Путь Богов (fb2)


Настройки текста:



Аннотация

Конфедерация на пороге системного кризиса. Пытаясь найти выход из него, одно из государств пытается применить запрещённые методы и технологии. Но для этого, добыв их нужно ещё доставить их по назначению. Уже сама попытка такого способна вызвать нешуточную войну. Но тут ещё, вдруг, в события нежданно вмешивается некая сверхцивилизация, про которую все знают, звездолёты которой многие видят, но почти никто с её представителями близко не сталкивался. Её вмешательство совершенно спутывает все карты всем игрокам и делает исход кризиса совершенно непредсказуемым...

Путь Богов

-- Часть первая. Рейс контрабандиста.

-- Экзамен

Погода была не сильно жаркой в это время года. Ранняя осень проявила себя постоянно дующими сильными ветрами с Больших Равнин, поэтому в небе висела тончайшая пыль, от чего небо приобрело слегка бирюзовый оттенок.

Башни космопорта, блестевшие тонированными окнами, на фоне бирюзового ветра и перистых облаков выглядели какими-то то ли полуреальными, то ли изрядно выгоревшими на жарком солнце. Жаркие потоки воздуха, струившиеся над нагревшимися плитами окружающих подъездных путей к главным воротам, только лишь усиливали это впечатление, заставляя всю картину дрожать и колебаться.

Даже аккуратный ряд большегрузов, прибывших для разгрузки ещё не прилетевшего корабля, и поэтому брошенных на стоянке водителями тоже, казалось, плыл в пыльных потоках.

По тротуару, почти пустынному в это время суток, уныло брел худощавый человек. Его маленькая фигурка выглядела совершенно неуместно в громаде космопорта. Именно так она была видна сверху сизой птице, лениво ловящей широко раскинутыми крыльями восходящие потоки воздуха. Впрочем, птицей ли? Вполне возможно, что это была не заблудившаяся ворона, а полицейский беспилотник. И чем сейчас этот аппарат занимался, знал разве что оператор, задавший ему зону патрулирования .

Тем не менее, (если это действительно полицейский самолёт), человек давно был опознан, занесен в соответствующие файлы и проклассифицирован. Как цель совершенно не интересная. И не зря.

По характерной форме и шевронам любой в городе опознал бы студента местного университета.

Что он здесь делает, вдали от своей "Альма Матер", никого не интересовало. Пустой автобус, выгрузивший его на конечной остановке, уже давно укатил. Последний попутчик, вышедший на этой же остановке и, по привычке, не обративший на одинокого студента ровно никакого внимания, тоже давно скрылся в каком-то из многочисленных офисов, стоящих по краю огромной площади.

Сиеста...

Томное и полусонное время, после полудня, когда даже в забегаловках почти никого нет. Не то, что на улицах, посреди хоть и сильно ослабевшего к осени, но всё ещё чувствительного зноя.

Паренёк был темноволос. Среднего роста, и ничем не примечательной, среди своего круга внешностью. Не красавец и не урод. Не амбал и не задохлик. Так, нечто среднее.

Вот только в глазах играла заметная, если приглядеться, Искра. Та искра, которая отличает далеко не "средних". Искра задора и ума, что далеко не так часто встречается среди его сверстников. Правда, в нынешней ситуации изрядно потускневшая от навалившихся проблем.

Брис решительно шагал по направлению к проходной. Ветер трепал незастёгнутую куртку со сверкающими на ярком солнце шевронами, дыбил длинные волосы, которые он, по студенческой моде, отрастил за последний год. Юноша знал, что выглядит со стороны именно как студент -- худой, жилистый, длинноволосый, с гордо поднятой головой... и тоской, еле проглядывавшей сквозь обычное для него упрямство.

Именно упрямство позволило ему пройти тесты и сдать на сертификат помощника астрогатора. Правда не без помощи отца, помогшего получить допуск к экзамену без предварительных формальностей. Уж очень сильно надо было... Брис настоял. Иначе... Иначе ему светило только одно -- идти в услужение к какому-нибудь тупому лавочнику в какой-нибудь третьесортной забегаловке. И довольствоваться мизерным жалованием. А денег, чтобы закончить образование, надо было много.

Потому и настоял, пойдя против своих убеждений. За что ему, да и отцу, сейчас было стыдно. Так как не по совести.

Но оправдано. Оправдано тем, что мать теперь будет жить. Уже будет. Из госпиталя сообщили, что всё прошло нормально.

* * * * *

Капитан злобно сплюнул на горячий бетон, ещё больше сдвинул на глаза форменную фуражку и, громко топая запылившимися башмаками, поднялся на борт своего "Звёздного Медведя".

Суперкарго, хитро ухмыльнувшись, проводил его взглядом и пожал плечами. Закрыл, наконец, свой электронный планшет и прицепил его на пояс. Упёр руки в бока Подбоченился, посмотрел в сторону башни Диспетчерской и лениво побрёл в ту сторону, старательно держась стороны, максимально затененной стоящими в ряд звездолётами. Прожжённый ум старого космолётчика-торговца подсказывал ему, что только что заключённая капитаном сделка, хоть и не шибко законная, сулит не просто барыш, а даже некие преференции для их судна в порту прибытия.

А преференции, в надвигающемся тотальном кризисе, что висел над всей Конфедерацией Мари уже с десяток лет, могли очень даже помочь "остаться на плаву", когда всякие прочие торговцы станут на "вечный прикол" в своих портах. Станут банкротами.

Так что старались они с капитаном не зря. А то, что капитан зол -- вполне нормально. Риск, конечно, велик -- риск попасться. Но, "кто не рискует, тот не выигрывает". И в их обстоятельствах, когда корабль в долгах, как в шелках, он даже слишком оправдан. Теперь всё зависело от того, удастся ли астрогатору-старпому найти приличную замену убитому Кармаку. А уж он -- суперкарго, а по совместительству ещё и помощник капитана по коммерции -- сделает всё от него зависящее, чтобы истинный, главный груз никто из ищеек таможни не нашёл. Но для этого придётся заключить тот идиотский разовый договор, с которым подкатывался дурак снабженец. Молодой и тупой. Как и большинство современных выпускников "экономических" факультетов, мнящих себя знающими всё и держащими Бога за бороду. Одним словом -- лопух. Лопух-менеджер.

Ну, а раз лопух... Чего ж не надуть этого индюка? Совсем чуть-чуть. Чтобы он не заметил, а если и заметил, то было бы уже поздно. Ведь основной груз надо как-то спрятать. Среди его барахла.

Капитан согласен. Бумаги ждут подписания. И лопух-менеджер тоже ждёт. В том числе и своей порции дезы.

* * * * *

Для Бриса беда нагрянула внезапно. Тяжёлая болезнь матери, начавшаяся с лёгкого недомогания, поставила всю его немногочисленную семью на грань банкротства.

Все деньги, которые они с таким трудом копили все годы, всё, что было отложено специально на его, Бриса, учёбу, пошло на оплату лечения. Пришлось даже продать дом и переехать в маленький, и не в таком хорошем районе, в котором они жили раньше.

Однако, решительность, с которой он вышагивал, была чисто внешняя. Брис гнал себя вперёд, хотя сильно этого не хотел. Но было НАДО.

Вы никогда не пытались что-то делать, когда два прямо противоположных желания разрывают вас на части?

Очень неприятное ощущение. И Брис с ним боролся как мог.

Надо, потому что если не пойти сейчас на это испытание, то не будет и денег. Не будет денег, не будет и учёбы. Не будет учёбы, не будет и диплома. А без диплома -- в этом мире ты никто и звать тебя никак.

Особенно напрягало, что с сертификатом, который он получил, пройдя элементарный экзамен, могли взять только на посудину, которая и репутацию имеет... Скажем помягче... сомнительную. Туда, куда никто из "порядочных" заведомо не пойдёт. Не на транспорт, занимающийся чем-то по-настоящему интересным, не на лайнер, снующий между Великими Мирами, не на боевой корабль, выполняющий трудные миссии, а вот на такую посудину как... "Литания".

Слово древнее, и смысл его явно давно потерян. Даже само название вызывало у Бриса какое-то подсознательное отвращение. Это был чисто психологический эффект, но он ничего не мог с собой поделать. Тем более, что на всё это накладывался и естественный страх перед большим делом, слишком новым для него. Страх не справиться, страх облажаться перед экзаменаторами, сильно давил на психику.

Извечная борьба между "не хочу" и "надо"... Как же это неприятно!

Над разогретым бетоном струились змейки пыли. Где-то в глухом углу вихрь гонял по кругу пустую пивную банку, гремя ею.

Брис подошёл к служебной проходной и остановился. Дурное настроение нахлынуло с новой силой и, казалось, на несколько секунд приклеило его подошвы к жаркому под полуденным солнцем бетону. Даже стандартная синяя широкая дверь со стандартной табличкой "Вход только по пропускам" вызывала сильное раздражение.

Брис посмотрел на дверь перед ним, как на личного врага. Его передёрнуло от отвращения. Юноша встряхнулся и, преодолев, наконец, ступор, шагнул вперёд.

Тамбур проходной встретил кондиционированной прохладой и мрачным взглядом толстого охранника в стандартной серо-синей форме. Тому было лень отрываться от своего планшетника, на котором, очевидно, крутилось какое-то кино.

Брис поймав недоброжелательный взгляд тут же выцепил из нагрудного кармана свой временный пропуск и показал вахтёру.

- В считыватель вставь. - буркнул тот, слегка сменив выражение лица с недоброжелательного на скучающее.

- Студент? - зачем-то спросил он, хотя и так было видно нарукавную эмблему Университета.

- Нет. Стажёр. - не менее мрачно ответил Брис.

- А-а... - вообще зевнул вахтёр и скривился. - Кастинг астрогатора на "Звёздного медведя"?

- Да. Как пройти?

По реакции этого мелкого служащего уже было видно, что репутация у этого самого "Медведя" невысокая. Но, к великому сожалению Бриса, это была единственная вакансия на такую должность.

Вахтёр-охранник скосил глаза на дисплей, медленно прочитал, что там было отмечено, и бросил.

- Четвёртый ряд, пятая площадка... Надеюсь не дурак? По пустым площадкам срезать путь не будешь? - охранник криво усмехнулся.

- Не дурак. Дойду. - Буркнул Брис.

Охранник зачем-то махнул рукой и тут же забыл о Брисе. А тот тем временем, спрятав свой пропуск обратно в нагрудный карман, снова вышел под пыльный ветер. С другой двери проходной. Теперь уже на стартовое поле.

* * * * *

- Дарт! - рявкнул капитан, оказавшись в главном коридоре корабля.

- Да, господин капитан! - тут же раздалось из-за ближайшего поворота, ведущего к кают-компании. Через секунду показался и сам обладатель мягкого голоса.

- Ко мне в каюту. Срочное дело. - без предисловий рыкнул "первый после бога" и шагнул через порог.

Астрогатор кивнул и проследовал за ним.

Как только позади захлопнулась дверь, капитан, верный своей привычке, ещё даже не присев, начал свою речь. Он никогда не терял время на церемонии.

- Итак, Дарт. Я знаю, что наше положение... хреновое. Поэтому, считаю что ты должен знать во что мы ввязываемся.

При этом он махнул астрогатору рукой в сторону свободного кресла и сам плюхнулся в своё.

- Надеюсь, не в межзвёздную войну? - попробовал пошутить астрогатор, присаживаясь.

- Пока что нет. - Многообещающе сказал капитан и фыркнул, закидывая ногу на ногу. - Но она стараниями наших тупоголовых политиков обязательно будет.

- Это радует! - сказал дежурную фразу астрогатор и расплылся в такой же дежурной улыбке.

- Что тебя радует, старый ты космический крыс? - поддел того капитан. - То, что мы не ввязываемся в войну, или то, что война таки будет?

- Первое, с вашего позволения. - вежливо заметил астрогатор и сдержанно улыбнулся.

- Это радует, что ты меня понимаешь! - передразнив астрогатора, оскалился капитан. - Но от этого наше положение не становится лучше. Нам сейчас нужен во что бы то ни стало хороший куш. Тогда мы сможем произвести полный цикл модернизации и остаться на плаву. Иначе в предстоящем кризисе... Ну ты сам представляешь!

Капитан сделал небольшую паузу и продолжил, многозначительно посмотрев на астрогатора:

- Нам предложили провезти один груз. В систему Биэлы.

- Четыре освоенных планеты, - вспомнил астрогатор, - федерация, централизованное управление экономикой и...

Теперь уже сам астрогатор сделал не менее многозначительную паузу.

- Вот именно "и..." - саркастически добавил капитан. - Этой Корпорации-федерации Биэлы для чего-то понадобилась технология из Перечня. И, что главное, они нашли того, кто может им эту технологию продать. Вся загвоздка в том, как доставить её в Корпорацию.

- Дайте угадаю, - вклинился в очередную паузу Дарт, - Эта технология... если если не ошибаюсь, четвёртая или пятая...

- Ты не ошибаешься. Четвёртая по Перечню.- кивнул капитан.

- Даже четвёртая... Ага... - астрогатор кивнул каким-то своим мыслям, на мгновение посмотрев в потолок каюты. - Она имеется здесь. И именно нам надо доставить её на Биэлу. Так?

- Ты прав. И мы это сделаем. Обещано слишком много. И мы уже немало получили в виде задатка. Так как в этой операции участвует Федерация-Корпорация, то они же нам дали гарантии и преференции. Сечёшь, чем это нам пахнет?

- Более чем! - тут же оживился Дарт. - Учитывая, что они своё слово держат всегда... Но в чём подвох? Если вы специально вызвали меня, то очевидно, за нами кто-то будет гоняться?

- Надеюсь, что нет, но... Ты прав, подвох есть. Нам надо доставить этот богоспасаемый груз не за семь с половиной, а за два месяца. Именно за это нам и платят в размере пяти стандартных.

Услышав о "пяти стандартных" астрогатор даже захлебнулся от предвкушения. Но через мгновение до него дошёл смысл слов "за два месяца". Радость на его лице тут же исчезла и сменилась на сильно озадаченное выражение.

- Дошло! - с удовлетворением отметил капитан.

- Нам надо будет пройти через "Угольный мешок". - констатировал астрогатор.

- Да. Проведёшь?

- Задача очень сложная... - тут же заюлил Дарт. - И опасная, как ты понимаешь...

- Понимаю. - кивнул капитан. - Так проведёшь?

- Проведу. Но...

- Без помощника никак?

- Да. Но... - снова повторился в своих сомнениях астрогатор. - И не только в этом дело. Ведь там трасса лежит через огромный диск астероидов и пыли. Молодая система... Да там вообще в той туманности глобул, как...

- Угу. - кивнул капитан, наблюдая как астрогатор кинулся вслух решать поставленную задачу.

- Нам же понадобится выйти в этот диск. Как минимум один раз, чтобы после пройти на планетарных до следующей точки входа. Иначе никак.

- Ну, а сроки? - подначил его капитан.

- Что "сроки"? - заёрзал астрогатор. - Да там и гипер такой, что сам чёрт ногу сломит. Задача проводки -- на пределе возможностей.

- Будешь брать в помощники этого Дьюка?

- Ну... Надеюсь, что он не до конца свои мозги пропил. Других реальных кандидатур у нас на горизонте не наблюдается. Думаю, что если ему поставить жёсткое условие, типа если он хоть каплю в рейсе -- гонорара вообще не получит.

- Думаешь, его это удержит? - скептически спросил капитан.

- Надеюсь. - неуверенно сказал астрогатор. - Но...

Было видно, что ему пришла какая-то гениальная идея. Лицо его просветлело и в глазах заплясали хитринки.

- Что-то придумал? -поднял вопросительно бровь капитан.

- Да! - просиял астрогатор. - Ведь раньше он был блестящим астрогатором. Сегодня на экзамене я поставлю всем задачу именно на проводку через "Угольный мешок". Но целью дам не Биэлу, а соседей Биэлы -- Къяну. Он решит эту задачу, мы её запишем и...

- ...Дальше скажем, что он нам не подходит, так как алкоголик и наркоман. - Подхватил капитан. - В результате возьмём того самого неудачника из экипажа "Тюльпана", а проводку сделаем по записанному.

- Именно так! - воскликнул в энтузиазме Дарт.

- Я всегда знал, что ты -- один из лучших кидал на торговом космофлоте! - ядовито заметил капитан.

- Стараюсь, капитан! - подтвердил астрогатор и оба дружно рассмеялись.

* * * * *

Первые впечатления часто становятся определяющими на всю оставшуюся жизнь. Длинную или короткую. И складываются эти впечатления маленькими фрагментами, в целостную картину, которую после уже бывает невозможно изменить.

Брис, уже наученный как горьким, так и добрым опытом, относился к коллекционированию этих впечатлений очень щепетильно.

"Звёздный Медведь" оказался стандартным "грузовиком-контейнеровозом" средней дальности. Не новым. Но и не слишком старым. Эдакий утюг с чёрным покрытием бортов. Вполне универсальные короткие треугольные крылья для атмосферного маневрирования у малоосвоенных планет сочетались с гребнями гипердвигателя, покрытыми огнеупорной облицовкой. Эти дополнительные гребни делали его похожим на странное инопланетное существо, прилёгшее отдохнуть на бетонной площадке космодрома.

Модель его была десятилетней давности. Вполне достойная и надёжная. Только эта же надёжность подразумевала за собой такое упрощение конструкции, что для других целей эти корабли использовать было невозможно. С одной стороны это было хорошо.

С другой стороны... На таких часто таскали контрабанду. И попадались. Соображение дежурное, но... Чем чёрт не шутит?

Ведь и загреметь можно под стражу, если так.

То, что вид был обшарпанный, тоже говорило за то, что торговец был не таким удачливым, как ему хотелось.

Брис который раз за день тяжко вздохнул и, смирившись уже окончательно с судьбой, поплёлся сквозь тугие струи ветра, наполненные пылью, по направлению к трапу.

Из-за опоры вывернулся звероподобный громила и тупо уставился на Бриса. В глазах его не читалось и капли интеллекта. По знакам различия -- кто-то из корабельной команды на правах обслуги.

- Кто таков? - с угрозой в голосе спросил громила.

Брис молча достал карточку пропуска и поднял до уровня глаз матроса. Тот скосив глаза прочитал и, не меняя своего звероподобного лика, кивнул в сторону трапа.

- Проходи. Тебя ждут. Ты последний. - процедил он. Подождал, когда Брис начнёт подниматься, и лениво поплёлся вслед.

- А где мне можно будет увидеть господина астрогатора? - задал сугубо дежурный вопрос Брис.

- Не дрейфь, салага. - буркнул громила. - Проведу куда надо. Хотя и так ясно, что ты тут только для протокола.

Последний намёк был очень прозрачным. По правилам космофлота полагалось, чтобы в конкурсе на все должности участвовало не менее трёх человек.

Брис был третьим. И, как видно, самым молодым и самым неопытным. Из этого можно было сделать вывод, что уже кого-то выбрали, и сейчас просто тянут резину и соблюдают формальности. А он тут -- мебель.

Как ни странно, но последнее соображение резко успокоило Бриса. Поняв, что тут ему ничего не светит, он расслабился, теперь ему было плевать на то, какой результат он покажет на экзамене. Записываемом, как и полагается. Для инспекции по кадрам.

Ещё успокаивало то, что даже за этот экзамен, просто за присутствие ему полагался хоть и небольшой, но гонорар. От службы трудоустройства и гильдии астрогаторов.

"Раз уже выбрали, то надо будет взять результат, чтобы после, уже при поступлении на другую посудину, сразу показать, на что способен. Чтобы было видно, что не полный профан.... Ну, если, конечно, этот результат не будет совсем уж скверным", - подумал Брис, входя в широкий "парадный" люк корабля.

- Налево! - Рыкнул сопровождающий, неотступно следуя за "салагой".

Брис послушно завернул налево, в сторону командных отсеков. В принципе, и так было ясно, что туда. Вряд-ли в хвостовых отсеках будут стоять мониторы главного корабельного компьютера. Он только и нужен, что для управления кораблём и составления маршрутных программ для перехода через гипер. А такое может быть только в астрогаторской.

У порога астрогаторской их встретил сам астрогатор. Зачем он хотел выйти, осталось загадкой, но когда он закрыв дверь за собой узрел приближающуюся пару, то застыл как вкопанный.

- Как я понимаю, к нам наконец пожаловал третий участник нашего конкурса -- Брис Илиан. - как-то слишком деревянно проговорил астрогатор, поблёскивая знаками отличия в свете коридорных плафонов.

Астрогатор Брису тоже не понравился сразу. Было в его обличии что-то от мыши. Большой худой мыши. И серая шевелюра, и широко посаженные на остроносом лице глаза-бусинки, и даже манера говорить, слегка склонив голову на бок, только подчёркивали это впечатление.

Брис кивком подтвердил.

- Можешь идти. - Также бесцветно бросил астрогатор через плечо Бриса матросу. Тот шумно развернулся и убрался восвояси.

- Меня зовут Дарт Каас. - представился астрогатор. - Обращаться ко мне либо "господин Каас", либо, особенно в присутствии нижних чинов, "господин астрогатор". Вам ясно, кандидат Илиан?

Наверное, так бы мышь созерцала сыр, перед тем, как его съесть, как астрогатор разглядывал Бриса, произнося эту немудреную тираду.

- Да, господин астрогатор. - Кивнул Брис стараясь сохранить каменное выражение лица и не выдать ни малейшим намёком, жестом или мимикой своих действительных чувств. В конце-то концов, он нанимался на этот корабль не на полный срок и не на всю оставшуюся жизнь, а только на один рейс... Если повезёт... Туда и обратно.

А учитывая, что здесь уже выбрали,ему необходима лишь запись. И выполнить задание нужно как можно лучше. Чтобы попасть на другой корабль. Так что можно и потерпеть неудобства общения с этими людьми. Жизнь матери и благополучие семьи того стоят.

- Проходи. - коротко бросил астрогатор и открыл дверь, ведущую в зал.

Брис шагнул через порог и тут же сделал шаг в сторону, пропуская Дарта. Как и все другие каюты на подобных кораблях, эта не отличалась большой вместительностью. Стандартный жилой ящик. С мониторами и четырьмя креслами. Минимум удобств и минимум свободного пространства.

- Ваше место, Илиан. - показал астрогатор на одно из свободных кресел и тут же отвернулся, что-то переключая на оставшемся свободным рабочем месте.

Садясь в своё кресло, Брис мельком осмотрел присутствующих. Один из экзаменуемых был уже староват и вид имел изрядно потасканный. То ли пил много, то ли ещё и наркоманил. Его опухшая физиономия не могла произвести ни малейшего благоприятного впечатления.

Второй был прямой противоположностью старого пропойцы. Безукоризненно чистая выглаженная форма, аккуратно зализанный чубчик, идеально выбрит, и вообще... Эдакий образец лощёного типа.

"Наверняка именно этого лощёного и выбрали", - безучастно подумал Брис.

- Итак, господа кандидаты! - чуть ли не торжественно объявил астрогатор. - Вам предлагается экзаменационная задача на проводку корабля в систему Къяны. По кратчайшему пути. За максимально короткий срок. Запрос о состоянии гипера на станцию наблюдения сделаете сами. Всего на решение задачи вам -- два часа. Итак... Время пошло!

Астрогатор махнул рукой и отвернулся к своему дисплею.

* * * * *

Звякнул коммуникатор, и бодрый голос суперкарго доложил:

- Погрузка товара ПОЛНОСТЬЮ завершена!.

- Спасибо, Дэн! - удовлетворённо сказал капитан, следя по своему монитору за выполнением задания кандидатами на должность помощника астрогатора.

- Постарайся в ближайшие два часа никуда не отлучаться. И команду тоже не отпускай. Вы мне все понадобитесь.

- Слушаюсь, капитан. Буду в своей каюте.

- Хорошо. - буркнул капитан и отключился.

То, что суперкарго подчеркнул слово "полностью", означало что и простой груз, и контрабанда на борту. Можно стартовать практически прямо сейчас. Тем более, что предстартовая подготовка была проведена ещё утром.

Пока кандидаты решали задачу, астрогатор успел несколько раз выскочить из своего отсека и переговорить с капитаном.

Как водится, для обсуждения процедуры кидалова. Но чем ближе к концу теста, тем неувереннее он себя чувствовал и тем больше на его хитром крысином личике проявлялась растерянность. Причиной было то, что он совсем не ожидал, и с той стороны, с которой, казалось бы, совершенно невозможно ждать каких-либо неожиданностей.

Полтора часа спустя Брис, очень довольный собой, созерцал собственное решение. Наверное, сработало то, что он расслабился от осознания, что здесь ему не светит. Что здесь уже выбрали, и можно просто творить. Что-нибудь "эдакое". Подобное он любил делать на практических занятиях в университете, когда не нужно было зарабатывать оценки. Просто так. Для себя. Для удовольствия.

И тут он тоже просто решил получить удовольствие от творчества. В результате решение получилось... нетривиальное.

Впрочем, это уже не имело особого значения. Главное, оно нравилось самому Брису. А то, что не он полетит на этом межзвёздном корыте -- чёрт с ним!

Если результат не важен, то почему бы не получить удовольствие от самого процесса?

"Конечно, - думал Брис, - у профи наверняка решение лучше, но, может быть, вот так творчески подойдя к задаче прокладки курса, он хотя бы на чуть-чуть приблизился к их результату"...

С этими мыслями юноша откинулся на спинку кресла и расслабился.

Астрогатор еле успел затормозить, перед распахивающейся дверью каюты, когда из неё вылетел чем-то обозлённый капитан. Увидев перед собой своего подчинённого, тот кивнул ему внутрь своей каюты и забежал обратно.

- Что-то не так? - изобразив на лице подобострастную заинтересованность, спросил Каас, шагая вслед капитану через порог.

- Всё не так!!! - рявкнул тот и злобно ткнул напротив себя, приказывая астрогатору сесть. Тот поспешно юркнул в кресло и приготовился слушать раздражённое начальство.

- Только что нам позвонили из консульства, - начал капитан. - К нам спешит один "господин большая шишка"... И, как можешь догадаться, тот самый, что с нашим суперкарго договаривался о провозке груза.

- Новый груз?

- Похоже на то. И, если не ошибаюсь, дипломатического характера.

Астрогатор тут же не преминул выказать крайнее изумление.

- Но у нас же не курьерский корабль! Да и как мы это доставим?!! Ведь сопровождение у груза должно быть...

- Будет. Не сомневайся. Дипломатическая задница к грузу прилагается. С охраной. Как само собой разумеющееся.

- Странно!... - протянул астрогатор, но продолжить ему не дал капитан, резко сменив тему.

- Как продвигается тест? Кто-нибудь закончил прокладку?

Дарт Каас тут же сконфузился и развёл руками.

- Не поверишь, но... студент закончил.

- И что с того?- не понял капитан.

- Невероятно, - начал неуверенно астрогатор, - но его решение, как уже видно, на порядок лучше, чем у его соперников.

Капитану показалось что он ослышался.

- Я дважды перепроверил! - тут же кинулся оправдываться Дарт. - у него действительно лучший результат, и вряд-ли кто-то из тех двоих сможет его обойти.

Капитан поджал губы и агрессивно побарабанил пальцами по столу.

- Юное дарование? - попытался съязвить он.

- Ну... вот! - неопределённо пожав плечами, выдал астрогатор.

Капитан включил монитор слева от себя и быстро оглядел результаты.

- Что намерен делать? По нему наводил справки? Может на ЭТОТ рейс его стоит-таки взять?

Астрогатор обратил внимание на жёсткое ударение на слове "этот рейс".

- По Илиану я тоже наводил справки, - уклончиво сказал астрогатор. - И в университете, и вообще... Тщательно.

- И? Твоё мнение?

- Лопух. Простак. Пентюх. Таково мнение и преподавателей, и студентов. Типичный студент-ботан. Зациклен на своей дисциплине, с сокурсниками общается мало. На вечеринки почти не ходит.

Капитан поморщился.

- Я в курсе, что тебе такие не нравятся, - поспешил заметить Дарт примиряюще. - Но... слишком уж талантлив, чёрт!

- Будет лучше, если он об этом своём качестве не будет подозревать. - резко поменяв тон, бросил капитан и уставился на Дарта своим тяжёлым взглядом. - Ты всё-таки решил брать именно его?

Астрогатор сразу же почувствовал себя неуютно, но, справившись с собой, утвердительно кивнул.

- Ты же видел результат! - вполголоса добавил он и посмотрел на капитана.

Тот покосился в сторону монитора с результатами и снова принялся буравить раздраженным взглядом подчинённого. На мгновение он слегка отвлёкся, видно, размышляя.

- Ладно. Согласен. Меняем планы. Составь нормальный договор с этим щенком. И постарайся тогда уговорить его остаться, если он такой умный. Он будет нашим козырем в рукаве, если что... Но ты говорил, что он лопух...

- Говорил. - кивнул хмыкнув астрогатор. - Он и есть лопух. Молодой и неопытный. Совсем. Без надежды на "исправление". Типичный студент. Такие только яйцеголовыми становятся.

- Но если у нас будет астрогатор класса Гюннара с "Синей чайки", то мы... - капитан не договорил.

- Понимаю. - тут же кивнул астрогатор. - Гюннар, к слову сказать, тоже был из таких-же...

Астрогатор выразительно повертел пальцем у виска и хмыкнул.

- Тогда ему и не стоит знать ничего о грузе и действительных целях. Как и прочей команде. Никогда. - на всякий случай бросил капитан.

- Обижаешь, кэп! - хмыкнул астрогатор и беззвучно рассмеялся. - Ему это и не надо. Его дело звёзды и трасса. А наше дело - компаньонское.

Астрогатор хитро подмигнул капитану.

- Вот и договорились. Действуй. - кратко бросил тот и зашагал к шлюзу. Там его уже ждал суперкарго, готовящийся принимать новый груз.

Суперкарго капитан застал скучающим. Он ждал, подперев плечом левый створ шлюза, находящийся в тени, скрестив руки на груди. Снаружи дул всё тот же противный, пыльный ветер.

Капитан, надвинув форменную фуражку почти на глаза, нацепил тёмные очки и шагнул под едва различимое в пыльной завесе раскалённое солнце, под горячие и колючие струи ветра.

- Скоро? - спросил он у суперкарго. Тот пожал плечами.

- Обещал, что скоро.

Ждать пришлось недолго. Из марева над городом, сверкнув тонированными окнами, вынырнул "летун" с дипломатической разметкой. Летать над космодромом было категорически запрещено. Неровен час -- попадёт такой аппаратик под поля включённой катапульты и оглянуться не успеет, как выруливать ему уже придётся из пространств весьма близких к космическим. Поэтому, заложив изящный вираж, он подлетел к главным воротам и, казалось, надолго там застыл.

Потом медленно проплыл в открывшиеся ворота и уже чисто на колёсах покатился между стартовыми площадками.

- А где груз? - удивился капитан. - Или позже привезут?

- Сейчас узнаем... - неопределённо буркнул суперкарго и, отлепившись от створки люка, зашагал вниз по пандусу. Окончание его спуска на землю точно совпало с прибытием "летуна". Тот тоже медленно подкатился к пандусу грузового отсека и мягко затормозил напротив суперкарго.

Как и полагается, сначала выскочила охрана, а затем задняя дверца отворилась, из неё выполз плотный, белобрысый мужичок в форме дипломата и, быстро оглянувшись по сторонам, шагнул к суперкарго.

- Мистер Кресс! - как-то очень резко выговорил дипломат и протянул руку для пожатия. Даниэль степенно поклонился и пожал.

- Э-э, а груз? Скоро прибудет? - вежливо поинтересовался он.

- Он с нами. - Также резко выговорил дипломат и махнул своим людям. Двое тут же открыли грузовой отсек "летуна" и вытащили объёмистый контейнер, весь в электронных пломбах. Поставили его на колёса и выпрямились, ожидая дальнейших распоряжений.

- Это всё? - также мягко поинтересовался суперкарго.

- Да. - квакнул дипломат.

- А сопровождающий кто? - спросил капитан, подойдя к разговаривающим, козыряя и протягивая руку для рукопожатия. Он очень хорошо знал этого белобрысого. Тем более, что расстались они всего-то четыре часа назад, когда все формальности с грузом до Биэлы утрясались. Звали его Харт Гал. И репутацию он имел отменную. Впрочем, как и прочие дипломаты. Иначе и быть не могло. Ибо теряли они репутацию только со званием и должностью.

- Я лечу с вами, капитан. - огорошил его резковатый Харт.

- Согласовано? - брякнул капитан и осёкся. С такого рода фигурами как зам. консула Биэлы, это лишнее. Если он сказал, что летит, то значит таможня уже дала "добро" и все документы оформлены.

- Могу я поинтересоваться причиной такого поспешного отлёта? Или вы беспокоитесь о сохранности груза? - с плохо скрытым сарказмом поинтересовался капитан.

Вопрос был задан несколько в насмешливом тоне, что замконсула несомненно ощутил и отметил. Но, будучи профессиональным политиком, не повёл даже ухом, а ударился в длинные словоизвержения.

- Как вы понимаете, мы держим своё слово, - начал он издалека. - Но в случае, если вы держите своё...

- Не сомневайтесь, мы сдержим слово, - с достоинством кивнул капитан, обрывая дальнейшие упражнения дипломата в красноречии.

- Но для этого вам надо доставить груз на Биэлу, - тут же перешёл к делу тот. - Тогда мы будем иметь возможность сдержать своё. Я достаточно ясно выражаюсь?

- Да, господин заместитель консула. Надо понимать, что и этот груз, -- капитан указал на стоящий между двух охранников дипломатический контейнер, - тоже?

- Естественно! - в своей манере рубанул Харт. Открыл было рот, чтобы продолжить, но, вспомнив как его остановил капитан, передумал.

Капитан изобразил на своём лице вежливое удивление -- контейнер был явно не с костюмчиками и прочим барахлом дипломата -- но промолчал.

- Но у меня плохие новости. - нахмурился Харт. - У нас произошла утечка информации. ГП пока не знает, у кого груз и какого он характера, но они вот-вот перекроют все трассы и начнут шарить по всем кораблям.

- То есть, у нас на хвосте ГП? - для чего-то решил уточнить капитан.

- Да. И когда они выяснят, что за груз несёт ваш звездолёт, у нас на хвосте будет, как минимум, две эскадры.

-- Беглецы

- Вы понимаете, что это значит. И понимаете, что груз того стоит, - отрезал помощник консула.

- Да сэр! - подтвердил капитан, не нашедший, что ответить на явное утверждение.

- Дело не просто политическое. - понизив голос ещё более грозно сказал Харт.

- Что требуется сейчас от нас? - услужливо спросил капитан. - Корабль готов к старту.

- Если прямо сейчас не уйти с планеты, то рейдеры перекроют все пути ухода.

- Но как они могли узнать?.. - невольно вырвалось у капитана.

- Это сейчас не важно. Важно уйти от преследования и доставить груз.

- Наша фора? - уже по деловому спросил капитан.

- Два часа.

- Немедленно взлёт! - рявкнул капитан. - Запросить коридор диспетчерской!

- Есть! - чётко ответил Каас, но тут же споткнулся и сконфуженно вытаращился на капитана, не решаясь спросить.

- Что ещё?!!

- У нас же это... экзаменующиеся...

- Как договорились: студента оставляешь, остальные пусть катятся ко всем чертям!

- Но...

- Договор подпишешь на пути к точке перехода. Сообщение на комиссию отправишь также.

- А если...

- Никаких "если"!

- Понял! - коротко вякнул астрогатор и тут же испарился.

* * * * *

Сначала Бриса одолела скука. Закончил он раньше, чем предполагал. Астрогатор куда-то запропастился, так что он ещё раз перепроверил своё решение и... обнаружил, что делать больше совершенно нечего. Можно было бы что-нибудь почитать, но в данный момент, почему-то не хотелось, и он начал исподтишка разглядывать своих "как-бы соперников".

Обладатель сизой морды трудился с каким-то яростным ожесточением, постоянно дёргаясь на своём месте. Но, судя по тому, как рос процент в верхнем углу экрана монитора, он продвигался к финишу достаточно уверенно.

Лощёный не отставал и окончил задание практически одновременно со старым астрогатором. Ревниво глянув на старшего и более опытного соседа, он с облегчением выдохнул и откинулся в кресле. На Бриса же внимания не обратил никакого. Похоже, что он его совсем в расчёт не брал. Впрочем, как и сизомордый.

Алкаш был несколько иного мнения по поводу того, как скоротать время до прихода работодателя, нежели его коллега. Он закинув руку на спинку кресла, с гнусненькой улыбочкой обернулся к Илиану.

- Эй! Студент! Что, полетать захотелось? Или тебе нужны только деньги за участие?

Лощёный тип, только что закончивший свою версию прокладки курса, с одобрением посмотрел на "сизача" и с презрением на Бриса. Но видно, что-то мелькнуло в глазах у Илиана, что пропойца удовлетворённо хмыкнул.

- Захотелось полетать, ха-ха! Только не светит таким желторотым, ты в курсе?

Брис решил благоразумно промолчать. Пускай мелет этот алкоголик. Всё равно с ним не работать. Старый пропойца обернулся к лощёному.

- Слышь, братан, он, - небрежный кивок в сторону Бриса, - он даже говорить не обучен!

Сказав это, пропойца хрипло заржал. Лощёный ещё шире заулыбался, принимая игру, от чего Брису сразу вспомнились подобные игры. Ещё в школе. Когда его старшеклассники вот так же изводили, а после... После следовал стандартный для всех ничтожеств заход. И сизомордый не обманул ожиданий.

- Слышь, школяр! Дуй мухой на камбуз, притащи что-нибудь нам двоим пожрать! Да получше! Не скупись. И если нам понравится, я, так уж и быть, замолвлю за тебя словечко в профсоюзе. А если и выпить притащишь из бара, может и на эту старую калошу тебя стажёром возьму.

- Я деньги с собой не взял, - тупо соврал Брис, чтобы те отвязались.

- Врёшь, студент! - хрипло и уверенно сказал старый. - Никак не поверю, чтобы такие мальчики и не брали с собой что-то на карманные расходы.

- Да ты не боись! Я тебе серьёзно грю! Возьму стажёром, мы с капитаном "Медведя" кореша. Давно звёзды пинаем! Мне договориться -- раз плюнуть! Ну так чё? Бежишь?

По тону, с которым это было сказано, уже было видно, что старый пьяница не сомневается, что возьмут именно его.

Брис поморщился. Слова старого пропойцы его сильно задели. Но виду он решил не подавать. Тем более, что в целом сказана была правда. Если судить чисто по опыту -- эта старая пьянь, что его сейчас вот так тупо разводит на деньги, - превосходит Илиана на две головы.

И тут в каюту заскочил взмыленный астрогатор Каас. Шальными глазами обвёл всех троих и выпалил:

- Так! Студент! ...Бррры! Отставить! Брис Илиан -- остаётся... Так! Стоп! Илиан! Ты собирался заключить контракт на рейс? Заключаешь?

- Д-да! - ошалел теперь и Илиан. - А...

Но астрогатор ему договорить не дал.

- Так! Вы двое! - обернулся Каас к только что издевавшимся над студентом астрогаторам-неудачникам. - Быстро на выход!!! Мы взлетаем! Дипломатическая почта! Дипломат на борту!

- Но Каас! - попытался возразить синемордый, - ты что, решил на этого малолетку всё поставить?!! Ты представляешь, чем рискуешь?! Ведь он вас заведёт так, что и все святые из гипера не выцарапают!

- Если бы ты хоть чуть-чуть меньше пил, Дьюк, мы бы ещё подумали, но ты нам НЕ НУЖЕН! ТЫ -- БАЛЛАСТ!

"Синяк" пошёл бледными пятнами от гнева. Но на это ему возразить было явно нечего.

- Но... - попытался вставить своё лощёный, - ведь... ведь этот школяр... - он указал пальцем на Илиана и было заметно, что от переизбытка волнения у него дрожит рука, - этот школяр никакого опыта не имеет!

- А мне плевать! - выпалил Каас явно куражась. - Кого хочу, того и беру! На выход бегом!

Последнее он рявкнул так, что от его звонкого голоса у всех в каюте заложило уши. Последней каплей, стронувшей, наконец, двух потерпевших неудачу на конкурсе астрогаторов с места, стала взвывшая предстартовая сирена. С застывшими на лицах выражениями крайнего изумления они вывалились в коридор и побежали к шлюзу.

Тем временем Каас уже полностью потеряв к ним интерес, запрашивал у диспетчерской коридор ухода и попутно упаковывался в противоперегрузочное кресло.

- А тебе чего, особое приглашение надо? - рявкнул он на Илиана, заметив, что тот до сих пор с разинутым ртом стоит возле своего места.

Брис вздрогнул и единым движением скользнул в кресло.

- А, я успею...? - начал было Брис, пристёгиваясь, но был тут же прерван жёсткой отповедью астрогатора.

- Успеешь! Успеешь сообщить своим маменьке с папенькой, что тебя приняли! А теперь захлопни хлебало и покажи, чему тебя научили на курсах. Быстро!!!

* * * * *

Капитан подошёл к главному пульту управления, уселся в противоперегрузочное кресло, быстро пристегнулся и начал запуск систем. В соседнее степенно и важно втиснулся господин помощник консула Биэлы. Он осмотрел пульт перед собой и деловито, в два касания клавиш, подключил к своему "ошейнику" интерком корабля. Теперь он также имел возможность непосредственно наблюдать не только за действиями капитана, но и за тем, что происходит в корабле и за его пределами.

На экране внешней связи появилась раскормленная харя местного диспетчера. Тот деловито справился о чём-то у соседа, буркнул, но после переключился на связь с капитаном "Звёздного медведя".

- Капитан! - начал он несколько неофициально. - Вам предлагают слегка задержаться и взять на борт груз в систему Къяны. Хороший контракт! Тоже срочный.

У капитана глаза на лоб полезли. В то время как помощник консула с тревогой зыркнул сначала на капитана, а после на диспетчера. До старта оставалось как минимум ещё минут десять. И гнусненько усмехнувшись, капитан решил поиграть.

-- Что ещё за контракт?! Кто, какие условия, сроки поставки?

Харт Гал на своём месте нервно заёрзал и открыл, было, рот, чтобы возразить, но капитан остановил его жестом.

- Срочный груз до Къяны, заказчик-поставщик господин Салган, груз ценный - первой категории, оплата за срочность -- двойная, масса -- одна тонна двести килограмм.

По тому, как повёл себя диспетчер, было видно, что он принял все вопросы капитана за чистую монету.

- И где этот груз? В порту? - "заинтересовался" капитан.

- Нет, замялся диспетчер, но будет через два часа. Господин Салган гарантирует...

- Достаточно! Не нужно.

У диспетчера глаза полезли на лоб. Отказаться от баснословного гонорара, да ещё и от поставщика герцога Къяны...

- Как-нибудь в следующий раз, - оскалился капитан. - У меня на борту помощник консула Биэлы с сопровождающими и дипломатический груз. От меня передайте господину Салгану мои искренние извинения. Вот если бы груз был-бы уже в порту... но у меня тоже срочность. Так что извините!

Последнее "извините" вышло изрядно ядовитым, как ни пытался это скрыть сам капитан.

- Коридор запуска и траекторию ухода к точке скачка, господин диспетчер! - закончил капитан уже очень официально.

Руки диспетчера запорхали над клавиатурой, и через несколько долгих и напряжённых минут ожидания требуемые параметры запуска ушли на борт "Звёздного медведя".

- Счастливого пути, "Звёздный медведь"! - сказал казённую фразу диспетчер и отключил видеосвязь. В свою очередь это же сделал и капитан. Ядовито ухмыляясь, он повернулся к дипломату и пояснил.

- Не бойтесь! Я дал слово и его сдержу. Но было очень любопытно...

Дипломат поморщился и резковато ответил.

- Они явно хотят лишить нас форы. А после просто отменить старт и конфисковать весь груз. Я говорил вам, что тут дело политическое, и потому мы платим по самой высокой ставке из всех возможных.

- А что им помешало отменить старт прямо сейчас?

- Я на борту, капитан! Я это предвидел. Потому и лечу с вами.

- А тот контейнер? - полюбопытствовал капитан. - Разве не диппочта?

- И да, и нет. - уклончиво сказал Харт. - Но вы уже из этого, надеюсь, поняли, что наша благодарность вам, в случае доставки груза, будет безграничной. На всю оставшуюся жизнь обеспечим.

- И узнать, что везём, ясное дело, мы не должны...

- Для вашей же безопасности. - ответил дипломат.

Капитан сделал каменное лицо, чтобы не выдать своих действительных чувств. Хоть ему и хотелось рассмеяться.

То, что они везли груз из запрещённых -- было ясно и без намёков. А то, что груз из "Списка", он определил элементарным сканированием контейнера. Хотя сканер этого класса сам по себе в его руках и был не слишком законной вещицей.

Но... Если имеешь дело с контрабандой, то лучше заранее знать хотя бы приблизительно во что ввязываешься, чтобы возможные потери впоследствии не превысили сулимые дивиденды.

Корабль заурчал, как сытый пёс. Одна за другой просыпались автоматические службы и запускали свои механизмы. В трюме команда спешно, бегом распределялась по своим каютам и противоперегрузочным ложементам. На атмосферном этапе старта всегда приходилось идти при выключенных компенсаторах.

На внутренних телекамерах было заметно, как боцман чуть ли не пинками торопит на выход двоих в форме астрогаторов торгового флота. Помощник консула не без ухмылки проводил взглядом эту комичную троицу. Боцман что-то орал, от чего те двое аж пригибались. Наконец, они достигли шлюза и спешно скатились по трапу. Боцман, оставшийся в шлюзе, что-то рявкнул, и трап тут же свернулся. Теперь уже на внешних камерах было видно как те самые, отвергнутые, изумлённо переглядываются и застывают за пределами черты гравитационного стартового "колодца", дном которого являлась посадочная площадка любого звездолёта на поле.

По космодрому разнеслась сирена тревоги, привлекая к себе внимание всех, находящихся на поле. Кто был близко к краям площадок, привычно шарахнулись в стороны -- подальше. Ведь сирена означала, что вот-вот какой-то корабль или стартует или, наоборот, садится на космодром. А быть задетым полями никому не хотелось. Включились сканеры, и поднявшееся ограждение надёжно отделило от них стартовую площадку.

* * * * *

В это же время в башне диспетчерской...

- Не получилось, господин полковник! - растерянно промямлил диспетчер, отворачиваясь от своего пульта.

- Вижу! - злобно, сквозь зубы выплюнул человек в форме полковника службы планетарной безопасности. Он несколько секунд буравил взглядом отключенный экран, а после решительно подошёл к креслу диспетчера и скомандовал:

- А ну-ка, дай мне коды катапульты!

Диспетчер побледнел. Он сразу понял, что хочет сделать полковник.

- Но... вы же не хотите сказать, что... - со страхом проблеял он, хватаясь за ключи авторизации, висевшие на шее.

- Не "хочу". Я просто сделаю. Другого выхода задержать их у нас нет.

- Но ведь они разобьются! - выпалил диспетчер.

- ...И груз не попадёт на Биэлу, - цинично закончил за него полковник.

- Но... Дипломатические осложнения... - заикнулся было, майор, стоящий поодаль, но не закончил. Ему тоже от такого оборота дела стало откровенно дурно.

- Спишем на аварию. - отмахнулся полковник и вопросительно посмотрел на диспетчера. Тот поняв, что самые худшие его кошмары сбываются -- попятился. Ведь почти наверняка после аварии именно его, совершенно непричастного, выставят главным "козлом отпущения".

- Коды! - Рявкнул полковник.

- Нет! Я не могу! - воскликнул диспетчер, пятясь.

- Как скажешь! - многообещающе процедил "безопасник" и вытащил личный коммуникатор. Что-то быстро набрал на нём и хмыкнув, вставил личный ключ в гнездо на пульте. Электронный ключ что-то принял с коммуникатора, помигал индикаторами и засветился зелёным цветом.

Сам пульт загорелся красным и высветил на своей обширной поверхности ещё одну, ранее скрытую панель. Очевидно, что к этому повороту событий полковник был заранее готов, если так быстро добыл нужные коды. Тем не менее, задержка в пять минут сильно изменила ситуацию.

На "Звёздном Медведе"...

Капитан быстро охватил взглядом индикаторы и с удовлетворением отметил, что все члены экипажа на своих местах. Все системы работали нормально, люки задраены к полёту всё и все готовы полностью. Но всё равно, некая мысль на задворках сознания не давала покоя. Капитан снова быстро скользнул взглядом по своему хозяйству. Всё было нормально.

Потом пробежался по недавнему прошлому. Бросил угрюмый взгляд на дипломата, угнездившегося в запасном кресле помощника капитана. Тот сидел смирно, погрузившись в свои мысли.

После этого капитан прокрутил в памяти странный диалог с диспетчером. Несколько раз. На третий раз его внимание привлекло то, что диспетчер, прежде чем говорить, глянул куда-то вправо. На кого-то, кого он явно побаивался.

Потом, уже на интуиции, быстро активировал ещё несколько систем. Из тех, что начинают действовать только в космосе.

- А это зачем?! - изумился дипломат, заметив его действия.

- Дую на холодную воду, мистер Гал, - ухмыльнулся капитан, хотя и сам не был на сто процентов уверен в их необходимости. Сделал он всё это только потому, что слишком доверял своей интуиции. А она просто вопила.

На дисплее контроля взлёта появилась надпись: "Синхронизация с катапультой -- выполнено".

- Взлёт! - приказал капитан и нажал стартовую кнопку.

Пол словно провалился вниз. Катапульта подхватив корабль, "выключила" гравитацию на корабле и на некоторое время наступила невесомость.

Со стороны же было видно, как "Звёздный медведь", мягко оторвавшись от пластибетона, задирает нос к небу и как бы проваливается в его блеклую синеву. Несколько секунд, и он уже чётко, как стрела, нацелен острым носом в зенит и, стремительно набирая скорость, бесшумно уходит прочь.

Только вздрогнула земля под ногами у остающихся.

На борту у всех возникло мимолётное ощущение головокружения. Это во время разворота корабля, одновременно с ним, две сферы внутри него, включающие одна командные отсеки, а другая отсеки экипажа, провернулись вдоль поперечной оси выстраиваясь вдоль новой вертикали. Теперь центральный коридор между ними стал центральной шахтой, а для переходов между сферами открылись уже лестничные марши с совершенно иными коридорами. Ещё несколько быстротечных преобразований, и звездолёт перешел в полётную конфигурацию.

Но это были последние штатные секунды полёта.

Вдруг корабль сильно тряхнуло и изрядная часть пульта управления перед капитаном залилась красным светом опасности.

"Тревога! - заверещал голос автомата. - Потеря синхронизации со стартовой катапультой! Тревога!..."

Капитан чертыхнулся, но внутренне успокоился.

Всё стало на свои места. Интуиция не подвела. И он к этой катастрофе оказался готов. Уже не спеша, зная, что времени достаточно, он пробежался по отметкам на пульте, показывавший статус главных планетарных двигателей. Всё было в норме. Зачем-то ухмыльнулся и врубил тягу на полную.

Где-то далеко внизу, четвёрка сопел извергла из себя голубое пламя и приняла на себя весь вес сухогруза. Корабль снова выровнялся и уже не так быстро, но уверенно полез в небо. К звёздам.

Капитан знал, что в это же время на космодроме, ударная волна от выхлопа сбивает с ног всех, кто на поле, заставляя цепляться пальцами за шершавый бетон, чтобы не унесло ещё куда, вышибает стёкла в окрестных зданиях. Ну не так уж и высоко успела поднять корабль катапульта, прежде чем отключиться.

Капитан удовлетворённо кивнул показаниям на пульте, отметил, что голос автомата, завывающего об аварии, наконец заткнулся и повернулся в сторону дипломата.

- Вы всё ещё не хотите мне рассказать, что вы везёте на нашем корабле? - саркастически поинтересовался он, глядя на бледную физиономию до смерти перепуганного Харта Гала, заместителя консула Биэлы на планете Киран.

-- Зайцы и гончие

Полковник, красный от злости, наблюдал, как желанная добыча уплывает в космические дали. Отметка на дисплее, обозначающая "Звёздного медведя" устойчиво ползла по предписанному коридору старта и явно на планетарных двигателях. Ведь катапульту он лично только что отключил.

Что это было со стороны капитана звездолёта: предвидение, или Знание? Если последнее -- ему... нет, ВСЕМ будет очень и очень плохо. Слишком много знающих. Дипломат, даже если Знает -- вряд-ли выдаст тайну какому-то капитану. Но, а вдруг он один из... Или Гал ему все-таки сказал?!!

Полковник скрипнул зубами и осознал факт того, что в этом деле - погоне за суперконтрабандой - он каждый раз опаздывал буквально на мгновение, отставал на полшага. И сейчас этот чёртов капитан его обошёл. Обошёл, предугадав его действия.

Могло ли это быть случайностью? Могло, и вполне. Но что-то слишком много случайностей в этом деле. И все против него. Такое могло закончиться и отставкой. Сначала понизят, а потом вышвырнут... А он хотел выйти в отставку не менее чем генералом.

Оставался последний шанс. Хоть и мизерный, но надо было его использовать. Полковник понимал, что после "аварии" катапульты его требование будет выглядеть не просто странным, а подозрительным. Но иного выхода не осталось.

Полковник витиевато выругался и переключил связь.

На экране появились капитан "Звёздного медведя" и Первый Помощник Консула Харт Гал. Капитан злобно зыркнул в сторону экрана связи и переключился на ведение корабля. В отличие от него Харт Гал проявил слабое любопытство.

- Говорит служба безопасности планеты Киран! Полковник Снеп.

- Торговый корабль "Звёздный медведь", капитан Крон слушает. - довольно резко выговорил капитан не отрываясь от своих приборов.

Полковник выдержал небольшую паузу.

- Служба безопасности требует возврата корабля и досмотра на космодроме Киран.

Услышав это Гал скривился, улыбочка на лице его стала откровенно саркастической. Переглянувшись на мгновение с капитаном, они пришли к негласному соглашению и далее переговоры продолжил Харт Гал.

- Это после того, как вы пытались остановить корабль, отключив катапульту? - с места в карьер начал дипломат.

Полковник даже бровью не повёл.

- Возможно, были какие-то неполадки в работе катапульты. Но это к делу не относится! - отрезал он.

- Ну... - подпустив яду в голос, заметил Гал, - если вы заметили, корабль зафрахтован нашим посольством с соблюдением всех международных норм и правил, а поэтому пользуется дипломатической неприкосновенностью.

- ...До некоторых пределов, господин Гал! Пользуется неприкосновенностью дипломат, дипломатический груз и дипломатическая почта. Но не вообще груз на корабле.

Полковник явно наглел. От безысходности. Он хорошо понимал, что задержать корабль у него нет достаточно серьёзных оснований. Потому пытался придраться к мелочам. Он хорошо понимал, что дипломат легко отмахнётся. Что тот и не замедлил сделать.

- Так как меня отозвали на Биэлу срочно, то я вынужден отклонить ваше требование по пунктам шесть, девять и одиннадцать дипломатического протокола Федерации. Но если вы считаете, что необходимо досмотреть корабль, то обращайтесь в таможню Биэлы. После моего прибытия на планету и после того, как я покину корабль, он будет в полном распоряжении таможни.

То, что было сказано дипломатом, являлось издевательством, слегка прикрытым вежливостью. Предоставление корабля на своей суверенной территории на осмотр другому государству? Ха! Тут без МИДа, либо вообще Правительства никак не обойтись. Но всё равно полковнику попытаться остановить корабль хоть таким способом - следовало.

Снеп кивнул и пожелав счастливого пути дипломату, отключился.

Также было ясно как день, что он подставился. Вот и всё, конец игры. Полный провал операции. Теперь дальнейшая судьба, а возможно и сама жизнь полковника будет зависеть от настроения того, чей приказ он так и не сумел выполнить. Слишком уж много всего Снеп успел натворить в погоне за этим грузом, который сейчас быстро двигался на корабле к границе скачка.

Когда министр безопасности республики Киран дослушал доклад полковника Снепа до конца, руки у него задрожали.

И страх тут был не главной причиной. Противоречивые чувства разрывали его. Что несомненно, нужно - во что бы то ни стало остановить этот корабль. Но на нём летел дипломат. Если сейчас атаковать корабль, то это означало неизбежный разрыв отношений с Биэлой. Внутри Конфедерации и не такое случалось. Не в первый раз. Но кризис это вызовет ещё тот...

И если он в этом будет виноват -- его карьера закончилась навсегда. Возможно и жизнь -- тоже. Да и личный порученец, мастер по тёмным делам Снеп тоже пойдёт вслед за ним.

Но если та информация, что получили его люди, верна, даже дипломатические осложнения с Биэлой просто пыль по сравнению с тем, что он получит в свои руки. Одно ЭТО оправдает всё.

- Каковы возможности нанести кораблю нефатальный ущерб? - осторожно начал министр. Он полностью доверял Снепу, поэтому позволял ему иногда некоторые вольности в общении.

- Что вы имеете в виду под "нефатальным"? - тут же насторожился тот.

- Их надо остановить, но чтобы сам груз не пострадал.

- Наиболее надёжно это можно сделать только взяв корабль на абордаж. Но сейчас Вторая эскадра ВКП находится в системе Тари.

- Сообщение им послано?

- Да.

- Какова фора у "Звёздного медведя"?

- Шесть часов для ухода в гипер и первого скачка. Именно столько понадобится для того, чтобы сообщение дошло до Тари и последующего их перехода до нас. Всё-таки световой год даже в наших сверхблагоприятных условиях для гипера, раньше не успеют. Дальше возможен перехват. Возле Цитиса стоит группа дозора А-9, принадлежащая к Первой эскадре. Два эсминца и восемь перехватчиков. Это как раз по пути их следования.

- Но это если они пойдут в обход "Угольного мешка"...

- Вы считаете, что... - удивился полковник. - Но ведь это крайний риск, идти через Угольный мешок, господин министр! И на борту дипломат!

Снепу позволялись некоторые вольности. Эта была в рамках. Но то, что даже этот волк допускает только малую вероятность перехода через "Угольный мешок", свидетельствовало лишь о том, что по последним данным "погода" в гипере, в том регионе, существенно ухудшилась. Стоило дать задание проверить насколько и каковы прогнозы. Министр тут же сделал пометку на этот счёт.

- У вас надёжная информация о состоянии гипера в том регионе?

- Да, господин министр. По последним данным зондажа количество зон нестабильности Зенека существенно увеличилось. Пройден предел лямбда. А это значит, что навигация в гипере там становится на пределе возможностей техники и людей. Возможность появления ещё одной нулевой зоны в том регионе наши теоретики оценивают в 89%. Но место пока определить невозможно.

"Ещё одна "нулевая зона" в том районе -- это серьёзная неприятность. Для всех, - задумался министр. - Свойства её таковы, что в её пределах возможен только перелёт по обычному пространству. То, что это ещё более осложнит полёты возле "Угольного мешка" - очевидно. Но всё равно многие ходили и будут ходить через этот район. Как бы ни была велика опасность застрять в "досветовой" области как муха в клею. А у этих... У этих на "Звёздном Медведе" слишком велик стимул ТАК рисковать".

- Мне представляется, что скорее всего пойдут. Это давняя "тропа контрабандистов"... И... - министр нахмурился. - Какая из боевых станций планетарной обороны ближайшая к коридору ухода этого корабля?

- Пятая, господин министр. - коротко ответил полковник.

- Можно ли ударить по кораблю гамма-пушкой? Пока они ещё не включили защиту и не ушли в гипер. Так ударить, чтобы тот чёртов дипломат остался жив...

Полковник вспотел, услышав такое. Он, гоняясь за грузом, не знал, что тот из себя представляет. Но подозревал. Последняя фраза министра наводила на самые мрачные подозрения.

- Гамма-пушка убьёт всех, кто есть на борту. Цель слишком компактная, чтобы попытаться накрыть только её часть и попытаться вывести из строя гипердвигатель. И экспозиция крайне невыгодная -- вдоль корпуса, - после недолгого размышления ответил полковник. Ему захотелось самому всё бросить и дать дёру, как этот чёртов дипломат Биэлы. Куда подальше от того, чем тут откровенно воняло. Даже для него. Специалиста по откровенно грязным и тёмным делам.

******

Всего того, что нависло над их головами и что грозило им немедленной гибелью, ни экипаж, ни капитан, ни сам дипломат со своей группой сопровождения -- не знали.

Хотя, по опыту своему, Харт Гал подозревал, что их могут попытаться задержать в планетной системе Киран каким-нибудь не слишком легальным и весьма нечестным способом. Хоть вариант с применением чего-то совершенно убийственного и имел слишком низкую вероятность, но чёткое понимание того, что ЗНАНИЕ о содержимом груза вполне может подвигнуть киранцев на такую глупость, изрядно нервировало Гала.

Поэтому он напряжённо смотрел на свой дисплей, где отмечены были не только параметры их траектории, но и орбиты боевых станций планетарной обороны. Их счастье, что в системе не оказалось этих мерзких многоцелевых эскадр ВКП. Даже их узкоспециализированных частей которые тут шастают по системам, выполняя свою задачу патрулирования региона. А то бы им уже было изрядно кисло. Также не наблюдалось в ближайшем радиусе вокруг планеты ничего такого, что могло бы сойти за перехватчик. Впрочем, им могло хватить и обычной станции планетарной обороны... Например, вот этой, Пятой. Её зелёная отметка висела на стационаре совсем близко к их траектории. Всего-то каких-то полторы тысячи километров. В космосе это практически "вплотную". Но так как он уже ничего не мог поделать и от него уже ничего не зависело, то оставалось лишь наблюдать, как красная точка отмечающая корабль на траектории, приближается к "жёлтой зоне" - зоне, где разрешён выход в гипер.

В астрогаторской было не в пример спокойнее. Каждый занимался своим делом.

Главный астрогатор, выведя на мониторы некую программную заготовку, лихо кромсал её на части, загоняя в автопилот, а его новоиспечённый напарник с некоторым страхом осваивался на своём рабочем месте.

Теперь пульт перед ним был не виртуальный. А настоящий. Настоящего корабля, на котором они вот-вот отправятся в дальнее и очень опасное путешествие. То, что от него требовалось сделать с самого начала, он сделал. На рефлексах, вбитых ещё при обучении. Да, собственно, сейчас это и было совершенно не сложно. И малый ребёнок справился бы. Главное начнётся потом -- когда корабль уйдёт в гипер. Вот тогда-то и понадобится его талант быстро решать то, что нельзя доверить компьютерам. То, что уже столько столетий всегда было привилегией человека -- ВЫБОР из нескольких вариантов, которые для любого компа казались равными. Ну не научили ещё машины интуиции. А у Бриса по интуиции в аттестате астрогатора стоял высший бал.

Пока было время на размышления, Брис с каким-то даже благоговением перед мощной машиной пробежался по кнопкам пульта и вывел на боковой монитор траекторию корабля. Красная точка бодро двигалась по дуге от планеты, схематическая полусфера которой, с разметками разрешённых и запрещённых зон, располагалась внизу.

Потом прошёлся по диагностике систем. На другом дисплее тут же высветился отчёт. Всё работало штатно.

Он поправил на голове навигационный шлем, так как показалось, что тот сидит то ли неправильно, то ли неудобно. Очки, которые при переходе станут мониторами, пока пребывали в обычном прозрачном состоянии и ничего не отображали, кроме видов небольшой астрогаторской каюты.

На мгновение курсовая программа для гипера, вводимая главным астрогатором в компьютер, показалась Брису чем-то знакомой. Он присмотрелся было, но тут же оставил попытки идентификации. Мысли постоянно заворачивали на то, что предстоит буквально через несколько минут. А через несколько минут в его руках и руках его непосредственного начальника окажется и судьба корабля, и судьба небольшого экипажа, и судьба пассажиров.

Он не привык к такому масштабу ответственности. Не было случая привыкать. Скачок от круга обязанностей и ответственности студента до хоть и помощника, но астрогатора корабля, а значит и гиперпилота, был очень большим. Да, тренировки в Центре и его отличные оценки давали некоторую уверенность. Но то был тренажёр. А на нём можно было себе позволить пару раз "убиться". Тут не позволишь даже мелкой ошибки. Не то что "убиться".

Он знал, что когда дойдёт до дела, все страхи уйдут и останется лишь конкретная череда задач, которые нуждаются в решении. Но сейчас вынужденное безделье и мандраж перед предстоящим медленно, но верно изводили новичка.

Астрогатор наконец ввёл свою программу в курсовой компьютер и довольный откинулся в кресле.

- Готово! - победно воскликнул он и покровительственно посмотрел на помощника.

- Дрожишь? - насмешливо спросил он.

- Есть такое, господин Каас. - пожал плечами Брис.

- Правильно делаешь! - с намёком бросил астрогатор. - Бояться надо всегда. Иначе грош нам цена.

Дарт окинул взглядом свои дисплеи и слегка расслабился. Всё работало, как положено. И пока не вошли в гипер, можно было слегка потрепаться и попытать новоиспечённого помощника.

- А чего это тебя на каботажные рейсы потянуло вольнонаёмным... - лениво спросил астрогатор, не надеясь на прямой ответ. - Если не секрет, конечно. - добавил он, всё также развалившись в своём кресле.

- Деньги нужны. На окончание учёбы. - буркнул Брис.

- И всего-то? - астрогатор приподнял бровь.

- Разве этого мало? - с лёгким вызовом спросил юноша.

- А кем ты будешь после окончания университета? - немного сменил тему астрогатор, заметив, что прежняя для Бриса неприятна.

- Пойду дальше. Буду учёным. У меня уже есть публикации.

- Хм... - астрогатор потёр пальцами лоб. Ранний "диагноз", выданный им, подтверждался на сто процентов. В этом он чувствовал некую неправильность.

- Кстати, господин Каас, ведь наш рейс сейчас несколько не каботажный, -- справедливо заметил Брис.

Дарт лениво пожал плечами и зевнул.

- Случается... - ответил он со скукой в голосе. - случается и так, что нас посылают по ближайшим системам конфедерации... Например, как сейчас! Так, что тебе тут повезло, парень! Сразу на большой куш попал.

Астрогатор размял пальцы и потянулся.

- А насколько большой? - проявив слабый интерес, задал вопрос Брис.

- Трудно сказать... - ушёл сразу от прямого ответа Дарт. Но вспомнив задачу задержать этого перспективного в экипаже, решил попытаться сыграть на такой обычной для людей черте, как алчность.

- Как минимум раза в полтора больше, чем за аналогичную протяжённость на ближних трассах, - выдал он. - А вообще, сколько ещё сверху этого получим, зависит от капитана и нашего суперкарго. Они у нас мастера по сделкам. Так что живём-не-пропадём!- оптимистично закончил астрогатор и тут же ткнул в свой дисплей. Там красная точка корабля вплотную подошла к границе "жёлтой" зоны.

- Пора! - воскликнул он и с вожделением потёр руки. - Курсовая прога -- пошла! Ну... Держись! Сейчас дёрнет. Ты первый раз в прыжок уходишь?

- Да, господин астрогатор! - Кивнул Брис и вопросительно посмотрел на начальство, гадая что он хотел этим сказать.

- Ну, тогда получай удовольствие. В первый раз оно всегда... Потрясает!

Дарт Каас довольно хохотнул и вцепился в подлокотники кресла. Брис, смотревший краем глаза на то, что начинает развёртываться на его курсовом дисплее с удивлением отметил, что первый переход идёт один-в-один так, как он же написал на экзамене. Программа была та же.

"Значит не показалось..." - подумал он.

И тут корабль основательно тряхнуло. Толчок был неожиданно мощным. Брис выпучился на свой дисплей, но увидеть ничего не успел -- перед глазами всё поплыло и через мгновение потонуло в яркой вспышке.

******

Астрогатор потянулся и, посмотрев на Бриса, разразился хохотом. До того умильно-озадаченная была у него физиономия.

- Всё, стажёр, мы в гипере! - отсмеявшись заметил он. - А ты, подумал, что на атомы разлетаемся?

- Д-да как-то неожиданно это...

Астрогатор быстро охватил взглядом обстановку, прежде чем продолжить подкалывать новичка. Обстановка была, как обычно -- всё тихо, спокойно и очень просто. Да иначе, в этих "тихих заводях", как их называли астрогаторы, ничего сложного и ничего опасного отродясь в гипере не встречалось. Очумелый и слегка оглушённый переходом в гипер стажёр, с округленными глазами, цепко держал ручки управления и шарил взглядом мониторы, оценивая окружающую обстановку.

Это было очень хорошо.

"Если не потерялся, если сразу же перешёл в рабочий режим, то из этого толк будет", - подумал Дарт.

- Каждый переносит переход по-своему. - Пояснил астрогатор. - У каждого свои уникальные переживания и ощущения.

- Была вспышка перед глазами.

- Это у всех бывает. А ещё что-то?

- Ну... Было ощущение, будто я весь куда-то исчезаю. Как сахар в кипятке. Ну, и ещё продрало, как током...

- А вот это уже уникально... Чисто твоё. - лениво отметил астрогатор.

Каас ещё раз просмотрел разворачивающуюся курсовую программу, оценил перспективы на ближайшие несколько часов полёта и сказал.

- Сейчас придёт Даниэль Кресс. Это наш суперкарго. Он тебя определит в свободную каюту. Пока гипер спокойный и простой -- осваивайся. Тут всегда было достаточно автопилота. После, когда будут проблемы, будет не до того. "Рифы" гипера, они такие -- заковыристые. Особенно на пути к Биэле. Возможно, что и ночевать в рубке придётся. Так что готовься. Обед через час. Пока у тебя права и обязанности стажёра. А это на уровне трюмной команды. Поэтому постарайся не получить в ухо от старших по званию. У нас есть некоторые... несдержанные.

Криво усмехнувшись, Дарт посмотрел на новичка, оценивая его реакцию на такое. Тот даже ухом не повёл.

Сталкивался ли он с насилием в своём университете, или имел дело с "братствами" - выяснять отдельно. Но то, что на иерархию среагировал как на погоду, говорило о многом. Как минимум о том, что кто-то очень подробно проинструктировал его о порядках и нравах на таких грузовиках, как "Звёздный медведь". И, скорее всего, хорошо знающий эти порядки по своему собственному опыту.

Пришедший вскоре суперкарго, смерил Бриса взглядом как неодушевлённый предмет, требующий постановки в соответствующее место.

- Пойдём, стажёр. - коротко бросил он и развернувшись к Брису спиной заспешил вдоль по коридору.

- Слушай и запоминай, - сухо начал он объяснения. - Сейчас наш корабль в полётной конфигурации. Архитектура -- вертикальная. Внутри корабля -- две сферы. Они выстраиваются по той вертикали, что устанавливает либо гравитация планеты, либо тяга корабля. Сейчас мы в гипере. И действуют генераторы искусственной гравитации. Ну, ты знаешь, что стабилизация по курсу в гипере как раз такими осуществляется, так что, то, что ты видишь -- побочный эффект их работы. Тот центральный коридор, по которому мы идём, с одной стороны упирается в шахту лифта, в другой стороне, в кольцевой коридор, опоясывающий командную сферу. Перейти из одной сферы в другую можно либо по этой шахте на лифте, либо по трапу, что идёт вдоль неё. Когда корабль на планете -- сферы поворачиваются, и этот коридор стыкуется с таким же, но в другой сфере. Поэтому в доке ли, на космодроме, перемещаемся между сферами вот по этому коридору. Рядом с шахтой командной сферы -- кают-компания. Там обедаем.

Пока он это говорил, ни разу не обернулся. Голос у него был какой-то тусклый, как будто отбывает неприятную повинность. Впрочем, возможно, эта процедура -- знакомство новичков с кораблём, - ему уже изрядно надоела. Потому, надоела, что распределять всех по каютам, объяснять что, где лежит и как до него добраться -- как раз его работа. А людей много. Особенно, если постоянно часть увольняется, а другая часть нанимается на корабль. Брису же пришлось созерцать широкую спину суперкарго.

- Вот кают-компания, - также буднично сказал Кресс, даже не обернувшись в ту сторону. Только большим пальцем ткнул.

- А вот твоя каюта, - сказал он подходя к типовой герметичной двери с номером восемь. Запор, на котором стояла дверь, оказался чисто механическим. Привычно крутанув ручку, суперкарго шагнул через порог.

- Внешний запор -- механический. Чем проще, тем надёжнее. Но в случае аварии, включается автоматика и блокирует дверь. Если в коридоре вакуум -- дверь тебя не пропустит, пока не наденешь скафандр.

С этими словами, сделав пару шагов внутрь каюты, Кресс, открыл шкаф, находящийся возле стандартного ложемента, служащего космонавту и креслом, в случае перегрузок, и просто кроватью во все остальные. Дверца шкафа мягко скользнула в сторону, и перед Брисом оказался стандартный скафандр, примерно по его росту.

- Подгонять скафандр вас учили? - спросил суперкарго, наконец-то снизойдя до вопросительного взгляда в сторону новичка.

- Да, господин Кресс!

Суперкарго буднично кивнул и перешёл к следующему предмету.

- Столик, выдвигается вот так.

И показал как. После также его сложил.

- На иллюминатор не надейся, - почему-то добавил он. - В видимых лучах гипер абсолютно чёрный, да и сфера как понимаешь, на такие излишества не рассчитана.

- А что за этой стенкой? - полюбопытствовал Брис, указав на ту, где обычно, по стереокино, бывают бутафорские иллюминаторы.

- Кают-компания.

- А соседи кто, господин Кресс?

- Там -- указал суперкарго вправо, - каюта астрогатора Дарта Кааса. - без предисловий пояснил Даниэль. - слева -- моя каюта.

- Как я понимаю, господин Кресс, эта каюта -- моего предшественника?

На этот вопрос суперкарго крутанулся на каблуках и уставился на нахального помощника астрогатора своими колючими глазами.

- Ты правильно понимаешь. - смерив того взглядом, ответил суперкарго.

- А что случилось с предшественником? - тут же спросил Брис.

- Ты много задаёшь лишних вопросов, стажёр. - Оборвал его суперкарго. - Пройдёшь стажировку, тебя примут окончательно в экипаж, вот тогда и задавай.

Брис лишь кивнул на это. Было очевидно, что судьба прежнего второго астрогатора тут -- табу. Не для посторонних. А он пока на корабле почти что посторонний.

В кают-компании его приняли ещё более холодно, чем это сделал суперкарго. Пока его, как сопровождающий, представлял команде Кресс, все смотрели на него как на пустое место. Некоторые, правда, ещё и ухмылялись. Было видно, что над новичками и стажёрами тут любят подтрунивать.

"Лишь бы эти шутки, не выходили за пределы приличий", - подумал Брис, но практически сразу был разочарован. Как он понял, его встретила, только что зашедшая в кают-компанию трюмная смена. Так что его не просто обсмеяли. Обхамили. Особо усердствовал в этом некий тип, с нашивками старшего. То ли боцман, то ли ещё кто. Брис ещё не научился различать их по стандартным знакам различия торгового космофлота. Да и сам до сих пор щеголял во всё той же университетской форме, в какой проходил тестовое испытание. Дежурные подколки были прерваны, вошедшим седовласым человеком с шевронами, свидетельствующими о том, что он выполнил полсотни рейсов. Ветеран.

- Что, дебилы, упражняетесь в ослоумии? - злобно спросил он у присутствующих. Присутствующие привычно напряглись увидев серьёзное начальство.

- А вы не подумали о том, - продолжил седой, - что этот стажёр будет нашу лоханку вести? В том числе и там, в "Угольном Мешке".

- Каком таком "Мешке"?! - задал вопрос неопознанный юношей старший.

- А-а! Так ты не в курсе Терри! - ядовито отозвался седовласый. - Наш рейс, - на Биэлу. Но так как дипломатам приспичило пройти срочно, то в обход -- отменяется. Идём прямо через центр.

- О мой бог! - мгновенно переменился в лице главный подкалыватель.

- Вот тебе и твой бог! - оскалился седовласый. - И вести через него будет, попеременно с нашим уважаемым господином астрогатором, вот этот стажёр. Так что не задирайте его. А то... Сами понимаете... От него зависит пройдём ли мы вообще там.

- А от нас, не разлетимся мы на атомы, от какой-то дурацкой поломки в реакторах или от нарушения синхронизации генераторов. - тут же парировал подкалыватель.

- Дубина! Я тебе о чём говорю: вы друг от друга зависите! Он облажается - ты свою задницу в гипере не найдёшь. Ты облажаешься -- аналогично только пыль от всех останется. Так что извольте друг друга уважать и не портить настроение. Хотя бы для того, чтобы у тебя руки не дрожали. Когда надо...

Сказано было с явным намёком на некие обстоятельства, знакомые тут всем. Аудитория хохотнула.

- И вы забыли, что стажёры рано или поздно становятся полными астрогаторами. Это он сейчас как бы ниже вас. Или судьбу подкалывателей Гюннара напомнить?

- Так то Гюннар! - попытался кто-то возразить.

- А этот тоже не дурак, если предпочли его, а не Дьюка или того фраера, с "Тюльпана".

Аргумент был весомый. Самые наглые смутились.

- Короче, придурки: прекратили издеваться друг над другом. Мы сюда жрать пришли, или чего? - оборвал седовласый дальнейшие словоизвержения рядового и младшего командного состава.

После этого, мужик демонстративно сел рядом с Брисом.

Обед прошёл в целом спокойно.

Когда уже покинули кают-компанию, Брис, заметив, что в коридоре больше никого нет сдержанно поблагодарил старого космонавта.

- Ничего, парень! Дело житейское. Не ты первый через новичковые тернии продираешься. Но и ты не подведи. Если что...

- Конечно господин... - запнулся Брис.

- Шон. Зови меня просто Шон. - хлопнув Бриса по плечу ответил седовласый. Я тут главный специалист по генераторам.

- Да, господин Шон.

- Сочтёмся... Когда-нибудь... Если случай будет. Бывай брат! - сказал наладчик и зашагал в сторону кольцевого коридора.

Брис проводил его взглядом, посмотрел на часы и заторопился в сторону астрогаторской. Как-то не так, как ожидал он, складывались дела на звездолёте. Гораздо хуже самых скверных описаний, что он слышал. Возможно те, кто описывал нравы в торговом флоте, несколько приукрашивали действительность. Но всё равно, даже это осознание для Бриса оставляло конкретное ощущение пронзительного одиночества. Как у выгнанной хозяином собаки на холодном осеннем ветру.

Это, конечно, хорошо, что оказался хоть один, кто проявил порядочность. Но в общем, команда производила скверное впечатление. Было заметно, что в этом человеческом паучатнике, мотающегося от звезды к звезде были нередки конфликты. А это было опасно.

Только после подписания Временного Контракта и выхода в гипер, иной дороги как вперёд и через все опасности космоса, не оставалось.

******

Как и ожидалось, проблемы начались на третьей неделе полёта. Уже позади были пять контрольных выходов в обычное пространство. Всё работало на борту как надо. Без сбоев. Корабль шёл также туда, куда надо. И каждый раз, когда он выныривал из гипера, угольно-чёрная тьма по курсу звездолёта, всё больше и больше расползалась вширь. Заслоняя звёзды. Заслоняя раскинувшие свои радужные щупальца эмиссионные, газопылевые туманности.

Вообще "Угольный мешок" слыл местом не просто тёмным. Но и крайне мерзким. По части навигации в его районе. Что-то было здесь не так. Что-то нарушало привычную и обычную картину гиперпространства, располагая по пути внутрь "Мешка" всё больше и больше каверз. И далеко не все каверзы, случавшиеся по пути у звездолётов, носили достаточно безобидный характер.

Да, всех астрогаторов, натаскивали на распознании этих каверз-рифов, на способах безопасного прохода. И Брис тут был не исключением. Только каверза она на то и каверза, что иногда, показавшись безопасной оборачивается настоящим бедствием. Всё было бы хорошо, если бы первую в своей жизни каверзу гипера Брису сподобилось пройти хотя бы в приглядку с главным астрогатором "Звёздного медведя". Но его, не оказалось в этот момент в рубке управления. Он как раз отлучился посчитав, что те мелочи, что показал гиперлокатор корабля, новичок легко одолеет и пригляд за ним не нужен.

То, что звездолётчики, по-простому, называли "чумой", нарисовалось на терминалах внезапно. Вот его нет и вдруг -- вот оно есть. То ли сбой в локаторе, то ли сама эта область сформировалась буквально только-что, но реагировать пришлось оперативно. И, конкретно, Брису. Без подсказок старших товарищей.

Та мировая линия, по которой скользил корабль, на терминалах упиралась чуть ли не в центр аномалии. Быстро пересчитав оптимумы, Брис, принял, как ему казалось, самое лучшее решение...

Дарт как раз шёл по коридору, когда на него накатил приступ дурноты. Перед глазами всё раздвоилось, и если бы он не успел схватиться за поручни, то обязательно свалился. Где-то дальше по коридору раздались дикие, панические крики, которые, правда быстро прекратились.

Астрогатор замотал головой, но всё равно после наваждения остался лёгкий звон в ушах и быстро стихающее головокружение.

Взвыла и тут же заглохла сирена тревоги. Кто-то где-то жутко ругался. Но даже этого сквернослова заткнула следующая волна, прошедшая через корабль. Будто сама костлявая ожгла души своим ледяным дыханием. На мгновение схватила сердца... и отпустила.

Дарт с места в карьер бросился бежать в астрогаторскую.

- И что это было? - злобно поинтересовался Дарт, когда влетел в помещение и убедился по показаниям приборов, что всё в порядке.

- Тройной разрыв второго рода по пятой и шестой осям, господин Каас.

- И ты, пошёл прямо?! - спросил он у Бриса тоном прокурора.

- Вы оставили мне указания о том, что по возможности сократить независимое время. Если бы мы выполнили манёвр уклонения, то это бы заняло для нас четыре часа, а по внешнему времени одиннадцать суток.

- Идиот!! - схватился за голову астрогатор. - Ты что, не знал, что во всех инструкциях рекомендуется выполнять уклонение?!!

- Но вы же сказали... Да и для корабля никаких последствий быть не могло...

- А ну морду мне свою покажи! - рявкнул Дарт.

Брис испугано повернулся к начальству и застыл. Лицо астрогатора было перекошено яростью и страхом. Но, по мере того, как он вглядывался в зрачки Бриса, лицо его разгладилось.

- Значит, у тебя тоже чёртов иммунитет, - наконец выговорил Дарт и разразился бранью по-новой. Правда, быстро выдохся.

- Запомни! - сказал он наконец. - Если в инструкциях стоит "обходить", значит надо обходить. И никаких приписок-сносок, что, типа, кораблю похрен как проходить. ПОНЯЛ?!!

- Да, господин астрогатор... - выдавил из себя весь красный Брис.

Правда, продолжить разнос Дарту помешал включившийся корабельный коммуникатор. На нём появилось лицо не менее взбешённого капитана.

- Дарт? - рыкнул он. - Сдай вахту стажёру, если на ней сидишь, и мигом ко мне!

Дарт шумно вдохнул воздух, поджал губы, что-то процедил сквозь зубы и злобно зыркнув в сторону Бриса, отбыл.

- Так, Дарт! Объясни мне как мы могли вляпаться в "чуму"?! - сходу начал разнос капитан, когда Дарт заявился на командный мостик. Видно капитан успел также со своего места проанализировать курс и запись только что случившегося.

- Виноват, Майт! Не уследил. Оставил стажёра одного - Пошёл завтракать -- и не определил сразу, что входим в зону с триплексом. Признаков не было.

- Чёрт!! - рыкнул капитан и аж затрясся от злости.

- А что случилось? - невинным голосом задал вопрос астрогатор. Он, конечно, знал, что может случиться на корабле, если по ней пронесётся "чума". Но решил сыграть под дурачка.

- Трюмный обделался. - процедил сквозь зубы капитан.

- Как?!

- Натурально! - рявкнул Крон. - Наложил полные штаны. От страху потерял сознание.

Дарт не выдержал и заржал.

- Чёрт тебя задери, Дарт!! - рявкнул капитан и стукнул по столу кулаком. - Ну я понимаю, что весь эффект в этом страхе, будь он неладен! Но мы так всю команду растеряем! Ты представляешь, сколько ещё трюмная команда будет сраться, по малейшему поводу? Не знаешь? А я знаю!

Дарт тут же навострил уши.

- Слушай внимательно, Дарт! Я тогда был стажёром. Также как и твой этот... "гений астрогации". И мы также тогда по глупости астрогатора попали в триплекс. Так в ближайшем порту у нас уволилось половина команды. Все заработали страх. Немотивированный. И капитану пришлось всем этим обломам выплачивать за терапию. А я не хочу! Не хочу, Дарт! Мы и так уже в долгах... И не говори, что там, в порту Биэлы, нам будет по высшим ставкам! У нас всё уйдёт на модернизацию и ремонт. Иначе мы не выплывем!!!

Вид у капитана был достаточно озверелым, так что Дарт Каас поспешил стереть с лица рвавшийся смех.

Капитан глянул на астрогатора и лицо его разгладилось. Гнев прошёл.

- У него иммунитет? - спросил более спокойным тоном капитан.

- Да. Очевидно, полный.

- Хоть это хорошо... - сказал капитан, снова нахмурился. И продолжил в том же тоне.

- Это хорошо, что у этого щенка, у тебя, у меня, у Кресса иммунитет к этой гиперпространственной дряни. Но это не значит, что он есть и у других! - Заключил он. - И проследи, чтобы никогда, слышишь, никогда этот щенок не вздумал ломиться напролом там, где во всех рекомендациях стоит "идти в обход"! Ты за него подписался -- ты и отвечаешь!

******

- Да... Накосячил наш малец-астрогатор... - задумчиво выговорил Шон, поднимаясь на ноги и потирая ушибленную коленку.

- Мастер! А почему вы считаете, что это стажёр нас так... - спросил его подчинённый, то и дело трясший головой, будто отгоняющий какое-то навязчивое наваждение. Да и вид у этого рядового был изрядно оглушённый.

- Элементарно Чек. - выговорил Шон. Слегка прихрамывая он подошёл к контрольной панели, удостоверился, что всё в порядке и оглядел свою немногочисленную команду. Все были хоть и сильно обескураженные происшествием, но на ногах и в сознании. Наконец он вспомнил, что его что-то спрашивали.

- Только новички и без присмотра, "чумную область" насквозь ходят, - мрачно выговорил он.

- Выходит и наш господин астрогатор Каас скосячил...

- Цыц, рядовой. - хмыкнув бросил Шон. - Начальство не ошибается. Ошибаются подчинённые.

Чек, кивнул и заткнулся.

Ещё раз более придирчиво осмотрев свою немногочисленную смену, Шон скомандовал.

- Тьер и Чек! За мной! Будем подбирать дерьмо. Вы... - Шон кивнул в сторону остающихся двоих. - Продолжаете нести вахту. Внесёте поправки и ждите меня... Впрочем, я не скоро. Не дураки. Справитесь. А не справитесь -- головы отвинчу.

Последнее Шон проговорил буднично. Как само собой разумеющееся. Но остающиеся восприняли это как должное. Подобрались. Посуровели.

- Какая наша задача, мастер Шон? - осторожно попытался уточнить тот, у кого на костюме красовалось вышитое имя "Тьер".

- Дерьмо подбирать... - мрачно повторил Шон. Продолжая двигаться в сторону соседнего отсека и добавил ядовито. - Ты разве не почувствовал проход "чумы"?

- Так это она была! - воскликнул Чек, явно пребывая ещё в несколько оглушённом состоянии.

Услышав подозрительные интонации, Шон остановился, резко обернулся, и вперился в зрачки своего подчинённого. Секунду всматривался. Но тут же расслабился.

- Она, Чек. Она... - подтвердил Шон разворачиваясь снова туда, куда шёл. - Тебя, я вижу, слегка оглушило.

- Есть, такое, мастер Шон. - несколько испугано выговорил Чек.

- Расслабься! - Хмыкнул мастер прикладывая ладонь к сенсору запора двери отсека. Дверь скользнула в паз и Шон шагнул за порог.

- Если ты остался на ногах, значит обойдётся без последствий. Хуже тем, кто с копыт слетел... Ну, типа этого.

Шон быстро подошёл к сидящему возле переборки матросу с безумными глазами хватающего ртом воздух как рыба выброшенная на берег. Мастер быстро нанёс пару пощёчин сидящему, от чего глаза страдальца приобрели более осмысленное выражение.

- Сколько пальцев? - строго задал вопрос Шон глядя на пострадавшего.

- Д-два, мастер!

- Как меня зовут?

- "Мастер Шон", мастер Шон! - ответил сконфуженно матрос и икнул. Он даже не заметил некоторой неправильности в своём ответе. Но мастер-то заметил.

- До лазарета дойдёшь сам? - строго спросил Шон.

Матрос, как-то даже осторожно кивнул, будто опасаясь, что мысли в голове расплескаются.

- Полный вперёд! - отдал команду Шон и ободряюще хлопнул матроса по плечу.

Тот поднялся и шатающейся походкой, направился к двери. Коленки у него тряслись и периодически подгибались, из-за чего тому приходилось хвататься за стену.

- Дойдёт. - удовлетворённо заключил мастер и направился к следующей цели.

- Слабаки какие-то! Вот мы... - с некоторым даже куражом вдруг запетушился Чек наблюдая спину удаляющегося матроса. Видно страх у Чека прошёл уже окончательно. Осталось только крайне неприятное воспоминание, режущее по самолюбию. И он решил его восстановить за счёт других. Тех, кто не выдержал. Кто оказался более подвержен напасти.

Но был безжалостно оборван мастером. Говорил тот буднично. И с некоторым даже презрением к собеседнику, что действовало ещё более отрезвляюще.

- Болван ты, Чек! Потому, что новичок... У нас половина команды не прошла тест номер четыре. Для Капитана и совладельцев корабля, это большая экономия. Ведь платить таким можно меньше... И платят! Вот за такое вот...

Шон пнул ботинком в ногу тела, валяющегося в углу. Матрос даже в бессознательном состоянии продолжал сжимать руками голову. Да и вся его поза была такова, что казалось он всеми силами хотел не просто в угол забиться, а пролезть сквозь переборки.

- Теперь у него отходняк будет двое-трое суток. - добавил Шон опускаясь перед бесчувственным телом на корточки. - А нам за них отдуваться. Ведь ради вот этой мелочи, капитан вряд ли даст команду на выход из гипера. Фору потеряем.

- Какую такую фору? - тут же навострил уши любопытный Тьер.

- У нас на борту дипломаты. А они торопились на свою планету, как ошпаренные. Ведь скажи-ка, почему наш курс в сторону "Угольного мешка"?

- А как вы определили мастер? - тут же поинтересовался Тьер с интересом наблюдая, как мастер смены достаёт одноразовый инъектор и колет им пострадавшего. В это время сконфуженный Чек стоял у него за спиной и виновато чесал свой затылок переваривая тираду мастера Шона.

- А где ещё можно встретить "чуму" вот так запросто?.. - ответил деловито Шон, надевая колпачок на иглу и отравляя использованный инъектор в карман. - Да и Биэла, знаешь, где находится?

- Нет, мастер!

- По ту сторону "мешка"... Так! Этого берите и тащите в лазарет. - Скептически глянув на тело отдал команду Шон. - Я тут ещё посмотрю кто есть. Как управитесь -- немедленно ко мне сюда.

- Есть мастер! - сказали матросы и схватились за пребывающего по прежнему в бесчувственном состоянии.

- Тяжёлый... - процедил сквозь зубы Тьер.

- Скажи спасибо, что не воняет. - буркнул Шон.

******

Министр безопасности республики Киран, не питал никаких иллюзий относительно интеллекта премьер-министра. Туповатый коротышка, пролезший на этот пост благодаря тому, что ранее снимался в кино и несколько лет даже держал звание "секс-символа". Ясное дело, что когда дошло до голосования, все тупоумные барышни, писающие кипятком только от вида его смазливой мордашки, толпами побежали к избирательным урнам. Да так, как будто именно там их кумир будет раздавать автографы.

Теперь приходилось мириться с тем, что часто приходилось делать скидку на его тупость и легкомысленность. А фильтровать информацию, да ещё на таком уровне -- было затруднительно. Ведь формально этот петух имел право совать свой нос везде. И пытаться что-то понять своими куриными мозгами.

Но, раз вызвал этот дурак, значит надо.

Бодрым шагом пройдя до стола секретаря, он подал папку, которую загодя приготовил.

Секретарь, сначала, с серьёзным видом принял папку, а потом, ощерился в извиняющейся улыбке.

- Подождите, пожалуйста немного, господин министр! У господина премьер-министра, важный гость. И они ещё не закончили.

Министр поджал губы, но ничего не сказал. Хотя вполне мог спросить что за гость и что конкретно они там не закончили. Однако не успел он решить как поступать, как высокая золочёная дверь отворилась и из неё выплыла некая особа. С высоко вздёрнутой головой, и слегка помятой блузкой. На далеко выпирающей груди болталась карточка журналиста "Ежедневных Новостей" - главной стереовизорной компании республики.

"Петух помял очередную курочку" - мелькнуло у министра в голове когда поймал взгляд этой дамы брошенный в его сторону. Приготовился, было отбиваться, но дамочка явно куда-то спешила и ей было даже не до министра безопасности. Факт был настораживающий. Впрочем, были и другие, банальные объяснения этого поведения. Но, всегдашняя паранойя службы безопасности выводила на первое место совершенно иные версии.

Министр проводил мрачным взглядом журналистку и приготовился пройти, но в приёмную вдруг ввалились ещё двое. Когда он обернулся чтобы посмотреть кто же это ещё на приём то невольно его брови поползли вверх.

- Сенатор Кайле? Господин министр? Вас тоже вызвали? - удивился Вилек едва те поздоровались. То, что одновременно в приёмной сошлись сразу три ключевых фигуры "закрытого клуба" ещё больше разожгло нехорошие подозрения у министра.

- Видно обстановка того требует. - философски заметил министр обороны, адмирал Лукас, провожая взглядом секретаря шмыгнувшего в дверь кабинета премьер-министра.

- Вы хоть в курсе, из-за чего нас сюда позвали? - с раздражением спросил министр безопасности. То, что этот киноактёр премьер-министр не удосужился сообщить ему ни темы совещания ни повода, по которому их вызывают было уже вопиющим нарушением протокола.

И ранее между премьер-министром и министром безопасности случались трения. Премьер-министр даже пытался его отправить в отставку. Но так как за Вилеком стояли весьма влиятельные круги как в деловых кругах, так и в Сенате, премьеру даже не позволили сам вопрос поставить на заседании кабинета. Как он ни пытался. Снимался вопрос большинством голосов ещё до рассмотрения по существу. Вот и оставалось Пурону изводить Вилека почти что детскими методами.

- Нас вызвали прокомментировать некие ноты и сообщения из Совета Конфедерации. - сообщил адмирал.

- А министр иностранных дел, тогда где? - удивился министр безопасности. - Он хоть будет?

-- Нет. Не будет. - коротко ответил Лукас. - Очевидно, что ноты и сообщения не являются такими важными, чтобы требовалось ещё и его присутствие.

- А мы, тогда, зачем?! - задал риторический вопрос Вилек.

- Для протоколу. - цинично бросил сенатор Кайле.

Вилек изумлённо пожал плечами. Впрочем, от этого артиста, на посту премьера, можно было ожидать и не таких глупостей. Если бы не особенности Законодательства республики Киран, когда премьер-министр избирается прямым всеобщим тайным голосованием, а министры голосованием палат парламента, то, возможно, всё было бы не так грустно.

Однако нехорошие подозрения стоило и рассеять.

- А как продвигаются наши шахматные партии? Следующие ходы уже обдуманы? - сделав скучающую мину спросил Вилек.

- Да, всё в порядке. - кивнул адмирал. - Завтра поступят. Как и планировалось в нашем клубе. От графика игры никто не отстал.

Данная фраза, произнесённая генералом, только со стороны могла показаться совершенно не значащей. И если их записывали, (что обязательно делалось), никаких подозрений вызвать не могло. Каждому было хорошо известно, что вся троица присутствующих участвует в длительном "годовом" шахматном турнире. Хоть и на правах почётных наблюдателей.

Но это было лишь прикрытие.

На самом деле адмирал проинформировал министра и сенатора о том, что в их тайном проекте все дела обстоят хорошо. И всё движется как надо. Без досадных проколов и недоразумений.

По договору, министр обеспечивал внешнее прикрытие проекта. Осуществляли же непосредственное руководство работами именно сенатор и адмирал. Каждый своей частью. Сенатор обеспечивал финансовую сторону, а адмирал сугубо научную.

Наконец, на пороге показался секретарь и широким жестом, с поклоном, пригласил всех заходить.

- Господа! Я только что получил сразу и "ноту" и несколько пренеприятных известий. - взял быка за рога премьер, когда все, после необходимых церемоний, расселись вокруг стола. - И вызвал вас для того, чтобы вы мне, возможно, прояснили ситуацию.

Присутствующие дружно кивнули ожидая продолжения.

- Сначала о ноте... - начал Пурон скрипучим голосом. Он его всегда использовал, если хотел показать присутствующим своё раздражение. Получалось у него это всегда хорошо. Присутствующие поморщились.

Премьер повернулся к Сенатору и пристально посмотрел на него. Тот тут же изобразил на лице живейшую заинтересованность.

- Нота получена от посольства Кьяны. Два часа назад. По сути, нас обвиняют в нарушении Соглашения О Нераспространении.

- Но... это же... Надо немедленно назначить заседание кабинета министров! - встрепенулся сенатор.

- Обязательно! - подчеркнул премьер наваливаясь на стол и упираясь взглядом в зрачки сенатора. - Но я вас всех пригласил для того, чтобы хотя бы примерно разобраться в ситуации. А ситуация, если всё это правда, очень скверная.

- Так в чём нас обвиняют? - нейтральным деловым тоном поинтересовался Самюэль Вилек, чтобы прервать традиционные цветистые, длинные но пустые словоизвержения премьера насчёт того, "как всё скверно". Премьер-министр поперхнулся. На секунду прервался, но быстро нашёлся и продолжил.

- Нас обвиняют в ведении незаконных разработок.

- Каких?

- Разработка биологического оружия второго рода.

- Упаси боже! - вскинулся сенатор.

- Но ведь какие-то основания у Къяны есть?

- И какая область исследований нам вменяется в вину? - продолжил гнуть своё министр безопасности.

Премьер быстро глянул в бумаги и ответил.

- БП-5.

Вилек саркастически ухмыльнулся.

- Нет там ничего. - ответил он. - Пусть приводят хоть всю конфедерацию и удостоверятся. Мы все лаборатории им покажем.

- А что представляет собой проект "Линия-2"? - попробовал надавить премьер на сенатора. - Или вы будете утверждать, что не ведёте исследований по проекту с таким названием?

Очевидно было, что Пурон уже успел справиться по бюджетам и знал, что проект существующий. Это было легко.

Тем не менее, насторожившийся, было, министр безопасности тут же расслабился. Запрос был явно мимо. Посмотрел на сенатора и кивнул, давая ему возможность высказаться. Тем более, что это была его вотчина. Он выбивал финансирование на этот проект.

- Да, господин премьер-министр, мы ведём исследования по проекту с таким названием. Чистая наука. Но не в той области, которая запрещена, а... - сенатор сделал многозначительную паузу прежде чем закончить. - рядом!

- И для этого, надеюсь, у нас не используется какая-либо технология, что в Перечне? - спросил Пурон повернувшись к Вилеку.

- Ни в коем случае! - заверил его министр безопасности. И было это вполне искренним. В "Линии-2" действительно никаких технологий из Перечня и близко не было.

Премьер с подозрением посмотрел на него, но продолжать в том же направлении не стал.

- Но чем вызвана ваша заинтересованность этим проектом? Он был упомянут в ноте герцогства? - счёл уместным поинтересоваться Вилек.

- М..гм! - промычал премьер. Это в его исполнении, должно было, как он считал, выглядеть многозначительно. Но, не для окружающих.

- Да, мистер Вилек! - наконец выговорил он.

- Очевидно, что тут поработали наши конкуренты, пытаясь добыть вот таким нечестным путём либо детали разрабатываемых средств... Либо степень их завершённости.- заключил министр безопасности.

- Но мы можем их просто "послать"?

- Вы же знаете, господин премьер-министр, что "просто так послать" у нас никого нельзя! - как маленького начал увещевать Вилек премьера.

- Я понимаю! Но как от них отвязаться? Ведь они приведут уже на следующий день после нашего отказа допустить их инспекцию, весь Совет Безопасности!

- А и не надо отказывать. Запросите независимую инспекцию именно из Совета. Это элементарно! И именно об этом им и сообщите.

Премьер кивнул и тут же перешёл к следующему делу.

- И это всё про вас, господин Вилек -- многозначительно бросил он залезая в какие-то папки на рабочем столе.

Вилек, не меняя своего надменного выражения лица, лишь бровь вопросительно поднял. Он не видел, что за документы отобразились на рабочей поверхности большого сенсорного экрана под пальцами премьера. Но уже догадывался о чём может пойти речь.

- С Терции передали, что именно в Киран была доставлена некая контрабанда... - продолжил Пурон, выдержав паузу.

Вилек кивнул. Это было ожидаемо. И вот это уже было действительно серьёзно, нежели вздорные наскоки герцогства Кьяна.

- Я в курсе, господин премьер-министр. Мои люди занимаются этим. Мы давно ловим этих контрабандистов. А также заказчиков. В данный момент проводится операция по задержанию...

- И почему я узнаю об этом только сейчас? - с угрозой оборвал его на полуслове Пурон.

- К сожалению, события развивались очень быстро...

- Как "быстро"? - Продолжил наседать премьер.

- ... И я не успел доложить. - как ни в чём ни бывало продолжил Самюэль Вилек. - Буквально два дня назад, я получил сообщение от агентов, что эта контрабанда прибыла. Через шесть часов, я получил ту самую депешу с Терции по гиперпередатчику от Центрального Аппарата Космопола Конфедерации.

- Так почему же не сообщили мне?! Немедленно!

"Раздражён и сильно. - подумал министр безопасности. - Значит, было ещё одно сообщение. Адресно и этому балбесу. Возможно, у нас завелась крыса. Если сейчас Пурон заведёт речь об Инциденте...".

Премьер, будто прочитав его мысли тут же полностью подтвердил его подозрения.

- Мне сообщили, что у нас была похищена из хранилища одна из версий технологии, находящейся под строжайшим контролем. Из Перечня. Номер два.

- Да, господин премьер-министр. Поднята тревога и мы ищем похитителей. Потому и не успел Вам сообщить, так как был занят организацией тотальной облавы. Вероятно именно из-за неё вас и проинформировали через мою голову.

- Вы проявили непрофессионализм! Вопиющий непрофессионализм! - Начал распаляться премьер-министр. - Вы должны были сообщить мне об этом немедленно!

- Извините, но немедленно я Вам должен сообщать по поводу происшествий первого или нулевого ранга опасности. А это всего-лишь четвёртый ранг.

Премьер злобно посмотрел на Самюэля и быстро переменил тему. Уже совершенно спокойным тоном задал вопрос.

- Как могло произойти такое?

Этот артистизм поведения премьера изрядно раздражал Вилека. Все эскапады, что сейчас демонстрировал Пурон, годились для кино или выступлений перед журналистами. Но не в серьёзном обсуждении. Министр безопасности привычно подавил импульсивное желание отвязаться на болвана и начал объяснять как маленькому.

- Технология была похищена явно с применением неких новейших технологий, так как наша охранная система тревоги не подняла. Контейнер был опечатан. Хранился на строго охраняемом складе. В строгом соответствии с Генеральным Соглашением О Контроле за опасными технологиями. Там, были и образцы, и сама технология. К счастью или несчастью давно забытая.

- Но занесённая в Перечень?

- Да, господин премьер.

- Продолжайте.

- Сейчас выясняются все обстоятельства происшествия, так что о результатах говорить ещё рано.

- Но МНЕ нужно! - выделив тоном слово "мне", бросил премьер. - Требует Совет Безопасности Конфедерации!

- Я не хотел бы говорить о подозрениях...

- А придётся! - снова огрызнулся Пурон.

- Хорошо! - пожав плечами вымолвил Вилек. - Только имейте в виду, что эти подозрения, будучи даже высказаны, могут вызвать очень серьёзный кризис.

- Даже если будут высказаны Совету Безопасности?

- Вы правильно меня поняли, господин Пурон. Даже подчеркну: Особенно, если Совету Безопасности.

- А вы в курсе? - повернулся премьер, к до сих пор молчащему Министру обороны.

- Да. Полностью. - по-военному кратко доложил адмирал.

- И вы? - спросил Пурон у Председателя президиума Сената.

- Нет, господин Пурон. Но... Смею Вас заверить, что...

- ...Что обязательно устроите по этому поводу ещё одно бесконечное сенатское расследование? - ядовито поинтересовался премьер.

- Возможно. - сдержанно сказал кашлянув сенатор.

- Но хоть мне эти подозрения можете сообщить?

- Вам -- можем. - Ответил Вилек не преминув подпустить яду в голос.

- Так давайте! - всплеснул руками Пурон.

- У нас есть подозрения, что эти технологии скупила у похитителей федерация Биэлы.

- Но ведь для того, чтобы ими воспользоваться, надо их доставить на Биэлу?

- Так точно, господин премьер-министр.

- Какие меры предприняты?

- Все грузы, убывающие с Киран проходят проверку по самому высокому рангу.

- А вот последнее можем мы сообщить? Совету Безопасности.

- Да, господин премьер-министр! - сдержанно кивнул Вилек. - Доклад уже готовится. В полном соответствии с Соглашением. Будет готов к пяти часам вечера. Сегодня.

- Ну и последнее, - тут же потеряв к Вилеку интерес, обратился Пурон к адмиралу. - Что значат резкие перемещения нашего флота и флота Космопола в сторону "Угольного мешка"?

******

К концу третьей недели, когда экипаж и, прежде всего, сами астрогаторы, стали сильно уставать, корабль вышел к первой "мёртвой зоне". Собственно, так и было запланировано. Выходы из гипера делались так, чтобы не только выполнить коррекцию дальнейшего пути через гипер, но и для того, чтобы отдохнул экипаж, чтобы можно было проверить некоторые системы корабля перед очередным проходом через гиперпространство.

Тут, правда, все надобности совпали ещё и с тем, что поперёк гипера встала неодолимая стена. Хочешь, не хочешь, но надо выходить в обычное пространство . Иначе по-любому выкинет. Сам гипер.

"Мёртвая зона". Или, как её называли по науке, - "нулевая". Здесь, вблизи "Чёрного мешка" да и в нём самом, почему-то этих зон было даже слишком много. Первая, у которой они выпрыгнули всего-то два часа назад, имела репутацию самой простой и лёгкой.

Она была тоненькой плёночкой, в масштабах космоса. Всего-то двадцать миллионов километров в толщину. Но протяжённость у неё была колоссальная -- во все стороны на много-много световых лет. Беда была и в том, что эта дрянь тянулась и в гипере. Причём как айсберг, часто выставляя в обычное пространство свою меньшую часть. Там, в гипере, "мёртвая зона" простиралась сразу по многим измерениям, блокируя любые возможности быстрого перехода. И гораздо дальше. Как они образуются -- до сих пор шли жаркие дебаты у учёных Конфедерации. Единственное, что таки научились делать, - определять когда и где эти самые "мёртвые зоны" образуются. Определили по косвенным признакам: появлению предвестников -- так называемых зон нестабильности Зенека. И сейчас, судя по прогнозу службы наблюдения за гиперпространством, нечто такое, где-то в этом огромном районе должно было появиться. Гипер корёжило. И это здесь. У первой мёртвой зоны. Так что перед выходом пришлось попотеть, чтобы выйти не "где-то там", а в точке, максимально близкой к заданной. Это особо критично, когда выходишь возле "мёртвой зоны".

Сейчас корабль тормозил. Впереди была большая остановка. Внутри "Мёртвой зоны".

Именно здесь, в этом месте, ушлая семейка Звёздных Странников поставила некогда свою станцию. Как станцию обслуживания, ремонта и снабжения.

Поставила для тех, кто идёт вокруг "Чёрного мешка". Со временем станция разрослась. Растолстела. Обрела кучу дополнительных модулей и доков. Даже один специализированный спасательный звездолёт с некоторых пор был постоянно пришвартован к этой станции.

Пока добирались, Брис не уставал глядеть на окружающие звездолёт виды. Почти половина передней сферы уже была заслонена чёрной стеной "Угольного мешка", по краям которого, кое-где как виньетки висели лоскуты ярких эмиссионных туманностей. От чего они светились, мало кого интересовало. Так как их проходили, как правило, очень далеко и в гипере. Но, они добавляли некоторой жизни в виды на мониторах Бриса. Только позади, за дюзами расстилались бескрайние звёздные просторы, плотно-плотно нафаршированные звёздами местного рассеянного звёздного скопления. Именно это рассеянное звёздное скопление, занимала большей своей частью Конфедерация Мари. Конфедерация разумных вида Homo Sapiens.

Собственно сейчас Брису совершенно нечего было делать. Выспаться он успел, а соваться в кают-компанию было чревато. Те, кому особо досталось от "чумы", итак до сих пор скрипели зубами, когда он входил туда на обед или ужин. Оставалось сидеть в астрогаторской и развлекать себя окружающими видами. Правда последний час этот вид существенно оживился.

Бывшая ранее яркой звездой почти по центру главного монитора, станция разрослась, и мылилась занять уже всё поле зрения наружной камеры. При приближении стало ясно и почему она видна так далеко. Владельцы вывесили на наружную поверхность тысячи фонарей, так что вся станция, даже в отсутствие ближайшего солнца, находясь практически в межзвёздном пространстве, сверкала как рождественская ёлка. Вообще само сообщество "Звёздных странников" было очень странным для большинства "всяких прочих". Только они могли себе позволить вот так запросто освещать свой большой дом да и пустой космос на сотни тысяч километров вокруг. А именно на таком расстоянии была хорошо заметна станция в этом абсолютно пустом секторе космического пространства.

Корабль медленно, подплывал к этому огромному сооружению медленно поворачивающем свой здоровенный барабан жилого комплекса под стылыми звёздами. Уже чётко было видно, что нос "Звёздного медведя" нацелился на один из доков на оси станции над этим самым "барабаном".

Внезапно дверь позади открылась и внутрь сунул свой острый нос астрогатор Каас.

- Сидишь? Смотришь? - несколько раздражённо бросил он своему подчинённому. Он, с тех пор, как Брис учудил провести корабль через триплекс, всё ещё не мог успокоиться.

- Ну... Да! - тупо ответил Брис, так как всё равно отвечать было нечего.

- Так! - начал Каас со своего коронного. - Когда пришвартуемся, выметайся на станцию. Мы тут будем делать "великую чистку". Понял?

- Да, господин астрогатор! - Оживился Брис. - И долго эта чистка будет?

- Четыре часа. - ответил своим скрипучим голосом Каас. - Ещё вопросы есть?

- Куда позволено ходить на станции?

- Да куда хочешь!.. Кроме аппаратной, служебных помещений и личных апартаментов "странников".

- А куда... - Брис тут же заткнулся на полуслове. Чуть не сказал "вы мне порекомендовали бы сходить". Ужо послал бы астрогатор, так послал бы. По злобе.

- Мне можно посетить там бар, ресторан, столовую? - наконец-то выговорил Илиан.

- Можно. - коротко бросил астрогатор. - На твоей карточке уже лежит стандартный аванс звездолётчика. Но ты всё равно, смотри мне! Не надирайся до поросячьего визга. А то знаю я вас, студентов.

Каас на несколько мгновений замолчал, но после мрачно добавил.

- Сам таким был!

- Я понял, господин Каас!

- Ну и отлично! - рыкнул Дарт и захлопнул за собой дверь.

А на экранах меж тем медленно наплывал на корабль широченный зев дока, который тут, по совместительству, также был и просто причалом.

******

За стойкой бара сидел здоровенный мужик крайне мрачного вида. Бармен изредка, с подозрением косился на него, но тот сохраняя всё то же мрачно-сосредоточенное выражение лица продолжал цедить пиво из большой деревянной кружки.

Брису же всё это было уже фиолетово. Депрессия после оглушительного разноса, устроенного ему астрогатором давила так, что он не замечал окружающее.

Чего это ему взбрело ещё раз его делать -- чёрт его знает. Может опять у посла и его охраны какая-то неприятность приключилась. Так всё снова, уже по привычке, списали на Бриса и "чуму". Как на ставшими стандартными козлами отпущения.

Брис посмотрел на нахмурившегося соседа и с таким же мрачным выражением лица, взгромоздился на стул рядом со здоровяком. Видно пара очень мрачных людей за стойкой представляла собой весьма колоритную картину из-за чего бармен вышел из своего озабоченно-напряжённого состояния и сдержанно хмыкнул. Здоровяк же на это сначала зыркнул исподлобья на бармена, от чего тот съёжился, а потом не менее хмуро покосился на соседа.

Брис этого не заметил и несколько секунд понуро созерцал барную стойку. Потом также покосился на соседа.

Надо сказать, что этот здоровяк производил очень интересное впечатление. У него, казалось, всё тело было квадратным. Даже лицо, квадратность которого подчёркивала аккуратно стриженная, чёрная бородка окаймляющая скулы.

- Виски? Бренди? Коньяк? Сандар? - опережая Бриса предложил бармен.

- Пиво. Кружку. Такое же. - буркнул он бармену, по прежнему игнорируя мрачные взгляды, кидаемые соседом.

Бармен опять опасливо покосился на здоровяка, но тот уже снова засунул нос в свою кружку. Молча выставил заказанное пиво, принял карточку от Бриса и, считав с неё финансы, отошёл подальше. В дальний конец стойки.

Уже то, как относился к здоровяку бармен, должно было вселить некоторые опасения у Бриса. Но ему было не до того. Также многое должно было сказать то, что ни рядом, ни вообще за стойкой никто не сидел. Можно было подумать, будто прямо на квадратной спине здоровяка, всем остальным(кроме Бриса) явственно видны нарисованные череп и кости с какой-то надписью, предупреждающей о высшей опасности.

Типа: "не подходить -- поубиваю!".

На самом деле на спине ничего видно не было, так как одет здоровяк был в обычную цивильную одежду. В меру потёртую и заношенную.

Хмурый тип, снова покосился на соседа, прошёлся по нему взглядом от головы до пяток. А затем обратно. Видно Брис что-то ему напомнил в его же прошлом, так как взгляд с хмурого мягко сменился на заинтересованное.

- Пассажир? - с некоторым вызовом спросил здоровяк.

- Нет. - Мрачно ответил Брис, сосредоточенно созерцая пену в кружке. - Стажёр.

- А я думал, студент! - с какой-то непонятной интонацией сказал сосед. И было в ней то ли сожаление, то ли что-то ещё.

- Был студентом. Сейчас приходится зарабатывать.

Здоровяк презрительно хрюкнул.

- В трюмах много не заработаешь, студент! - выдал он сентенцию и что-то шумно сжевал на закуску.

Брис с некоторым неодобрением посмотрел на собеседника, всё также старательно не замечая разлитую вокруг него угрозу.

- А я не в трюме. Я астрогатором... В помощниках. - выдал он с горечью.

Собеседник вздохнул и тут же переменился в лице. В глазах мгновенно проступила заинтересованность.

- Астрогатор говоришь? - переспросил здоровяк с некоторым недоверием.

- Стажёр-астрогатор. - поправил его Брис.

- Это уже не важно, - ухмыльнулся громила. - Если астрогатор, то это навсегда. Но...

Здоровяк снова подозрительно прищурился.

- А с чего тебя именно на астрогатора потянуло, если просто зарабатывать собрался?

- Ну... Нравится это. Да и в университете я по близким к этой специальности темам работал. - пожал плечами Брис.

- Значит, не просто так! - как гвоздь в доску забил, сказал сосед.

- А вы тоже? - наконец, догадался Брис.

- Угу. Астрогатор. - промычал здоровяк и уже с откровенной симпатией посмотрел на Бриса.

- Гюннар. - коротко назвался шкафообразный собеседник и протянул свою лапищу Брису. Надо сказать, что и лапища была не маленькая.

- Брис.

- Эй! - бодро махнул Гюннар рукой бармену. - Ещё четыре кружки. И закуску.

Сказано последнее было с таким выражением, что бармен аж просиял. Весь его вид прямо говорил: "Пронесло! Драки не будет". Да и по виду здоровяк не просто оживился. Было видно, что как раз собеседника, да ещё и интересного ему больше всего не хватало.

- Пойдём, за столик перебазируемся. - махнул Гюннар рукой Брису и тут же схватив большую тарелку с закуской двинул к ближайшему. Теперь здоровяк не излучал никакой угрозы. Наоборот, смотрелся большим и добродушным медведем.

Брис сгрёб свою кружку, и переместился за Гюннаром к столику. Гюннар же ещё раз метнулся к стойке. Уже за только что заказанным пивом. То ли ждать он не любил, то ли обслуге бара не доверял, но таскал он заказанное пиво сугубо самостоятельно.

- Угощаю. За мой счёт. - коротко бросил Гюннар водружая две кружки возле Бриса и садясь напротив. - Поговорим?

Сказано последнее слово было с таким смаком, что Брис просиял. Все напасти и злобные старшие астрогаторы в этот момент для Бриса, отлетели куда-то далеко-далеко, и скрылись в неведомых далях. Мир был прекрасен.

Сначала трёп был ни о чём. Так, встретились два коллеги. Перемыли кости начальству, политикам, повспоминали мелкие случаи из жизни. Брис же рассказал этому добродушному медведю о себе. Где родился, жил, учился и как вообще дошёл до жизни такой. Главное было то, что собеседник попался такой, что умел и любил слушать. Доброжелательно слушать.

Как-то незаметно перешли на темы более близкие профессионально. На "провСдки".

И на ошибки тоже. Гюннар с готовностью поделился с Брисом многим из того, что знал. Причём выдал он это далеко не так, как это делали бы знакомые Бриса по университету.

Те, делились ценной информацией скупо, рассчитывая прежде всего на то, что им либо заплатят, либо выдадут равноценную информацию на обмен. Причём последнее они всегда старались оговорить заранее. До того, как что-то выдать.

Гюннар был явно не из тех. Ценной информацией делился легко и непринуждённо, явно не рассчитывая на то, что собеседник, возможно, сам не в состоянии предложить в обмен ничего.

Брис даже сам не заметил, как выдал то, что наболело -- его досадную ошибку.

- "Триплекс"? - поднял бровь Гюннар и отхлебнул из кружки. - Ты, говоришь, что там был "триплекс" и ты его прошёл?

- Да. - Мрачно вымолвил Брис.

Гюннар хохотнул.

- Не смешно. - буркнул Брис.

- Забей, братан! - теперь уже заржал Гюннар и хлопнул Бриса по плечу так, что оно на некоторое время отнялось.

- Устроил срач для лохов из трюмной команды и это не смешно?! Да это ведь самый смак!

- Ты хочешь сказать, что сам такое делал?

- Ага! - с хищным вожделением подтвердил Гюннар и закатил глаза от удовольствия вспоминая как оно было.

- И как последствия? - спросил Брис, рассчитывая получить рассказ о происшествии явно подобном тому, в которое влип сам.

- Самые наилучшие! - неожиданно выдал сияющий от удовольствия Гюннар.

- Это как?!! - изумился Брис.

- Да вот... - рассмеялся здоровяк и неожиданно легко поделился пикантными деталями.

- Было дело. Я тогда поцапался с трюмными крысами. А они большей частью были без страховки и без допусков. Так... шантрапа на один рейс. Но возомнили из себя. Ну... один дал мне в морду. Я и обозлился.

Брис с сомнением посмотрел на Гюннара и представил того, кто мог дать вот такому в морду. Наверняка бы долго не прожил. Впрочем, продолжение рассказа не разочаровало.

- Мы как раз проходили здесь. А ты сам знаешь -- район "зачумлённый". Ну я и протащил корабль через такую ма-а-ленькую "чумку"!

Гюннар прищурил глаз, свёл пальцы на миллиметр, показывая какая она была маленькая и довольный рассмеялся.

- Крыс скосило почти в полном составе, - продолжил он. - Я до конца рейса этих дебилов стращал, что типа, ещё через какой-нибудь "триплекс" корабль протащу если на меня прыгать будут. Так они шёлковые были. До порта.

- А в порту?

- А что в порту... Все они дунули с корабля, только пятки сверкали. Тот, кто меня задирал, - впереди всех. Обо мне из них так никто и не вспомнил. Ну, ты понимаешь, у этих, кто свои кулаки ценит выше мозгов всегда за душой есть нечто такое... из-за чего они быстро ломаются стоит им показать что есть области где их сила -- ничто. А они -- никто.

Брис с готовностью кивнул.

- Ага. Вижу у самого такие же случались? - заметил Гюннар.

- Было дело. - сдержанно подтвердил Брис, припоминая стычки с "мажорами" в университете.

- А как капитан на это отреагировал? - внезапно поменял тему Брис. Тем более, что наболело.

- Само собой я премии лишился. Но удовольствия получил на сто лет вперёд! - заржал Гюннар.

Брис поморщился.

- А я с половиной команды пересобачился.

Гюннар ещё громче захохотал.

- Забей! - снова выдал он слегка отсмеявшись. - Дело самое обычное.

- Ну... Не сказал бы.

- Тебя что-то беспокоит? - поднял бровь Гюннар заметив, что Брис напряжён явно не только из-за того, что с частью команды плохие отношения.

- Но... - Брис сначала хотел выдать что-то о команде и её отношении к этому происшествию как хотелось ранее, но тут его сознание царапнуло то, что давно не давало покоя. Гюннар верно подметил. Некое ощущение неправильности. Подозрение что что-то было далеко не так, как представляли себе и астрогатор Каас, и капитан. Да и он сам. Вполне возможно, это были чисто новичковские комплексы, когда они видят необычность и уникальность там, где её нет. Однако он не выдержал и выдал. Если это комплексы, то стоило бы их развеять сразу.

- Он был не совсем обычный, этот "триплекс"!

- Покажи! - тут же заинтересовался Гюннар, но что-то вспомнив, спохватился, открыл было рот, но ничего не успел сказать. Этот худощавый недоросль его очередной раз удивил. Таскать записи о прохождении разных каверз гиперпространства -- привычка уже заматерелых астрогаторов. Но этот малец, как ни в чём ни бывало полез за своим планшетом, поводил по нему пальцем и протянул Гюннару. На экране светился отчёт курсографа с записью не только самого прохождения, но и особенностей гипера до, во время, и после прохождения. Запись вполне качественная, дающая представления о распределении полей и энергий вдоль всех значимых осей координат.

Гюннар нахмурил брови, прочитал начало. Также на автомате достал свой и, после, спохватившись, спросил.

- Не возражаешь, если перепишу себе?

- Нет, конечно! - удивился Брис. - Я, ведь, понимаю, оно может вам пригодиться.

Гюннар кивнул и быстро перебросил данные. У него по началу, тоже были некоторые сомнения насчёт необычности "триплекса". Но, как говорится, "новичкам везёт". И Брис Илиан тут был явно из очень ярких правил.

- Меня до сих пор мучают сомнения -- правильно ли я поступил? - выдал Брис, но собеседник только машинально кивнул полностью поглощённый изучением полученной информации. Молчание за столом несколько затянулось.

- Тебе повезло, дружище!.. - задумчиво выговорил, наконец, Гюннар, наверное уже третий раз прогоняя запись на своём планшете.

Брис не стал переспрашивать. И так было видно, что продолжение следует.

- Этот "триплекс" появился тока-тока. И не успел полностью сформироваться. Чуешь, что это значит?

Гюннар бросил быстрый вопросительный взгляд поверх своего планшета.

- Значит это не сбой локатора. Выходит я...

На лице Бриса медленно проступило понимание и сильное удивление. Он уже не знал что делать -- то ли смеяться, то ли ругаться.

- Вот-вот! Ты, то ли по неопытности, то ли по интуиции принял единственно правильное решение. ТАКИЕ... - Гюннар сделал особое ударение на этом слове и постучал по своему планшету ногтём, - надо проходить только насквозь. Ведь если ты его уже видел, значит...

- ...Значит уже находился в его поле искажений.

- Именно. - мрачновато выговорил Гюннар, сложил планшет и отложил его в сторону.

- А это значит, что... - выговорил Брис и нервно сглотнул.

- Вам сильно повезло. С "боевым крещением" стажёр! - хмыкнул Гюннар подтаскивая полную кружку. Он поднял её над столом и призывно посмотрел на Бриса. Тот быстро сообразил и тоже поднял свою, такую же дубовую.

Кружки звучно стукнулись друг о друга. Пена взлетела над краем обеих кружек и смешалась упав обратно. Стажёр и астрогатор бодро выхлебали каждый свою и уже с совершенно иным настроением придвинули следующую пару. Брис заметно повеселел.

Едва начавшееся веселье спевшихся астрогаторов прервало появление сильно подвыпившей личности. Типчик был с хорошо видимыми нашивками бригадира трюмной команды звездолёта "Звёздный Медведь". Друзья за интересным разговором не заметили, как тот поднялся от соседнего столика. Видно собственные крутые неприятности, которые, как он "доподлинно знал", причинены "именно этим стажёром", да совершенно неподобающее веселье, вместо раскаяния за содеянное у Бриса, сильно его взбесили.

Бригадир врезал подзатыльник Брису, от чего тот разлил по столу свою кружку. Упершись кулаками в стол как бык рогами, пришелец принялся выговаривать Брису всё, что о нём думает. За то, что "вляпал корабль в "чуму"...", что "руки у него не из того места растут...". Он всего-то успел сказать-то пару предложений, но развить тему ему не позволил Гюннар.

Аккуратно и как-то по-деловому отставив в сторону недопитую кружку с пивом он также аккуратно скользнул из-за стола. Каким-то очень даже привычным и отработанным движением отбросил назад стул, на котором сидел и, в следующее мгновение, перепивший бригадир уже летел спиной вперёд, задрав подбородок к потолку.

- Посиди чуток. - Сказал коротко Гюннар Брису, с каким-то странным вожделением. - Я сам разберусь.

Впрочем, странным вожделение Гюннара для Бриса оставалось недолго. Уже через секунду он сообразил, что Гюннар очень любил подраться. Это даже слишком хорошо было видно, с каким бешеным энтузиазмом он размахивал кулаками. Видно эта драка здесь, была не первой если с самого начала бармен вёл себя опасливо. И не первой, которую устраивал именно Гюннар.

Вскочивших из-за порушенного стола собутыльников бригадира, он расшвырял как тряпичные куклы. И пошло веселье.

Нападавших на него, как собаки на медведя, друзей обидчика, он весело встречал ударами своих пудовых кулачищ. Какой-то не в меру ретивый, видно служивший ранее в каких-то войсках, пытался применить против Гюннара что-то из рукопашного боя, но всякий раз пролетал мимо неизбежно получая вдогон очередную сильную оплеуху. Явно и сам Гюннар был учёный. Причём у очень хороших учителей. Возможно, также в армии.

Те, кто были не при делах, подхватились со своих мест и опасливо жались к стенам. Другие же, видя то ли повод, то ли необходимость "усмирить дебошира", то ли вообще "вступиться за своих", присоединились к свалке.

Брис несколько секунд вообще пребывал в полном обалдении. Ранее он трактирные драки видел только по стерео. И думал, что это всё небывальщина и выдумки киношников. Но вот, оказывается и такое бывает. К тому же сама драка, если приглядеться, выглядела тоже далеко от киношных штампов. Слишком уж хорошо было видно, что не от случайностей и фантастического везения Гюннара зависит то, что он регулярно уворачивается от явно превосходящего противника, поочерёдно выводя бойцов из строя точными и сильными ударами.

Видя, что действительно Гюннар справится и без него, Брис сгрёб недопитые кружки, планшет Гюннара и перетащил их на столик, максимально удалённый, защищённый прочной перегородкой, от потасовки. На всякий случай.

Правда, эта ретирада чуть не закончилась мини-аварией. На полпути к безопасному для выпивки месту, от драчунов прилетело тело и рухнуло прямо ему под ноги. Брис чуть не сверзился со своим грузом на пол. Благополучно обойдя бесчувственное тело он, наконец, достиг нужного столика и расставил спасаемые яства. Краем глаза проследил за траекторией полёта пары дубовых кружек, стола, врезавшегося в барную стойку. Видно драка приобрела уже какие-то совершенно эпические масштабы.

Брис обернулся и стал смотреть на происходящее как на бесплатное шоу.

Вслед за столом прилетел кто-то в разорванной куртке и разбитым носом. Тоже врезался в стойку, схватил тяжёлый табурет и поднявшись на ноги ринулся в бой. Правда, через секунду он уже без стула и в полном бесчувствии вылетел обратно.

Закуток, куда перешёл Брис, был действительно спокоен. Отсюда он и решил, что его долг выполнен.

Дальше одолело любопытство и он аккуратно выглянул за перегородку, но тут же подпрыгнул от дикого рёва. Казалось, некто, подкравшийся к нему сзади, орал прямо в ухо.

- Прекратить!!! Прекратить, олухи!

Брис яростно заковырял пальцем в оглохшем ухе. Обернувшись он увидел живописного поджарого мужичка, небольшого роста. Был он в сером берете, изящно покрывающим его платинового цвета шевелюру, с шикарными седыми усами, свисавшими у него ниже подбородка, одетый в серо-зелёную куртку и серо-синие штаны. Взгляд серых глаз из под седых бровей был настолько грозным, что даже незнакомым с ним ясно говорили -- он здесь не просто начальник.

Драка прекратилась мгновенно.

Даже разгорячившийся Гюннар, злобно глянув на нападавших, предпочёл расслабленно выпрямиться и повернуться к своим противникам спиной. Нападавшие тоже, нехотя выпустив из рук предметы мебели, медленно расступились, отходя от Гюннара на приличное расстояние и воззрились на седого.

Над дубовой барной стойкой показались испуганные глаза бармена. Быстро стрельнув взглядом по сторонам, и убедившись что ничего тяжёлого больше по залу не летает, он выпрямился и, зачем-то отряхнулся.

- Гюннар! Что опять на этот раз?! - строго потребовал объяснений седой.

- Я вас приветствую, мастер Лиен! - просиял невинной улыбкой Гюннар и, прежде чем продолжить, озабоченно протёр свой левый кулачище.

- Ну... Сижу, пью пиво, болтаю с другом - стажёром-астрогатором, - и тут один осёл припёрся к нашему столику и начал распускать руки. Пришлось прогнать... Однако вот эти... - Гюннар злобно зыркнул через плечо. - Полезли драться... Но вы не беспокойтесь! Я заплачу!

- Не сомневаюсь! - почти сквозь зубы проговорил Лиен и покосился на стоящего рядом Бриса. Почему-то Брису тут же стало ясно, что этот седой влёт определил его как "того самого стажёра-астрогатора", хотя на нём был пока ещё стандартный костюм без каких-либо знаков отличия, кроме названия звездолёта (стажёр ведь!). Брис тут же почувствовал себя тоже виноватым.

Лиен заложил руки за спину и строго посмотрел на Гюннара. Тот виновато развёл руками, но глаз в сторону не отвёл. Тогда мастер бросил вопросительный взгляд на бармена. Тот замялся, и опасливо покосившись на Гюннара, с трудом выдавил из себя нечто вроде "Ну... так и было...".

- И кто такой герой, что на вас полез? - спросил Лиен всё также сохраняя грозное выражение лица.

- А вот этот! - указал Гюннар на шевелящееся у стойки бара тело.

Лиен быстро смерил его взглядом и его глаза на лоб полезли. Лежащий совершенно не производил впечатления боксёра-тяжеловеса. Скорее наоборот.

- Так это что, он тебя, что ли ударил? - изумился Лиен и посмотрел на приходящего в себя зачинщика как на сумасшедшего.

- Нет. Стажёру подзатыльник отвесил. А вот те -- поддержали. - С угрозой рявкнул Гюннар на всё ещё грозно пыхтящую за его спиной компанию.

- И чего к стажёру прицепились? - проявил неожиданное участие Лиен заметно расслабляясь. Было видно, что ситуация его самого начала смешить.

- Да он.. эта... корабль сквозь "чуму" протащил! - с вызовом вякнул кто-то из-за спины громилы-астрогатора. Это на него подействовало как удар током. Гюннар резко развернулся назад и набычился. Говоривший попытался, было продолжить выкладывать претензии, но был грубо оборван.

- Тупицы! Идиоты! - начал Гюннар низким угрожающим голосом и в голосе его явственно был слышен рык. Побитые попятились. - Если у вас всех мозги из дерьма, если вы до сих пор считаете, что астрогатор Брис вас в "чуму" по глупости вляпал, то знайте...

Гюннар отёр губы рукавом и после паузы тем же угрожающе-презрительным тоном продолжил.

- Знайте, что он поступил единственно правильным образом. Поняли кретины?! И это говорю вам я, - Гюннар с "Синей чайки"!

Только сейчас Брис сообразил, с какой легендарной личностью ему сподобилось встретиться и сдружиться. Его изначально сбило с толку, что Гюннар не был в привычной форме. Не было на той потёртой одежде привычных уже знаков отличия и эмблем звездолётов. Да и представлял он его изначально совершенно иначе -- эдаким ботаном в очках, целиком и полностью зацикленным на своём. А тут -- громила-амбал! Брис поэтому и подумал, что это просто совпадение имён. А после, как-то и из головы вылетело. Хотя и ясно было самим Гюннаром сказано, что он астрогатор. С самого начала беседы. Ну вот не поместилось в голове, что это может быть именно тот самый Гюннар. Не тёзка и не однофамилец. Брис разинул рот от удивления, но видно, речь Гюннара не была ещё закончена.

- Но ведь во всех лоциях и рекомендациях говорится, что надо идти в обход! - выпалил кто-то, явно более грамотный, чем остальные.

- Чё? - презрительно бросил Гюннар, переводя свой тяжёлый взгляд на сказавшего, от чего тот невольно съёжился и подобрался. - Чё, шибко грамотный?

Гюннар даже шагнул вперёд по направлению к стоящим побитым матросам. Матросы попятились. В то же самое время, стоявшие рядом с Гюннаром, только что подошедшая пара матросов с "Синей чайки", вцепились тому в плечи. Гюннар решил, что хватит и не стал наступать.

- Ты астрогатор? - презрительно бросил Гюннар и подбоченился.

- Нет... - буркнул "грамотный".

- Может помощник, астрогатора? Стажёр? - ещё более ехидно спросил Гюннар.

- Нет! - уже сквозь зубы выговорил матрос.

- Так стой и помалкивай, ветошь! - рявкнул Гюннар и слегка переведя дух продолжил.

- Вот, что я скажу вам, дегенераты! Ваш стажёр там, поступил ПРАВИЛЬНО! И уберёг ваше грёбаное корыто от другого дерьма -- худшего. От "БОЛОТА"!

На несколько минут воцарилась полная тишина. Ветераны, забыли как дышать, а новички навострили уши. Ветераны знали, о чём речь, а новички догадывались. Страх и любопытство... Хорошая смесь. Но всё сбила реплика давешнего "знатока".

- А не защищаешь ли ты стажёра только потому, что он свой?! - с вызовом заявил он. Присутствующие зашумели.

- А в морду?! - снова набычился Гюннар и сжал кулаки.

- Брек! - тут же рявкнул Лиен и скрестил руки на груди.

- Гюннару незачем врать, - пояснил он, с уже искренним интересом наблюдая за развитием ситуации.

- Это почему же, мастер Лиен? - не унимался нахал.

- Потому, что легко проверить, дебил! По записи с курсографа. Как это сделал я сам! - отрезал Гюннар.

Лиен усмехнулся и кивнул.

"Если мастер Лиен был тут главным, то совершенно точно являлся из того самого клана "звёздных странников", что основала здесь станцию.- быстро сообразил Брис. - А у "звёздных странников" свои традиции. И то, что Лиен не стал изображать из себя беспристрастного судью, а тут же стал на сторону астрогатора -- тоже закономерно. Тот, кто шатается по всему космосу, живёт в нём, - испытывает повышенный пиетет к этой профессии и соответствующее знание тонкостей работы".

Приятно осознавать, что такие личности как Лиен оказались на "нужной" стороне. Но инцидент ещё не закончился. Брис с опаской глянул на Лиена. Тот заметив взгляд еле заметно ухмыльнулся. И, как показалось, Брису с некоторым одобрением.

- Всё здесь прибрать! - приказал Лиен стоящим за спиной Гюннара драчунам. Те с готовностью повиновались, тут же приступив к работе.

То, что они тут же и той же готовностью "забыли" про Гюннара и гнев по отношению к нему, тоже было в порядке вещей. Они как бы в гостях и не до продолжения выяснения отношений.

- Заплатишь неустойку. Стандартную. - строго бросил мастер Гюннару. Тот с готовностью кивнул. Видно, что эта неустойка была не настолько серьёзным наказанием, как звучало. И не настолько сильно била по карману драчуна, как могло бы показаться.

Гюннар расслабился и побрёл между перевёрнутых столиков по направлению ко всё ещё ошарашенному Брису.

Когда он поравнялся с Лиеном то с уважением склонил голову. Мастер сдержанно ответил.

- А ты что ещё намерен делать? - строго спросил он у Гюннара.

- Пиво допью и уйду. - буркнул Гюннар. - Да ещё с этим стажёром кое-что перетереть надо.

- Ладно. - смилостивился мастер Лиен. - только не дебоширить. А то вообще от вас, остолопов, бар с рестораном закрою.

Гюннар кивнул и пошёл в сторону Бриса. Прежде чем плюхнуться на стул напротив Бриса, он мрачно глянул за перегородку на драчунов, хмуро подбиравших разбросанные стулья и столы, вправлявшие им ножки, где надо выпрямлявшие их. Мебель в барах на таких космических станциях отличалась от прочих повышенной стойкостью к подобного рода испытаниям. Восстанавливалась быстро.

Мастер Лиен, удостоверившись, что инцидент исчерпан, развернулся на пятках и зашагал к выходу.

******

- И что там? - лениво поинтересовался Крон, когда Лиен вернулся. А вернулся он, как хорошо было видно, с очень приподнятым настроением.

- Тебе, Крон, надо среди команды провести инструктаж по технике безопасности при посещении моего бара! - выпалил он, когда упал в кресло. Кресло, будучи на подпружиненной ножке принялось медленно раскачиваться вместе с его владельцем. Это прибавило комичности виду станционного мастера.

- И на что они там нарвались?

Лиен хохотнул.

- На Гюннара. С "Синей чайки". - ещё больше оскалился он.

- "Синяя чайка" в твоём доке... - удивлённо кивнул Крон.

- Да, последнее время вы не часто у меня бываете. Потому-то твои охламоны и не опознали вовремя этого медведя. Видать много новичков нанял на этот рейс?

Крон проигнорировал последний, явно риторический, вопрос и сам бросился в расспросы.

- Что, неужели нашёлся некий идиот, что дал ему в ухо?

- Не "нашёлся", а "нашлись", - поправил его Лиен. - Как я выяснил, драка началась с того, что кто-то из ваших, задел его собутыльника... Какой-то мальчик-астрогатор... Кажется, даже, из твоих.

Крон утвердительно кивнул снова, сообразив кто это мог быть, и почему именно его кто-то рискнул задеть. Но то, что не опознали главного драчуна всех местных линий... Это действительно было из ряда вон выходящим случаем. Увидев, однако, что Лиен не намерен обрывать рассказ на середине, промолчал с рвущимися наружу эмоциями.

- Ну, ты знаешь, что Гюннар подраться любит даже больше, чем своё любимое пиво жрать. Счёл повод достаточным и полез бить морды.

- Надеюсь, никого из моих не покалечил? - озабоченно спросил Крон.

- Пустяки. - отмахнулся Лиен. - Когда я прибыл их разнимать, все были на ногах. А выбитые зубы и синяки -- мелочь.

- Но сотрясение мозга...

- ...А они у них были? Изначально? - ядовито поинтересовался Лиен. - Если не опознали Гюннара и полезли в его присутствии выяснять с кем-то отношения? С тем, кто явно с ним почти что побратался?

Крон тоже оскалился и махнул рукой.

- Ладно. Разберусь. - сказал он и потянулся к отставленному бокалу.

- Вернёмся к тому, на чём прервались. - тут же предложил Лиен. - Ты сказал, что тебе нужно пройти через "Мусорный двор"?

- Да. - поморщился Крон. И по его виду было понятно, что его самого эта перспектива очень не радует.

- Старая тропа контрабандистов... - задумчиво вымолвил Лиен, барабаня пальцами по подлокотнику. - А с чего так?

- Требование клиентов. Им сильно приспичило. - Сквозь зубы процедил капитан.

- Настолько сильно, что они готовы рисковать своими шкурами?

- Так! - Выпалил Крон, допил напиток и шумно поставил бокал на стол. - Так, будь они трижды прокляты! Но платят по такой ставке, что я не смог отказаться.

- А оправдан ли риск? - Стал настаивать Лиен. Его глаза стали колючими.

- В наступающем кризисе, мы решили рискнуть. Рискнуть головой. Иначе после она просто не понадобится, если у нас не будет хотя бы минимального запаса средств.

Мастер только головой покачал. Он тоже был в курсе общей обстановки в Конфедерации. Хоть и касались Звёздных Странников все её дрязги очень слабо, но присущая им порядочность вынуждала настаивать.

- Ты в курсе, что сейчас в нашем районе происходит? Обстановка явно "предштормовая". Без всяких "если" и "возможно". - озабоченно сказал Лиен.

- Я говорил об этом мистеру "большая шишка". Но бесполезно. Он спешит домой так, будто стая бешеных собак у него на хвосте болтается.

- Печально! - покачал головой мастер, - В иных обстоятельствах, я бы настоятельно рекомендовал вам отвернуть. Идти в обход. Подальше от "Мешка".

- У тебя какая информация по состоянию гипера? Если подробно... - поинтересовался Крон. Он хорошо знал, что на станции, как бы не самые лучшие в секторе локаторы гиперпространства. Не зря многие учёные, (и довольно часто), посещали станцию, когда нужно было провести очередные исследования пространств непосредственно прилегающих к "Угольному мешку".

- Я мало могу чего прибавить к официальному прогнозу. Но... мои сканеры показывают, что назревает нечто очень необычное. Следующий шторм может побить все рекорды.

- Какая-то чёрная дыра из "Мрачного кластера" решила-таки вывернуться наизнанку? - мрачно пошутил Крон, но Лиен, неожиданно ответил вполне серьёзно.

- Нет. Но с этим кластером, ты сам знаешь -- что-то совершенно нечисто. Источник ожидаемой бури именно он. Волны изменений идут от него.

- Чёрт бы их побрал! - выругался Крон. - И сколько, по твоим прикидкам у нас в запасе? До всплеска.

- Одиннадцать суток независимого времени.

- Такая точная оценка? - удивился капитан.

- Обижаешь! - С апломбом заявил мастер и насмешливо посмотрел на собеседника. - Чтобы у меня, да с моими возможностями, и было неточно!

Капитан посмотрел в потолок, быстро пересчитав что-то.

- Кажется успеваем... - неуверенно сказал он, но тут уже взвился Лиен.

- Тебе что сам Гюннар курс прокладывал?! Чтобы так быстро! Тогда ситуация с дракой в баре выглядит ещё более пикантной.

- Издеваешься? - набычился Крон.

- Ничуть! - бросил Лиен, но всё равно заржал.

- А ты колись: действительно Гюннар тебе курс проложил за гонорар, или твой "Мыш", сподобился дорасти до его уровня?

"Мыш" - было застарелым и общеизвестным среди ветеранов торгового космофлота, прозвищем астрогатора "Звёздного медведя". Оно приросло ещё когда он только учился. И так волочилось за ним по жизни.

- Не то и не другое. - буркнул капитан. - Но курс проложен оптимально.

Сказано было так, что Лиен понял -- дальше расспрашивать не стоит. Не ответит. Хотя он уже и так догадался чья была работа.

- Кстати, о "Синей чайке". Флинт решил тоже пройтись по "тропе контрабандистов"? - поспешил сменить неприятную тему Крон.

- "Синяя чайка" идёт на Шондар. С Халла. У них какой-то очень "толстый" контракт с корпорацией Тиу-Рин. - поспешил ответить Лиен. - Они уже тут пятый раз за последний год. И всё туда же.

- Как видишь, только мимо. - поспешил добавить мастер.

- А по "тропе", кто-нибудь за последний год ходил?

- Нет. Последний раз по ней ходил ты. Два года назад. И, заметь: гипер в те времена был тут очень спокоен.

- В отличие от "сейчас". - мрачно хмыкнул Крон и откинулся в кресле.

- Мастер Лиен, вам сообщение! - прозвучал приятный девичий голосок.

- Извини. - бросил Лиен и у него перед глазами тут же возникла слабо светящаяся полоска визуального интерфейса коммуникатора. На несколько минут Лиен выпал из общения. Лишь молча кивал слушая длинное сообщение. Когда же оно закончилось и светящаяся полоска убралась с глаз мастера, вид его преобразился. Казалось он перед собой видит не простого капитана заштатного контейнеровоза, а некое невиданное, удивительное и занимательное существо.

- И что там? - настороженно заёрзал капитан, сообразив, что сообщение каким-то образом его касается.

- Два отделения рейдеров Космопола, плюс ещё один крейсер от Терции, развёртываются в сторону "Угольного мешка". Замечу, что те самые два отделения целиком состоят из кораблей республики Киран. Сзади у них становится эскадра боевых кораблей. Той же самой республики.

- В каком направлении происходит развёртывание? - резко задал вопрос капитан.

- В направлении систем Чатак, Лантак, и Светлая Гавань. Перекрывается, замечу, основной пучок трасс идущих в обход "Мешка" в нашем секторе пространства.

Капитан вскочил на ноги и разразился проклятиями.

- Хм! Уж ни по ваши ли души идёт охота? - с подначкой спросил Лиен. - Уж не из-за этого тебя несёт прямо в адское пекло?

- Не знаю, и знать не хочу! - рявкнул Крон. - Но попадаться им в лапы и терять время на препирательства с Космополом - мне совершенно не улыбается. Где они сейчас?

Лиен молча включил свой персональный интерфейс и показал.

- Завеса! - опознал построение рейдеров Крон.

******

- Спасибо за поддержку, Гюннар! - поблагодарил его Брис, когда они снова приложились дружно кружками.

- Не за что! - отмахнулся Гюннар -- а этих трюмных крыс всегда надо держать в тонусе.

Он задумчиво посмотрел на свой волосатый, побитый в боях кулак.

- Они не знают насколько хреново может быть если ошибётся астрогатор. Не знают потому, что нелюбопытны. А пользуются лишь идиотскими легендами и слухами. А истина... Она часто совершенно иная. Ну... ты наверняка слышал... тут...

Гюннар неопределённо кивнул в пространство, вероятно имея в виду станцию странников и нечто, что происходило здесь когда-то. Но, увидев некоторое непонимание Бриса, снова хмыкнул, хлебнул пива и решил пояснить.

- Два года назад тут выплыл транспорт... - начал он, наклонившись над столом и придвинувшись ближе к Брису. - Его уже лет пять как считали погибшим. Их астрогатор тоже решил идти в обход триплекс, вот с такими параметрами. Ну и вляпался. В медленное время!

Гюннар снова бодро хохотнул и пригубил пиво.

- Но почему я не слышал об этом? - полюбопытствовал Брис.

- Плохо копался. - Коротко и буднично бросил Гюннар и зарылся носом в пивную пену.

- Транспорт "Чара". Порт приписки Юкис. Планета Транай. - добавил он, когда заметил немой вопрос на лице Бриса.

- А! Транспорт-то этих ...ых на всю голову! - хихикнул Брис. И затрясся в беззвучном смехе.

- На Транае там все ... ! - весело заржал Гюннар повторив матерный эпитет Бриса.

- Мне бы твой опыт... Ведь я тогда, по большому счёту именно накосячил! А вышло, что... - Брис виновато развёл руками, но тут же спохватился.

- Но это абсолютно точно что там?...

- Проверь сам! - удивился Гюннар. - Правда пересчитать придётся много чего, чтобы уж совершенно точно показать...

Гюннар на секунду запнулся и поправился.

- ...чтобы последнему идиоту доказать.

- Прости. Тут твоего авторитета достаточно.

- Это точно... Только не всегда он у меня был. - с каким-то особым, выражением с оттенками ехидства сказал Гюннар. Он допил кружку и громко стукнув ею по столу отодвинул от себя.

- Когда-то я был таким же как ты. - Гюннар ухмыльнулся. - Тоже начинал также как ты. Случалось и косячил... Не фатально, как понимаешь, - тут же спохватился он и продолжил. - Да вот только застрял... Может это судьба такая у меня. Но...

Гюннар зачем-то посмотрел в потолок, прежде чем продолжить. Тяжко вздохнул, видно что-то давнее грызло его совесть.

- Совет. Если почувствуешь, что есть нечто, что важнее и лучше -- уходи немедленно. Чтобы не жалеть. Об упущенных возможностях.

- А разве тебе не нравится быть астрогатором? - удивился Брис, но тут же испугался, так как понял, что это может быть бестактностью по отношению к Гюннару. Но тот и ухом не повёл.

- Нравится. Но... бывает и такое, что лучше. - Неопределённо сказал Гюннар и в глазах на мгновение мелькнула старая боль. - У меня в своё время духу не хватило. Надеюсь, если повезёт, у тебя хватит.

- Спасибо.

- Ну, брат, бывай! - подскочил Гюннар. - Мне пора.

Рука Бриса, снова утонула в здоровенной лапище астрогатора "Синей чайки".

- Надеюсь ещё где-нибудь пересечёмся. Космос большой. Да мы быстрые!

Но не успели они попрощаться, как ожили громкоговорители по всем помещениям станции. Сначала, зазвучала призывная, стандартная музыка, привлекающая внимание, а после резковатый голос диспетчера станции зачитал объявление.

- Внимание! Срочное и чрезвычайное объявление по станции "Толана два"! Всему экипажу грузового звездолёта "Звёздный медведь" срочно прибыть на борт корабля. Двадцатиминутная готовность. Опоздание приравнивается к разрыву контракта. Передано капитаном "Звёздного медведя" Майтрейей Кроном. Повторяю...

- Что за чёрт?! - Воскликнул Брис, вскакивая вслед за Гюннаром.

-- Такое бывает либо при серьёзной аварии, требующей присутствия всего экипажа, либо если ваш капитан срочно хочет отчалить... - с удивлением заметил не успевший отойти от столика Гюннар. - уж не Космопол у вас на хвосте, Брис?

******

На передних экранах командной рубки были видны обширные пространства дока с пристыкованной к кораблю трубой шлюза. Периодически в широких и толстых окнах которой мелькали фигурки людей, спешащих на сбор.

Только один из экранов был целиком занят большой схемой окружающих звёздных пространств, с разметкой что, кто и где находится. Даже пучок нитей торговых трасс светился зелёным светом. Но было очень хорошо также видно, что между изумрудными нитями выстраивались некие красные точки. И правильный порядок их построения выглядел для двух присутствующих зловеще.

- А откуда у Странников такая информация?! - поразился астрогатор, пристально разглядывая картинку.

- У них на станции, стационарное оборудование. И она никуда не движется. К тому же они в мёртвой зоне, а из неё очень хорошо видна "подложка".

- Хитрые черти! - уважительно воскликнул Каас.

- Говорят, что это им нужно, чтобы вовремя прийти на помощь, если кто-то вляпается. - саркастически заметил Крон и по тону было заметно, что этому объяснению он мало верит.

Каас шумно вздохнул.

- Жаль, не видно что это за корабли.

- А разве и так не понятно, что за корабли? Смотри! Разве торговцы вот так... - Капитан ткнул в несколько красных точек, образующих в пространстве правильный, состоящий из треугольников, порядок. Все треугольники образовывали, хоть и небольшую, в масштабе отображения, но сеть.

Интервал между "узлами" у этой "сети" был стандартным -- один световой год. Это тот самый предел, на котором уверенно детектируется корабль идущий в гипере звездолётом, который сам погружён в гипер.

- Как видишь, они уже вывесили "Завесу". И эта "Завеса" движется в нашем направлении.

- Вот смотри... -- продолжил он и ткнул в схему пальцем. - Вот здесь они уже подошли к этому самому "разлому". К "мёртвой зоне". Это значит, что через несколько дней, они её форсируют и будут по ту сторону. То есть со стороны, где пролегает наш дальнейший путь. Соображаешь, чем это нам грозит?

- Да. - мрачно подтвердил астрогатор. - Они нас перехватят на обходе "Мрачного кластера".

- А это значит... - сказал Крон и вопросительно посмотрел на своего товарища.

- А это значит, что нам не остаётся ни одного варианта, кроме как идти через него.

Сказав это астрогатор аж вспотел. Глазки у него забегали.

- Ну, если ты понял...

- Д-да. - Выдавил из себя Дарт.

- ...Идём напролом!

- Но этого никто ещё не... - попытался возразить Каас.

- Сколько времени им понадобится, чтобы они дошли до правой оконечности зоны кластера? - жёстко оборвал его капитан. Крыть было нечем и Дарт промолчал.

- Да, - начал рассуждать капитан вслух, - можно было бы дождаться "шторма", когда у них сканеры ослепнут, и прорываться. Но они подойдут раньше, чем этот чёртов "шторм" разразится.

- А когда? Когда он будет? - подхватился Каас.

- Только через одиннадцать суток.

Астрогатор помрачнел ещё больше. Даже шторм его пугал гораздо меньше, нежели гипер в районе мёртвых звёзд. Да ещё тех, с которыми никто не знает, что творится. Гипер в том районе был просто кошмаром для любого звездолёта. Настоящий многомерный лабиринт. Да ещё и постоянно изменяющийся. А в условиях, когда назревал "шторм"... Тут даже говорить об этом - уже страшно.

Каас замолчал и надолго. Смириться со своей судьбой ему требовалось много усилий. И времени. Мрачную его задумчивость прервал капитан.

- Кстати, его проходили.

Дарт заинтересованно посмотрел на Крона.

- "Бешенный Льюк", на своей "Бешенной собаке"... Лет сорок назад. И одна экспедиция яйцеголовых.

- И с какими результатами?

- Льюк -- прошёл. По касательной к ядру "Мрачного кластера". Потому и знаем, что там есть. Что есть эта чёртова чёрная дыра, которую назвали "Глаз Шивы". И что волны изменений идут оттуда.

- А яйцеголовые?

- О них никакой информации. Вероятно просто там сгинули.

Последнее замечание не прибавило оптимизма Дарту.

Капитан бросил взгляд на хронометр. Положенные двадцать минут на сбор истекли.

- Дипломат на борту. - заметил он, - Мастера -- тоже. Если кто из матросов ещё опаздывает -- тот будет добираться пешком.

******

Десять минут спустя, после услышанного объявления, Брис миновал шлюз и "поднялся на борт" "Звёздного медведя". Вокруг суетился экипаж, кого-то материл мастер за сильно нетрезвый вид, где-то вдали по коридорам разносился командный рык капитана. Аварийные сигналы не горели. Значит, на корабле всё в порядке. И всё дело в том, что скорей всего, суета вызвана срочной надобностью улетать со станции. То ли действительно на хвосте у "Звёздного медведя" Космопол, то ли буря, что назревала в гипере последние несколько недель, подпёрла так, что капитан решил спешно форсировать "Угольный мешок". До того, как начнётся.

Возможно, что и обе причины подвигли капитана на срочный уход со станции. Брис вздохнул. Почесал озадаченно в затылке, посторонился, пропуская вперёд бегущих и орущих матросов, спешащих куда-то по велению начальства, и поплёлся не спеша в астрогаторскую. Если отлёт -- то место его именно там. Ведь с кораблём явно ничего не случилось... Кроме некоей блажи начальства.

Мимо, неспешно, но с сильно озабоченным выражением лица прошагал "мистер-большая-шишка" - Дипломат Биэлы. Брис снова посторонился, вежливо поздоровался, на что дипломат лишь высокомерно кивнул.

Но, когда он уже почти взялся за ручку двери своего рабочего места, коммуникатор на поясе призывно запиликал. Брис опустил руку и вместо того, чтобы пройти на пост, схватился за средство связи. Он ещё пугался начальства. Боялся того, что что-то сделает неправильно. Боялся оказаться виноватым и лишиться гонорара. А гонорар... мать и так не одобрила его идею вот так добывать средства для продолжения обучения. Надо было во что бы то ни стало оправдать...

Первая мысль, когда он ещё не увидел сообщение, была о том, что кто-то из вышестоящих типа капитана, астрогатора, желает видеть Бриса. Или дать некий приказ. Брис уже изготовился бежать-исполнять, но реальность его очередной раз, за эти сутки его поразила.

Вместо злобной морды капитана или хитрого прищура астрогатора показалось смущенное лицо Гуннара.

Смущённый медведь... Это выглядело карикатурно.

И это была не прямая передача, а запись. Но ещё более поразительным было само содержание.

- Привет Брис! Я тут решил тебе кое-что из своих накоплений переслать... - сказал Гюннар. - Мне когда-то помогли. Теперь моя очередь. Бери, пользуйся. Только...

Он запнулся. Лицо Гюннара стало даже печальным.

- Только это... Это исключительно для тебя! Никому не показывай. Иначе - "сожрут". Поверь моему опыту.

Гюннар опустил глаза и снова замялся. На него это было совершенно непохоже, особенно после грандиозной потасовки устроенной им только что в баре станции. Брису только и оставалось смотреть запись с широко распахнутыми глазами.

-- Самое ценное что у нас, астрогаторов есть, это опыт. По нему тебя ценят. Если ты отдашь то, что имеешь -- тебя просто вышвырнут, и вместо тебя будет летать какой-нибудь кретин, еле умеющий различать пространственные оси на мониторах. Только потому, что он дешевле обойдётся, чем ты...

Гюннар перевёл дух.

- А если ты встретишь как-нибудь того, кто мне дал "стартовый капитал" - передай ему, что я оказался не таким хорошим учеником, как он хотел. Ну... бывай!

Гюннар поднял было руку в прощании и спохватился.

- Его зовут Аралан Го.

Послание закончилось. На экране остался только мигающий малиновым цветом файл, с ничего не значащим, для непосвящённых, названием: "Описалово лабиринта".

"Даже тут без жаргонизмов не обошёлся!" - хмыкнул Брис, и всё ещё стоя в коридоре, у порога астрогаторской, открыл здоровенный файл.

Астрогатор Каас застал Бриса сидящим в своём кресле, с запущенными службами на мониторах и что-то увлечённо читающим со своего планшета.

- Отставить беллетристику, стажёр! - рявкнул Каас так, что Брис аж подпрыгнул. Судорожно погасив экран и спрятав планшет он, изобразив исполнительский энтузиазм, воззрился на начальство.

- Ты в курсе, что мы уже отчалили? - строго спросил астрогатор, располагаясь в своём рабочем месте.

- Так точно, господин Каас! - бодро ответил Брис с подозрением рассматривая начальника.

Его очень сильно беспокоил вопрос: видел ли хоть краем глаза этот крыс то, что было у него на экране планшета? По всей видимости -- нет. Также было очевидно, что от Кааса ускользнуло обстоятельство, что поведение Бриса кардинально изменилось.

Происшествие по пути сюда, знакомство с Гюннаром, что-то стронуло в душе студента. Что-то, как ключ, провернувшийся в гнезде, по команде "на старт", оживляет корабль, запускает всю систему, приводит к полной готовности. К рывку в бесконечность. К путешествию.

Брис почувствовал, что может, способен. Почувствовал, что у него получится. Что он не какая-то "ветошь", "трюмная крыса". Он звездолётчик. А это звучит гордо.

Очень гордо.

А раз так, то и соответствовать надо.

То, что перекинул ему Гюннар, явно было не всё, что тот знает. Это было нечто, что объясняло много чего существующего в гипере, что там происходило. Показывало что, где и как надо проходить. Как поступать в тех случаях, которые могут оказаться критическими.

Брис чувствовал, что за этими выкладками, за всеми описаниями проводок стоит не одна сотня лет опыта многих и многих звездолётчиков. Астрогаторов. Учёных.

Могло ли это быть тем, что передаётся из поколения в поколение между лучшими?

Могло. И, почти наверняка являлось.

Как в стародавние времена, возможно, дотехнологические, опыт и знания передавались от отца к сыну, от мастера к лучшему ученику.

Сама по себе архаика передачи Знания, уже переводила ситуацию на канву романтических баллад далёкого прошлого. И оказаться в такой, только пишущейся их жизнями и судьбами балладе, жутко льстило Брису.

Теперь в кресле сидел не некий великовозрастный подросток, безучастно плывущий по течению бурной жизни. Пассивный и туповатый.

Теперь на звёзды на мониторах смотрел юноша, включившийся, наконец, в эту жизнь.

И включившийся так, что, похоже, звёзды ещё вздрогнут!

-- Катастрофа

Звездолёты "завесы" появились на сканерах внезапно. Почти на пределе возможного радиуса обнаружения. Сразу два. И то, что аналогично, операторы на перехватчиках также засекли "Звёздный медведь", двигающийся в сторону "Угольного мешка", тоже было очевидно. Всё-таки сканеры у Космопола были на порядок лучше.

Шли перехватчики почти под острым углом к курсу торговца-контрабандиста. И уже по первым же параметрам их курса и псевдоскорости -- шли они, естественно, в гипере, - было ясно, что астрогаторы на них тоже неплохие.

Капитана Крона бросило в жар. Он сразу понял угрозу. Увидел её. На собственном мониторе. Если прямо сейчас не сменить курс, то их перехватят задолго до того, как они войдут в зону изменённого гипера вокруг "Мрачного кластера".

Выход был один -- изменить курс почти на перпендикулярный. Но это означало, что во-первых, придётся выходить за пределы оптимальной трассы, во-вторых, это означало, что курс проляжет чуть ли не рядом с самой жуткой тайной этого места - "Глазом Шивы". Воспоминание о том, что там, в районе этой чёртовой чёрной дыры сгинул не один звездолёт, бросило капитана "Звёздного медведя" в холод. Будто вся кровь превратилась в жидкий азот.

Капитан грязно выругался и застыл на несколько тягучих мгновений, решая отнюдь не простую задачу. Ведь тут речь шла не только о том, стоит или надо рисковать по крупному, выполняя такой дикий, даже по меркам боевых звездолётов, манёвр. Дело было ещё и в астрогаторах. Сдюжат ли?

Прокладка маршрута -- дело сугубо творческое. Удержание корабля в гипере в пределах заранее рассчитанной оптимальной трассы -- дело творческое в квадрате. И это дело не сводилось к простому выбору из нескольких вариантов, типа сверну туда -- сверну сюда... Каждый раз приходилось напрягать мозги и компьютер для расчёта вариантов. Причём часто это приходилось делать быстро. Ведь рассчитать надо было не только куда "свернуть" - в гипере понятие "свернуть" имело в разы больше значений, нежели в обычном пространстве. Надо было вычислить и то, с какими параметрами полей надо проходить то или иное "препятствие" в гипере. Как и по какому закону эти поля должны меняться, чтобы в той или иной ситуации, корабль не только не выкинуло за пределы оптимума трассы, но и вообще в обычное пространство. А ведь любой вход в гипер -- очень серьёзная трата энергии, топлива, и прочих расходных материалов.

Но это всё -- сложная задача для обычных трасс. А тут не просто поворот куда-то. Это поворот в область, где гипер, и вообще переход в нём, превращался в проблему почти неразрешимую. За пределами обычных мозгов, обычных астрогаторов. А Крон доподлинно знал пределы способностей своего астрогатора. Оставалась только одна возможность. Достаточно призрачная. Капитан злобно посмотрел на красные отметки на экране и включил связь с астрогаторской.

- Дарт! Быстро ко мне! На мостик! - Рыкнул он, и не успев посмотреть на изменившееся лицо астрогатора, отключился.

- Что случилось на этот раз, Майт? - встревоженно спросил Каас, едва дверь капитанской рубки за ним закрылась. Крон молча, не тратя время на лишние слова, показал в сторону экранов корабельного сканера. Там, красные точки отметок уже успели отрастить хоть и маленькие, в масштабе координатной сетки, но хвостики пройденного относительного пути.

Каас, увидев эти хвостатые звёзды, сжал кулаки. Но тоже ничего не сказал. И так было ясно.

- У нас нет выхода кроме как идти на "Глаз Шивы". - Резюмировал Крон. - Только так у нас есть возможность войти в область, где их сканеры ослепнут. До того, как они окажутся на критическом расстоянии.

- Я понял. - Ответил астрогатор.

- Твоё мнение? - Резко спросил капитан. Но Каас колебался.

Крон хмыкнул и решил не щадить самомнение астрогатора. Время не то, и ситуация критическая.

- Я прекрасно понимаю, что ты не вытянешь. Я не стал обсуждать эту тему по внутренней связи потому, что ЕМУ это знать более чем не нужно. Отсюда вопрос: мы можем все фишки поставить на эту тёмную лошадку?

Каас отвернулся от экрана сканера и посмотрел на развёртывающиеся на других, проекции гипера. Слова застряли в горле.

- Ты в курсе того, что случилось в баре станции? - Вдруг резко сменил тему Майтрейя.

- Нет. - Честно ответил Каас. - Я только слышал, что там была драка.

- Как всегда мордобой учинил Гюннар. - вставил капитан не без удовольствия созерцая мину астрогатора. При упоминании давнего врага у того лицо исказилось гримасой сильной неприязни.

- Но это не главное. - Протянул капитан изучающе глядя на подчинённого. - После драки Гюннар выдал исключительные рекомендации для нашего щенка. И это слышали все, кто там был.

Лицо астрогатора резко изменило выражения со злобного на растерянное. Крон отметил это и ухмыльнулся.

Бросив мимолётный косой взгляд на экран сканера он продолжил.

- Извини, Дарт, но мы оба знаем на что способны. И время не для сантиментов. Потому вопрос в лоб: Ты готов? Готов поставить на этого студента?

- А у нас есть другой выход? - Злобно буркнул Каас продолжая прятать глаза тупо пялясь на экраны.

- Сдаться Космополу. Со всеми вытекающими. - Медленно и ядовито выговорил капитан продолжая пристально изучать напряжённую фигуру астрогатора. Тот с полминуты помолчал и вдруг расслабился.

- Ты прав. Нет иного. - Смирившись с судьбой выговорил он. Его взгляд непроизвольно скользнул по схемам и упёрся в отметку области вокруг "Глаза Шивы".

- Значит идём на "Глаз Шивы". - Утвердительно заключил Крон. Каас кивнул с мрачной миной.

- Тогда Дарт, с тебя: Поставить перед стажёром задачу так, чтобы он ничего не заподозрил о наших знаниях и планах относительно него. И чтобы он ни под каким видом не возгордился и не стал из себя чего-то там мнить.

- Я понял задачу.

- Вперёд Дарт! Я в тебя верю. - очень серьёзно заключил капитан и развернулся в сторону экранов, давая понять, что аудиенция закончена.

******

Гиперпространство, сразу же за "мёртвой зоной" было тихо, спокойно и просто, как свежеструганная доска. Как и было во всех лоциях. Никаких возмущений и "волн". Сама "мёртвая зона" каким-то образом гасила их, делая прокладку курса и проводку в этих местах рутинным и скучным делом.

Только дальше в сторону "Угольного мешка" на экранах и схемах астрогаторного отсека, простиралась обширная серая область, которую пробить не мог ни один сканер. Будь то корабельный, будь то стационарный. Так, на на них отображалась зона "Мрачного кластера", сквозь край которого им предстояло пройти. Правда, с другого краю, того что был ближе к ядру Кластера, выпирал бок формирующейся "Большой Волны". Той самой погани, что через девять суток обещала выплеснуться в окружающие пространства гигантским "штормом". На экранах сканера гиперпространства, эта будущая Волна была, как и положено, отмечена красным.

Брис, удостоверившись, что Каас умотал надолго, а в гипере ближайшее время вряд ли что интересное встретится, снова достал "Описалово...". Последнее время, хоть и урывками, но удалось прочитать почти две трети. А теперь, когда корабль приблизился к одной из самых "ярчайших" достопримечательностей, если так можно было назвать чёрные дыры "Мрачного кластера", уже целенаправленно читал то, что непосредственно относилось к теории "бурлящего гипера", который как раз там и наличествовал. В той самой, непробиваемой сканерами, серой зоне.

Периодически, чтобы привязать визуально прочитанное к объектам на экранах, Брис бросал взгляд то на картинку отображаемую сканерами, то на схемы, приблизительно показывающие окружающее -- то, что находится в реальном пространстве, но относительно корабля, погружённого в гипер. На схемах неровные границы "Мрачного кластера" были для совсем уж тупых не только опоясаны красным, но ещё и горящим красным же цветом надписями показывавшими что туда, внутрь соваться более чем не стоит. Однако совались. И не только так, как планировалось сделать на этот раз капитаном "Звёздного медведя".

Иначе как бы вообще могли появиться вот такие подробные описания и, главное, теории, описывающие происходящие в гипере процессы?

Что сильно удивляло, так это то, что ни в одном информационном хранилище Университета республики Киран ничего подобного и близко не было. Однако же...

Кто-то проходил. И не раз. Не только упоминаемый во многих описаниях и ставший легендарным, "Бешеный Льюк" с его "Бешеной собакой". Той самой, которой, как говорилось в поговорке, "семь килопарсек -- не крюк".

Где-то там в той зоне, располагалась и местная достопримечательность -- чёрная дыра с экзотическим названием "Глаз Шивы".

Чему-то хорошему и не угрожающему таких названий не дают. Да и дал ей это название единственный человек, который прошёл кластер насквозь -- всё тот же "бешеный капитан".

Брис чисто для развлечения, проложил трассу в сторону "Глаза Шивы" и рассчитал на компьютере. С новыми знаниями это получилось буквально за несколько минут.

То, с какой лёгкостью всё получилось, Брису понравилось.

Он откинулся в кресле и попытался разобраться со своими эмоциями и ощущениями. Слишком многое было для него внове.

Первое, что лежало прямо на поверхности, это факт того, что он последнее время лишь плыл по воле обстоятельств. Практически все его решения за последние полгода, когда заболела мать, были либо вынужденными, либо он просто смирялся с тем, куда его несёт. И всё потому, что болезнь матери в нём подкосила уверенность в устойчивости основ жизни.

Он думал, что всё будет так же как и прежде. Он будет учиться, после работать. А дома всё также будет мать, будет отец. И всё будет также тихо и хорошо.

Но это благополучие, что он постоянно чувствовал за спиной, оказалось обманчивым. И всё полетело под откос. Все планы, все надежды.

До встречи с Гюннаром, он метался и не мог найти эту потерянную опору. Он не понимал чего так не хватает, чтобы снова ощутить себя хозяином положения.

А оказалось, что всё это страх. Страх потери. Страх того, что придёт нечто, с чем он не сможет справиться.

Гюннар был совершенно иного типа человек. Он не искал опор где-то вне себя. Он их создавал сам. Своим опытом, своим авторитетом. А где не хватало этого просто брал нахрапом. Его судьба не зависела от внешних обстоятельств. Они ему подчинялись. Потому, что он сам их создавал. Кропотливо, последовательно. А иногда и вот так, как тогда в баре, утверждая себя и свой авторитет кулаком.

Брис спросил себя: А может ли он сам это же сделать? Создавать себе эти самые обстоятельства...

Он скосился на планшет, лежащий на коленях. Планшет со Знанием. Палец машинально гонял по экрану страницы. Туда, сюда... Туда сюда...

Стажёр оторвал палец от экрана и посмотрел на текст.

В глаза бросилась фраза: "...при появлении возмущения типа 1.1.5 РЕШИТЕЛЬНО идти вперёд! По всем осям -- нули!". И приписка чуть ниже в скобочках : "тактика носорога". После - улыбающийся чертёнок и подпись - Гюннар.

Последнее вызвало улыбку.

Взгляд же зацепился за слово, особо выделенное: РЕШИТЕЛЬНО.

"Вот-вот! Подумал Брис. Это то, что мне последнее время очень не хватает".

"А почему? - задал он себе закономерный вопрос и тут же нашёл на него ответ. - Страх ошибиться!".

"Но есть ли под ним основание?" - спросил он себя снова.

"Нет! - Уже решительно ответило за него подсознание -- Ты ни разу не ошибался. Даже там, когда другие видели "ошибки". Рано или поздно "почему-то", оказывалось, что ты, Брис, всё сделал правильно".

"Ну и самоуверенный же ты тип!" - ухмыльнулся Брис на эти выверты подсознания, ощущая как с души что-то буквально испаряется, освобождая её от древнего, давящего чувства. Того, что вечно пригибало к земле.

"Не больше чем необходимо, чтобы побеждать!".

Увлекательную "беседу" прервало появление непосредственного начальства.

Каас какой-то небрежной походкой пересёк рубку и упал в кресло.

- Так, стажёр! - начал он со своего стандартной реплики. - капитан и я решили тебе дать шанс стать нормальным и полным астрогатором. Ещё до окончания рейса.

Дарт бросил самодовольный взгляд на Бриса. Тот и бровью не повёл, ожидая продолжения. Ведь ясно было, что если даётся такая "конфетка", то неспроста: бочка уксуса - прилагается.

- Как ты, наверное уже догадался, - начал он вкрадчивым голосом, при этом его лицо ещё больше стало походить на крысиное, нежели всегда -- Экзамен предполагает выполнение реального задания, повышенной сложности. Ты согласен?

- Да. - спокойным и будничным тоном ответил Брис.

- Оч-ень хорошо! - потёр руками Каас. - Тогда принимай вводную: "выполнить разворот в сторону объекта "Глаз Шивы". Разворот провести в восемь десять.

Брис кивнул, записывая. Автоматически отметил, что разворот надо делать уже через пятнадцать минут. Не оптимум -- но всё же...

- Далее, проложить курс через "Мрачный кластер". С объектом "Глаз Шивы" сближаться не более чем на эффективный радиус манёвра. Но оптимальный для максимального сокращения времени пребывания в пределах кластера.

"То есть, - прокомментировал Брис про себя, - практически вплотную к сингулярному "болоту".

- Конечная точка выхода, - закончил Каас, - точка номер 68, старой прокладки.

"Ничего себе, "режем углы!" - ухмыльнулся Брис. И спросил.

- Господин Каас! Уточнение можно?

- Да! - нехорошо насторожился астрогатор.

- Можно ли выполнить разворот до предписанного времени?

Каас сделал вид, что размышляет.

- Если успеешь проложить курс до границ кластера -- то можно.

- Есть! Разрешите выполнять?

- Выполняйте, стажёр.

Брис быстро, в два касания, ввёл в курсовой компьютер только что сделанную прокладку и нажал ввод. Затем, также быстро, врубил внутреннюю связь и чуть ли не торжественно объявил:

- Всему экипажу внимание! Корабль выполняет манёвр разворота. Обратный отсчёт! Двадцать секунд.

Над мониторами, также как и во всех отсеках зажглось табло со звуковым сопровождением, показывающие сколько секунд осталось. Брис представил какие маты и ругань в настоящий момент гуляют по кораблю, как мечется команда лихорадочно ища способов зафиксироваться и заизолироваться. Гравитационный удар при повороте, даже если производится поворот в гипере и он смазан компенсаторами -- штука пренеприятная.

Каас удовлетворённо кивнул приберегая, как ему казалось, самую неприятную часть напоследок. Тем более, что стажёр выполнил то, что необходимо, поразительно быстро. Видимо обрадовался увеличению на двадцать процентов стандартного гонорара.

Астрогатор дождался того момента, как на табло мелькнёт цифра "ноль" и автоматика корабля выполнит манёвр.

Ощущения были ещё те: на секунду показалось, будто тело со всех сторон сдавило в тисках. Перехватило дыхание. Но уже в следующую секунду в ушах хлопнуло. Корабль основательно тряхнуло. На мониторах зажглись отчёты по успешно выполненному манёвру.

- Отлично! - с удовлетворением похвалил Каас стажёра. - Ну и самое последнее: через кластер, корабль ведёшь ты. И только ты. Я лишь приглядываю как экзаменатор. Готов к такому?

- Заметь! - добавил он поспешно, - В конце рейса получаешь как полноправный астрогатор. И премию тоже!

******

С точки зрения Кааса Брис отреагировал на задание совершенно парадоксальным образом. Ведь не знать что его ожидает в пределах кластера, Брис не мог. При обучении их о таких местах очень даже хорошо предупреждают. Дарт ожидал всего: и страх в глазах, и растерянность и даже истерику типа: "Я не справлюсь, господин астрогатор!!!".

Но ничего этого не произошло. Наоборот, Брис как-то слишком спокойно выслушал. Кивнул.

Быстро пробежался по лоциям, причём сразу было видно, что он туда уже заглядывал, будто готовился к такому развитию событий. Естественно, что там, практически ничего ценного не значилось. Даже координаты расположения чёрных дыр были приблизительны. Что по гиперу, - что по реальному пространству.

Зачем-то долго разглядывал "Глаз Шивы" с его несколькими сферическими областями возмущений, расходящиеся от него, как от источника.

Эти сферы возмущений -- единственное, что могли засечь даже стационарные сканеры гипера.

Чем дальше он это разглядывал, тем больше на его лице проступал какой-то дикий, нереальный азарт.

- Спасибо!!! - вдруг выпалил Брис. И сказал это таким тоном, будто ему только что подарили кредитку с огромной суммой на ней и одного из самых "толстых" банков конфедерации.

У астрогатора отпала челюсть.

Он понял, что "попал". И что перед ним натуральный сумасшедший.

Игру астрогатора, как бы это ни странно было для постороннего, но Брис расколол практически сразу.

Ну не мог нормальный астрогатор, в здравом уме и твёрдой памяти давать такие "экзамены" для лохов-стажёров! Это не просто опасно, это смертельно.

"Но, - рассуждал Брис, - если всё-таки имеет место такое "назначение испытания"... то что это значит? А это значит, господин Каас, что вы опростоволосились! Что задача не просто вышла за пределы вашей компетенции. Вы тут полный ноль! Потому и спихнули на меня эту задачу.

Но что же это за экипаж такой, если ведут корабль личности мягко говоря не шибко компетентные?!! Значит, тот астрогатор, что убыл до моего принятия, и был здесь настоящим астрогатором. А всё остальное -- дымовая завеса!

Впрочем, неувязочка: тогда на экзамене... Ведь ничто не мешало выбрать не меня, а того лощёного. Но выбрали меня...

А-а чёрт! Какое это сейчас имеет значение?!! - чертыхнулся про себя Брис. - У меня есть шикарная возможность порулить. Да ещё в таком районе, который даже в самом кошмарном сне иному звездолётчику не приснится".

Со стороны, всё, что происходило с Брисом, его реакция на происходящее и предстоящее, может показаться странным и нереальным. Однако, в его случае оно было очень даже закономерно.

Представьте себе, что вы заядлый игроман, гоняющий в некую гигантскую и сильно перемудрёную сетевую игру.

Как все игроки вы имеете изначально, только приблизительное описание того, где и что проходить. И как все прочие игроки ломитесь по всем игровым препятствиям, рассчитывая только на свои собственные силы, мозги и везение.

Да, вы накопили в этой игре некоторый опыт, до чего-то сами догадались. И вот, вдруг, вам в руки попадает некое "описалово", где расписаны не только все хитрости игры, хитрости и приёмы прохождения тех или иных заморочек, но и баги самой программы, позволяющие брать ошизенный гандикап.

Бешеный интерес игромана ("а что там за углом?!"), помноженный на реальное Знание (что, где и как) возведённое в энную степень ощущением "Я могу!!!" породит не просто азарт, а мегаазарт!

******

Перед вхождением в пределы Кластера, Брису удалось выспаться. Восьми часов хорошего сна хватило, чтобы он явился в астрогаторскую бодрым и с приподнятым настроением, спокойный как слон.

То, что он именно спал, а не страдал от бессонницы, выбитый из колеи страхами предстоящего "испытания", повинно было всё то же его убеждение, что всё получится.

Убеждение, переходящее в полную уверенность. Чего не скажешь о Каасе. Отсидев эти восемь часов, наблюдая как корабль бодро продвигается к тому месту, где почти наверняка и сгинет он начал откровенно трястись.

И мандраж его нарастал пропорционально количеству "препятствий" что начали попадаться кораблю. Ведь чем дальше корабль удалялся от спокойной "гавани" "Мёртвой зоны", тем сильнее корёжило гипер. Стабилизирующее влияние "Мёртвой зоны" уменьшалось, но зато стремительно нарастало хаотизирующее влияние "Мрачного кластера".

Когда Брис появился на посту, Каас не спешил сдать дела и удалиться на отдых. Хотя лицо у него уже было усталым.

Брис сухо поздоровавшись, сел за своё рабочее место, и тщательно пристегнулся. Когда он бросил взгляд на схемы, на них почти весь объём занимала серая зона Кластера. Его вид заставил сдержанно, но хищно улыбнуться. От предвкушения.

Каас увидев это, нервно сглотнул. Он, конечно, проконтролирует деятельность студента, а если что -- возьмёт управление на себя. Но беда была в том, что у него не было никакой уверенности, что он или тем более Брис, справится с тем, что им предстояло увидеть в пределах Кластера. Если брать аналогию со старинными, ещё морскими судами, то отдалённо, то, что было сейчас по курсу, напоминало акваторию, нашпигованную рифами, пересечённую множеством совершенно диких и быстрых течений, да ещё сдобренную постоянно дующими штормовыми ветрами.

Отдалённо...

Потому, что это был не двумерный мир поверхности моря, и не трёхмерный обычного космического. Это было многомерье гипера. И "шторм", как по дальней аналогии называли звездолётчики большие и протяжённые возмущения, ни в какое сравнение по сложности и каверзности не шёл со штормами на море.

Их было трое на звездолёте, от кого сейчас зависела жизнь всего экипажа. Он, Каас, хоть и не старый, но всё равно, опытный звездолётчик-астрогатор, капитан и вот этот щенок радостно взирающий на то, что он опрометчиво считает очередным развлечением для себя. Вход в Кластер был за Брисом.

Ядро Кластера -- за капитаном.

Завершение -- опять за Каасом и Брисом.

Так было распределено. Причём, как и вообще по судовым ролям, расписанным ещё в незапамятные времена, каждый страховал каждого. Если не отдыхал в это время.

В данный момент, Каас частично страховал Бриса. После, когда он откинется в своём рабочем кресле отдыхать, его будет страховать капитан. И так далее...

Так было заведено.

Так было всегда. Но... Поставить на неопытного, доверить ему настолько много, чтобы пройти Кластер. Доверять ему КАК ПОЛНОМУ АСТРОГАТОРУ...

Каасу было действительно страшно. И совершенно непонятно что сейчас творилось под черепной коробкой этого мальца.

Да он бы немерено талантлив... Но этот безумный блеск в глазах...

Ожила внутренняя связь.

- Всем начальникам смен! - раздался резкий голос капитана Крона. - Через двадцать минут входим в пределы Кластера. Всех, не имеющих допуска-четыре, не имеющих иммунитета по части два, три и восемь -- немедленно распределить по каютам и тщательно зафиксировать! Врачу корабля сделать инъекции всем вышеозначенным. "Комплекс два".

Последнее было названием "вакцины", несколько ослабляющей воздействие на людей, не имеющих природного иммунитета против гиперпространственных повреждающих факторов, того самого "шторма", сквозь который предстояло ломиться.

- Сейчас начнётся! - буркнул Брис и улыбка на его лице превратилась в оскал.

Каас поморщился.

- Пять минут до приёма вахты, студент! - небрежно бросил он. Брис сделал серьёзным лицо и кивнул.

- Астрогаторская! - рявкнул капитан по интеркому. - Доложите о готовности!

- Ко входу в пределы Кластера готовы! - немедленно доложился Каас. Хотя уверенности такой, с которой он докладывал, у него не было.

Он как раз аккуратно, будто на тренажёре, обходил "Узел Лорана", выскочивший из бездн гипера. Первая манифестация неприятностей Кластера. Не самая гнусная. И не самая сложная.

Страх всё больше поднимался в нём. Он думал, что соврав Брису, насчёт проводки корабля через кластер самостоятельно, он его сильно напугает. Проверит, так сказать, "на вшивость". А после, когда Брис испуг проявит, "успокоить", что, дескать, "так уж и быть, некоторые куски перехода ведём мы с капитаном"... А получилось прямо наоборот -- Брис напугал Кааса.

Тем, что не просто согласился со всем предложенным, но и проявил полное отсутствие страха. А это говорило о диком безрассудстве.

Но выхода не было.

Или они "сделают" этот бесконечно проклятый Кластер втроём, либо, загнутся от переутомления. И всё равно угробят корабль.

Пройдя "узел", Каас расслабился и перекинул управление.

- Принимай, стажёр! - устало бросил Дарт. - Кстати, поправочка...

Брис как раз что-то просчитав на компе, вводил поправки к тому курсу, который сдал Каас.

- Слушаю, господин астрогатор. - сказал он и на его лобовом интерфейсе зажглись очередные яркие строчки. Брис снова сверился и что-то добавил.

- Поправочка по вахтам. - Начал Дарт. - Мы посовещались с капитаном, и учтя расчётное время прохождения Кластера, разбили его на три отрезка. Всё прохождение займёт у нас трое суток. Отрезки рассчитаны так, чтобы самый ответственный участок, возле "Глаза Шивы", нам провёл капитан при моей подстраховке. Дальше, двенадцать часов ведём мы, а после ты и капитан. До выхода из Кластера, если слегка подзадержимся в нём, ещё раз пересчитаем. Но, так или иначе, решили тебя не сильно перегружать. График вахт будет здесь.

Каас показал на стенку каюты, где на маленьком служебном мониторчике уже высветилась небольшая таблица. На нём также стояли уже и реальные цифры продолжительностей переходов, а не те, на которые во время "розыгрыша" называл Каас.

Брис кивнул. Но потом, бросив мимолётный взгляд на начальство, задал вообще дикий вопрос.

- Господин Каас! Вы говорите, что на прохождение Кластера нам понадобится трое суток... Но ведь можно пройти и за двадцать пять часов! Если вы мне позволите, то я бы мог провести. Позволите?

Каас поперхнулся. Ему резко захотелось обнулить все соглашения и решения по этому наглому школяру и, отстранив его от вахт, постараться вдвоём с капитаном как-то провести корабль. Однако, от ответа решил уклониться. Всё-таки слишком много на него ставил сам капитан. А с Кроном лишний раз пререкаться, даже в этой обстановке он побаивался.

- Для начала, оттарабань вот эту вахту. А потом видно будет. И я посмотрю... - строго ответил он. Тем более, что первые четыре часа, намеревался проконтролировать как этот балбес будет вести себя и вести корабль в пределах Кластера.

- Хорошо, господин астрогатор.

Следующие полтора часа, прошли относительно спокойно. Хоть и было видно по резко изменившемуся характеру гипера что "тут что-то не то", но крупных неприятностей, как ни странно у границы не встретилось. Зато потом...

Очень хорошо, что всех, кто не имел иммунитета, рассовали по каютам, обкололи "вакциной", да ещё и принайтовили для надёжности. Очередным вахтам досталось по максимуму.

Если даже плотно сидящий в противоперегрузочном кресле Каас периодически терялся, забывая где и какие у него конечности, глаза, уши и прочее, то что можно было сказать про команду, которая сейчас должна была бдить сохранность агрегатов и их работу при постоянной пиковой перегрузке. Что больше всего испугало астрогатора, что он выключился...

Последнее что он помнил, это то, что Брис вдруг решил идти пакет искажений каким-то нереальным образом и прямо через них. Каас даже рта не успел открыть, как введённая студентом программа буквально кинула сквозь искажения корабль. Перед глазами всё смазалось... И...

Каас обнаружил себя тупо пялищимся на мониторы, а на хронометре уже было время -- двадцать минут спустя. То, что они прошли благополучно, говорили вполне себе зелёненькие текущие строчки отчётов на контрольном мониторе. Всё работало нормально, корабль по-прежнему продирался через взбешённый гипер, ...только не Каас.

Дарт встрепенулся открыл было, рот, но тут началась такая свистопляска, что слова буквально в глотке застряли. Точнее очередные волны возмущений полей, при прохождении очередных "препятствий" вогнали его слова глубоко в глотку. Из глаз посыпались искры...

А стажёру -- хоть бы хны! Как крутил свои ручки, так и крутит, и вычислитель, по тому, что успел заметить Каас, загружен уже на пять (пять!!!) скачков вперёд.

Брис явно работал на опережение. Всё, что было видно на сканерах, немедленно вносилось в вычислитель, и далее решалась задача. Что-то доказывалось, мелькали какие-то леммы и теоремы. Но результат был всегда один -- лежащая за пять скачков и поворотов от корабля дрянь, раскладывалась на составляющие и для неё вычислялась оптимальная программа прохода. С учётом того, с какими параметрами корабль выскальзывал из "волны" и "поворота" прямо перед ней.

Но ещё больше поразил Кааса родной курсограф реального пространства. Он показывал, что они прошли уже то, что ДОЛЖНО БЫЛО БЫТЬ только через шесть часов!

Выходит, Брис не лгал. И не преувеличивал, что есть возможность пройти очень быстро. Действительно, если так пойдёт, то они пройдут кластер не за трое суток, а за часов двадцать - двадцать пять.

Сначала, это вселило в него некоторый оптимизм. Ведь чем быстрее кончится этот кошмар, тем лучше. Но когда он увидел как Илиан проходил очередной "Узел Лорана" (кстати, не чета тому, что он встретил у границы Кластера -- этот был порядка на два более гадюшный и навороченный) ему чуть дурно не стало. Вместо того, чтобы как все пойти, аккуратно раскладывая его на составляющие и последовательно его обнуляя, Брис ломанулся прямо в него. Напролом. Да ещё с такими параметрами полей!...

Компенсаторы сгладили много чего. Почти до нуля. Однако этого "почти" явно было недостаточно для хоть и закалённого астрогатора, но всё-таки несколько чувствительного к закидонам гипера. Эффект был как от удара кулаком по голове. Что творилось на других постах -- оставалось тайной, но догадаться было несложно. Ругаясь на чём свет стоит, команда, если были на ногах хватались за что только можно, чтобы устоять, остальные, кому не повезло, поднимались с пола на карачки, пытаясь выпрямиться.

Но Брис как древний камикадзе, сияя хищной улыбкой, с горящим взором, уже входил в следующее возмущение и новая волна валила людей, заставляя кубарем кататься от переборки к переборке.

Но... опять всё на корабле, все системы были в порядке!

Никаких существенных перегрузок в них не наблюдалось. Да, пиковые были, но всё в пределах тех, что гарантировали длительное и устойчивое функционирование.

Несколько раз Каас порывался немедленно остановить стажёра, творящего нечто несусветное. Но каждый раз страх, всё тот же страх, останавливал его.

Вмешиваться в работу Бриса -- это значило "говорить под руку". А в условиях того гипера, что они сейчас проходили, это было не просто чревато... Только и оставалось, что вцепиться в подлокотники и с обречённостью висельника смотреть за тем, что творит стажёр. Каким-то образом Брис начисто исключил даже малейшую возможность оборвать его пилотирование.

С другой стороны, что-то в этом полёте было красивое. Как пируэты фанатика-серфингиста, скользящего по гребням штормовых волн. Скользящего и выскакивающего из-под рушащихся на него бурунов, буквально в самый последний момент.

Спустя пять часов, уже совершенно вымотанный и деморализованный астрогатор. Выпал из своего кресла и поминутно хватаясь за переборки отправился к капитану.

Ситуация, когда от него ничего не зависело, когда ситуация откровенно вышла у него из под контроля.

Ситуация, когда он не видел ни единой возможности и варианта даже вмешаться чтобы овладеть ею. К тому же, осознание собственных пределов вселяло в него ещё и дополнительный страх -- не справиться с той сложностью, с которой без видимых затруднений, походя, решал Брис.

Капитана он застал тоже в мрачном состоянии духа. Он давно догадался, кто ведёт корабль, так как стиль был совершенно не Кааса.

Каас всегда вёл очень аккуратно и осторожно, соблюдая все предписанные правилами эволюции. А тут...

Одно успокаивало -- ведётся корабль быстро, без существенных перегрузок систем и как всегда становилось ясно после прохождения очередной пакости -- оптимально. Но каким манером! Капитан в жизни не видел такого ужаса.

И этот ужас продолжался и продолжался. Не кончался катастрофой, которая казалась неминуемой уж не упомнишь, сколько раз. До сих пор, корабль, как ни странно оставался и целым, и не потерялся во времени.

Каас вполз в кресло запасного пилота и пристегнулся. Лицо его выражало крайнее смятение.

- Майт! Я не решился его останавливать!

У астрогатора разве что зубы не стучали.

- И не надо! - Рыкнул капитан.

- Но... Майт! Мне страшно! Он СУМАСШЕДШИЙ!

- Вижу! - процедил капитан, наблюдая по мониторам, прохождение очередного "рифа". Вполне можно было убиться на нём. Но каким-то чудом опять корабль не только проскочил, но и проскочил с серьёзнейшей экономией как реального, так и корабельного времени.

- Либо этот малец гений, каких ещё не было, либо он что-то такое знает, что не знаем мы. - Выдал капитан. - В обоих случаях, надо его держать. Он -- как бы не лучше Гюннара будет.

- Но он сумасшедший! - заклинило Дарта.

- Такой же как и Гюннар! - заметил капитан.

Внезапно ожила внутренняя связь и на экране появился обсуждаемый студент. Лицо у него почти всё было закрыто щитком интерфейса, на котором в данный момент разворачивались какие-то схемы. Явно этот прохвост смотрел и на них, и на капитана. Сквозь графики и схемы.

- Господин капитан! - бодро начал Брис. - Есть возможность совершить манёвр "туннелирование".

Еле заметным движением руки, капитан выключил звук и обернулся к Каасу.

- Что за "туннелирование"? Я о таком манёвре не слышал.

- НЕ ЗНАЮ!!! - округлив глаза выпалил Каас и подпрыгнув в своём кресле замахал руками. - Тормози обормота! ....! Доверили ....!!!

- Остынь! - сквозь зубы бросил капитан и включил звук. Как было видно, он ещё сохраняет самообладание.

- Что имеется в виду под термином "туннелирование"? - не постеснялся задать он вопрос.

- Переход к третьему уровню гиперпространства и далее на четвёртый. Только здесь возможен выход на него. У нас прямо по курсу чёрная дыра номер четыре, по каталогу Риаса. У неё нужный для этого манёвра выверт по третьей и четвёртой осям.

- Что мы получим применив это "туннелирование"? - также холодно поинтересовался капитан.

- Сокращение вчетверо времени на прохождение к мёртвой зоне у "Мусорного двора". Выход на второй уровень гипера предполагается в заранее заданной точке номер 68.

- Ещё?

- На четвёртом как вы знаете, всё спокойно.

Капитан не знал, но не стал показывать своего незнания, а просто задал следующий напрашивающийся вопрос, сохраняя каменное выражение лица.

- Риск?

- После выхода на четвёртый -- никакого. - по деловому ответил Брис.

- Выполняй.

Монитор связи погас.

Капитан посмотрел на дикий хаос на других мониторах. Хмыкнул и вывел на один из них схему отображающую гипер вокруг упомянутой чёрной дыры. Но его размышления прервал Каас.

- Майт! Ты с ума сошёл!!!

- Не больше, чем этот школяр. И не больше, чем ты, когда его согласился брать вместо дурака с "Тюльпана".

******

С переходом на четвёртый уровень гипера экипаж вздохнул посвободнее. Поразительное спокойствие гипера на этом уровне, было известно очень давно. Но на него никаким обычным способом прорваться было невозможно. О его свойствах и было известно только из нескольких экспериментальных проникновений, исследовательских звездолётов. Редких и немногочисленных. Потому-то и не знали о них рядовые звездолётчики. Также как и об эффекте, что необходимо было использовать для него. Вообще само "туннелирование" как манёвр было совершенно слабо исследованным местом в теории гиперпространственных переходов. Хотя бы потому, что требовались несусветные затраты на финансирование исследовательских экспедиций и далеко не рядовые условия, которые также далеко не везде имелись для него.

Брис, дождавшись приковылявшего, бледного как смерть астрогатора доложился как положено и расслабленно вытянулся в своём ложементе. Глянул на начальство.

Каас с каким-то озлобленным сосредоточением разглядывал чистые от аномалий мониторы, по-видимому никак не могущий поверить, что это реальность.

Брис отметив этот факт, мысленно нарисовал себе плюсик. Закрепляя тем самым новые ощущения и умения. А уверенность в себе очень нуждалась в этом закреплении.

Обнаружил, что изрядно проголодался. Бешеная гонка по Кластеру отняла кучу сил, и организм настойчиво потребовал восполнения потерь.

Илиан протянул руку вправо и залез в контейнер с НЗ, делая зарубку на память в ближайшие часы восполнить его.

- Сходи нормально пожри, студент! - буркнул со своего места Каас.

- Спасибо за заботу, господин астрогатор. Но, думаю, что на камбузе ещё свои собственные кости не собрали. После всего этого... - Брис многозначительно кивнул в сторону мониторов распаковывая НЗ. - Схожу после. Часиков так через шесть.

- Оно так и будет? - спросил Каас, и в голосе проскочили нотки, по которым было ясно, что он так до сих пор и не поверил в происшедшее.

- Что "так"? - не понял Брис.

- Так спокойно...

- Да. До точки 68. Это же четвёртый уровень! Впрочем, дальше нас всё равно выкинет в реальное пространство. - безучастно подтвердил Брис пережёвывая бутербродец с ветчиной и прихлёбывая сок из тубы.

- Дальше очередной пояс "Мёртвой зоны".

- И "Мусорный двор"... - буркнул Каас.

- Угу. А там уже, после него, по старой прокладке. - расслаблено сказал Брис.

- Можешь идти отдохнуть. Сейчас всё равно будет вести капитан.

- Но моя вахта ещё не кончилась! - удивился Брис.

- Старый график аннулируется. Мы прошли Кластер. И если ты говоришь, что дальше спокойно, то и вести следующему. А следующий у нас капитан.

- А вы? Вам бы тоже стоило отдохнуть. - Проявил участие Брис.

- Чепуха! - я и здесь могу отдохнуть.

- С вашего позволения, я тоже здесь. - высказал просьбу Брис, поминая факт, что лишний раз попадаться на глаза команде не стоит.

- Валяй!

Если бы он знал насколько прав в своих догадках!

******

После кратких переговоров, вести корабль действительно заступил капитан и для двоих астрогаторов выпала возможность хорошо отдохнуть перед дальнейшими испытаниями. Впрочем, если не считать предстоящего прохождения через "Мусорный двор", главные, и самые тяжёлые испытания, были позади.

Впрочем, это им только казалось. Вдрызг измочаленная команда имела при себе совершенно иное мнение. Досталось всем, а то, что команда была не слётанная, набранная почти на половину из людей, малоприспособленных для таких испытаний, и для которых этот рейс по договору был единственным, сыграло очень скверную роль в общем моральном климате на борту "Звёздного медведя".

Капитан Крон, не раз использовал этот трюк, с "одноразовыми" командами, когда платить в конце рейса нужно было минимум на четверть меньше, нежели постоянной. Поэтому он был уверен в том, что и сейчас, также как и всегда ему удастся удержать команду в узде. Небезосновательно. Но...

И этому "но" было два имени: "Кластер" и матрос по прозвищу "Умник". Да-да! Именно тот, который имел наглость пререкаться с Гюннаром. Хоть "Умник" и был любопытным, но реально умным не был. Так, нахватался сведений, тем более, что всегда с огромным вниманием слушал всё, о чём треплется вышестоящее начальство. Оттуда и знал он кое-что из профессиональных секретов.

Однако, обладая любопытством он не имел другого качества -- системного мышления. Того самого, что даёт человеку делать из нескольких несвязанных с виду фактов, верные выводы.

В нашем случае этот матрос сделал те выводы, что смог - неверные. А в сочетании с неистребимыми наклонностями сплетника и интригана, это дало взрывоопасный результат.

Уже через два часа после выхода на четвёртый уровень вся команда "знала", что то аховое состояние, в котором все оказались, есть "месть" стажёра астрогатора за подзатыльник и попытку избиения его кореша. Плюс к этому, добавилась и версия также совершенно не имеющая под собой оснований, что сам стажёр, кому дали возможность себя показать, оказался совершенно не компетентной личностью при форсировании всех препятствий и капитан, который устроил ему такую проверку, якобы, уже списал его.

Мастера и ветераны, знавшие что по чём в космосе, пытались воспрепятствовать распространению этих слухов, но не преуспели. Больше всех усердствовал в пресечении мастер Шон. Он не остановился даже перед мордобоем. Мастер-ветеран, как ни кто другой понимал к чему вся эта сплетня может привести на корабле. Однако, против него работала невозможность сходу определить источник дурных слухов и общее состояние людей. Мало кто имеет, как капитан и стажёр-астрогатор, полный иммунитет. Таких уникумов в человеческой популяции было всего-то пять процентов. Остальные же были в той или иной степени восприимчивы к поражающим факторам космического путешествия. Даже Каас, у которого эта восприимчивость была достаточно слабой, чтобы не только летать, но и быть астрогатором, также пребывал в не шибко хорошем состоянии.

Но что, тогда, говорить об остальных? Особенно тех, кого брали "на рейс" - то есть невзирая на отрицательные результаты тестов на устойчивость? В результате, половина команды пребывала в сумеречном состоянии сознания, а некоторые вообще перебазировались в лазарет. До конца рейса. Эти четверо умудрились вообще впасть в полушоковое состояние.

Да, рифы гипера, это вам не банальная "морская болезнь" далёкого прошлого человеческой цивилизации. Тут всё было неизмеримо хуже и тяжелее.

Поэтому, слова "Умника" упали на слишком благодатную почву. Благодаря индуцируемым гипером у некоторых особо восприимчивых людей, психическим расстройствам, эти слова уже очень скоро дали конкретные ростки -- ростки гнева.

Через два часа о нездоровой ситуации на борту корабля доложили капитану. Тот выслушав подчинённых просто свалил на них проблему, так как в настоящий момент решать её не имел никаких возможностей. Хоть четвёрный уровень гипера и был очень спокойным местом, но по нему слишком уж мало кто ходил, чтобы исключить "всегдашние в космосе случайности". А оба астрогатора, должны были отдохнуть, чтобы вести корабль через мёртвую зону "Мусорного двора" и после переходить в гипер за нею. А это, как он уже хорошо знал, нетривиальная задача.

Получив дополнительные полномочия, мастера отправились бить морды ошизевшей, и ещё не пришедшей в себя команде, в то время как астрогаторы дрыхли в своей астрогаторской ничего не подозревая.

Брис проснулся примерно за час до выхода в "мёртвую зону". Посмотрел на мониторы с разворачивающимися на них "просторами" гипера, отметил про себя что четвёртый уровень был спокоен и скучен.

Как давно не посещавшийся чулан -- темно, пыльно и тишина.

Стажёр потянулся, и вылез из своего ложемента. Размял ноги и посмотрел на Кааса. Тот спал, как полагается, полностью пристегнувшийся, и с плотно сжатыми челюстями. Видно, бедняге, кошмары снились.

Брис усмехнулся и пошёл на камбуз обедать.

Ему повезло -- кроме него там никого не оказалось и пообедать удалось вполне спокойно. Никто не доставал. Даже выдававший еду, мрачный кок не снизошёл до каких-либо препирательств. Только глянул исподлобья на Бриса. Во взгляде кока ему показалось, мелькнула обида.

Брис подивился этому, но ничего не сказав, схватил поднос.

Когда он вернулся в астрогаторскую, там уже полностью хозяйничал проснувшийся Каас. И, как было хорошо видно, в скверном расположении духа. То ли не выспался, то ли недавние приключения в пределах Кластера его извели так, что до сих пор не оправился. Поэтому, когда Брис вошёл, удостоился лишь сумрачного взгляда.

В полном молчании прошёл к своему месту и аккуратно зафиксировался. Хронометраж как раз показывал, что скоро, так удачно проложенный им "тоннель через подвалы Вселенной", закончится и они выскочат в расчётной точке.

Тишину в астрогаторской внезапно нарушило включение монитора внутренней связи.

- ...!!! Поубиваю к чертям!!! ...Изолируй м..ка, потом разберёмся! - услышали они яростную ругань капитана, направленную на кого-то, кто им был не виден. То, что маты не по их душу, было как раз хорошо видно -- смотрел капитан куда-то влево. Впрочем, эта ругань как началась внезапно, так и закончилась.

Капитан повернулся, наконец, к астрогаторам и рявкнул:

- Принимайте вахту! Проводка через "мёртвую зону" - на вас!..

- Яйца этим грызлам мешают, а не... - услышали они напоследок рык капитана направленный кому-то неизвестному и монитор выключился. Брис и Каас переглянулись. Астрогатор хмыкнул.

- Вот так у нас всегда -- философски изрёк Каас и почесал небритый подбородок.

- Сейчас свободен. - Бросил он Брису. - Можешь отдыхать до 18-00. Выведу корабль в Мусорный Двор уж я, и проведу через него, тоже я. Бывал я там. Знаю специфику. Ты ведёшь дальше. От 69-й точки, до 87-й. А дальше видно будет.

Брис несколько удивился такому неопределённому назначению задания с формулировкой "дальше видно будет".

"Впрочем, - подумал он, - возможно, эти "крокодилы" решили и дальше меня "испытывать". С другой стороны, когда выйдем из гипера, будет возможность рассмотреть вблизи настоящую глобулу. Побуду туристом на корабле".

Брис сказал "Есть" и поднялся из кресла.

- Вам что-нибудь принести с камбуза? - предложил он, прежде чем удалиться.

- Не надо. - Отмахнулся Каас и переключился на изучение по-детски простого состояния окружающих корабль измерений. Видно никак к этому не мог привыкнуть, после адской скачки между мёртвых звёзд. Что было закономерно - после такой жути, невольно будешь "дуть на холодную воду".

Брис побродил по командной сфере и к удивлению своему, не встретив никого отправился в свою каюту. Он не знал, что четверть экипажа -- половина последнего набора -- валяется в лазарете. И причина этого не только отсутствие иммунитета у страдальцев. Жёсткая проводка корабля через Кластер, избавившая его от излишнего риска рассыпаться на элементарные частицы, отразилась на экипаже вот таким образом.

Мастера смен, во главе с боцманом разогнали всех "левых" членов экипажа по каютам и просто там их заперли до прихода их в более-менее вменяемое состояние. Остальные были очень сильно заняты собой и техникой, так как приходилось вкалывать также за тех, кто должен был сменить, но в настоящий момент находился в отрубе.

Оно было к лучшему, что Брис никого не встретил. Ведь всё больше народу начинали верить в слова "умника", что виноват в их плачевном состоянии именно стажёр-астрогатор Брис Илиан. И многие уже затаили на него злобу.

Когда до выхода оставались считанные минуты Брис не торопясь прошёл в свою каюту, запер её, зафиксировался на своей кровати и стал ждать когда, наконец, корабль вытолкнет в обычное пространство. Он даже слегка успел привыкнуть к эффектам сопровождающим как вход, так и выход из гипера...

Наконец, он почувствовал колебания гравитации, пробежавшиеся по кораблю ознаменовывающие начало "подъёма" корабля из "подвала Вселенной".

Привычно взвыла сирена призывая экипаж зафиксироваться.

Привычные уже волны гравитации сотрясшие корабль перед завершающим скачком, мельтешение света перед глазами и...

Страшный удар потряс корабль. По коридорам пронёсся гул и скрежет сминаемых переборок.

Нормальное освещение мигнуло и сменилось на тревожное.

На несколько секунд пропала искусственная гравитация, но когда вернулась, была вполовину меньше номинала. Звонко щёлкнул автоматический запор на двери каюты. Чавкнул механизм герметизирующий стыки.

Это означало одно -- в коридоре вакуум.

******

Огромный диск в сорок миллиардов километров диаметром, который уже успел слипнуться из газа и пыли в облако астероидов, но ещё не успел сконденсироваться в планеты.

Вся эта масса летала, сталкивалась, дробилась и слипалась. Рано или поздно здесь будет планетная система, которая уже окончательно выметет остатки астероидного мусора либо во внешние пояса, либо осадит на себя. А сейчас сама ещё не полностью разогревшаяся, не окончившая своё долгое сжатие и не зажёгшая в своих недрах термоядерную топку звезда, светила багровым светом сквозь всю эту тучу.

Изнутри диска, можно было подумать, что всё пространство вокруг погружено в багровое марево. Это свет будущего солнца отражался от мириадов кусков скал и льда, летающего вокруг него по хаотическим пока, орбитам. На несчастье всем проходящим в этом районе, прямо через этот пояс пролегала ещё одна мёртвая зона. И самый тонкий её слой как раз находился в плоскости диска.

И вот внутри этой багровой мути сейчас завис торговый звездолёт. Десятки звездолётов до него прошли благополучно эту область. Но ему -- не повезло. Не повезло, что удар бродячего облака дроблёного камня пришёлся как раз в ту десятую долю секунды, когда корабль уже вышел из гипера, но ещё не успел включить защиту от метеоритов.

Дыр в обшивке было много.

Брис даже не успел испугаться. Отметив, что электронная сеть корабля работает, что включились аварийные системы, он подошёл к панели терминала и вывел на неё справку о состоянии корабля. Диагностика только началась. Красным были отмечены пока не отвечавшие системы гиперперехода, что само по себе пока ни о чём не говорило, и разрушения в командной сфере. Автоматы уже закрыли пробоины и сейчас начался первый этап восстановления.

Через несколько минут заминки, ожила внутренняя связь и резкий голос капитана приказал всем отметиться. Доложить о повреждениях, раненых или погибших.

Брис тут же сделал в соответствующей службе отметку относительно себя и завизировал карточкой астронавта.

Через пять минут стало ясно, что не просто все живы, но ещё и все целы. Что уже было серьёзной удачей для попавшего в такой переплёт экипажа.

Брис тут же поинтересовался, а не нужна ли его помощь для чего-либо, и вообще что ему делать. Тут же получил довольно строгий рык капитана сидеть и не высовываться до тех пор, пока в главном коридоре командной сферы не восстановится нормальное давление воздуха. Собственно и так было ясно, что ему там делать нечего.

Сейчас дело ремонтников и систем самовосстановления. Вторые уже почти отработали, а вот первые что-то запаздывали.

Брис бросил скучающий взгляд на шкаф с лёгким скафандром и завалился спать. Лёгкий страх, возникший было в первые минуты аварии благополучно усоп вместе с ним. Так что спал он хорошо и крепко.

Через два часа, когда он проснулся электронный манометр на двери уже показывал, что в коридоре давление восстановлено. Так как делать всё равно было совершенно нечего он решил выползти из своей каюты и хотя бы просто полюбопытствовать, что же всё-таки творится. Или как максимум, пройти на своё рабочее место и справиться уже более подробно по автоматическим корабельным службам насколько они вляпались.

Брис нацепил на пояс свой планшет, одел, выданную наконец, суперкарго форменную куртку, и осторожно высунул нос в коридор. В коридоре слегка пахло палёным пластиком и ещё чем-то, вероятно оставшимся как результат действия систем самовосстановления. Дыры в корпусе были затянуты практически сразу. Через час, когда воздух окончательно профильтруется, и этого дурного запаха не останется.

Чуть дальше по коридору была видна та дыра, что проделал один из космических булыжников. Пролетел он, как видно, под небольшим углом к местной вертикали, так как входное отверстие на потолке было почти посередине коридора, а выходное, разворотило и пол, и часть правой переборки. Брис подошёл и заглянул вниз. Там, на нижней палубе уже копошились ремонтники и заделывали аналогичную дыру снизу. Очевидно, что скоро перейдут и выше.

Брис с любопытством обратил внимание на свои собственные эмоции по этому происшествию.

Да. Катастрофа. Но, почему-то страха нет. И ощущение такое, как будто в стереокино башкой крутишь, наблюдаешь чьи-то посторонние неприятности. Правда, это ощущение у него как установилось после той достопамятной драки в баре, так и не уходило.

"Впрочем, покойники мемуаров не пишут и фильмов по своим приключениям не снимают. Я ведь, смотрел и читал такие? - подумал он. - Так что почти наверняка, тоже напишу нечто подобное".

Брис хмыкнул на эти мысли и пошёл по направлению к астрогаторской.

Где-то в начале коридора, очевидно снизу по трапу, вынырнули семь ремонтников. Все как на подбор с мрачными лицами и глянув в сторону Бриса о чём-то быстро зашептались.

Брис как раз подходил к двери астрогаторской, так что на эти копошения внимания не обратил. До них попросту не было дела. Также не обратил он внимания на то, что семёрка ремонтников вдруг молча кинулась бежать по коридору. Он как раз подносил руку к панели отпирающей дверь, когда сильнейший удар в голову бросил его на палубу.

И свет померк в его глазах.

Капитан смотрел через систему внутреннего наблюдения на внутренние повреждения и бегущие куда-то ремонтники из "одноразовых", тут же привлекли его внимание. Он переключил обзор на общий, когда увидел, как первый подбежавший сзади бьёт кулаком по голове стажёра. Поняв, что дальше последует, он смотреть не стал, а выпрыгнул из кресла и бросился бежать по направлению к центральной галерее командной сферы.

Подбежал к месту избиения он спустя каких-то десяток секунд, но студент уже представлял такое зрелище, как будто его метелили уже минимум минуту. Без сознания, почти всё лицо залито кровью, рука, судя по неестественному углу сгиба -- сломана.

Избивающие, с какими-то совершенно безумными лицами, лупили лежащего без сознания стажёра-астрогатора, ногами. При этом не забывая злобно приговаривать: "Ты нас убил, собака! Это ты виноват!!!".

Капитан быстро оценил ситуацию, как очень скверную.

Если пытаться остановить избиение, а точнее убиение стажёра-астрогатора, ещё и на него самого нападут. Лица, у избивавших стажёра, были вполне безумные. Паника среди "одноразовых", назревавшая с самого начала аварии, вылившаяся во взрыв дикой злобы, вполне могла перекинуться и на капитана. Поэтому Крон молча вскинул пистолет выстрелил. В затылок самому большому избивателю. Тому, кто с хэканьем, с энтузиазмом ломал ноги Брису.

Грохот выстрела ударил по ушам не хуже кулака. Матросы шарахнулись в стороны. Кто-то с остервенением оттирал со своего лица что-то кровавое, липкое и осклизлое внезапно покрывшее его тонким слоем.

Тело матроса, в которого выстрелил Майт, несколько мгновений постояло, потом рухнуло плашмя вперёд сотрясаемое смертными судорогами. Несколько секунд, окованные носки ботинок убиенного выбивали дробь о палубу от чего казалось, что матрос просто дико, неестественно пошутил. В первые секунды матросы подумали, что это ещё какая-то зверская и подлая каверза "этого тупого щенка", но потом, а не заметить стоящего позади всех с дымящимся пистолетом в руках капитана, было невозможно, вытаращились на Крона.

- Кому ещё подохнуть охота? - сквозь зубы произнёс капитан. - А ну все, лапки за голову и мордой в палубу! Быстро! Легли!!!

Видя решительный настрой капитана ошалевшая от оборота дела, группа матросов медленно, с широко распахнутыми глазами опустилась сначала на колени, а потом, как и было приказано лицом в палубу.

Не отводя пистолета от лежавших, Майт включился в сеть и громко приказал:

- Шон! Кларенс! Шесть человек из наладчиков второй линии в главный коридор командной сферы! Взять с собой шесть комплектов наручников. Док! У нас, похоже, есть тяжелораненый. Хватай двух помощников и дуй сюда.

Первый выбежал на место происшествия, как ни странно, астрогатор Каас, которого не звали. Он подбежал ко всё также держащему на прицеле преступников капитану и только после этого обозрел место происшествия. Из головы убитого громилы уже натекла изрядная красная лужа, в которой также, без сознания, валялся Брис. И поэтому было совершенно не ясно чья кровь - Бриса, или этого, что лежал частично на нём же, но лицом вниз.

- О, чёрт! Майт! Что за срань господня?!! - выпалил астрогатор. - Что здесь творится?

- Бунт на корабле творится! - сквозь зубы процедил капитан. - Стой там, где стоишь. Сейчас команда Шона прибежит с доком.

Не успел он закончить, как со стороны трапа послышался гром шагов спешно поднимающихся наверх людей и в коридоре стало очень многолюдно.

В отличие от Кааса, Кларенс, корабельный доктор, влёт определил кто есть тяжелораненый, а кого только в холодильник отправлять. Он перешагнул через труп, отвалил его в сторону и принялся за осмотр пострадавшего. В это же время подоспевшие вместе с ним Шон и его команда, быстро выворачивали назад руки бунтарям, поднимали их на ноги и утыкали каждого лбом в переборку. Капитан, убедившись в том, что держать под прицелом никого уже не нужно, медленно убрал пистолет в кобуру.

- Шон! Всех этих уродов распределишь в восемнадцатую и девятнадцатую каюты. Двери блокируешь своим личным кодом. Чтобы ни войти, ни выйти никакая зараза не смогла.

- Будет сделано! - по деловому отозвался Шон и вопросительно посмотрел на капитана, так как явно предполагалось продолжение.

- Когда закончишь, распредели своих ребят по группам, и возьми под контроль всех "одноразовых". Буза у них идёт. Надо расследовать кто зачинщик как можно скорее. А также из-за чего они так на стажёра озверели. Через полтора часа жду тебя, Кааса и дока ко мне в каюту. На совещание.

- Есть! - ответили все трое, не переставая каждый выполнять свою часть работы.

- Как там стажёр? Не убили? - спросил капитан у дока.

- Плохо, - отозвался тот. - Много переломов, ушибов и сотрясение мозга средней тяжести. Возможны ушибы внутренних органов. Подробно можно будет узнать только после того, как я его в диагност засуну.

- Ясно. Через полчаса у меня! Для дока не обязательно... Но желательно. - уточнил капитан, развернулся и зашагал в сторону трапа ведущего наверх. Ему предстояло ещё сделать контрольную копию записи с видеокамер наблюдения в коридоре. Для предоставления в полицейское управление в порту назначения.

- Паршивая история! - буркнул он себе под нос, поднимаясь наверх.

******

В каюте капитана собрались почти все, кто имел право решающего голоса в этой ситуации.

Пришёл и дипломат, оставив за порогом двух своих мордоворотов. Пришёл и доктор, ответивший успокоительным жестом на вопросительный взгляд капитана. Судя по этому жесту, пострадавший получил подобающую первую помощь и прогноз, судя по уверенному виду доктора Кларенса, был благоприятным.

Хуже всех из присутствующих, выглядел дипломат. Очевидно у него, как раз тоже, как и у "одноразовых" не было никакого иммунитета. Крон, с сомнением посмотрел на него, поколебался, не предложить ли ему всё-таки отлежаться, прежде чем принимать какие-то решения, но так ничего и не сказал. Как-никак, но Харт Гал, всё-таки был главным заказчиком.

Молча, с обычным своим скучающим выражением лица, зашёл и сел на своё место Даниэль Кресс кивнув капитану в виде приветствия.

Пришедший же первым астрогатор Каас, встречал всех сумрачным взглядом, даже не стараясь скрыть своего отвратного настроения. Впрочем ситуация, сложившаяся на корабле к особому оптимизму и так не располагала.

На ухе астрогатора висела гарнитура универсального интерфейса, из чего можно было заключить, что как дежурный он бдит за окружающими корабль пространствами. Хоть это и было в настоящем положении пока что формальностью.

Последним бодро зашёл Шон. Поздоровавшись со всеми он плюхнулся в своё кресло и вопросительно посмотрел на капитана. Тот меланхолично кивнул и без длинных предисловий начал совещание.

- Так как первое что у нас на повестке дня -- наведение порядка на корабле, слово тебе, Шон.

- С чего начать? - спросил тут же мастер.

- С того, как и когда началась эта буза и почему "одноразовые" так сильно оказались настроены против стажёра.

Шон кивнул.

- Всё началось с того, что ещё в гипере, когда вышли из Кластера. У многих состояние было такое, как будто их через мясорубку пропустили. И это, заметь, даже у бывалых. - Шон сделал многозначительную паузу, прежде чем продолжить.

- У "одноразовых" вообще - все лежали к верху копытами. Отсутствие иммунитета скосило всех. Но, где-то через час после перехода на четвёртый уровень и эти стали отходить. Док говорил мне, что многие с психическими отклонениями после рифов...

- Это так? - прервал его капитан и вопросительно глянул на дока. Тот степенно кивнул.

- Ну, так вот... - прервался Шон и собравшись с мыслями продолжил. - Как ни странно, но бузу поднял ни кто-то из "одноразовых", а Дерек, по прозвищу "умник". Он у нас уже четвёртый рейс. Тёмная личность. Постоянно суёт свой нос туда, куда не следует и отличается от всех тем, что всегда делает выводы из своих впечатлений изрядно далёкие от реальности.

- Почему мне не докладывали?

- Докладывали. - мрачно буркнул Каас. - Ты, Майт, просто отмахнулся. Типа -- само утрясётся.

Крон поморщился, видно припоминая что-то из того, но после кивнул разрешая продолжать.

- Этот кретин вдруг сделал вывод, что якобы вся эта свистопляска, измордовавшая экипаж при прохождении Кластера -- месть студента за то, что его пытались побить в баре.

- Какие основания к этому были? - вдруг сильно заинтересовался Крон.

- Основания только те, что когда-то нечто подобное провернул Гюннар. Широко известная, кстати легенда. Совпадение -- проводка через "чуму". И наш студент и Гюннар, провели корабль сквозь неё.

- Дальше.

- Дальше, когда мы нырнули на четвёртый уровень гипера, и вёл уже капитан, появилась следующая версия. Что капитан прогнал и вообще арестовал стажёра и теперь ведёт сам. То, что корабль в это время действительно вёл капитан, лишь утвердило команду в этой версии. Дальше, кто-то из "одноразовых", я уже не выяснял, мельком видел график дежурств астрогаторов, где значилось, что проводить через "Мусорный двор" должны Каас и опять стажёр. И когда корабль словил эти булыжники, все опять списали эти неприятности на стажёра.

- ...Который, в это время спокойно дрых в своей каюте -- закончил мрачно капитан за Шона.

- Значит, стажёр-астрогатор не является причиной постигшей нас катастрофы? - тут же кинулся уточнять Гал.

- Да. Так. - отозвался Каас.

- Но почему?! Почему это произошло? - не унимался дипломат.

- Тут досадная случайность. Один на миллион. - решил пояснить подробно астрогатор, чтобы раз и навсегда закрыть эту тему. - Дело в том, что когда корабль выходит из гипера, у него должны быть конкретные параметры полей. И никакие другие. Иначе мы просто рассыплемся в элементарные частицы. По завершению выхода, на генераторы идёт очень большая мощность. Это значит, что нужно с одной стороны, погасить их, а с другой стороны воздвигнуть иные поля -- защищающие обшивку. Мгновенно это не сделаешь. И вот в эти десятые доли секунды, когда убираются поля выхода, и воздвигаются поля защиты, мы и словили бродячее облако обломков.

Выслушав подробные разъяснения дипломат мелко закивал головой принимая объяснение. При этом хорошо было видно, что ему до сих пор нехорошо. Тем не менее, он стоически держался.

- Надо отметить, что Дерек стоял за всеми дурными слухами на корабле. И как опытный интриган направлял их развитие в том направлении, которого желал. Всё делалось как бы исподволь. Пара фраз кинутая вовремя, и дальше люди домысливали сами. Потому он не попался сразу ни во время первого эксцесса, ещё в гипере, ни во время второго. Когда пострадал Илиан. Только когда стали подробно расследовать что и откуда пошло, вылезла роль Дерека.

- Куда его упаковали? - задал наводящий вопрос капитан.

- В отдельную каюту. В двадцать вторую. Любую связь я ему, отрубил. Так что изоляция почти полная.

- Правильно. - кивнул капитан размышляя о чём-то своём, но явно не радостном.

- Что намереваетесь сделать с ними по приходу в порт? - задал почти дежурный вопрос Харт Гал. Так как предполагался приход именно в один из портов Биэлы, то любопытство дипломата было не праздным. Крон ухмыльнулся и ответил.

- Как и полагается по Уставу. Сдам полиции. Платить, конечно, уже никому ничего я не буду. Так как не должен. А они должны, раз так расстарались. Дальше суд... Сколько там, по вашему законодательству полагается за беспорядки на корабле во время катастрофы, да ещё отягощённое нанесением ущерба офицеру корабля?

- А... а стажёр, разве уже полный...?! - удивился Гал, не закончив фразу.

- Будет. -кивнул капитан. - По приходу в порт назначения. Будет полным астрогатором. Но вы не ответили...

- Насколько помню, до десяти лет тюрьмы им грозит, с отработкой на шахтах и прочих тяжёлых производствах.

Капитан молча кивнул. Потом поднял глаза на Шона и видя что тот доклад закончил, и продолжать про бунт ему нечего, задал следующий вопрос.

- Теперь о состоянии корабля. Какова ситуация?

- Ситуация всё-таки у нас очень хреновая. - поморщился Шон.- И этот чёртов "умник" по большому счёту прав. Прав в том, что гиперпривод у нас выведен из строя качественно. Мы не сможем его восстановить с наличными ресурсами. Также этот хмырь утверждал, что через "Мусорный двор", если кто и ходит, но не чаще чем раз в год, а то и реже. Что соответствует действительности. А мы столько не протянем.

- Планетарные у нас в рабочем состоянии? - уточнил капитан.

- Да. Их не задело. Но если ты на них думаешь пересечь "Угольный мешок", то сразу говорю -- у нас на это уйдёт лет тридцать собственного времени. А провианта у нас на год максимум.

- Но а почему нельзя послать сигнал по гиперканалу? - встрял доктор.

- Очень просто, док! - пояснил Шон, - чтобы послать сообщение по гиперканалу, нужно иметь исправный гипердвижок. Или, как минимум, генератор прокола. А у нас он разбит. Реально, можно было бы поставить на самовосстановление. Но на него нам понадобится раза в два больше материала, нежели есть в наличии. Две дыры в двух гребнях, а ещё такого размера, просто так не заделаешь.

- Значит, надежда на восстановление, всё-таки есть? - уточнил Харт.

- Есть. - осторожно выдал Шон. - но если кто-то в ближайшую неделю пролетит через "Мусорный двор" и поделится ресурсами восстановителя.

- А почему именно "в ближайшую неделю"? - тут же заинтересовался дипломат.

- После будет хуже. Деструкция тонких структур... А это дополнительные расходы на восстановление. И даже дополнительных ресурсов может не хватить.

- В ближайшую неделю, как я понимаю, можно ожидать только визита эскадры Космопола. - скривившись выдал Каас.

- Думаешь, они сюда сунутся? - вопросительно поднял бровь капитан.

- А кто их знает! Кто знает, какие у них приказы?! Ведь "завеса" была выставлена основательно. И задействовано в операции было... слишком много.

Дипломат заёрзал. Перспектива попадаться с контрабандой, да ещё эскадре Космопола, да ещё в таком глухом месте, как "Мусорный двор", была слишком скверной.

- А может просто сбросить опасный груз? До прихода эскадры... - предложил док. Но тут вскинулись и суперкарго, и дипломат и капитан.

- Об этом и речи быть не может! - отрезал Крон. - Если выпутываться, то выпутываться.

И тут же как-то хитро ухмыльнулся.

- Может нашего гения астрогации напрячь? - почти в шутку предложил он и посмотрел на Кларенса.

- За какое время ты его можешь подлатать, чтобы он хотя-бы соображать начал?

- На сотрясение мозга, чтобы в минимальное... Дня три! - обескураженно доложил доктор.

- Майт! - вздрогнул Каас. - ты опять хочешь поставить всё на этого сумасшедшего.

Капитан оскалился и в его глазах заплясали чёртики.

- Ты видел, как он провёл корабль через Кластер. Я не знаю, но почему-то даже поверил в этого малолетнего гения. Когда ты дрых, я попытался проанализировать его перелёт. И не нашёл ничего, к чему можно было бы придраться. К прохождению Кластера он подошёл... очень нестандартно... И это слабо сказано...

- Получается, мой тяжёлый пациент -- наша соломинка? - усмехнувшись заметил док.

- А чёрт его знает! - фыркнул капитан. - В нашем положении только и остаётся искать неожиданных ходов и диких способов.

- Ну... теоретически мы можем за неделю подремонтировать и восстановить основные настройки генератора прокола... Но этого недостаточно, чтобы войти в гипер, и тем более, устойчиво пройти хотя бы пару парсеков.

- Меня радует Шон твой настрой! - одобрительно заметил капитан. - Ты продолжай так думать. У нас иного выхода просто нет кроме как изобретать дикие способы.

- Ну я понимаю... - развёл руками тот.

В это время сидящий между ними дипломат с озадаченной миной вертел головой. На его лице проявилась целая гамма чувств. Главным была некая зыбкая, но надежда.

Неожиданно, мурлыкнул контрольный пульт и зажёгшийся дисплей, что-то там обозначил. Каас, так как являлся формально дежурным, крутанулся в своём кресле, надвинул на глаза щиток интерфейса и углубился в выведенное компом сообщение.

Вдруг он вздрогнул, выпрямился.

- Что там такое?! - ворчливо спросил капитан, который не потрудился нацепить свой интерфейс и наблюдал за Каасом ожидая что тот доложит.

Когда Каас обернулся, он был бледный как смерть. Глаза за прозрачным щитком были расширены. Несколько секунд он вообще не мог что-либо сказать и как-то комично, замахал руками указывая на дисплей.

- Т-там, звездолёт! - наконец выговорил астрогатор. Зубы у него, стучали.

Присутствующие, почуяв, что творится нечто экстраординарное напряглись. На пару секунд повисло тягостное молчание. Дикий страх, который буквально излучал астрогатор Каас медленно передавалась всем собравшимся.

- Что за чушь?! - рявкнул капитан. - Говори яснее!

- Т-там, з-звездолёт "бешеных"! - заикаясь выговорил Дарт. - только что в-вышли в Мёртвую зону!!!

- Ты уверен? - всё ещё надеясь на ошибку, обеспокоенно бросил Крон.

- Импульс локатора... Только у них такие... Жуткая мощь! И..и опознание в-вот! - астрогатор трясущимися руками вывел на дисплей три строки опознания.

- Кого-то ищут. - мрачно прокомментировал увиденное суперкарго Даниэль.

- Уж не нас ли? - всё ещё не веря в случившееся брякнул док.

- Ни дай бог!!! - замогильным голосом отозвался Кресс.

Висящий в полумиллионе километров от них корабль выдал очередной импульс сканирования. На мониторе существенно прибавилось строк сообщений от систем корабля, засёкших кошмарную по мощи волну.

- А вот теперь, нам по-настоящему кранты! - выдал резко побледневший капитан, судорожно вцепился ногтями в подлокотники кресла и грязно выругался.

******

Раны и переломы не болели. Болела душа. Брису было нестерпимо больно за то, что он не понимал, почему вот так с ним поступила команда. Почему его чуть не убили? За что?!

Ведь он с блеском, как никто другой провёл корабль через места, в которых другие почти наверняка бы сгинули. Быстро, чётко, и... где-то даже красиво. То, как он провёл корабль через кластер, он готов был гордиться... Если бы ни это дикое избиение в коридоре перед дверями астрогаторской.

Брис открыл глаза и оглядел обстановку обычного, стандартного корабельного лазарета. Такие ставятся на всех подобных торговых кораблях.

Взгляд безразлично скользнул по свёрнутому робохирургу, явно устаревшей конструкции, на небогатые механизмы, предназначенные для лечения самых обычных в рейсах, болезней команды.

Корабельный врач отсутствовал.

Когда Брис очнулся, он как раз завершал обработку его ран. Буркнул на вопрос Бриса, "что случилось" и тут же убежал. Либо ещё что-то случилось, что понадобилось его присутствие вне лазарета, либо просто всё, что необходимо было для Брисова выздоровления, сделано. И присутствия врача не требовалось. Впрочем, пустота помещения Бриса не трогала. Будучи самодостаточной личностью он не особо нуждался в присутствии здесь людей. Даже более того, после случившегося с ним, у него возникла обоснованная и стойкая неприязнь к ЭТОМУ экипажу ЭТОГО транспорта.

Брис стал даже как-то по-особому понимать все чудачества и проделки недавнего знакомца -- Гюннара. Обида была такая, что прямо подмывала на нечто подобное той, что он провернул с "чумой". Если не хуже.

Действительно: чего церемониться с ублюдками, не ценящими прекрасно сделанную работу?

Причём работу, при которой легко мог сгинуть весь корабль вместе с его командой и пассажирами. Но ведь не сгинул. Потому, что работа была выполнена на "отлично".

Мысли были неприятные и Брис попытался отвлечься.

Он вздохнул и посмотрел в потолок. Ни утешения, ни чего-то занимательного там тоже не нашлось. Поэтому он решил более тщательно исследовать то, на чём лежит.

Находился Брис на стандартном ложе для тяжелобольного. Надёжно зафиксированный, подключённый к куче разнообразного медицинского оборудования, которое если не лечило, то старательно и неустанно фиксировало состояние его жестоко переломанного организма. Что-то бикало, что-то микало что-то просто шуршало и булькало. Словом обычная обстановка и обычная работа лазарета. Со всеми сопутствующими ароматами лекарств.

Повернул голову вправо.

Там, на стандартном постаменте, лежали стандартные же интерфейс-очки.

Это было уже кое-что. Предназначение их было, больше для скрашивания безрадостного досуга больных, но, если постараться, то можно было и выяснить что произошло с кораблём. Какова обстановка вокруг и что происходит. То есть то, что он не успел узнать до того, как на него навалились те уроды...

Брис дёрнулся, было за ними, но не тут-то было!

Правая рука была поломана и, ясное дело, зафиксирована, обезболена до потери чувствительности. Поломаны были, вероятно, и обе ноги, так как он и их не чувствовал. Оставалась только левая рука.

А очки-то справа. Брис на несколько секунд расслабился, мысленно обматерил забывчивость дока, и снова воззрился на вожделенный интерфейс. Теперь он уже на него смотрел как на личного врага.

Ещё несколько судорожных попыток дотянуться ничего не дали. Невозможность управлять большей частью тела ещё больше обозлила Бриса, от чего в глазах начало слегка двоиться. Последнее не Брису не понравилось.

Судя по изменившемуся тону сигналов датчиков медицинского комплекса, тому тоже это не понравилось. Тот что-то предпринял и по причине принятых мер, через пару секунд зрение восстановилось, а сам Брис несколько успокоился.

Более внимательно осмотрев окрестности своего ложа он обнаружил пустую стойку, с какими-то зажимами, которая до последнего момента находилась за пределами его поля зрения.

Теперь уже спокойно Брис вывинтил одну штангу с зажимом и уже им подцепил вожделенный интерфейс.

Новое перенапряжение вызвало ещё одну волну возмущения медицинской аппаратуры, которое, правда, быстро улеглось.

Брис быстро нацепил интерфейс и первое что проверил -- доступы.

У него были некоторые сомнения насчёт того, заблокированы или нет его права. Всё-таки он попал в лазарет. И доктор, чтобы исключить перенапряжение пациента, вполне мог это сделать. Но, как оказалось, не сделал.

Это резко прибавило настроения. И, хоть голова всё ещё кружилась, Брис с энтузиазмом окунулся в информационную систему корабля.

Первое что он сделал, так это посмотрел "за борт". Всю жизнь мечтал увидеть глобулы и им подобные космические образования "изнутри".

Через всю сферу неба проходил ярко алый пояс, в обе стороны которого простирались пространства постепенно переходящие по цвету от алого к кирпично-красному. В одном месте этого огненного пояса вздувался огромный красный волдырь перечёркнутый в плоскости пояса, полосой чуть более тёмной, нежели он сам.

Этот шар и был будущей звездой, которая, через много десятков миллионов лет обзаведётся планетной системой.

К тому времени, сама звезда, наконец опадёт до своих, уже нормальных, размеров, раскочегарит в своём ядре термоядерную топку и разгорится в полную силу.

Кое-где, в этом красном мареве, выделялись пятнышки крупных астероидов, которые уже успели слипнуться во что-то крупное из той пыли, что окружала сейчас центральную протозвезду.

Удовлетворив своё любопытство Брис, как-то даже неожиданно для себя вспомнил свои обиды. Посуровел лицом и полез смотреть судовой журнал. Восстановив по последним записям что происходило, он ещё более воспылал жаждой мести. Тем более, что рыла его обидчиков, ныне находящихся взаперти тут же, в отчётах других команд присутствовали в полном составе.

Мимоходом отметив некоего "погибшего", Брис тут же кинулся изучать гипер вдоль дальнейшей трассы полёта. Со вполне определённой, садистской целью. Но, может на счастье команды сухогруза, а может и нет, подходящих "зачумлённых" областей, дальше не предвиделось.

Поскучнев, Брис вернулся к бортжурналу. Снова на глаза попалась строчка об одном погибшем.

"Видно тот шальной булыжник, зацепил. Или до каюты и скафандра добежать не успел" - решил Брис, и перелистнул на последнюю страницу.

Там как раз, созданная автоматическим регистратором высветилась очередная запись.

Поняв, что где-то не очень далеко появился некий звездолёт, у Бриса возникла вполне закономерная идея: "Если у нас авария, то может быть стоит обратиться за помощью?". Тем более, что ,как он заметил, ни капитан, ни астрогатор Каас не спешили связываться с пришельцем.

"Может, у нас не такие серьёзные повреждения?" - подумал Брис и полез за отчётами ремонтных бригад и регистраторов повреждений. Когда он прочитал даже часть из них, его продрало... Он понял насколько скверно положение корабля и его команды. И испугался.

Идеи нахамить обидчикам испарились мгновенно, а им на смену всплыл сакраментальный вопрос: "Что делать?!".

Порывшись ещё в настройках интерфейса, Брис добрался таки до своих "родных" комплексов астрогации и их датчиков. Быстро окинув их показания, он тут же обратил внимание и на параметры звездолёта, которые они засекли, и на то, что нет стандартной отметки "тип/имя".

Если бы не был бы он тщательно зафиксирован и иммобилизован, то наверняка бы свалился на пол.

- Сбылася мечта идиота! - буркнул он себе под нос и попытался снова, как и несколько минут назад, взять себя в руки. - Мечтал увидеть -- получи и распишись!

С трудом успокоившись, возможно не без помощи медкомплекса, бдящего его состояние, он оценил со всех сторон положение, в котором оказался корабль. Решение казалось очевидным. И это решение должен был принять капитан. Ещё минут пять назад. Но не принял.

Не принял, возможно, по тому, что не видит, или потому, что...

Брис, фыркнул и активировал связь с капитаном.

На появившегося на экране Бриса, капитан посмотрел как на гангстера требующего у него законно заработанные деньги. Все деньги. Брис слегка сконфузился увидев его злобное лицо, но быстро опомнился.

-- Э-э сэр! Могу ли я предложить, - начал он осторожно -- послать сигнал бедствия. Появился звездолёт.

-- Идиот!!! Этот утюг -- от БЕШЕННЫХ!!! - рявкнул капитан.

- Но... сэр. У нас особого выхода нет. - Всё равно гнул свою линию Брис. - Или мы умрём долгой и мучительной смертью здесь, или практически мгновенно от залпа "бешенных" или... получим некую надежду на то, что нам помогут... Ведь как следует из хроник... они иногда помогали.

- Изредка -- после секундной паузы вставил Брис.

По лицу капитана градом катился пот. Он даже забыл, что его вздумал учить какой-то щенок, да ещё не полный астрогатор.

Каас, находящийся рядом, заметив состояние капитана, вдруг тихим, голосом бросил Крону с виду совершенно дикую фразу:

- "Везучий медведь" Майт! Вспомни "везучего медведя"...

Видно было что и Каасу очень сильно не по себе. Но выдал он нечто, что являлось чем-то из полурелигиозных верований и бзиков астронавтов. Ведь в глазах его, когда он это произносил, зажёгся чуть ли не мистический огонь отчаянной надежды.

Крон резко развернулся в сторону главного астрогатора, от чего тот отшатнулся в ужасе.

Далее снова бросил взгляд на монитор с застывшей отметкой зондирующего окружающие пространства звездолёта "бешеных".

Когда он наконец-то решился и нажал пару кнопок на своём виртуальном пульте, руки у него заметно дрожали.

-- Часть вторая. Академия

-- Хулиган

Кер несся по эстакадам Академии, заглядывая в каждый закуток в поисках Ти, в слезах убежавшей из аудитории после очередной "шуточки" преподавателя "нештатных ситуаций", тэйра Ллоя Аррестли, больше пятидесяти лет проведшего во внешних мирах. Вся группа его тихо ненавидела. Умом студенты понимали необходимость того, что делает старый прогрессор, но это умом, а вот чувства протестовали.

Со стороны Академия Прогрессорства производила странное впечатление, казалось, ее строил архитектор, у которого, мягко говоря, не все были дома. Эти перекрученные, связанные между собой бесчисленными лестницами и эстакадами витые башни разной высоты и разных цветов вызывали у любого посетителя когнитивный диссонанс. Причем каждая из них была выстроена в своем стиле, совершенно не совпадающим со стилем других башен.

Студенты путались и опаздывали на занятия первые полгода, а кое-кто и дольше, поскольку найти хаотично перемещающиеся по всему комплексу аудитории было весьма проблематично. Сегодня, например, аудитория межпланетной дипломатии находилась во второй башне, а завтра почему-то в четвертой или седьмой, а то и в восемнадцатой. Причем алгоритма этих перемещений не сумел вычислить еще ни один студент. Искать стоило только на интуиции. Сколько проклятий ежедневно вываливали опаздывающие студенты на головы членов Совета Образования, с какой-то стати решивших разместить Академию в этом безумном здании. А старшекурсники, которые уже все понимали, помалкивали или ухмылялись в ответ на вопросы, ничего не объясняя -- до таких вещей каждый должен доходить сам.

******

Началось всё с того, что их перевели в "Южный". Такое часто случалось. Курсантов Академии могли перемещать без объяснения причин в какое угодно отделение Академии. Впрочем, возможно причиной послужила последняя выходка Лоя. Да, поступил он максимально эффективно, но, как очень часто с ним случалось -- на грани фола. Младший организатор Крила очень сильно обиделась.

Хорошо, что не разделили уже "спевшуюся квадру" Лой, Ти, Ийя, Кер.

Встречал их, как и везде в других отделениях Академии, "привратник".

В его обязанности входило следить, чтобы на территорию не пронесли ничего из запрещённых предметов.

Оглядев прищуренными глазами вновь прибывших он привычно выговорил.

- Сдайте все информ-структуры, коммуникационные симбионты Сети, "ускорители" и "усилители", пассивные накопители и прочую биоэлектронику. Сохранность гарантируется. В случае выезда за пределы Академии, на каникулы или по другой надобности, вам они будут возвращены в полном объёме и без задержек.

С этими словами он выставил на стол перед друзьями стандартные контейнеры и вопросительно посмотрел на них.

- Импланты будут заглушены? - как бы по привычке спросил Лой, сохраняя каменное выражение лица.

- А есть? - поднял бровь принимающий. Вопрос его явно сильно удивил.

- Нет. - также бесцветно ответил Лой, чем ещё больше ввёл привратника в замешательство.

Ти нахмурилась, бросила осуждающий взгляд на брата и ответила снимая с себя красивое ожерелье.

- Это он так шутит.

Привратник расслабился, оживился и заулыбался пододвигая к Ти один из контейнеров. Кер глянул на Лоя, на Ти, хмыкнул и тоже принялся отстёгивать с запястий свои "украшения".

Лишь Ийя помрачнела и с неохотой потянулась к своим. Она всегда чувствовала без них как голая. Дискомфорт без обычной связи с информационными полями Сферы -- как будто частично глухой, немой и слегка ещё и тупой. А для неё, постоянно наполовину погружённой в информационные потоки, слывущей чуть ли не лучшим стратегом группы, это было особо неприятно.

Три контейнера приняли свой груз и были тут же удалены в специальные ячейки.

- А вы? - вежливо спросил привратник у Лоя.

В ответ тот лишь многозначительно хмыкнул и показал пустые запястья.

Подивившись такому, привратник убрал оставшийся пустым контейнер и жестом пригласил пройти дальше.

На выходе в парк, окружающий здания Академии, их ждал некто в форме студента пятого курса. Увидев выходящую от "привратника" четвёрку, он резко сменил скучающее выражение лица на оживлённо-приветливое и ринулся навстречу.

- Здравствуйте! Арвани, Арвани, Орр, Хорни? - поспешно, но точно определил старшекурсник подошедших назвав каждого к кому обращался с лёгким кивком.

- Всё точно. - Кивнул Лой.

Держащаяся чуть позади него Ийя Орр заложила руки за спину и, склонив голову на бок, дурашливо улыбнулась в ответ. Притворяться глупенькой у неё было в привычке. Как она говорила, "тогда тебя сразу не воспринимают всерьёз и не закрываются". Для контингента Академии это поведение имело смысл.

В отличие от неё Ти тут же нахмурилась, а Кер наоборот сделал постное лицо. Самоуверенность, которую он буквально излучал, служила часто ему чем-то типа брони. Старшекурсник это заметил и его улыбка стала ещё шире.

- Меня зовут Райа Тамал. Меня попросили вас встретить и проводить.

С этими словами он развернулся и двинул в сторону главного корпуса. Четвёрка переглянулась и молча зашагала вслед.

- Система распределения корпусов у нас такая же, как и везде по филиалам, так что вы быстро освоитесь. - начал провожатый без предисловий.

- Жилые корпуса там, - ткнул он пальцем куда-то вправо. - Сейчас идём в учебный. Там представят вас группе, но прежде встретит наставник... Словом, всё как обычно.

- Уважаемый Райа! - тут же, как только пятикурсник замолк, встряла Ийя. - А кто у нас будет наставником?

- "Повезло" вам! - с каким-то нездоровым предвкушением, вымолвил провожатый. - У вас куратором и наставником будет сам Ллой Аррестли.

- Что, совсем "зверь"? - поспешила полюбопытствовать Ийя.

- Не то слово! У нас его тихо ненавидит половина Академии. Но, надо отдать должное, - дело своё он знает.

- Слишком хорошо знает. - многозначительно добавил он не сбавляя шага.

- И в чём это выражается? - не отставала Ийя.

- Увидите... - неопределённо заявил старшекурсник и хохотнул.

Лой и Кер переглянулись. При этом Кер мимикой просигналил: "Во как!". Лой на это лишь сдержанно улыбнулся. Типа: "И не такое видали!". Впрочем, для этого у них обоих было на это все основания -- на школьных выпускных испытаниях им попался как раз очень строгий и где-то даже жестокий наставник-экзаменатор. Некоторый опыт общения с такого рода людьми уже имелся.

Меж тем, пройдя небольшую аллею они вырулили на площадь с красивым фонтаном, по бордюру которого прыгало множество птиц. Видно они со всего парка слетались сюда на водопой. До центрального входа оставалось ещё метров двести пройти. Но как только группа начала огибать фонтан, с лавочки поодаль, ранее для них не видимой, так как она находилась за фонтаном, поднялся высокий худой человек с жёстким лицом и решительно направился им навстречу.

- Оу! - воскликнул старшекурсник. - Вот мы и пришли!

Он подался в сторону, церемонно поклонился подошедшему и торжественно объявил.

- Знакомьтесь! Ваш наставник! Ллой Аррестли! Уважаемый наставник, - ваши студенты!

Аррестли едва-едва, краешком губ улыбнулся и кивком отпустил провожатого. Видно уже давно привык к его паясничанью.

- Спасибо, Райя! - бросил он старшекурснику и тут же переключился на четвёрку будущих подопечных. Под его взглядом все четверо тут же подобрались.

Взгляд у Ллоя Аррестли был жёсткий, колючий. Было видно, что он привык к беспрекословному подчинению. Шагнув ближе он остановился напротив Лоя.

- Лой Арвани. - назвал студента Аррестли глядя тому в глаза. Лой взгляд выдержал, и глаз не отвёл. Хотя о реакции их будущего наставника он ничего не смог определить, так как лицо у того осталось непроницаемым.

- Заводила. - продолжил Аррестли с таким же каменным лицом - любитель нестандартных решений. Которые часто выходят за пределы существующих традиций.

- То есть, хулиган, если перевести на общепринятый... - буркнул Лой пытаясь определить что хочет наставник от него.

- А ты считаешь себя хулиганом? - поднял тут же бровь наставник.

- В том отделении, меня именно так назвали - ушёл от ответа Лой сохраняя своё строго серьёзное выражение лица.

- Называться и быть -- разные вещи - возразил с интересом Аррестли.

- Ну, что конкретно, вы уже сами решите.

Сказано это было таким тоном, как будто Лой транслировал медицинский факт. На что наставник тут же отреагировал.

- Ещё и слишком серьёзен -- как обвинение выдал он.

- Я исправлюсь! - поспешил съёрничать Лой.

- А вот это -- по ситуации! - как-то неопределённо выразился Аррестли и слегка запнулся - ...Но...

- ...Что? - заинтересовался Лой.

- Глаза тёмно-синие, слегка фиолетовые... - разглядывая Лоя как некий экспонат, сказал наставник.

- Это плохо? - чуть вызывающе спросил Лой.

- Да! - Прямолинейно ответил Аррестли. - Сильно выбивается из обычного для "отставших". В будущем может стать проблемой, так как готовая "особая примета".

- Перекрасим... - флегматично пожал плечами Лой.

- При крайней необходимости, - тут же поправил его наставник и перешёл к следующему. Следующим стоял Кер. Он его тоже также "просверлил взглядом" и выдал.

- Силён. Ловок. Самоуверен. Последнее -- главный недостаток, - быстро перечислил он. Причём каждое слово он будто вгонял в жаркий, густой, насыщенный запахами цветущих трав, воздух парка.

Девочки хрюкнули, сдерживая смешки, а Кер покраснел.

- "Силён" и "ловок", тоже недостатки? - с невинным видом поинтересовался Лой, но наставник хмыкнул, снова ответил неопределённо "Смотря где!", и перевёл взгляд на Ти. Та тут же насторожилась.

- Ти Арвани. Пошла в Академию прогрессорства "потому, что так надо". Так?

- Так! - Мрачно подтвердила Ти, но наставник этого как бы и не заметил.

- Но никак не может принять, что те люди, с которыми придётся иметь дело, не просто "не лишены недостатков", а в большей части наоборот - "лишены достоинств".

Ти, шумно втянула в себя воздух, но сдержалась. Было очень обидно. Тем более, что этот проницательный, и очень жёсткий наставник сказал правду. Однако, Аррестли продолжил.

- Вам всем необходимо это принять. Или уйти. Пока не поздно.

Следующая была Ийя. Тут наставник слегка запнулся. Впрочем, было на чём. С Ийи картины бы писать. Идеальная фигура, гордая осанка, аристократическое лицо, грива волос, сверкающая золотым отливом... Словом -- находка для любого художника. Да ещё и смешинки, застрявшие в уголках глаз.

Аррестли склонил голову на бок и прищурился.

- Ум прячешь за показной дурашливостью. Это тебе сильно пригодится. А вот... - наставник сделал небольшую паузу. - Сможешь ли ты действовать, не прикрываясь группой? Одна.

Ийя еле удержалась чтобы не вспылить, но вовремя сообразила, что наставник её испытывает. Испытывает собственной проницательностью. Пришлось и ей, как перед этим Керу, смутиться. Осознание собственных недостатков всегда сильно задевает. А то, что Аррестли прямо назвал их -- факт! Ийя сжала зубы. Ведь недостаток, что был назван, слишком серьёзен. Действительно она за собой такое знала. Иначе, зачем ей вот так крепко держаться за эту троицу очень разных, но вместе с тем дружных ребят? Только симпатией тут мало что объяснишь. Те же самые добрые чувства она бы с избытком и легко нашла бы в других компаниях. Но только среди этих она ощущала нечто, что ещё именно прикрывает. Защищает.

Что это? Наставник не удосужился сказать. Да и не мог, как это и так ясно. С первого взгляда можно определить только то, что лежит на поверхности.

Ийя усилием воли взяла эмоции под жёсткий контроль и успокоилась. То, что она сейчас осознала под взглядом этого жестокого и даже слишком проницательного человека, стоило отложить на потом. На обязательное осмысление. Стало также пронзительно ясно из-за чего, по словам Райя Тамала, его тихо ненавидела половина студентов. Правда, которую вот так, в глаза любил говорить Аррестли мало кому могла понравиться и далеко не все могли её вот так, как они сами, (хоть и с изрядным скрипом), принять.

Но, как всегда, тут вмешался Лой.

То ли из соображений защиты своих, то ли ещё из каких, остальным неведомых.

- Учитель! Вы нас так всех "приложили", что нам остаётся разве что лечь тут на месте и помереть.

Наставник заинтересованно перевёл взгляд на Лоя ожидая продолжения.

- Что-то мне не верится, что это всё было сказано просто так. - продолжил Лой. - Также не верится, что это всё из-за той моей выходки, за которую я получил "звание".

Аррестли хмыкнул и кивнул Лою.

- И ты прав. - подтвердил он.

- Так в чём смысл этого морального отлупа что мы тут получили? - не сдавался Лой.

Наставник улыбнулся чуть шире, чем обычно. Видно что-то ему понравилось в этом петушистом студенте.

- Примите это как данность. Как исходную точку вашего нынешнего состояния. - сказал он, пристально глядя ему в глаза.

Лой степенно, медленно склонил голову в знак полного согласия.

- Прошу следовать за мной! - не менее степенно выговорил Ллой Арестли и церемонно махнул рукой в сторону учебных корпусов.

Внутри учебный корпус для младших курсов оказался весьма необычным. По крайней мере, на "старом" месте их учёбы было всё далеко не так.

Большой, длинный коридор с широченными окнами, выходящими в парк с одной стороны. С другой стороны коридора располагались двери, над которыми висели какие-то архаичные таблички с номерами типа 1А, 2Б. И так далее.

Пол, стены и двери также выглядели очень архаичными. Можно даже сказать старинными. Только студенты, не спеша заходящие каждый в свои кабинеты были обычными. Как и во всех отделениях Академии.

Наставник прошагал к одному из кабинетов, с висящей над дверью в него табличкой 2А. И остановился.

- Этот корпус выполнен специально в стиле стандартного учебного школьного корпуса какие бытуют в Конфедерации. Чтобы вы уже привыкали к тому, где вы будете работать.

- Что, нас готовят для работы в школах этих миров?! - удивилась непоседливая Ийя.

- И для этого - тоже. - опять неопределённо ответил Аррестли.

- Но в большей части для того, чтобы у вас сформировались нужные рефлексы и память. Чтобы вы при случае не могли потеряться, когда вас будут спрашивать "о школьных годах" или чём-то подобном. Когда перейдёте на старшие курсы, будут и "университетские" аудитории. Однако это никак не отменяет обычного "рассеянного назначения".

Последнее предложение, он тоном особо выделил.

- Здорово! - с энтузиазмом воскликнул Лой, на что Аррестли кинул на него взгляд, полный лукавства. Видно, что-то задумал. И задание, которое "прилетит" в своё время Лою, будет особо серьёзным и хитрым.

Наставник открыл, наконец, дверь кабинета и широким шагом направился к небольшому столу, находящемуся у противоположной стороны небольшого подиума. Над подиумом висела не менее архаичная доска, на полочке внизу которой лежал не менее архаичный мел.

Перед доской, на небольшом удалении от неё и тоже на подиуме, находился массивный стол, со множеством выдвижных ящиков и ящичков, крашеный какой-то вообще заскорузлой краской. Такие предметы ранее разве что в древних фильмах можно было увидеть. Или в учебных.

У всей четвёрки тут же глаза на лоб полезли. Уж такой детализации обстановки они не ожидали. Уже то, за какими партами сидели их будущие сокурсники, они особого внимания не обратили. И так было видно, что "дремучая архаика".

Аррестли сдержано улыбнулся наблюдая их реакцию. Группа же с не менее сильным интересом разглядывала прибывших.

- Эти студенты переведены к нам. В нашу группу. Прошу помочь им, если у них возникнут какие-то проблемы с адаптацией.

Группа согласно закивала.

- Ну а теперь -- сказал Аррестли, обращаясь к четвёрке, приглашая выйти на подиум - представьтесь группе. Пр-рошу!

При этом он приветственно взмахнул рукой.

Первым вышел представляться перед группой Лой. Как всегда со своим сур-ровым выражением лица и чуть ли не строевым шагом проследовав на середину.

Правило, что во многом дальнейшие отношения сильно зависят от того, какое впечатление произведёшь сразу, при встрече, никто не отменял. Но и тут Лой был в своём репертуаре.

Он обернулся к сидящим перед ним будущим согрупникам и внимательно окинул взглядом каждого. Его в свою очередь также разглядывала группа.

- Симпатичный мальчик! - послышались сдержанные шепотки женской половины. - интересно, а у него кто-нибудь есть, с кем он встречается?

- Что, уже Талл надоел? - подколола соседка.

- Выбор должен быть всегда! - с апломбом заявила самая эффектная жгучая брюнетка с распущенными волосами.

Лой услышав это едва заметно, сдержанно улыбнулся. В глазах, заиграли искорки, что явно указывало на то, что он что-то сейчас отмочит. Сестра не успела и рта открыть, как Лой выдал.

- Лой Арвани. Хулиган.

Окинув вызывающим взглядом группу он остановился на том, в ком почувствовал "родственную душу" - видно тоже из заводил.

- У-у! - обалдела группа.

- Уж не за это вас к нам перевели? - высказал предположение тот, на кого смотрел Лой, на что он демонстративно пожал плечами.

- Чую, что будет очень не скучно! - ухмыльнувшись сказал сосед заводилы.

- Во как! - удивились девки и сделали свои выводы. - За такого стоит потягаться!

Лой, увидев, что произвёл нужное впечатление, отошёл в сторону. Ти, зыркнув грозно в сторону брата, сжала кулаки и выпалила чуть ли не сквозь зубы.

- Ти Арвани. Сестра этого хулигана.

Возможно, она хотела взять часть ответственности за "неподобающее" поведение своего братца на себя, попытаться как-то сгладить, как ей показалось, "нехорошее впечатление", но вышло совершенно иначе. Группу охватил натуральный ажиотаж. Сопоставив полученную информацию все со жгучим интересом уставились на, выходящего вслед Ти, Кера.

Вообще для Кера на этот день выпало уж слишком много обескураживающих впечатлений. И то, что он вышел без обычной для себя бесшабашности было заметно всем. Только вот группа не знала его прежнего и сделала несколько неправильные выводы.

- А он застенчивый! - то ли в осуждение, то ли в одобрение бросила полушёпотом одна из девочек. Но эту реплику услышали все. В том числе и сам Кер от чего ещё больше смутился. Девкам это ещё больше понравилось.

У парней же была совершенно иная "проблема". Те оценивали не отношения, а само положение. Так что Керу даже рта не дали открыть. Едва он попытался представиться, как тут же был прерван.

- Подожди-подожди! Дай угадать! - вклинился тот, кого Лой определил как заводилу. - Ты брат, "этого хулигана", а вот та ослепительная блондинка, что с вами, ближайшая подруга, "этого хулигана"?

Кер смешался и покраснел.

- Ну.. не совсем так... - начал было он, но группа дружно покатилась со смеху.

******

Чтобы привлечь внимание группы, сильно увлёкшейся знакомством с новыми ребятами, наставнику пришлось громко хлопнуть в ладоши.

Посторонние разговоры враз прекратились и группа дисциплинированно застыла внимая, что скажет суровый наставник. Правда, сейчас он на сурового не сильно был похож. Видно представление квадры доставило и ему удовольствия. На губах застыла сдержанная улыбка.

- Окончательно перезнакомитесь после занятий. А сейчас -- урок.

Группа посуровела.

- Для вновь прибывших. Раз у нас тут антураж средней школы федерации, то стоило бы упомянуть некоторые традиции...

Аррестли подошёл к доске и взял мел, чем ещё сильнее удивил вновь прибывших.

"Оказывается, мел тут не просто украшение и антураж!" - с удивлением подумал каждый из четвёрки Лоя.

- Как вы знаете, - продолжил учитель, - в конфедерации принят алфавит, который далеко не всегда адекватно может отображать фонетику имён и фамилий. Поэтому, если прибывает кто-то новый в класс, или этот класс только-только формируется, то имена представляющихся пишутся на доске. В той транскрипции, что принята для владельца фамилии. Выглядит это так.

Аррестли перехватил мел поудобнее и обернулся к доске лицом.

- Первым у нас представлялся Лой Арвани. Учитель, представляет ученика первым и пишет его имя на доске. После этого ученик кланяется и называет себя классу, закрепляя написанное произношением. Если представляется учитель классу, то сам учитель пишет своё имя. Вот таким образом...

Он быстро написал на доске сначала своё имя и фамилию, а после, ниже имена и фамилии всех вновь прибывших.

- Как вы видите, многие наши имена, очень сложно отобразить их алфавитом, и в их правилах. Это только у нас каждая буква обозначает только один звук и один звук обозначается только одной буквой. Почему и нет разночтений написанного. Именно поэтому, при знакомстве в тёмных мирах часто спрашивают как правильно пишется та или иная фамилия.

- Ж-жуть! - буркнул под нос Лой, прочитав свою фамилию и имя. Будто отзываясь на его бурчание Аррестли продолжил.

- Фамилия "Арвани", далеко не самый тяжёлый случай. По прямому прочтению написанного, неправильному, она бы звучала как "Аруанеи". Но, как видите, далеко не так страшно. Ещё можно узнать за ней нашего "хулигана".

Группа сдержано хохотнула.

- Однако!...

Ладонь наставника ткнулась в доску и тут же скользнула вниз. В самый конец списка.

- А вот адекватно нашему языку, отобразить имя "Ийя Орр"... - Аррестли развёл руками. - У нас-то всё очень просто.

Наставник быстро дописал имя фамилию уже обычными буквами. Букв оказалось в половину меньше.

- Здесь же... - ладонь Аррестли вернулась к написанному алфавитом федерации - Даже прочитать сложно. Вот поэтому, и принято, у взрослого населения, обмениваться визитками, указывать как правильно пишется имя.

Аррестли положил мел, стряхнул парой хлопков меловую пыль с рук и прошёл к своему месту.

- Визитка выглядит вот так -- сказал он и подцепив некий разноцветный прямоугольник со своего стола, продемонстрировал группе.

- Конечно, среди школьников, раздача визиток не практикуется. Визитка, - больше атрибут взрослой жизни. И обмен ими, давно устоявшийся, столетиями освящённый ритуал. С раздачи визиток часто начинается серьёзное знакомство между людьми. Поэтому сегодня мы освоим этот ритуал.

- Извините, учитель, вопрос! - поднял руку один из учеников. - У них же есть информационные системы. Почему они используют не их, а вот такую архаичную форму передачи информации?

- Дело в том, - ответил Аррестли, - что это РИТУАЛ. А ритуалы часто совершенно не следуют за научно-техническим прогрессом. Да, было бы проще просто передать между интерфейсами нужную информацию. Интерфейс заносит эту информацию в блок "напоминалок" и всё. Но в мирах "падших" всё гораздо сложнее. Даже право иметь личный инфоблок иногда регламентируется законодательством. Кстати сказать, это во многом результат "падения". Цикличность развития этих миров с периодическими падениями и деградацией не позволяет им подняться до того, что есть у нас. Хотя среди элиты есть то, что мы тут обсуждаем. Но они их не используют в данной ситуации так, как мы. Даже для них ритуалы священны. А поэтому знать и владеть ими крайне важно. Тем более, что с этого часто всё и начинается. С этого ритуала.

Аррестли сделал небольшую паузу, прошёл на середину подиума.

- Сразу предупреждаю, что в разных ситуациях этот ритуал осуществляется по-разному.

Наставник отсалютовал визиткой будто поставил восклицательный знак в воздухе и продолжил.

- Вот варианты. Первый. Вы подаёте визитку кому-то, кто стоит выше вас на социальной лестнице.

Лицо Аррестли мгновенно преобразилось. Улыбка сделалась шире, превратившись в угодливую. Даже где-то виноватую. Он сделал короткий поклон и стыдливо протянул визитку. Причём держал он её в одной руке, большим и указательным пальцами.

- Обратите внимание, что здесь каждая деталь очень важна. И глубина поклона, и как вы держите визитку, и как её подаёте и что, при этом, говорите. Даже если в вашу задачу входит скинуть того напыщенного индюка, что стоит перед вами и получает вашу визитку. Вы обязательно должны продемонстрировать готовность ему подчиниться. Полезно даже слегка полебезить. Но чтобы это выглядело естественно и к месту.

Аррестли снова преобразился. Угодливость на лице слегка усилилась. Он рассыпался в куче комплиментов непрерывно кланяясь.

На мгновение даже представился некий толстый, заплывший жиром, важный чиновник, стоящий перед наставником. С отвисшей губой и презрительным выражением лица "милостиво" принимающим визитную карточку "какого-то плебея".

Впрочем, все эти ужимки почему-то выглядели в исполнении наставника даже по-своему изящно, утончённо.

Наставник стёр с лица улыбку и выпрямился.

- Теперь -- равный вам человек.

Новое мгновенное преображение. Теперь перед группой стоял и ослепительно улыбался эдакий бравый рубаха-парень. От униженно кланяющегося льстеца и следа не осталось.

- Моя визитка, господин служащий.

На этот раз визитка подавалась так, как будто это был предмет некоего мелкого, но хвастовства. Типа: "смотри-ка какая интересная вещица!". Не как нечто малозначительное, и даже нечто, чем слегка стоит стыдиться. При этом цветной прямоугольник, с несколькими строчками на нём, держался по-прежнему большим и указательным пальцами, но надпись на нём прямо демонстрировалась принимающему.

- И, наконец, подача визитки тому, кто стоит ниже вас на социальной лестнице.

Улыбка Аррестли стала высокомерной, с некоторым налётом пренебрежения. Визитку на этот раз он держал зажатой между указательным и средним пальцами. Даже в движении руки которой он подавал визитку воображаемому собеседнику сквозило небрежение.

Секунда, и перед группой снова прежний наставник. То, как он играл роли, даже завораживало. Даже то, как он смотрел на группу после всех этих демонстраций. Цепкий взгляд, отмечающий всё.

- Предвижу вопрос, возможны ли вариации самих вариантов... - Аррестли хитро посмотрел в сторону обычного вопрошателя. Тот в свою очередь тоже улыбнулся.

- Да, возможны. Но фундаментальные КОНТЕКСТЫ, - наставник особо подчеркнул последнее слово, - которые вы видели во всех вариантах, обязательны.

Взгляд Аррестли скользнул по группе и упёрся в Лоя Арвани. Взгляд Лою не понравился. Такой взгляд он видел у хищника на "пятом миллионе". Оценивающий. Явно с гастрономической точки зрения. Прежде чем тот бросился в атаку.

Наставник видно угадал строй мысли Лоя так как еле заметно улыбнулся. Улыбка ещё больше насторожила Лоя.

- А теперь, пусть Лой повторит то, что я только-что продемонстрировал.

Аррестли подошёл к Лою и протянул ему визитку.

Под пальцами Лоя визитка оказалась не просто цветной, но и рельефной. Голографический узор на ней играл всеми цветами радуги, но, тем не менее, всё выглядело органично. Даже имя некоего "господина-инженера" выдавленное на ней.

- Итак, я, возможно, ваш будущий начальник. Вам надо произвести благоприятное впечатление при первой встрече. Вы себя назвали, теперь подайте мне свою визитку.

Новое преображение. Теперь перед Лоем стояло нечто чванливое и туповатое. Подбородок слега задран вверх, взгляд из под слегка прикрытых глаз.

"Испытания продолжаются. - Пронеслось у Лоя в голове. - Но играет он, конечно, высококлассно. Что бы такое изобразить? Копировать нельзя. Это будет достаточно примитивно и пСшло... Ладно. Что-нибудь из "стандартного набора"? Или этого "инженера" сыграть?".

Спустя мгновение, чванливому начальнику смиренно подавал свою визитку инженер. Эдакий бравый, с налётом испорченности, но с готовностью подчиняться.

Аррестли вышел из образа и хохотнул.

- Ну что же... Неплохо! Только имей в виду, что хулиганистых инженеров все начальники встречают с большой настороженностью. Любые свои таланты стоит демонстрировать к месту. А остальные скрывать.

Группа с готовностью хохотнула. Все наблюдали испытание очень внимательно. И то, как справляется с заданием новичок было интересно всем.

Аррестли забрал визитку и передал её Ти.

- Кстати, играть буду разных людей. Так что оценивайте то, какого характера человек перед вами стоит. И выстраивайте ритуал в соответствии.

Многообещающее заявление. Оставалось предположить, что таких образов у наставника много. Тем более, что играл он их мастерски. Это предположение Лоя было тут же подтверждено предметно.

Для Ти у Аррестли был приготовлен совершенно иной образ нежели тот, что был предъявлен брату. Секунда и перед сестрой, нависая над ней, сгибался зверь в человечьем обличье.

Ти увидев такое вздрогнула, но, быстро взяв себя в руки, проделала необходимые ритуалы.

Наставник хмыкнул.

- Э-э... Конечно, продемонстрированный мной типаж заслуживает наказания, но так явно демонстрировать свою готовность его прибить при первой возможности...

Аррестли хмыкнул, но продолжать не стал.

Группа с готовностью хохотнула тоже. Ти смутилась.

Для Кера у него был "Аристократ".

"Аристократ" смерил его взглядом как жеребца. И приподнял бровь. Кер попробовал, было, что-то сморозить, но был прерван на середине. Видно день у Хорни совершенно не задался. Аррестли даже не особо выходя из образа, изящным жестом руки остановил его.

- Стоп! Совершенно неверный подход. Изначально неверный. А значит, полностью провальный. Ты ему не в лакеи набиваешься, а на серьёзную работу. Службу. Ответь на вопрос:

- Кто перед тобой был?

- Аристократ.

- Какую подготовку проходят ВСЕ представители этого сословия? - не отставал наставник.

- Военную! - Тут же, без запинки и паузы, ответил Кер и сразу понял свою ошибку.

- Вот именно! А что видит перед собой этот аристократ в твоём лице? Он видит человека не брезгующего серьёзными физическими нагрузками. С хорошо прокачанными мышцами. Тренированными рефлексами. Это сквозит из всех твоих повадок и телодвижений. Следовательно, для того, чтобы на этого дегенерата произвести впечатление, нужно ему прямо показать, что ты СОЛДАТ признающий его неоспоримое первенство и право командовать. Согласный выполнять его приказы. Чётко и аккуратно. Всё ясно?

Кер совладал с собой и вытянулся.

- Так точно!

- Вот! Ещё раз.

На этот раз Кер выполнил упражнение без замечаний. Собственно, в его случае всё было очевидно -- соответствие типажу, который он представлял.

Помахивая визиткой, Аррестли наконец приблизился к Ийе.

Пару секунд просто молча смотрел в лицо Ийе, видно решая что же ей такого предъявить. Наконец решив, таки, кого, он выговорил.

- Предупреждаю: очень опасный типаж. Ибо психически неполоноценен. Постарайся меня не разочаровать. К сожалению, с такими там часто приходится иметь дело. Особенно таким как ты.

Ийя кивнула.

Личность, что разыграл перед Ийей наставник, была воистину омерзительной. Но даже поразительное мастерство, с которым роль была сыграна отошло на второй план. Перед ней стоял человек с сальным взглядом, откровенно и похотливо разглядывающий все её совершенные формы.

Ийя тоже преобразилась. Само по себе аристократичное лицо как будто даже заострилось, заледенело. Ийя ещё больше выпрямилась и даже поза стала несколько надменной. Пара ничего не значащих фраз, сказанных походя, тем не менее чётко распределили все сферы. Установили барьеры и границы за которые не то, что нельзя, но и невозможно зайти. Сам образ, установленный Ийей Орр говорил больше, чем было сказано на словах и вслух.

- Отлично! - воскликнул Аррестли выйдя из образа. - Если кому было плохо видно как сыграла наша новенькая, или то, кого играл я, особо упираю: Таких типов надо всегда держать на расстоянии. Ледяное спокойствие, отстранённая вежливость, строгое разграничение полномочий и прав. Любые поползновения на сближение -- пресекать строго. Кем бы ни был по социальному статусу этот тип, с которым вам не посчастливится иметь дело. И что бы ни говорили другие дурочки, которых вокруг вас ТАМ будет много. Очень много. Лучше слыть снежной королевой и сохранить себя, чем служительницей борделя и потерять всё.

На несколько секунд воцарилась мёртвая тишина.

Аррестли обвёл взглядом притихших студентов, слегка задержав его на Ти. Но, кроме неё и брата, на это никто не обратил внимания.

- И... ЗАПОМНИТЕ! - вдруг резко начал он, - Ни в коем случае не обращайтесь как к равному, к тому, кто выше или ниже вас по той социальной роли, которую исполняете! НИКАКИХ ИСКЛЮЧЕНИЙ кроме разве что между родственниками. Да и то, не на глазах посторонних.

- Камеры наблюдения -- добавил он, - тоже к последнему относятся. А это значит, что вам придётся вести себя так практически везде. Ибо камер вы можете просто не заметить.

Аррестли крутанулся на пятках и вперился взглядом в Ти.

- Запомни Ти! Это важно ДЛЯ ВСЕХ случаев жизни ТАМ. Там тебе придётся ко всем изначально относиться как потенциальной угрозе. А, значит, и вести себя соответственно.

В дальнейшем урок прошёл достаточно спокойно, но то, как Аррестли играл роли, как заставил всех также играть, производило сильное впечатление. "Увидите", брошенное встречающим их студентом, на вопрос в чём же выражается высочайшая квалификация этого наставника полностью оправдалось. Действительно, такое можно только увидеть.

Вообще то, как он сходу завладел вниманием присутствующих, незаметно для всех перевёл речь на тему занятия и как вёл, говорило о наличии либо специфического опыта, либо о больших талантах чисто преподавательских. Либо и о том, и о другом вместе.

Впрочем Лой не был бы Лоем-хулиганом, если бы не выяснил последнее самым простым и очевидным способом. Задав вопрос, который никому из присутствующих не пришёл в голову. Под конец занятия когда "почти тёзка" задал стандартный вопрос: "есть какие-нибудь вопросы по сегодняшнему уроку?".

- Извините, наставник! Но можно вопрос по визитке?

- Да, конечно.

- Это настоящая визитка?

- Да. Настоящая.

- И чья она?

- Моя. - отрывисто сказал Аррестли и тут же добавил. - Была.

******

Впечатление от первого же занятия были... мощные. Лоя больше всего поразил талант преподавателя перевоплощаться и, как он сразу заметил, "читать" людей.

Ведь ни разу не ошибся. Если бы не знать на чём основывается такое "чтение", то можно было бы подумать, что он читает мысли. Напрямую. Как по книге. Это, конечно, чисто технически -- не проблема если иметь соответствующее устройство, но восхищение вызывало то, что он это проделывал без него. Да и этика применять устройство чтения вне медицинских случаев запрещает. Так что было очевидно -- считывание идёт исключительно по тому, что он видит непосредственно. Талантище, однако!

"А не из-за этого ли таланта этого преподавателя не любят некоторые студенты?" - подумал Лой, но обдумать эту мысль как следует помешали новые товарищи по группе.

К парте, за которой сидел Лой в задумчивости подошёл давешний парень, которого он определил как "заводилу" местной группы.

- Урса Талл, - представился тот.

- Хм! А ты действительно на медведя похож! - прищурившись выдал Лой после традиционного рукопожатия.

От неожиданности Талл только рот раскрыл. Стоявший за его спиной товарищ хмыкнул.

- А он действительно хулиган! - воскликнул он.

- Какой есть! - пожав плечами "повинился" Лой и с интересом посмотрел в глаза Таллу. - делим сферы влияния?

Проницательность Лоя не раз ему помогала, но за длинный язык многие из его прежних сокурсников предпочитали с ним не связываться. Ведь в сочетании эти два качества как раз и давали тот эффект, от которого в конфуз попадались не только студенты, но и, порой, преподаватели.

Талл после пары секунд замешательства пришёл в себя и рассмеялся.

- Состязание? - предложил он и с азартом протянул Лою руку.

Лой на показ зевнул и взгляд у него стал скучающий.

- Лень! И так нас "засоревнуют"... - сказал он и откинулся на спинку жёсткого ученического кресла. - Сама система обучения "засоревнует".

- Так можно и вне программы! - тут же с азартом предложил Урса.

- Да? - чуть оживился Лой но тут же постарался уйти от ответа. - Сначала надо бы осмотреться. А то, только прибыли и тут же ввязываться во что-то.

- Ну, хорошо! - нехотя согласился Талл и убрал руку. - Но я всё равно подойду.

- Не советую! - раздался голос слева. Это вступила в разговор, Ти. - Братик меры не знает. С ним иметь дело, как по гадюшнику босиком ходить.

Лой картинно развёл руками и "виновато" посмотрел на Урсо.

- Всегда таким был! - Выговорил он, от чего Талла ещё больше разобрал азарт.

"Да, уж! - подумал Лой, - народ тут девственно чист по части чтения скрытых мотивов. И ведутся ведь, "на раз-два"! От скуки тут не помрёшь!".

Он быстро огляделся, оценивая быстро складывающуюся ситуацию вокруг его четвёрки.

Лою всегда доставляло истинное удовольствие наблюдать за развёртыванием "тактических планов" окружающих его ребят. Каждый вступив в беседу, так или иначе преследует ту или иную цель. Решает текущую задачу, гласного или негласного соперничества, сотрудничества или ещё какую. Но, как тут же отметил Лой, тактические планы были у всех примитивные и легко читаемые. Лой мысленно поблагодарил учителя, научившего его так "читать" и присмотрелся.

"Их сейчас больше, чем нас, нашей четвёрки. - мелькнула мысль. - Но, когда будут затронуты интересы, каждый из них кинется их защищать. И квадра мигом "самособерётся".".

Вот, например, пара парней пристала к Ти переключившись на неё, после брошенной реплики. Та тут же насупилась и встретила их всеми своими "колючками", что есть. Пара подколок, сказанных вовремя, и девчачья компания рядом катится со смеху. Парни смутились и растерялись. А ведь наверняка, хотели клинья подбить. Результат: у девок Ти заработала плюс за находчивость, у парней -- за ум и неприступность.

Кер сейчас бодается с парой таких же как он, в то время как на Ийю "напали" целых три девки из окружения местной "принцессы". Пара парней пока тусуется за ними, но как только эти парни сами постараются втереться в круг беседующих -- начнётся интересное.

"Кстати, а где сама эта "принцесса"? - подумал Лой и быстро осмотрел группу. Та обнаружилась тихо стоящей за девицами, атаковавшими Ийю.

"Ага! Оценивает на предмет соперничества, пока собирает информацию. Правильная девочка!".

Лой ухмыльнулся этим мыслям и снова посмотрел на парней его обступивших.

- Хотел спросить про наставника. - перевёл он разговор на жгучую для него тему. Резкая смена несколько сбила кураж с Талла, но он быстро собрался с мыслями.

- А что наш наставник? Уже не нравится? - несколько с осуждением спросил Талл.

- Он всегда так... играет? - проигнорировав вопрос сказал Лой.

- Не только! - загадочно сказал стоящий за спиной Урсы студент. - Кстати, меня зовут Эс!

Лой уважительно кивнул и пожал руку.

- Он ещё нас всё время заставляет играть роли негодяев. - продолжил Эс. - причём настаивает на том, чтобы мы вчувствовались в их пороки.

- Говорит, что так мы лучше будем понимать их. - Тут же дополнил своего закадычного друга Урса.

Лицо Лоя на некоторое время приобрело озадаченное выражение.

- Что-то после ваших слов, чую, что мне ночью наставник приснится... - наконец высказался он. - С рогами и копытами да ещё и крыльями летучей мыши.

- ...в окружении адова пламени и ещё там чего... из мифологии! - оценил его аналогию Эс.

Но продолжить дискуссию не удалось. Из-за спин Эса и Урсы неожиданно вывернулась местная "принцесса". Видно таки решила сама пойти в наступление. Подойдя к парте она упёрлась в столешницу кулаком и лукаво уставилась на Лоя.

- Привет, красавчик! - тут же взяла она быка за рога попытавшись захватить инициативу. - Меня зовут Селия Каальи.

- Здрас-сте! - процедил Лой, так как понял, что последует.

По тому, как среагировало окружение, было ясно, что Талла сейчас будут "кидать". Или "разводить". Так или иначе, Урса покраснел и подобрался. Девки навострили ушки и тут же повернули носы в сторону намечающейся коллизии.

Ийя -- резкий взгляд в сторону собирающейся толпы, мгновенная оценка обстановки и уже в следующий момент она, тоже подобравшись, как пантера вылезает из-за своего столика. Беседовавшие с ней до этого следуют за ней.

"Самосборка -- старт!" - мысленно прокомментировал происходящее Лой.

Кер, увлёкшись дискуссией с двумя такими же как он рукопашниками этого не замечает.

"Ничего, сейчас заметит!" - ехидно подумал Лой и краешки губ чуть дрогнули в намечающейся улыбке.

Ти. Сестрица тоже быстро просекает намечающееся представление и прекратив дискуссию, со всё-таки пытающимися "подбить под неё клинья" ребятами, застывает в предвкушении. Только Селия, увлёкшись собой не замечает резко изменившейся вокруг неё обстановки. Всё её внимание на "потенциальную жертву". Ну... как она считает.

- И как тебе наша Академия? - начала она издалека.

- Супер!!! - с готовностью подтвердил Лой.

- Будем дружить?

- Да!!! - с какой-то наигранной хищностью подтвердил Лой. - Классная группа!

- А со мно-ой? - томно протянула Селия и изогнулась как кошка.

Девки поняли, что упустили момент привязаться, а Урса пошёл пятнами.

"Зря переживает, - мысленно ухмыльнулся Лой. - я не полено. Соображаю".

- Конечно! - бодро сказанул Лой, так как фраза его пока ни к чему не обязывала.

Он почувствовал, как справа от него неслышно ступая подошла Ийя.

- Ой! Извини! Я не расслышала как тебя зовут! - включив свою любимую роль "дурочки" спросила она заложив руки за спину и раскачиваясь на пятках.

- Селия Каальи! - почти обиженным тоном сказала "принцесса" и тут же снова переключилась на Лоя.

- Может пообедаем вместе? Для более близкого знакомства?

"Ну и наглая же! - мысленно удивился Лой, но вида не подал. - Самоуверенности у неё -- на квадру хватит! Надо что-то такое выдать, чтобы сбить с толку".

- Каальи, Каали... Кали?!! - притворно сделав круглые глаза спросил Лой.

- А вы меня не съедите? - также притворно испугавшись добавил он.

- Э-э?!! - не поняла сбитая с толку "принцесса". Но стоявший рядом Эс разве что не рухнул со смеху. Видно он мифологию тёмных веков изучал специально. Это было за пределами школьных программ.

Однако Лой сделал не только эти, вполне очевидные выводы.

"Итак, - подумал Лой, - сразу видно, что Селия свою привлекательность преувеличивает. Эс, если бы на неё западал, то так откровенно не ржал. Парни из группы тоже далеко не все косятся на неё. Вывод: любой исход тут мало кого заденет. Но какой именно мне будет наиболее бонусным? Пра-авильно!".

Лой разве что не оскалился хищно, предвкушая. Подавив это совершенно излишнее в данной обстановке выражение эмоций он тут же прикинулся растерянным и посмотрел сначала на сестру, потом на Ийю.

- Вы меня отпустите? - стеснительно спросил он у обеих с жалобным взглядом провинившегося щена.

- Нет! - сделав строгое лицо резко провозгласила Ийя и положила руку ему на плечо.

- Жрать ты, братец, будешь только в нашей компании! - резко подтвердила Ти.

Лой тяжко вздохнул и понурился.

- Он у нас на поруках! - деревянным голосом пояснила Ти окружающим.

- А могу ли я вас пригласить... - начал было некий не назвавшийся согруппник глядя на Ийю, но тут же был прерван Кером.

- Не можешь!

Посмотрев на сурово-каменное лицо Кера, тот смирился с судьбой.

Через несколько минут все вышли из класса и отправились каждый по своим делам.

Комплекс был большой. И укромных закутков в нём хватало. Ти, заметив один из таких схватила брата за рукав и потащила за собой. Скоро Лой и Ти оказались почти наедине. По крайней мере в ближайшем радиусе не было видно никаких любопытствующих ушей. Ти резко остановилась и обернулась к брату.

- ...Весь из себя не понятый страдалец! Баран, ты братец, а не страдалец! - резко выговорила она и попыталась отвесить подзатыльник братцу. Это, не получилось. Лой привычно отклонился чуть назад и в сторону. А сестре, как обычно, росту не хватило дотянуться до затылка братика.

- Братец! Ты ТОРМОЗ!!! - сквозь зубы выговорила Ти, грозно сверля того взглядом.

- Ага... - скосив под дурачка ответил Лой.

*********

Внутри "учительской" всё было сделано также по канонам миров Конфедерации, но не Сферы. Однако для нужд преподавателей, в отличие от большинства классов, электроники Сферы было неизмеримо больше. Когда Аррестли зашёл в помещение там как раз над одной из ширм торчал край развёрнутого большого информационного экрана.

Наставник скользнул взглядом по другим рабочим местам и, не обнаружив больше никого, молча прошёл к своему.

- Ну и как вам новички уважаемый Ллой?

Аррестли обернулся. Над ширмой весело сверкали голубизной глаза преподавателя ксенопсихологии Сун Хо. Через секунду он поднялся во весь рост и отсалютовал наставнику. Ллой махнул рукой в ответ.

- Да обычно! Свои стада тараканов в голове и общая неготовность... Как всегда! Хотя... девочка из их квадры -- Ийя Орр, я бы сказал очень перспективная. Умеет быстро и правильно решать поставленные перед ней трудные задачи. Надеюсь, что это не случайность.

Аррестли быстро что-то перебросил со своего накопителя на комп рабочего места и снова обернулся к Хо.

- Опять какое-то тестирование с запугиванием всеми бедами мира? - поинтересовался Хо.

- Кто-то опять нажаловался? - вопросом на вопрос ответил Ллой и его губы медленно расцвели в хитрющей улыбке.

- Нет, наставник, но нетрудно догадаться. Ведь так?

- Так. Но ведь это обычный процесс обучения. Я должен знать на что они способны. - попытался отмести нападки Аррестли.

- Не могу не отметить, что ваши методы изрядно жёсткие.

- Ну... жёсткие... - флегматично отметил Аррестли перебирая файлы на экране своего терминала.

- ...И мне кажется, что вы изрядно перегибаете палку! - тем не менее продолжил Хо.

- И какие основания для таких утверждений? - также флегматично спросил наставник и после небольшой заминки обернулся снова лицом к собеседнику.

- Хотя бы то, что ваши воспитанники и ученики после ваших занятий часто находятся в полушоковом состоянии.

- Это нормальная реакция у любого молодого человека получившего воспитание на Сфере. - пожал плечами Аррестли.

- Нормальная?!

- Конечно! Из них никто не сталкивался с подлостью и гнусностью. По настящему не сталкивался. Все их нормальные переживания очень далеки от разборок уровня обычных сообществ Конфедерации. И когда их окунают в эту среду, естественнен культурный шок.

- Почему? Почему именно у вас, студенты получают наибольшее количество отрицательных эмоций. Ведь... - Хо не нашёлся что сказать.

- Я просто предаю свой личный опыт. - нравоучительным тоном ответил наставник. - А почему мои уроки вызывают такой отклик? Всё совсем обычно. Потому, что культура Конфедерации как минимум на один уровень ниже, чем наша. Опуститься на уровень ниже для наших студентов -- за пределами мыслимого. Вот они, пока не привыкнут к тем реалиям и пребывают "в полушоковом состоянии".

Аррестли мягко улыбнулся слегка поддев Хо его же словами.

- То есть вы намерено их "опускаете на уровень ниже"?

- Я их не "опускаю на уровень ниже", а учу сохранить себя среди тех, кто ниже. А это разные вещи.

- Но нельзя ли как-то... Ну, помягче, что-ли? - попытался увещевать преподаватель-ксенопсихолог. - ведь так и сломать человека можно!

Последние слова на Аррестли подействовали как удар. Он выпрямился. Лицо заледенело. Взгляд стал жёстким и колючим. Удивлённый таким преобразованием Хо вздрогнул.

- Они категорически не готовы! - отрезал наставник. - Лучше будет если кто-то из них сейчас и здесь "сломается" и уйдёт. Чем после уже ТАМ глупо погибнет.

- Но...- попытался вставить что-то ксенопсихолог.

- Никаких "но"! - жёстко оборвал Аррестли. - Либо у них будет настоящий шанс выжить в экстремальной ситуации, которых там немеряно, либо пусть и не высовываются за пределы Сферы!

Хо потерялся от такого жёсткого ответа. Он надолго встрял в ступор. Но пока он хлопал глазами и пытался что-то выговорить появился третий. Мастер Полигона Академии Реи Чулак.

Он шёл между рядами с отсутствующим взглядом слегка склонив голову на бок. Вся его массивная фигура выражала, казалось, неуклонное стремление вперёд. Отрешённость от окружающего это даже подчёркивало.

Услышав резкий рык наставника он вышел из задумчивости, остановился и взмахнул рукой перед собой. Для не посвящённого в технологии Сферы, это выглядело так, как будто он отмахивался от мух или что-то резким движением отбрасывал от лица. На самом деле так вошедший выключал визуальный интерфейс связи с Инфосетью Сферы. Просто изображение транслировалось непосредственно на сетчатку глаза и перед собой принимающий видел вполне нормальное объёмное изображение. Правда, выключать иногда приходилось вот так -- размахивая руками -- если настроена система на конкретную моторику рук, а не на мысленные приказы.

Взгляд вошедшего стал осмысленным и наполнился эмоциями. Первая из них была ехидство.

- И чего это вы так обсуждаете?.. Жарко... Это опять наставник Аррестли что-то отчебучил? Я угадал?

- Почти. - коротко ответил пришедший в себя Хо. - Он опять тиранил наших студентов.

- Ну... Ему это полагается! - также ехидно ответил вошедший чем заставил смешаться преподавателя-ксенопсихолога.

- Но как же!...- попробовал возразить Хо, но был остановлен таким же жестом руки, как и интерфейс инфосферы.

- Уважаемый Хо! - начал Реи. - Вы тут недавно, потому и не в кусре. "Издевательства над студентами" - конёк нашего Ллоя.

Чулак подчеркнул слово "издевательства", от чего ксенопсихологу ещё больше стало непосебе.

- И надо признать, эти "издевательства" дают отличный результат! - закончил Реи и также улыбаясь наклонил голову. Теперь он для Хо казался быком изготовившимся к атаке.

- Какой такой "отличный"?!! - возмутился Хо. - Вас, наставник, разве что ни ненавидят!

- Путь так! - пожал плечами Аррестли.

- Но ведь Академия может потерять многих студентов!

- И ладно! И хорошо. Лучше уж так -- уйдут на своих двоих, чем там -- просто сгинут.

- Я вас не понимаю! - наконец здался Хо. - вы их что сами ненавидите?

- Нет, естественно. Наоборот...

Чулак уперев руки в боки также выставив лоб вперёд с любопытством и улыбкой наблюдал за перепалкой преподавателей, а Аррестли наоборот помрачнел и в глазах его мелькнула давняя боль.

- Я не хочу их терять.

- Но если они уйдут... - начал было снова Хо, но был прерван.

- Если они уйдут из Академии, я их всё равно могу встретить где-нибудь на больших Проектах, или просто где-нибудь где они будут жить... - голос Аррестли стал совсем тихим. - Я не хочу их терять, как... как когда-то потерял своих друзей.

Хо застыл от этих слов как замороженный.

Реи же досадливо помотал головой. И повернулся к наставнику. Тот заметил это и тут же переключился на мастера полигона.

- Ну и как там Полигон для наших первокурсников?

- Всё готово! Как вы и просили первый-второй-первый.

- С моими поправками?

- Точно так! - подтвердил мастер, весело посмотрел на Аррестли и с сожалением на Хо, который с трудом выходил из шока от услышанного.

******

Город медленно разгорался. То там, то здесь появлялись новые очаги возгораний. И к уже существующим столбам дыма прибавлялись новые.

Лой Арвани медленно обвёл впечатляющую панораму мегаполиса, открывающегося с крыши многоэтажки и наморщил лоб. Сестра подошла к перилам и бросила взгляд вниз. На удивительно пустынную улицу. Кер, как всегда, нерушимой скалой стоял возле Ийи и оглядывался по сторонам, не забывая бросать осторожные взгляды то на саму Ийю, то на командира. Ийя из всех четверых выглядела самой невозмутимой.

Она не вертела головой, а просто в расслабленной позе стояла за спиной Лоя и ждала что тот выдаст. Он должен был выдать. Что бы Ийя могла прицепиться и дальше совместными усилиями или оценить обстановку, или выработать общий план действий.

Наконец Лой озадаченно почесал в затылке и обернулся.

- Что-то тут не так! Не ощущаешь? - обратился он к Ийе.

- В чём "не так"? - тут же, вопросом на вопрос, ответила Орр.

- Да и в задании, и вообще...

- А что может быть "не так"? - возмутилась Ти, - Давайте! Шевелите ногами, а не то последними придём.

- Я того же мнения! - недовольно ответил Кер, но потом с опаской покосился на Ийю. Та в свою очередь посмотрела на него как на тупицу.

- Кер! - начала она, нравоучительным тоном. - А тебе не приходило в голову, что задание СЛИШКОМ простое?

- И в чём простое? По мне, так обычное... - пожал плечами Кер.

- На то и расчёт -- что мы подумаем, что "обычное" - возразил Лой.

Поняв, что Ийя тоже что-то заподозрила, он постарался плавно перевести обсуждение на деловой тон. Ийя, уловив его взгляд, тут же продолжила.

- По всем канонам, это испытание -- для зеленючих новичков. Зеленее не бывает. Типа тех беговых заданий, что мы ещё в начале первого семестра отбегали.

Ти нахмурилась, глянула на брата, но решила промолчать. Кер, по всей видимости опять обиделся. Однако, всё-таки принял предложенную тему и тон.

- У тебя есть конкретные предложения?

- Да. Идём прогулочным шагом.

- ЗАЧЕМ?!! - почти хором воскликнули Ти и Кер.

- Что-то здесь не так! - как заведённый повторил Лой.

- Интуиция? - коротко спросила Ийя.

- Типа того... Просто ощущение такое, что надо выломиться из обычного шаблона поведения или вляпаемся. По самые уши.

Глаза у Ийи округлились и на несколько секунд "остекленели". Видно и ей это также приходило в голову. Затем, она резко вышла из самосозерцательного состояния и выпалила.

- А ведь в этом что-то есть! Как нам было сформулировано задание? - вцепилась она в ничего не понимающего Кера.

- Ну... - Кер посмотрел в небо, как будто там было написано крупными буквами и отбарабанил: - "Вы находитесь на планете Тайри. Биологическая война. Вы тайрианцы, рядовые члены учёного сообщества Тайри, но не биологи. Вы только что узнали, что по вашему городу нанесён удар. Вы, скорее всего, уже заражены вирусом бешенства. По самым крайним прикидкам, первые признаки заболевания появятся через пять часов. Это значит, что вы должны ввести себе антивирус, максимум через четыре часа. Иначе смерть. Неизбежная. Вы знаете, что данный антивирус находится на складе. Местоположение склада, вы знаете, - будут даны координаты. Итого: не более чем за четыре часа вам нужно добраться до складов, найти контейнеры с антивирусом, вскрыть и ввести его себе. Всё!"

Кер умудрился даже интонации Аррестли повторить. Не только его задание слово в слово.

- И что в этом не так? - снова начала гнуть своё Ти, но уже более осторожно ибо почуяла, что эти двое что-то нащупали. - Задание действительно очень лёгкое. Бегать, прыгать и драться учили всех.

- ...А если что -- выставим вперёд Кера и он всех врагов раскидает. - задорно добавила Ийя бросив взгляд на Кера, но через секунду она стёрла с лица весёлость.

- Если так просчитать -- нам до тех складов добираться, с нашими возможностями и способностями, максимум час-полтора. На поиск и открывание контейнеров -- ещё максимум полчаса. Итого на всё -- два часа. Максимум.

- Но запас времени превышает наш "максимум" аж вдвое!

- Может ещё кого-то по дороге спасти требуется? - высказала предположение Ти.

- Ты знаешь, что за вирус тут применили -- кейланское бешенство. - возразил Лой.

- То есть, чтобы кого-то спасти, надо как минимум иметь антивирус уже в крови. - как само собой разумеющееся сообщил Кер.

- Именно... - задумчиво буркнул Лой.

- Но почему "прогулочным шагом"? - не унималась сестра.

- А! Кажется, поняла! - высказалась Ийя.

- На вводной было сказано буквально: "Вы тайрианцы, рядовые члены учёного сообщества Тайри, но не биологи".

- То есть, мы должны пройти всю трассу НИ РАЗУ не показав свои действительные способности... - тут же вклинился Лой.

- ...Которые в этих условиях есть "сверхспособности", полностью нас дешифрующие! - закончила Ийя.

- Извините, но за какими... кому-то за нами из местных наблюдать, если прямо сейчас бСльшая часть населения помрёт в страшных мучениях?! - высказал здравое возражение Кер. - Да ещё и самим "наблюдателям" прямо сейчас надо приложить максимум усилий, чтобы спасти свою шкуру! Не стыкуется версия.

- Тем не менее... - сказал Лой, и посмотрел вопросительно на Орр.

- Есть смысл! - уже более уверенно заявила Ийя. - Вы же знаете, что у нашего наставника важны не только слова, но даже малейшие жесты. И если он ТАК сказал, то это имеет самый прямой смысл.

- И что, действительно пойдём прогулочным шагом? - не унималась Ти.

- Ну, не совсем прогулочным, но по потолкам бегать не будем и с третьего этажа сигать тоже.

- Но просто бегать можем?

- Лёгкий бег трусцой на небольшие дистанции -- разрешаются.

- И то хорошо.

- То есть ведём себя так, как нормальные местные жители, стараясь не вылезать за рамки их обычных средних способностей.

- Поправочка, Лой!

- Э-э?

- Не вылезать за рамки физических возможностей среднего представителя учёного сословия этой планеты.

- О-о! - вырвался стон из глотки Кера, который уже приготовился было показать "что-то эдакое". - они же вообще полудохлые!

- В этом и смысл!

- Тогда задание вполне себе серьёзное.

- Достаточно сложное для конца семестра. - кивнул Лой. - Ну, тогда побежали?

- Побежали...

- Не так быстро!!! - тут же осадил Лой всех, рванувшихся было вперёд. - Помните! Вы -- полудохлые интели!

Четвёрка мрачно хохотнула и сбавив прыть двинула дальше.

Через две минуты они были внизу.

Улицы были по-прежнему пустынные. Нигде не было видно транспортных средств. Ни личных, ни общественных.

С началом войны большую часть населения мегаполиса каким-то образом умудрились рассредоточить и мегаполис опустел. Осталось от былого населения едва больше трети, которое, с объявлением тревоги сидело либо по укрытиям, либо по домам, где у некоторых были свои укрытия.

Но применение биологического оружия, оно часто очень тихое и скрытное. Так что жители ещё не поняли, что сами они обречены и заражены.

Следовательно, необходимо было проследовать до складов до начала массовой паники, и до того, как проявятся первые признаки болезни. Тогда станет изрядно тяжело, так как придётся отбиваться от заболевших.

Лой пробежался по подворотне и осторожно выглянул на бульвар, расположенный далее. Сзади влипли в стену Ти, Кер и Ийя. Последняя постоянно оглядывалась назад, контролируя обстановку как замыкающая.

- Что-то слишком спокойно... - наконец выдал Лой. - И слишком безлюдно. Даже полиции не видно.

- Мне тоже кажется, что выставляться напоказ не стоит. - отозвался Кер.

- Но если вылезем из этой подворотни -- как раз и засветимся. По любому. На камерах слежения... Ладно! Была - не была! Тихо скачем вдоль стеночки... туда!

Лой ткнул пальцем влево.

- Разберёмся по ходу дела, куда дальше бежать. - добавил он и осторожно выбрался на тротуар улицы.

Цепь магазинов и лавочек, вдоль которых они теперь шли, была глухо запечатана. Где просто бронированными ставнями, а где и вовсе заложенная ящиками, скреплёнными между собой транспортировочными скобами. Солнце, взошедшее с утра уже довольно высоко, нагрело и все эти нагромождения, и тротуар под ногами. Сверху от солнца, снизу и со стороны всех этих заграждений всё ощутимее тянуло жаром, запахом перегретого пластика и металла. Вдоль всего этого непотребства не росло ни единого дерева, которое давало бы хотя бы малейшую тень!

Впрочем, не этот жар больше всего сейчас беспокоил Лоя и его товарищей. На столбах, на стенах лавочек висели камеры наблюдения. И не ясно было -- то ли они просто пишущие, то ли передают получаемое изображение ещё куда-то. Если последнее -- им вполне светила встреча со "стражами".

Эти лопухи, конечно, не армейцы, закованные в броню и вооружённые до зубов, и даже не полицаи. Так, добровольцы из местных, которые остались после эвакуации в городе и согласились нести необременительную службу. Набить морды и убежать от них, для квадры было плёвым делом. Но, это была бы дешифровка их как чужаков. Достаточно было просто продемонстрировать свой уровень нервно-мышечной реакции, далеко превосходящий местный средний. А при прямом столкновении это пришлось бы "демонстрировать" неизбежно.

Поэтому, хоть и шли они несколько торопливо, старательно изображая из себя спешащих по своим делам инженеров, постоянно пристально озирались по всей округе.

Замыкающая Ийя, даже несколько раз крутанулась в некоем танцевальном па, чтобы её постоянные оглядывания назад не выглядели слишком уж подозрительно.

Расчёт был на то, что если кто из наблюдающих и заинтересуется четвёркой куда-то спешащих молодых интелей, но не настолько, чтобы вызвать ближайший патруль "стражей".

Впрочем, если до наблюдающих дошла информация по применённому оружию, - вряд-ли кто-то бы там пошевелился. Ибо не до того. С его точки зрения эти "дурные интели" были обречены, а подвергать ещё и себя, любимых, опасности словить вирус, наверняка охочих не было.

Метров через триста они вышли к проезду заставленному большими пластиковыми ящиками. Пора было уже сворачивать с этого открытого пространства, утыканного телекамерами, и выходить задворками но этот проезд пока что не туда вёл. Лой без особого интереса глянул на это безобразие и уже собрался, пройти мимо, как вдруг услышал крики сзади. Не дожидаясь неприятностей и без особой на то команды все тут же шмыгнули в проезд. Вполне возможно, что им таки на хвост села "стража", поэтому стоило убираться подальше.

Штабель был, для рядового интеля Тайри высоковат. Так что стоило постараться не прыгать, а спокойно перелезть. Благо зацепок было на этом штабеле предостаточно. Но никто даже не успел вцепиться в ящики. С той стороны из-за ящиков, вдруг раздались дикие крики и звуки драки. Кто-то вскочил на штабель, то ли пытаясь уйти, то ли пытаясь занять удобную позицию для стрельбы.

Четвёрка дружно шарахнулась под ящики вслушиваясь в звуки схватки наверху. Упало что-то тяжёлое разломав что-то по пути. Видно не было, но красноречивый треск, скрежет и шум разлетающихся обломков был слышен прекрасно.

Раздался какой-то дикий, то-ли мяв, то-ли вопль, напоминающий взвизг атакующей дикой кошки и глухой удар. В следующее мгновение, и солидным перелётом, на тротуар, перед четвёркой Лоя упало бесчувственное тело, одетое в форму "стража". Вслед за ним прилетел и автомат с изувеченным прикладом. Грохнулся о плитку и, кувыркнувшись раз, заскользил в сторону бульвара.

Лой привычно оценил расстояние до оружия, и решил не дёргаться -- далековато. К тому же оно было изрядно побитое. Да и не ясно, кто там так наверху злобствует.

Меж тем сверху раздался какой-то совершенно безумный торжествующий хохот. И голос хохочущего был отнюдь не мужской. Что-то знакомое почудилось Лою в этом голосе, но эта мысль была тут же вытеснена более актуальной.

"Уж не клинические ли там? Ведь первые заболевшие, по идее должны появиться не раньше, чем через час-два!" - с тревогой подумал Лой, и сомнения в правильности его предположений о сути задания заскребли душу.

Он бросил взгляд на озадаченное лицо Ти, и глянул вверх. Там как раз мелькнули красивые ножки, затянутые в умопомрачительного цвета лосины и отороченные коротенькой розовой юбочкой. Лой покраснел и пригнулся.

Обладательница ножек приземлилась в метрах трёх от квадры и резко крутанулась назад на своей спортивного вида обувке. При этом коротенькая, плиссированная юбочка, едва доходящая обладательнице до середины бёдер, стала практически горизонтально, открыв целиком и обтянутые лосинами бёдра. Заметив чужаков, деваха резко сиганула назад и согнулась в боевой стойке. Секунду спустя к ней присоединились ещё трое таких же как она.

Мгновение обоюдного разглядывания и прибывшая четвёрка девиц с видимым сожалением на лицах расслабляется и подбоченивается.

"Оп-па! Опять эта доставала-Селия со своими кошечками!" подумал с неудовольствием Лой разглядывая квадру соперников, но виду не подал.

- Ба! Какие люди на бульваре! - воскликнул меж тем он. - и куда это вы все такие прыткие мчитесь? Где пожар?

- И зачем так грубо бедных аборигенов обижать? - вставила Ти, указывая на бесчувственное тело.

- А наряды-то какие! - оценила Ийя. - Какие юбочки, какие лосины! Ну о-очень сексуально! Вы что, сюда вылезли подразнить местное население?

- И не поэтому ли так бурно среагировала на вас "стража", что её пяткой в лоб пришлось успокаивать? -- добавил Кер сотрясаясь в беззвучном смехе.

Сказано это всей четвёркой было так, как будто было заранее срепетировано -- ни одной существенной паузы между репликами.

А наряд у четвёрки Селии был, по меркам Тайри, действительно выдающийся. Беленькие футболочки, изящно обтягивающие тело, коротенькие, розовые юбочки, лосины до колен и полосатые гольфы. На ногах стандартная резиновая обувка по последней спортивной моде Тайри. Собственно обувка и была от тайрианской моды. Всё остальное, по канонам морали Тайри, было на грани фола. На чём тут же сыграла квадра Лоя.

Тем более, что время, как раз у них было. Через бульвар, наискосок, за спинами команды Селии, пробежала квадра Урсы. Видно, это они устроили шум позади. И тоже положили наткнувшихся на них стражей. Четвёрка Лоя оценила складывающуюся ситуацию и заухмылялась.

- Хм! - Ийя прищурилась и придирчиво осмотрела наряд Селии. - А может это у них такая маскировка?

- Маскируются под танцовщиц из эротического шоу? - мгновенно подхватил Лой.

- Типа спешат на представление... - вставил Кер гнусно ухмыляясь.

- ...Или вообще типа "мы сбежали из борделя". - ещё более жёстко предположила Ти.

- ...как последние ицке. - добавил Кер, чем вообще сбил с толку и Селию, и её подруг. Кто такие "ицке" они явно не знали.

Заметив это все вместе и по-очереди Лой, Ти, Кер и Ийя прочли за пару минут обалдевшим слушательницам издевательскую лекцию насчёт приличий и того, как они смотрятся со стороны рядовых интеллигентов Тайри. Особо усердствовала в подколках Ти Арвани. Чем-то Селия вызывала сильную антипатию, что она сама так явно и резко вышла за пределы...

- Ну вы и хамы! - немедленно оскорбилась Селия. Видно практики противостояния таким "наездам" ни она, ни члены её квадры не имели.

- Да кто бы говорил! - заметила Ийя красноречиво указывая на по-прежнему бесчувственное тело стража. - Пришли, отметелили ни за что ни про что бедных стражей...

- Нет же просто чмокнуть в щёчку и пожелать добрым стражам доброго утра! - тут же дополнила Ти.

- А они сами в драку полезли! - вызывающе огрызнулась девица, которую, как помнила Ти, звали Касия.

- И не удивительно! - изобразив брезгливость на лице сказала Ийя и показав пальцем на голые коленки Селии и её подруг. Вы же их с ходу, только своим видом оскорбили!

Селия насупилась и покраснела. Её подчинённые тоже смешались.

- Что, хотели просто быстро побегать и быстро закончить? - менторским тоном сказал Лой. - Потому так и вырядились, чтобы ничего не мешало бежать...

- А оказалось, что этот нарядец для тайриан, нормальная провокация, чтобы за вами побегать! - немедленно вставил Кер.

Только тут Селия заметила, наконец, как одеты ребята Лоя.

Респектабельность от них буквально разила за версту. Эдакие офисные хомяки на прогулке.

- И что? - с вызовом начала Селия. - Хотите сказать, что никуда спешить не надо?

- Не-а! - изобразив крайнюю скуку и тупизну на лице ответил Кер.

- И что вы тогда тут делаете?! - изумилась Касия.

- Да, вот... Погулять вышли. Подышать, так сказать свежим смогом. И вирусАми... - изобразив из себя эстета, заявил Лой.

- И вы не... - начала было Селия.

- А чё мы?! Мы, собственно, простые тайрианские интели, разве не видно? - снова "включив дурочку" заявила Ийя.

Селия придирчиво оглядела наряды четвёрки Лоя.

И действительно, они были выряжены именно как рядовые представители интеллигентского сословия Тайри. Единственно что на Ийе и Ти не было тех идиотских обтягивающих юбок, и туфель на высоких шпильках, что сильно бы мешали "акробатическим упражнениям", сопутствующим в данном задании. Вполне стандартный брючный деловой женский костюм, в сочетании с крепкой обувью без высоких каблуков. Тоже, модельной.

- И вы считаете, что на грани гибели, это уместно? Так следовать местной моде?!!

- А почему бы и нет? - невозмутимо ответил Лой жестом заткнув сестру, собравшейся было выдать результаты недавних их размышлений над смыслом задания.

- А смысл?!! - чуть ли не хором поразились девочки Селии.

- Ну, мы же на Тайри! - сказал Лой и подарил ясную улыбку своей сестре, взиравшую на него снизу вверх с явным осуждением.

- Кстати, нам туда! - указал он куда-то в пространства за ящиками и сцепив руки в замок приглашающе кивнул сестре. Ти открыла было рот, закрыла, глянула мрачно на Селию и, так ни слова не сказав, взлетела на штабель.

Через секунду в проходе за ящиками осталась только совершенно обалдевшая четвёрка Селии, никак не могущая понять что же это всё-таки творится и с чего бы это Лой со своими вдруг пошёл почти-что в противоположную сторону от цели. Так ничего и не решив, они дружно развернулись и также дружно рванули вперёд. Бегом.

Меж тем квадра Лоя пробежала проезд и остановилась у противоположного перекрёстка.

Лой выглянул за угол и никого не обнаружил. Посмотрел вопросительно на Ийю и Кера, но тут к нему подскочила сестра.

- Лой! - начала она раздражённо. - Какого дьявола ты мне рот затыкаешь?!!

- Потому, что знаю, что ты им хотела сказать, - спокойно ответил брат.

- И что?! Разве мы не должны им помогать?

- А ты хочешь попасть на переэкзаменовку по причине "подсказки"? - возразила Ийя спасая Лоя от гнева сестры.

Ти сконфузилась.

- Метро там! - меж тем, не обращая внимания на покрасневшую Ти, сказала Ийя.

- Как всегда быстро соображаешь! - похвалил Лой. Это хорошо, что его план раскрыт и понят, и не нужно его дополнительно разъяснять. Ийя сдержано улыбнулась принимая.

- Причём здесь?... - начала Ти но поперхнулась и спросила. - неужели ты собираешься по тоннелям метро вылезать к складам?!

- Лой прав! - вдруг подал голос Кер. - Скоро начнётся паника и на поверхности станет очень "весело". А метро уже должно быть остановлено.

- С чего ты взял, что скоро будет паника? - недоверчиво вопросила Ти.

- Вон первые поражённые болезнью -- сказал Кер и указал дальше по улице. Там по тротуару брели несколько аборигенов в живописно разодранной одежде. Лица у них были явно безумные.

- А не обманули ли нас на вводной? - тут же сменила тему и засомневалась Ти, увидев эту картину.

- В таком случае у нас максимум час на то, чтобы добежать до складов и найти антивирус, - спокойно сказал Лой. У него тоже на душе засвербило, однако виду, как командир группы, не подал.

- Вполне хватит! - добавил он на негласный вопрос сестры. - но слегка побегать - стоит.

Последнее он сказал с некоторым сожалением, переходя на лёгкий бег трусцой.

Дальнейшие события разворачивались с обескураживающей быстротой. Не успели они пересечь улицу, как на них кинулись сразу четверо. Кинулись сзади. Из магазинчика, дверь которого эти нападавшие по дороге просто снесли. Кер и Ийя слажено, как на тренировке, приняли этих четверых в кулаки и быстро уложили на горячий асфальт. Один попытался встать после сильного удара, но подскочивший вовремя Кер приложил его по голове тяжёлой урной и тот больше не шевелился.

- Дрянь дело, командир! - воскликнула Ийя, указывая на одного из нападавших. Его тело, несмотря на то, что он был в отключке, начинало бить в конвульсиях. - Последняя стадия!

- Вижу -- буркнул Лой и побежал к зеву метро.

В вестибюле валялось несколько трупов и над ними, уцепившись за стойку кассы висел полицейский. Видно он изо всех сил сопротивлялся накатывающему безумию, но всё было тщетно.

- Они обречены! - остановил Лой сестру. - Даже если у тебя был бы сейчас в руках антивирус, они умрут. Бежим!

Ти с округлившимися глазами ещё пару секунд смотрела как выгибается тело полицейского, как начинают трещать от неимоверной нагрузки его сухожилия и кости. Затем она развернулась и побежала вслед остальным.

Кер, пробегая мимо трупов, подобрал валявшийся автомат. Лой же, выдернул короткий ломик торчащий из тела какого-то служащего. Было видно, что ему кто-то нанёс удар сзади, пригвоздив к торговому ларьку. Освобождённый труп мешком упал на пол и через него порхающим движением перепрыгнула бегущая за Лоем Ийя.

Позади что-то оглушительно рвануло и раздались частые автоматные очереди. Это прибавило прыти всем четверым и они нырнули к мёртвым эскалаторам. Но ста метрами ниже их ждала ещё одна неожиданность. Лой, увидев толпу человек в тридцать неподвижно стоящих на перроне, резко затормозил и поднял руку.

Группа остановилась и оценила ситуацию.

На табло, куда смотрела вся толпа, горела надпись угрожающего характера, объявляющая о полной остановке движения скоростных поездов и с требованием немедленно подниматься всем на поверхность.

Пройти мимо людей незаметно было невозможно. Как следовало из описания симптомов болезни, ступор в который впали люди внизу -- явный признак начинающейся первой стадии. Любой внешний раздражитель выводил их из ступора и они впадали в неконтролируемое бешенство. Получалось так, что если они попытаются пройти мимо них -- их же и порвут. И рвать будут все тридцать человек.

Лой остановился, поднял выше свой ломик как некий меч лихорадочно соображая как решить возникшую проблему и прошмыгнуть дальше в тоннели метро. Кер снял автомат с предохранителя ожидая что скомандует командир, но всех опередила Ийя.

Молча выпрыгнула из эскалатора на перила, соскользнула вниз, и в прыжке пнула ближайшего в спину. В следующие секунды сработал эффект домино. Получив изрядное ускорение, самый задний влепился в спины впереди стоящих. Так как толпа стояла плотно, то скоро почти все внизу попадали на бетонный узорчатый пол. Не теряя ни секунды квадра рванула в тоннель и скрылась в темноте. Оставшиеся, многие даже не потрудившись встать на ноги, сцепились в драке между собой.

Вопли дерущихся гулко раздавались под сводами тоннеля ещё более подгоняя беглецов.

- Через полтора километра -- станция. - На бегу сообщил Лой. - От неё идёт технический тоннель, выходящий под складами. Нам туда.

- Для бешеной собаки семь килопарсек -- не крюк! - ядовито заметила Ти.

- Ты хотела сказать: "Для четверых бешеных собак"? - поправила её Ийя и четвёрка рассмеялась, сбивая дыхание. Правда смех вышел изрядно нервный. Всё-таки картины разворачивающегося локального Апокалипсиса сильно подействовали даже на их крепкие нервы - студентов Академии.

Длительное время под сводами тоннеля было слышно только мерное дыхание бегущей четвёрки и топот ног. Но, вдруг, к этому примешался какой-то посторонний звук. Пришёл он издалека, причём вдоль тоннеля задул лёгонький, но всё набирающий силу ветерок.

- Вот же чиооорт!!! - выкрикнул Лой и резко прибавил в скорости. - За мной! Не отставать!

Группа без разговоров рванула за ним. Благо скоро они выбежали к следующей станции. Лой тормознул, упёрся плечом в стенку и сцепил руки. По тоннелю тем временем, нарастал глухой гул. Но это явно не был шум приближающегося поезда.

- Быстро наверх! - скомандовал Лой подбрасывая Ти на перрон.

Несколько секунд и все выскочили с путей. Последним за руки выдернули Лоя и побежали к эскалаторам. Шум за спинами меж тем перешёл в настоящий рёв. Рёв яростного потока воды несущегося по тоннелям. Они еле успели вскочить на эскалаторы, когда сзади ударил мощный вал. Вспенился и шустро пошёл вверх, затопляя и тоннель эскалатора. Позади беглецов крутился мощный водоворот, на поверхности которого мелькали смытый где-то мусор, деревянные и пластиковые обломки, грязная пена.

В вестибюле, когда они в него выбежали с эскалаторов, было всё спокойно, но вот наверху...

Лой осторожно прошмыгнул наверх и выглянул наружу. Через минуту он сильно погрустневший вернулся назад.

- Не проскочим. Порвут как тузик грелку.

- А если... - Кер поднял автомат, который он так и не бросил, несмотря ни на что. Лой помотал головой.

- Их слишком много.

- Ты говорил, что здесь какой-то технический тоннель... - напомнила Ийя.

- Говорил... - невесело сказал Лой.

- И где он?

- Там. Сказал Лой и указал рукой на крутящийся внизу мусорный водоворот. Уже залило.

- Правда, он рядом и нырять до него не глубоко... - добавил Лой и сбежал вниз посмотреть не поднимается ли ещё вода. Водоворот, как было видно, уже успокаивался и уровень воды явно стабилизировался.

- Тоннель залит водой. Под самый потолок. - констатировал он и погрузился в размышления. Решение, конечно, тут было, но Лою оно не нравилось.

- Длина до следующего люка? - спросила Ти.

- Сто пятьдесят метров.

- Ну поплыли! - ринулся было Кер, но был грубо остановлен Лоем.

- Ты кое-что забыл...

- Что?

- "Мы" ныне без кислородной маски или акваланга на такие расстояния не плаваем.

- Вот чёрт!

Не успел он договорить, как подпрыгнула Ийя.

- Я знаю!

- Что?! - почти одновременно воскликнули Ти, Лой и Кер.

- Когда мы пробегали через вестибюль, там была пожарка. - начала быстро Ийя. - А в ней наверняка должны быть изолирующие противогазы.

- Точно! Как я мог забыть! За мной! - подпрыгнул Лой и стукнув себя кулаком по лбу с энтузиазмом рванул наверх. Лом, с которым постоянно мотался, он благоразумно оставил внизу. Ведь предстояло взломать им решётчатую дверь, ведущую непосредственно в тоннель.

Спустя минут двадцать, они уже поднимались наверх к люку. Мутная вода внизу отпустила последнего члена квадры -- Кера, когда Лой осторожно головой приподнял крышку, колодца, выходящего на проезжую часть внутри огороженной территории складов. Все бои, как он теперь слышал, происходили за забором. Между его квадрой и контейнером с антивирусом, больше никаких существенных препятствий не было.

Он деловито отбросил в сторону крышку люка, выскочил наверх, подал руку идущей вслед за ним Ти, как вдруг свет померк и...

Он оказался в тренажном зале.

На столике перед ним, всё также горела оставленная перед вхождением на "Полигон", карта с заданием. Вокруг гомонили и делились впечатлениями студенты. Очевидно, квадра Лоя прибыла к финишу последней.

Он успел бросить взгляд на обалдевшие лица друзей по квадре. Их тоже сильно обескуражило такое окончание выполняемого задания.

И непонятно -- то ли прошли, и последним решили вот так "зачесть", за миллиметр от финиша, то ли заведомо не прошли, так как некое серьёзное условие было провалено. Оставалось только ждать.

Лой убрал гипнопроектор и облокотился локтями на столик. Карту он гасить на нём не стал.

Через минуту появился наставник. Вслед ему шагал с невозмутимой миной глава "Полигона". Выражение лица наставника также было... каменным.

Эта парочка прошла на середину и остановилась.

Аррестли обвёл всех тяжёлым взглядом от чего даже самые весёлые улыбки завяли.

- Всем -- "незачёт"! - жёстко сказал, наконец-то он.

Группа вскинулась, и принялась шуметь. Поражены были все, кроме четвёрки Лоя. Те, просто были в унынии. Стало окончательно ясно, что подвох всё-таки был, но они, как очевидно, его так и не "расшифровали". Точнее, расшифровали неправильно. Лой озадачено скрёб в затылке, Ийя же с обескураженным выражением лица, повторяя "Не может быть! Не может быть! Там не было больше смыслов! Или... смысл совсем в другом?!!".

- Что мы не заметили?!! - наконец ожесточённо вцепилась она в сидящего рядом Кера и принялась его трусить как дерево. Но тот сам ничего не понимал, пребывал в растерянности и мало чем отличался в данный момент от того самого растения.

Однако мало-помалу начали замечать, что Аррестли не закончил речь и чем дальше студенты продолжают шуметь, гадая насчёт причин своего поражения, тем больше он расплывается в ехидной улыбочке, застыв с поднятой рукой. Скоро до большинства дошло, что тут наставником была сделана специально пауза, чтобы можно было услышать те версии, которые выдвинут студенты, гадая о причинах своего поражения.

- Всем, "незачёт" кроме группы Лоя Арвани. Они прошли.

-- Разбор полётов

- Ну что? Начнём разбор "полётов"?

Аррестли посмотрел на разобиженную физиономию Селии и тут же ядовито добавил:

- Или "пролётов".

Лица студентов ещё более погрустнели.

- Честно, скажу, что я и квадре Лоя чуть не влепил незачёт. Было за что.

Лой вопросительно посмотрел на наставника, но тот проигнорировал и не стал уточнять. Просто начал тотальный разнос. Для всей группы.

- Вам я уже не раз говорил и повторять буду: В нашем деле мелочей не бывает! Иногда от мелочей будут зависеть ваши жизни. И будет очень печально, если кто-то из вас засыплется в реальной ситуации, на какой-то неучтённой мелочи.

Внезапно наставник резко сменил тему.

- Я вам не рассказывал об одном прецеденте, который имел место быть лет тринадцать назад, с одним маленьким исследовательским звездолётом Сферы? Ага! Вижу, что нет. Но я её всегда рассказываю на старших курсах.

Аррестли сделал многозначительную паузу.

- Так вот у них случилась одна маловероятная, но досадная оплошность... В результате, группа из двенадцати человек оказалась не где-нибудь, а на Светозаре. Такая славненькая планетка! Они что тогда, что сейчас, были дремуче религиозными. Общество чудовищно заритуализировано. Все стороны жизни пронизаны таким количеством ритуалов, что вам даже в страшном сне не приснится. Выжить в таком обществе чужаку, и не быть разоблачённым -- это почти невероятно. Тем не менее, когда наша спасательная команда осторожно прошерстила планету, то их не нашли! Даже упоминаний о них не было. Решили, что ребята убились где-то, да так, что эти религиозники ничего не узнали. Однако!.. Через ТРИ ГОДА!...

Аррестли резко, тоном выделил это и сделал паузу, чтобы до всех дошло. Даже палец поднял как восклицательный знак.

- Через три года, наши исследователи, совершенно случайно, обнаружили их там, на Светозаре!!! Люди не только все выжили, но и умудрились так подстроиться под общество, что их все воспринимали как своих. С чудачествами и закидонами, но СВОИХ! Как это возможно, спросите вы? А вот так! Люди очень аккуратно следовали всему тому, что является привычным для аборигенов. Копировали их даже в самых мельчайших мелочах.

Наставник окинул взглядом группу. Всё внимание было на него. Даже обиды за "незачёт" временно забыли. Ведь эпос про героев всегда был востребован. А тут -- что-то очень недавнее. И, возможно, даже о ком-то, кто сейчас тут в Академии обретается.

- Вы спросите, к чему это я рассказываю? А рассказываю я как раз к тому самому заданию, что большинство из вас провалили.

Студенты поморщились. Не скажешь, что им не нравилось выполнять разнообразные задания. Наоборот, нравилось. Но то, что задание было провалено -- досадно.

Аррестли заговорил жёстко.

- Первое, на чём засыпались практически все, так это на интерпретации задания. А задание было дано очень чётко! Вспомните его!

Первое, на что надо было вам обратить внимание, так на фразу "ВЫ ТАЙРИАНЦЫ". И далее, вести себя в соответствии с этой моделью. Вы же, повели себя как на обычном, простейшем беговом задании: "Надо добраться до складов? Хорошо! Делаем это максимально эффективно и быстро!". И побежали.

Наставник досадливо махнул рукой.

- А не надо было "просто бежать"! Надо было для начала ПОДУМАТЬ!! Вот с чего вы взяли, что информация о биологической атаке не провокация спецслужб для выявления таких как вы? А они не дураки! И таких провокаций, если им это очень нужно, они вам навалят -- будь здоров! Вы, тайрианцы? Так и вести себя надо было соответствующим образом! Вплоть до формы одежды. И не палиться даже тогда, когда вы сталкиваетесь друг с другом.

Ребята заозирались, пытаясь определить кто это с кем столкнулся. Однако Аррестли поспешил уточнить.

- А такое было! Вот столкнулись лбами квадра Лоя и Селии...

Наставник укоризненно посмотрел на обе группы и после мимолётной паузы продолжил.

- Вот кто вам сказал, что вы не стоите под какой-то хитрозапрятанной камерой? А после, когда вы себя спасёте антивирусом, вас за хвост не цапнет служба безопасности и вы быстро поймёте, что на самом деле вам лучше было бы умереть от вируса? Диалог -- без равных! Поэтому, хоть вы и прошли...

Новый сердитый взгляд на Лоя... Тот крепился, хотя и понял за что квадра "чуть не получила незачёт".

- ...Отличную оценку вы не получили. Только "хорошо". Да и то... За то, что единственные догадались внимательно прочитать задание и хотя бы в целом, ему следовать.

Лой, несмотря на эскападу учителя всё равно сохранил невозмутимость. Выдержал взгляд. В этом ему помогло и то, что всё-таки оценка "хорошо",а не "удовлетворительно", как можно было ожидать. Меж тем Аррестли хохотнул, что-то припоминая, посмотрел в сторону Селии и продолжил.

- Не скрою, меня сильно позабавил диалог квадры Лоя Арвани и квадры Селии Каальи. - снова сменил тему Аррестли. - Да, он был изрядно хулиганским... Со стороны Лоя и его друзей. Но тут группа подтвердила свой статус -- хулиганов. Впрочем, не это удивительно и забавно. Забавно другое.

Наставник ухмыльнулся разглядывая резкую смену эмоций на лице Селии. Лой мимолётно подумал, что этот диалог будет показан, даже успел слегка испугаться, но этого не случилось. Наставник просто вывел статичное изображение обеих групп.

Посмотрите как одеты обе группы. И скажите, кто больше походит на тайрианцев?... Квадра Лоя -- хотя бы одеждой, соответствует образу. Даже реплики в перепалке во-многом соответствуют. Но!

Аррестли усмехнулся.

- Да, конечно, девочки из квадры Селии выглядели пр-росто неотразимо! Эдакие няшки. Разве что рисованных кисок-лисичек на майках не хватает, да ушек-хвостиков из одежды. Здорово!... Только ДЛЯ КАРНАВАЛА ДОМА! Здесь, на Сфере. Но не там. Знаете, кто на Тайри выглядел так, как вы вырядились?

Селия уже догадалась, что последует, но густо покрасневши, помотала головой.

- Так, выглядят "ицке". Низшая каста. Танцовщицы и проститутки. Будут они по улицам бегать, да ещё ставить рекорды по скорости бега в полтора раза, перекрывающие высшее спортивное достижение планеты? Ни то и не другое! Никогда. По их воспитанию у них даже мысли не возникнет на улицу выйти без сопровождения. А не то, что по ним бегать! Одним словом, на майках им не котиков-лисичек в пору было бы рисовать, а простую надпись: "Мы шпионы-инопланетяне".

Наставник глянул на давящихся от еле сдерживаемого смеха парней.

- Вы думаете, что поступили лучше? Вы вляпались в то же самое. Урса, с его ребятами, свалились чуть ли не на голову патрулю, просто выпрыгнув с окна ТРЕТЬЕГО этажа офиса, на асфальт. Без каких-либо, что естественно, последствий. Можно это списать на болезнь? Нет! Потому, что выпрыгнувший с третьего этажа тайрианец, больной или здоровый ломает свои кости в хлам! Йон, со своими, удирал от патрульной машины. Пешком. В течение пяти минут выдерживая скорость, с которой на Тайри даже спринтеры не выдают. Вайма со своими, без затей с разбегу прыгает через трёхметровый забор... Без шестов, трамплинов и ещё чего там... Это ли не клеймо шпиона-инопланетчика?! Явное! И таких примеров -- можно насобирать с контролек бесчисленно!

- А разве, Арвани ни разу не бегали и не прыгали? - спросил кто-то недоверчиво. Видно никак не мог смириться с мыслью, что вот так элементарно опростоволосился.

- Представь себе бегали и прыгали. Вот так. - ответил наставник. И показал.

На экране возник маленький эпизод по преодолению квадрой заграждения из ящиков.

- Так они получили "зачёт" потому, что изображали из себя...

- ... Дохлых и немощных интелей Тайри. - мрачно закончил за него Лой. Ребята его реплику встретили бодрым ржанием.

- Кстати, не только физически изображая. Но и поведением. - подхватил Аррестли. - Не только там, где заведомо есть телекамеры, но и в тоннеле метро, когда бежали. Везде.

Следующие кадры показывали как Лой закидывает своих на перрон с путей, хотя ясно было, что на такую высоту любой, нормально подготовленный физически житель Сферы, запрыгнул бы с места и без разбега.

- Да даже вот здесь!

Новая смена изображения. На экране эпизод, когда квадра Лоя преодолевала перрон с заболевшими.

Лой с удивлением отметил, что пока бежал мимо дерущихся, жутко ругался. Впрочем, как и все из его четвёрки.

- Обратите внимание, группа бежит со скоростью опять не выходящей за пределы среднего тайрианского уровня. Даже ругаются как тайрианцы.

Студенты снова с готовностью хохотнули видно представив себя на их месте. Однако наставник их тут же поправил.

- Это существенный момент! Потому, что многие из интеллигентского сословия там, в сильно стрессовой ситуации начинают ругаться. Причём очень жестоко. Так что ругаясь с использованием их лексем, квадра лишний раз подтвердила в глазах любого случайного наблюдателя,своё чисто тайрианское происхождение.

- Кста-ати! - Аррестли хитро прищурился и посмотрел на обалдевшего Лоя. - А откуда у вашей квадры такие детальные познания в области ненормативной лексики и вообще "скользкого юмора" цивилизаций "отставших"?

Лой быстро глянул на Кера. Тот пожал плечами.

- Кера готовили по спецпрограмме и он факультативно раскопал некоторые исследования юмора и извращений этики...

- М-м-да! Вообще, этот предмет вы будете проходить лишь в конце второго курса... Но... тоже хорошо.

Было видно, что это наставника не только позабавило, но и приятно удивило. Не удивительно, что студенты залезают иногда вперёд по программе. Иногда даже далеко вперёд. Но нетипично.

******

Новости, даже среди студенчества, у которого отобрали любимые межличностные информационные сети, распространяются очень быстро, и уже через десять минут после окончания занятия, в столовой на Лоя и его квадру буквально навалились.

И началась катавасия с возгласа одного из второкурсников обращённая к грусным студентам первого:

- И где этот уникум?

То, что это именно второкурсник, было видно по значку на форме, извещающей каждого, что он является ещё и старостой курса факультета Информации.

Сначала Лой не понял, что это речь о нём. Но быстро собравшаяся толпа у его столика мигом расставила всё по местам.

- Парень! Ты знаешь, что ты и твоя группа первый случай во всей нашей Академии? - начал староста.

- Случай чего? - не понял Лой.

- Ещё никто из новичков не сдавал сходу тесты Аррестли. И прежде чем начинали их сдавать, проходили минимум через два поражения. На всю Академию таких рекордсменов одиннадцать человек. Ты первый, у кого по этому параметру ноль!

- И что, разве старшие курсы не говорят младшим "где собаки зарыты"? - спросил Лой недоверчиво.

- Говорят. Но первокурсники, пока не расшибут лоб -- не склонны прислушиваться, да ещё наставник не повторяется... Кстати, меня зовут Лин Хорса. - опомнился староста.

- Лой Арвани...

Новые друзья пожали друг другу руки. После Лой представил ему и собравшимся своих и они вернулись к прерванному разговору.

- Так уж и ни разу не повторился? - опять усомнился Лой.

- Задания -- ни разу. А вот суть их -- повторяется, но в таких вариантах, что сразу и не сообразишь где будет этот "очередной раз". Как у вас только что. Я на таком задании, - подобном - на первом курсе сам срезался.

- А у тебя какой счёт?

- В смысле? Поражений перед тем как научился осторожности?

- Да.

- Шесть. - Смутившись, сказал староста.

- Ты шесть раз сдавал одно задание?!! - изумился в свою очередь Лой.

- Нет. Больше двух проходов одного, - ни разу. Как и почти все... Но шесть заданий пришлось по разу, но пересдавать.

- А-а... - протянул Лой и лицо у него приняло совершенно озадаченное выражение и тут же выдал версию. - Наверное, мы прошли потому, что просто не знали, что у вас тут "счёт"...

Слушатели благосклонно хохотнули.

- Честно говоря... - Лой глянул на не менее озадаченные лица своей четвёрки, - не знаю как кто... Но меня ты напугал! Всеми этими "счетами" и повадками наставника.

- Мгм! - ядовито буркнула и закивала Ти. - "Напугали дикобраза голой задницей"! Мы уже "верим"! Такого как ты даже скорая аннигиляция чёрной дыры не напугает. Всё, как сделать очередные "приколы", искать будешь!

Толпа студентов покатилась со смеху.

- О! Вы не знаете этого типа. Для него все эти "угрозы" и "страшные перспективы" только повод. - добавила Ти.

- У нас в Академии, кажется, второй Райя Тамал нарисовался! - выдал кто-то из толпы.

- Вот это да! - удивилась Ийя. - А мы с ним уже знакомы!

- Я не удивлюсь, что с первого же дня! - глубокомысленно заметил сказавший.

- А вы откуда знаете? - брякнул Кер, то-ли с умыслом, то-ли машинально.

Толпа окосела.

- Ну всё, студенты! Держитесь за свои тапочки. Если Арвани такой же как Тамал, - нам скучно заведомо не будет! - прозвучало в наступившей на мгновение тишине.

Студенты снова засмеялись, а Лой сильно оживился почуяв родственную душу.

- И где его можно найти? Сейчас...

Ответом был уже громовой хохот.

-- Сплошные неприятности

- Ли-ин!!! - раздалось по коридору.

Староста остановился и обернулся назад. Там, петляя между идущими и стоящими в проходе студентами, нёсся Лой.

- Подожди! Дело есть.

Помятуя, какие "дела" могут быть у таких как Райя Тамал, староста тут же насторожился. Если Лой сам "подписался" в ту же категорию лиц, что и Райя, стоило быть особо осторожным.

Меж тем Лой, сияя всё той же ослепительной улыбкой бравого парня тормознул перед старостой и проскользив до остановки по полу, тут же заявил.

- Не поможешь найти старых друзей?

Начало было ожидаемым и староста также пульнул в Лоя давно заготовленной фразой.

- Райя Тамал сейчас в тренажёрной. У него очередной спор с о своими. Играют... Так что если тебе он нужен -- подходи туда через полтора часа...

Но Лой лишь мотнул головой, будто отмахиваясь от назойливых мух, и продолжил с того места, где был прерван.

- Виа Ким. Она второкурсница.

- А зачем она тебе? - ещё больше насторожился Лин. То, что Лой проигнорировал абсолютно точную информацию о Тамале говорило само за себя. У Райи также все озорства начинались с невинных и неожиданных вопросов.

- Её же ведь недавно перевели сюда?

- Да. - осторожно ответил Лин.

- Так её перевели сюда из того же отделения Академии, где учился и я.

- А-а! Так бы сразу и сказал, что друзья-однокашники тебя интересуют. - чуть расслабился Лин.

- Ну так ты не дал мне этого сказать сразу. - резонно возразил Лой.

Лин смутился.

- И действительно... извини. Я думал, тебя больше Райя интересует.

- Райя - само собой, - тут же закивал Лой, - но на первом месте у меня всё-таки дамы...

Лой многозначительно посмотрел на Лина. Тот ухмыльнулся.

- А чё... Интересная деваха! - оценил Лин вкус Лоя. - И пока никем не "занята".

- Ага! - с энтузиазмом поддакнул Лой. - поможешь найти?

- "Дама сердца"? - несколько цинично спросил староста.

- Ага! - снова односложно вякнул Лой, ожидая, что, наконец скажет этот непонятливый староста.

- Ну... это очень просто! - начал пояснения Лин. - Она в моей группе учится. В четыре часа сегодня мы освободимся и всё в твоих руках. Последнее занятие у нас в шестьсот четырнадцатой.

- Поможешь встретиться?

- Это как?

- Ну... например, после занятий скажешь ей, что кое-кто хочет встретиться с ней в... ну, например, шестьсот первой.

- Да запросто!

- Есть! - аж подпрыгнул от восторга Лой. - Ты меня сильно выручил! Так что если чё -- можешь на меня рассчитывать. Помогу без оговорок!

Лин придирчиво посмотрел на Лоя и на несколько мгновений задумался. Было видно, что он колеблется.

- Вижу, что у тебя уже что-то есть и нужна помощь. - сообразил Лой. - Давай, выкладывай.

Лин даже смутился, но видя, что Лой выражает полную готовность и понимание решился.

- Слушай, а Ти Арвани, она твоя сестра, или однофамилица?

- Сестра. - Насторожился в свою очередь Лой.

- Хочешь за ней приударить? - мгновенно сменив настороженность на хулиганский тон спросил он.

Староста ещё больше смутился от такой прямолинейности.

- Не! Я не против! - тут же отозвался Лой увидев сильное смущение собеседника. - Даже очень "за"! Попробуй...

Сказано было это так, что Лин заподозрил неладное.

- И в чём подвох? - осторожно справился он.

- Ещё ни разу не видел кого-то, кто бы ей реально понравился. - пояснил Лой. - Она даже меня часто норовит по загривку приложить. Так что всё в твоих руках!

Лой подарил старосте ослепительную улыбку от чего тот ещё более потерялся.

- Хм! - нахмурился староста и почесав подбородок уставился на несколько мгновений в потолок. Потом испытующе посмотрел на Лоя, продолжавшего изображать из себя Ясно-Солнышко.

- Ты понимаешь... - начал он, взяв Лоя под руку и увлекая его с собой.

Через пять минут в тихом закутке друзья ударили по рукам Заговор против сестры, - на её охмурение -- состоялся.

******

Через полтора часа Лой с нетерпением ошивался в пустой, в это время, аудитории. Даже где-то красивенький цветочек раздобыл.

Лин, что-то треща без умолку вёл свою новую однокурсницу. Но было видно, что настроение у неё не радужное... Чем это было вызвано, догадаться было сложно. С первого дня Виа показала себя несколько замкнутой на себе. Возможно, что её что-то гнетёт. Но из деликатности никто к ней не лез с расспросами. Захочет -- сама скажет.

- И где меня ждут? - коротко спросила она, полностью пропустив мимо ушей то, что заливал ей староста.

- Тут. - коротко сообщил Лин указывая на двери шест ьсот первого.

- А кто? Всё равно не скажешь?

- Он сказал, что это будет для тебя сюрпризом!

Виа помрачнела лицом, от чего Лин заподозрил на мгновение неладное, но всё равно, так как договорились, вынужден был исполнять до конца роль проводника.

Слегка поколебавшись, Ким открыла дверь и зашла. Плотно притворить дверь за собой она не догадалась, поэтому всё, что произошло в дальнейшем было хорошо слышно сверхлюбопытному старосте второго курса.

- Здравствуй Виа! - скромно поприветсвовал её Лой.

- Опять ты?!! - без приветствий чуть ли не выплюнула Виа.

- Меня перевили в это отделение... - начал было Лой, но был прерван.

- Я тебе говорила, не подходить ко мне больше! - раздался натуральный рык Ким.

- Мне очень жаль, что так сложилось тогда...

- Тебе жаль? ТЕБЕ ЖАЛЬ?!! - взревела Виа.

Раздался звук крепкой пощёчины. Он был настолько резкий и неожиданный, что Лин вздрогнул так, как будто он сам её получил.

Через секунду в дверях показалась разъярённая Ким. Шагнула, было, сжимая кулаки к старосте, но видя его крайне ошарашенное лицо, фыркнула и быстро пошла прочь.

Спустя ещё некоторое время появился и Лой. Тихо и печально притворил за собой дверь и виновато посмотрел на старосту.

- Хотел помириться... Мы расстались там не в очень хороших обстоятельствах. - будто оправдываясь, выговорил он.

- Понимаю... - поддержал Лин всё ещё вспоминая рык Виа Ким.

- Надеюсь, что у тебя с Ти выйдет получше, чем у меня... - потирая красную щёку грустно сказал Лой и удалился.

На полу пустой аудитории так и остался лежать сломанный цветок, постепенно теряя упругость листьев, бледнея и увядая.

******

Это был настоящий кризис.

Кризис, через который в той или иной мере, с той или иной степенью болезненности проходит каждый студент Академии. И особенно жёстко этот кризис наваливался на студентов, когда кончался очередной цикл. Особенно тяжело приходилось от него потому, что здесь прибавлялась и вполне естественная усталость копившаяся целый год.

Райя это понимал. Но кризис есть кризис. Как-то его надо было преодолевать.

И решать: стоит ли идти дальше, стоит продолжать учиться, ломая себя "через колено", или стоит таки сдаться, уйти. Стать тем, в ком всё равно будет нуждаться большое и счастливое общество Сферы. Пусть он не станет прогрессором, но он всё равно, выучившись в другом университете всё равно получит нужную для людей профессию. Может удастся даже стать где-то как-то Героем. Так или иначе жизнь скучной не будет. А с его-то упрямством и авантюризмом -- тем более.

Но Райя хотел летать среди звёзд, а не быть привязанным к Сфере. Хоть и намечались здесь события воистину эпохального порядка. Но там, в пыли звёзд, его манили совершенно иные просторы и тайны. Потому и мучился Райя.

Шёл из упрямства. Дальше. Ибо звёзды светили ему.

Было больно. Но он всё равно рвался к ним.

Хоть и не были они видны сейчас ему. Хоть и заложено было всё небо плотными облаками, что даже свет "ночного солнца" еле пробивался сквозь плотные слои облаков. Ему заменили их свет те разноцветные фонари, что во множестве были навешаны на стенах и шпилях Академии. И к одним из них с упорством, достойным иного применения, Райя шёл.

Точнее лез.

Маленький рюкзачок с "птицей" плотно прилегал к его спине. В нём были Крылья. Те, что после, когда он достигнет небольшой площадки наверху, на самой середине шпиля главной башни Академии, он сможет раскрыть и отправиться в полёт. Но сейчас надо было добраться до него.

Райя с опаской расслабился на маленьком карнизе, пролегающем под большими окнами. Удостоверившись, что стоит прочно, он расслабился ещё больше. Усталость сказывалась всё больше. Да и цель была уже совсем рядом. Крепко уцепившись за выступы стены он свесился и осторожно заглянул в светящееся окно. Уж больно любопытно было кто это так полуночничает.

Оказалось, что это не спится ректору. Он увлечённо листал какие-то информационные пакеты, быстро проглядывая содержимое некоторых.

"Что положено Юпитеру, не положено быку!" - ядовито ухмыльнулся Райя вспомнив, что им, студентам, вот такие нарушения режима не позволялись. Хоть и не наказывались, но всё равно, по возможности пресекались.

Не боясь быть увиденным, Райя вернулся на удобное ребро башни и полез дальше. Вообще, для таких как он любителей полазить по вертикальным стенам, башни Академии были как магнит для стальных опилок. Среди таких стенолазов, укрепилось даже убеждение, что сам создатель этого архитектурного шедевра был одним из них - тоже любил полазить. Иначе, он бы не стал делать столько откровенно заманчивых маршрутов наверх.

На шпиле, вдоль всей его длины были вообще укреплены крепчайшие стальные, нержавеющие скобы. Добравшись до этих стальных лестниц, Райя достал карабин с самостраховкой и на время прицепился им к одной из скоб. Стоило слегка отдохнуть перед окончательным рывком к вожделенной площадке. Райя поочерёдно расслабил руки и глянул вверх. Сначала бегло, а потом прищурившись и внимательно.

Что-то было не так с карнизом. Освещение было слабое и ему показалось, что с того самого карниза, за край и ограждение торчат чьи-то ноги.

Райя удивился и не стал дожидаться когда мышцы окончательно отдохнут и полез далее. Ста метрами выше он уже окончательно был уверен в том, что кто-то его опередил. Это прибавило энтузиазму, так как стало очень любопытно: кто это такой смелый и наглый. Ведь за такие "художества" руководство Академии могло и наказать. Ибо слишком рисково.

- Привет Райя! Приятно тебя здесь видеть. Не ожидал я тебя здесь встретить. - услышал он грустный голос. И голос показался Тамалу знакомым.

Когда же он окончательно перевалился через край и перекатился по ровной поверхности площадки, то понял почему голос показался ему знакомым. На краю, свесив ноги вниз сидел старый-новый знакомец - "хулиган" Лой Арвани.

- Хреново мне! Вот и забрался повыше и подальше... Чтобы никто меня не видел, и я никого не видел. А тут ты...

- Знакомо... - назидательно сказал Тамал, из-за чего Лой подозрительно покосился на него.

- Не косись! Я тут по той же причине. - язвительно заметил Райя. - Залез. А тут ты!

Лой испустил нервный смешок. Ему за компанию, вторил Тамал.

- Уж не потому ты здесь, что я тебя искал? - чуть помолчав, спросил старшекурсник.

- Зачем? Зачем ты меня искал? - Удивился Лой.

- Мне донесли, что ты меня искал.

- Быстро! Быстро слухи распространяются в нашей Академии. - ухмыльнулся Лой. - ведь всего-то я это объявил сегодня после обеда, что тебя ищу.

- А здесь почему?

- Да... так... Поссорился. Крепко.

- Дай угадаю! - ядовито заметил Тамал. - Тебя отшила некая девочка, ты ударился в депрессию и полез на стену. Так?

Лой покосился на него, но ничего не сказал.

- Значит так. - Заключил Тамал и сел рядом. Также свесил ноги вниз и положил руки на нижний прут ограждения.

- А что, у тебя также? - угрюмо спросил Лой.

- Нет. У меня "просто" кризис. Вот сижу я тут с тобой и думаю: "А не поменять ли мне будущую профессию?". Очень тяжело...

- Мне, вот тоже тяжело. Но не из-за...

- У тебя это впереди. Все через это проходят. Сфера -- она такая... ТЁПЛАЯ! А звёзды, такие ХОЛОДНЫЕ! И нужно полюбить не только их свет, но и этот ХОЛОД... Вот сижу я тут с тобой и думаю... А выдержу ли я контакт с теми... ко встрече с которыми, нас тут так усиленно готовят? И мне страшно... Заметь! Мне не страшна тьма ночи и высота. Мне страшно столкнуться с настоящей БОЛЬЮ. И не болью тела её можно заглушить, а...

Райя не договорил.

- Мне вот тоже хочется удрать куда подальше -- отозвался Лой.

- Знакомая байда: "Везде хорошо, где нас нет!". - горько прокомментировал Райя. - но куда бы ты не ушёл, боль утраты последует за тобой...

- Вот! Сам же сказал, так и сам же сообразил. - чуть помолчав и улыбнувшись выговорил Тамал. - Ведь это и ко мне же относится! Куда бы я ни подался...

- ...Я тебе изливаю душу и ничем не рискую! А вот если бы...

Лой с изумлением уставился на Райю.

- Ты чё, брат?!! - воскликнул он, и опасливо покосился на Тамала. Заявление было такое, что по крайней мере требовалась психологическая помощь.

Улыбка Тамала, внезапно стала ехидной.

- А-а! Испугался! А ведь это, что я тебе тут говорю, мы изучаем сейчас. Подлость старого мира...

- Так она тебя так... грызёт?

- О! Точно подмечено! Именно грызёт....

Тамал лез сюда, на эту, по его мнению, пустую и недоступную никому кроме него площадку, чтобы побыть одному и решить что делать дальше. А оказалось, что ему наоборот, нужен тот, кому можно было бы просто выговориться. И он спешил выговориться.

- Вот тебя бросила девочка, а ты... Ты думаешь, что ничего хуже просто нет... Так я тебе по своему опыту говорю: Есть. Меня бросали и я бросал. Думал также как и ты -- что хуже просто нет. Но всегда оказывалось, что есть. И теперь я вижу, что наши проблемы, твоя и моя -- просто мелочь, по сравнению с тем, что реально есть.

Тамал подумал, что он слишком многословен, что сейчас этот молодой и борзый, просто вскочит и кинется вниз на своих крыльях. Подальше от его проблем и он останется с ними один на один. А ведь тут и его, Лоя, проблема! Но нет -- сидит слушает. Заинтересовался. Значит чувствует, что тут и его решение. Решение его проблемы.

- Я, вот что думаю... - Райя всё также задумчиво смотрел в даль, на клубящиеся тёмные тучи, севшие на предгорьях. - Мы же ведь, счастливейшее общество! И не ценим этого.

- Почему? - потерянно спросил Лой стараясь сосредоточиться на том, что говорит друг, и отвлечься от мрачных дум.

- Смотри Лой... Я раньше это не осознавал так чётко, как сейчас, когда знаю, какая жуть нас окружает. Ну, думал, живём мы лучше, чем другие, и это воспринимал как данность. Но только попав в Академию, я начал реально понимать насколько мы разные... Да, фенотип у нас почти одинаковый. И в толпе таких же как и все конфедераты, нас не различить...

- Но чисто внутренне и анатомически мы уже сильно от них отличаемся. - попытался Лой включиться в цепь рассуждений Тамала.

- Ты имеешь в виду укреплённые углеродным волокном скелет и прочие части тела? Генномодернизированные защиты от инфекций, рака и прочего? Нет, я не это имел в виду.

Лой хмыкнул и повторился.

- Я сказал "внутренне И анатомически". - выделив союз "и" сказал Лой.

- А! Так ты тоже над этим задумывался?

Райя посмотрел вниз, где между деревьев появились первые белесые пряди тумана, от чего нижележащая местность, с огромным парком постепенно стала терять чёткие очертания и превращаться в нечто нереальное. Скоро над туманом будут торчать только верхушки самых высоких деревьев, да ещё и здания Академии, как сказочные замки. Впрочем, архитектор, замысливший постройку именно такого комплекса наверняка специально добивался такого впечатления. Разноцветные огни и горящие окна бросали вниз, на туман блики, от чего он становился ещё более живописным.

- Слегка. - После длинной паузы подтвердил Лой.

- И к каким выводам пришёл? - заинтересовался Тамал.

Лой неопределённо пожал плечами.

- Ещё не решил к каким. А ты?

Райя улыбнулся.

- Посмотри, насколько разный у нас уровень проблем. Как на бытовом уровне, так и вообще... У нас вот парни и девчата решают "великие проблемы" кто кого любит и почему. Как ты сейчас.

Лой подозрительно покосился на Райю, но тот не заметил и продолжил. Видно наболело.

- Те, что постарше, задумываются о метафизике, а взрослые решают воистину Великие Проблемы. И заметь, ни у кого не возникает даже мысли, что надо кому-то наделать кучу гадостей и вылезти "наверх" за счёт этого.

Лой оторвался от созерцания туманных далей и заинтересованно посмотрел на Райю.

- Там же -- Райя презрительно скривился и ткнул неопределённо пальцем вверх, - живут в атмосфере постоянной конкуренции. И проблемы там сугубо крысиные -- кто кого съест или может съесть, и как от поедания уберечься.

- Ну... там тоже любят. - неопределённо сказал Лой.

Райя цокнул языком.

- Романтик, ты... Только там та романтика, -- Райя снова кивнул вверх, - пахнет кровью и обманом.

- Ты никогда не пытался смотреть их сериалы? - внезапно отвлёкся от темы Райя. Лой отрицательно мотнул головой.

- Ну... да. Вам ещё рано. Это будет потом. На старших курсах. Вам же надо пройти самое основное. И научиться самому главному.

-А что же это, самое главное, что нам понадобится ТАМ? - заинтересованно спросил Лой.

- У вас ещё нет иммунитета к обману.

- И этому учат те сериалы?

- Нет. Но они показывают, насколько подло могут вести себя люди. У нас на Сфере такого, заметь, нет.

- Ну... у нас тоже иногда обманывают... - начал было Лой, но был грубо оборвал Райей.

- Но не ТАК! Ваши игры -- детские игры. Даже наши взрослые, кто не вылезает за пределы Сферы всё равно, что человек лишившийся иммунитета в среде полной смертельно опасных бактерий. Это тоже уровень тех проблем -- как уберечься от обмана.

- Или как его использовать себе на пользу... - тут же добавил Лой.

- Вот такому тоже учат на старших курсах. - сказал Райя, слегка вздрогнув. Такой уровень понимания, среди первокурсников он не видел.

- И многие этого не выдерживают? - спросил Лой.

- Да. И не только из-за этого. Не все могут смириться с тем, что может быть вот так низко... Во всех отношениях. Мы, на Сфере, решаем Вселенские вопросы. Мы с великим энтузиазмом исследуем тайны материи. И подошли к решению Главного Вопроса Бытия. А там... Там таких проблем даже и на горизонте не видно. Всё слишком грязно и низко... И много-много боли.

Райя замолчал. Видно и у него некий кризис, от чего он попёрся на шпиль, нарушая сразу несколько правил Академии. Хотел вот так развеяться, выбив нарастающую боль из души через пот, сжигая его в адреналине, а тут... Тут сидит благодарный слушатель.

Лой же думал о своём. Своих поражениях и неприятностях. И на фоне того, что сказал Райя, хоть он это и знал, но истинное осознание всего этого, внезапно выжгло из его буйной головы все страхи и боли. Всё предстало перед ним вдруг кристально ясным.

- Да, Райя. Я теперь понял кое-что. - мрачно заключил он.

Райя заинтересованно посмотрел Лою в лицо.

- Я всё ещё малолетний дурак, играющийся в своей песочнице. - зло выговорил Лой.

Райя Тамал хмыкнул.

- Не переживай. Я тоже через это прошёл. И это называется просто -- взросление.

- Ты хочешь сказать, что нам ещё надо подняться до истинного уровня Великих Проблем?

- А куда мы денемся! - вдруг тихо, но твёрдо сказал Райя.

- Ну, что, брат, - сказал он поднимаясь на ноги, - Полетели?

- Полетели! - всё ещё мрачно, но уже достаточно твёрдо заявил Лой. В его голосе пропали ранее присутствовавшие тоскливые нотки. Он раскрыл "птицу" и посмотрел вниз на переливающийся всеми цветами радуги туман.

"Да, - подумал он, - с приземлением будут некоторые проблемы".

******

Психологическую службу в любом научном или учебном заведении, как правило, не было ни видно, ни слышно. Но роль она играла очень серьёзную. Ведь студент должен эффективно учиться, а не страдать от мелких и крупных психологических проблем и затыков, которых, за время молодости человека, когда его формирование как личности завершается, случается немало. Сколько бы студентов прошлого могло бы благополучно доучиться и стать великими и гениальными учёными, если бы им вовремя помогли?!

Помочь преодолеть мучительный кризис, в который они встряли, преодолеть возникшую внутрипсихологическую проблему. Сейчас эта служба пронизывала всё общество. И это -- было величайшим достижением.

Вообще, в любой нормальной цивилизации, заботящейся о людях, а не о мёртвых вещах, неизбежен этап, когда сначала возникала единая медицинская служба, охватывающая всё население, невзирая на его материальный достаток и социальное положение. Диспансеризация, далеко не сразу и далеко не всеми признавалось как одно из величайших достижений человечества. Однако, именно через неё удалось победить многие массовые заболевания, победить эпидемии, спасти миллионы жизней.

Рано или поздно наступал черёд не только болезней плоти, но и болезней духа -- психологических проблем и психических заболеваний. Ведь во многом, неврозы, психозы и психопатии, это как вши, гельминты и прочие паразиты в обществе человека. Нужны специальные усилия, причём постоянно прикладываемые, чтобы их победить. Хотя бы по научению гигиене и поддержанию её на должном уровне.

Гигиена души и её поддержание как раз и была заботой Единой Психологической службы, что работала во всех учреждениях и во всех частях общества. Вполне естественно, что люди, там работающие были не только в курсе всех проблем у студентов и преподавателей, но и, по мере надобности, вмешивались. Сейчас был такой случай: то ли надо вмешаться, то ли просто подождать, понаблюдать, как с очередной неприятностью в жизни справятся вполне конкретные студенты.

- Райя Тамал? - спросил в лоб Аррестли, ещё заходя в кабинет главного психолога.

- Не угадали! Райя справился сам. Вполне успешно. Тут случай другой и позаковыристей.

- Тогда... "хулиган Арвани"?

На этот раз психолог улыбнулся и кивнул.

- Он самый.

- И что на этот раз он учудил? Что я не знаю... Залез на шпиль Главной Башни и прыгнул вниз оттуда?

- Да, было дело. Прыгал. Вместе с Тамалом. Но это мелочи.

- Мелочи? Вы меня откровенно пугаете.

- Не всё так страшно как выглядит, но превентивные меры стоило бы применить... Некоторые. А для этого, нужен ваш совет и решение. У вашего воспитанника сплошные неприятности на личном фронте.

- И какие? Какие неприятности, что понадобилось наше вмешательство?

Главный психолог снова ухмыльнулся, уже предвкушая рассказ и реакцию слушателя. Ибо не часто случались такие анекдоты со студентами. А тут всё, что произошло очень сильно тянуло именно на анекдот. Правда главным фигурантам сего "анекдота" было не до смеху. Кер Хорни, как стало известно, аж пол дня бегал за разобиженной Ти Арвани, пытался успокоить Ийю Орр и хоть как-то вразумить пребывающего в депрессии главного возмутителя спокойствия -- Лоя Арвани. Лой осознавал, что на этот раз он кругом виноват, но выхода не видел. Так что пришлось всё улаживать именно Керу. Ко всеобщему согласию. Правда, проблема лишь отложилась на будущее. Решена не была. Поэтому-то и решил тут вмешаться своей властью и полномочиями главный психолог Академии.

- Для начала, он поцапался с одной девочкой со второго курса. - начал он со вкусом докладывать наставнику. - Получил "по мордам". Буквально. Через день "спалился" его новый знакомый - слишком неуклюже стал ухаживать за сестрой Лоя. Ну, сестричка тоже не дура, быстро просекла откуда ветер дует и кто ухажёра просветил насчёт её слабостей и предпочтений. Эта поступила более разумно и эффективно: вместо того, чтобы скандалить с новым знакомым, пошла и намылила холку братику. Тот же, по глупости или неосторожности, кинул фразу что, типа "она сама его сватает, так почему бы и ему не позволено?!". Сестричка тогда вообще озверела. Ийя же Орр, к которой это непосредственно относилось -- обиделась на обоих. А между ними всеми бегает теперь Кер Хорни и не знает за что хвататься, чтобы всех примирить. Перцу в этот бульон добавляет то, что он, кажется, сам неравнодушен к Ийе Орр.

Чем дальше слушал всё это Ллой Аррестли, тем больше и громче смеялся. Когда психолог закончил кратное описание "приключений" квадры Лоя, он хохотал громко и долго -- от души.

- Я так и знал, что это вам понравится! - поддел того психолог, легонько посмеиваясь. Видно, что он уже своё отсмеялся. Остались лишь трезвые рассуждения и выводы.

Наставник, устав смеяться, вытер слёзы и всё ещё сотрясаясь в пароксизмах смеха стал выяснять подробности.

- И эти барбосы ко мне так ни разу и не подошли!

- Видно, посчитали, что сами разберутся. Между собой. Вся эта "любовь-морковь"...

- Ага! Это как чумка -- переболеет, и иммунитет на всю жизнь. А пока болеет -- не до смеху.

- Но случай "чумки", очень уж запутанный... - загадочно добавил психолог, чем ещё больше заинтересовал Аррестли.

- Уж не хотите ли вы сказать, что всеми перечисленными дело не ограничилось?

Главный утвердительно кивнул. Было видно, что разбирательство по данному случаю доставило ему кучу удовольствия и море смеха.

- Всё ещё интересней там... Похоже там не "треугольники", а многоугольники... - хихикая добавил он.

- Информация точная? - засомневался тут же Аррестли.

- Нет, но проверяем.

- А что послужило поводом для проверки? Чего это ваша служба так перевозбудилась?

Психолог поднял палец, как восклицательный знак и после многозначительной паузы ответил.

- Получается, что он выдрючивался во Втором Отделении именно для того, чтобы его вышибли. Но вышибли не насовсем, а так, чтобы он попал сюда. Квадра, так как это его друзья, неизбежно идут за ним.

- Ещё один Ромэо в погоне за своей Джульеттой?

- Мы тоже сначала так подумали. Однако...

- Однако?!...

- Но как сейчас выяснилось, насчёт "любовь-нелюбовь" там очень сложно и зыбко. На самом деле, Лой Арвани поспорил с однокурсниками. Решил изобразить из себя эдакого сердцееда. И предмет спора, вот эта девочка -- Виа Ким.

- И насколько ЭТО достоверно? - настороженно спросил Аррестли.

- Насчёт спора?

- Да.

- Вполне. Наш коллега из филиала, выяснил это среди его бывших однокурсников абсолютно точно.

Аррестли схватился за голову.

- Идиот!!!

- Вы его перехвалили, наставник. - с некоторым злорадством отметил психолог.

- Да-а... А ведь был такой перспективный!

В голосе Аррестли звучала неприкрытая досада.

- Хулиган?! - попробовал подколоть его коллега. - Хулиган и перспективный?

- В том и дело, что хулиган! В наших условиях, нашей культуры -- он хулиган.

Аррестли сделал ударение на словах "нашей культуры".

- Но там, - продолжил он, - это качество ему очень поможет. Поможет выпутаться если припечёт.

- Я вас правильно понял наставник? Вы, своими упражнениями стараетесь воспитать из студентов именно хулиганов?

- Не совсем так, но близко.

Аррестли тяжко вздохнул и крякнув продолжил.

- Может мы и топчемся на Пороге Перехода только потому, что утеряли нужную гибкость. Ту гибкость, которой часто обладают люди стоящие на грани.

- Вы думаете, что Лой и его квадра -- пассионарии?

Наставник удивился.

- Я думал, это очевидно! Как минимум сам Лой Арвани.

- Хм... Неожиданное заключение! - заинтересовался Главный и видно было по его тут же закатившимся к потолку глазам, что он что-то уже наметил для себя на проверки и уточнения.

- Но это не снимает вопроса: "Что с ними делать?" - что-то просчитав заявил он.

- А что делать? Им надо остудить горячие головы. А для этого наилучшим образом подходит производительный труд. Они как, хоть слегка там между собой помирились?

- Да. Но это проблемы не решило. Надо их отослать подальше от Академии. И от этой крали со второго курса.

- Значит, - заключил наставник, со слов главпсихолога, - отошлём как можно дальше и надолго...

- Что вы имеете в виду? Послать их на "Пятый Миллион"? Они там уже были...

- Зачем именно на "Пятый Миллион"?!.. У них сейчас по плану производственная практика? Вот и послать их -- подальше и к звёздам. Дать им рудовоз, "провозные" и задание, чтобы "туда и обратно". Но из рутинных. Пока летают, успокоятся.

На некоторое время главный психолог снова уставился в потолок, что-то просчитывая. Наконец, у него что-то "сложилось" и он вернулся "с небес на землю".

- Дельное предложение. - Кивнул главный психолог. - Так и поступим.

-- Часть третья: Зубы дракона

Молчание звездолёта "бешеных" было зловещим. Он всё также висел в полумиллионе километров, не подавая никаких признаков жизни. Грозный. Страшный.

Никаких импульсов зондирования он больше не давал. Просто висел и молчал. Когда же напряжение на "Звёздном медведе" казалось бы дошло до той стадии, что вскипятит всем мозги, пришло короткое сообщение: "Сигнал принят. Иду на помощь. Ждите". Ни видео, ни звука. Просто межзвёздным кодом.

В этом тоже смотрелось что-то угрожающее. Будто их не воспринимают даже за тех, кто достоин разговора.

Высокомерие... вот, что приходило на ум сразу каждому, кто наблюдал всё это.

Наконец отметка звездолёта на экране локатора сдвинулась и с приличным, но не из ряда вон выходящим ускорением, двинулась на сближение. Что смущало Бриса, напряжённо следящего за показаниями приборов, что эффективный радиус отражения у того звездолёта был весьма невелик. Такое характерно для боевого звездолёта, не включившего защиту от сканирования. Где просто пассивная защита, поглощала большую часть падающего на него излучения.

На мгновение Брис даже засомневался: "а действительно ли это "бешеные"? Не летит ли к нам сейчас некий лёгкий кораблик, которых ныне, для современных нуворишей, наделано полно?". Но мимолётное воспоминание о чудовищной мощи зондирующего импульса, который он выдавал сразу появившись в глобуле, вымело все сомнения начисто.

Тем не менее, всё было относительно спокойно. Корабль продолжал полёт по направлению битого "Звёздного медведя" и никаких сигналов о пусках ракет, никаких сигналов о применении или даже подготовке к применению других средств поражения от датчиков не поступало.

На соседнем экране были видны напряжённые лица капитана, астрогатора и прочих участников совещания, застигнутых врасплох появлением "бешеных". Капитан, аж взмок от напряжения. Видно всё ожидал импульса после которого их грузовик неизбежно превращался бы в облачко плазмы.

Странно, но у Бриса всё происходящее воспринималось как-то отстранёно. Так, как будто он сидит где-то в тиши кабинета и вертит ручки тупого тренажёра. Возможно, что это постарался медкомплекс, сведя уровень эмоций к необходимому и безопасному, для медленно выздоравливающего организма, уровню.

Илиан шевельнул пальцами и в сторону летящего звездолёта развернулся бортовой телескоп. Брис приготовился и... ничего не увидел! Всё поле зрения телескопа всё также занимало багровое свечение газопылевого облака. По всему должно было уже появиться что-то. Если это линкор (судя по импульсам) то уже на расстоянии ста тысяч он должен был быть хотя бы слегка видимым. Брис удивился, но продолжил терпеливо ждать.

Наконец на датчиках промелькнуло сообщение, что корабль тормозит. Становилось ясным, что по крайней мере прямо сейчас их не собираются уничтожать. Ведь достать их, хотя бы гамма-лазером, можно было и с более дальней позиции.

Но теперь всех ожидал ещё один сюрприз. Также совершенно неожиданный.

Наконец, появилось изображение звездолёта. Телескоп-таки, достал до него и вывел изображение. И размер у того, что спешило им на помощь оказалось... просто поразительно маленьким! Корабль был как бы не в два раза меньше их "грузовика".

- И это вот, нас так напугало?!! - выпучив глаза, икая выговорил Кресс.

- Ещё не всё потеряно, - с чёрным юморком заметил капитан. - Это, всё-таки "бешеные". У них всегда в рукавах куча сюрпризов.

И действительно. Сюрпризы только начинались.

Мигнул датчик синхронизации прямой линии. И через мгновение включилась видеосвязь.

Астрогатор, икнув вслед за Крессом, отвесил челюсть и брякнул потрясённо.

- Ошизеть! И такие у них на звездолётах летают?!! Ими управляют?!!

Нельзя сказать, что увиденное потрясло и Бриса, но челюсть у него также исправно отпала.

На экране высветилось изображение рубки звездолёта, полностью состоящее из экранов, от чего пилот, казалось, висит в космической пустоте, окружённый виртуальными пультами и прочими прибамбасами управления.

Но не это поразило до глубины души видавших виды межзвёздных торговцев.

Пилотом была... баба!

Да КАКАЯ!!!

Фигура -- идеальная. Лицо -- как будто из сказок про фей и эльфов. И на вид ей не больше лет восемнадцати-двадцати.

Закинув ногу на ногу, плотно затянутая в белый, сверкающий в свете звезды рыжими сполохами, комбинезон, она сидела в кресле пилота как, наверное, сидели королевы на троне. Что удивительно, но "нога на ногу" ничуть не нарушало впечатления и всю царственную позу пилота. А обруч ментального управления на голове при этом смотрелся как натуральная корона или драгоценная диадема.

Девица шевельнула пальцами, при этом висящие вокруг неё виртуальные экраны резко поменялись и в количестве - убавились, и в качестве - многие просто перестали сиять. Что-то то-ли включила, то ли наоборот, отключила и перевела свой взгляд на экипаж "Звёздного медведя".

И взгляд этот был холодным как лёд. Брис даже невольно поёжился.

Лицо у пилота тоже было аристократическое. Надменное. Не только поза.

Она просверлила своим морозным взглядом капитана, скользнула по присутствующим, и почему-то на целую пару секунд задержалась на вторичном экране, на котором был Брис. Студенту тут же сильно захотелось втянуть голову в плечи от такого взгляда. Он еле сдержался, чтобы так не сделать.

Ни дать ни взять -- античная богиня, созерцающая подлых людишек, осмелившихся обратиться к ней по пустому поводу.

"Богиня" шевельнула пальцами и перед ней слева медленно развернулось изображение "Звёздного Медведя". В разрезе. Попалубно.

На некоторое время, она потеряла интерес к "людишкам", созерцая схемы повреждений звездолёта.

И всё это происходило в полном молчании. Ни приветствий, ни вопросов, ни реплик.

- Количество раненых и убитых на борту? - наконец снизошла она.

Капитан крякнул и ответил.

- Один убит, один ранен. Раненый - в лазарете.

Пилот также как и раньше обдала стужей Бриса и снова задержала на нём своё внимание. Видать его опухшая физиономия со стороны производила ещё то впечатление.

- Куда следовали? - также коротко задала она следующий вопрос.

- На Биэлу.

С каждым сказанным словом, у Бриса нарастало ощущение, что он банальный таракан. И в него вот-вот полетит что-то типа тапка хозяина... Или хозяйки.

"Хозяйка" царственно повернула голову влево и молвила.

- Капитан?

В зоне охвата видеокамеры появился некий крепкого телосложения тип, в таком же комбинезоне и на вид примерно того же возраста. Он шагнул к креслу пилота и посмотрел на экипаж "Звёздного медведя". Лицо его буквально излучало во всех диапазонах спектра тотальную, вселенскую скуку. Тяжёлым взглядом обвёл всех и казалось что вот-вот изречёт нечто сакраментальное типа: "Как же вы меня все ДОСТАЛИ!!!".

Ясное дело на борту "Звёздного медведя" эти зрелища никак оптимизма не прибавили.

Закончив изучать лица экипажа, терпящего бедствие звездолёта, капитан наконец изрёк. Почти сквозь зубы.

- Берём их на борт. Придётся прогуляться в сторону Биэлы.

Последняя фраза вызвала, среди собравшихся у капитана "Звёздного медведя", замешательство. Прибывший на спасение звездолёт не производил своими размерами впечатление способного вместить всех терпящих бедствие. Не говоря уж о ценном грузе, что вёз "грузовик". Но то, что произошло дальше повергло всех уже в совершенную прострацию.

Пилот, как ни в чём ни бывало, даже бровью не поведя шевелит своими изящными пальчиками и... по началу, никто не поверил своим глазам. На экранах маленький звездолёт вдруг как-то странно качнулся и начал разворачиваться.

Не в смысле поворачиваться куда-то. Он, как странная игрушка-трансформер вдруг начал менять свои очертания всё больше, больше и больше увеличиваясь в размерах, пока перед изумлёнными зрителями не предстал красавец-корабль просто немыслимых размеров. "Звёздный медведь" рядом с ним смотрелся как мелкая собачонка возле слона.

В боку гиганта раскрылись створки люка и раненый звездолёт включившимися полями мягко всосало в уютный трюм пришельца. Включилась искусственная гравитация и покалеченный грузовик плавно осел на пол ангара лишь слегка превосходящего его по размерам. Почему так, стало ясно очень скоро -- датчики давления показали, что в отсеке, как только закрылись створки люка, медленно начало расти давление. Анализ показал, что это воздух. По процентному составу газов, полностью соответствует тому, стандарту, что общепринят в Конфедерации. Завершающим штрихом, в ангаре зажёгся свет.

- Нам позволено будет выйти наружу? - осторожно спросил астрогатор Каас, на что "королева" коротко ответила "Да!" и выключилась.

- Что-то у меня такое ощущение... - начал Кресс и сглотнул, прежде чем продолжить. - ...что я не чувствую себя спасённым. А чувствую себя ковриком у порога, об который непринуждённо вытерли ноги.

Капитан Крон зыркнул на суперкарго и выматерился в пространство. Благо экраны связи уже погасли. Он чувствовал себя примерно также. Так, как будто его с головой окунули в бадью с чем-то неприятно пахнущим. Это ощущение особо подчёркивалось тем, что его рубашка насквозь пропиталась потом. Ещё ни разу в жизни он так не боялся, как сейчас, столкнувшись с "бешеными". Даже тогда, когда летели сквозь "штормящий" гипер "тёмного кластера". Но вот почему у него именно такие ощущения, он никак не мог сообразить.

******

То, что происходило на мостике звездолёта "бешеных", никто, естественно, из экипажа "Звёздного медведя", не видел и не слышал. Однако, если бы они хоть одним глазком подсмотрели, то увидели удивительную сцену.

Обрубив связь с экипажем "грузовика", пилот, "снежная королева", "надменная аристократка", мгновенно переменилась. По лицу её пробежала куча эмоций, в глазах зажглось озорство и она еле удержалась, чтобы не рассмеяться, завершая манёвр. Сверившись с картой, которую заботливо нарисовал корабельный искин на основании недавнего зондирования окружающих пространств, она развернула корабль носом в нужном направлении и выдала команду на небольшой импульс.

Разгоняться в этой куче космического мусора было опасно -- можно было с разгону нарваться на крупный булыжник. Поэтому, корабль, непривычно медленно, почти крадучись, направился к ближайшей границе мёртвой зоны. К той, которая выводила на "чистые гипера" в сторону системы Биэлы.

- Как они нас боятся! - наконец расслабившись и бросив управление на автомат рассмеялась "аристократка".

- А ты и рада стараться поддержать репутацию... - сдержанно хмыкнул капитан. - они же там чуть не обделались!

- Думаю, для них это полезно. Да и нам спокойнее. Не будут возникать дурные идеи в отношении нашего скромного кораблика.

- А это мысль! - оживился капитан. - Будем и дальше так с ними...

Пилот хихикнула

- И что будем делать с этими... страдальцами, капитан? - продолжая играть аристократку, манерно выдала пилот.

Вид же у капитана был очень озадаченный. Даже следы хандры, в которой он пребывал последние несколько дней, куда-то испарились.

- Это -- "тропа контрабандистов". - начал он рассуждать вслух. - Звездолёт явно не исследовательский. Грузовой. Какая срочность их заставила ломиться через эти пространства? Либо голимая политика, либо, что гораздо более вероятно -- контрабанда. Поэтому, вывод: спокойненько тащим их в сторону Биэлы, а меж тем проведём детальное сканирование корабля на предмет контрабанды. Да и на Базу сообщить надо. О "находке". Когда закончишь сканирование, сформируй информационный пакет. А то вдруг у начальства какие-то особые идеи насчёт этой посудины имеются... Или возникнут.

Капитан нахмурился.

- Впрочем, нагружу-ка я... - выговорил он и выдал запрос на связь. Искин тут же заботливо вывесил изображение. Очень недовольного лица.

- Привет змеюка! - игриво начал капитан. Лицо на экране мрачно улыбнулось.

- У меня для тебя работа. Интересная.

Лицо "змеюки" слегка оживилось и выдало слабую заинтересованность.

- У нас в трюме разбитый звездолёт, с очень недовольными конфедератами. Просканируй, пожалуйста их на предмет контрабанды. Ну и заодно, выясни кто они, откуда, куда на самом деле и что там у них происходило в действительности за последние пару недель.

- А это ещё зачем выяснять? - удивилось лицо. - Ну я понимаю там контрабанда и кто такие... Что-то специально нужно искать?

- Да. Ты угадала. Там у них в лазарете один раненый валяется. Вид у него совершенно не такой, какой бывает при ранениях от столкновения корабля с метеоритами. Скорее, его кто-то очень серьёзно побил.

На лице собеседницы зажёгся неподдельный интерес.

- Поняла. Принято. Начинаю. - бросила она и видя, что у капитана больше ничего нет ей сообщить или приказать, тут же отключилась.

******

- Они... точно отключились? - с опаской начал Кресс.

- Точно-точно! - тут же отозвался астрогатор.

- Немыслимо! - тут же выдал суперкарго и слова его в глотке застряли. От переизбытка чувств и впечатлений он не знал что сказать.

- Что немыслимо? Их звездолёт? Да, это нечто! Я и не знал, что они так могут маскироваться... - влез астрогатор Каас. - До самого последнего момента -- не больше спасательного катера! Как? КАК они это делают?!! Скрыть такую махину!

- Это ещё можно как-то понять... Не это главное... - поморщился суперкарго.

- А что тогда, если не этот звездолёт? - удивился астрогатор.

- Меня больше поражает их экипаж! Как БАБА, да ещё такая молодая управляет звездолётом?!! Даже наш малец-стажёр по сравнению с ними -- вполне себе взрослый господин. Да и капитан у них... Детский сад на прогулке, какой-то! Как можно вообще таким детям дать в команду звездолёт?!! Они натурально все чокнутые... Может потому и бешеные. Потому, что психика у них не взрослая и просчитать последствия не могут. Ведь попробуй нашему подростку рядовому дать в руки боевую машину...

Но развить мысль ему не удалось. И помеха пришла с неожиданной стороны.

- С "бешеными", как я знаю, всегда так -- определить их истинный возраст невозможно. Они все выглядят как юнцы лет семнадцати-восемнадцати. - задумчиво вставил до того молчавший дипломат.

- А может именно они и летают на таких звездолётах? - недоверчиво спросил капитан Крон.

- Нет. Достоверно известно, что это лишь видимость. Геронтология у них, похоже, на очень большой высоте.

- То есть их капитану может быть и восемнадцать, и сто восемьдесят?

- А чёрт их знает!

******

Доктор на "Звёздном медведе" был разгильдяем. И разгильдяйство это прикрывалось минимумом работы, которая всегда до этого выпадала на его долю. Да и что могло случиться с экипажем, который он ещё до полёта протаскивал через максимальное количество обследований в медстационаре Гильдии Звёздных Торговцев? Практически ничего. Всех, кто мог доставить ему "неприятности" заболев, он безжалостно отсеивал ещё на стадии набора кандидатов в команду. Даже если возникали малейшие сомнения. Поэтому у него только и оставалось что купировать некоторые психосоматические расстройства вызываемые контактом с гипером у тех, кто не имел к иммунитета. А это всегда рутина. Это всегда одни и те же процедуры и медикаменты. Да и то, что большинство рейсов было короткими -- максимум четыре месяца в оба конца, тоже расслабляло.

Поэтому он элементарно ЗАБЫЛ посмотреть зарядку систем реанимационного комплекса. Потому, что она ни разу не использовалась. А там было очень много компонентов, которые вполне могли попросту выйти из срока годности за то время, которое прошло после последней перезарядки во время капитального ремонта корабля.

И вот сейчас система обнаружила, что пара компонентов, предназначенных для лечения и поддержания работоспособности некоторых внутренних органов на самом минимальном уровне поменяла свои свойства. И нужно было срочно их либо менять на свежие, либо менять всю схему лечения-поддержки. Система пошла по самому очевидному пути. Она перестроилась. На следующий оптимум. Но этот оптимум оказался за красной чертой. Пока ничего страшного не происходило. И не могло произойти, если в пределах нескольких суток полёта находилась бы станция или обитаемая планета.

Но они находились мало того, что на "тропе контрабандистов" да ещё и в трюме звездолёта, прослывших своей полной непредсказуемостью и жестокостью, цивилизации "бешеных".

Никто не знал откуда они.

Никто не знал что от них ожидать. Ибо они могли и помочь, а могли и просто уничтожить. Без предупреждения. По одним только им ведомым мотивам.

И что страшнее всего для экипажа -- они явно относились к категории сверхцивилизаций. Тех, кто не просто обогнал конфедератов в развитии. А далеко обогнал. А потому их цели и их средства были далеко за пределами мыслимого.

Таковы были представления о "бешеных" у всех конфедератов, и сами "бешеные" не торопились развеивать эти их убеждения.

Брис лежал спокойно, расслабившись. В голове слегка шумело. Возможно, он слегка переутомился, пытаясь вмешаться в судьбу корабля. Возможно, это сказывались те повреждения, что он получил. А получил, судя по тому, что он себе вывел на интерфейс с медкомпа, весьма не слабо. Что самое паршивое, он начисто не помнил при каких обстоятельствах он получил такие ранения.

Брис обиженно засопел, так как не ожидал такой подлости от своего же собственного организма -- забыть настолько важное. То, что он добыл перед тем, как вышел на связь корабль "бешеных", было очень недостаточно. Дабы заполнить дыры в общей картине произошедшего с ним, стоило заглянуть в закрытые от большинства экипажа, информационные источники корабля.

Он опасался, что на него не будут распространяться допуски, обычные для офицеров корабля. Всё-таки он был "всего-лишь" временным "стажёром". Но на удивление, система его пропустила даже и не пикнув вывалив на него файлы ДСП.

В следующие полчаса он с нарастающим удивлением, возмущением и обидой изучал то, что происходило на корабле среди команды за последние две недели. Частично работа по расследованию уже была проведена -- начальники смен успели опросить многих. И эти отчёты присутствовали в записях.

Обидело то, что эти бараны никак не оценили его искусство. То, как он лихо, красиво, эффективно и безаварийно провёл корабль там, где другие либо очень долго выгребали, либо вообще "свернули бы себе шею" размазавшись по гиперу квантовой вспышкой после неудачного прохождения очередного заковыристого возмущения-рифа.

Не героем он был в глазах экипажа, а исчадием ада. Даже личное мнение самих высших офицеров корабля было неясным. Из того, что он понял по записям, с ним обращались эти "господа офицеры" как с ценной, но вещью. Холодно. Беспристрастно. И даже где-то цинично и садистски.

Закончил он просмотром записи собственного избиения и последующего ареста "бунтовщиков". Эти события вообще повергли бедного Илиана в глубокий шок.

Медкомплекс зашумел, напрягся и сбил начинавшуюся депрессию. Психосоматику он лечил лихо и быстро. Чего не скажешь о повреждённых лёгких, печени и почках.

Брис данное обстоятельство заметил после просветления в мозгах по тому, что его общее состояние слегка ухудшилось. Он этому не придал особого значения, так как в медицине не смыслил. Тем не менее, ресурс поддержания жизни в той самой схеме, что избрал медкомплекс медленно и верно подходил к концу.

Брис, тем временем, погрузился в мрачные самоедские рассуждения. Он внезапно понял, в какой гадючник попал по велению случая. Идея пойти в астрогаторы и быстро заработать теперь ему представала в прямо противоположном свете.

Как ни избегал он людской подлости, она его всё равно настигла. И там, где никуда не деться. А куда, в самом деле, можно было деться с летящего черт его знает где, звездолёта?!

Эти мрачные мысли были прерваны сигналом вызова по внешней(!!!) линии.

Брис удивился и не без опаски включил связь. Всё-таки вызов со звездолёта "бешеных" и вызов не для капитана Майтрейи Крона, а лично для него...

Он думал, что вызывает либо мрачномордый балбес-капитан, либо та самая "снежная королева". Однако, действительность превзошла ожидания. И намного.

На экране появилась девчушка с сияющим взглядом, облачённая в такой же, как он видел на других "бешеных", комбинезон, и с аккуратным хвостиком косы, лежащей на плече.

Её глаза аж искрились от дружелюбия и интереса.

"Да уж! - Подумал Брис. - прям пантеон какой-то! То злыдни какие-то, корчащие из себя Богов, то вот этот ангелочек... Кстати и мордашка у девочки... Вполне так... Красивая. И фигурка, такая, про которую говорят всё есть и всё строго в меру. Можно влюбиться. Таких на масс-медиа как эталоны держат. Надеюсь, что не дура... Ну хотя бы не такая, как Лаисса Блюм! Впрочем... Для нас эти "злыдни" ничем от богов не отличаются. Так что вести себя придётся как с натуральными небожителями".

- Привет! - произнесло небесное создание.

- П-привет!.. - заикаясь от плохо переваренной неожиданности, поприветствовал Брис.

- Тебя зовут Брис Илиан? Студент университета, третий курс физического факультета, отделение физики Единого Поля, а ныне астрогатор-стажёр среднемагистрального грузовоза "Звёздный медведь". Всё правильно?

- Д-да... - всё также заикаясь и густо покраснев, будто его застали за чем-то неприличным, ответил Брис.

- А я -- астронавт-исследователь. Звездолёт "Слон". И зовут меня Ти Арвани. Можно просто по имени - Ти.

******

Ти не могла сказать, что все коды и шифры общего пользования Конфедерации, для звездолётов Сферы -- просто семечки. И что она, перед тем, как связаться с Брисом внимательно прочитала всё, что было записано в файлах про него. Даже те записи, что были сугубо конфиденциальными и имеющими совершенно личные впечатления как астрогатора Кааса, так и капитана "Звёздного медведя". А характеристики были нелицеприятные.

На что сразу обратила внимание Ти, это то, что Брис по этим записям был изрядно нелюдим в среде своих однокурсников. Писалось это со слов неких "студентов и преподавателей". Такими качествами обладали либо мизантропы, либо люди откровенно нонконформистские. Второе вызывало жгучее любопытство.

Нонконформисты часто были теми, кто тяготился злом мира, и поэтому старался держаться подальше от обычных тусовок и "клубов". У них была своя среда. Среда таких же как они. А то, что Брис Илиан относился к категории "интеллектуалов", да ещё и "представляющих определённый интерес" как кандидата на постоянное замещение должности второго астрогатора (именно так было написано капитаном после прохождения Тёмного Кластера и выхода на четвёртый уровень гипера) давало основания думать, что личность эта более чем неординарная.

Интерес к Брису у Ти подхлёстывался ещё и чисто студенческими обидами. Обидами на "правду жизни" которую через тренинги им подсовывал Ллой Аррестли. Она никак не могла принять то, что большинство в обществах Конфедерации не стоит даже того, чтобы с ними разговаривать. Что реально, таких как они сами, или близких к ним по духу, гуманизму, среди конфедератов очень мало.

"Может этот Брис из такого меньшинства?"- думала Ти, колеблясь выходить или не выходить на связь с этим побитым жизнью и экипажем студентом.

Если он из того меньшинства -- то интересен. Хотя бы с той стороны, чтобы понять к какому именно меньшинству он относится. И было бы замечательно, если это то самое меньшинство, которое близкС...

На мгновение Ти остановила себя и задала вопрос, который бы любой житель сферы в этих условиях задал: "Почему я так стремлюсь себе это доказать? Доказать то, что не все плохие...".

Ответом была опять обида. За не пройденное задание.

За последнее.

Там ещё и злость на совершённую братцем глупость наслоилась, что бедному Керу пришлось бегать за ней и всеми остальными. Мирить.

Но главным было ТО ЗАДАНИЕ...

В тот день Аррестли был не в меру ядовит.

- На этот раз прошли гораздо лучше. Процент не прошедших в разы меньше предыдущего задания. Это хорошо... - сказал Аррестли удовлетворённо потирая руки и оглядывая то хмурые, то наоборот победно сияющие физиономии студентов. Отдельно остановился взглядом на совершенно растерянном лице Ти Арвани. Покачал головой и отвернулся.

- Как и на предыдущем порадовала квадра Лоя Арвани... Там хоть и есть один не прошедший... - мимолётный взгляд на Ти и тут же продолжение.

-... Но оригинальностью выделились! - подчеркнул наставник.

Урса Талл бросил заинтересованный взгляд на Лоя Арвани. Встретил мрачный взгляд и тут же сменил выражение с довольного на озадаченный.

- ... По заданию, вам нужно было взять пару бродяг, и попробовать их обжить на квартирке. Если кто-то решил, что я вам этим заданием пытаюсь вдолбить мысль об опасности таких контактов, то он был прав. Также, - продолжил наставник менторским тоном, - в мою задачу входило проверить вас индивидуально -- на что каждый из вас способен. Каковы его личные качества.

Он оглядел хмурые лица курсантов и ухмыльнулся.

- Почему так жестоко? Мне нужно выбить из вас НАШИ стереотипы. И заменить пониманием, что в разных обществах, люди ведут себя ПО-РАЗНОМУ. Да даже в нашем, в одной и той же ситуации, представители разных профессий и занятий ведут себя по-разному. А если тут ещё и разные культуры -- вообще жуть.

- Да уж! Жуть... - буркнул себе кто-то под нос.

- Жуть начитается тогда, когда вы культурные нормы одной цивилизации переносите туда, где им не место. Тоже самое имеет место быть и для разных социальных групп. Особенно в Конфедерации.

- Вы говорите так, наставник, будто там разные социальные группы, то же самое, что и разные цивилизации...

- По большому счёту, так и есть. Если бы ты взял людей к себе домой из инженеров, то почти наверняка ничего бы не произошло. Если бы военных, результат был бы другим, но не катастрофичным... с некоторыми вариациями. Элита -- просто бы проигнорировала приглашение. Но люмпен или мафия -- то, что вы получили. И будете получать, если будете проявлять ненужный и излишний гуманизм.

- Но неужели их вообще нельзя спасти? - послышался чей-то срывающийся голос. Кто-то из кампании Селии.

- Можно. И когда-то очень давно это было у нас. Спасли. Но там всё общество надо "лечить". Да и то, большинство для этого "лечения" мертво. Они навсегда уже паразиты и шакалы... Не ожидали?

- Да, наставник.

- Однако, многие, несмотря на неожиданности - справились. - снова усмехнулся наставник.

Тут Ти захлестнула запоздалая волна раскаяния. Ведь Лой и Кер её тоже пытались "направить на путь истинный". Они что-то изучали "вперёд". Изначально. Но она элементарно их не услышала.

Ти посмотрела на Ийю. Та сидела с каменным выражением лица, далеко внутрь спрятав свои эмоции. Видно тоже несладко пришлось... Но не так как Ти.

Почему-то Ти Арвани, была уверена, что уж Ийя справилась. Что собственно и подтвердил тут же Аррестли.

- В сущности, все успешные прохождения, - начал разбор Аррестли, - очень похожи. И если представить некий спектр удачных решений, то, как ни странно, но в четвёрке Лоя Арвани представлены буквально крайние варианты... Ийя Орр -- в общем, справилась. Но выстроила ужасно разветвлённую и перемудрёную стратегию. С другой стороны -- успешно, но... Кер Хорни -- не мудрствуя лукаво, просто набил всем морды и думал, наверное, что провалил задание. Однако, в параметры уложился.

Аррестли выдал ехидный смешок.

- А то, что я сдал их полиции... - спросил Кер, и по лицу его было видно, что он до сих пор зол. То ли на наставника, то ли на тех персонажей, с которыми сражался в программе-симуляторе.

- Это тоже входило в граничные условия. - кивнул наставник.

- А что Лой такой мрачный? - наконец не вытерпел Урса. - Он-то прошёл?

- Да вот мне и самому интересно узнать чем Лой не доволен. Ведь прошёл. Да как!...

Аррестли выдал довольный смешок, чем ещё больше заинтриговал слушателей.

- Вот только мне интересно узнать, зачем тебе Лой понадобилось прибивать их гвоздями к полу?

- Чтобы не сбежали до прихода полиции... - бесцветным голосом выдал Лой.

- Это как-так прибил?!! - изумилась группа.

- Просто! - опережая наставника ответил Лой. - взял гвоздомёт, и пришпилил их одежду к полу. Так, чтобы и рыпнуться не могли... Думаю, что в тюрьме их хоть кормить будут нормально...

- Просто и эффективно! - Подтвердил наставник. - Но, надо отметить, общее поведение Лоя являло нечто среднее между простой импровизацией в стиле Кера, и страшенно сложной стратегией выданной Ийей Орр.

- А Ти? - спросил кто-то.

- А вот её -- убили. - печально заключил Аррестли.

- Значит, не сдала. - заключил кто-то, и по голосу слышно было, что испытывает некоторое удовлетворение. Вида: "не только мне пересдавать".

После Ти узнала, что в той ситуации, для неё никаких иных вариантов не было.

Нельзя было изначально приглашать к себе домой опустившихся.

Вообще. И, что тяжелей всего было признать, подобную глупость действительно мог совершить только житель Сферы, с незамутнённым ничем гуманизмом. Из жалости. А потому и финал был закономерен.

Сначала бешеная благодарность. Бомжи отмылись в душе, наелись до отвала, разомлели в тепле.

Потом... Попросту ограбили тех, кто дал им крышу над головой.

Ти помнила, как её, застав врасплох, скручивают, потом бьют... А после... видно предохранитель в программе сработал. И если наставник говорит, что её убили, значит так и есть...

Потом, из каких-то своих соображений, Аррестли рассказал что бывает с девушками, которых вот так захватили бродяги. Прежде чем их убьют. Этого уже Ти не выдержала. И пришлось Керу, Лою и Ийе за ней бегать. А потому ещё долго пытаться её вывести из депрессии.

Много было сказано, но обида и злость всё равно оставались. Причём на саму задачу. На её постановку. Иррационально как то...

- Успокойся, Ти! - сказал тогда Лой. - Наставник нас попросту "подставил". Смачно, подставил. По условию задачи мы не могли отказаться от взятия домой тех бомжей.

- Ты хочешь сказать, что была бы такая возможность, ты бы отказался?! - спросила Ти, с изумлением вытаращившись, красными от слёз глазами, на брата.

- Да. - коротко ответил Лой, и было видно, что этот ответ ему самому неприятен. Будто сознался в чём-то очень предосудительном.

- Теперь я понимаю, за что ненавидят нашего наставника. Вот за такие задания. - выпалила она.

- Такова специфика службы. - ещё более мрачно сказал Лой пытаясь защитить его. - Он должен нас вот так... Жестоко... Он прав! Но это не значит, что нам должно быть приятно.

- Мы с Лоем знали что будет. - тут же влез Кер. - Мы же специально копали эту тему.

- Всё равно... Всё равно, неправильно это! - выкрикнула Ти, никак не могущая прийти в себя.

- Там весь мир неправильный! - буркнул Лой и отвернулся.

- И что самое неприятное, у нас самих иного выхода нет как пытаться их... поправить... - добавила Ийя, но продолжать не стала. Итак было ясно.

Ти сейчас хотела увидеть. Хотела понять, услышать... Услышать реального представителя той культуры. Не вот так, в более-мене формальной обстановке, как имели с ними дело Ийя и Лой, когда принимали на борт битую посудину с конфедератами.

Ей позарез нужно было живое общение. С реальным и живым представителем той культуры. Что бы понять. Хотя бы для себя. Можно ли вообще с ними общаться на равных?

Она хотела воочию увидеть эту разность культур. Хотела понять сможет ли она сама справиться с этим культурным шоком и дальше идти по избранному Пути.

И если случай предоставляет такую возможность -- пообщавшись в реальности, не на тренажёре, где всё-таки действует через гипнопроектор программа, кем-то написанная, - решить увидеть, то надо!

Ну и обида... На себя, на мир несправедливый, тоже её двигала. Хотелось всё-таки увидеть в этом всём кошмаре хоть что-то человеческое. В лице хотя-бы этого студента-стажёра.

Она искренне надеялась, что будет так.

Кстати для любопытных: случай с бомжами на квартире у интелей -- реальный случай, произошедший в Питере. "Главный исполнитель" данного идиотизма - довольно упёртая демократка со своим, не менее незамутнённым эльфом муженьком. Рассказано ими самими. Что характерно, дамочка изрядно учёный геофизик, геолог. Т.е. как-бы предполагается, что мозги, как-бы должны были бы быть... Но. Вот.

Их не убили. Но изрядно избили и ограбили.

******

Первый шок от нежданного "явления", быстро улетучился и у Бриса резко прорезалось любопытство. "Не каждый день, выпадает общаться с инопланетянами"...Ага...

Тут вообще всю жизнь можно прожить, а видеть представителей инозвёздных цивилизаций только по стерео. Даже будучи звездолётчиком-торговцем. Не всякие звездолёты допускают к торговле с "альенами". А тут не просто какие-то корхи, а вообще "бешеные"! Многие их видели. Издали.

Видели как их звездолёты величественно следуют куда-то по своим делам, игнорируя всех. И не приближаясь к системам Конфедерации даже близко. Впрочем, страшно подумать, что будет, если вдруг приблизятся... Один раз уже такое было.

Попытавшуюся им противостоять эскадру они попросту смели, даже не почесавшись. Как мух прибили. А тут...

Взяли на борт терпящих бедствие и теперь, судя по их словам готовы доставить поближе к цели перелёта...

Сюр! Абсурд!

А вот эта "супердевочка" обращающаяся "за просто так" к даже не просто астрогатору, а его помощнику - сюр в квадрате!

- И какая надобность возникла обращаться к травмированному астрогатору? - попробовал пошутить Брис.

- Да, собственно хотела у тебя кое-что уточнить... Если тебе не трудно и ты не возражаешь.

Брис нахмурился. Натянувшаяся кожа на лице тут же просигнализировала болью в заклеенных ссадинах и он поспешил расслабиться. С одной стороны не хотелось иметь дела с такими опасными личностями, но так как звездолёт находился у них на борту, и обращались лично к нему... это обстоятельство не оставляло для Бриса другого выбора. И он коротко кивнул.

- Кстати, я там никак тебе не мешаю? - вдруг осторожно справилась Ти.

- Да... нет, собственно... - не менее осторожно отозвался Брис. - я тут на излечении, а кораблём ныне, как я понимаю, управлять не нужно... Вы нас везёте.

Девочка удовлетворённо кивнула, закинула ногу на ногу подпёрла кулачком голову и уже совершенно расслабленно добавила.

- Собственно я хотела и просто поговорить... - Ти дружелюбно улыбнулась. - Ведь ты студент. И я тоже. Думала, что у двух студентов найдётся о чём поболтать

Заявление было ещё более неожиданным. Лицо у Бриса вытянулось. Но о сигналящих болью ссадинах он даже и не подумал.

- Ты студент?!! - изумился Брис.

- А что тут удивительно? - приподняла бровь Ти. - ты же ведь тоже студент. И астрогатор.

- Но... ты же сказала, что... астронавт-исследователь...

- Так и есть! - спокойно, и даже с некоторым удивлением подтвердила Ти. - У нас в Академии пора полевой практики. Посылают -- куда придётся. Меня послали сюда. Всё более чем обычно. Ты, наверное, тоже также... Декан чести удостоил?

- Ну... не совсем... - замялся Брис. - я тут на подработках... как бы... Деньги на учёбу зарабатываю.

Теперь настал черёд удивиться для собеседницы. Но она только обозначила мимолётное удивление, быстро стерев его с лица.

- И многие у вас так подрабатывают на учёбу?

- Да. А у вас, разве не так?

- Да у нас вообще денежной системы нет... Платить не надо. Нам только учиться надо.

- И что, скажешь, что поступить в ваш университет может каждый? - попробовал задать провокационный вопрос Брис.

- Каждый. - ничуть не смутившись ответила Ти. - Главное сдать экзамены.

- А если не сдашь? - не унимался Брис.

- Всегда можно поступить в другой университет или учебное заведение. Где экзамены попроще и соответствуют способностям.

- И за учёбу платить не надо?

- Ну я же сказала, что у нас нет денежной системы, и что платить не надо.

- Но что-то же вместо неё есть?

- Конечно. Но это относится целиком к вопросам устройства экономики и управления ею. Я туда не суюсь. Не мой профиль.

- А твой профиль?...

- Звёзды изучать! - улыбнулась Ти.

Уже с первых же слов Ти умудрилась удивить и сильно заинтриговать Бриса. Он и не подозревал, что возможны экономики без денег. Когда-то он встречал упоминания о таких, но кажется целиком и полностью те ссылки относились к негуманоидным цивилизациям. Брису очень хотелось расспросить Ти об этом, но сильно мешало то, что перед ним был не парень, и не мужик-звездолётчик, а девушка. Очень, кстати, симпатичная.

Заметив эти колебания Бриса, Ти мягко перевела разговор на темы больше относящиеся к ним обоим -- на студенческую жизнь. Тут уж действительно каждому было что рассказать. Брис старался рассказывать смешные эпизоды из своей жизни, но очень скоро заметил, что далеко не всегда то, что было смешным в среде обычных студентов университета республики Киран, было смешно для Ти. Некоторые эпизоды у неё вызывали лишь недоумение. И приходилось растолковывать.

Потом рассказывала Ти. Как они живут. Как учатся. Иногда даже показывала. И выглядели эти записи просто потрясающе.

Перед глазами Бриса проплывали кадры фантастически красивых городов, парков. Не было в них того, что характерно для той же столицы Кирана -- не было зоны трущоб. Все строения, выглядели очень красиво, но вместе с тем очень функционально и в чём-то даже аскетично. Не было в них того кричащего излишества, что так характерна для богатых районов столицы.

Как пояснила Ти, каждый мог иметь в своём распоряжении любое строение, какое захочет. Его заказ исполнялся в точности. Но никто не хотел иметь такие хоромы, какие, например, имела знать Кирана. К жилью, к нарядам предъявлялись требования, как понял Брис, больше функциональные и эстетические, чем требования поразить роскошью, величиной и дороговизной. Дом, как повседневная одежда... В этом принципе было нечто!...

Да и люди там живущие выглядели как-то даже очень счастливыми...

- И что, они никогда не ссорятся? - спросил Брис.

- Почему же! Мы люди. Ссоримся и миримся. Просто не доводим свои конфликты до крайностей. Нам изначально дают такое воспитание, нас учат жить мирно со всеми.

Когда же Брис попробовал заикнуться про давнее столкновение флотов, Ти мягко увела обсуждение снова на жизнь студентов. Да так, что Брис это далеко не сразу заметил.

И снова истории из жизни той... Жизни студентов этой странной цивилизации.

Да, они выглядели почти такими же как и конфедераты, но что-то в них было неуловимо чужое. Что-то, что отделяло этих.., от "всяких прочих смертных".

В глазах Бриса многое из того, что он услышал о жизни студентов, выглядело как голимая пропаганда. Будто кто-то решил создать красивую лубочную картинку о жизни этих странных и страшных... И теперь устами этой студентки озвучивает.

Но всё равно, оставалось стойкое ощущение, разрывающее его на части. Брис ощущал, что так оно должно быть. Именно так. Что студенты должны учиться. Что они должны помогать друг другу, а не собачиться, пытаясь за счёт унижения одних возвыситься самим.

Да, так должно быть! И то, что Ти, рассказывала об этих чертах их жизни как-то мимоходом, как о само собой разумеющемся, создавало то самое "разрывное" ощущение. С одной стороны -- нельзя не верить. С другой... небывальщина!

Трезво поразмышляв над этим, Брис пришёл к компромису -- нельзя мерить чужую культуру мерками собственной цивилизации. У них действительно могло быть всё по другому. А потому и вдвойне интереснее.

Неожиданно для Бриса разговор съехал на безрадостную судьбу второго астрогатора звездолёта "Звёздный медведь". То есть не его собственную.

Собеседница оказалась в деле расспросов довольно въедливой. Особенно после того, как сам Брис, даже не заметив этого, выложил всё, что знал. Как-то уж сразу он начал доверять этой девочке. Что-то в ней было такое, что располагало и заставляло ей верить как самому себе. По здравому размышлению, он понял -- она была с ним вполне искренняя.

Однако сама тема для обсуждения была выбрана очень для него неприятная. Тем не менее, выговорившись перед внимательной слушательницей он почувствовал даже некоторое облегчение. Будто какая-то большая и мрачная тяжесть свалилась с души.

Но дальше обсуждение перешло на морально-этические оценки произошедшего. Это уже было тяжело. И всё равно Ти Арвани удивила Бриса. Она не округляла глаза, не пыталась изобразить, что она в ужасе, падает в обморок от того, что капитан пристрелил одного из нападавших. Услышав, что один из нападавших был убит, она проявила поразительную сдержанность.

- Ты считаешь, что капитан поступил правильно? Убив человека? - спросил её Брис.

- Не знаю. - осторожно ответила Ти. - Думаю, что он поступил в рамках вашей морали. Достаточно рационально.

- Разве у вас таких... казусов не случается? - осторожно закинул удочку Брис. Ему всё не давала покоя та сусальная картинка, что нарисовала Ти о своём мире.

- Никогда. Это просто невозможно, чтобы кто-то дошёл до такой степени скотства чтобы попытаться убить своего же товарища. - спокойно ответила Ти. И по тому, как она отвечала, Брис понял ,что она не врёт. Сам по себе опыт наблюдения за сверстниками говорил, что просто у Ти нет такого опыта, чтобы её окружение поступало бы настолько гадко, да ещё с такими последствиями.

У Бриса были прецеденты. Он видел, как поступали его сокурсники. Насколько подло и низко это было. Поэтому для него данное происшествие было... закономерным, обычным. Другое дело что жертва -- он. И на восприятии этой инаковости он смог вычислить, что у Ти такого опыта не было. А было, вполне абстрактное знание. Которое для неё неприятно, но неё оно, как видно не касалось.

Это тоже было странно, но всё равно укладывалось в ту самую "картинку".

- Вы так прямо такие... с нимбом и крылышками. - мрачно пошутил Брис.

- Вот такие? - спросила Ти, и в мгновение, образ её переменился.

Брис окосел. Перед ним сидел настоящий ангел. В белых одеждах с белоснежными, отливающими радугой крыльями и как обязательный атрибут -- сверкающим нимбом над головой.

- Э... это чЁ?!!! - округлил глаза Брис.

- Это? Извини, что напугала. - в свою очередь испугалась Ти.

Ангел пропал и перед ним снова сидела она прежняя, в своём обтягивающем комбинезоне.

- Это обычная голографическая проекция. Просто чуть сложнее ваших. - пояснила она.

- Но как ты это сделала?!!

- Просто вызвала. Командой. Представила, что мне нужно показать, Искин считал образ с моего воображения и показал...

Бриса больше всего удивило то, что Ти даже и пальцем не пошевелила, для того, чтобы вызвать проекцию. Формально, такая технология создания проекций, была и в Конфедерации. В сущности она никакой сложности не представляла, но то как была вызвана -- это уже было интересно. Если для Ти не нужно было даже самых элементарных телодвижений сделать, типа: вызвать интерфейс и ткнуть пальцем, то это означало что степень интеграции человека и искусственного интеллекта звездолёта "бешеных", была исключительно высока.

Но тут в их неспешную беседу вмешался случай.

Где-то внутри аппарата, с которым был соединён Брис, вошли в конфликт очередные, потерявшие свою силу, лекарственные средства. Брис этого не знал, как не знала этого и Ти Арвани. Но эффект это имело предсказуемый.

- Ой, извини... - вдруг дёрнулся Брис. - Мне что-то резко... поплохело.

Брис виновато улыбнулся. Собеседница же бросила резкий взгляд куда-то в сторону и уже сильно встревоженная посмотрела на Бриса.

- Извини, если что не так... может тебе помощь требуется? Мы можем!

- Да какая может быть помощь?- задал, как считал Брис, риторический вопрос. - Я уже в реаниматоре, и больше тут ничего...

- Ты можешь перебросить мне показания твоего реаниматора?

- Сейчас попробую... - напряжённо сказал Брис, и лицо его заметно потемнело. Он вывел у себя интерфейс связи с диагностом и перебросил его отчёт на звездолёт "Слон".

Перед Ти тут же высветилась здоровенная "простыня" специфически-медицинского текста. Она и так могла прочитать со своего сканера то, что сейчас "читала", что и сделала, прежде чем обратиться к Брису. Но ей сильно не хотелось показывать возможности аппаратуры её родного звездолёта. Поэтому пришлось сыграть мини-представление.

Она нахмурилась. И после некоторых колебаний заговорила.

- Я попробую переговорить с капитаном и перетащить тебя в наш медотсек. Ваш, кажется, совсем "дохлый"... Ты не возражаешь, если МЫ тебя полечим?

Ти явственно сделала ударение на слове "мы". Брис сосредоточился, ибо ему реально становилось всё хуже и мысли стали расплываться. Кивнул.

- Да, я согласен. - с трудом выговорил он и вяло улыбнулся. Связь тут же прервалась.

******

Докладывать проблему как всегда пришлось на общем совещании. Естественно, что его собрали срочно.

Возможно, по причине того, что Ти торопилась, она не сказала главного, а просто брякнула что "надо Бриса Илиана, пострадавшего со "Звёздного медведя", взять к себе на борт и пролечить в медкомплексе "Слона".

У Кера полезли глаза на лоб, но он промолчал, заметив как взвилась Ийя.

Ийя же выдала всё, что думает.

- Ти, - начала она ядовито, - тебе не хватило отрицательных эмоций на не сданном последнем задании нашего наставника? Или ты решила сплясать танец на этих граблях? Ведь ситуация - прямо до деталей совпадает. Там тоже на жалость пробивали, а чем закончилось?!

Ти тут же надулась, как рассерженная кошка, но их перепалку прервал в самом зародыше капитан. Лой поднял руку и самым нейтральным тоном поинтересовался в чём тут дело.

Ти быстро пересказала и само происшествие на "Звёздном медведе", жертвой которой стал помощник астрогатора, а так же то, что медкомплекс того битого звездолёта явно не справляется с полученными, тем студентом, повреждениями.

- По диагносту всё очень плохо. - подтвердила Ти, когда Лой бесстрастно, не обращая на взрывную реакцию Ийи, начал уточнять. Лой всегда переходил на такой "безэмоциональный режим", в разговорах с сестрой, когда дело касалось чего-то очень серьёзного. У них отец таким отличался. Потому и перенял.

- Насколько? - коротко спросил он, снова жестом остановив не в меру распалившуюся Ийю.

- Он может умереть. Точнее умирает. И прогноз таков, что до порта его в живом виде не довезут. Заведомо. - быстро справившись с собой также бесстрастно ответила Ти. Ийя, же перевела хмурый взгляд на Лоя. Тот смерил свою сестру изучающим взглядом и выдал.

- И что-то мне подсказывает, что у тебя есть не только мотив просто спасти этого парня. Ти не выдержала и покраснела.

- Да, Лой. Кажется... кажется это из-за меня. Он был в тяжёлом состоянии, а я... я просто забыла, что... что в Конфедерации нет такой медтехники как у нас. Это наша берёт всё на себя если дело очень плохо. А там только "поддерживает".

- Ты ошибаешься, но не намного -- решил чуть ободрить сестру Лой. - У них есть такая аппаратура. Но в стационарах. На кораблях -- то, что есть. Что себе позволит владелец. Но почему ты считаешь, что из-за тебя он умирает?

- Я долго с ним говорила. И он, кажется сильно перенапрягся, переволновался... Ну словом, у него отказывают внутренние органы. Они повреждены при избиении.

- Скверно. Значит всё-таки, надо срочно тянуть его к нам и закладывать его в наш медотсек. - сделал вывод Лой. Ийя при этом шумно втянула воздух, готовя свои соображения. То, что ситуация изменилась не было сомнения. И если вопрос стоял именно о спасении человека, то тут уже всякие прочие -- в сторону. Однако, соображения по обеспечению безопасности, тут уже от них никак и никуда не денешься. Но выдавать их сразу не стала, так как если брать того умиравшего на борт, то надо было быстро решить чисто технические вопросы. Её соображения тут более чем подождут.

- Искин? - позвал он.

- Я слушаю, капитан.

- Какова опасность гибели пациента на корабле конфедератов, если мы его попытаемся переместить в наш медотсек?

- Вероятность наступления клинической смерти, при отключении пациента от аппаратуры на корабле конфедератов и перемещении в наш медотсек -- восемьдесят пять процентов на настоящий момент. Вероятность медленно повышается. Рекомендую стазис-режим при транспортировке пострадавшего.

- А какова вероятность того, что он выживет в результате всей операции по перемещению к нам?

- Близка к ста процентам.

- Хорошо. - спокойно ответил Лой, хотя на самом деле спокоен не был. Первый раз в жизни от его решения реально зависела чья-то жизнь. Вот такой каламбурчик. - Вызывай капитана "Звёздного медведя".

******

Когда Брис проснулся, у него ничего не болело, не было также, дурно, как тогда, когда он помнил себя последний раз. И вообще что-то было очень неправильным.

Он открыл глаза и неправильностей прибавилось. Брис резко сел на своём ложе и свесил ноги. Прямо под ним обнаружилась и удобная обувь. Пришлось оглядеться и осмотреть всё более детально.

Во-первых, потолок каюты был какой-то другой -- Выше, и цвет имел совершенно не такой, как на грузовиках Конфедерации. Также и стены, пол...

Во-вторых, он сам был одет.

Одежда была самая обычная для столицы республики Киран. Не для богатея, но и не для бедняка. Нечто среднее.

Смущаясь перед самим собой, Брис обшарил карманы. Как и следовало ожидать, карманы были пусты.

То, что он находился явно не на борту "Звёздного медведя" было и так ясным, но он напрочь не помнил как и куда он так мог попасть. Первая мысль была, что "Звёздный медведь" таки каким-то образом дошкандыбал до Биэлы и то, что он сейчас созерцает, есть госпиталь биэльцев. То, что он ничего не помнит, тоже находило в этих рамках объяснение -- был в отрубе, пока летели сюда, и пока лечили.

Гаданиям положило конец явление хозяев. То, как распахнулась дверь и как она выглядела, стало ясно, что он именно на звездолёте. Но на каком...

Через порог шагнули двое, переговариваясь между собой на каком-то, явно не "стандартном" языке. Отдельные слова и фразы, казались знакомыми и понятными, но в общем и построение слов и фразы выдавали в пришельцах явно чужих. То, что когда-то они откололись от общей магистральной ветви цивилизации, которая давным-давно называла себя "Земля", было в общем-то понятно. И именно по используемому языку. Эдакие дальние родственники.

Но тут на Бриса накатило понимание где он находится и его прошиб холодный пот. Он узнал капитана корабля "бешеных".

Именно он сейчас, что-то обсуждая на ходу с каким-то из своих членов экипажа, непринуждённо зашли в, как сейчас стало ясно, медотсек своего... линкора? Крейсера? Эсминца?

Крепыш, сопровождавший капитана, на что-то кивнул соглашаясь и оба, как по команде воззрились на Илиана.

Вид у них был, как у двух тигров, вошедших в свою клетку, и обнаруживших в ней некую занятную зверушку...

Как они смерили взглядом Бриса он понял, что его сейчас будут бить. Именно так некоторые хулиганистые студенты Университета Киран, развлекающиеся задиранием слабых, осматривали свою будущую жертву. Брис, имеющий в универе статус "ботана" уже как-то пообвыкся с тем, что его поколачивают разные дегенераты. Стиснув зубы он упорно учился, зная, что эти дегенераты, отучившись уйдут чаще всего в никуда. Другие, если они сынки очень богатых родителей, в менеджеры компаний. А его участь и стезя, карабкаться по совершенно иной лестнице. Той, где имеют значение только личные качества учёного. И на этой лестнице он имел все шансы, как "подающий весьма большие надежды", обскакать тех, кто его сейчас колотит и стать даже над ними. Начальством.

Брис не был злопамятным. Он был просто зол на этих дегенератов, и память у него была очень хорошая.

Он поднялся со своего лежбища и посмотрел смело в глаза этих двоих.

Видно реакция Бриса была предсказуемой и слишком хорошо читаемой по лицу. Двое переглянулись, дружно хмыкнули и сдерживая рвущийся наружу смех приблизились.

- Меня зовут Лой Арвани. Можно просто Лой. - Сказал капитан, и с достоинством протянул руку.

Брис осторожно, будучи готовым в любой момент попасть на подляну протянул руку.

Рукопожатие капитана было крепким и без подвохов. Что несколько удивило.

Следующим представился незнакомый крепыш.

- Кер Хорни. Имя - Кер.

И такое же крепкое рукопожатие. И тоже без подвохов.

Заметив, что Брис находится в замешательстве и сильно напряжён, Лой и Кер переглянулись. Несколько мгновений, и между ними прошёл целый неслышный диалог. Придя к каким-то своим выводам, они снова обратили внимание на бывшего пациента.

- Расслабься, Брис! - покровительственно сказал Лой. - Ты на звездолёте веркомо. И тебе здесь ничего не грозит. Наш медкомплекс своё отработал. Восстановил тебя. Так что ты сейчас должен быть даже лучше чем был. Если у тебя проблемы с экипажем "Звёздного медведя", то ты вполне можешь пока побыть здесь у нас, пока его капитан не наведёт на своём корабле элементарный порядок.

Сказано это было деловым тоном. Брис расслабился. И тут же отругал себя за тупость.

Ведь действительно, зачем этим "бешеным" было его спасать от смерти, чтобы потом над ним издеваться, бить и снова отправлять в реаниматор?!

Впрочем, о "бешеных" ходили самые разнообразные страшные и жуткие байки. Что в них правда, а что вымысел, можно было определить только так -- экспериментальным путём. И подопытной крысой в этих экспериментах, естественно выступала тушка самого Бриса.

Брис, как и другие студенты конфедерации, обладал своим, чисто ему присущим, набором "тараканов". Часто пестуемых и лелеемых. Представления о "бешеных" были одними из них. Также и представления о том, как оно должно быть между студентами обоего полу -- как развиваться отношения и по каким путям.

Поправить его в этих заблуждениях могли лишь отец, который его очень даже хорошо понимал, и сермяжная действительность с другими людьми, которые могли либо усугубить заблуждения, либо их развеять. В настоящее время, хоть этого Брис и не знал, но он как раз попал в ту среду, которая вполне могла своими вольными или невольными действиями поприбивать его тараканьи стада.

В отличие от Бриса, Лой и Кер имели совершенно иные цели.

Они не подозревали о том, какие именно заблуждения на их счёт прокручивает у себя в голове Брис. Но очень хорошо помнили то, чему их учили в университете. Потому и первое, что они тут же постарались определить -- не представляет ли сей индивид, только что ими спасённый от верной смерти, какой-либо опасности для их маленького коллектива.

Хотели они или нет, но уроки Ллоя Аррестли вбились им в подкорку. А то, что Ти Арвани была натурой увлекающейся, склонной к идеализациям действительности, только добавило настороженности. Потому и выглядели они со стороны как два тигра перед хомяком -- никакой агрессии, но готовность применить самые жёсткие меры.

- А... сколько я был на излечении? - спросил Брис первое, что пришло в голову. Слова капитана звездолёта его потрясли.

- Двое суток.

Видя растерянность на лице Бриса Лой поспешил "поправиться", но лишь усугубил.

- Правда, мы сами сильно удивились, почему так долго... Видно те, кто тебя избил, повредил очень много в твоём организме. Но сейчас можешь быть полностью спокоен -- у тебя организм как новенький!

- Извините, но я...

Вежливо-вопросительный взгляд капитана, на фоне каменной хари Кера.

Брис судорожно сглотнул. Ему натурально стало плохо от страха.

-... но я не смогу вам оплатить! - с трудом выговорил он. Кер и Лой удивлённо переглянулись и дружно расхохотались.

- Не знал, что живое общение с представителем Конфедератов может быть так познавательно. Даже в мелочах. - отсмеявшись сказал Керу Лой на родном языке.

- Надо наставнику этот диалог пересказать. Очень вставляет! - на том же языке бросил Кер всё ещё сотрясаясь от смеха. Лой кивнул и уже ответил на языке Конфедерации.

- Платить не надо. И... - Лой остановил жестом руки рвущиеся реплики от Бриса. - и это не обсуждается. По нашей морали мы просто были обязаны оказать помощь... как в твоём случае.

- А...

- Одежда? - тут же догадался Лой.

- Да.

- Это тоже типа дара тебе. Впрочем, если эта тебе не нравится, можно и что-то другое тебе сделать. Наш искин сделает это без проблем и быстро.

- А, извините, а кто такой "искин"?

- Это искусственный интеллект, что управляет нашим кораблём совместно с нами. Кстати он же тебя и лечил. Надо думать вполне качественно.

- Обижаешь, командир! - раздался откуда-то сверху обиженный голос.

- Вот, знакомься! - тут же подхватил Лой, - это он и есть.

- З-здрасте! - совсем растерявшись брякнул Брис.

- Здравствуй! - ответили сверху. - Я всегда выполняю свою работу на высшем уровне! И лечил Бриса Илиана в полном соответствии со стандартами нашей цивилизации.

- Во как напыщенно! - улыбнулся Лой. - Но ему можешь верить. Даже больше, чем самому себе. Если он сказал, то так и есть. Не то Вселенная рухнет.

Кер хрюкнул в кулак.

- На то он и искин! - заключил Лой. - я правду говорю? - обратился он к потолку.

- Истинно так! - ответил искин. В его голосе были слышны нотки удовлетворения и гордости.

На Бриса же вся эта эскапада с искусственным интеллектом произвела мощное впечатление. Попросту напугала. Вбиваемый столетиями пропагандой Конфедерации страх перед искусственным интеллектом, перед разумом в машинах, не мог не зацепиться за его собственный разум. Ведь он был плоть от плоти той цивилизации.

- Лой! - опасливо покосившись на Бриса бросил Кер на языке веркомо. - А ведь мы искином его напугали. У них там искин -- нечто типа чёрта из их же мифологии. У них же категорический запрет на интеллект в машинах.

Лой критически осмотрел Илиана и хмыкнул.

- Столкновение культур... - мрачно буркнул он и продолжил на языке конфедерации.

- Он не кусается! - и ехидно улыбнулся.

- Кто? - ляпнул Брис несколько занятый своими мыслями.

- Наш искин.

Лицо Бриса на секунду застыло озадаченным.

- А другие, значит могут? - озорно спросил он, и в голосе его слышались бесшабашные нотки.

Кер и Лой рассмеялись.

- И что с ним делать? - отсмеявшись спросил Кер на языке веркомо.

- А что? Пущай живёт... - ответил также Лой. - Оставим пока у нас...

Но тут им помешали. В помещение влетела чем-то сильно обозлённая Ти.

Со стороны Бриса это выглядело занятно. Хоть и ни слова он не понял.

Ну и вид же был у давешнего ангелочка! Валькирия в ярости.

Тут же подлетает к капитану и выпуливает что-то скороговоркой на своём диком языке. Да так, что тот даже слегка качнулся в сторону от напора эмоций. Здоровяк рядом хрюкает в кулак, сдерживаясь от смеха.

Капитан прослушав гневный монолог кивает, спокойно и несколько удивлённо отвечает.

Дальше следует перепалка в которой несколько раз мелькает знакомое слово "студент" из которого Брис сделал вывод, что речь идёт именно о нём. Наконец капитан успокаивающе машет рукой и что-то говорит. Собеседница застывает на секунду и медленно выпускает из лёгких воздух успокаиваясь. Хотя лицо по инерции сохранила весьма грозное.

Здоровяк же веселится от души заняв безопасное положение чуть сзади сбоку от возмутительницы покоя.

Наконец Лой оборачивается к Брису. Хмыкает. Смотрит на Ти. Снова хмыкает и уже на языке конфедерации спокойно говорит.

- Пойдём в кают-компанию. Завтракать пора.

И машет Брису - мол иди за нами. Последняя фраза вбивает Бриса в ступор.

Н-да! "Завтрак с небожителями". Брис и у себя на Киране никогда не контактировал и не встречался с "сильными мира сего", и если видел аристократию, то очень издали и больше по стерео. А тут...!

Сначала -- его явно спасли. Вылечили. Причём настолько качественно, что, наверное, и в ВИП-клинике такое не сделают. Ведь за три дня, и, как он себя чувствует, как бы не лучше, чем был ранее: ничего не болит, энергия -- аж из ушей выплёскивается. Вероятно, что-то в организме подкрутили-оптимизировали.

Потом -- искин.

Их кораблём управляет искин!!!

Конфедератов, от мала до велика, от младых ногтей до глубокой старости, стращают искинами. Типа -- исчадия ада, только и ждущие момента, как вырваться из подчинения и поработить бедную человеческую расу.

Говорят, что такое в глубокой старине было. Кого-то там поработили, что они то-ли вымерли, то-ли, долго воевали за независимость. С тех пор на искины запрет: ни-ни! Ни в коем случае! А кто оступился -- того надо немедленно спасать.

Или убить, чтобы не долго мучился.

Вот такая философия.

И тут, оказывается, что вот он! Рядом. Бдит и рулит.

Как честно признался себе Брис, он и думать забыл про этого искина. Из головы вылетело, что Ти, в разговоре ещё тогда, до его госпитализации на их корабле, говорила, что у них искин.

Тогда, он просто не придал этому значения. Думал, что это шутка такая. А на самом деле вместо искина у них там некий автомат-компьютер, с очень хорошими характеристиками и управлением сразу через множество каналов. Но, столкнувшись непосредственно с реальностью, он начал бояться.

Тот, кто назвался Кером, видать, заметил реакцию Бриса на искина. Пока шли по шикарным и широким коридорам звездолёта, он всё с ехидной улыбочкой косился на Бриса. От этого ему становилось ещё более неуютно.

И это несмотря на то, что коридоры, по контрасту с совершенно белым и чистым медотсеком, казались филиалом какого-то сказочного дворца. Тут действительно стоило смотреть с широко открытыми от удивления глазами и ртом.

Заметив удивление Бриса к нему подкатилась Ти.

- Удивлён оформлением? Наверное, такое у вас в самом богатом доме можно встретить? - угадала она его мысли.

Вблизи Ти выглядела ещё более привлекательно. Особенно если смотрела вот так как сейчас -- слегка снизу вверх и с искренней симпатией.

- Да. Вы наверное, очень богатые люди... - кивнул он, продолжая разглядывать стены, пол и потолок коридора.

- Нет! Не в богатстве дело. У нас все звездолёты такие. А то, как выглядит этот - мы постарались. Когда нам его дали в задание, мы собрались и подумали как его оформить. Ну и выдали задание для искина. Он и сделал.

- Вы говорите так, как будто это вам ничего не стоило... Взял, приказал и вот - получите.

- Именно так! Корабль может изменять себя практически до бесконечности. И до любого уровня. Хоть атомарного.

- И его не нужно ремонтировать? - почти догадался Брис.

- Конечно! Он сам себя ремонтирует. А когда нужно модернизироваться -- выдаётся новая схема и он сам себя... Быстро и без постороннего вмешательства.

"Если всё так, то этот корабль может быть и новым и очень старым" - мелькнуло у Бриса в голове.

- А этому кораблю сколько лет? Он, наверное, очень древний уже?.. Если вот так может модернизироваться...

Ти с интересом посмотрела на Бриса.

- Двести двенадцать лет.

- Это один из старейших грузовозов нашей системы. - вмешался капитан.

- Но если его можно вот так перестроить на любой лад, то можно и линкор из него сделать?

Лой ухмыльнулся.

- Хочешь устроить небольшую войнушку?

- Вот чего я больше всего не хочу, так это войны. Особенно вспомнить чем закончилась последняя... - отозвался Брис и тут же сообразил, что практически на равных общается с этими... "веркомо". Он чуть не споткнулся на ровном месте.

И всё потому, что Ти, изначально начала общаться с ним держа на равных.

Но что ещё более удивительно было, - остальные приняли это. И как-то даже буднично.

Очередной раз за последние полгода Брис попал в ситуацию, когда он полностью потерялся. И потерялся потому, что ожидаемое превзошло или начисто вышло за рамки даже предполагаемого в "возможно". Судьба милостиво отвесила ему очередной пендаль, вышвыривая его вверх, на новый уровень и возможностей, на другой уровень реальности.

Так было когда его неожиданно приняли стажёром в рейс, причём за минуту до старта, так было тогда, когда он оценил подарок Гюннара. Он привык получать плюхи от судьбы, а тут не плюхи а плюшки... Приятно. Но и боязно.

Брис помнил, что есть такая примета: "Если у тебя сейчас белая полоса, то за ней обязательно будет чёрная. Пропорционально везению в белой полосе жизни".

Не сказать, чтобы Брис так уж и верил в приметы, но... опасался. Поэтому, он не веря до конца в свою удачу шёл по коридорам фантастического звездолёта, в окружении "небожителей", которых боялись до судорог, до выпадения зубов все окрестные адмиралы звёздных флотов, и рассуждал, сколько его будут пытать спецслужбы, пока не выдоят все "секреты", что он тут мог бы узнать. И ясное дело, что чем меньше знаешь, тем меньше те злыдни после будут цепляться.

Но любопытство было настолько жгучим, что он не удержался и спросил у рядом идущего здоровяка, которого, как он помнил, звали Кер.

- А как это ваш звездолёт преобразовался... когда к нам подлетал? Ведь если верить показаниям локаторов, он увеличил и массу и размеры как бы не в несколько десятков раз... Как это вообще возможно?

Кер безразлично пожал плечами. Брис уже подумал, что он не ответит, однако тот ответил не только прямо, но и подробно.

- Есть масса реальная, а есть виртуальная. Когда мы только вышли из гипера в глобуле, то бОльшая часть массы нашего корабля была в виртуальной, субквантовой форме. Когда же понадобилось расширить его, мы часть этой виртуальной массы перевели в реальную, достроили корабль и взяли ваш битый звездолёт на борт.

- А в чём хитрость и выигрыш от этой самой виртуализации массы?

- Меньше тратится энергии на переходы как в гипере, так и реальном пространстве.

На некоторое время Брис "завис" пытаясь переварить полученную информацию. Но не успел он "перезапустить мозги" как уже пришли.

Кают-компания этого звездолёта выглядела не менее впечатляюще. Выполненная в каком-то "древне-готическом", как его определил Брис, стиле. Возможно, так выглядели некоторые гостиные в аристократических домах древней Земли. В ответ на догадки заиграла приятная музыка. И тоже, как видно, из тех времён.

Брису вдруг жгуче захотелось узнать чья это музыка и когда она написана, но задать прямой вопрос он стеснялся.

- Луиджи Бокерини, - раздалось сверху "от искина" - Менуэт. Восемнадцатый век.

Музыка заиграла чуть громче, а Брис от такого ещё больше смутился.

"Это что, искин и мои мысли читает? - промелькнуло у него в голове. - Да и вообще, кажется я к каким-то запредельным аристократам попал! Оформить свою межзвёздную посудину под восемнадцатый век, причём полностью и с музыкой -- это ва-аще!!! Если ещё и деликатесами сейчас кормить будут...".

Но тут наступил тот эффект, когда наступает переполнение эмоций. В мозгах будто что-то щёлкнуло. Брис тяжко вздохнул и... перестал воспринимать происходящее вокруг как нечто крайне необычное. С ним ведут себя как с равным? Буднично? А он что -- совсем тупой?

Брис расслабился и отдался на волю текущих событий. Тем более, что окружающее никак и ничем не угрожало.

"Да ещё кормить будут!", - напомнило ехидное подсознание.

Не успели они подойти к большому круглому столу как с противоположной стороны гостиной открылась дверь и в неё шагнула давешняя "королева". Сделав два шага по направлению к столу, она остановилась, нахмурилась и быстрым взглядом окинула наличную компанию.

Быстрый взгляд на Ти, на капитана, а затем оценивающий и острый на Бриса. Брису, как и тогда, когда он увидел её впервые, стало неуютно.

Кер зачем-то кашлянул и бросил взгляд в потолок. Лицо вошедшей тут же слегка разгладилось и на краях губ наметилась слабая улыбка.

- Ийя Орр, наш пилот, - представил её Брису Капитан. При этом предшествующую пантомиму Ийи и Кера, он предпочёл "не заметить".

- Брис Илиан, помощник астрогатора и пилот "Звёздного медведя". - представил он также Бриса для Ийи.

Ийя ещё чуть-чуть раздвинула губы в улыбке и уже с большим интересом посмотрела на Бриса.

- Выходит коллега? - мягко уточнила она, ничуть не выйдя из образа королевы.

Брис чуть приободрился. Если до него снизошли, то надо держать хвост пистолетом.

- С вашего позволения, да! - расшаркался Брис.

- Знаком с этикетом! - отметила "королева" и с ещё большим интересом посмотрела на собеседника.

Капитан покосился на Бриса и широким жестом пригласил всех к столу.

Как тут же отметил Брис, приборов на столе стояло пять. Также как и стульев вокруг стола.

"Экипаж из четырёх человек?!!" - решил Брис, но тут же его сомнения развеял сам капитан, заметив, видно, колебания гостя.

- Нас на борту "Слона", из экипажа всего четыре человека. Так что не думай, что чьё-то место занял. Это для тебя.

Брису только и оставалось, что только кивнуть.

Не успели они сесть, как посреди стола, снизу, выдвинулся большой круг заполненный яствами. Хоть и было что-то похожее на деликатесы, но никто из присутствующих даже и ухом не повёл, что ещё больше укрепило Бриса во мнении, в "лице" "Слона" и его экипажа, имеет дело с яхтой каких-то деток, каких-то крупных шишек из "бешеных". Впрочем, из общения, и того, как к нему относились, последний эпитет был... неподходящим. Ведь спасли его. Да и общаются с ним... ну никак не похоже на то, как их изображают в ужастиках стерео-тв Конфедерации.

За завтраком Брис мысленно горячо возблагодарил отца за то, что в своё время вбил ему в голову и рефлексы все пункты этикета. Эти веркомо, как они себя называли, похоже были не чужды некоторых светских традиций. По крайней мере, он не заметил никаких отклонений от того, как должен протекать завтрак за столом у аристократии. У веркомо было также. Вплоть до лёгкого, ни к чему не обязывающего разговора, что лишь укрепило подозрения Бриса в том, что имеет дело именно с аристократией.

В разговорах с Брисом, веркомо больше интересовались им и его работой на борту "Звёздного медведя". Из этих разговоров, он понял, что присутствующие в общих чертах в курсе того, что произошло на борту грузовоза за последнее время и из-за чего новоиспечённый астрогатор-пилот получил тяжёлые ранения.

Когда он об этом вспомнил, его настроение чуть было не испортилось. Но его тут же успокоил капитан.

- Тебе совершенно не обязательно прямо сейчас отправляться на борт "Звёздного медведя". Если у тебя там такие плохие отношения с командой, то можешь пока пожить у нас.

При этих словах "королева" приподняла бровь и что-то намекнула насчёт "последнего задания". Брис, ясное дело, ничего не понял, но капитан на секунду смутился. Ухмыльнувшись он бросил загадочное - "Разные категории" - и продолжил.

- Так как у вашего звездолёта повреждения настолько серьёзные, что не можете самостоятельно передвигаться, то мы намерены транспортировать его до системы Биэлы. Точнее до её окрестностей.

- Спасибо! - тут же горячо возблагодарил капитана Брис. - Я думаю, что даже на такое никто из команды "Звёздного медведя" не мог и рассчитывать. Э-э хоть у меня и несколько натянутые отношения с некоторыми из команды, но я всё равно должен выразить большую благодарность...

Лой сдержанно улыбнулся и жестом остановил поток славословия.

- Нам этого ничего не стоит... Но есть проблема, - несколько натянуто сообщил он. - Мы выгрузим вас в реальное пространство в полутора световых годах от Биэлы. Дальше вам или самим добираться, либо ждать помощи. Правда она от Биэлы придёт быстро. По космическим меркам и по тому гиперу - это рядом.

- Но мы не можем послать сигнал! У нас качественно выведен гиперпривод этим чёртовым булыжником! - удивился Брис.

- Тогда мы от вашего имени пошлём... Или вы от нас, через наш передатчик своё сообщение на Биэлу.

- Но почему так?! - ещё больше удивился Брис. - Почему вы не можете, раз говорите что вам ничего не стоит, довезти нас до системы Биэлы?

- Нам запрещено подходить к вашим системам ближе полутора световых лет. - развёл руками Лой.

- Кем запрещено?! Почему? - тут же встрепенулся Брис.

- Запретил наш Совет. - вместо Лоя, внезапно ответила Ийя Орр. Причём говорила она так, будто впечатывала слова в атмосферу кают-компании. - А почему?... Вы хотите повторения "Инцидента Юм"?

- Нич-чего не понимаю! А...э.. а наш Совет Конфедерации знает, о том, что ваш Совет принял такое решение?

Капитан безразлично пожал плечами.

- Скорее всего, догадывается! - сказал он и усмехнулся.

- Кстати, как там до конца "мёртвой зоны"? - обратился Лой к Ийе. - Сколько ещё идти?

- Переход в гипер, через пять часов. - кивнула "королева", сохраняя и величественную осанку и ослепительную невозмутимость.

- Значит, нам в течение пяти часов можно будет слегка развлечься. - хлопнув в ладоши сказал капитан и осмотрел друзей.

- Море? Пляж? - почти одновременно сказали Кер и Ти.

- Да как скажете!

******

- И это тоже было в "субквантовом состоянии"? - обозревая просторы спросил Брис у Кера.

- Почти... - неопределённо ответил он. - Кое-что тут иллюзия, но в общем -- то, что надо.

А посмотреть было на что. Они находились на натуральном пляжу, где на белый песок под пальмами тихо накатывались маленькие, морские волны. С двух сторон горизонт закрывал кустарник и деревья. И только со стороны моря просторы раскрывались в необъятную даль. Сам горизонт скрывался в белесой дымке. Его, как чёткой границы между небом и морем не было. Море как бы плавно переходило в белесую муть, и только ближе к зениту, эта муть всё больше темнела и синела.

Местное же солнце находилось точно над головой. В зените. И, надо отдать должное создаваемой иллюзии, палило оно, это искусственное солнышко, как настоящее.

- Маленький кусочек нашего большого дома. - с любовью подчеркнула вывернувшаяся из-за спины Ти.

- Не знаю как у вас, - неопределённо заметил подошедший Лой, - но у нас моды на пляжные костюмы изрядно консервативные. Без нудизма.

Замечание было очень даже своевременное. Брис тоже начал несколько беспокоиться на этот счёт, ибо знал какие порядки и моды царят на некоторых мирах Конфедерации.

- Нам туда, - хлопнув Бриса по плечу, указал Кер на находящийся слева от них маленький домик.

Разоблачение прошло быстро. Парни остались только в плавках. И тоже без излишних открытостей. Но Брис быстро оценив это тут же забыл про всё жадно разглядывая своё тело, выискивая шрамы или оставшиеся следы от побоев.

Заметив его жадный интерес к себе Кер ухмыльнулся.

- Не ищи. Не ищи следов. Наша медицина их не оставляет. Если уж лечит, то будешь в конце концов выглядеть лучше чем раньше.

Брис недоверчиво провёл руками по бокам и спине, куда мог дотянуться, но всё равно никаких изъянов не нашёл.

Когда же они наконец вышли, то Брису предоставилась возможность оценить и наряды дам. Как и предупреждал его Лой, действительно, "никаких нудизмов" и "излишеств". Всё выглядело очень даже целомудренно. Как ни колебалась мода на пляжные наряды, за последние тысячелетия, но так или иначе она вращалась возле некоего среднего значения, по части одеяния -- между "совсем ничего" и "почти полностью закрыто".

Да и сами тела выглядели у всех его новых знакомых очень спортивно -- никаких излишеств, никаких дряблых складок или дистрофичных мышц. Всё даже как-то идеально, что-ли... Да и двигались они также -- как люди давно привычные к спортивным занятиям. Впрочем, они сразу же показали Брису что это значит -- склонность к спорту. Практически все их развлечения на берегу моря и в море больше походили либо на коллективные спортивные игры или откровенные соревнования. Меж тем всё прошло даже очень весело, без натянутостей. Они бегали на берегу, плескались в "море", плавали и веселились.

Правда и самого Бриса вся компания также не забывала изучать. Мягко и непосредственно, из него вытянули довольно подробный рассказ о том, как он живёт на своей планете Киран. Когда он рассказывал, даже "королева" слушала, проявляя неподдельный интерес. Ти же, часто слушала с широко открытыми глазами, чем вызывала у Лоя и Кера лёгкие, но доброжелательные ухмылки.

Рассказывали и сами из чего Брис узнал, что эти четверо -- студенты, находящиеся на стандартной, как они сказали, летней практике. Их родной университет, послал в космос с элементарным заданием, поиска и добычи полезных ископаемых в большом поясе астероидов возле глобулы.

Чем дальше общался Брис с новыми друзьями, тем всё больше с них слетал флер таинственности и, той самой, сильно его попугавшей "божественности". Но, что всё равно оставалось -- он не раз и не два себя ловил на ощущении, что находится в среде хоть и доброжелательно к нему относящихся, но аристократов. Не было в их среде никаких дурацких шуточек и дурацких розыгрышей, какие обычно бывают в компаниях "подлого" воспитания -- среди тех, кого воспитывали "каменные джунгли".

Однако и аристократизм их был несколько странный. Он ни разу не отметил на себе никаких ни жестов, ни взглядов, ни вообще чего либо, что "ставило бы его на место" - указывало ему явно или неявно на их высокое, а его -- низкое положение. Они как-то невозмутимо и как само собой разумеющееся, поставили его, Бриса наравне с собой. Его, - сына обычного инженера, хоть и занимающего высокое положение в иерархии Киран.

И вообще в их обществе было как-то... спокойно и тепло.

По началу, как обычно бывает в кампаниях сверстников на Киране, он всё ожидал каких-то неприятностей с их стороны. Но чем дальше он с ними общался, тем быстрее эта напряжённость испарялась. Тем больше крепла убеждённость, что с их стороны никаких таких "обычных подлостей", (которые более чем вероятны в среде его прежних знакомых), невозможно в принципе.

Вот так и прошло всё время их отдыха. Впрочем, его никак не покидало подспудное ощущение, что "отдыхают" тут конкретно его самого. А на самом деле, хозяева предпочли бы нечто более суровое в части спортивных состязаний и развлечений.

Под конец, угомонившись от беготни по пляжу, от разговоров, просто сидели вокруг небольшого сервированного столика, притащенного небольшим роботом и попивали напитки. Надо сказать очень вкусные и приятные.

Смакуя такой, тёмно-синий напиток Брис засмотрелся на блики на его поверхности. Он даже как-то и не заметил, что местную имитацию планеты с чего-то стал воспринимать как почти настоящую.

К реальности его вернуло то, что он заметил в "солнце" небольшую неправильность. Впрочем: "чего взять со светильника?". Но всё равно разобрало любопытство. Свет от того светильника был почти что солнечный.

Брис подобрал высохшую травинку, подошёл к большому пальмовому листу и аккуратно его проколол. Идея была элементарная -- если сделать вот такое маленькое отверстие, то получится простейшая "камера-обскура". Дифракция на краях тоненького отверстия будет играть роль линзы.

Взглянул на получившееся изображение. А изображение, в отличие от обычных грубых контуров, каковые получаются при таких способах, вышло неожиданно детальным.

"Да уж! Эта их система -- супер! - подумал он. - Однако, даже здесь у них не всё как надо. "Солнце" - откровенный светильник. Вон, даже "грануляция" правильными мелкими шестиугольниками видна. Также видно и то, что это "солнце" не шарообразное, а больше походит на бублик -- полюса у этого "недошара" срезаны.

Брису показалось, что свет светильника как-то потемнел. Из ослепительно белого, он перекочевал в своей окраске на просто ярко жёлтый, с золотистым оттенком.

- Вечер наступает...- посмотрев вверх, в зенит на "солнце" отметила Ийя. - Пора. Скоро входить в гипер.

Она соскочила с лежака. И быстрым шагом двинулась к "раздевалке". Брис же ещё раз глянул на "солнце" и пожал плечами.

- Слушай, Ти! - повернулся он к всё ещё лежащей в своём лежаке Арвани. - А разве ваш светильник не должен, для имитации вечера закатываться за горизонт?... Как обычно делает любое светило на планете.

Ти мельком бросила взгляд вверх на всё больше бронзовеющее "светило".

- Оно у нас всегда в зените. - безразлично бросила Ти.

- Как простая лампочка?

- Так она и есть "простая лампочка"! - отшутилась Ти и потянулась.

Брис и не подозревал, что простое любопытство на "пляже", сконструированном этим сказочным звездолётом, через много-много времени будет иметь для него очень даже серьёзные последствия. Впрочем, не подозревали и сами хозяева.

А сейчас он попросту посмеялся вместе с Ти, и вся компания медленно разошлась по своим "бунгало" - одеваться и приступать каждый к своим обязанностям.

Единственно, что самого Бриса, отослали в сопровождении Кера осваивать выделенную ему, на время пребывания на борту звездолёта "Слон", каюту. Поэтому он и не мог слышать интересного диалога, произошедшего между Лоем, Ти и Ийей, направляющихся по в сторону командного модуля.

- Когда я увидела Бриса в кают-компании, подумала, что у кого-то из нас прорезалось желание станцевать на граблях. - Сказала Ийя и покосилась на Ти. Та тут же грозно насупилась.

- ...Но меня от конфуза и высказывания глупостей спас Кер, вовремя напомнив то, что наш дорогой искин, как всегда бдит и ничего непотребного не допустит.

Ти тихо выпустила из лёгких воздух, набранный было для шумной перепалки с подругой, но всё равно настороженно в свою очередь покосилась на Ийю.

- А вообще... Интересный мальчик! - заключила Ийя. - Какой-то даже необычный.

- Мы просто привыкаем к ботам обучающих программ Академии, -- бросил реплику Лой. - А там, тихо подозреваю, преднамеренно выведено нечто такое... дрянноватое. Чтобы мы не расслаблялись. А вот такие как Брис там не присутствуют, чтобы нас не портить.

- Я того же мнения. - слегка подумав, высказала своё заключение Ийя.

Ти быстро глянув на обоих, решила промолчать. У неё, как всегда было отличное и сугубо своё мнение.

******

Когда Брис остался наедине с Кером, тот его критически осмотрел и хмыкнул.

- Так как нам ещё долго добираться до Биэлы... Чем ты хотел бы заняться? - спросил он.

Затем, слегка подумав, добавил:

- Разумеется полезным. Для себя.

Брис пожал плечами и вопросительно посмотрел на Кера. У него решительно ничего на ум не приходило. Тем более, что таких предложений он не ожидал совсем. Большое количество предубеждений, относительно веркомо, которые у него засели в голове, также сильно сбивали с толку.

- Так как тебе туда -- Кер неопределённо кивнул головой в пространство -- нельзя, то мы им просто скажем, что ты ещё на лечении. Поэтому у тебя много времени в запасе, пока не прибудем...

Брис слегка помрачнел лицом.

- Неужели до сих пор те... на меня злы?

- Дураки так просто не успокаиваются.

- Вы говорили с капитаном Кроном?

- Да. Он нас заверил, что по прибытию бСльшая часть разовых контрактов будет разорвана, а те, которые участвовали в нападении на тебя вообще сядут в тюрьму.

- Это радует... - неопределённо буркнул Брис и тут же поправился. - Это радует, что мне с ними больше не пересекаться.

- Но чем вы мне можете предложить заняться? - вернулся он к заданному вопросу.

- Тебя никто не обучал самообороне? - спросил Кер в лоб.

- Нет.

- Тебе сейчас это умение было бы полезно.

- Вы предлагаете мне заняться изучением этих искусств? - догадался Брис. - Но что я могу за столь короткое время изучить и чему научиться?

- Ну не такое уж оно и маленькое, особенно с нашими методами. - поправил его Кер.

В следующие несколько минут Кер пояснил как и где Брис может быстро изучить эти самые боевые искусства.

- Мы, для того, чтобы что-то быстро изучить, помещаем человека в виртуальный мир. В нём мозг человека осваивает нужные навыки, а после, уже сам мозг, по усвоенным стереотипам, даёт задание на изменение тела. Последнее самое длительное, но так как умение уже есть, не принципиально.

- Заманчиво... А кто будет меня там, в том виртуале обучать? Искин?

Брис всё-таки изрядно побаивался этого "духа из машины", что управлял звездолётом.

- Он только создаст нужные условия, а обучать буду я.

- Ты?!! - изумился Брис.

- А чего так? Я этому давно обучаюсь. Спорт всё-таки. - в свою очередь удивился Кер. - Или тебе хотелось чтобы искин тебя погонял?

- Нет! - тут же поспешно заявил Брис на что заслужил очередную ухмылку Кера.

- Тогда пойдём.

Через минуту они сидели в очень удобных креслах в помещении с совершенно чистыми, свободными от каких-либо картин или барельефов стенами.

- Имей в виду, что как только ты закроешь глаза, то тут же попадёшь в мир виртуальный. И обучение начнётся. - пояснил Кер. Он расположился в аналогичном кресле напротив.

Брис расслабился, положил голову на подголовник, закрыл глаза и... тут же обнаружил себя стоящим в каком-то большом зале. Ступни босых ног холодил мат, устилавший всю поверхность этого зала. Стены у зала были, как он определил, деревянные. И деревянные же колонны подпирали высокий потолок с балками. Через высокие стрельчатые окна находящиеся сравнительно высоко от пола, лился рассеянный дневной свет.

Брис быстро ощупал своё тело. На нём была одета крепкая дерюжная курка, подпоясанная матерчатым поясом, а на ногах были аналогичные, крепкие штаны.

На середину зала неспешно вышел Кер, одетый также как и Брис. С боков вышло человек шесть аналогично одетых людей с бесстрастными лицами и уселись в одинаковых позах скраю.

- Начнём, пожалуй, - буднично произнёс Кер и кивнул в сторону сидящих. - Это люди-боты программы-обучалки. Они нам помогут, когда дойдёт дело до отработки конкретных приёмов. В том числе и обороны против группы.

Брис опасливо покосился на сидящих. Хоть и боты, но сложения они были отнюдь не хлипкого.

- Не трясись! - насмешливо бросил Кер, - И не таких кидать будешь.

- А ты действительно мастер? - задал поспешно вопрос Брис, надеясь на то, что хоть чуть-чуть, но оттянет неприятное продолжение. Он уверился, что его сейчас просто будут бить и в этом битие будут чему-то обучать по принципу котёнка в лоханке - "если не потонет сразу, то плавать на учится, хотя бы со страху". Ведь именно так, часто издеваются над новичками во многих "додзё" его родного города.

Видно Кер прочитал его мысли и снова усмехнулся.

- Не такой мастер, как хотелось бы, но для того, чтобы научить чему-то новичка, вполне достаточно.

Дальнейшее быстро развеяло мрачные предчувствия Бриса. Всё началось с отработки самых элементарных движений. Причём, как тут же ощутил на себе Брис, сама программа не давала делать ему эти движения неправильно, вбивая в нейроны мозга истинные навыки. Ощущения были довольно яркие, но постепенно угасающие, по мере того, как навык усваивался.

Также не менее ярким было и то, что той дикой ломоты в мышцах, что сопровождала реальные тренировки, тоже не было.

- Их тебе придётся уже наращивать обычным порядком, - пояснил Кер. - Но полученное задание твой мозг отработает и задаст задание на нужные действия.

- То есть, когда мы выйдем из виртуала, мне обеспечены растяжения мышц и боль в них.

- И да и нет. - неопределённо ответил Кер и перешёл к следующему упражнению.

Сколько реально прошло времени Брис узнал только выйдя из программы. По ощущениям, они там, виртуале, бегали-кувыркались часов десять. А оказалось, что прошло всего-то часа три.

Пока Брис ошалело вертел головой, осваивая такие временные парадоксы, Кер деловито вызвал столик с напитками.

- Освежись. - сказал он и взял в руки один из бокалов.

Брис, на автомате цапнул свой и осторожно пригубил. Вкус напитка понравился, тем более, что тонизирующий.

- И многие у вас вот так изучают боевые искусства? - спросил Брис всё ещё никак не могущий прийти в себя от избытка ощущений и впечатлений.

- Ну... многие. - ответил Кер, не переставая маленькими глотками смаковать напиток.

- А зачем? Вы готовитесь к войне? - задал Брис мучивший его вопрос.

- Нет. Нам достаточно того, что ваши войска не могут достать ни наш мир, ни захватить или повредить наши звездолёты. - ответил туманно Кер.

- И всё?

- И всё.

Кер пожал плечами и насмешливо посмотрел поверх бокала в глаза Брису. Видно он ожидал таких вопросов, так как тут же задал встречный и ехидный.

- А ты думал, что веркомо спят и видят как бы захватить Конфедерацию?

- Ну... есть такое опасение. - признался Брис.

- Тебе незачем опасаться, так как у нас совершенно нет причин для войны.

- Так уж и нет? А все эти конфликты с войсками Конфедерации к чему?

Вообще все агрессоры, всех времён и народов, всегда заявляли, что они, якобы, жертвы агрессии, что они лишь обороняются, так что подозрения, высказанные Брисом были закономерны.

- Ну... не мы виновники этих конфликтов. Иногда приходится отбиваться.

- Только ли отбиваться? - Ответ Кера лишь усугубил подозрения и Брис решил либо додавить, либо выявить то, что видят веркомо со своей стороны. То, что многое скрывается пропагандой было и так ясно изначально. А истина, могла быть где угодно. В том числе и посередине.

Кер развёл усмехнулся посерьёзнел, отставил в сторону недопитый напиток и решил пояснить подробно, чтобы, как говорится, "расставить все точки над и".

- Войны ведутся по причинам: - начал он загибая пальцы. - а) для того, чтобы стать паразитом на ком-то или этот паразитизм сохранить; б) чтобы отбиться от какого-то, наседающего паразита, и в) чтобы завоевать некий ресурс, который отчаянно, жизненно необходим. Необходим для выживания народа.

Кер развёл руками и продолжил.

- Но, у нас всё есть в смысле ресурсов. А если чего нет или не хватает, то мы можем его найти и приволочь с регионов космоса, никому никогда не принадлежавших и которые никогда не будут принадлежать. На крайний случай мы это можем просто произвести. По соответствующим технологиям. Также у нас культура такова, что нам любая форма паразитизма отвратительна, и мы следим, чтобы в нашем обществе никаких личностей паразитического склада ума не возникало. Отсюда следствие: причины "в" и "а" для нас отпадают. А насчёт пункта "б", как ты прекрасно знаешь, мы очень хорошо позаботились. В нашу сторону не то, что посмотреть, - чихнуть боятся!

Сказав это, Кер оскалился на все свои великолепные зубы.

- Но, насчёт вашего "непаразитизма" и ваших сугубо "антипаразитических" наклонностях это только ваши слова. Никто ваше общество вблизи не видел. - возразил Брис. - не знают даже приблизительно где находится ваша планетная система.

- А подумать? - менторским тоном возразил Кер. - Посмотри какая мощь за нами. Если бы мы были паразитами, то нам ничего не стоило ещё во времена "Инцидента Юм" раскатать в пыль все противостоящие войска, и захватить всю Конфедерацию. Вы знаете, что мы на своих звездолётах шныряем насквозь через все пространства Конфедерации. Мы поддерживаем связи с ксенами, как теми, кто вам известны, так и теми, о ком вы даже и не подозреваете. И неужто вы думаете, что если бы у нас были бы такие устремления, то мы бы до сих пор бы вас не завоевали?! Ха! Да нафиг вы нам нужны?!!

Брис как-то упустил из внимания то, что Кер мягко обошёл вниманием местоположение своей планеты. Ни слова, ни даже полслова. Впрочем, это было закономерно. Не зря же ведь они столько лет скрывают её местоположение. Поэтому и реплика его была строго в русле сказанного.

- Но, столкновения всё равно есть.

- Есть... К сожалению. Почему-то всегда находится хитрож... э-э, - заикнулся Кер и кашлянув продолжил - ..мудрый адмирал, которому вдруг взбредает в голову попробовать на прочность какой-нибудь наш сугубо мирный, маленький, одиночный корабль. И огребает. Но это... проблемы тех тупых адмиралов, и Конфедерации. Но не наши.

-

- Вам в ваших СМИ всегда показывали либо конечные кадры разгрома, либо монтаж. А на самом деле всё бывало вот так.

Кер вызвал какой-то файл и вывел изображение. В следующий час они пересмотрели три таких "инцидента". На каждом, Кер специально показывал то, что показывали СМИ Конфедерации своим обывателям, и что они исхитрились домонтировать. Но всё равно, было видно, что имеется один единственный корабль веркомо, и против него -- боевая эскадра. После следовал разгром эскадры, а корабль, подвергшийся нападению просто удалялся.

- Если всё так благостно, - начал осторожно Брис, так как собирался задать действительно тяжёлый вопрос. - Если так, то что же было в действительности в том самом "Инциденте Юм"?

- А вот это, к сожалению, самое печальное! - поморщился Кер, и переключил запись.

-- Юм и Биэла

Появилось изображение голубой планеты, сквозь облака которой не было видно почти ни одного крупного куска суши.

- Это мир Юм. До того, как он был уничтожен. В нём девяносто процентов поверхности занимает океан. Те десять процентов, которые над поверхностью воды, часто очень сильно разбросаны друг относительно друга и находятся на изрядном расстоянии. Так что проблема у этого мира была... примерно такая же, как и сейчас у Биэлы -- недостаток площадей под производство продовольствия. Вообще мир был проблемный... Был.

Кер помрачнел, выдержал небольшую паузу и продолжил. Изначально Республика Юм запросила у нас помощи. И защиты.

У них как раз нарастал конфликт с некоторыми силами в Конфедерации. Они, что-то там, по их законам, нарушили, но нарушили вынуждено... В виду того, что Юм не имела никогда и не имела в то время никаких агрессивных или иных захватнических устремлений, наш совет после бурной дискуссии таки решился встать на защиту.

Вот тут-то и началось. Сначала припёрлась эскадра...

На видео появилась схема, указывающая взаимное расположение кораблей эскадры Конфедерации и четырёх кораблей веркомо.

- Адмирал, что командовал конфедератами, попытался сходу на нас "наехать", испугать. Но не на того напал. Наши капитаны все его демонстрации силы проигнорировали. Тогда он попытался нас уговорить. Стал напирать на то, что, мол, "...эти Юмовцы, нарушили второй пункт запретов Конфедерации" и всё в таком же духе.

С нашей же точки зрения, Юм в тех условиях поступила адекватно. И запрет у них был, по нашему общему мнению, идиотский. Что наши капитаны и сообщили адмиралу конфедератов. Короче послали его... туда откуда пришёл.

Но потом... Потом была подлость. Когда мы реконструировали события, пришли к выводу, что там, на планете, была закладка. Сделанная конфедератами.

- Ты о биологическом оружии? - попытался угадать Брис.

- Да. По вашей терминологии, "биологическое оружие второго рода". Боевой вирус, изменяющий генетический код всех организмов, которые он заражал. Эта пакость быстро распространилась по главному острову. И поразила до половины других, прежде чем началось повальное бегство.

Паника -- она такая штука, когда у людей начисто отключаются мозги, и остаётся только одно желание -- выжить. Те, кто на своих кораблях попытался выйти за пределы нашего кордона, были сожжены эскадрой Конфедерации. Те, кто остался возле наших кораблей... Далеко не все оказались не заражёнными.

Пока изучали вирус, и синтезировали антивирус, погибли многие. Некоторые корабли сожгли мы сами. Одни сожгли потому, что там не осталось живых, а два потому, что они стали представлять опасность для остальных. Капитан из наших, кому пришлось это делать, сошёл с ума и ему пришлось стирать память.

А потом... Потом мы сожгли и планету. Вирус распространился по океану. И так, что уже никакой антивирус не мог его достаточно надёжно убить. Жители, кто там остался, были к тому времени давно мертвы.

- И каким образом сожгли?

- Залили атмосферу антивеществом.

На кадрах видео появилось изображение, наползающего на планету ярко сияющего "покрывала".

- В результате, на поверхности установилась температура в восемьсот градусов. Океаны -- испарились. И остывать та атмосфера будет предположительно ещё лет двести. И лишь через лет сто пятьдесят, там пойдут дожди. Океан прольётся на выжженную почву.

- Жуть! - подтвердил после длительного молчания Брис. - А что стало с теми, кто всё-таки избёг заражения?

- Хм... - Кер расслабился и откинулся на спинку кресла. - мы их переправили в один мир, где их никакая Конфедерация не достанет. Им была дана возможность всё начать сначала, и они ею сполна воспользовались. Сейчас это вполне благополучная колония.

Брис задумался и посмотрел в потолок.

- Теперь у тебя есть возможность сравнить то, что говорили вам в вашей пропаганде и то, что видели мы. - добавил напоследок Кер.

Их беседу прервала Ти, внезапно появившаяся на пороге тренажёрной каюты.

- Кер! - начала она сияя так, как будто только что получила награду от самого Совета Сферы. - Тебя Лой хочет видеть. Там проблемы возникли. А ты в них специалист.

Кер деловито нахмурился, поднялся с кресла и вопросительно посмотрел сначала на Бриса, потом на Ти.

- Ничего! Пока ты будешь там решать проблемы, я развлеку нашего гостя. - ответила она.

Кер молча кивнул и вышел.

******

- Кер! - начал Лой, едва суровая фигура Кера замаячила на пороге капитанской каюты. - Ты в курсе, какие технологии запрещены в Конфедерации?

- Да.

- Так вот этот самый кораблик, что мы так блестяще подобрали на "Мусоре", несёт нечто, что как раз и является запретом.

- Контрабанда? - ухмыльнулся Кер, входя и направляясь к креслу напротив капитана.

- Да! - несколько удивлённо сказал Лой и развёл руками.

- Что-то военное?

- Нет. И кажется, повторяется ситуация с Юмом.

- Этого нам ещё не хватало! - аж подпрыгнул Кер. - Они что, биотехнологии упёрли?

- Да, если со сканированием их груза мы ничего не напутали... И... я бы не спешил осуждать биэльцев... В совокупности, те технологии, что они тащат к себе домой -- сама по себе технология. Технология биологического синтеза продовольствия. И как ты понимаешь, неограниченного синтеза. Зависящего только от количества наличной энергии.

- Как я знаю... - начал было Кер.

- ... У них по жизни были большие проблемы с обеспечением своего населения продовольствием. - закончил за него Лой.

- Ты хочешь, чтобы я посмотрел эти технологии и мы тут вместе с искином прикинули возможные их применения? В том числе и военные?

- Да.

- А База что на это говорит? Или ещё не придумали что с ними делать? У них, всё-таки аналитические возможности поболее и информации тоже. Не как у нас.

- А твои идеи на этот счёт каковы? - тем не менее спросил Лой.

- Мы оказались в очень нехорошее время, в самом нехорошем месте. Так как можем стать инициаторами кризиса аналогичного Юму.

- Кризис уже есть, однако если учесть характеристики колонии Биэла то...

Договорить Лой не успел. Прозвучала мелодия сигнализирующая о том, что прибыло некое сообщение извне.

- Легки на помине! База! - фыркнул капитан выводя сообщение себе на экран.

На несколько минут он погрузился в изучение пришедшего сообщения. После откинулся в кресле и ещё больше выпал из реальности, осмысливая то, что только что прочитал.

- Да.... уж! Сморозила База рекомендации... - сквозь зубы процедил, наконец, Лой очнувшись от тяжёлых раздумий.

- А что там такое? - заинтересовался Кер.

- Они рекомендуют нам... точнее приказывают, не подходить к системе Биэлы ближе чем на полтора световых года. Ни при каких обстоятельствах.

- А причина?

- У них там, в Конфедерации, ещё и войной пованивает... Так что они изрядно нервные. А мы -- универсальное пугало. Нами и военных, и ещё детей пугают.

- А в чём проблема? - не понял Кер. - Ну выгрузим их, дадим сигнал на Биэлу, чтобы они своё барахло битое подобрали, а сами свалим подальше...

- Не всё так просто Кер. Дело в том, что ОКАЗЫВАЕТСЯ за этим судном, - Лой кивнул на экран, где в трюме лежала тёмная туша, битого чужого звездолёта, - и у нас на хвосте, как теперь ясно, - целая эскадра Космопола. Плюс боевая эскадра республики Киран... Они сейчас сильно отстали, так как находятся по ту сторону "Барьера" и Угольного Мешка. Но им ничего не мешает переслать сообщение на местную эскадру Космопола. И, скорее всего, они так и сделали. Если им вот так, отдать звездолёт, то почти наверняка будет война. Та контрабанда, как утверждает База, есть одна из причин того кризиса.

У Кера отвисла челюсть.

- Вот такая фигня! - заметив замешательство друга, съехидничал Лой. - Но чтобы её не допустить, надо сделать так, чтобы эта треклятая посудина, прибыла на Биэлу РАНЬШЕ прибытия в тот район обеих эскадр. Тогда правительство Биэлы смело, с полным на то правом, крутит кукиши обеим адмиралам обеих эскадр и посылает их в длинное путешествие с эротическим уклоном. Ибо соваться на суверенную территорию эскадре Киран -- запрещено, а сфера действия Космопола, без санкции Совета Конфедерации, лежит за пределами сфер, подконтрольных Биэле. Конечно, они могут и ДОПУСТЯТ представителей Космопола до осмотра корабля. Но, естественно тогда, когда вся контрабанда с него будет удалена. И обе стороны это будут ясно понимать. Так что у Конфедератов, из-за того, что "вина не доказана" не будет "казус белли", а у Биэлы скверное, но типа алиби. Вида: "Знать не знаем ни о какой такой контрабанде, а то, что служба безопасности республики Киран облажалась в охране таких опасных технологий, первый раз слышим. От вас, кстати. Чито? Наш консул на корабле, прошёл "тропой контрабандистов"? Так ему надо было на Биэлу СРОЧНО. За что и заплачено капитану транспорта. А зачем он так спешил -- внутренне дело Биэлы".

- Вот такая вводная для нашей задачи, получается.

- Ты, я вижу, уже всё разложил по полочкам.

- Стараюсь! - скучающим тоном отозвался Лой. - И какие у тебя мысли будут по поводу этих...

Арвани кивнул неопределённо в пространство, но было понятно, что имеются в виду конфедераты на битом звездолёте.

- Решение очевидное, - пожал плечами Кер. - Починить нашими силами их посудину, и пускай добираются сами.

- Я тоже так подумал. - Кивнул Лой.

******

Вблизи, не на экране связи, Ти производила ещё более сильное впечатление. Брис с трудом признался себе, что эта девочка -- не просто в его вкусе.

Некогда, он нарисовал себе некий абстрактный образ идеала "дамы сердца" и тут, не без покраснения лица, вынужден был признать, что вот... Прямо перед носом тот самый.

Как ни крепился, как ни старался он скрыть это, но когда он остался один на один с Ти -- потерялся. Та, истолковав его смущение по-своему, решила разговорить его. Тем более, что язык у неё всегда подвешен хорошо. Скоро, Брис и не заметил, как уже болтал свободно и расковано. Единственное, что его всё-таки изрядно тормозило порой, так это многочисленные неявные знаки того, что эти веркомо, как ни крути, принадлежат культуре, серьёзно отличающейся от их, общей культуры Конфедерации.

Буквально чувствовалось, - в ответах, в репликах, поведении, - что эти люди реагируют на вполне обычные слова, фразы или даже жесты, несколько иначе. Иногда даже парадоксально. Последнее проявлялось не раз уже ранее -- попытки говорить с ними так, как его учили говорить с представителями высшей знати Конфедерации, или выше себя стоящими, вызывало мимолётное удивление или шутки, переводящие на уровень равный. Иногда это сильно сбивало с толку, так как в самом поведении веркомо сквозила некая элитарная гордость, сознание собственной значимости.

Данное обстоятельство подвигло Бриса на предположение, что "детки знатных родителей со скуки решили с ним поиграть в равных". Но это раз за разом подвергалось сомнению. В их поведении не было ни фальши, ни наигранности. Некие намёки на ритуалы или стереотипы иной культуры (а они всё-таки чужие) всё-таки проскальзывали. Но не более. Это ещё более интриговало и даже вызывало некий азарт исследователя.

Поэтому, когда он остался наедине с Ти, поспешил перевести разговор на обсуждение их цивилизации. Их культуры. С одной стороны, он боялся проявить как-то свой неподдельный интерес к собеседнице. С другой ему действительно было интересно как устроена эта почти никому неизвестная раса. Именно раса, так как даже внешне они отличались от конфедератов. Если брать расы далёкой и древней Земли-прародительницы, то в этой присутствовали черты практически большинства из них. Слегка смуглая кожа, слегка раскосые глаза, но не узкие, и многие другие признаки, указывали, что вышла эта раса из смешения очень многих народов. От того и казались они такими запредельно прекрасными. Потому и пошёл Брис по пути расспросов о цивилизации. Тем более, что после, когда он вернётся обратно, первое, что будут спрашивать у него, как раз о мире этих веркомо. А ведь он, можно сказать, побывал в их маленьком, но кусочке.

- Каков наш мир? - слегка удивилась Ти, хотя по виду Бриса ожидала несколько иного вопроса. - Ты хочешь, чтобы я рассказала о том, как мы живём?

- Да! - с готовностью подтвердил Брис. - Ведь у нас о вас почти ничего не известно. Вы не стремитесь завязать какие-то отношения к Конфедерацией. Даже не торгуете.

- Ну, то, что мы не торгуем с Конфедерацией -- начала осторожно Ти, явно выбирая темы для обсуждения, - это как раз легко объяснимо. Нам попросту нечем с ней обмениваться. Да и денежной системы у нас нет... По крайней мере в тех формах, что есть у вас... Для нас это -- абстракция. А то, что мы можем взять у Конфедератов, свободно можем либо сами произвести, либо найти в космосе. Вот как сейчас... Нам дали задание найти и добыть на том "Мусоре" вполне конкретные элементы.

- Но мы помешали...

- Да. - со смехом ответила Ти.

- Но вы же могли бы просто купить у нас. То же самое и с меньшими заморочками. Уже добытое, очищенное и приготовленное для дальнейшего применения.

- Насчёт "меньших заморочек", я бы так не сказала. Как раз наоборот. Мы пытались так делать. Давно. Но выходило всегда так, что нам проще добыть самим, нежели связываться с вашими корпорациями. А после ещё был Юм...

"Похоже и у них этот Юм как страшилка на все времена как ни пытался меня разубедить Кер..." - мысленно ухмыльнулся Брис.

- А причём тут Юм? - решил сыграть под дурачка Брис.

- Мы тогда попытались делать так, как нам удобно... - пожала плечами Ти. - наладить отношения, как мы этого хотели, но Конфедерации это сильно не понравилось. И они уничтожили Юм.

- Так вы утверждаете, что это Конфедерация убила Юм?

- То, что это были не мы -- заведомо. - Снова пожала плечами Ти. - Нам такое не просто было не выгодно, а очень сильно противоречит нашей Морали. И по этой же причине мы, спасённую часть Юма спрятали от Конфедерации.

- Мы и свой мир держим от Конфедерации в секрете, чтобы не давать лишних поводов для конфликтов, - после небольшой паузы добавила она. - Мы им слишком дорожим, чтобы подставлять под удар.

- Вы боитесь Конфедерации?! - удивился Брис, - с вашими-то звездолётами? Вашей мощью?!!

- Любой обитаемый мир хрупок. Ведь убить целый мир -- очень просто. Потому и объединилась Конфедерация в единое целое, чтобы избежать войн.

- Которые, всё равно случаются.

- А мы не хотим воевать. Мы слишком иные для вас. И для ваших правителей эта инаковость, как мы убедились, непосредственная причина для непримиримой войны.

- Расскажи в чём эта "инаковость" состоит.

- Ты действительно этого хочешь? - снова слегка удивилась Ти.

- Я хочу вас понять.

- Если кратко, то наши цивилизации основываются на разных постулатах. Ваша -- на том, что человек изначально сволочь и порочная скотина. Его исправить невозможно, а следовательно, можно и нужно использовать его пороки для прогресса. Наша же на прямо противоположном -- на том, что люди изначально не плохие и не хорошие. Их плохими и хорошими делают условия жизни. Следовательно, если эти условия поменять, правильно воспитать, то можно усовершенствовать и человека, и общество.

- И как успехи? - скептически спросил Брис.

- У вас общество застыло и медленно деградирует, а у нас -- постоянно улучшается. И... У нас, например, нет преступности.

- В том смысле, что есть у вас. - быстро поправилась она, после секундной паузы.

- Это как?

- Нет насилия над людьми, нет воровства, так как это просто бессмысленно. И многого другого.

- Не верю. - мрачно буркнул Брис, так как всё выглядело как тупая пропаганда.

- Не веришь, потому, что не видел. Не жил у нас.

- Будете говорить, что и хулиганов у вас нет? - Вызывающе спросил Брис.

- Почему же нет? Есть хулиганы! - ответил неожиданно Кер, входя в каюту. - И одного из них ты знаешь.

На его лице заиграла лукавая улыбочка. Он подошёл к свободному креслу и упал в него, продолжая созерцать растерянное лицо Бриса.

- И кто? - не нашёлся ничего более спросить Брис.

- Лой. Капитан. - ответил Кер, на что Ти наградила того укоризненным взглядом.

- И ему доверили звездолёт? Хулигану?!!

- А что тут странного? - фыркнул Кер. - Коэффициент социальной ответственности у него достаточно высокий. Не раздолбай. Да и задание рутинное. Вот, разве что вы тут его... разнообразите.

Брис не знал верить ему во всю эту ахинею или нет. Ему только и оставалось что хлопать глазами веселя Кера и, почему-то смущая Ти.

******

Как ни пытался Брис, но перехода в гипер он не заметил. Он всё ждал и ждал, когда наконец, "дёрнет", но так и не дождался. А когда вспомнил об этом, то оказалось, что они уже давно шуршат по "подвалам Вселенной" и Ийя, как пилот вся в работе. Это он узнал от капитана за какой-то надобностью заглянувшего в каюту тренажёров.

Тот придирчиво осмотрел весело воркующую на общие темы тёплую компанию, хмыкнул и пожелал всего доброго. Напомнив Ти, что она "должна уже через час на вахту, сменять Ийю" и что "гипер впереди, хоть и не заковыристый, но всё равно стоит подготовиться".

Ти тут же засуетилась, вероятно что-то вспомнив, что она не успела то ли сделать, то ли доделать. Перебросилась несколькими фразами на своём языке с искином и слегка расслабилась. Но общее напряжение готовности сохранила.

- А Кер, чему тебя здесь учит? - внезапно задала она вопрос Брису.

- Защищать свой организм от патологических уродов. - опережая Бриса, сказал Кер. Но внимание Ти был целиком направлено на Бриса, и она на эту реплику почти никакого внимания не обратила.

- И как, нравится? Нравится наш тренажёр? - почти с гордостью спросила она у Бриса.

- Очень! - с готовностью подтвердил он, но вдруг заметно посмурнел.

- Что-то не так? - тут же встрепенулся Кер и вопросительно поднял бровь.

- Ну... это всё очень хорошо... И я хотел бы... Я очень благодарен... - начал мямлить Брис,

- Но я боюсь не освою достаточно и... не оправдаю надежд Кера... - попеременно бросая виноватые взгляды. То на Кера, то на Ти. Из всей этой пантомимы следовало, что с одной стороны он сильно не хочет возвращения за "Звёздный медветь", с другой стороны такая суперхалява с обучением (Кер сразу заявил, что обучает его из собственного энтузиазма и из интереса) должна была скоро кончиться. А за это его собственная "жаба" душила так, что казалось она вознамерилась сдать норматив на чемпиона по садизму.

- А! Так ты боишься, что не успеешь освоить достаточно? - догадался тут же Кер.

- Ну... - замялся Брис.

- ... Так это легко решаемо! - тут же вмешалась Ти, чем удивила Кера. Всё-таки он был специалист в этой области, а не она. Но то, что последовало, разрешило мимолётную загадку.

Ти провела сверху вниз пальцем по воротнику комбинезона. И он распахнулся. У Бриса чуть глаза не полопались, так как мелькнул край весьма соблазнительных округлостей. Однако Арвани даже бровью не повела, а приложила палец к, казалось бы пустому месту груди, чуть ниже горла. Тотчас, как будто из воздуха сконденсировался под пальцем красивейший медальон. Вслед за ним сконденсировалась и проявилась широкая, то ли золочёная, то ли действительно золотая цепочка, на которой этот медальон висел на шее у Ти. Она быстро отцепила его, и подошла к Брису.

- Это нужно носить под одеждой и так, чтобы он был постоянно в контакте с кожей. Расстегни ворот рубашки. - сказала она. Брис быстро подчинился.

Ти нагнулась и быстро застегнула цепочку на шее Бриса.

- ...А как им пользоваться?- спохватилась Ти.- Пользоваться очень просто! Вот смотри: так сдавливаешь и придавливаешь к коже. Он становится невидимым и устанавливает связь с твоими сознанием и подсознанием.

Устройство действительно оказалось очень простым в управлении. Уже через несколько минут медальон исчез из виду, но всё-таки его присутствие Брис слегка чувствовал.

- Ты уверена? - скептически спросил Кер.

- Уверена. Я себе ещё такой же сделаю, а вот ему он пригодится больше, чем мне.

- А не боишься, что этот медальон попадёт в руки Конфедератов?

- Чтобы он попал к ним в руки, они должны знать о его наличии. Обычными их детекторами он не определяется. И если Брис не проболтается, то и не узнают... Да даже если и узнают, для них этот медальон -- просто украшение, так как воспроизвести наши технологии они не в состоянии, и не будут в состоянии в обозримом будущем.

- Ну... ладно!... - как-то осторожно выговорил Кер, всё равно сохраняя скептическое выражение лица.

- А всё-таки, что это за медальон если двумя словами? - спросил Брис, вспомнив, что о его назначении пока-что не сказано ни слова.

- Это... Это шпаргалка! - чуть смутившись сказала Ти. - Универсальная шпаргалка для студента. Запоминает всё, что необходимо, и если твой мозг в настоящий момент не может усвоить информацию, то шпаргалка подаёт её малыми дозами и непрерывно. До тех пор, пока она не усвоится окончательно.

- К этому относятся и знания, и навыки чисто двигательные. - добавил Кер.

- Это накопитель информации, - тут же добавила Ти, - который связывается с твоим мозгом и служит для него чем-то типа буферной памяти. Из которого разум может черпать любую информацию. Ёмкость его... по вашим понятиям неограниченная. Ты просто за всю жизнь его не сможешь заполнить.

Брис же лихорадочно, как болванчик закивал и рассыпался в благодарностях. Он тут же представил себе его применение в университете, когда он мог бы только быстро прочитать ту или иную книгу, а потом её долго усваивать как удав кролика. И таких книг, естественно, как следовало из описания, можно заложить в память неограниченно много.

- Это же хрустальная мечта любого студента!!! - выпалил он восторженно, чем рассмешил всех.

- И... у вас за неё не гоняют? У вас это как -- законно?

- Конечно! - удивилась Ти. - У нас проверяют не то, что у тебя есть, а то, что ты усвоил. Поэтому такие есть если не у каждого, то у многих.

- Я тоже иногда, когда не успеваю, такой пользуюсь. - подтвердил Кер. - Удобная вещь.

- Су-упер!!! - воскликнул Брис.

"Вот так подарок, так ПОДАРОК!" - подумал он.

- А как его загрузить?

- Тоже просто. Если ты читаешь книгу, или не успеваешь её прочитать, то просто проглядываешь каждую страницу. Если ты в инфополе, как сейчас, то можешь обратиться к искину. Он тебе загрузит.

- А учебники университета Конфедерации у вас есть?

- Полный комплект. - послышалось насмешливое сверху. Брис от неожиданности пригнулся, что вызвало смех у Кера и Ти. Брис и думать забыл, что искин присутствует всегда и везде на звездолёте. Продравшись сквозь свои страхи он несмело спросил:

- А-а.. можно их мне...

- Уже загрузил.

- А ещё...

- Всё, что не относится к научным достижениям веркомо и некоторой информации, которая является тайной от Конфедерации -- вполне! - последовал опережающий ответ.

- Загружай! - с хищным выражением сказал Брис.

- Загружено с каталогом. - сказал искин да так, что создалось впечатление, что он попутно ещё плечами пожал.

Брис обратился к своей новой "памяти" и перед глазами возник каталог.

- А... чего так мало?

- Это учебники и книги для студентов Конфедерации. Из тех, что у нас есть.

- У... облом... - поскучнел Брис. Но потом представил, какой объём ему всё-таки достался на изучение и повеселел обратно. Вполне объяснимо, что веркомо вряд-ли что-то выдадут из своих секретов. И то, что набор из учебников не слишком богатый -- тоже. Удивительно, что вообще оказался.

Однако, обстоятельства, при которых он впервые увидел "медальон-шпаргалку" быстро погасили эти мелкие переживания. Он вспомнил как Ти расстегнула свой комбинезон и чуть снова не покраснел. Когда он посмотрел на Ти, она уже успела застегнуть ворот своей удивительной одежды.

- Извините, может это нескромный вопрос, - выдал он. - Но почему вы все в одинаковых комбинезонах? Это форма такая?

- Нет. - помотал головой Кер. - Это универсальный скафандр.

- ?!!

Видно удивление смешанное с недоверием было слишком ярко написано на лице Бриса. Он подумал, что Кер решил над ним так подшутить. Кер хмыкнул и пояснил. Просто показал. В секунду комбинезон Кера превратился в очень изящный, но вместе с тем полностью изолирующий его от внешней среды, скафандр.

- А вот это мы тебе не дадим! - съязвил Кер, увидев как зажглись глаза Бриса и вернув скафандр к облику обычного комбинезона. - Это уже чисто наше.

На это Брис просто пожал плечами.

- Нет, так нет! А то бы я своих дуболомов в универе подколол!

- Охотно верю. - лениво кивнул Кер. - Особенно если учесть, что этот "комбинезон" выдерживает удар мелкого метеора. Против пули из ручного оружия, он естественно, вообще суперзащита.

- Потому и не даёте, чтобы у меня не отобрали и не попытались воспроизвести?

- Насчёт "воспроизвести" - это пока учёным конфедерации слабС. А вообще - "не вводи во искушение...". Есть такое правило.

Теперь уже Брис кивнул соглашаясь. Видно уже с медальоном они вышли за пределы своих правил.

Кер изучающе посмотрел на Бриса, потом на Ти и сказал.

- Раз я взялся Бриса тренировать, то...

Ти тут же поднялась на ноги, кивнула.

- Хорошо! Встретимся после занятий, точнее после ужина.

- Вот и договорились! - удовлетворённо произнёс Кер. - Ну что, "курсант", айда в "тренажёрный зал"?

Брис с некоторой неохотой кивнул, так как не хотелось прекращать болтовню с Ти, и тут же оказался в виртуале. Новое занятие началось.

******

Спустя несколько дней Брис мог уже подвести некоторые итоги пребывания на звездолёте "бешеных".

Во-первых, они никакими бешеными не были. Не добрыми и не злыми, как их расписывала пропаганда. Просто иными. Но были настолько иными, что иногда Брис просто терялся.

Во-вторых, что прямо бросалось в глаза, то, что он по-началу принял за нечто искусственное в их поведении, оказалось очень обычным. Часто то, что Бриса удивляло делалось экипажем звездолёта неосознанно. Как само собой разумеющееся. Это в большей части относилось к тому, что Брис обозначил словом "сверхдоброта".

Его приняли в обществе, оценили, и как-то обыденно, решили помочь. Причём помощь эта была очень парадоксальной с точки зрения любого конфедерата. Если в фильмах, в стереотипах общества Конфедерации было общепринятым дарить большие суммы денег тому, кому хочет помочь некий состоятельный герой, то тут было всё по другому.

Ему нужна помощь?

Какая, в чём?

Определили пару проблем. Подарили "шпаргалку", и научили много чему, что ему прямо сейчас недоставало.

По здравому разумению, Брис со временем понял, что эта помощь и была наиболее действенной. Ведь деньги -- они приходят и уходят. Рано или поздно можно растратить любую сумму. Да и сама сумма подаренная, не заработанная, расслабляет. Человек, тратя полученное, деградирует. И в конце концов оказывается в положении часто худшем, нежели то, из-за чего ему помогли.

Навыки же, умения и знания, остаются на всю жизнь. Именно это он и получил. Причём получил со стороны веркомо как-то буднично. Было видно, что им это не просто не в тягость, а даже чем-то обязательно. Обязательна такая помощь другим.

В-третьих, он почувствовал, что его среди экипажа "Звёздного Медведя" чем-то выделили. Чем-то он был для них лучше и ближе, чем все эти "космические волки" от межзвёздной коммерции.

Один раз он даже был свидетелем переговоров капитана Лоя Арвани с астрогатором и суперкарго "Звёздного Медведя". Разница чувствовалась очень сильно. Если с Брисом тот же капитан разговаривал вполне дружелюбно и даже с некоторой симпатией, то с Каасом и Крессом он говорил как граф с холопами.

Возможно, это было спровоцировано их поведением.

Один раз Ти, подкатилась к нему с вопросом от которого он надолго впал в ступор и ему было жутко стыдно. И стыдно не за себя.

Оказывается, пока чинили их звездолёт, на "Звёздном медведе" возник целый заговор среди части команды, случайно или преднамеренно подслушанный веркомо. Заговор с целью попытки захвата звездолёта "Слон".

Ясное дело, что у них с того заговора ничего не могло выгореть изначально. Но осадок, видно, остался. Видя жуткий конфуз Бриса, Ти постаралась быстро завершить беседу на эту гнусненькую тему, попутно заверив Бриса, что не просто всё под контролем, но и части звездолёта "Слон" достаточно надёжно изолированы, со встроенными системами безопасности. Поэтому, чтобы его мог захватить кто-либо другой -- просто нереально.

И главное, в чём она его заверила, что они конкретно ему, Брису, верят. Но всё равно, осадок на душе остался. Остаток стыда за своих шакалистых соотечественников. Перед теми, кто ему спас жизнь.

Жизнь на звездолёте, меж тем, текла спокойно и обыденно. Сменялись вахты, экипаж жил своей жизнью, не забывая попутно развлекать гостя. Причём развлекали не только веркомо, но и искин, к которому Брис притерпелся и в конце концов стал воспринимать как ещё одного, пятого, члена экипажа. Даже симпатией проникся. За мягкий юмор и стремление ненавязчиво помочь.

Но вдруг, как-то внезапно, настала пора расставаться. Брис знал, что после мёртвой зоны, до Биэлы примерно месяц хода с двумя корректировочными выходами в реальное пространство. Но и в этом звездолёт веркомо превзошёл ожидания. Оказалось, что скорость у него раза в четыре выше, нежели у стандартного звездолёта Конфедерации.

Уже к концу седьмого дня капитан объявил, что скоро "Слон" выходит из гипера в окрестностях системы Биэлы. Брис тут же погрустнел. Ему реально понравились эти ребята. Жалко было расставаться. Тем, видно, тоже, судя по тому, какой прощальный балл они закатили вечером. Даже Ийя присутствовала на нём, переложив на искина, как она выразилась "последнюю рулёжку" в спокойных гиперах окрестностей Биэлы.

Было весело, и немного грустно. Танцевали, веселились. Бриса даже каким-то странным танцам научили. Говорят, что очень древним, давно позабытым. "Танго" называется...

Он запомнил. Будет теперь чем перед сокурсниками пофорсить, а может быть и некий клуб забацать.

Больше всего на этом прощальном вечере его удивила Ийя, пригласив танцевать. Наверное, Брис получил бы меньше впечатлений танцуя с реальной принцессой Герцогства Кьяна, нежели с этой, вчера ещё казавшейся холодной и жутко надменной девицей.

Оказалось, что под этой маской кроется не просто очень умный, но и очень эмоциональный человек. Жаль, что эта черта открылась лишь под самый конец их знакомства.

А это был именно конец. Брис не строил иллюзий насчёт того, что они расстаются навсегда. Как бы его не разубеждали в этом его вновь обретённые и, как теперь тоже было ясно, настоящие, друзья.

Но больше всего его грызло осознание, что он больше никогда не увидит Ти...

На следующий день утром, по корабельному расписанию звездолёта "Слон", не выспавшийся от расстройства чувств Брис, топал по шикарным коридорам, в сопровождении всего экипажа, по направлению к шлюзу. Было так грустно, что даже поразительной красоты картины на стенах, и дизайн коридоров, не могли разогнать его мрачного настроения. Он возвращался, как он сейчас это понял, в свой личный ад. Туда, где он просто вещь. Не человек. Туда, где его не ценят. А ведь любому человеку именно этого часто сильно не хватает. И он это понял сейчас с особой пронзительностью.

Но вот уже шлюз перед грузовым отсеком, где до поры покоится "Звёздный медведь". Все как по команде останавливаются и поворачиваются лицом к Брису.

Капитан, понимая, что на душе у спасённого понимающе улыбается. Кер, как всегда, сохранил своё строго-каменное выражение лица. Лишь еле заметно склонил голову. Ийя, давно потерявшая свою "королевскую холодность" в присутствии Бриса смотрит на него слегка печально и от этой её лёгкой печали становится почему-то ещё более неуютно. Только у Ти, почему-то на лице слегка удивлённое и озадаченное выражение. Будто она до сих пор не поняла то, что они больше никогда не увидят друг друга. И не хочет этого понимать, принимать.

Немного помолчали. Затем вперёд вышел Лой. Видно по традиции первым прощаться -- старшему по званию.

Он протянул руку Брису и крепко пожал.

- Ты летай, но оглядывайся. - сказал он. - Может мы где-то поблизости. А если какой другой корабль наш случится -- твою весточку обязательно передадут нам.

Следующим выступил Кер.

Он тоже крепко пожал руку и хлопнул ободряюще Бриса по плечу.

- Ну, чем могли -- тем помогли. Теперь тебе -- не оплошать. Следующий раз, когда на тебя нападут -- не зевай. Сможешь отбиться.

Брис кивнул. Он действительно был уверен в том, что теперь-то он уже отобьётся. Если не так как в той дикой потасовке отбился Гюннар, но, по крайней мере хотя бы просто не позволит себя доводить до состояния "в реанимации".

Следующей была Ийя Орр.

Также царственно, вышла вперёд и поклонилась. В этом поклоне смешалось всё -- и собственное достоинство и выражение уважения к тому, кто перед ней стоит. Когда она подняла на него глаза то в них выплыла та самая строгость, которую, казалось бы она не так уж и давно слегка порастеряла.

- Пообещай мне кое-что. - тихо сказала она.

- Я слушаю. - кивнув выговорил Брис.

- Ты добрый. Ты человек. Оставь и сохрани в себе это... Не становись зверем, чего бы это тебе ни стоило.

У Бриса слова в глотке застряли. Стало ещё более тоскливо.

Мало от кого такие слова услышишь. Такое могла сказать мать. И сказала бы. Обязательно. Она такая. Такое же мог сказать и отец. Правда, чуть по другому. Но смысл бы остался тот-же.

- Обещаю! - твёрдо сказал Брис.

Ийя снова величественно отвесила поклон и сцепив руки перед собой шагнула назад.

Всех удивила Ти. Она вдруг подскочила к Брису и... поцеловала.

После сорвалась с места и убежала.

Ошеломлённый Брис долго не мог собраться. Однако и ребята, что его провожали, тоже смутились. Наконец он поднял руку в прощальном жесте и сказал то, во что верил.

- До свидания!

******

Когда Брис шагнул за порог шлюза, когда увидел лежащего в колоссальном трюме звездолёта веркомо, "Звёздного медведя", его словно пыльным мешком из-за угла хлопнули.

Перед глазами всплыл образ "медведя"-Гюннара. Когда он говорил ему: "Совет. Если почувствуешь, что есть нечто, что важнее и лучше -- уходи немедленно. Чтобы не жалеть. Об упущенных возможностях".

Брис аж споткнулся.

- Вот же-ж чёрт! - выругался он и обернулся.

Люк, ведущий во внутренние помещения звездолёта "Слон" уже закрылся.

Брис снова посмотрел вперёд и идея возвращения на борт "Звёздного медведя" ему ещё больше разонравилась. Ведь действительно, что его встретит там?

То же самое шакальё и придурки, озабоченные как набить карманы баблом, как набить брюхо дешёвым алкоголем, и как набить морду кому-нибудь послабее их, чтобы не чувствовать себя совсем уж последней крысой.

"Может стоит вернуться и попросить их позволить остаться с ними?" - мелькнуло в голове.

Он был почему-то уверен, что если бы попросил, то его бы приняли. Но снова просочился страх. Стоя посередине между люком "Звёздного медведя" и люком шлюза звездолёта веркомо в нём проснулись, казалось давно позабытые страхи перед неизвестным. Перед "бешеными".

"А вдруг, то, что видел на борту "Слона" было лишь притворство? Но тогда, если вернусь -- я попал!." - мрачно размышлял Брис. Но эта мысль как всплыла, так и канула.

Он снова вспомнил как с ним поступили, что сделали для него, как и чем помогли эти странные люди. Не могло это быть притворством. Даже если они все играли роли, то так долго разыгрывать их -- не хватит терпения и умения ни у кого. Рано или поздно, но истинная сущность прорывается.

А они были с Брисом искренни.

Брис нервно мотнул головой и посмотрел вперёд. На закрытый люк "Звёздного медведя".

Вспомнил Ти и его снова потянуло назад. Будто какая-то сила отталкивала его от "родного" звездолёта.

Но тут пришло то, что он должен был изначально подумать.

Мать больна.

Семья сильно потратилась. И хоть не так катастрофично, но все они сейчас зависят от того, сколько заработает Брис.

А если же он сейчас сбежит к веркомо -- то тут вообще...

За семью возьмётся Служба Безопасности. Наверняка арестуют счета, и долечивать мать будет просто не на что. А ведь это будет дополнительным рычагом давления на отца типа: "Скажешь, что тебе велят -- получишь свои счета обратно и долечишь жену".

"Так что забудь! - злобно рявкнул на себя мысленно Брис. - ты обречён пока на то, чтобы закончить этот треклятый рейс. А вот потом... Потом уж и будешь думать что да как. Как найти этих веркомо...И стоит ли вообще к ним тикать. Не получается ли так, что ты просто бежишь от трудностей жизни?".

"Да. Получается так. Ты увидел лучшую жизнь и расклеился. Захотелось дармовщинки. Халявы. И забыл про ответственность. Ответственность, хотя бы перед своими родными... Но то, что больше не увижу Ти... вот это по-настоящему грустно...".

Брис сжал зубы и зашагал по направлению к люку "Звёздного медведя". Вот чего-чего, но его слёз эти шакалы, на борту "Звёздного медведя", не увидят.

В тамбуре за шлюзом никого из матросов, чего слегка опасался Брис, не было. А встречал его всего один человек - незабвенный мастер Шон.

Увидев, что Брис возвращается на своих двоих, да ещё и без видимых напрягов, он слегка удивился. Поприветствовав стажёра, он придирчиво осмотрел Бриса с ног до головы и не найдя ничего, что указывало бы на недавнее его положение присмерти, только хмыкнул.

- Значит тебя там, как и обещали, - подлечили... - как утверждение произнёс он.- И сколько в счёт начислили?

- Ничего! - изобразив удивление сообщил Брис.

Шон ещё раз хмыкнул и заключил.

- Оказывается, и среди "бешеных" иногда нормальные люди встречаются...

- Да вот... - развёл руками Брис.

Шон кивнул, принимая это как данность, хлопнул дружественно Бриса по плечу и кивнул.

- Иди за мной. В капитанской тебя заждались.

- А чё им надо? - тут же насторожился Брис.

- Ты единственный из всех нас был во внутренних помещениях их корабля и общался с этими "бешеными" напрямую. Непосредственно. Хотят услышать твои впечатления, чтобы составить мнение насчёт того, что от них ожидать в дальнейшем.

- А что, разве починенного звездолёта было мало? - проявил осведомлённость Брис.

- Это они тебе сказали?

- Угу... И как, хорошо починили?

- Даже слишком хорошо! - поморщился мастер, но уточнять не стал.

В капитанской каюте присутствовали практически все, кто только был из офицеров корабля, плюс ещё и дипломат. Тот сидел в кресле подле капитана и, казалось, безучастно созерцает каюту. Однако, когда Брис шагнул через порог, так же как и все вперился в него взглядом.

Брис тут же почувствовал себя так, как когда-то в школе. Когда он набедокурив, и поймавшись, попадал на собрание педколлектива. Ну очень неуютно. Этому особо способствовал вид капитана -- взгляд изподлобья, да ещё и кончиками пальцев дробь на столешнице выбивает.

Док Кларенс, созерцал Бриса, с нескрываемым интересом. Наверное, так коллекционер разглядывает редкую вещицу, предъявляемую на собрании закрытого клуба.

Кресс, суперкарго -- взгляд скучающий. Но и этот скучающий -- сверлит.

У астрогатора Кааса, же, почему-то какой-то виноватый. И всё глаза прячет, хотя видно, что чистая и лучащаяся здоровьем харя Бриса, его взгляд буквально притягивает.

Когда это взаимное разглядывание несколько затянулось, его нарушил мастер Шон.

- Брис Илиан, действительно общался с экипажем звездолёта "бешеных" и готов поделиться своими впечатлениями.

Это несколько разрядило обстановку. Кто просто взгляд отвёл, а дипломат так тот вообще вопросительно посмотрел на капитана, будто приглашая его открыть дискуссию.

- Ну... рассказывай. Что видел. Что слышал у них. Каковы впечатления. Подробно.

Брис открыл, было, рот, но тут же сообразил, что аудитория... специфична. Они не знают, что он знает. Они не понимают, что он понимает. Если он будет говорить что есть, то его или не поймут, или он всё будет объяснять не то, что на все ближайшие сутки, - до самой Биэлы хватит.

"Они "знают", что меня лечили "до упора", - быстро соображал Брис, - и что я только-только из их лазарета... А что я мог увидеть у веркомо и услышать от них за пару часов? Да то же самое, что и было в те самые первые два часа! Вместе с "пониманиями". И главное, никто не заметит, что я тут что-то соврал. Ведь я буду говорить правду. Правду о том, что я увидел в первые два часа, - что услышал, как понял".

Брис мысленно усмехнулся. И начал рассказ.

- Когда я проснулся, то оказалось что меня вылечили... Полностью.

Тут же подпрыгнул доктор.

- Полностью?! Но это невозможно! За такой короткий срок, восстановить все повреждённые органы... - начал он скороговоркой, но был остановлен капитаном.

- Док! У вас будет возможность проверить. Скоро.

Тот заткнулся и с большим недоверием слушал то, что рассказывал Брис.

- Дальше, пришли эти... назвались "веркомо".

Тут взвился Каас, но тому капитан даже рта не дал раскрыть. Жестом руки заткнул и бросил.

- Это мы их "бешеными" называем. А на самом деле они именно веркомо. Это давно известно. Только почти никогда и нигде не упоминается.

Следующий жест уже Брису -- продолжай.

- Пришли ко мне капитан и его... кажется старпом. Зовут того Кер. Повели по-началу себя несколько агрессивно. Думал даже побьют, но оказалось, что они просто так развлекаются. Но и пальцем не тронули. Посмеялись. Потом пригласили на обед.

- Как твои впечатления от внутренней обстановки корабля? Это военный корабль? - бросил "наводящий" вопрос капитан.

- Н-не думаю... - промычал Брис. - Изнутри он -- как сказочный дворец. Все коридоры отделаны очень богато. Полы в узорах, на стенах картины, кают-компания оформлена в древне-готическом стиле. Да ещё там постоянно играла древняя музыка вообще каких-то дремучих композиторов. Они их называли... Бах, Моцарт, Боккерини...

- Хм-м! - Оживился доктор. - А ведь это композиторы ещё аж древней Земли! Докосмической эры!

- Нихрена себе! - фыркнул капитан. - Так это что? Мы, выходит, попались каким-то деткам каких-то высокопоставленных особ из веркомо?!

- Я не буду сильно удивляться, если та самая дамочка, что вела их корабль - какая-то принцессочка, какого-то их князька. - хохотнул из своего угла суперкарго. - Всё сходится!

- У меня сложилось такое же впечатление! - с готовностью подтвердил Брис, но про себя мысленно добавил: "в первый час общения с ними".

- А что сходится, Даниэль? - не обратив внимание на реплику Бриса спросил капитан у суперкарго.

- А разве я не говорил, что эти "веркомо" нам за лечение нашего дражайшего стажёра ни цента в счёт не выставили?

- Так может ещё выставят?

- Это, думаю, вряд-ли. Они могли бы его выставить в первые сутки его госпитализации. Ведь именно тогда определяется и курс лечения, и его стоимость.

- Вот тебе и "счастливый медведь"! - сказал загадочно капитан и бросил многозначительный взгляд на астрогатора.

"Да уж! Стереотипы рулят! - усмехнулся про себя Брис наблюдая за тем, как команда сделала выводы. - Мне действительно не стоило им говорить правды. Да и после уже вряд-ли им скажу".

Они ещё минут двадцать его "пытали" различными вопросами, но уже было ясно как день, что они составили своё собственное мнение. Все их вопросы были направлены лишь на уточнение деталей, подтверждающих уже утверждённую версию. После, видно истощившись, они оправили его в собственную каюту. Но, как тут же обратил внимание Брис, - в сопровождении мастера Шона. Видно всё ещё опасались, что матросы точат на бедного стажёра большую зубищу.

Однако... Однако сам Брис был иного мнения о необходимости такого сопровождения. Тренировки не прошли даром.

Знания в сочетании с конкретным умением порождало уверенность.

Уверенность в собственных силах. И не без оснований!

Брис чуть повеселел, выпрямился и гордо подняв голову зашагал вслед за Шоном.

В каюте капитана, после ухода Бриса с Шоном, на некоторое время повисла тишина. Каждый переваривал то, что услышал. Однако, скоро её нарушил астрогатор.

- Веркомо... - скривив лицо, выговорил он. - Что за странное самоназвание?!

- Да. Больше напоминает самоназвания ксенов, чем людей -- поддакнул своим мыслям капитан.

- Я немного знаю... об этих "веркомо"... - задумчиво протянул доктор. - Очень давно слышал...

- Ну так не томите! - раздражённо бросил капитан.

Доктор кивнул и продолжил.

- Их самоназвание идёт от очень древней секты. То ли религиозной. То ли полурелигиозной. Название - homo de vero. Что означает также по одному из древних языков - "люди истины". Вероятно, это самоназвание плавно эволюционировало в "верхомо", а после -- в "веркомо".

- А что ещё про них известно? - спросил Крон.

- Ещё известно, что лет триста назад, во время последней Великой Войны, они умудрились нарушить чуть ли не все запреты. Естественно, что на них навалились все, кто был рядом. И... они исчезли. Достоверно известно, что когда оставшихся в живых допрашивали, они указали, что значительная часть населения их мира успела эвакуироваться на некую планету за фронтиром. Так как их до сих пор не нашли, можно сделать вывод, что эта планета дальше, чем предполагалось.

-... И если предположить, что они нашли легендарный артефакт Древних, то объяснима и их настоящая мощь. По легендам, этот артефакт содержит все их знания и всё это ещё воплощено в металл.

- А этот артефакт как называется? Неизвестно?

- Почему-же? Как раз известно. "Сфера Вечности".

- И что это может быть?

- Одно время, предполагалось, что это нечто типа Сферы Дайсона. Сферы. Построенной вокруг звезды и перехватывающей всё её излучение. Но наши астрономы обшарили уже пол галактики, но таких просто нет. Отсюда вывод: это нечто не такое громоздкое....

На некоторое время повисла тишина. Капитана мучил вопрос о том, как расплачиваться с веркомо, что они могут заломить за ремонт, а дипломат как всегда в ситуациях, когда от него ничего не зависит, прикинулся мышей за веником. Просто сидел и слушал.

- Кстати, никак не спрошу про слова уважаемого Кааса... - вдруг нарушил молчание доктор Кларенс. - Он однажды сказал... ну, когда мы впервые увидели звездолёт "бешеных". Он сказал буквально: "Везучий медведь! Вспомни везучего медведя". Что это значило? Это звездолёт?

Майт смутился и оценивающе посмотрел на дока.

- Нет, док. - сказал капитан. - Это не звездолёт. Это прозвище широко известного астрогатора Гюннара. С ним связана ещё одна легенда -- будто он приносит удачу тем, с кем в настоящий момент находится.

- Так вы нашего студента держите за второго "Везучего Медведя"?! - улыбнулся Кларенс.

- Как видишь, его совет привёл к удаче. Может это так и есть, а может совпадение. Но так или иначе, мы целы... даже больше чем целы... и прибыли к цели раньше, чем запланировано.

- Если верить "бешеным" - тут же попытался поправить Кресс.

- Нет оснований им не верить. - тут же отозвался астрогатор. - Я иногда запускал сканеры. Глобальные характеристики гипера сейчас соответствуют тем, которые мы знаем как окрестности Биэлы.

- Значит, скоро нас "высадят"?

- Это очевидно, - буркнул капитан, - И меня очень сильно беспокоит то, в какой форме и каким порядком они запросят плату за ремонт нашего грузовичка...

В кают-компании звездолёта "Слон" царило грустное настроение. Но пока не прибыли к Биэле, необходимо было обсудить некоторые мелкие вопросы. И эти вопросы были далеко не в области астрогации.

Спасённый понравился всем. Но так как он побывал на борту звездолёта, неизбежно предстоял контакт с Внешней Службой Безопасности Сферы. Эти-то обязательно заинтересуются студентом Брисом Илианом. И очень серьёзно. Не потому, что он мог унести какие-то секреты, которые могли бы навредить. За этим сам искин следил. И даже подарки одобрил.

Но если уж искин их одобрил, то это означало, что даже если та самая шпаргалка попадёт в руки конфедератов, то они ничего не получат в итоге. Как он выразился: "Мобильный телефон века двадцатого, не только не может быть воспроизведён на технологиях века пятнадцатого, но и не может быть понято его реальное предназначение".

Аналогия отдалённая, но действенная. Поэтому Службу Безопасности это вряд-ли заинтересует.

Оставались лишь личностные качества гостя.

Пока разложили лишь основные его качества, которые были очевидны -- достоинства и недостатки. Из недостатков, очевидным было то, что для общества Конфедерации он был не очень приспособлен. В нём нужны были больше волчьи повадки. Причём с уклоном в сторону бешеного волка. А он ко всем людям относился слишком по-человечески. Даже к тем, кто такого отношения и близко недостоин.

Да, жизнь его слегка потрепала, и он стал-таки более трезво смотреть на окружающее. Но общая его нацеленность на постижение тайн Вселенной, на некоторую отстранённость от общества и его проблем, могли ему самому доставить уйму этих самых проблем.

Впрочем, как заверил всех Кер, он его достаточно натаскал, чтобы в следующий раз Брис смог бы постоять за себя.

Но рано или поздно всплыло то, что было менее всего заметно. И всплыло он как раз в связи с заявлением Кера. Вспомнили о подарке.

- Он "восприимец", - заметила Ти, чем тут же заинтересовала всех. - Это значит, что не только сможет подключиться к базе данных "индивидуальных талантов", но и без труда воспримет всё то, что записано на шпаргалке. Усвоение будет очень быстрым.

- Итого... - заключил Кер, - если он не дурак, и будет тренироваться, то бить его будут меньше.

- Скорее он будет бить, чем его. - Заметил Лой кровожадно ухмыльнувшись.

- Что может его испортить! - тут же отметила Ийя.

- Мне показалось... из общения, - кивнул осторожно Лой, - что комплекс супермена, это не про него.

- Приоритеты иные -- подтвердила Ти.

- ...Которые он может поменять, получив навык и знания. - возразила Ийя.

- Только если обстоятельства, в которые он попадёт будут очень и очень скверные. И применять ему придётся только кулаки и мускулы.

- Остаётся надеяться, что он не попадёт в настолько скверные условия.

- А ты уверена, что он "восприимец"? - вдруг скептически спросил у сестры, Лой. - ведь даже у нас этот талант встречается с частотой один на сотню.

- Уверена. Это не сразу бросается в глаза, как у нашей Санси. Но определяется уверенно.

- Получается, нам повезло дважды. Что попался не дурак и не сволочь, и то, что оказался ещё и "восприимцем".

Этот феномен "резонирования" с технологическими примочками Сферы, сами веркомо заметили и изучили давно. Просто среди конфедератов, до сих пор таких им не встречалось. Впрочем, и каких-либо попыток это проверить особо не предпринималось. За неимением особой нужды. Так что квадре стоило гордиться -- случайно попали на редкий феномен. Да ещё и там, где не предполагали.

Ведь ранее считалось, что "Восприимцы" - следствие эволюции именно веркомо.

И такого среди Конфедератов даже случайно быть не могло.

Однако...

- Лой! - вдруг сильно помрачнела Ти. - Ты это всерьёз сказал Брису, чтобы он... что мы можем ещё встретиться?

Лой чуть не брякнул насчёт того, что "Ти, однако, запала на этого страдальца...". Хватило тактичности. Хотя Ийя ясно прочитала по его лицу, что он хотел сказать и осуждающе на него посмотрела. Он вздохнул, и ответил прямо.

- Да. Я тоже в это верю.

И он действительно в это верил, но никак не мог себе дать отчёт в том, с чего это такая уверенность у него существует.

Вот чувствовал, что эта встреча с Илианом далеко не последняя.

- Ну, - Лой хлопнул ладонью по столу и поднялся. - Пора! Скоро выходить из гипера. Возле Биэлы.

Команда поднялась из-за стола и разошлась по рабочим местам. Лой последовал за Ийей. Ему ещё разбираться с конфедератами. Обязательно что-нибудь учудят...

Не успела Ийя взгромоздиться на своё пилотское место, как искин уже доложил, сколько осталось до точки выхода и запустил обратный отсчёт.

Вспышка выхода в реальное пространство огласила на ближайшие два световых года, что "всплыл" очень "толстый" корабль.

Огляделись. Ни близко, ни далеко, нет никаких эскадр. Только толпы каких-то то-ли грузовиков, то-ли пассажирских шныряют вокруг и около системы Биэла. Словом -- обычная обстановка обычного, невоюющего мира. Значит, можно не торопиться.

Лой ухмыльнувшись, переключился на связь с конфедератами в трюме. Там их уже ждали.

На связи появился капитан и всё тот же дипломат.

"А их там один или два должно сопровождать важный груз? Ведь обычно один главный, а второй -- его помощник. Тоже с диппаспортом. Но тогда второй где? Бдит-сторожит?" - мелькнуло в голове у Лоя. - "Впрочем ну их нафиг! И одного хватит. Вот чему нас в Академии ещё не обучали, так это общаться с этой скользко-ядовитой публикой".

Как было видно, большая часть автоматических служб звездолёта конфедератов попросту была отключена. Ничего, когда вывалятся в космос -- быстро заведутся.

Но поперёк экрана торчали две о-очень озабоченные морды. И суровые. Особо суровая харя была, у капитана "Звёздного медведя".

Лоя удивило: "И чего это они -- в боевой стойке как сторожевые собаки?!".

Собрался, было открыть рот, и максимально холодно попрощавшись вышвырнуть эту опостылевшую посудину из трюма, но его опередил капитан.

Он открыл рот, и... понёс такую ахинею, что Лой аж застыл на некоторое время, потерявшись. Затем, рот-таки закрыл и послушал, что же это такое решил выспросить этот межзвёздный волчара. У "бешеных", как они называют веркомо.

Чем дальше он слушал, тем больше лицо его вытягивалось. От сильнейшего удивления. Наконец ему этот цирк надоел и он решил-таки прекратить словопрения -- махнул рукой. Резко. Пытаясь оборвать словесный понос капитана.

Но этот жест явно был не так понят.

Капитан резво "сменил пластинку", и заканючил, что, мол, они не могут прямо сейчас... расплатиться и т.д., и т.п.

Нытьё же капитана, с полоборота вывело Лоя из себя. И когда консул Биэлы решил что-то поддакнуть, что, о том, что и они могут что-то там подбросить из редкоземельных, Лой не выдержал и оборвал скулёж Крона на полуслове.

- Капитан! Вы что ДУРАК?!! Какие деньги?!! Вы прекрасно знаете, что у нас НЕТ денежной системы. Что я буду делать с вашими бумажками?!! И вообще: "бусы папуасов в платёж не принимаются!".

Ни намёк на глупость предложения, ни прямое указание на то, что ни деньги, ни чего ещё им не нужно, не возымели действия.

- Но как же... наш долг... - попытался блеять капитан, на сто процентов будучи уверен, что с него вот-вот затребуют некую несусветную плату чем-то совершенно запредельным.

- Это было только "во-первых", - снова оборвал его Лой. - Во-вторых, вы были терпящими бедствие. И требовать с вас что-то за услугу спасения, за пределами мыслимого по нашей морали.

- Э-э... - попытался что-то сказать капитан Крон, но в голове у него явно что-то заклинило, поэтому ничего после невнятного мычания не последовало.

- То есть ДАРОМ! - оборвал Лой тяжёлый мыслительный процесс у Крона.

Когнитивный диссонанс. Во всей красе. Когда-то сам Лой влетал в него, когда в Академии сталкивался с положениями морали и этики принципиально отличными от морали и этики Сферы. Теперь он созерцал всё это со стороны и аж на двух лицах. Осознание этого сильно развеселило Лоя. Он еле сдержал у себя улыбку. И продолжая играть роль "стр-рашного капитана кошмарного звездолёта уж-жасной цивилизации "Бешеных"", скорчив скучающую мину выпалил.

- Короче: вот вам ваша Биэла в двух световых годах и КАТИТЕСЬ ВЫ...!

Ийя тоже с тем же каменно-надменным выражением лица, пошевелила пальцами и отправила наружу звездолёт с совершенно офигевшими конфедератами. Попутный импульс, который любая система даёт полями, для того, чтобы вытолкнуть корабль из трюма, походила в этих обстоятельствах, как прощальный пинок в зад.

Продержав для проформы ещё пяток секунд видеосвязь с капитанской рубкой "Звёздного медведя" и полностью насладившись видом двух пар вытаращенных глаз, потерявших дар речи конфедератов, Лой отключил и её. В следующую секунду он согнулся пополам от смеха. Ему вторила Ийя Ор.

- Издеваетесь над бедными конфедератами? - послышался язвительный голос Ти, которая наблюдала за всем представлением по своему каналу, что вызвало новый взрыв здорового смеха.

- Я что-то пропустил? - удивлённо спросил Кер, входя на командный мостик и созерцая чуть ли не катающихся по полу от смеха друзей.

Смех перешёл в стоны изнеможения.

-- Собачья драка

Первое, что проверил Брис, придя в свою каюту, это целостность своей планшетки. Не физическую -- её сломать было очень проблематично, - а информационную. Насчёт -- взламывали или нет ту самую информацию, что он хранил на ней. То, что её после того, как самого владельца упаковали в медкомплекс "Звёздного медведя", отправили в его личную каюту, он знал изначально. Да и нашёл её на самом видном месте, на выдвижном столике, прицепленную к столешнице фиксаторами.

Однако, как он скоро убедился, все защиты, что он поставил, были целы. Даже совсем хитрые, что он уже сверху поставил для того, чтобы знать -- вообще кто-нибудь пытался файлы читать кроме него, или нет.

Оказалось, что никто. Что было удивительно.

Брис ещё подивился такой неожиданной честностью. Вынул из контейнера запасной интерфейс и нацепил на голову. Немного изменив размер обруча, он проверил его работоспособность, выключил и решил сходить в "родную" астрогаторскую.

По пути туда случилось мелкое, но достаточно многозначительное происшествие. Он уже подходил к астрогаторской, когда навстречу, по тому же коридору прошествовали двое наладчиков.

Брис вспомнил тех, кто его поколотил, и, наверное, невольно скроил достаточно угрюмую и зверскую рожу. Те двое переглянулись и чуть ли не по стеночке, обошли мрачного стажёра.

У Бриса глаза тут же на лоб полезли от такой реакции. Вот в таком положении -- возле входа в астрогаторскую и с сильнейшим удивлением на лице, его застал мастер Шон.

Он, видно, заметил поворачивающую в дальнем конце коридора, пару наладчиков и быстро сопоставил детали. Тем более, что Брис смотрел им вслед.

- Что-то удивляет? - спросил он у Илиана.

- Да...а...эта... А чего это они от меня так шарахнулись?!! - в полном изумлении промычал Брис.

- А это!... - Шон махнул в их сторону рукой. - Просто после того, как тебя еле откачали, капитан сказал нижним чинам, что "...лично пристрелит любого, кто хоть косо посмотрит на стажёра". Так что пользуйся моментом.

Брис тут же полез чесать в затылке. Выходило, что применение его новых умений, в той самой "специфической" области, которая называется в просторечии "мордобой" - откладывалось. С одной стороны это было хорошо. С другой, некоторый остаток не сброшенного напряжения, порождённый постоянной готовностью к нападению, остался. Брису положительно хотелось почесать кулаки хотя бы об одного своего обидчика. "Вендетта -- дело святое".

Брис медленно стёр удивление и сожаление с лица и уже нормально обратился к мастеру.

- Мастер! А что вы имели в виду тогда, когда встречали меня, под словами "слишком хорошо починили"?

Шон как ни в чём ни бывало, не обращая внимания на резкую смену темы, кивнул и ответил глядя в лицо Брису своими бесцветными глазами.

- Да что имел в виду, то и сказал! Ты сам увидишь. Как бы у нас этот корабль вообще не отобрали, как "стратегическое снаряжение" или ещё под каким-нибудь бредовым предлогом.

- Но это возможно лишь после возврата на Киран. - резонно возразил Брис.

- Так мы в любом случае туда вернёмся. Биэла -- не наша республика. - Шон слегка помолчал и добавил. - Впрочем, - когда будем возвращаться, тогда пусть и болит голова. У наших старших офицеров. Ну... ещё раз тебя - с выздоровлением!

Шон хлопнул Бриса по плечу и зашагал по коридору.

Брис постоял ещё пару секунд, созерцая удаляющуюся спину мастера, и шагнул за порог.

Плюхнулся в своё кресло, огляделся.

Всё было также как и всегда. Достаточно привычно. Даже запахи прежние.

Брис повернулся влево и открыл контейнер с НЗ. Он был пуст. Наверное, как тогда его после катастрофы не заполнили, так и остался пустым.

Поставив мысленно жирную птичку напротив графы "заполнить контейнер с НЗ", он обернулся к пока ещё мёртвым экранам.

Включил только внешний обзор, но, как оказалось, вовремя. Как раз запечатлелись последние секунды пребывания в трюме звездолёта "Слон".

Разверзлись створки шлюза, отделяющего трюмное помещение со звездолётом конфедератов, от космоса. Космос же, из-за яркого освещения в трюме, казался угольно чёрным -- никаких звёзд не было видно.

И в завершение ощутительный пинок полей, вышвыривающий "Звёздный медведь" наружу. Побитый, но всё-таки качественно залеченный.

Брис с некоторым злорадством подумал как сейчас те самые крысюки, что его били, или те, кто так или иначе держали на него зло, шарахаются в коридорах. Падают, от того, что пол внезапно ушёл из-под ног.

Тем временем, ускоряемый выталкивающим полем, корабль миновал створ люка и показались обширные бока звездолёта веркомо. Некоторое время они были видны в отражённом от бортов "Звёздного медведя", свете только что покинутого трюма. Но по мере удаления и начавшегося слабого вращения нестабилизированного корабля конфедератов, свет померк, и корабль погрузился во тьму. Теперь он угадывался на проступивших во тьме звёздах, как гигантская чёрная тень, которая по мере удаления всё больше съёживалась, открывая больше и больше звёзд.

Наконец из-за его бортов выплыла крупная, яркая звезда, выделявшаяся на фоне остальных своим особым блеском -- явно цель полёта. Звезда системы Биэлы.

Ожил канал внешней связи и он увидел всех четырёх своих друзей. Лой помахал рукой, Ийя улыбнулась, Кер отсалютовал, только Ти сохранила сумрачное выражение лица.

- Бывай здоров и удачи тебе! - сказал Лой. - До свидания!

И только теперь до Бриса дошло окончательно, насколько он привязался к ним, и насколько тяжко его будущее. В этом суровом мире.

******

Спустя минуту очухался капитан. Включил связь с астрогаторской и от чего-то безумно и свирепо посмотрел на Бриса. Такой вид, наверное имеет суровый сторожевой пёс, получивший суровую взбучку за то, за что он даже не подозревает. Но ни на рык, ни на рявк уже нет сил.

- Прокладывай курс на Биэлу! - наконец бросил он. - Уход в гипер -- по готовности.

- Есть капитан! - чётко ответил Брис. - Уже в работе.

Да оно и так уже было видно на мониторах капитана. Загрузка бортового вычислителя отображалась и у него. Но что не отображалось, так это новые знания Бриса.

А они всплывали одно за другим. Неожиданно. Но всегда очень к месту.

Когда Брис попытался пройтись по новым настройкам только что починенных генераторов, то на каждое сообщение системы, в мозгу тут же всплывали явно "не задокументированные" свойства того или иного устройства. Это уже было несколько неожиданно. Ведь веркомо предупреждали, что свои знания они не распространяют. И дают ему только то, что есть в университетах Конфедерации. А тут...

Короче, что-то не так.

Или это подарок? В такой форме?

Брис ещё минут десять погадал, что бы это могло значить, и в конце концов выкинул из головы. Тем более, что курсовая программа таки была закончена и включился обратный отсчёт.

В заключение всего в астрогаторскую быстрым шагом влетел Каас. Бросив взгляд через плечо Бриса на разворачивающуюся на вычислителе программу, молча влез в своё кресло и закрепился.

Последний рывок дикого рейса начался.

Благо, что, если верить новым настройкам, они пролетят эти оставшиеся два световых года не за сутки, а часов за шесть-восемь.

-- Биэла

Космодром Биэлы поражал необычностью. И всё это на планете, имеющей свою атмосферу. Города были закрыты огромными куполами, а космодром находился на приличном расстоянии от них, и тоже не снаружи.

Сверху все эти купола, сияющие под местным солнцем всеми цветами радуги выглядели очень красиво. Причём даже издали было видно, что сами купола собраны из отдельных, мелких шестиугольников, от чего казались собранными в кучу глазами некоего гигантского насекомого.

Когда корабль "уцепился" за посадочную катапульту, то по началу, всё шло как и обычно бывает на вполне обычных планетах. Только когда оставалось уже совсем чуть-чуть, под ним открылись створки ангара и дальнейший спуск напоминал спуск в широком колодце. Хоть и неглубоком.

Наконец "Звёздный медведь" мягко опустился на посадочную платформу и тут же сверху скользнула огромная плита, закрывавшая проход сверху, а к пассажирскому и грузовому люкам из стен выдвинулись трубы, которые полностью и герметично их накрыли.

Очевидно, что в атмосфере планеты было нечто такое, что для здоровья человека было очень нехорошо. Впрочем, и сама планета поражала своими маленькими размерами. Однако гравитация на поверхности была даже чуть-чуть больше, чем "стандартная".

Сидевший последний час как пассажир, Брис потянулся и отстегнул страховочные ремни. Посадочный автомат отработал своё полностью лишив их "удовольствия" рулить на посадочной траектории.

-Какие будут распоряжения? - привычно спросил у Кааса Брис. - но встретил тупое молчание. Наконец "господин астрогатор" ожил, вынырнул из своих, наверняка невесёлых, дум и ответил.

- Можешь идти куда заблагорассудится. Но после таможни... Впрочем.. так как на борту дипломат у нас с этим проблем не будет... Но ты всё равно не теряйся и держи поближе коммуникатор. Мало ли что понадобится...

Однако следующие события несколько поколебали уверенность в том, что "проблем не будет".

Взвыла сирена, и у обоих люков, уже открытых образовался вооружённый кордон из тяжеловооружённых пехотинцев.

Открылся грузовой люк и часть пехотинцев, в сопровождении какого-то, разодетого в золото хмыря прошла на борт. Длительное время ничего не происходило. Затем появился "господин дипломат" Харт Гал в сопровождении своих мордоворотов, со своим опечатанным контейнером на колёсиках. Пехотинцы тут же стали по стойке смирно, отсалютовав появившимся своим оружием.

Как только скрылись "господа дипломаты" с сопровождающими груз людьми, тут же появились разгрузчики, которые сноровисто начали таскать контейнеры из трюма. Причём, что характерно, "почётный караул" как стоял, так и продолжал стоять. Разве что по стойке "вольно". Разгрузчики так и шныряли вдоль двух рядов вооружённой охраны. Наконец, спустя ещё два часа, и эта вереница иссякла. С последним транспортёром ретировались и пехотинцы. Появился суперкарго. Ему навстречу вышли трое в форме таможни и всячески кланяясь жестами пригласили пройти.

Но и на этом весь "цирк" не закончился. Практически одновременно с таможенниками появилась целая толпа в форме полиции, которая довольно резво ломанулась на борт.

Каас цыкнул языком и выдал.

- Вот об этих-то я и забыл! Сейчас явятся дознаватели. И тебя будут допрашивать. Как потерпевшего. Так что пока ходу тебе "на сушу" нет. Придётся удовлетворить любопытство местных Пинкертонов.

Как в иллюстрацию этого, появилась череда закованных в наручники бывших членов команды. Один из них вдруг вырвался из рук сопровождающего упал на пол и начал биться в истерике. Видно знал, что ему предстоит. Охрана грубо, но без тумаков, подняла того за руки и просто поволокла вслед за остальными. Тот продолжал что-то своё орать, но никто на это не обратил внимания.

- А у Дерека, однако, кишка тонка! - злорадно выдал Каас загадочную для Бриса фразу. - Когда чушь молоть про членов команды, так он первый, а когда отвечать... ножками засучил!

- Это тот, из-за кого на тебя те дебилы напали. Он подбил. Дерек Виланд.

Брис внимательнее вгляделся в спины удалявшейся процессии. Но ничего нового не разглядел. Дерека как дрова вбросили в автозак, а затем степенно и не спеша погрузили всех остальных.

- Ладно, посмотрели представление, теперь идём в кают-компанию. Там наверняка уже сидят... Эти. - астрогатор брезгливо сморщился и нехотя вылез из кресла.

******

Допрос у следователей прошёл почти что формально. Вообще вопросов к Брису у них было минимум. И когда он высвободился, то обнаружил, что делать откровенно нечего. После выхода из гипера уже в окрестностях Биэлы, он уже успел выспаться, пока корабль рулил к планете, так что спать было ещё рано, а оставаться на борту "Звёздного медведя" надобности было никакой. Поэтому слегка помявшись, Брис пристроился к мастеру Шону и отбыл знакомиться с городом.

Таможню они прошли на удивление быстро.

Никаких особых вопросов не задавали. Лишь глянули на высветившиеся на дисплеях их идентификационные данные и кивнули проходить. Было заметно, что такая благосклонность у таможенников слегка удивила и Шона. Когда уже прошли, он нахмурившись обернулся, хмыкнул, но ничего не сказал.

Но тут к нему сам Брис прицепился.

Оно и понятно -- это первая чужая планета, и вообще чужая республика, которую он видит. Ясное дело, его тут же заинтересовали эти самые купола над городом, и вообще предосторожности, связанные с тем, чтобы ничего не попало внутрь. Ведь, как видел на подлёте Брис, на внешних экранах, планета была жаркая, но не настолько, чтобы на ней водилось такое количество джунглей, покрывавшей всю сушу.

- Ладно... Сейчас, пока идём к гостинице для астронавтов... слушай внимательно!

- Купол над городом, это не собственно над городом. Он над большим парком. А город -- он ниже. - Начал Шон объяснения. - Такие предосторожности не потому, что снаружи какая-то особо опасная бацилла имеется, а потому, что там биота и вообще воздух, вода, перенасыщены солями тяжёлых металлов. Поэтому, если и можно дышать воздухом планеты, то очень недолго. Воду пить -- совсем нельзя. А об употреблении в пищу растений и животных этого мира -- даже говорить не стоит. Жуткая отрава. Республика Биэла специализируется на добыче тяжёлых элементов и поставляет их всей Конфедерации. Но то, что они вынуждены жить под куполами - их персональное проклятие.

- А как на других планетах республики?

- Примерно также. Республика охватывает две системы, физически связанные между собой. Это две звезды со своими планетными системами, вращающиеся вокруг общего центра масс и имеющие общее происхождение. Потому в них так много тяжёлых элементов. Но даже если на этой, главной планете Биэлы, есть жизнь, то это только хуже. На других где как. На Балти -- разрежённая атмосфера. Так что опять все под куполами живут. На Трейне -- наоборот, атмосфера толстая, но нет жизни и она аммиачно-метановая, с такими обширнейшими морями и болотами с растворами тяжёлых металлов, что тока держись! Вот так и живут.

- А...акцент у них откуда?

- Они замкнутое общество. Потому, что всегда под куполами. И язык у них эволюционировал своим путём. Потому и акцент "странный". Но ты подожди! Когда с биэльцами поближе познакомишься, ещё не то скажешь! У них и уклад жизни очень странный по сравнению со средним по Конфедерации.

- А например?

- Подожди. Не торопись! Вот зарезервируем себе комнаты в гостинице, тогда и пойдём побродить. Сам увидишь.

******

Главный город Биэлы назывался странно -- Риша.

Наверное, у основателя поселения была романтическая натура, если он назвал его женским именем. Да и сам он, в лучших традициях женской натуры был и недоступен и загадочен.

Во-первых, как весьма скоро оказалось, гостиничный комплекс был далеко не городом. Да, при нём оказался небольшой парк, который и был замечен ещё при спуске. Тот самый, что под большими куполами. Но на самом деле сам город отстоял от космодрома на приличном расстоянии. И это было во-вторых.

Чтобы добраться до города имелось сразу несколько путей -- грузовые магистрали, пассажирские и просто пешеходные. Последние, наверное, были для страховки, так как само расстояние до города если бы кто-то вздумал идти пешком, преодолел бы наверное часов за шесть. Тем не менее, как заметил Брис, по тому тоннелю всё равно ходили люди и были заметны целые стада велосипедистов. Что уже сильно выбивалось из обычных картин родной планеты. Как потом оказалось, магистраль соединяла не только космодром с городом, но это мало что меняло. Пристрастие местных жителей ходить пешком или ездить на велосипедах слишком явно бросалась в глаза.

Магистрали, как и всё на Биэле, что содержало людей, и было предназначено для них, были хорошо изолированы от внешнего мира. Однако, сверху все они были, как ни странно прозрачные. И пока Брис с Шоном ехали на поезде в город, всю дорогу любовались видами расстилавшихся слева бескрайних просторов диких лесов. Лишь где-то ближе к горизонту, на голубых холмах, были видны многочисленные, явно искусственные постройки. На чистом, синем небе висел фонарь ближней звезды системы, своей яркостью пробивающей даже сияние полдня. А так, всё выглядело вполне обычно даже по меркам родного Кирана. Разве что всё было надёжно и герметично отделено от окружающей среды.

Однако же, когда прибыли на станцию и вылезли непосредственно в городе ощущение обычности тут же испарилось. Как и предупреждал Бриса Шон, город был подземным. Сверху, был как оказалось, традиционный для всех городов Биэлы, парк. Грандиозный парк под куполами.

С зелёными лужайками, клумбами цветов, небольшими рощицами и довольно приличных размеров прудом посередине всего этого роскошества. Что было необычным в этом парке, так это полное отсутствие каких-либо забегаловок и даже ларьков, торгующих снедью и всякой всячиной, чего в парках родного мира Бриса и Шона было всегда в переизбытке. Впрочем, Брис это очень быстро оценил по достоинству. Парк действительно предназначался именно для отдыха о чём свидетельствовали множество народу либо праздно шатающиеся по аллеям, либо валяющиеся по лужайкам. Либо ещё чем занимающиеся, что обычно для просто отдыхающих людей. Если возникала надобность подкрепиться, то для этого служили нижние этажи, на которые вели аккуратно упрятанные, чтобы не портить виды парка, спуски и эскалаторы.

Брис ожидал, что городские подземелья, где живут люди, окажутся мрачными и тесными, но это также оказалось не так.

Широкие, хорошо освещённые галереи были довольно густо усажены клумбами с цветами, деревьями и просто кустарниками. Да и люди не выглядели ни мрачными, не злыми, ни, тем более, измождёнными. Обычные горожане.

Увидев, что Брису показано всё, что необходимо, и что он дальше сам справится, Шон куда-то свалил, оставив его одного.

Делать было нечего, и он, просто принялся шататься по городу и его парку.

Как оказалось, и парк, и город, оказались гораздо больше, чем он предполагал. Также он обратил внимание, что обычных для городов Киран, видеокамер слежения, в городе Биэлы было на удивление мало. Или, как он тут же сделал вывод, они очень хорошо были запрятаны. Тем не менее, если бы, например, кому-то понадобилось в этих лабиринтах города затеряться, чтобы не нашли, то это можно было бы сделать очень легко. Лёгкого бардака и хаоса на улицах и переходах Риши хватало.

Но это было не страшно. Главное, из-за чего понесло Бриса по тёмным углам, так это твёрдое убеждение мастера Шона, что на Биэле преступности как таковой, практически нет.

А раз нет преступности, то можно шататься где угодно, без опасения получить по башке от скучающих любителей приключений.

По началу, Брис просто не поверил, что такое возможно. Подумал, что мастер просто шутит. Но, посмотрев на его вполне серьёзную мину, кинулся в расспросы.

Всё оказалось проще как нигде.

- Пойми, Брис, - объясняя, мастер Шон, своим менторским тоном становился похож на университетского профессора по математике, который тоже не чужд был объяснять непонятливым студентам сложные места "на пальцах". - Это общество, очень... как бы это сказать точно... плотное! Тут каждый знает каждого. Найти хулигана или ещё кого-то, кто что-то совершил непотребное, для местной полиции, дело пары часов. Да и то, если лень. Они вечно под куполами. Вечно под какой-то угрозой. И у них просто в голове не помещается, что можно друг другу сделать что-то нехорошее. Ведь они тут буквально друг от друга зависят.

- Но ведь это невозможно, чтобы не было эгоистов, или просто дураков...

- Такие тут просто не выживают. Это очень суровый мир. Мне, например, очень жалко тех идиотов, что попали тут в тюрьму. У них судьба очень незавидная.

- Ты о Дереке и тех, из команды?...

- Ты уже знаешь?

- ...Что их уже отправили в местную тюрьму?

- Да.

- Я видел как их конвоировали.

- А! Так вот, тебе резон -- не шали тут. И не попадайся. Местных ни дай боже задирать. Впрочем они тебе никаких поводов-то и не дадут. Тут народ очень мирный.

Сказав это, Шон слегка нахмурился.

- Есть исключения? - догадался Брис.

- Есть. Ты прав. Друг-друга пришлым, то есть нам, космонавтам, торговцам, туристам, мутузить разрешается.

- Значит, надо опасаться только своих?

- Именно!

- Но, тогда как же Дерек?.. И те...

- Они совершили преступление... как это у законников... "общей юрисдикции"? Ну, то есть, за эти преступления есть договор в Конфедерации. Они совершили бунт на корабле, который мог привести к гибели всего экипажа. Их садят в тюрьму на той планете, где куда прибывает корабль.

Весьма ободрённый этими пояснениями Брис кинулся в бродяжничество. И это бродяжничество тем более распалялось неуёмным исследовательским зудом. Хотелось облазить все закоулки этого удивительного города. Здраво рассудив, что всякие матросы с кораблей Конфедерации, что прилетают на планету, по задворкам бродить не будут, так как там попросту им нечего делать.

Рестораны и прочие развлекательные заведения для них, были в строго определённых районах. А искать на свои задницы приключения в нетрезвом виде, бродя далеко от этих районов, дураков было мало.

Это только сам Брис был таким "дураком". Впрочем, его как броня хранило то, что он был, во-первых, совершенно мирным человеком, а во-вторых, к выпивке как таковой относился очень прохладно. Считал, что есть другие способы весело провести время, и другие напитки, что гораздо вкуснее.

О вкусах, конечно, не спорят, но то, что он был трезв так, что трезвее не бывает, хранило от большинства тех неприятностей, что могут снискать на своё сидалище рядовые работники космических перевозок, дорвавшиеся до ближайшего кабака космопорта.

Думая так, и настроенный очень оптимистично, Брис в своей чисто студенческой форме, которую он не пожелал на Биэле менять на форму торгового космофлота, спешил по очередному мрачному проходу между "улицами". Проход, как и многие тут, был загромождён каким-то то ли хламом, то ли ещё чем, что прочно тут забыли.

Попетляв между штабелями, он уже готов был широко шагнуть на просторы очередной цветистой галереи города, как сильный удар швырнул его на узорчатую плитку тротуара.

-- Большой переполох

Шуточек и весёлых воспоминаний о приключении с Конфедератами, хватило аж до Базы. Но уже на подходах, стало не до смеха.

По пути, "жирный астероид" автоматами корабля был разобран на составляющие, так что по прибытию оставалось только сдать уже разделённые и очищенные элементы, что и было проделано в процессе причаливания.

Большой параллелепипед с результатами добывательской экспедиции, отделился от корабля и медленно поплыл в сторону приёмной станции. Корабль меж тем быстро "сложился" в компактную форму, переведя всё лишнее в виртуально-субквантовую форму и далее, к Причалам уже следовал изящный кораблик, внешне напоминающий космояхты нуворишей Конфедерации.

- Срочно! - вдруг прозвучало по связи с Базы. - всему экипажу промыслового корабля "Слон", по прибытию явиться к Координатору. Дело чрезвычайной важности!

У Лоя брови полезли вверх. Он переглянулся с не менее удивлённой Ийей и недоуменно покачал головой.

- И с чего это мы им так срочно понадобились?!

- А чего гадать? - тут же пожал плечами Кер. - Ясное дело, что встреча с Конфедератами тут темой.

- Кстати замечу... - раздалось от искина. - Тут вообще в инфосфере повышенно-нервозная обстановка. Причём причина не последствия Выброса, а события в Конфедерации.

- Уй-Ё!! Кажется мы попали... - воскликнул Кер.

- Прорвёмся! - сделав суровое лицо сказал Лой и направился к шлюзовой. Корабль как раз мягко осел в своём родном ложе на причальных конструкциях Базы и труба перехода быстро накрыла люк. Когда все четверо подошли, он был широко распахнут, а за порогом стояла какая-то строгая дамочка с очками-интерфейсами на носу.

- Вас приглашают в координаторскую! - сказала она и двинулась внутрь корабля.

- Да, мы в курсе. - отозвался Лой и друзья переглянулись. Уже эта реплика встречающей от сервиса говорила о том, что произошло что-то из ряда вон выходящее. И, похоже именно они в этом, если не полностью, то частично виноваты. Это прибавило напряжения.

В координаторской их ждал, против ожидания, всего лишь сам координатор - чьего-то ещё, даже виртуального, присутствия явно не наблюдалось. Но и вид у главного всё равно был донельзя встревоженный и помятый. Махнув рукой садиться всем за стол, он на несколько секунд отвлёкся на неотложные нужды. Как стало ясно, через пару секунд, - подключил искина "Слона".

-- Ну и наворотили вы, ребята! - покачав головой начал координатор, от чего всем четверым ещё более неуютно стало. Только Лой, чувствуя ответственность за всех выпрямился и расправил плечи, приготовившись к отпору. Он не чувствовал и не знал за собой никаких огрехов в том, что произошло, и как они поступили.

Увидев это координатор успокаивающе махнул рукой в его сторону.

- Вас никто не винит. - постарался успокоить его координатор. - Вы не были в теме и не являетесь в настоящий момент членами Рейда. Поэтому, вы, поступив чисто по совести и исходя из соображений целесообразности... Но, понимаете... Тут оказывается всё...

Координатор стукнул кулаком по столу, и резко перешёл к главному.

- Короче, что вы сделали с кораблём Конфедератов?

- Починили. - коротко ответил Брис. - Ведь была дана вводная, что они и их груз не должны попасть в руки Космопола.

Координатор разве что зубами не заскрипел.

- Нда... Извините. В цейтноте вам дали вводную как рейдерам. Как полноценным рейдерам. А то, что вы ещё студенты, да в добавок не старшекурсники -- не обратили внимания.

- А что мы должны были сделать? Если бы знали...

- Дать сигнал на Биэлу и выйти навстречу эскадре Космопола.

- И шугануть их. - буркнул себе под нос Кер, но встретил полное понимание со стороны координатора.

- Именно так! Нашим капитанам даже в голову не пришло, что вы примете решение их починить и уклониться от встречи с их эскадрой.

Лой беззвучно рассмеялся.

- Да! Отдельный корабль "бешеных" обладает отличным останавливающим действием против целой эскадры Конфедератов.

- Не смейся! - остановил его координатор. - Это действительно так. Вам достаточно было только обозначить своё присутствие, чтобы они остановились. Но вы приняли другое решение. С вашей точки зрения оптимальное.

Лой кивнул и уже с жадным любопытством посмотрел на координатора, так как явно предстояло посвящение в некоторые секреты Службы.

- Но сейчас не это главное. - разочаровал его координатор. - Какие именно исправления были введены во время ремонта?

Вопрос был явно задан не только Лою, так как тут же отозвался подключенный искин. Он быстро развернул на одной из панелей стен большую схему где красными пятнами обозначил места с модернизацией.

- Изменения были сделаны минимальные. - пояснил он. - в пределах технологий Конфедерации, так как предполагалось дальнейшая эксплуатация корабля конфедератами.

- Но оптимизацию ты всё-таки провёл? В пределах выделенных узлов... - дал наводящий вопрос координатор.

- Конечно! - согласился Искин.

Координатор выглядел так, как будто начали сбываться худшие его подозрения.

- Вы ничего не подумайте... - снова начал координатор -- вас никто не винит...

Но выглядело это уже слишком натянуто и искусственно. Вся четвёрка почувствовала себя именно виноватой. Без вины. Но координатор продолжил свой экспресс-допрос.

- Далее, о том, что сразу вы не сообщили. О том, кого вы приняли временно на борт и спасли от гибели. Кто он и каковы были приняты меры по его реанимации и восстановлению?

- Зовут -- Брис Илиан. Помощник астрогатора звездолёта "Звёздный медведь". Стажёр. До недавнего времени -- студент физического факультета Университета Великих Свершений республики Киран. С его слов -- пошёл в астрогаторы для того, чтобы заработать деньги на продолжение учёбы. - кратко описал его Лой.

Координатор тут же бросил взгляд в сторону и искин поспешил добавить.

- Брис не лгал. Всё так. Он действительно студент того самого университета. Что он ещё говорил, то у него мать заболела, и все деньги были пущены на её излечение.

- Понятно... А каковы повреждения организма, с которыми он поступил на борт?

Искин тут же вывесил полный отчёт с сопутствующими схемами.

- Какие были предприняты меры?

Ещё парад схем и отчётов, которые координатор с виду просмотрел по диагонали. Но потом вдруг задал вопрос, от которого друзья снова почувствовали себя неуютно.

- А кто настраивал медблок перед поступлением пострадавшего?

- Я. - скромно ответила Ти.

- И как настроен был медотсек?

- На восстановление.

- В наших параметрах? - ядовито поинтересовался координатор.

- Ой! - дошло до Ти и она густо покраснела. Однако координатор тут только рассмеялся, чем сбил с толку всех.

- Теперь у конфедератов будет эдакий мини-дубль веркомо!

- Это как? - не понял Лой и посмотрел вопросительно на сестру.

- А что, разве мера по облегчению костей, их армированию неорганическими волокнами, усилению связок, форсированию и оптимизацией мышечной ткани, оптимизации органов внутренней секреции и так далее - характерно для Конфедерации? - ядовито поинтересовался координатор.

- Изменения от изначального оптимума были проведены минимальные -- тут же добавил искин. - Дополнительных параметров оптимизации задано не было.

- И то хорошо. - мрачно усмехнулся координатор. - может сойдёт за природные данные... Кстати, а обнаружимы эти модернизации средствами Конфедератов?

- Стандартными методами - нет. - последовал ответ искина, на что координатор лишь кивнул.

- Ваши личные впечатления от этого юноши?

- Очень хорошие. - бросил Лой. - Если не знать, что это конфедерат, можно подумать что это кто-то из "тихих".

- Угу. И... Что-то не поверю, что вы не сделали ему никакого подарка... - подозрительно прищурился координатор. Уж в проницательности ему уже по должности было не занимать.

- Я его слегка обучил приёмам самообороны. - Отозвался Кер. - он попал в медотсек потому, что его сильно избила команда корабля "Звёздный медведь".

Взгляд координатора быстро метнулся влево, видно он что-то только что отметил "на потом" и прищурился.

- И что ещё? - не сдавался он.

Под его взглядом четвёрка заёрзала.

- Ну... мы ему "шпаргалку" подарили.

- Потому, что хороший человек. - с некоторым вызовом добавила Ийя.

- Охотно верю! - с готовностью отозвался координатор, но было видно, что эта новость о подарке его чем-то очень сильно озаботила.

- Мы не думаем, что он будет использовать полученное во вред другим. - поспешно сказала Ти, но выглядело это несколько искусственно. Как будто она говорит это не разумом, а чувствами. Но тут её в этом поддержал искин и ситуация стала изрядно многозначительной. Даже координатор замолчал на несколько секунд переваривая информацию и просчитывая варианты. Тем не менее, что-то его грызло. Какое-то подозрение или опасение.

- А ещё, что вы заметили хорошего за этим студентом? - с ещё большим подозрением спросил наконец он выйдя из задумчивости.

- Ну...- смутилась Ти, - он, кажется, восприимец...

- Та-ак! - взгляд координатора стал в мгновение стальным. - И ещё что?

- Слегка поправлю уважаемую Ти Арвани. - вклинился искин. - он не восприимец.

- Но как тогда объяснить его успехи в усвоении информации?! - воскликнул Кер, который как раз тренировал Бриса и видел всё это непосредственно. Однако, как оказалось, искин просто не договорил.

- ... Он "резонанс". - закончил он.

- А чего ты нам сразу-то не сказал?! - заершился Кер.

- Так ведь вы и не спрашивали! - чуть насмешливо ответил искин.

- О нет! - вдруг воскликнул тихо координатор и заметно побледнел. Никто по началу и не заметил, какое сильное впечатление произвело на координатора заявление искина. Все были увлечены перепалкой с Искусственным Разумом корабля.

Ти, "неровно дышащая" в сторону Бриса, тут же вскинулась.

- Он выпотрошит всю твою шпаргалку. - пояснила с каменным лицом Ийя, так как слегка знала о чём речь. - Даже фрактальную информационную тень.

******

Благоприобретённые рефлексы сработали отменно.

Брис ушёл в перекат и через мгновение уже стоял на полусогнутых, в боевой стойке. Но когда увидел что его сбило с ног медленно расслабился и выпрямился. На лице его симметрично с сидевшим на тротуаре парнишкой проступило удивление с растерянностью. Велосипед, который и "пнул" Бриса так лихо, лежал рядом.

- И-извини-те! - промямлил парнишка и чуть ли не из положения сидя стал кланяться.

Реакция велосипедиста ещё больше сбила с толку Бриса и ввела в смущение. Не переставая кланяться тот поднялся на ноги и как-то стеснительно отодвинулся поближе к валявшемуся велосипеду.

- Да... ничего! - пытаясь как-то разрядить обстановку замахал руками Брис. - это я зазевался...

Видно это всё-таки подействовало, так как велосипедист слегка расслабился, но всё равно застыл, не зная что делать дальше. Это позволило Брису подробно рассмотреть аборигена.

Тот был небольшого роста -- на пол головы ниже Бриса, от чего выглядел лет на четырнадцать. Одет в шорты, оканчивающиеся чуть выше колен и с кучей карманов, лёгкую футболку, без каких-либо надписей и картинок. Обувка была вполне себе спортивная, но что сразу же привлекало взгляд -- на голове короткая стрижка. Почти "ёжик". И бандана с какой-то интересной эмблемой.

Заметив интерес к себе и сделав правильные выводы, что драки не будет, визави ещё больше расслабился и виновато улыбнулся.

- А... ты студент? - наконец разглядел тот, нашивки на форменной куртке Бриса. - К нам учиться по обмену?

- Не-ет! Просто тут на торговом корабле... Подрабатываю. Стажёром астрогатора. Взял академический отпуск, решил звёзды посмотреть. Вблизи.

С этих слов у собеседника, что называется, глаза разгорелись как фары.

- Вот это да!!! - выпалил он и тут же протянул руку. - Тьен Са! Я тоже студент. Вот...

Собеседник, после рукопожатия, ткнул пальцем в то место банданы, где находилась эмблема. Теперь, приглядевшись к ней внимательней, Брис понял, что это действительно эмблема ни чего-то там, а именно университета. Так как по контуру шла надпись мелкими буквами "Первый Университет Биэлы".

Через минуту, новые друзья уже горячо обменивались информацией. Что, кто откуда и как... Тьен подобрал свой велосипед и они не спеша двинулись вдоль по улице. Но ещё через пяток, Брис поймал себя на ощущении, что это ведь изрядно необычно: вот так запросто, студенты родного Кирана не общаются. Там чаще встретишь изрядное отчуждение и нежелание общаться, нежели вот такое панибратское. Такое более всего характерно для людей ранее знакомых. Например, по школе. А тут... Даже не соотечественник. Другая планета.

Однако новый знакомый вёл себя так, как будто так и надо. Как будто встретил старого друга, с которым от силы расстался на прошлой неделе. Тем не менее, напор, с которым общался Тьен довольно быстро растопил в Брисе некоторое смущение и дальше они общались совершенно свободно. Хотя и мелькала у него на задворках сознания мысль о предупреждении Шона -- "с местными не связываться". Но и она поманифестировав издаля, махнула на всё рукой и тихо удалилась. Просто Брису, чем дальше шла беседа, тем интереснее становилось. А вот с чем Брис боролся всегда с трудом, так это со своим неуёмным любопытством.

Лишь однажды он прервался от беседы, когда в нагрудном кармане раздалось радостное мурлыканье бравурной музыки. Он даже сразу и не сообразил что это. Но Тьен остановился и показал тому на карман.

- У тебя твой кошелёк... Проверь, наверное гонорар или аванс пришёл.

Брис вытянул кредитку-идентификатор из кармана и посмотрел что там такое.

- Хм! А действительно! Мне только что начислили гонорар за весь рейс сюда... Слушай, а где тут может быть что-то типа забегаловки... Стоит перекусить и разобраться не торопясь .

- А это рядом. Вот там -- Тьен бодро ткнул на противоположную сторону улицы и чуть вперёд. - Хорошая кафешка. Я, кстати, именно туда ехал. Там скоро наши соберутся. Это наше постоянное место сбора. Как раз с нашими тебя познакомлю.

Внутри оказалось уютно и очень чисто. В том числе там не было тех унылых булыжных рож, которых всегда хватает в припортовых кабаках. Да и вообще, в это время из посетителей была какая-то пара людей, в форме служащих, молча потребляющих то ли поздний обед, то ли ранний ужин.

Не успели они усесться, как тут же прискакала весёленькая девочка-официантка. Бодренько, с улыбочкой приняла заказ и также прытко ускакала его исполнять. По настоянию Тьена, Брис заказал то же, что и он -- какое-то пышно-завёрнуто названное мороженное. Так как это полностью согласовалось со вкусами и действительными желаниями самого Бриса, то он не возражал.

Минуты через две всё та же девочка-официантка притащила на подносе то самое мороженное. Бодренько сгрузив его на стол перед Брисом и Тьеном, она весело пожелав приятного апетита тут же улетучилась.

Тьен проводил её взглядом и заметил.

- Это тоже наша... С биофака. Второй курс. Тут маман помогает. Классная да?

В глазах Тьена мелькнула некая гордость, из чего можно было сделать вывод, что парнишка не просто так с ней знаком, а числит своей. Но его хвастовства несколько пропали втуне. Брис был занят разглядыванием того произведения кулинарного искусства, что ему только что на стол приземлилось. Больше всего это походило на небольшую икебану. Сделанной с большим художественным вкусом.

- Ягоды и фрукты пяти планет! - пояснил Тьен, увидев неподдельный интерес со стороны своего нового друга, стажёра-астрогатора.

- И... что, их с пяти планет сюда ввозят? - с некоторой опаской выговорил Брис, от чего Тьен чуть не рассмеялся.

- Да ты что?!! Оно бы стоило как персональный дворец. Всё в наших оранжереях выращивается.

- Здорово! - с восхищением отозвался Брис, осторожно ковыряя взбитые сливки. Но вспомнив из-за чего также понадобилось зайти в кафе, достал карточку.

Как сразу же стало видно, начислено было не просто много. А очень много. Вместе с премией, ему, получается, накатило не пять, а целых шесть стандартных. Так много Брису денег не было нужно. Он активировал замороженную транзакцию, записал туда пять шестых полученной суммы и нажал отправить. После этого сжал пальцами карточку. Биометрический сканер, встроенный в карточку, проверил данные владельца, удостоверил транзакцию электронной биометрической подписью и выдал звуковой сигнал.

"Всё. Пошла кучка денег, по звёздам мотаться! - подумал Брис. - У меня карточка не "Даймонд" и даже не "Голд". Потому, она пойдёт домой не импульсом гиперпередатчика, а обычным курьером, на обычных курьерских кораблях. Может статься, что я прибуду даже раньше неё, если обратно полетим тем же путём. А по остатку... если я вдруг, буду уволен, то мне оставшегося с лихвой хватит на то, чтобы добраться до Кирана на пассажирском корабле просто пассажиром. Да ещё останется на ресторан и сувениры".

Про сувениры, Брис, конечно же просто так для себя прибавил. Он не любил сувениры, так как считал их пустой тратой денег. Но так говорили в сериалах...

Брис почувствовал, как гигантский груз свалился с плеч. Ведь он только что выполнил свою "программу-максимум". Полностью. И закрыл дыру в семейном бюджете, и обеспечил себя до конца обучения. К тому же, теперь у него есть дополнительная специальность и опыт. А с такой рекомендацией, как от самого Гюннара, он был уверен - его возьмут куда угодно. Теперь он может выбирать на какой корабль идти астрогатором, а не его будут выбирать.

Брис со значением дела засунул карточку обратно в нагрудный карман, и расплылся в улыбке, как домашний питомец, кот Василий.

Брис даже вспомнил его умильную широченную харю, когда он довольный, после сытного и вкусного обеда взгромождался на подоконник и разваливался там под тёплыми лучами солнца. Котяра у них был знатный. Огромный, с хороший чемодан. И, как часто шутил батя - "чемодан без ручки, но с хвостом".

Продолжая улыбаться, он уже решительно ковырнул ложечкой мороженное и с удовольствием принялся жевать.

- Премию получил? - спросил его Тьен.

- И премию, и вообще всю плату за рейс от Кирана до Биэлы. Только что домой отослал, чтобы на карточке не болталась. - пояснил Брис.

- Это надо отметить!

- Так я уже, как бы отмечаю, - возразил Брис почти что мурлыча. -- Вот это мороженное... вкушаю!

Выяснить что имел в виду Тьен под "отметить" не успели. За окном послышался шум множества покрышек и тут же окрестности заполнились гомоном множества голосов.

- От! Наши прибыли! - чуть не подпрыгнул на своём месте Тьен.

Велосипедная стойка тут же заполнилась велосипедами, а те, что там не поместились, были своими хозяевами также аккуратным рядком расположены рядом, и разноголосая компания ввалилась в кафе.

Последовала шумная встреча, когда Бриса раз десять представили практически каждому из вошедших. Дальше соседние столики были сдвинуты и все как-то даже слаженно, уселись. Что было очень хорошо заметно, так это на всех были одинаковые банданы с эмблемой местного университета. Такие же как и на Тьене.

Наверное, подруга Тьена, была проинформирована о том, что будет, так как практически сразу появилась небольшая тележка, уставленная всё тем же мороженным, и она, с некоей пожилой леди, принялась устанавливать высокие вазочки перед каждым. Когда же все были снабжены и вазочкой с мороженным и ложкой, девушка подошла к тому месту, где сидел Тьен и решительно хлопнула соседей по плечам.

- А ну-ка подвиньтесь! Хочу с Тьеном сидеть!

- Контролировать... - добавил кто-то, и компания рассмеялась. Однако ребята быстро расступились, подвинулись и подруга тут же поставила на завоёванную территорию стола оба свои изящных локотка. Положила подбородок на сплетённые пальцы и уставилась на Бриса.

- Рассказывайте. - чуть ли не скомандовала она, всё также бодренько улыбаясь. - Рассказывайте как познакомились.

Брис проглотил очередной кусочек фрукта из мороженного и улыбнулся в ответ.

- Тут недалеко столкнулись... - ответил он, но тут же его реплика была подхвачена соседом Тьена.

- А-а! Всё ясно! Сначала, как обычно, кого-то чуть не убил, а после задружился.

- Да не совсем... - попытался замять Брис, но этим лишь полностью подтвердил только что сказанное. Студенты рассмеялись.

- Так у него это обычное дело -- задумается о чём-то а потом считает шишки. Свои и чужие.

Тьен густо покраснел. Видать правду сказали. Компания же весело захохотала. Когда отсмеялись, застолье быстро покатилось по давно накатанным рельсам всех подобных студенческих сходок. Единственное, что её отличало, что на ней не было выпито ни капли спиртного. Даже пива.

Видно на эти напитки в обществе Биэлы было строгое табу, или некое ограничение. Но Бриса это никак не беспокоило. Мороженное, которое он с великим удовольствием употребил, как он тут же оценил, было на порядок лучше любого пива. Но это по его личному вкусу.

Мало-помалу, разговор съехал на то, зачем собрались. Оказывается вся эта компания -- охотники. И собрались они для того, чтобы обсудить очередную вылазку за пределы Куполов. По тому, как всё обсуждалось, Брис сделал вывод, что компания тут уже опытная, не раз ходившая "на зверя". Только какой толк был в том, что они собирались "добыть" Брис пока не понял. Понял только то, что за добычу кто-то или что-то прилично платит. На кой им эти ядовитые создания биосферы Биэлы, было неясно. Но говорилось об этом так, как будто все это прекрасно знают и упоминания не требует.

Брис меж тем достал свой коммуникатор и глянул в раздел общих сообщений. Там только что появилась пара сообщений: О получке, и о том, что корабль будет в доке всю неделю и весь экипаж в отпусках.

Брис свернул прибор, и почесал в затылке. Он предполагал, что так будет. Ведь для того, чтобы набрать новый груз в этом порту, нужно было время на заключение договоров, на погрузку.

Но что-то времени на это многовато... Целая неделя.

Он обвёл кампанию местных студентов изучающим взглядом. Все были заняты и увлечены обсуждением предстоящего мероприятия. Про него временно забыли.

- А с вами можно? - внезапно даже для самого себя выпалил Брис. - У меня всё равно неделя свободная... Делать нечего.

- Э-э, ну-у... - замялся было главный.

- У вас это не принято? - спросил почти извиняясь Брис и думая как бы замять допущенную бестактность.

- Нет, но... А чёрт с ним! Ты же студент, значит наш. Так что всё нормально. Завтра подходи к центральному порталу Первого Университета Биэлы. Снаряжение на тебя мы захватим.

Компания встретила это решение командира слаженным рёвом одобрения. Даже девушка Тьена что-то в тон взвизгнула.

******

На следующий день Брис двинулся в сторону университета. В отличие от жилых и большинства производственных помещений, всё здание Первого Университета Биэлы находилось на поверхности. И главный портал его находился в парке. Это было как-то даже очень красиво -- студенты, выходя с лекций и занятий попадали прямо в парк, где могли расположившись под деревьями продолжить изучение дисциплин уже самостоятельно или в общении со сверстниками. Или просто отдохнуть от дел праведных.

Брис обогнул традиционный большой фонтан и направился было ко входу, над которым красовалась здоровенная надпись "Первый Университет Биэлы", когда был перехвачен Тьеном и тем парнем, что во всей группе был главным. Того звали Лок Ши.

- Отлично! Вовремя! - подпрыгивая выпалил Ши, и потащил Бриса куда-то в сторону от портала. - У нас тут немного планы поменялись. Летим на дальнюю делянку. Так что время отбытия сместилось на более раннее. Всё объясним по пути.

- А эта... снаряжение? - ускоряясь вслед за биэльцами спросил Брис.

- Нормально! Взяли из запасных. Проверенные и отлаженные. Тебе будет как раз.

- А вы уверены, что будет как раз? - засомневался, было, Брис, но его тут же успокоили.

- У Парвати Ари, глаз-алмаз. Она у нас заведует снаряжением. Ещё ни разу не ошиблась.

Парвати Ари, была та самая девушка Тьена. Но что она заведует в этой группе снаряжением Брис узнал только что. Видать не зря эта деваха так внимательно его глазами вдоль и поперек в кафе измерила...

Как обычно в этом парке, они прошли в какой-то неприметный проход и оказались в тоннеле, ведущем куда-то далеко за пределы купола. Через пять минут движения они вышли в другое здание, явно находящееся за пределами города Риша -- большие окна были видны бескрайние просторы джунглей и краешек купола над парком. Тут их встретили остальные. И вид у них был... как у нормального штурмового отряда.

Лёгкие ранцы за спиной, в руках у каждого приличный карабин с оптикой, и все уже упакованы в одинаковые лёгкие скафандры, "защитного" цвета. Как тут же понял Брис, сличив разноцветные пятна на скафандрах с общей цветовой гаммой джунглей за окнами, она как раз и призвана была сделать каждого незаметным в зарослях.

К ним двоим тут же подошла Парвати и положила у ног Бриса ранец, такие же как и у всех скафандр и карабин.

- Это твоё, Брис, - выпрямляясь коротко пояснила она и Брис на мгновение засёк мелькнувший в глазах у Ари неподдельный интерес к нему. Это льстило. На Киране он никогда не был центром внимания. Да и не напрашивался, предпочитая держаться от тех кампаний несколько отстранёно. Было из-за чего. Впрочем, эта вынужденная отстранённость тяготила его.

Тут же, попав неожиданно в кампанию себе подобных студентов, он не чувствовал того самого гнетущего ощущения ущербности, которое заставляло его быть подальше от сокурсников. Может и эти тоже его "приняли" потому, что теперь он "типа-богатый"? Ведь прошёл длинный рейс, получил гонорар...

Брис оглядел ребят и тут же понял, что не прав. Что-то тут было не то. Не денежно-имущественное отождествление и уравнивание. От ребят разила незнакомая прежде Брису аура Серьёзного Дела. Они говорили об этом Деле, обсуждали что будет, как будут поступать, как делать. И никаких разговоров о том, где, что, сколько стоит и как они проведут после получения гонорара время, где "оттянутся".

Брис сгрёб выложенное снаряжение. Повесил на шею карабин и вопросительно посмотрел на командира. Тот тут же понял.

- Оденешь на борту. Там будет возможность и время. Заодно научим кое-чем пользоваться.

Брис кивнул.

Тут откуда-то появился некий серьёзный дядька и быстро, по деловому осмотрел студентов. Видно они уже перед этим виделись, так как он, без предисловий и приветствий задал вопрос.

- Вас сегодня девятеро? Кого это вы решили с собой взять?

- Это наш. Тоже студент. - тут же заступился командир Лок Ши и для убедительности положил Брису руку на плечо.

Суровый начальник придирчиво осмотрел Бриса. Брис же сам вопросительно воззрился на начальство. В гляделки никто не выиграл. Начальник усмехнулся и бросил Ши.

- Ну, в таком случае, вы за него отвечаете.

- Конечно, мастер! - чуть ли не по военному выпрямившись отрезал Ши.

- Ладно. На посадку.

Из переходного рукава они вошли во входной тамбур транспортного вертолёта, расположенный по правом борту, повернули налево, оставив за спиной носовой приборный отсек, и попали в огромный полугерметичный грузовой отсек с угадывающимся далеко в хвосте прямоугольником откидной рампы. По всему было видно, что этот аппарат предназначен больше для полётов вдали от населённых пунктов Биэлы.

Ребята не спеша, по деловому, явно привычно, поднялись по ажурной лестнице, миновали ещё один тамбур и, зайдя через шлюз внутрь трубы герметичного пассажирского отсека,расположились в креслах. Рюкзачки с оружием они аккуратно уложили рядом, в специальные крепления. Глядя на них точно также поступил и Брис, оставив на коленях только скафандр. С ним предстояло разбираться. Напротив его кресла по левому борту пламенел овальный контур аварийного выхода.

Командир судна, увидев, что все уже на местах, отстыковал переходник, и включив движок на малых оборотах, медленно покатил в сторону площадки для взлёта. Видно Брис с очень озабоченной миной созерцал своё снаряжение, ибо Лок поспешил его успокоить.

- Не переживай. Сейчас взлетим, ляжем на курс и объясним как этим пользоваться.

На взлётной площадке транспорт находился не долго. Получив разрешение на взлёт и развернув крылья, он будто подпрыгнул, и по крутой дуге принялся карабкаться в небеса. Когда болтанка чуть-чуть улеглась, Лок Ши отстегнулся и принялся за объяснения и пояснения.

- Ну, команда, сначала общие вводные... Нам дали подряд на добычу двух тонн мяса.... Да-да! Это значит, что добыть мы должны много чак. Штук двенадцать. Так что работка предстоит ещё та...

- Надеюсь, транспортёр нам дадут на этот раз без "мелких особенностей"? - тут же заметил кто-то.

- Уже обговорено. - улыбнулся Лок и продолжил.

- Наш курс на участок Носта-11. Он к северу от устья реки Меко.

- Там, где редколесье в равнину переходит? - снова последовал вопрос от шебутного рыжеволосого парня, которого, как помнил Брис, звали Иса.

- Да, там.

- Это хорошо! А то прошлый раз по болотам на всю жизнь налазился! - демонстративно поёжился рыжий.

Группа хмыкнула.

- Там тоже есть болота. - сдержанно разочаровал командир и продолжил.

- Тактика у нас будет обычная. Но новичка... - Лок бросил мимолётный взгляд на Бриса и кивнул ему. - предоставляем второму номеру.

Парвати с Тьеном многообещающе помахали рукой Брису. Так что сразу стало ясно кто тут второй номер.

- Транспортёр нас будет ждать на поле. Выгонять его дальше, нерационально, пока не набьём достаточно. Построение и взаимодействие пар -- стандартное. Как обычно, распределимся на месте.

Под брюхом вертолёта джунгли сменились предгорьями, и впереди замаячили пики гор, слегка припорошенные снежком. Брис тут же влип в иллюминатор.

- С юга там голые скалы, а с севера, большая масса ледников. - пояснил Лок, заметив интерес Бриса.

- Эх! Полазить бы там! - кивнул Брис на проплывающий рядом здоровенный пик с шикарными рёбрами, гребнями и контрофорсами. Брис жадно прощупал их взглядом, мысленно прокладывая возможные маршруты для восхождения. Выглядело всё очень аппетитно. - Вот этот какую высоту имеет?

- Это пик Диа. Его высота четыре тысячи сто метров над уровнем океана. А ты вообще с какой целью интересуешься? Ты геолог?

- Нет. Дома я альпинизмом увлекался. А тут такие горы... жаль, что атмосфера у вас ядовитая. Иначе бы постарался полазить...

Шо глянул на пик скептически.

- Странные вы там, на Киране. - У нас по горам только геологи лазают. А "альпинизм" это спорт такой?

- Да, - ответил Брис, не отвлекаясь от созерцания вечных снегов, и появившихся за гребнем ледников. - Это спорт очень смелых и сильных людей. В нём мы тренируем смелость, силу воли и взаимопомощь. Без взаимопомощи там не выживешь. Там одиночки и эгоисты гибнут первыми.

- О-о! Это по нашему! - с уважением отозвался Лок. - Ты как-нибудь расскажешь об этом виде спорта подробно?

- Конечно! - отозвался Брис.

Меж тем, транспорт, перевалив через гребень и вздрогнув на восходящем потоке, заскользил вниз над большим ледником. Лок увидев это хлопнул Бриса по плечу, отвлекая от любимого занятия и объявил.

- Скоро прибудем, так что давай объясним как пользоваться снаряжением.

Брис тут же оживился и вцепился в то, что ему выдали. Оказалось, что ничего сложного нет.

Скафандр представлял из себя простой очень крепкий комбинезон, непроницаемый ни для воздуха, ни для воды. Дыхание осуществлялось через маску, которая была соединена с небольшим фильтрующим устройством в рюкзаке, а и маску и голову, закрывал сверхпрочный шлем, с прозрачным забралом, но без каких-то особых примочек, в виде проектора, показывающего тактическую схему.

Оружие тоже ничего особо интересного не представляло. Обычный огнестрел. Правда калибр был немаленький. Брис представил какая будет отдача, но гасители выглядели достаточно совершенными, чтобы она была какой-то запредельной.

Брис быстро облачился и дальше уже как и все слушал не мудрёные пояснения по тактике.

Пока проходил инструктаж, пейзажи под ногами сменились снова джунглями и потом снова какими-то зарослями пополам с лесостепью, на здоровенном плоскогорье, с обрывов которого низвергались вниз пушистые водопады. По степям бегали здоровенные стада каких-то копытных животных. Вероятно именно на них и предстояло охотиться.

- Командир! А можно вопрос, несколько не по теме! - решился Брис встрять, когда Лок очередной раз замолк.

- Конечно! - кивнул тот.

- А для чего вы этих чаков добываете? Для развлечения или для этого какая-то утилитарная цель имеется?

- И то, и другое. - начал Лок. - Мы в этом совмещаем приятное с полезным. Там, в том большом сегменте, куда мы направляемся, чаки расплодились выше предела. Но не только для приведения в нормальную численность мы их едем отстреливать. Они пища для откорма. У нас на фабриках выращивается особо ценный пушной зверь -- Алмазный тигр.

- Так это у вас они тут обитают?! - воскликнул Брис, припоминая какую кошмарно высокую цену имеет натуральная шкура этого тигра в среде элиты.

- Да. Это чисто Биэльский вид. Нам его выращивать сравнительно дёшево. Достаточно обеспечить в их загонах низкую температуру и обеспечить местным мясом.

- По-онятно!

Через пол часа, сделав широкий круг над слиянием двух рек, их транспортное средство зашло на посадку на всё том же широченном плоскогорье вдоль обрыва которого транспорт летел последние минут двадцать.

Слияние рек само по себе представляло феерическое зрелище. Одна из рек, текущих с плоскогорья, несколькими каскадами низвергалась вниз в красную от ила широкую реку и дальше, вниз по течению обе воды, голубая и красная, текли вместе, слабо перемешиваясь, от чего середина русла выглядела как забором разделённая.

Транспорт коснулся бетона посадочной площадки, возле какого-то, стандартно выглядящего куполообразного строения. Пассажиры дружно, без дополнительной команды, нацепили маски и захлопнули щитки шлемов. Брис поспешил сделать тоже самое.

Слегка поворочавшись на бетоне, их транспортное средство подобралось чуть ближе к шлюзу большого купола. Как квочка усаживающаяся на гнездо, сложило крылья и плюхнулось брюхом на поле. Через минуту в салоне показался упакованный в скафандр пилот, и все потянулись за ним к шлюзу.

После шлюза купола их встречала некая мадам, очень строгого вида с откровенно командирскими замашками. Сухо поздоровавшись со всеми, она тут же дала указания командиру что, где, как да ещё и проконтролировала, что студенты пошли туда, куда их направили и сделали то ,что полагается.

А полагалось пройти в гараж и загрузиться в другое транспортное средство. Это оказался тот самый транспортёр которого "не имело смысла отгонять". Видно, второй раз за день планы поменялись, и их сейчас загонят гораздо дальше, чем предполагалось утром.

- Всё интерестнее и интерестнее! - ляпнул командир. - Нас в восточный угол участка посылают. Срочно. Там ограждение поломано. Надо его восстановить, пока мясо не разбежалось. Охота, как я понимаю, откладывается на завтра.

******

- ...Вот кратко предыстория вопроса. - докладчик оглядел присутствующих координаторов и отдельно взглянул на сидящую поодаль квадру Лоя. Взгляд был сожалеющий.

Большое помещение Совета Базы было заполнено наполовину, что являлось уже признаком наступающего кризиса. Обычно, при вопросах менее важных, присутствие обозначалось чисто виртуально. Каждый член Совета предпочитал не отрывать себя от исполнения обязанностей в той части, которую вёл и принимал участие в Совете удалённо. И это было вполне обычным порядком ведения дел. Хоть и решения принимались коллективно. Однако, если вопрос являлся очень острым и критически важным, то традиция требовала личного присутствия.

- Далее по Биэле. - продолжил после небольшой паузы докладчик. - Общество на Биэле -- закрытое. Что представляет изрядную трудность для общения с ними или агентурной работы. Так как наша служба обратила на этот мир внимание лишь недавно, то полной картины, что происходит в том обществе у нас нет. Закрытость общества, прежде всего проявляется в том, что они не принимают принципиально никаких эмигрантов. Гостей -- пожалуйста. Но с эмиграцией у них очень серьёзно. После того, как к ним прибыла большая община с Юма, спасающаяся от катастрофы, они не принимали извне никого. Сведения на этот счёт точные.

- Так как они вынуждены практически во всей системе жить под куполами, то условия жизни у них на Биэле, достаточно стеснённые, чтобы общество там выработало чрезвычайно действенные меры против заразы потребительства. Однако, наметившийся последнее время у них рост населения, упёрся в большие ограничения старой системы производства пищи. Для расширения площадей по производству продовольствия им нужны либо чистая земля, свободная от тяжёлых металлов, либо вполне конкретные реагенты, установки в очень большом количестве. Своими силами они их производить не успевают -- пока малы мощности. А тут ещё и надвигающийся экономический кризис накладывает свой отпечаток на эту проблему. Ранее они на восемьдесят процентов зависели от поставок концентратов с других систем. Да, дорого, но всё это компенсировалось большим количеством добываемых тяжёлых элементов и их экономика стояла и не падала.

Сейчас ситуация сильно изменилась. Целенаправленные усилия по сокращению зависимости от поставок продовольствия у них несколько запоздали -- кризис развивается быстрее. И, у них, если они не успеют решить эту проблему, в ближайшие полтора-два года, может разразиться настоящий смертельный голод.

- Какова доля поставок продовольствия у них на настоящий момент? - раздался голос с места.

- Около шестидесяти процентов. - ответил докладчик.

- Можем ли мы вмешаться и поставить им эти самые недостающие сорок?

- Этот вариант просчитывался. Но, к сожалению, учитывая печальную судьбу мира Юм, мы откровенно боимся повторения... То есть как только мы попытаемся вмешаться, это спровоцирует войну с попыткой уничтожения Биэлы со стороны Конфедератов, как "паршивой овцы". Вы сами знаете, что достаточно только один мир вырвать из Конфедерации, чтобы вся их система зашаталась. Совет Конфедерации также это прекрасно понимает. Потому они предпримут все от них зависящие меры, чтобы этого не случилось. Таким образом, действия Совета Директоров Биэлы, по контрабанде запрещённых технологий более чем закономерны. Из отчаяния. Поэтому они резко оборвали попытки установить с нами контакт, и потому взялись за добывание той самой технологии.

- Но ведь это тоже вполне вероятно повлечёт за собой агрессию против Биэлы. - опять возразил всё тот же член совета. - Третья по перечню -- это очень серьёзно. Это потенциально очень мощное биологическое оружие. Биосферного класса.

- Пока что нашими действиями удалось запутать Галактическую Полицию. Они потеряли след. Но, тем не менее, опасность остаётся. В этом свете, то, что наши студенты спасли их звездолёт, да ещё и идущий от Кирана к Биэле -- может вернуть их всех на подозрения в отношении Биэлы и веркомо. Однако, мы можем опять сбить их с толку и следа используя тот самый модернизированный грузовик. Методом отвлечения внимания на него. С Биэлы, - на новые технологии. То, что звездолёт частный, эту ситуацию только облегчает. Думаю что Совет Директоров Биэлы сам по себе обладает достаточным здравомыслием, чтобы не проявлять излишней жадности, пытаясь наложить лапу на эти технологии... По крайней мере до сих пор в такого уровня кретинизме они замечены не были.

Последняя реплика докладывающего Координатора Рейда, вызвала лёгкий смешок в зале. Координатор Базы тоже улыбнулся и кивнул докладчику.

- Однако, всё очень сильно усложняет одно обстоятельство -- спасённый, член команды "Звёздного медведя" - Брис Илиан, оказался "резонансом".

По рядам присутствующих пронёсся лёгкий шум.

- Да, мы понимаем, что случай уникальный. Доселе не встречавшийся. Но беда в том, что тут ещё и традиция наша нам... подкузьмила.

Докладчик усмехнулся и продолжил.

- Следуя нашей традиции, не зная, что он "резонанс", гостю сделали маленький подарок. Но на нашу беду он оказался далеко не маленьким. Это "шпаргалка" сделанная по технологиям Сферы.

Новый шум голосов в зале. Все тут же поняли что это значит.

- Таким образом, если вовремя не удалить Бриса Илиана, с его подарком с планеты, не дать добраться до него агентам ГП и корпораций, - то система становится резко неравновесной и ситуация на Биэле совершенно непредсказуемой.

Лой, видно специально дожидался именно этого. Он не спеша поднялся со своего места заявляя тем самым право на голос. Докладчик увидел это и спустя секунду замешательства, кивнул ему.

- Так как именно мы дали Брису Илиану "шпаргалку", так как именно мы с ним подружились, так как он нам доверяет, предлагаю нас в десант на Биэлу. Мы постараемся найти его до того, как до него доберутся все вышеназванные... Естественно, мы не настаиваем на действиях без прикрытия. Для этого у нас мало опыта и знаний. Но то, что он знает из веркомо только нас, позволит с ним быстро договориться и исключить ненужные с его стороны подозрения и страхи.

- Хорошее предложение, молодой человек. Думаю, что мы его обсудим конкретно...

******

- И кто бы это мог сделать? - удивлённо спросил Брис, увидев раскуроченную ограду. Но встретил тяжёлое молчание. Обернувшись он увидел как командир, пригнувшись, как под обстрелом, подозрительным взглядом оглядывает окрестности. Остальные ребята из группы тоже подобрались и потянулись за оружием. И только тут до Бриса дошло, что ограда была сделана не просто на совесть. А очень серьёзно и крепко. И простая корова, или что тут за неё, завалить, а тем более вот так разломать -- не в состоянии. В принципе не в состоянии.

Тут побывало что-то несколько тонн, и не одно.

Брис посмотрел под ноги и заметил то, что ранее было скрыто от его взгляда -- под поваленным бревном красовалось, несколько глубоко вдавленных в грунт следов какого-то животного. Следы были похожи на слоновьи.

Брис перешагнул через бревно и поставил внутрь следа свою ногу. В длину, как оказалось, след был в три его стопы. Он попытался представить размер самого зверя и его передёрнуло.

- Командир! - позвал он. - тут какие-то следы.

Лок, осторожно переступая через переломанные стволы, и постоянно озираясь приблизился. На мгновение глянул вниз. И тут же переключился на связь.

- Накса! На связи Лок Ши. У нас следы стада носорогов. У пролома.

Лок быстро оглянулся и добавил.

- Минимум два... Но мне так кажется... по вывалу... что шло стадо голов в десять.

Что ответил, неизвестный Накса, слышно не было. Но командир кивнул и тут же махнул всем рукой.

- Уходим. Быстро. Смотреть по сторонам. Тройка справа, Четвёрка слева. Первый -- авангард. Пошли.

Группа слаженно перестроилась, ощетинилась стволами и осторожно двинулась к тому самому месту, где оставили грузовик.

- Чёрт! - сквозь зубы ругнулся Лок. - Я думал, как месяц назад, какой-то бык почесался. А тут... Удвоить бдительность!

- Вперёд! - коротко приказал командир Брису, когда он оглянулся назад. Рядом с командиром был его напарник и оба поочерёдно озираясь отходили в сторону лесной прогалины, по которой сюда и вышли.

- Что-то здесь не так! - подумал Брис. Мысль была сакраментальная, но в животе у него похолодело. Он перехватил своё оружие поудобнее, взял под контроль свой сектор и двинулся вперёд. Но пройти далеко не удалось.

Внезапно, справа, в редколесье, что-то очень громко затрещало. Было такое впечатление, что через заросли ломится некий очень большой бульдозер. Через несколько секунд стало ясно что -- на прогалине появился сначала один, а потом другой зверь.

Вид у этого страхолюда был просто кошмарный. В холке -- метров пять. Бока прикрыты то ли костяными пластинами, то-ли это так выглядели складки толстой кожи. От головы, до спины идёт гребень костяных наростов, мало отличающихся от здоровенных шипов. Ну и самым серьёзным был огромный рог, торчащий вверх почти над носом. Метра два-два с половиной.

(Кстати для любопытных. Подобное животное, только без хребетных шипов, водилось и на нашей земле. Называлось шерстистый носорог. Сия скотина действительно имела рог длиной до двух с половиной метров и в холке была до пяти. И вот на этот ужас, на этого монстра, наши предки ОХОТИЛИСЬ! Каменными топорами и пиками. Успешно охотились... Вымерла, сравнительно недавно. Всего-то две-три тысячи лет назад и предания об этом монстре, сохранились среди Европейских народов как легенда о Единороге).

Эти двое развернулись в сторону людей и затрусили по прогалине. Но когда они увидели не успевших вовремя ретироваться в заросли, внезапно перешли на галоп выставив вперёд как оружие свои длинные носовые рога.

Беда, как известно, приходит не одна. На прогалине вскорости появилось ещё три носорога и также сходу перешли на галоп. То ли стадный инстинкт сработал, то ли тоже увидели людей.

Однако, несмотря на опасность, вся группа отступая огонь по животным так и не открыла. Брис, отметив это тоже не стал стрелять и постарался как можно скорее убраться из поля зрения этих бронированных четвероногих ужасов. Но, видно не рассчитал маршрут отступления. Когда носороги приблизились, он обнаружил себя стоящим точно между двумя огромными стволами, начисто лишившим его манёвра. И, как назло один из носорогов, наверное, почуявший лёгкую добычу перенацелился прямо на него и рванул с удвоенной скоростью.

- Бри-ис!!! - услышал он крик Тьена. - Уходи оттуда!!!

"Вот же блин!!! - мелькнуло у него в голове. - Сходил, называется,отдохнуть-развеяться! И веркомо далеко... Собирать будет некому".

Невесёлые думы оборвал приближающаяся гора мяса со здоровенным рогом, казалось бы нацеленного прямо Брису в солнечное сплетение. Взгляд вправо-вверх. Там на уровне примерно полутора метров, короткий обломок толстого сука. Но выше -- ничего. Додумать не удалось. Носорог был уже рядом. Отступать дальше -- поздно... И Брис прыгнул.

Сначала на сук. С места. А потом, поняв, что допрыгнуть удалось, твёрдо упёршись ногами на стык сучка с деревом ещё выше. Со всей силы, что нашёл.

Рогатая скотина, увидев, что добыча ускользает, мотнул головой вверх и вправо. Но поздно. Рогом. И промазал. Но не только...

Брис с каким-то отстранённым удивлением, наблюдал в полёте, как прямо под ним пролетает, сначала бронированный, весь в костяных бляхах затылок монстра, а затем и костяная гряда на хребте. А полёт всё длился и длился...

Меж тем, оказалось, что носорог ошибся не только в моменте взмаха рогом. Из-за того, что он повернул свою морду влево, и из-за того, что длинна у неё была заведомо больше расстояния между деревьями, он налетел плечом на одно из них. Задницу занесло силой инерции и он с шумом впечатался боком в другое. Сверху посыпались обломки сухих веток. Задница продолжая двигаться дальше, снесла по пути ещё несколько мелких деревцев и монстр покатился было, дальше ломая криволесье, но рог, зацепившийся за большое дерево это сделать не дал.

Брис, наконец-то прошёл свою наивысшую точку подъёма и полетел в низ. Но когда увидел куда его несёт чуть не выматерился.

Прямо под ним лежала большая грязная лужа, наполовину заполненная огромной кучей дерьма, уже наполовину смешанного с водой. И прямо на него, надвигался ещё один носорог. Так как траекторию поправить было уже не судьба, то Брис смирившись с дерьмом, постарался сгруппироваться. Всё равно, следующий носорог скорее всего его затопчет. В последний момент догадался локтем прикрыть щиток гермошлема.

Плюх был мощный. Вверх взлетела грязюка, дерьмо пополам с водой, что натекли в яму. Но, на счастье Бриса, дно ямы оказалось твёрдым и, не долго думая Брис снова прыгнул. В сторону.

И снова панорама: куски дерьма, слетающие с комбинезона в полёте, зелёные капли заливающие щиток, и сквозь эти потёки широкий бок монстра, проносящийся мимо... Но тут же, на заднем плане, чья-то фигура, как тряпичная кукла взлетающая вверх. Какая-то рогатая скотина, всё-таки нашла себе жертву.

Брис снова сгруппировался. Тренировки на звездолёте веркомо не прошли даром. И теперь, хоть и был сделан прыжок наугад, он летел не как кусок того самого, во что вляпался. А с намерением приземлиться ничего себе не поломав, и, что удивительно, не потеряв оружие. Проломив кустарник и сильно стукнувшись шлемом обо что-то твёрдое, Брис ушёл в перекат и вскочил на ноги.

Смахнул потёки дерьма со щитка гермошлема и тут же обнаружил, что стеклянному забралу настал конец. Практически всё поле зрения занимала густая паутина трещин, начисто исключавшая возможность что-либо видеть.

Чертыхнувшись, Брис секунду решал проблему -- либо открыть щиток, и тогда подвергнуть себя хоть и небольшому, но воздействию на кожу, глаза ядовитой окружающей среды, либо надеяться на то, что носороги его и так не увидят.

Но вспомнив детскую ещё истину, что если ты ничего не видишь, то это не значит, что тебя никто не видит, решительно открыл забрало. Маска, закрывающая нос и рот, по-прежнему продолжала поставлять очищенный воздух. Так что опасность была разве что для глаз и кожи лица.

И тут раздались выстрелы. Много выстрелов. Видно, группа, отчаявшись, решила хоть как-то, но попытаться отбиться от носорогов. Наплевав уже на всё, Брис ломанулся сквозь заросли и как раз застал сцену, когда развернувшийся обратно носорог, разгонялся в сторону ребят, пытающихся утащить в заросли раненного товарища. Двое как раз подхватив не подающее признаков жизни тело, тащили его а ещё трое, став в ряд палили в приближающуюся тушу монстра.

Брис снова почувствовал состояние, которое охватило его, когда он летел над ещё тем монстром... Время продолжало лететь, но он, как ни удивительно, воспринимал всё и успел просчитать всё.

Как в тире, вскинул своё ружьё, прицелился и выстрелил. И попал. В глаз атакующей зверюге. Носорог как споткнулся. Вздёрнул высоко вверх голову, будто пытаясь уйти от боли, внезапно пронзившей его глаз и потеряв равновесие полетел кувырком. Кувыркающаяся многотонная живая туша даже в таком, падшем виде, выглядела устрашающе.

Трое прикрывавших отступление увидев такое быстро рванули в заросли.

Подранок между тем, перевалился на брюхо, и попытался подняться. Так как Брис находился именно с той стороны, где у носорога был выбит глаз, то видеть монстр его не мог.

Студент уже не торопясь снова навёл своё орудие убийства выискивая уязвимые места. И опять, так же как и во время осмотра отремонтированного гипердвигателя, у него появилось даже не ощущение, а Знан