направлении?

– Ага, запомнишь тут. Все серое, везде пыль. Если идти по этим приметам, ошибиться просто невозможно.

Они уже прошли, судя по карте Умника, большую часть пути, и в тот момент, когда обходили приземистую серую скалу, на Джека накатило. Знакомый неприятный холод в животе. Это ощущение не предвещало ничего хорошего.

– Стой! – бросил он Лизе и принялся озираться.

Вроде бы ничего… но точно что-то есть! Серая пылевая поземка вьется плоскими змеями вокруг низких пригорков, шевелятся под ветром пучки бесцветной травы. Так что же его насторожило? Вдруг он услышал отрывистое хриплое тявканье где-то в стороне от скалы и развернулся туда. Дикие собаки, вот что это такое. И они приближаются.

– Держись возле меня, – Джек начал стягивать с плеч лямки рюкзака, где лежал прибор Умника. – Сейчас начнется.

– Что начнется?

Он не успел ответить – с хриплым подвыванием что-то прыгнуло на него сверху, с вершины скалы.

Джек дернулся, оступившись, упал на колени. Лиза вскрикнула. Рюкзак отлетел в сторону вместе с здоровенным псом – хорошо еще, что тот не успел вцепиться клыками Джеку в голову.

Зверь сразу опять прыгнул на человека, и они покатились в пыли. Нельзя было останавливаться именно здесь, но кто же знал, что псы окажутся такими смекалистыми! Пока Джек вслушивался в звуки, которые издавала стая, вожак забрался на вершину скалы и…

Он ногами отбросил от себя пса, схватил упавшее на землю копье. Другие собаки бежали к ним. Вожак опять сиганул вперед, но Джек встретил его сильным тычком в морду и едва не выбил глаз. Зверь зарычал, попятился, снова прыгнул – и получил удар по башке такой силы, что копье хрустнуло. Стая была уже совсем рядом, она растянулась широким клином, и ясно было, что со всеми тварями Джеку не сладить. Но вдруг что-то изменилось. Вожак закрутился на месте, скуля и воя, развернулся и бросился назад. Клин сломался. Поднялся скулеж, собаки бросились за главарем. Вот только что они неслись прямо на Джека – а уже через секунду бегут обратно, поджав хвосты.

Он повернулся, заранее зная, что увидит. Лиза стояла позади, копье зажато под мышкой, в руках прибор Умника. Она с любопытством разглядывала его. Потом подняла голову и пояснила:

– Вот, включила… Я подумала, самое время его испытать, да?

– Правильная мысль, – только и сказал Джек.

Стая бежала дальше, и вскоре растворилась в сером ландшафте. Он пристукнул копьем о землю и, дождавшись, когда сердце успокоится, добавил:

– В общем, ты молодец. А теперь пошли дальше.

По крайней мере, испытание получилось удачным. Прибор в порядке, на собак страх нагоняет исправно. Жаль только, не спросишь у техников из Нью-Атриума, что они думают по этом поводу. Вот об этом Джек и размышлял весь остаток пути.

Когда впереди показалась нависшая над горизонтом шапка испарений, он пошел еще медленнее, несколько раз изменил направление, по дороге разглядывал круглые дыры гейзеров. Наконец попалось то, что он искал – площадка, свободная от луж и ям. Вокруг было полным-полно пузырящихся дышащих промоин. Джек заранее объяснил Лизе: идти медленно и опускать ногу осторожно, чтобы не побеспокоить то, что таилось под землей. Теперь он сказал ей встать на середине выбранного участка, а сам еще раз обошел ямы, источающие вонючий газ. Наконец, решившись, подобрал камень и швырнул в одну такую дыру. И тут же грязь, казавшаяся безжизненной, пришла в движение. Лужа забурлила, вздулась пузырящейся массой, из нее показалось несколько отростков, Не то растение, не то животное, Джек так и не смог понять, что это такое. Щупальца, покрытые вязкой грязью, вывалились из лужи, поерзали вокруг, не нащупали ничего заслуживающего внимания и медленно, словно не веря своему невезению, втянулись обратно.

Лиза только ахнула, когда эта мерзость, расплескивая жижу, выстрелила из глубины. Когда видишь такое впервые, впечатление получается сильное.

– Будешь ждать меня здесь, – стал наставлять ее Джек. – Сядь на землю, если покажутся эти штуки, то лучше ложись. Не делай резких движений, не топай, не шуми. В общем, притаись. Дальше я один пойду.

– Почему? Лучше я с тобой…

– Да, это было бы лучше, но, наверное, мне сейчас придется побегать, – Джек скинул рюкзак. – А ты с больной ногой не сможешь. Так что подожди здесь, я быстро вернусь.

Она не стала спорить, и Джек был ей за это благодарен. Аккуратно обходя ямы, он направился к маячащим сквозь дымку зданиям. Оглянулся. Лиза сидела на выбранной им площадке, обхватив колени. Увидев, что Джек остановился, помахала рукой. Джек вздохнул и продолжил путь.

Обломки в котловине на месте упавшего катера так и валялись, как их оставил Винс. Их припорошило пылью, вот и все, что изменилось.

Волосатых двуногих созданий не было видно, но Джек на всякий случай держал наготове и револьвер, и прибор Умника. Он прошел мимо ворот, вдоль ограды, и остановился, приглядываясь к ней. Интересно, сколько особей в стае? Скоро это выяснится. Джек включил прибор и уставился на стену.

Ждать пришлось не долго. Здоровенный гоблин, как Джек окрестил этих тварей, взлетел на ограду и зарычал, показав клыки. Движения у него были очень быстрые, в прошлый раз Джек имел дело со зверем, крепко помятым собаками, а этот свежий и бодрый. Рядом возник второй, чуть поменьше, первый, злобно рыкнув, качнулся в его сторону и махнул лапой. Гоблин поменьше свалился, не успев издать ни звука. Реветь он стал уже по ту сторону забора – видимо, по-своему ругал обидевшего его вожака. К этому рычанию присоединилось еще несколько голосов, донеслось тявканье, визг и скулеж. Похоже, волосатый гоблин свалился на кого-то из сородичей, они сцепились, в свалку включились и другие.

– Так и есть, повышенная агрессия, – пробормотал Джек и повернул верньер, увеличивая мощность сигнала.

В ответ двор по другую сторону ограды огласился новым взрывом хриплых воплей. Рычали мощными басами самцы, визжали детеныши, подвывали самки.

Джек медленно попятился. Это движение привлекло к нему внимание сидящего на заборе вожака, который отвлекся было на происходящее позади. Гоблин прыгнул, одним махом покрыв треть разделявшего их расстояния. Джек поднял револьвер и, когда зверь подобрался для нового прыжка, всадил две пули: в голову и волосатую грудь. Выстрелы отшвырнули гоблина обратно, бросили на землю, но через забор метнулись еще трое. Молниеносно, будто их с той стороны метали катапультами. Джек не стал ждать, пока они разберутся, что к чему, и побежал. Гоблины взвыли, узрев мертвого вожака, и бросились следом.

Бегуны они были так себе, передвигались длинными скачками, но перед каждым новым прыжком подбирались, приседали и теряли время. Зато длина прыжков впечатляла. И ревели гоблины Пустошей не хуже тролля из диких земель – того, которого прикончил Сарториус.

Джек оглянулся на бегу: расстояние сокращалось быстро и неуклонно. Вереница преследователей тянулась аж до самой ограды, последние только преодолевали ее. Впереди скакали самые здоровенные. Прибор на них очень даже действовал: бездумной тупой агрессии там было хоть отбавляй, она наполняла красные выпученные глаза, искажала волосатый морды, исторгало хриплое рычание из разинутых пастей. Джек выстрелил в гоблина, опередившего остальных, тот взвыл, покатился, но сумел снова встать на лапы и понесся дальше, хромая.

Двое, вырвавшиеся теперь вперед, были всего в десятке метров позади, еще два-три длинных скачка… Джек перемахнул гейзер, в котором пузырилась пена – обитающее в глубине чудище должно было ощутить удары его подошв о землю. Не устояв, он упал на колени, но сразу перекатился набок. Рядом по земле ударило щупальце. Во все стороны брызнули ошметки вязкой слизи. Щупальце звозилось в пыли.

Джек приподнялся. Впереди уже была видна Лиза, она лежала на земле, как он и сказал. А сзади… Волосатый комок мускулов ревел и бился, опутанный пучком длинных щупалец в двух метрах над землей – на этой высоте его перехватило в прыжке это непонятное существо, обитающее под землей. Джек вскочил и побежал дальше. Возможно, если бы не действие прибора, остальные гоблины реагировали иначе, но сейчас сразу несколько из них набросились на щупальца с диким визгом и хрипом принялись терзать их, рвать.

Впрочем, большая часть стаи все еще мчалась за Джеком.

На бегу скидывая плащ, он влетел на окруженную обитаемыми ямами полянку, где ждала Лиза, и бросился на землю рядом с ней. Плащ, расправляясь, накрыл их тяжелым душным покровом.

– Что случилось?! – охнула Лиза.

– Молчи и слушай! – шикнул Джек. – И не шевелись.

Ну да, здесь было, что послушать. Они лежали в окружении десятков грязевых окон. Плащ, впитавший в себя всю пыль пройденных Джеком дорог, отделял их от мира. Снаружи хлюпала и чавкала грязь, колотили по земле длинные упругие отростки, с ревом бились схваченные ими гоблины… А два человека затаились в тесном пространстве между землей и брезентом, наделенным бонусом защиты и бонусом маскировки, как пошутил когда-то Джек. Затаились, тесно прижавшись друг к другу, чувствуя сдвоенные удары сердца. Вдруг Джек понял, что сердце Лизы колотится чаще, чем должно было бы, так же быстро, как его собственное после бега.

– Мне кажется, мы зря теряем время, – прошептала она.

Джек почувствовал, как ее ладонь скользит под его свитер, ниже, к ремню.

– Уверена? – спросил он тихо. – И у тебя получается думать об этом в таком месте?

– А что такого? – невинно поинтересовалась она.

– Смерть рядом, вот что.

– Я умирала семнадцать раз. В игре, но все равно… научилась чувствовать смерть. Так вот сейчас я чувствую кое-что другое.

Ее пальцы сместились еще ниже.

– Проклятый прибор, – пробормотал Джек, вздыхая. – На людей, оказывается, тоже действует. Я его сейчас выключу.

– Подожди…

Когда Джек, красный и запыхавшийся, осторожно стянул с себя и Лизы полу плаща, вокруг уже все успокоилось. В лужах быстро подсыхающей грязи отпечатались следы лап, похожие на отпечатки корявых ладоней. Несколько округлых вытянутых валиков, покрытых пылью отмечали оторванные щупальца. Не было слышно ничего, и не видно никакого движения. Хотя… вот одна из луж глухо булькнуло, словно издала короткий горловой звук, и выпустила на поверхность темно-красный пузырь, который лопнул, расплывшись кровавым пятном. Вот чавкнула, будто сглотнула, другая. Вяло, сытно плеснулась третья. И снова все затихло.

Не было никаких сомнений в том, кто вышел победителем из схватки.

Они встали, привели в себя порядок. Осторожно ступая, Джек с Лизой пробрались между успокоившимися грязевыми окнами и наконец подошли к зданиям компании ALCO. Было совсем тихо. Застреленный Джеком вожак по-прежнему валялся у стены, ветер уже припорошил его пылью. Мертвый гоблин почти слился с безжизненным пейзажем.

Джек на всякий случай убедился, что прибор Умника отключен, а барабан Смит-и-Вессона полностью заряжен.

– Они ушли, – сказала Лиза. – Те, кто уцелел, ушли из этого плохого и опасного места.

– Откуда ты знаешь?

– Я не знаю, – вздохнула она. – Я надеюсь.

– Я тоже надеюсь. Держись позади меня.

Джек зашагал через двор… постоял перед пустым дверным проемом… Внутри было темно и, кажется, пусто. Из двора входишь в большой холл, повсюду разбросаны обломки стойки и турникетов. Здесь, наверное, был пост охраны. Дальше коридор, десятки дверей, некоторые даже сохранились на месте. Замки проржавели, ломаются с хрустом при малейшем нажатии на дверь. Древние компы, истлевшая бумага. На стенах обрывки плакатов, и все покрыто толстенным слоем пыли. Пыль повсюду, пыли очень много. Как будто прежняя жизнь рассыпалась в прах.

Джек первым делом нашел щитовую возле входа и перекинул несколько рубильников. Умник заявил, что у серверной автономный источник питания – геотермический, так он сказал, чтобы это ни значило – и что электричество будет, но Джек все равно сомневался… но нет, заработало.

Вспышки света прошли по коридору, где они стояли. Одна за другой начали включаться лампы в тусклых плафонах, они трещали, некоторые тут же гасли, издавая напоследок гулкие хлопки. Те, что уцелели, разогреваясь, скрипели и шипели. За стеной включилась вентиляция, огромные лопасти со скрежетом стали вращаться, при этом гулко и мерно начал стучать большущий подшипник. Здание оживало. И где-то дальше по коридору ярко осветился вход в большой зал, наполненный каким-то агрегатами. Они, включаясь, загудели, завыли, что-то тут же сломалось с громким треском, и Джек увидел в дверном проеме облачко серого дыма, всплыв