Время надежды 1. Забытые боги (fb2)


Настройки текста:



Лисина Александра: другие произведения. Время надежды 1. Забытые боги

Пролог

В первый день лета леди Эланна Алле Эрроас заметно волновалась.

Дворцовый Гостевой Зал, в спешке сооруженный специально к этому важному дню, был заранее искусно украшен и блистал безупречной чистотой. Он был просторен, как того требовали многовековые традиции, радовал глаз изящными колоннами, созданными лучшими архитекторами Эоннара. Сложная мозаика на мраморном полу поражала красотой и гармоничностью узоров. Отсутствие каменных стен и пробивающееся сквозь плетеную крышу солнце придавало ему еще больше очарования.

Густая зелень Дворца мягко оттеняла совершенные лица встречающих и приятно гармонировала с белоснежными цветами акации, ветви которой спускались вдоль идеально прямых колонн вплоть до самой земли. Изящные листья эльфийской розы заполонили собой проемы между колоннами, создав иллюзию расписанных дивными барельефами стен. Цветущая лиардель, старательно выращенная вдоль них, придавала интерьеру благородную изысканность и удивительную нежность. Однако самым прекрасным цветком Гостевого Зала была королева этого торжественного дня, Хранительница Священной Рощи и Владычица Алиары, которая уже не первый век по праву считалась красивейшей женщиной своего мира.

Леди Эланна нервно стукнула по полу башмачком.

С того времени, как она вернулась с Лиары, прошло чуть более пяти лет. Ее единственный визит в Золотой Лес был недолог: каких-то пару недель, которые из-за временной разницы между Порталами сложились для ее подданных в жалкие часы. Однако за это время она успела повидать самые далекие уголки Проклятого Леса, познакомилась с Золотыми Владыками, ощутила поразительную силу молодых наследников Изиара. И даже слегка испугалась, неожиданно осознав, насколько могучи стали Ушедшие, про которых за многие века ее собственный Народ почти позабыл. Многие на Алиаре искренне считали, что они погибли. Кто-то полагал, что немногочисленные гордецы, отринувшие прежний порядок и удалившиеся в полную неизвестность, со временем выродились и стали слабее простых смертных. Кто-то даже понадеялся, что больше никогда о них не услышит...

А оказалось, что они не просто выжили, но и непостижимым образом отыскали дорогу обратно, хотя прежде считалось, что это невозможно. Более того, обрели вдруг такую мощь, что даже Алиара была вынуждена с этим считаться. И это при том, что они изначально относились к влиятельным ветвям эльфийского Народа, главы их Родов некогда по праву занимали место в Совете, а их магия уже тогда носила разрушительный характер. Ибо Рода Ираэль, Сориэль и Эраэль, со временем исчезнувшие в Пустоте, во все века давали Народу прекрасных воинов. До тех пор, конечно, пока не были изгнаны и забыты.

И вот теперь их потомки возвращались. Теперь они вежливо интересовались, способна ли Алиара принять официальное посольство Золотых. И ситуация была такова, что взбудораженный последними событиями Совет просто не имел возможности отказаться! Как тут откажешь, когда наследники Изиара стали так сильны? Как откажешь, когда они сумели создать свой собственный Портал? Как откажешь, если хорошо понимаешь, на что они стали способны? И как скажешь "нет", когда один лишь лорд Таррэн в свой прошлый визит наглядно доказал, что имеет достаточно мощи, чтобы при желании потопить все четыре материка Алиары?

Совет воочию убедился в жутковатом могуществе своего неожиданного гостя. Успел в полной мере ощутить его во время устроенной лордом короткой демонстрации и понять, что противостоять Огню Жизни будет невероятно трудно. Просто по той причине, что со времен Великого Разделения оставшиеся на Алиаре эльфы почти позабыли о войнах, а их магия уже не несла в себе разрушительного элемента - чуть ли не весь он достался на долю Ушедших, что, признаться, долгое время считалось великим благом.

Но вот теперь они возвращались - еще более могучие, чем раньше. Еще более сильные. Упрямые. Уверенные в себе. Непримиримые и поистине неуязвимые. Возвращались многочисленными Ветвями своих резко изменившихся Родов. И наверняка позабыв о дальнем родстве с теми, кто когда-то отказался считать их своими братьями...

Неудивительно, что Совет был в панике!

Леди Эланна только раз взглянула на лица десяти глав Старших Родов и тут же поняла: все время с момента ее возвращения они провели в мучительных сомнениях и напряженных раздумьях о том, как уберечь свой мир от опасных чужаков. Да, именно, что чужаков, поскольку Ушедшие провели в изоляции несколько долгих тысячелетий. За это время они успели измениться слишком сильно, чтобы продолжать считать себя частью Народа. Да и магия их стала совсем другой. Так что сейчас на Алиару возвращались не заблудшие души, не потерянные родичи, не бывшие братья. Нет. Сегодня сюда собирались прийти крайне сомнительные чужаки, владеющие неизмеримо большей силой, чем можно было предполагать. Поднаторевшие в войнах и интригах. Искусные бойцы. Боевые маги, сумевшие многократно преумножить свой недобрый Огонь.

И уже поэтому их стоило опасаться. Не говоря уж о том, что истинная причина их Ухода отнюдь не была забыта.

Леди Эланна, как умела, старалась убедить Совет в том, что потомки Ушедших не имеют никакого желания завоевывать для себя еще один мир. Она все пять лет провела в бесконечных переговорах и обсуждениях, в советах и непрерывных делах, в поиске аргументов, в спорах, в отчаянных попытках не поддаться... и, конечно же, не в менее тягостных сомнениях, которые глодали душу членов Совета. Потому что, как Владычица, она не могла не понимать: богатая и мирная Алиара - желанный куш для любого завоевателя. Особенно такого, как потомки Ушедших. И особенно тогда, когда противостоять им в случае конфликта алиарцы просто не смогут. Вернее, они не смогут даже самостоятельно закрыть Портал, если вдруг понадобится отделить свой мир от чужаков. Не говоря уж о том, чтобы вступить в открытое противостояние: силы слишком неравны.

И хорошо понимая это, Главы Старших Родов, разумеется, не могли не могли не призадуматься. Но ведь если возможного врага нельзя заставить принять твою точку зрения, если его нельзя ни остановить, ни уничтожить... если от него нельзя отмахнуться, то значит, надо суметь его убедить сделать так, как нужно Алиаре. А уж каким способом... как и когда... неважно. Так неужто лучшие умы Народа не найдут подходящих аргументов? Неужто забывшие свои корни возвращенцы смогут потягаться в искусстве дипломатии с опытными и много повидавшими Старейшинами? Неужто они не найдут, чем заинтересовать чужаков, деликатно избавляя их от самой мысли о нападении?

Обсуждение в Совете было долгим и жарким. Однако в итоге даже самые упрямые были вынуждены признать, что в прямом столкновении у Алиары нет шансов. И если чужаки все-таки станут врагами, последствия для Народа будут самыми печальными. А раз так, то придется обезопасить себя по-другому: например, заключить с гостями прочный союз, который ОНИ не смогли бы разорвать в одночасье. Такой, чтобы был прочнее простых обещаний и надежнее любых клятв. Такой, чтобы чужакам стало невыгодно нападать. И такой, чтобы сама мысль об этом никогда не закрадывалась в их буйные головы... а как этого добиться, чем не через взаимовыгодный союз двух Родов? И верно, никак. Все-таки клятвы клятвами, но брак совсем не будет лишним. Особенно тогда, когда Таррэн наглядно доказал: Ушедшие до сих пор верны традициям и до сих пор чтят старые (хотя бы некоторые) Законы. Помнят о клятвопреступлениях, блюдут заветы предков, не лгут, как короткоживущие смертные. Так что пусть они лучше снова войдут в состав Народа. Пусть примут его - так, как Народ был готов принять их самих. Пусть вспомнят о прошлом. Признают себя частью Алиары. А чтобы не рисковать, скрепим этот союз надежным браком. И это уже будет неплохая гарантия мира для всех заинтересованных лиц.

Леди Эланна, теребя подол платья, тихонько вздохнула.

За возможность быть уверенной в мирном исходе этого визита она бы многое отдала. Многим бы пожертвовала. От многого бы отказалась. Алиара была ее домом. Ее колыбелью и колыбелью всего ее Народа. И она бы очень хотела быть уверенной в том, что в сложившейся ситуации ничего не изменится к худшему.

Сама идея Совета ее не слишком беспокоила: династический брак испокон веков был у алиарцев в порядке вещей. К тому же, немало знатных дам из ее окружения во время визита Таррэна едва не поддались его ошеломительной внешности. Вполне вероятно, если вопрос о династическом браке все-таки возникнет, вряд ли кто-то из них откажется войти в такой сильный и могучий Род, как Л'аэртэ. Скорее, напротив: закулисная борьба за эту возможность развернется такая, что никакому Совету даже не снилось.

Сложность была в другом: у Таррэна уже есть пара. Однако Совет, с облегчением встретивший его мирный настрой и лелеющий сейчас мысль об объединении Родов, не имеет об этом ни малейшего понятия. Просто потому, что обручального кольца высокий лорд не носил, о Белке никогда не заикался, причин своего равнодушия к женщинам Алиары также не пояснял. Но при этом в общении с прелестными дамами обширного двора Эланны оставался неизменно вежлив, терпелив и поразительно доброжелателен. Неудивительно, что него заглядывались даже немолодые, повидавшие виды красавицы из многочисленной свиты Владычицы, уж не говоря о тех, кто помоложе и поактивнее. Даром, что никого из них он не предпочел и никому не поддался. Однако Старейшины и по сей день искренне верят, что сумеют его заинтересовать, и пока не подозревают, что, скорее, заинтересовывать надо совсем других гостей. Но не придворными дамами, на которых высокие лорды вряд ли польстятся, а чем-то совсем-совсем иным. Чем-то, от чего непримиримый и невыносимо гордый наследник Изиара просто не сможет отказаться.

Владычица Алиары, стоя напротив каменных Врат, снова беспокойно стукнула по полу изящным каблучком.

Ну, где же они? Отчего задерживаются? Что-то не так с Порталом? Расчеты Хранителей оказались неверны и им снова грозит громадная временная дыра, едва не приведшая в прошлый раз к непоправимому? Нет, не может быть. Таррэн слишком осторожен и не станет во второй раз подвергать свою пару такому трудному испытанию. На этот раз он должен учесть все до мелочей. Он не зря тянул с этим визитом целых пять лет. Не зря ему в помощь Эланна отправила своих магов. Не зря они стабилизировали этот Портал с двух сторон на протяжении нескольких месяцев, добиваясь равномерного течения Силы. Он ДОЛЖЕН сработать, как надо. Больше не должно возникнуть никаких осечек. Таррэн этого не допустит. И не допустит того, чтобы его супруга и дети... особенно тот, младшенький, чье внезапно появление в Золотом Лесу надолго лишило Владычицу дара речи... остались без отца и мужа. Так что он должен справиться. Просто должен. Иначе давно отправил бы на Алиару Зов и сообщил, что меняет время прибытия.

Она нервно оглянулась.

В Гостевом Зале, построенном специально к приему посольства, сегодня собрался весь цвет Алиары - Совет десяти глав Старших Родов; пятеро лучших магов, готовых в любой момент поддержать воронку Портала; обширный двор Владычицы, включающий в себя представителей всех мало-мальски значимых семейств; три десятка воинов из ее личной охраны; трое ближайших советников; несколько высочайших воинских чинов Алиары, главы наиболее влиятельных Родов, их личные воины...

Но Эланна все равно тревожилась. Правда, тревожилась не за себя, а за гостей, поскольку отлично знала, как трепетно относится ее двор к малейшим тонкостям этикета. И знала, что они станут очень внимательно следить за каждым жестом, каждым произнесенным словом, за каждой интонацией и крохотным нюансом в поведении гостей. За тем, кто и когда пойдет сквозь Портал. Кто первым подаст голос. Кто и как представит своих спутников. Кто во что будет одет: беднее них самих, богаче или же намного богаче. Сколько воинов прибудет в посольстве. Сколько магов и знатных вельмож. Как поведут себя чужаки в первые мгновения после прибытия... буквально все будет иметь значение. Ведь именно первые минуты определят положение и статус каждого вошедшего. По этому впечатлению станут судить о том, что за гости сюда явились. И, во многом, на основе именно этих, самых первых и важных знаний создастся мнение о чужаках. Особенно, если вдруг выяснится, что древние традиции они все-таки подрастеряли.

А они не могли не растерять за время изоляции хотя бы какой-то их части. И не могли не создать своих собственных традиций, которые вполне могут показаться алиарцам странными или даже неприемлемыми. Эланна только надеялась, что Таррэн успел объяснить своим спутникам самые важные правила и не подведет в ответственный момент. Тем более, не заставит ее нетерпеливо переминаться возле дверей в ожидании своего прихода, как влюбленную девчонку - возле калитки палисадника.

Когда каменные Врата Портала, наконец, слабо засветились, Владычица Алиары облегченно вздохнула: хвала небесам, справились. Она заранее выпрямилась и приняла достойную повелительницы позу, сделала лицо еще более строгим и непроницаемым; подала магам знак, чтобы были наготове. Властным жестом велела начальнику своей личной стражи отступить на шаг, чтобы случайно не попал под Огонь, который, как она уже успела выяснить, вполне мог вырваться из-под контроля. Загадала про себя, кого же увидит первым: самого Таррэна, его охрану, хмер, отца или побратима. Приготовилась ко всему, чувствуя, как напряженно застыли за ее спиной наизнатнейшие и наиважнейшие. Бестрепетно проследила за тем, как в ярких языках алого пламени, словно в недрах гигантского огненного цветка, начал медленно распахиваться долгожданный Портал, и...

- Твою мать! - вдруг раздалось хрипловатое со дна разверзшейся воронки, и оттуда кубарем выкатилось что-то некрупное, взъерошенное, но при этом крайне недовольное. - Дурни ушастые! Нелюди! Торковы дети! Кто ж так делает?! Нет, чтобы медленно и осторожно! Я ж ни хрена не успел собраться! И кто бы предупредил, что там... иррадэ!.. будет ТАК холодно!!!

Владычица Алиары несильно вздрогнула и неверяще опустила взгляд.

Глава 1

Сказать, что эльфы Алиары оторопели, значит, не сказать ничего. Они ждали чего угодно: армии Темных эльфов, жутких чудовищ, которых, говорят, на Лиаре осталось немало, личных телохранителей лорда Таррэна, толпы огненных магов, готовых испепелить любого при малейшем признаке неуважения. Все-таки новый мир, незнакомые лица, напряженный до предела Совет...

На худой конец, алиарцы полагали увидеть кого-то очень важного. Или же просто мудрого. А может, и просто опытных воинов - на случай, если встреча пройдет не слишком дружественно и лорд Таррэн придет с многочисленной охраной... но смертный?! Да еще такой наглый?! Осмелившийся всего парой фраз смертельно оскорбить высшие Дома эльфов?!

Обширный двор Эланны в немом изумлении замер, неверяще разглядывая невысокую (едва до груди им достанет!) фигурку, с руганью поднимающуюся с пола и раздраженно отряхивающую запылившиеся штаны. В то время как сама "фигура", почувствовав чужое ошеломление, неожиданно подняла голову, быстро осмотрелась и в оглушительной тишине криво усмехнулась.

- Ну, надо же: эльфы... почему меня это не удивляет? Почему везде, куда ни сунусь, одно и то же? А? Но хуже всего другое: чегой-то тут не видно ни одной знакомой физиономии! И вот это, доложу я вам, форменное безобразие!

У большинства присутствующих руки машинально потянулись к родовому оружию.

- Вот гадство! - с отвращением повторил странный гость, одергивая короткую черную курточку и поднимая с пола глухо стукнувшую палку, закутанную в плотную ткань. На эльфов мельком взглянуло юное лицо с крупными голубыми глазами, на короткий миг показались небольшие круглые ушки, прикрытые коротко стриженными каштановыми волосами. Изящный сапожок раздраженно шаркнул по чистому полу, оставив после себя яркий след от налипшей на каблук сажи. Затем лицо гостя сморщилось, как от досады, на тонких губах появилась кислая улыбка, а потом он в подробностях рассмотрел встречающих и едва не сплюнул. - И где справедливость на свете, а? Я вас спрашиваю?!

Леди Эланна вздрогнула, запоздало признав дерзкого визитера, и поспешила выступить вперед, пока ее гордые подданные не совершили непростительной глупости.

- Бел!

Белка молниеносно отыскала среди многочисленной толпы ее красивое, но откровенно растерянное лицо, и расплылась в широкой улыбке.

- Хвала Торку - значит, не ошиблись мои ушастые: правильно подобрали координаты! Привет, дорогая! Я уж думал, мы с Порталом промазали! -Гончая с облегчением выдохнула, делано не заметив, как вытянулись и нехорошо побледнели при этом лица придворных. А затем бесстрашно подошла к Владычице, нарушив сразу с десяток местных традиций и при этом с нескрываемым удовольствием отметив, как дернулись ближайшие эльфы.

Сама Эланна не заметила - была слишком поражена, чтобы уделять внимание этикету. Только глаза округлила совсем уж неприлично и как-то растеряно посмотрела.

- Бел, ты что тут делаешь?!

- Как что? В гости зашел, - громко шмыгнула носом Белка, закинув свои ножны за спину и дерзко заложив руки за пояс. - Ты ж звала?

- Звала, - ошеломленно согласилась Повелительница Алиары, неверяще оглядывая короткую Белкину шевелюру, мужской костюм и озорную, откровенно мальчишескую физиономию. - Но я не думала... что и ты тоже... ты почему в таком виде, Бел?!

Гончая хитро улыбнулась.

- Так надо. А ты думала, я вам своего ушастика отдам на растерзание? Не-етушки, хватит ему развлекаться в одиночестве. Да и обещал я, что больше никуда его одного не пущу.

- А как же Тор? - непонимающе нахмурилась Эланна.

- Дома остался, - с готовностью ухмыльнулась Белка, насмешливо покосившись на онемевших эльфов. - Как я его сюда потащу? Не переживай, там есть, кому за ним присмотреть. Да и кошки мои уже в себя пришли, так что в обиду его не дадут. А мы... ну, вот они мы. Встречайте. Прошу любить и жаловать!

Леди Эланна вконец растерялась.

- Но почему только ты, Бел? Где остальные? Где лорд Таррэн?!

- Сейчас будет. Куда он денется? Просто он малость подзадержался, а я как раз успел проскочить самым первым...

- Что-о?! Впереди НЕГО?!

- Ага, - вдруг хихикнула Гончая. - Надеюсь, ты не против?

- Ну...

- Вот и отлично, - Белка хихикнула громче. - И вообще, я ж ничего не нарушил! Все, как у вас принято! Верно?

Эланна, наконец, опомнилась, перехватила ее лукавый взгляд и тут же прикусила губу, чтобы не рассмеяться. Ведь и правда: ОНА ничего не нарушила. Просто потому, что по древней традиции Перворожденных первым на чужую землю должен вступать либо сильнейший в Роду, либо наилучший из воинов, способный с честью защитить своего повелителя в случае опасности. Однако маленькая Гончая, несмотря на скромные размеры, могла действительно стать смертельно опасной. Или же могла заработать себе славу жутчайшей из проказниц, если того требовало дело. Сказать, что она слаба, ни у кого бы не повернулся язык. А уж касательно того, кому еще Таррэн мог ТАК доверять...

В этот момент Врата полыхнули новым пламенем. Еще более сильным, чем раньше. Затем неприятно засветились, пыхнули невыносимым жаром. Камни в их основании приобрели сочный вишневый оттенок, после чего расцвели горячим огненным цветком, стремительно разворачиваясь полноценным телепортом.

- Вот и он, наш великий и ужасный лорд, - снова шмыгнула носом Белка и вдруг бочком-бочком сдвинулась в сторону. - Судя по тому, как горят камни, они уже довольно близко. Вы бы отошли, что ли? А то Таррэн, когда не в духе, не больно разбирается, кого и за что сжег.

Эланна поспешно заняла прежнее место, сделав знак своим отступить на несколько шагов. Но потом вдруг заметила, что Гончая тоже заторопилась прочь, и беспокойно спросила:

- Бел, а Таррэн не рассердится, что ты испортил ему официальный визит?

Белка, юркнув за чью-то спину, задумчиво почесала затылок.

- Не должен. Но вот уши, наверное, захочет надрать. Я ж не спросясь сюда дернул, впереди всех сунулся - очень уж любопытственно было поглядеть, что тут у вас и как, а он... сама знаешь, какой иногда горячий.

Владычица некстати вспомнила, что случается, когда эти двое оказываются рядом. Тревожно покосилась на плавящиеся от жара Врата, которые вдруг показались ей далеко не такими надежными, как секунду назад, и тихо вздохнула.

- Надеюсь, Портал выдержит ваше совместное присутствие.

- Я тоже надеюсь, - с изрядной долей сомнения отозвалась Белка. - Все же его не зря столько лет строили. А то было бы обидно застрять в вашем эльфятнике на целое десятилетие. Что тогда без меня на Лиаре будут делать? Не поверишь, насколько ушастые порой становятся беспомощными, если над ними нет твердой руки!

Перехватив несколько десятков крайне неприветливых взглядов со всех сторон, Гончая нагло ухмыльнулась. Словно бы не понимала, что находится в довольно плотном кругу изрядно недовольных эльфов. Вернее, ОЧЕНЬ высокопоставленных и ОЧЕНЬ влиятельных эльфов чужого мира, которым весьма не понравились ее речи. Особенно, это наглое "ты" по отношению к их прекрасной Владычице и, конечно же, унизительное "ушастые", которыми их приласкали уже не раз.

Напротив, заметив недобрый интерес соседей, Белка еще и нахально подмигнула присутствующим. А затем, пользуясь полнейшей безнаказанностью, безмятежно засвистела себе под нос, отлично понимая: Эланна не позволит своим подданным сделать ни одного враждебного жеста. Она слишком явно проявила свои симпатии. И слишком явно дала понять, что трогать "дрянного человеческого мальчишку" не стоит. Так что Белка не волновалась: ее никто не посмеет обидеть. По крайней мере, ПОКА. Так, зубами поскрежещут тихонько, мысленно порычат, поплюются про себя, но не больше.

Будучи миниатюрной от рождения, Владычице Алиаре Белка едва доставала до плеча, а рядом с ее эльфами вообще терялась. По сравнению с эльфами Лиары они оказались заметно выше, но зато почти поголовно - гораздо уже в кости. Из-за чего рядом с ними Гончая больше, чем когда-либо, походила на мелкого худосочного мальчишку.

Убедившись, что эльфы ведут себя правильно (то есть, злятся, шипят и кипят от бешенства), Белка удовлетворенно кивнула: прекрасно. Проверять на них свои способности она не собиралась. По крайней мере, не так и не сейчас. Она только проследила, чтобы никто из ближайшего окружения Эланны не встал слишком близко. С облегчением увидела, что они вовремя вспомнили о причине сегодняшнего торжества и неохотно отвернулись. А сама выжидательно уставилась на Портал.

Ну? Где там наши молодчики?

Таррэн, как и следовало ожидать, сошел на Алиару первым. И как опытный воин, и как уже знакомый Владычице, наиболее могучий маг своего мира. Неожиданно возникнув в черноте бездонной воронки, он не задержался в ней ни на миг - уверенно раздвинув плечами алую завесу Огня, прошел широким шагом сквозь Врата. Неосторожно сбил рукой край внешнего поля, едва не спалив при этом наружную опору. А затем резко остановился и внимательно оглядел переполненный Зал.

С прошлого визита на Алиару он ничуть не изменился: та же простая кожаная куртка, сидящая на его крепкой фигуре с поразительным изяществом; та же белоснежная рубаха, потертые ножны за спиной... те же длинные волосы цвета воронова крыла, в которых играли крохотные огненные снежинки. И то же самое незабываемое лицо с ярко горящими зеленовато-алыми глазами. Да, Таррэн немного проигрывал в росте местному населению. Но зато шириной плеч заметно превосходил любого подданного Эланны, и этим резко выделялся среди их худощавых, изящных, но излишне стройных (если не сказать, субтильных) фигур.

Следом за Таррэном из Портала вышел Владыка Элиар, до последнего держащий в поле зрения как побратима, так и могучие потоки сил вокруг неиствующей воронки. Затем - Владыка Тирриниэль, отличающийся от сына только осанкой, белоснежной гривой ухоженных волос и наличием Венца Силы с крупным изумрудом посередине. Сразу после этого на белоснежную мозаику Гостевого Зала ступили еще два десятка эльфов, почти поровну состоящих из Темных и Светлых. А последними... хозяева сперва не поверили своим глазам!.. бесшумно вошли пятеро рослых, диковатых, сурового вида смертных. Могучих, статных, облаченных в странного вида чешуйчатые кольчуги и резко выделяющихся среди красивых эльфийских лиц своими хмурыми физиономиями. Причем, физиономиями самыми что ни на есть бандитскими - со следами старых ран, белеющих на загорелой коже тонкими полосками шрамов; неулыбчивыми глазами и одинаково пугающими желтыми огоньками в недобро поблескивающих зрачках.

Один, самый здоровый, имел небрежно обкорнанную гриву темных, почти черных волос, густой шапкой нависающих над самыми бровями; резкие черты лица, мощные плечи и тяжелый взгляд наемного убийцы. Голова второго отчетливо отливала медью, карие радужки горели неподдельной тревогой, а сильно поджатые губы, больше привычные к наглым усмешкам, красноречиво свидетельствовали - рыжему здорово не по себе. Еще двое смертных щеголяли непослушными шевелюрами непривычно яркого золотистого оттенка, но были вооружены до зубов и явно не привыкли ложиться спать без своих парных (эльфийской ковки!) мечей. А пятый, к вящей оторопи встречающих, вовсе оказался полукровкой - белогривым, голубоглазым, но таким же диким и мрачным, как остальные четверо. В нем даже издалека чувствовалась властность, некий стальной стержень. Прямо-таки непробиваемая броня холодного, молчаливого спокойствия, которые не поколебать никакими насмешками. А еще была в нем какая-то необъяснимая грация. Странная, хищная красота настоящего лесного зверя. И именно это вызвало среди подданных Эланны легкий ступор, граничащий с настоящей растерянностью.

А когда первый шок все-таки прошел, в толпе встречающих послышался запоздалый шепоток неодобрения: полукровка во Дворце?!

Владычица обреченно вздохнула: плохо... очень плохо, что Таррэн поступил по-своему. Плохо, что не прислушался к ее совету - потому что появление смертных не самым лучшим образом скажется на отношении к нему Совета. Потому что для алиарцев присутствие в Летнем Дворце людей (и уж тем более полуэльфа!) будет выглядеть кощунственно, если не сказать - оскорбительно. И потому, что само это решение наглядно доказывало один непреложный факт: высокий лорд не собирался менять свои привычки в угоду Совету или веками освященным традициям. Он сделал так, как посчитал нужным, несмотря на осторожное предупреждение Владычицы и вежливую просьбу обратить внимание на некоторые мелочи.

Впрочем, негромкий ропот за спиной Эланны очень быстро стих, так как вместо положенного приветствия и витиеватого заверения в мирных намерениях Таррэн почему-то недобро сузил глаза и мрачно уставился на хозяев. Его изумрудные глаза приобрели угрожающий алый оттенок, кулаки недобро сжались, красиво очерченные губы превратились в идеально прямую линию, а тяжелый взгляд принялся безостановочно рыскать по чужим лицам, будто искал в них малейшие признаки недовольства.

Пришедшие с ним эльфы выглядели так же неприветливо. Они смотрели на заволновавшихся алиарцев так, будто те успели спереть у них из-под носа что-то невероятно важное и напрочь отказывались признаваться в содеянном. Смертные вообще ощетинились, как готовые к нападению звери: руки демонстративно бросили на рукояти мечей, непривычно вздернули верхнюю губу, а глаза у них наполнились столь явными желтыми огнями, что начальник личной стражи Владычицы ощутил смутное беспокойство.

В чем дело? Что не так? Неужели мы что-то упустили?

В полной тишине Таррэн медленно обвел глазами Гостевой Зал и нехорошо прищурился, не заметив, как присутствующие от его взгляда опасливо ежатся. Элиар на всякий случай сотворил какое-то мощное защитное заклятие невероятной сложности, чем вызвал нервный вздох со стороны магов Эланны. Тирриниэль встал плечом к плечу к сыну, готовый прикрыть его от любой угрозы. Золотые мгновенно и умело рассредоточились полукругом, четко отслеживая каждое движение своих Владык. А люди довольно странно принюхались.

Эланна даже дыхание затаила, не понимая причин такой откровенной враждебности, но, кажется, уже начиная смутно догадываться. Ее подданные беспокойно мялись и чувствовали себя явно не в своей тарелке, потому что церемония встречи, продуманная и проговоренная до мелочей, враз полетела кувырком. Но никто не посмел нарушить воцарившегося гнетущего молчания, опасаясь разозлить опасных гостей еще больше. Личная охрана Владычицы потихоньку подтянулась, намереваясь, если придется, закрыть повелительницу от недобро настроенных чужаков. Растерянные маги в углу прекратили подпитывать Портал, потому что сообразили, наконец, что в их услугах никто не нуждается. Придворные дамы растеряно переглянулись. Кавалеры беспокойно замялись. Тогда как пришельцы все еще выглядели неоправданно агрессивными и готовыми ко всему. В том числе и к тому, чтобы мгновенно развернуться и без промедления покинуть этот негостеприимный мир, в котором им что-то сильно не понравилось.

- Здесь... - вдруг выдохнул черноволосый дикарь, рискнув нарушить воцарившуюся тишину. - Все правильно, мой лорд. Все в порядке.

- Без тебя уже знаю, - негромко буркнул Таррэн, продолжая настороженно осматриваться. - Еще не все узы потерял. Бел, ты где?

- Тута, - тихонько пискнуло из толпы: Белка осторожно высунулась из-за какого-то незнакомого эльфа и виновато потупилась. - Я... это... ну... Шир правду сказал. Меня почти не задело на переходе, так что ты зря волновался.

Таррэн долгое мгновение всматривался в ее красивое лицо, в котором не было ни толики настоящего раскаяния. Невольно припомнил миг дикого страха, когда понял, что натворила эта упрямая кошка. А потом внезапно опустил напряженные плечи и покачал головой:

- Надо было догадаться, что ты от своего не отступишься... леди Эланна, прошу прощения за задержку, но нам пришлось здорово поволноваться за это упрямое создание, которое стоит сейчас у вас за спиной. Поскольку всего полчаса назад оно решило испытать наш Портал на прочность и сигануло туда без предупреждения. В одиночку. До того, как были установлены последние координаты.

Владычица Алиары испуганно обернулась.

- Что-о?! Бел!

- А че сразу я-то? - мигом насупилась Белка, старательно прячась за каким-то важным эльфом в изумительно красивом белоснежном костюме. - Они меня, между прочим, вообще не хотели с собой брать! И вперед не пускали! Гады! А я что, должен последним идти?! И пропустить все самое интересное?!

От возмущения она даже ногой притопнула, случайно наступив на серебристый плащ своего невольного "защитника". Отчего плащ, разумеется, приобрел некрасивую черную отметину на искусно отделанной кайме, сполз с плеч и, натянувшись до предела, угрожающе треснул. Незнакомый эльф аж вздрогнул от неожиданности, когда понял, что рискует лишиться важного предмета туалета. Затем выразительно скосил пылающие гневом глаза, молча пообещав страшную кару наглецу, испортившему ему парадное одеяние. Но Белка, к несчастью для него, смотрела совсем в другую сторону. Безжалостно топча белоснежную накидку сапогами, она еще и вцепилась в нее железными пальцами, чтобы в случае опасности тут же закрыться полой и вовремя сбежать. А на недовольное шипение над головой просто не обратила внимания.

- Ты обещал мне показать Дворец, - демонстративно надулась на мужа Гончая. - И еще много чего!

- Да я ни от чего не отказываюсь, - облегченно вздохнул Таррэн, гася свои жутковатые глаза. - Иди сюда, егоза. Хватит прятаться.

- А драться не будешь? - подозрительно уточнила она.

- Нет, малыш. Никто здесь драться не будет.

Эльфы Алиары незаметно перевели дух: напряжение стремительно сходило на нет. Кажется, проблема была лишь в этом наглом, дерзком и дрянном сопляке, вздумавшем удрать от высокого лорда через Портал. А теперь, когда выяснилось, что он в порядке, чужаки начали, наконец, расслабляться.

- Ур-ра! - Белка выпустила многострадальный плащ из своих цепких ручек и, нахально оттолкнув недовольного "защитника", вприпрыжку помчалась к своим. По пути хитро подмигнула повторно растерявшейся Эланне, бессовестно показала язык эльфам, погрозила кулаком Элиару. Кого-то пихнула, кому-то невежливо наступила на ногу, кого-то дернула за излишне длинную косу, пока пробиралась сквозь толпу. После чего подпрыгнула и одним махом оказалась у Таррэна на руках. - А вот и я! Ты рад?

Повелитель Проклятого Леса перевел дух, прижал свою упрямую пару покрепче и даже не вздрогнул, когда она дерзко обвила ногами его талию и громко прошептала:

- Я ж вперед ушел, чтобы вам дорогу разведать. Вдруг бы на тебя тут напали? Сам посмотри - вон, какие у них рожи. Рази таким можно доверять? Одна Эланна - милая, робкая и трепетная, но она - слабая (хоть и красивая, не спорю... Тиль, подтверди!) женщина. Негоже такое важное дело перекладывать на ее хрупкие плечи. Вот я и пошел сам.

Владыка Темного Леса сделал вид, что не услышал откровенного намека. Но Белка была права: сегодня Эланна была на редкость красива в небесно-голубом платье со смело открытом декольте, подчеркнутым скромно поблескивающей ниткой искусно ограненных алмазов. Она не смотрела напрямую. Не подала вида, что узнала. Но он этой встречи ждал пять долгих лет, не имея ни единой возможности хотя бы спросить, помнит ли прекрасная повелительница чужого мира их мимолетный танец под луной и несколько тихих вечеров, проведенных под сенью Золотого Леса в блаженном одиночестве?

- Тиль, не молчи! - тут же пихнула его сапогом Белка. - Я чего, зря спешил? Зря так беспокоился за вас, недотрог?

- Нет, не зря, - смиренно отозвался Темный Владыка, ловко увернувшись от ее каблука. - Мы очень ценим твои усилия.

- То-то же!

- Только в следующий раз будь осторожнее, - негромко попросил Таррэн, пристально глядя в глаза своей рисковой паре. - Пожалуйста. Мне бы ОЧЕНЬ не хотелось тебя потерять.

- Я всегда осторожен, - слабо улыбнулась Белка. - Даже когда делаю глупости. А сегодня это была не глупость.

- Хочешь сказать, то, что ты нагло прикрылся перевертышами, распихал моих Хранителей, разломал во Дворце все двери... это никакая не глупость? - подозрительно серьезно уточнил Элиар.

- Не-а. Это требовалось для сбережения кое-чьих неумных голов. Надо ж вас кому-то защищать?

Тирриниэль странно кашлянул.

- Бел, а на что нам тогда Охотники?

Гончая лукаво покосилась на пятерку перевертышей: Шир, Лакр и Стрегон уже полностью успокоились, довольно быстро привыкнув к новой обстановке. А вот двое Старших, взятых по настоятельной просьбе Таррэна, все еще настороженно принюхивались. Хотя для них это в порядке вещей - Нэш и Таш всегда были подозрительными типами, а их чуткие носы наверняка чуяли сейчас гораздо больше, чем носы младших собратьев. Так что пусть изучают обстановку - надежнее будет. Да и доверяла она своим волкам, как никому больше. А на вопросительные взгляды Охотников только слабо улыбнулась и молча позволила им отойти от опасной грани трансформации, на которой они все еще опасно качались.

Получив четкий знак Вожака, перевертыши дружно усмехнулись и молчаливыми тенями скользнули за спины трех эльфийских Владык. Они знали себе цену. И еще лучше знали, что из всех присутствующих лишь малая часть способна противостоять им на равных. Это подтверждено многочисленными схватками, долгими годами непрерывной учебы и, конечно же, Белкой. К тому же, Тирриниэля Охотники, хоть и уважали, но Хозяином никогда не считали. И когда тот пожелал в качестве охраны видеть рядом с собой одного только Картиса, оспаривать его решение не стали. Да и зачем, если Белка сразу одобрила его кандидатуру?

Остальные эльфы принадлежали Золотому Лесу и подчинялись непосредственно Элиару. Лучшие из лучших: маги, воины, целители и пироманты. Всех она отлично знала. Каждого хотя бы по разу, но сбросила в свое время с колонн. С каждым имела накануне ухода серьезный разговор. И лично одобрила выбор зятя, представившего ей имена своих будущих спутников.

Тира, Тебра и Милле они намеренно оставили дома - присматривать за младшим братом, слишком рано обретшим силу Лабиринта. Там же оставили Креса и Тосса, которые лучше всех успели изучить последнего отпрыска Л'аэртэ. Чутких к его настроению хмер. Почти весь эскорт Тиля, услуги которого здесь не требовались... да оно и правильно: в присутствии собственных детей Белке было бы несподручно бегать в личине Белика. В присутствии маленького Торриэля - и подавно. А так и Дом остался под надежным присмотром, и есть, кому проследить за Порталом с той стороны. Плюс, мальчику нашлась достойная компания, да и связь с Тиром всегда имеется. На тот случай, если... да на любой, в общем-то, случай. Даже на тот, если что-то вдруг пойдет не так и Алиару действительно придется покидать в большой спешке.

Кроме того, от старших мальчишек зависела стабилизация временного потока между двумя мирами, чтобы не получилось, как в прошлый раз. Вместе с ними же оставались начеку остальные перевертыши. Там же чутко ждали сигнала преданный Таррэну Лабиринт и послушные его воле звери Проклятого Леса... любые неожиданности были продуманы до мелочей. Все нюансы учтены. Все вооружение тщательно проверено. Так что Белка искренне надеялась, что они сумели предусмотреть почти все на свете и, уходя в чужой мир, обезопасили себя так, как только возможно.

Имелось, конечно, во всем этом несколько скользких моментов, в которых она не была полностью уверена, но именно для этого Гончая и рискнула войти в Портал самой первой. Вопреки желанию Таррэна и к вящему неодобрению перевертышей. А теперь старательно изображала из себя дурного мальчишку, так как на собственном опыте знала: лучше непоседы Белика с разнюхиванием и вызнаванием всевозможных тайн не справится никто. Так что бедным эльфам Эланны придется провести несколько трудных недель в его беспокойной компании и приготовиться к тому, что их выдержка подвергнется серьезному испытанию.

Закончив с изучением диспозиции, Белка проворно спрыгнула на пол и деловито обернулась.

- Так, я не понял: а че мы до сих пор стоим у дверей, как неродные? Я уже за всех поздоровался, со всеми пообщался. Навел, так сказать, мосты... а завтрака все нет и нет! Эланна, неужели у вас принято морить дорогих гостей голодом?!

- Нет, Бел, - спохватилась Владычица и мило наклонила красиво посаженную головку. - Прошу прощения. Лорд Таррэн, лорд Тирриниэль, лорд Элиар... добро пожаловать на Алиару.

- Леди Эланна, - вежливо поклонились в ответ гости.

- Моя госпожа, позвольте от вашего имени... - возле Владычицы остановился статный немолодой эльф с породистым лицом и повадками опытного камердинера. Видимо, приготовился представить всех присутствующих, как того требовал этикет. Он даже принял долженствующую случаю благопристойную позу, преисполнился важности и красиво поставленным голосом произнес первое слово приветствия... как его тут же невежливо перебили.

- Давайте быстрее, а? - нетерпеливо подпрыгнула Белка, не имевшая никакого желания торчать тут еще два часа, дожидаясь, пока будут перечислены все титулы и регалии присутствующих. - Может, обойдемся без этой тягомотины? Таррэна ведь и так все знают. Он тут самый умный, сильный и красивый. Вон тот беловолосый красавчик - его отец и, по совместительству, Владыка Темного Леса. Тот мрачный тип с большими ушами - его верный страж, которого зовут просто Картис. Белобрысый тощий нелюдь с другой стороны - Элиар сарт Эллираэнн, Владыка Золотого Леса и, заодно, наш ближайший друг. С ним заявились (хоть их никто не звал) его ближайшие советники, сторонники и помощники... ну да, их немного, но это лишь потому, что Элиар - жуткий скряга, не пожелавший тащить через Портал большое количество народу. А вон те пятеро бандитских рож с разноцветными холками вообще Торк знает, что тут делают. Но раз уж заявились, то пусть торчат: у них хотя бы уши нормальные. Так что я могу дать роздых своим бедным глазам и не смотреть каждый день на то длинноухое безобразие, коего тут в огромном избытке. Что касается принимающей стороны, то мы знакомы только с Эланной, но этого, как мне кажется, вполне достаточно. Остальные представятся позже. И вообще, Таррэн их уже видел. А поскольку он тут главный гость, то ему и карты в руки. Короче говоря, считаю церемонию приветствия свершившейся и предлагаю проследовать куда-нибудь подальше отсюда, чтобы заняться чем-нибудь более приятным и менее скучным. Кто за?

Эльфы молча посмотрели на свою Владычицу, ожидая взрыва негодования или хотя бы сдержанного порицания за столь грубое нарушение древних традиций. Многие были искренне возмущены. Кое-кто даже пылал праведным гневом: высокий лорд слишком много позволял этому сопляку! Один из присутствующих был уже готов самолично срезать наглого детеныша резкой фразой... но Таррэн лишь странно улыбнулся и кивнул.

- Ты прав, малыш. Представиться можно и позже. Ты есть хочешь?

- Нет, - хмыкнула Белка. - Но я сыт по горло вашими церемониями. Золотые и так меня уже замучили, так что терпеть эту тягомотину еще и здесь...

Леди Эланна неуверенно улыбнулась.

- Я думаю, мы найдем выход.

- Спасибо, - искренне просияла Гончая, высоко подпрыгнув от радости и восторженно ухватив Таррэна за руку. - Пойдем... ну, пойдем скорее! Я ж так и не успел ничего подглядеть, пока вы собирались!

- Мой дом - ваш дом, - произнесла ритуальную фразу Владычица, тем самым подтверждая высокий статус гостей, как если бы церемония приветствия прошла, как положено. - Прошу вас, располагайтесь. Вам покажут ваши покои и помогут устроиться.

Таррэн обреченно вздохнул и, получив подтверждающий кивок от Владычицы, послушно сдвинулся с места. Разумеется, пропустив ее вперед и пристроившись на шаг сзади, как того требовал этикет. С другого бока к нему подскочила Белка. Следом двинулись Элиар и Тиль, сохраняющие многозначительное молчание. За ними - уверенные в своем праве Охотники. Потом Золотые. А последними, с трудом приходя в себя от столь вопиющих событий, пошевелились хозяева - слишком уж неожиданно Владычица перечеркнула тщательно расписанную церемонию и слишком много почестей оказала чужакам.

- Отлично! - ликующе воскликнула Белка, дерзко показав язычок растерявшимся эльфам. - Никаких торжественных речей, никаких взаимных глупостей, никаких пустых обещаний... учись, Эл, как надо встречать гостей! Вон, Эланна сразу поняла, как заполучить мою симпатию! Как знала, что я терпеть не могу эту дурость! Взяла и одним махом изменила уклад, чтобы сделать мне приятное! А от некоторых даже крохотной уступочки не дождешься!

- Ты все равно каждый раз сбегаешь, - возразил Элиар.

- Конечно. Я ж не дурак, чтобы сидеть и выслушивать этот бред от начала и до конца!

Владыка Золотого Леса только вздохнул.

- А мне вот приходится. И леди Эланне, я полагаю, тоже. Кстати, ты не представился.

- А зачем? - искренне удивилась Белка, на мгновение обернувшись. - Я пришел с Таррэном, и этим все сказано. Я - его все. Что еще нужно?

- А... кхм... ну да, конечно. И зачем я спросил?

- Наверное, за тем же, зачем сидишь на своем дурацком троне.

- Он не дурацкий, - под тихий ропот со спины возразил Элиар.

- Он жесткий, - без тени сомнений выдала Гончая. - И неудобный. А значит, дурацкий! Я на нем один раз сидел и знаю, о чем говорю, так что не спорь!

- Когда ты успел?!

- Что у меня, времени было мало?!

- Так ты же... Бел! - вдруг пораженно выдохнул Светлый, замерев на месте от неожиданной догадки. - Значит, это ТЫ подложил туда колючку?!

- Я?! С чего ты взял?!

- А кто еще мог это сделать накануне прибытия первого за пятьсот лет официального посольства Темного Леса?!

Белка демонстративно надулась и, уцепившись за посмеивающегося Таррэна, скорчила недовольную гримаску. Какое-то время слушала негодующее сопение со спины, а потом бесцеремонно дернула идущую впереди Эланну за длинный рукав.

- Ты слышала? Слышала, что несет этот наглый тип? Представляешь, в каких условиях я должен существовать? И ведь так всегда: чуть что, сразу Белик... во всем виноват только я! Нечестно! Какая вопиющая несправедливость! Я ж исключительно в познавательных целях!

- В каких именно? - с любопытством поинтересовалась Владычица Алиары.

- Ну... в таких... знаешь, в особых... тебе, вот, к примеру, никогда не приходила в голову мысль выяснить, сколько усидит на одном месте эльф, когда снизу мешается острая иголка, а встать и убрать ее нет никакой возможности? Особенно, когда при этом он должен вежливо улыбаться и поддерживать ничего не значащую беседу?

Элиар гневно зарычал.

- Бел!!!

- Чего? - вскинулась Гончая под дружный смешок перевертышей. - Подумаешь, забыл небольшой шипик храмовника у тебя под подушкой! Подумаешь, случайно поставил его острием верх! Полчаса промучился, покуда получилось... но разве это повод обвинять меня во всех грехах?! Надо смотреть, куда зад свой умащиваешь! И вообще, я тебя честно предупредил, что потерял его где-то в Тронном Зале!

- За полчаса до приема! - прошипел Элиар, кипя от негодования. - Шепотом! Просто проходя мимо!!! Думаешь, мне тогда было дело до того, кто и что обронил по округе?!

Белка хладнокровно отвернулась.

- Значит, сам и виноват.

Эланна милосердно спрятала улыбку, чтобы не обидеть гостя. Так же поступили пришедшие с Элиаром эльфы. Вежливо засмотрелись в сторону ничего не понимающие алиарцы. Однако Таррэн, давно привыкший к проделкам своей пары, быстро сообразил, за что она так жестоко наказала побратима: действительно, Эл сам виноват - насчет скорого пополнения в своем большом семействе ему следовало сказать раньше. Тогда не случилась бы с ним такая неприятность.

Разумеется, Золотые и перевертыши прекрасно это знали. И тоже не думали скрывать усмешек. Правда, эльфы улыбались про себя, а вот Охотники ухмылялись так, что от вида их прикусов несведущие алиарцы едва не шарахались прочь - слишком уж мало в них осталось человеческого.

Когда Гостевой Зал, наконец, опустел, снова засверкав первозданной чистотой, огромная воронка Портала, странно мигнув, на мгновение окрасилась по краям неярким зеленоватым венчиком, а затем медленно свернулась. Как сытый удав, только что откушавший свежего мяса. Или верный пес, исправно выполнивший свою задачу и теперь собиравшийся терпеливо дожидаться возвращения хозяина.

Глава 2

Таррэн привык к тому, что в эльфийских Чертогах магия заставляет деревья постоянно меняться и создает неповторимую гармонию, в которой и кусты, и деревья представляют собой единое целое. Когда они сами собой сплетаются в стены, крыши, изящные зеленые колонны, двери и даже предметы мебели.

Однако здешние маги пошли еще дальше: Летний Дворец Владычицы представлял собой единый живой организм, сотворенный какой-то непонятной силой из дерева, камня и чего-то совсем уж странного, чему Таррэн даже не смог подобрать определения. Искусно обработанные и богато украшенные мраморные колонны здесь перемежались с зелеными стенами из лиан. Белоснежные цветы могли расти прямо из воздуха, вися в пустоте, как внезапно ожившая иллюзия. Вдоль длинных коридоров, созданных все той же неизвестной магией, тут и там висели большие чаши с причудливо извивающимися в них сполохами никогда не гаснущего первородного Огня. В неглубоких нишах стояли неописуемой красоты статуи, полные невероятного изящества. Широкие проходы чередовались с полукруглыми залами, наполненными приятной глазу зеленью. В воздухе стоял дивный запах трав, приправленный легким ароматом весенних цветов. В некоторых залах прямо посреди вымощенных мрамором площадок могли расположиться живописные лужайки. Журчащие ручьи могли разливаться некрупными озерцами буквально под самыми ногами. Хрустальные фонтаны, окруженные естественными изгородями из гибких ветвей, прятались в уютных беседках. Спелые плоды спускались с ветвей чуть ли не до земли... дворец-сад - вот что представляли собой Чертоги Эланны. И Таррэн даже сейчас не мог не восхищаться их изысканной красотой.

Даже Белка ненадолго притихла, с удивлением осматриваясь. Тирриниэль с Элиаром с любопытством вертели головами, стараясь, впрочем, делать это осторожно, чтобы не потерять достоинства и не прослыть в чужом мире несдержанными, непривыкшими к роскоши дикарями. Только перевертыши, пожалуй, остались равнодушными к красивым пейзажам и проходили мимо великолепнейших залов с самым невозмутимым видом. А если и глазели по сторонам, то лишь затем, чтобы не пропустить какой-нибудь неожиданной угрозы. Все же чужой мир, чужие правила, особые традиции, многие из которых уже были сегодня нарушены... вряд ли это понравилось здешним хозяевам. Так что Охотники оставались собранными, напряженными и недоверчивыми. А еще - внимательно посматривали на своего Вожака, в любой момент ожидая сигнала к бою.

Белка же по-прежнему молчала. Искренне поражаясь про себя царящей вокруг гармонии, она даже рискнула подойти к одной из колонн, чтобы лично убедиться: действительно, мрамор. Рядом с которым совершенно спокойно уживались пышные эльфийские розы, слегка видоизмененная голубая лиардель, знаменитая белая акация. Причем, все это тесно переплеталось между собой, было соединено тончайшими нитями древних заклятий, соткано, как единое полотно, и украшено красивейшими цветами, большинство из которых никогда не росло на Лиаре.

- Неплохо, - наконец, сдержанно одобрила Гончая вкус местных садовников. - Думаю, мне здесь понравится.

Леди Эланна с улыбкой обернулась.

- Очень надеюсь на это, Бел.

- Да, тут есть, где развернуться, - с готовностью кивнула Гончая. - Ты только посмотри: вот те зеленые шарики можно сорвать и пуляться ими через трубочку. Большие лопухи, которые растут возле колонн, можно связать и надеть кому-нибудь на уши вместо шляпы. Из тех отростков на акации получатся отличные колючки под чье-то седалище. А куча ниш, в которых меня никто не увидит, позволит проделать все это совершенно незаметно! Представляешь, какие тут открываются возможности?!

Владычица от неожиданности едва не споткнулась и ошарашено воззрилась на многозначительно кашлянувшего Элиара, в глазах которого блеснули озорные огоньки. Кажется, он отлично представлял, что может натворить, войдя в раж, развеселившаяся хмера. Перевертыши за его спиной тоже соизволили обозначить наглые усмешки, зато идущие следом эльфы покосились на окружающее великолепие с явным сочувствием: жаль, если вся эта красота подвергнется тотальному уничтожению. А Белка могла, могла...

- Малыш, - очень серьезно посмотрел на свою пару Таррэн. - Пожалуйста, постарайся во время нашего визита не разрушить леди Эланне Дворец. Думаю, она к нему очень привязана. Да и невежливо это - буянить в гостях.

Белка скромно потупилась.

- Хорошо, я постараюсь.

- Надеюсь на твое благоразумие.

- А зря, - лицемерно вздохнул Элиар. - Что-то мне подсказывает, что когда мы отсюда уйдем, Дворец все равно придется отстраивать заново.

- Согласен, - неслышно согласился молчавший дотоле Тирриниэль. - Убедился на собственном опыте, что рядом с этим разрушителем надеяться на пощаду не приходится.

- Что?! Это когда я тебе Чертоги рушил?! - с возмущением повернулась Белка. - Тиль, что за гнусные намеки?!

Под настороженными взглядами алиарцев Владыка Темного Леса усмехнулся.

- А кто спалил мне Тронный Зал во время своего первого визита?

- Это не я! - тут же отперлась она. - Это твой больной на всю голову Хранитель!

- Неужели? А кто его спровоцировал?

- Да он сам дурак! Я всего-то под зад его пнул, да в морду заявил, что он урод, каких мало!

- А второй раз? - не преминул уколоть ее Тирриниэль.

- Какой еще раз?!

- Когда ты поспорил с Линнувиэлем, что он не сумеет зажечь Огонь под накидкой Сна?

- Так ведь сумел же! - ничуть не смутилась Гончая. - Да ты радоваться должен!

- Чему? Тому, что он обуглил мне трон?

- Нет! Тому, что наш Линни стал так силен!

Тирриниэль сокрушенно покачал головой.

- Эх, Бел...

- У меня он тоже испортил пару залов, - мирно заметил Элиар. - Причем, не раз и не два.

- Это уже Таррэн, - тут же отреагировала Белка. - К нему все вопросы. И к его Огню, который год от года только растет. Я ж не виноват, что он так бурно на меня реагирует!

- А когда его не было?

- Тогда... э-э... тогда это Тир! Он тоже временами бывает буйным! Или Тебр! Ты ж сам знаешь - мальчики все в отца!

- Ну-ну, - не поверил Светлый. - А пять лет назад на Балу? И пару месяцев тому, когда вы опять явились без приглашения?

- Что?! - громко ахнула Белка. - Эл! Как ты смеешь спихивать на меня оплошности Тора?! Подумаешь, малыш слегка не удержал Огонек?!

- Подумаешь, сжег мне половину Чертогов? - в тон ей добавил Элиар. - Подумаешь, фонтан распылил на пылинки? Или пробил дыру сразу в трех Залах Молчания? Кто, по-твоему, должен был за ним присматривать?

- Таррэн тебе все восстановил!

- Но ведь было?

Белка неожиданно остановилась и мрачно уставилась на посмеивающегося эльфа.

- Слышь, ты! Хочешь, чтобы Эланна считала меня чудовищем? Да? Хочешь, чтобы на меня смотрели, как на монстра?!

- Нет, - невинно моргнул Элиар. - Просто хочу, чтобы они заранее приготовились к тому, что спокойная жизнь у них закончилась.

- Ах, вот как? Таррэн, пусти: я начищу этому гаду пятак, - решительно дернулась Гончая, но Таррэн был начеку. Молниеносно повернувшись, он проворно цапнул ее за воротник, снова подхватил на руки, не дав испортить побратиму сложную прическу, а затем настойчиво притянул к себе и, спеленав, как неразумного ребенка, ласково попросил:

- Не надо, малыш.

- Еще как надо! Пусти! Щас я ему...

- Нет, Бел, хватит. Не шуми, - Таррэн все с той же преувеличенной лаской погладил ее короткую шевелюру, обращаясь, как с супругой непоседливым сорванцом, но потом не удержался и легонько пощекотал ей кожу за левым ухом. - Знаю, что ты у нас временами грозное и жуткое существо, но не надо, слышишь? Мы все-таки не дома.

Белка вдруг зажмурилась и "неожиданно" сдалась.

- М-м-м, ладно. Так и быть. Но пусть знает, что я этого не забуду!

- Не сомневаюсь, - озабоченно пробормотал Элиар, а Таррэн облегченно перевел дух.

- Спасибо, малыш.

Эланна только понимающе улыбнулась, когда Гончая, довольно мурлыкнув, перестала сопротивляться и охотно позволила нести себя на руках, устроившись в них, как в уютном маленьком домике. Мигом забыла про Эла, весело подмигнула перевертышам, незаметно оглядела каменные физиономии эльфов. Мысленно хихикнула, подумав про себя, что теперь-то ее точно станут принимать за любимого сынишку высокого лорда, и довольно кивнула: как раз то, что надо. После этого ничего даже объяснять не потребуется - никто не вякнет, когда она с энтузиазмом возьмется за привычное дело. А если и наступит кому-нибудь "нечаянно" на ногу, то ушастые предпочтут этого вежливо не заметить.

Эланна мельком заглянула в смеющиеся глаза Таррэна, ничуть не усомнившегося в намерениях своей пары. Подметила ехидные лица его отца и брата. А затем со вздохом поняла: придется подыграть и сделать вид, что Белка - самый что ни на есть мальчишка. Зная о рунах Подчинения, лучше было не рисковать здоровьем подданных. Нужно только им дать пару скользких намеков, и уже сегодня вся Алиара будет твердо уверена: лорд Таррэн, вопреки всему, привел сюда презренного полукровку... точнее, СВОЕГО собственного полукровку, которого никому и пальцем тронуть нельзя. Привел, несмотря на строжайший запрет на кровосмешение со смертными и то, что сам факт подобной связи считался эльфами аморальным.

Полукровок презирают. Их не терпят. Ими брезгуют и их старательно избегают. Находиться рядом с ними - позор для чистокровного. Иметь своих - еще позорнее. А уж открыто демонстрировать всему остальному миру - просто верх неприличия. Поэтому Белка абсолютно права: именно теперь в ее сторону больше не повернется ни одна голова. Но именно этого она так активно добивалась.

Доведя гостей до Южного крыла своего Дворца, леди Эланна остановилась и вежливо наклонила головку.

- А теперь позвольте оставить вас, уважаемые ллеры. Эта часть Дворца полностью находится в вашем распоряжении. Мы только вчера ее вырастили, но магическую защиту не ставили, как вы и хотели, а наружные двери по вашей просьбе были усилены в несколько раз.

- Благодарю вас, леди, - вежливо поклонился Таррэн, умудрившись проделать этот сложный номер с Белкой на руках. - Защита действительно лишняя - с той, которую придется поставить мне, чтобы оградить ваши Чертоги от нашего Огня, она может вступить в конфликт. А мне бы не хотелось губить растущую здесь красоту. Охрану тоже можете отозвать: у нас хватает своих воинов.

- Конечно. Думаю, достаточно будет и двух стражей у входа. Если что-то понадобится, можете обратиться к ним. Рен Эверон обо всем позаботится.

В ответ на взгляд Владычицы из группы сопровождающих немедленно выступил стройный эльф, облаченный в безупречно белый камзол и легкий, светло-серебристый плащ. Не слишком худой, что для Алиары, похоже, было редкостью. Очень высокий даже по сравнению со своими сородичами. Красавец, разумеется. Светловолосый, но не такой светлый, как Элиар. Скорее, его роскошная грива, уложенная в сложную прическу и выделяющаяся среди прочих двумя длинными, тянущимися чуть ли не до земли, прядями, имела легкий медный оттенок. Лицо строгое, надменное, волевое. Правда, изрядная доля надменности во взгляде и капризный изгиб поджатых, словно бы с долей презрения, губ придавали ему несколько неприятный оттенок, но не портили настолько сильно, чтобы поспешно отворачиваться.

Плечи у него оказались достаточно широки, чтобы стало ясно: этот высокопоставленный тип не пренебрегает физическими нагрузками. Кисти длинные, пальцы обманчиво тонкие, без тяжелых перстней или иных украшений. Видно, что шею свернут играючи и даже не напрягутся. К поясу приторочен весьма внушительный по размерам меч (впрочем, у такого дылды и меч должен быть под стать), рядом покачивались рукояти двух пар коротких (ну, для него, конечно, коротких) ножей. В правом сапоге оказался припрятан еще один нож, который для Белки с ее небольшими размерами вообще сошел бы за полноценный клинок. А еще...

Гончая чуть сузила глаза, рассмотрев нечто странное.

...еще в его волосы... как раз в те две длинные светлые прядки... оказались вплетены тонкие, почти незаметные ленты. А уже под ними ловко прятались крохотные, но наверняка ОЧЕНЬ острые лезвия. Которыми, кстати, и хлестнуть наотмашь можно, и выхватить в любой момент, защищая честь и жизнь своей повелительницы.

- Моя госпожа...

- Рен Сорен ал Эверон, - представила вежливо поклонившегося хлыща Эланна. - Начальник моей личной стражи, который на время вашего пребывания на Алиаре будет отвечать за вашу безопасность.

- Мое уважение, рен, - тут же кивнул Таррэн. А Белка, заметив на левом рукаве эльфа небольшую золотую нашивку, вдруг громко присвистнула:

- Хрена себе! Да это ж тот тип, которому я плащ испортил! То-то он его снял!

- Малыш, когда ты успел испортить ему одежду? - изумился Тирриниэль.

- Когда, когда... когда надо! Но я ж не знал, что он не простой утконос, а титулованный!

- Да? - с нескрываемым подозрением повернулся Элиар. - А если бы знал?

Белка насупилась.

- Тогда бы поступил по-другому.

- Значит, уважаемому рену здорово повезло, - со смешком заключил Тирриниэль, заметив, как побледнели у начальника стражи скулы, и отвесил Эланне изысканный поклон. - Благодарю за предупреждение, леди. Но боюсь, вы поставили перед реном Эвероном непосильную задачу: рядом с нашим Огнем ему будет нелегко исполнить свой долг. К тому же, Бел весьма неравнодушен к белому цвету...

- Он режет мне глаза, - буркнула Гончая, неприязненно покосившись на белоснежный камзол начальника стражи.

- Я помню, малыш. И, как видишь, даже снял наши традиционные одеяния, чтобы у тебя не появилось соблазна измазать их какой-нибудь гадостью.

Леди Эланна удивленно приподняла красивые брови, но только сейчас заметила, что все пришедшие, как по заказу, оделись в темные одежды. Включая саму Белку, перевертышей и эльфийских Владык. Лишь на Таррэне вызывающе белела шелковая рубаха, почти полностью скрытая кожаной курткой, да Элиар позволил себе несколько золотистых вставок на камзоле. Тогда как остальные отдали предпочтение глубокому синему, коричневому и черному цвету, несмотря на происхождение, положение при дворе и собственные вкусы.

- Ладно, пойду я, - все еще сердито буркнула Белка, решительно спрыгивая на пол. - Надо глянуть, где нас устроили и какого размера у меня будет кровать. А то вдруг промахнулись с шириной? Я ж существо нежное, капризное, люблю спать с размахом...

- Шир, - тут же отреагировал Таррэн. - Присмотри. Нэш, Таш - на вас двери и стены - гляньте, не развалятся ли от ваших ударов. А рыжий пусть углы проверит. Все же крыло новое, необжитое... надо знать, как на вас среагирует.

- Сделаем, Хозяин, - кивнули перевертыши, дружно качнувшись вперед.

Словно не услышав мужа, Гончая проворно ринулась вперед и бодро пнула деревянные двери, выращенные из неизвестного, но очень прочного дерева. Как говорят, почти не подающегося Огню и способного выдержать даже серьезный напор огненной стихии. От мощного удара толстые створки неохотно распахнулись, открыв длинный пустой коридор со множеством таких же прочных дверей, без всякого скрипа отошли далеко в стороны и там нерешительно замерли.

- Скромненько, - констатировала Белка, быстро оглядевшись. - Но свежо и чисто. Даже, я бы сказал, слишком чисто.

- Просили без излишеств, - ради справедливости пояснила Эланна. - Все, что нужно, вы сможете вырастить сами. Лорд Таррэн умеет.

- Я понял. Спасибо. Шир, как тебе хоромы?

Могучий перевертыш, ставший за прошедшие годы еще массивнее, бесшумной тенью замер за спиной Вожака и глухо рыкнул:

- Нормально.

- Вот и ладненько. Рыжий, ты идешь?

- Да, Бел, - отозвался Лакр, цепко глянув на пустой коридор и незаметно принюхавшись. Затем поправил перевязь с двумя парами эльфийских мечей, право на ношение которых получил вместе со своим новым статусом. Для вида испросил взглядом соизволения у своего лорда и первым вошел внутрь. При этом двигался он как-то странно - будто скользил по голому льду и был готов в любой момент упасть и перекатиться, уходя от внезапной атаки.

Следом за ним неторопливо двинулась и Белка, мудро прикрыв за собой дверь. Бок о бок с ней прошел порядком настороженный Шир, чьи глаза начали отчетливо отливать хищной желтизной. Еще двое перевертышей - Таш и Нэш - с невозмутимым видом остались присмотреть за высокими лордами, вежливо раскланивающимися со здешней знатью. А Стрегон, чье присутствие так взволновало местных эльфов, чуть отступил в сторону и теперь внимательно следил за побратимами.

От начальника дворцовой стражи не укрылось, как умело и быстро смертные обшарили будущие покои своих Владык. То, как они двигались - слишком плавно и уверенно. Как остро смотрели. Как со знанием дела проверили каждое из нескольких десятков помещений, предназначенных для свиты иномирных магов.

Стоя ближе всех к дверям, сквозь небольшую щелку он отчетливо видел, как непонятные чужаки разошлись, охватив говорливого пацана с двух сторон. Пару раз надолго задержались в пустых комнатах, а потом, неотрывно контролируя все доступное взгляду пространство, быстро вышли и молча кивнули: мол, чисто. Ни магии, ни засады, ни чужих длинных ушей. Но странно другое: высокий лорд поручил эту работу не своим сородичам, а смертным! Так, будто доверял их чутью и умению больше, чем кому бы то ни было. И это очень непонятно. Неправильно. Дико. Что заставляло крепко задуматься о причинах.

- Ого! - вдруг раздался изнутри удивленный голос Белки. - Лан, поди-ка сюда. Думаю, тебе это понравится.

Из группы чужаков послушно вышел эльф, который почти ничем не выделялся среди остальных, кроме угольно-черной шевелюры и смутно знакомого лица. Довольно молодой, подтянутый и крепкий, как всякий воин, он сперва обменялся с Тилем быстрым взглядом. Коротко кивнул, словно получил неслышный приказ, а затем исчез в Южном крыле, напоследок поразив рена Эверона излишне ярко горящими зелеными радужками.

На какое-то время чужак пропал в недрах за дверьми, однако довольно быстро вернулся и, низко наклонившись, что-то быстро шепнул лорду Тирриниэлю на ухо. Тот, внимательно выслушав, удивленно хмыкнул и повернулся к сыну.

- Таррэн?

- Потом, - тут же отреагировал тот. - Шир? Как у вас?

- Готово, Хозяин! - раздалось гулкое из-за закрытых дверей.

- Отлично, - пробормотал Таррэн, незаметно переведя дух. - Значит, прижился...

- Ладно, устраивайтесь, - с улыбкой повторила Эланна, прежде чем увести свою обширную свиту. - Только постарайтесь успеть к обеду: пора, наконец, представить вас моему Народу, как положено.


В Обеденную Залу они вошли минута в минуту: ровно в полдень, как того требовал этикет. Соблюсти его - дело чести и признак уважения принимающей стороны. Особенно, если встреча происходит на таком высоком уровне, как визит сразу трех высоких лордов иного мира. По этой причине Таррэн не позволил себе ни малейшей задержки и, едва закончил с обустройством жилых помещений, немедленно последовал за молчаливым офицером дворцовой стражи.

Церемониальные одежды, на всякий случай принесенные слугами, он, как и в прошлый свой визит, проигнорировал: Эланна не обидится на это небольшое нарушение, а Совет давно уже понял, что пышные одежды не значат для него абсолютно ничего. Кроме того, титул Повелителя Серых Пределов звучал для Алиары далеко не так значительно, чем титулы Владык Темного и Золотого Леса, так что формально он был в своем праве. Да и Белка не одобряла излишней роскоши, поэтому он справедливо рассудил, что простого черного камзола, кое-где украшенного вставками из золотого шитья, будет вполне достаточно, чтобы соблюсти приличия.

Тирриниэль оказался более щепетилен в данном вопросе и оделся соответственно случаю: в бело-золотые одежды своего Рода, весьма своеобразно оттеняющие его седую шевелюру. Венец Силы тоже не оказался забыт - пылающий в нем изумруд искрился и переливался в свете магических светильников, как настоящая сокровищница магической силы, которой, благодаря Белке и Тиру, скопилось там гораздо больше, чем обычно.

Элиар тоже остался верен себе и надел традиционные цвета своего Леса - черный и золотой, отлично гармонировавшие с его светлыми волосами, почти белой, будто светящейся изнутри кожей и крупным сапфиром на таком же Венце Силы, как у Темного Владыки.

Остальные, согласно заранее обговоренному плану, остались в непроницаемо черных одеждах, долженствующих подчеркнуть величие и исключительность Владык. Заодно, скрыть от любопытных глаз некоторые особенности экипировки. В частности, тончайшие и, вместе с тем, очень прочные кольчуги, метательные ножи, ножные клинки. А еще - отвлечь внимание от висящих на поясах ножен с родовым оружием, с которым никто из эльфов не намеревался расставаться. Несмотря даже на то, что в Летнем Дворце его разрешалось носить далеко не всем и лишь с дозволения Владычицы.

- Мне не нравится, что ты без мечей, - буркнула Белка, придирчиво осмотрев мужа перед входом в Обеденный зал.

Таррэн, поправив ворот безупречно сидящей рубахи, неопределенно пожал плечами.

- Ничего не поделаешь. По здешним законам Владыкам не положено самостоятельно браться за оружие. На это имеют право только слуги и личная охрана.

- Все равно!

- Не волнуйся. Мне достаточно твоего.

Белка, перехватив поудобнее свои ножны, насупилась еще больше.

- Хочешь сказать, в прошлый раз ты тоже щеголял тут безоружным?

- В прошлый раз я пришел сюда незваным гостем, - спокойно напомнил Таррэн. - И в прошлый раз меня неласково встретили. А теперь нас пригласили по всем правилам. И мы должны оказать уважением этому Дому хотя бы тем, что не выставляем напоказ все имеющееся у нас оружие... гм, по крайней мере, не выставляем сразу.

- То-то ты с собой Стрегона позвал, - тихонько фыркнула Белка. - Очень они обрадовались, когда его увидели! И это ты называешь - "проявить уважение"?!

Идущий сразу за Тирриниэлем полуэльф чуть шевельнул кончиками заостренных ушей, но не подал вида, что услышал.

- Стрегон - другое дело, - ничуть не смутился Таррэн. - Он нам нужен. И я ему доверяю.

- Именно в такой последовательности? - прищурившись, уточнила Белка.

- В какой хочешь. Главное, что он здесь, и я не собираюсь этого менять.

Стрегон внимательно посмотрел на Хозяина Проклятого Леса, но снова смолчал: уже понял, что разговор ведется не для него, а специально для ушастого проводника, который при первом взгляде на полукровку едва удержался, чтобы не облить его презрительным взглядом. Ну, и для почетного караула у дверей, разумеется, которые уже приготовился встретить гостей почетным салютом.

Стрегон не выспрашивал у Таррэна о причинах, которые побудили его взять с собой на Алиару недавнего наемника. Не знал, почему его предпочли почти трем сотням других желающих, готовых идти за своим Вожаком и в огонь, и в воду. Насчет Роса все ясно - будучи сильнейшим перевертышем в Золотом Лесу, он опять остался у перевертышей за старшего.

Шир - тоже понятно: за последние десять лет Белка успела изучить его лучше, чем кого бы то ни было, и доверяла так, как, наверное, никому больше. Тем более, что за это время он поднялся в мастерстве еще на одну ступень и два года назад все-таки перешел в касту Старших.

Нэш и Таш также вопросов не вызывали. Эти два желтогривых здоровяка были одними из лучших среди Старших волков. Чем-то неуловимо похожие, невероятно быстрые, свирепые, они были для Белки отличным подспорьем в любых начинаниях. Несмотря на то, что за последние двадцать лет именно они чаще других выказывали в Стае свой буйный нрав. А Нэш, будучи довольно молодым, однажды умудрился оспорить право Гончей на лидерство, после чего несколько месяцев приходил в себя и зализывал раны.

Впрочем, она не держала зла: волки есть волки - всегда ищут чего-то лучшего. Так что, намяв холку дерзкому самцу, она не обделяла его потом своим вниманием, не раз после этого ходила на охоту. По-прежнему учила, строго наказывала, когда было, за что. И со временем вспыльчивый перевертыш стал гораздо терпимее, покладистее, устойчивее к бурным проявлениям звериных инстинктов. Хотя Стрегон, конечно, не исключал и того, что Гончая намеренно взяла с собой этих смутьянов, чтобы не спускать с них глаз и не оставлять на загруженного другими делами Роса.

Что же касается себя, то Стрегон, к собственному стыду, так и не смог определиться со своим отношением к Белке.

Да, прежняя ненормальная тяга уже давно не тревожила его душу. Теперь он мог без содрогания вспоминать недавнее прошлое. Мог находиться рядом с Гончей без риска потерять голову. Не поддавался ее чарам. Почти не чувствовал ее чарующего запаха, от которого у эльфов форменным образом переклинивало мозги... он стал свободным от ее силы. Согласившись ради этого перевернуть с ног на голову свою жизнь и еще пять лет назад поменяв старое Братство на новую стаю.

Он с готовностью позволил трем Владыкам эльфов изучить свою необычную ауру. Бестрепетно принял не слишком приятную правду о том, что перевертничество дастся ему нелегко. Особенно, в первый раз. Но без колебаний согласился попробовать и едва не погиб во время своего первого полнолуния. А потом еще пять долгих лет жадно учился всему, что могла дать ему стая. Вместе со старым ситтом и пятью побратимами, которые также согласились обрести вторую личину, но из которых по какой-то непонятной причине шанс сопровождать Хозяина Проклятого Леса выпал лишь говорливому, бесшабашному и буйному Лакру.

Стрегон пять долгих лет провел в непрерывной борьбе за место в младшей стае. За это время он почти не видел ни Старших, ни Таррэна, ни Белки. Все эти годы он упорно пытался укротить проснувшегося волка и в какой-то момент вдруг с удивлением понял, что ему это удалось. Более того, к тому дню, когда Ширу пришло время уйти, он, к собственному изумлению, набрал такую силу, какую редко получалось обрести новичкам. На него даже Владыка Элиар смотрел озадаченно. Бывший ситт косился со все большим восхищением. Многие перевертыши пробовали его на зуб, стараясь поставить наглого новичка на место, но не вышло: он вышел победителем из всех схваток и вот уже два года по праву носил звание младшего вожака. Так, как и предсказывала Белка. Чем, признаться, потихоньку гордился и все больше склонялся к мысли о том, что не зря рискнул измениться. Потому что в итоге обрел гораздо больше того, на что рассчитывал. И уж конечно, больше того, что потерял, потому что возможность нестись по Проклятому Лесу на четырех лапах, с упоением вдыхать запах настоящей свободы, возможность жить без рамок, дышать полной грудью, чувствовать себя по-настоящему дома - это многого стоит. И если бы ему снова пришлось выбирать, зная о том, что момент инициации с высокой долей вероятности приведет к непоправимому, он бы выбрал снова. И снова пережил бы тот трудный день, от которого в памяти только и осталось, что ощущение поистине безумной боли, раздирающей его на части... чувство пугающего раздвоения, в котором он едва не утратил себя самого... жуткое по силе стремление порвать себе жилы и просто невыносимый зуд в заново отрастающих клыках.

Странно другое: как бы ни звучало это невероятно, но за прошедшие годы Белка, вопреки ожиданиям, ни разу не пришла, чтобы поздравить его с успехом. Не навестила после того, как он впервые осознал себя волком. Не проверила, как он справился. Не поинтересовалась новыми ощущениями. Не подначила насчет неожиданно появившейся тяги к ночным прогулкам в новой белоснежной шубе. Она просто не пришла. Ни разу. И именно это приводило Стрегона в недоумение.

После всего того, что было открыто... после того, как ему, наконец, подробно рассказали о Сар'ре и Гончих... после всего, что им вместе довелось пережить в Проклятом Лесу... она не пришла даже на Посвящение! И не подала никакого знака, что вообще помнит!

А вот теперь это странное задание.

Стрегон в который раз за утро попытался поймать взгляд Белки, но снова не преуспел: она будто чувствовала и всегда отводила глаза в сторону. А если он продолжал настойчиво смотреть, то отворачивалась так решительно, словно не желала даже знать. Прямо-таки излучала неудовольствие, смешанное со смутным предупреждением. И он не мог понять, в чем дело.

"Почему? - в сотый раз спросил себя Стрегон. - Я же больше не поддаюсь. Не чувствую рун. Я свободен от ее чар! Я выдержу даже прямой взгляд и не свалюсь, как тогда. Я стал другим. Но сделал это по своей воле. Это был мой собственный выбор. Даже Мастер не возразил, потому что в таком виде я уже не повторю судьбу Сар'ры. И потому, что уже не смогу чувствовать ЕЕ иначе, чем все мы чувствуем Вожака. Но тогда почему она меня избегает? Почему так упорно молчит? Что я сделал неправильно?!"

"Тебя что-то тревожит, брат?" - вдруг молча спросил Таш, почувствовав беспокойство полукровки. Одновременно с ним к Стрегону обернулись Лакр, Нэш. И даже Шир вопросительно покосился.

Стрегон поспешно качнул головой и постарался отогнать ненужные мысли. А потом вынужденно признал, что это очень хорошо, когда тебя никто не может подслушать. Это тоже было его особенностью, помимо белоснежной шубы и голубых глаз, которые, как ни удивительно, он сохранил даже в волчьей личине - его мысли стая читать не могла. Никто не мог, даже Старшие. И эта особенность сразу поставила его на ступеньку выше остальных.

Возможно, только Белка и смогла бы преодолеть этот непонятный блок, но за прошедшие годы она ни разу попыталась это сделать. И вообще, большую часть времени проводила рядом с мужем и, конечно же, младшим сыном, который именно в тот момент требовал повышенного внимания.

Собственно, лишь из-за маленького Торриэля визит на Алиару так затянулся - пока он не научился контролировать себя в полной мере, было опасно оставлять его одного. Теперь же он вырос, стал гораздо уверенней, спокойней. Обрел немалую силу, от которой порой даже у перевертышей шерсть вставала дыбом. А еще он странным образом не забыл о шестерых странных типах, которые на пару дней останавливались у него Дома. И иногда сбегал от пристальной опеки Траш, чтобы поупражняться на колоннах вместе с наставниками и многочисленными приятелями из Охотников.

Стрегон видел его недавно у Золотых. А увидев, приятно удивился той сдержанности, которая появилась у недавнего демоненка, способного испепелить весь Лес ради того, чтобы пробить свой первый в жизни портал прямо в Золотые Чертоги. Тор заметно вытянулся, став еще больше похожим на отца, раздался в плечах, как все мужчины его Рода, приобрел в глазах какую-то спокойную уверенность, стал более рассудительным и не по-детски мудрым. А уж то, что он творил на колоннах со своими хмерами, просто не поддавалось описанию. И это в шестнадцать-то лет! Воистину повезло ему с родителями. Особенно с матерью, сумевшей вырастить его таким несгибаемым и поразительно сильным.

- Ладно, хватит стоять, - вздохнула вдруг Белка. - Пошли знакомиться, что ли?

Таррэн коротко кивнул и, ненадолго прислушавшись к себе, решительно толкнул тяжелые двери.

Глава 3

В Обеденный Зал Белка, разумеется, влетела самой первой. В очередной раз нарушив сразу несколько негласных традиций Алиары, она опередила всех трех Владык, ураганом ворвалась внутрь, чуть не поскользнувшись на безобразно гладком полу. Негромко ругнулась, картинно замахала руками, потеряв равновесие, но вовремя выровнялась, а потом дерзко заскользила по белоснежному мрамору, как по зимнему катку.

Из-под ее подошв немедленно раздался мерзкий скребущий звук.

Элиар болезненно поморщился, едва удержавшись, чтобы не прикрыть уши руками. Но нет - ему же нельзя: он ведь самый-самый, вместе с братом и лордом Тирриниэлем. А значит, не должен обращать на мелкие неудобства никакого внимания. Даже если от них безумно сводит скулы и хочется передернуться от отвращения. Сам-то он уже успел отвыкнуть от дурацкой привычки сохранять каменную морду в любой ситуации - рядом с Белкой просто невозможно иначе. Однако алиарцы, судя по всему, еще не потеряли свой драгоценный снобизм и вряд ли поняли бы Владыку Золотого Леса, если бы он вдруг рявкнул, рыкнул и, наплевав на приличия, кинулся с азартом ловить вредную Гончую по всему залу.

А зал был хорош. Действительно хорош - просторный, светлый, обвитый со всех сторон зелеными побегами какого-то незнакомого растения. На полу роскошный белоснежный мрамор. Вместо крыши - все то же переплетение ветвей, протянувшихся сюда от ближайших деревьев, чьи безупречно ровные и прямые стволы играли роль естественных колонн. Над ними - несколько сотен магических светильничков, размещенных в среди густой листвы, как жемчужины в диковинном ожерелье. Между деревьями качаются полупрозрачные шелка, заменяя собой обычные стены. В их основании, где вместо мрамора виднелись небольшие травяные островки, едва заметно выступают из-под земли могучие корни, готовые в любой момент свить удобное кресло для любого желающего. И везде цветы, цветы, цветы... просто свадебная беседка, а не зал для встречи важных гостей.

Одно хорошо: в центре, как и положено, возвышался широкий и очень длинный стол, выращенный из смутно похожего на палисандр дерева. Прочный, поистине несносимый, от которого прямо-таки веяло древностью. А вдоль него - два ряда искусно выточенных кресел, украшенных совершенно бесподобным орнаментом. Наверху - тонкая скатерть. Только не белая, как ожидалось, а нежно-кремовая. И на ней - неожиданно скромные приборы из благородного серебра.

Правда, судя по тому, как неосторожно оказалась сдвинута крайняя салфетка на дальнем углу, было видно, что богатый стол накрывали в дикой спешке. Вернее, поспешно меняли режущее взор белоснежное убранство Зала на более мягкие тона. В угоду одной привередливой, чувствительной, крайне раздражительной особе. А это значило, что ее вскользь брошенное замечание все-таки достигла цели, и кто-то очень озаботился комфортом необычных и весьма непростых гостей.

Преодолев почти половину расстояния до роскошно сервированного стола, Белка резко затормозила, делано не заметив выстроившихся вдоль одной из стен высокопоставленных эльфов. Резко обернулась, а затем, уподобившись настоящему шуту, дурашливо поклонилась своим и сделала приглашающий жест.

- Пр-р-росю!

Таррэн спокойно кивнул, смутно подозревая, что его хитрая пара уже успела проверить Зал на наличие всевозможных неприятностей. Однако вперед пропустил отца - как старшего и более опытного в подобных делах. Тирриниэль, разумеется, воспринял это как должное и бестрепетно возглавил немногочисленную делегацию.

Едва перешагнув порог, он кинул по сторонам цепкий взгляд, молниеносно выхватывая крохотные нюансы, отличающие здешние покои от привычных ему Чертогов. В частности, умение местных магов искусно сочетать камень и живую природу, способность наполнять мертвый мрамор древней силой своего Народа, храня ее там про запас, как в естественном Источнике. Чуть шевелящиеся ветви на потолке и за полупрозрачными шелковыми "стенами". Умело прикрытые листьями острые шипы акации... как все это было знакомо!.. настороженно подрагивающие лепестки цветов, наделенных невесть какой (особенной? опасной?) пыльцой. Неестественно ярко горящие огоньки над головой. Тревожно замерших напротив входа незнакомых эльфов, которые, судя по внешнему виду и аурам, представляли собой местный Совет Старейшин. И, конечно же, безмолвно стоящих по периметру зала стражей - неподвижных, облаченных в церемониальные, красивые, но оттого не менее прочные доспехи. Стражей, количество которых примерно вдвое превышало число гостей и слишком уж явно демонстрировало преимущество в силе.

В общем, трудный это будет прием. Наверняка очень трудный.

При виде стражи Элиар только улыбнулся: а их боятся. Здорово боятся, как сказала бы Белка, иначе воинов здесь стояло бы гораздо меньше. И пусть они молчат, пусть ножны демонстративно запечатаны каким-то хитрым заклятием, пусть морды каменные и абсолютно ничего не выражают, но он не сомневался: это - лучшие из лучших. Местная элита. Хоть давно и не участвовавшая в настоящих схватках, потому что кровавых войн на Алиаре не было уже несколько тысяч лет. К тому же, ни одного эльфа младше семи веков среди них не было. Да и старше десяти столетий - тоже. А это значило, что окружение Эланны всерьез опасается своих гостей. Даже тогда, когда большую половину своей свиты Таррэн оставил в Южном крыле, а с собой взял только перевертышей, Ланниэля, которому искусно прикрыли ауру и сделали "обычным" Темным, нескольких магов из числа Золотых и, конечно же, Белку.

Темный Владыка окинул встречающих оценивающим взором.

Что ж, неплохо: всего два десятка. Никакой шушеры на этот раз, никаких лишних лиц - кажется, Эланна вняла тонкому намеку Белки и на обед пригласила лишь тех, кто действительно отвечал за судьбу своего мира. А именно - глав десяти Старших Родов и их доверенных лиц. А может, советников. Или личных телохранителей? Или же эти типы выполняют сразу несколько функций?

Картис, по привычке стоящий за правым плечом своего Владыки, позволил себе тихонько хмыкнуть, из чего Тирриниэль заключил, что последнее предположение - самое верное. Впрочем, почему бы нет? Раз уж его телохранитель исполняет обязанности советника, друга и, одновременно, партнера для тренировок, то почему бы и местным не сделать что-то подобное?

Большую часть присутствующих он, как ни странно, уже знал - перед открытием Портала Таррэн поделился своими воспоминаниями и охотно предоставил всем желающим подробную информацию о дворе Эланны. Так что в какой-то мере Белка права - представлять их не было нужды.

Тирриниэль, дойдя до конца отвратительно длинного стола, где возвышалось три наиболее роскошных и высоких кресла, на мгновение остановился. А затем так же неторопливо повернулся и пристально посмотрел на оказавшихся напротив эльфов. Да. Никаких сомнений: весь Совет в полном составе, во главе с ллером... или, как здесь принято обращаться, реном Роинэ, буравящим Тиля весьма беспокойным взглядом.

Рен Роинэ немолод. Вернее, он ОЧЕНЬ немолод даже для эльфа. Достаточно сказать, что если бы острота ума определялась лишь количеством прожитых лет, он имел бы полное право смотреть на полуторатысячелетнего Владыку Темного Леса, как на едва оперившегося мальчишку. Его точный возраст, конечно, Тиль не знал, но достаточно и того, что обычно первые седые волоски у эльфов появляются где-то к исходу третьего тысячелетия. Тогда как рен Роинэ имел совершенно седую шевелюру. Как Тиль. Только, в отличие от него, прожил, как минимум, в три раза дольше. И теперь изучал Темного Владыку с его белоснежной гривой со вполне обоснованной тревогой, явно не будучи готовым к такому явлению. Но откуда ему было знать, что Тиль свою седину заработал относительно недавно?

Сам рен Роинэ оказался ожидаемо высок, неплохо сложен и полон скрытого достоинства, положенного по статусу главе Совета Старших Родов и, заодно, главе одного из самых многочисленных и влиятельных Родов. Какой цвет волос он носил до того, как полностью поседел, сказать было сложно, однако Тирриниэль смутно чувствовал, что наверняка он был черен, как ворон: слишком лицо было... подходящим. Волевое, властное, жесткое, украшенное крохотными морщинками в уголках четко очерченного рта и притягивающее взор бездонными озерами серовато-зеленых глаз, в которых проступала мудрость множества эпох.

В одежде Глава Десяти был довольно скромен и предпочитал сдержанные зеленые тона. Наброшенная поверх камзола полупрозрачная золотистая туника лишь оттеняла его своей невесомостью и придавала облику высокопоставленного эльфа некую загадочность и недоговоренность. Из украшений он носил лишь родовой перстень и необычного вида амулет, умело скрытый под одеждой. Существование которого Тиль безошибочно определил по тому, как беспокойно шевельнулось его второе сердце - скрытая мощь в скромном амулетике главы Совета была просто огромной. Хотя, конечно, далеко не такая впечатляющей, как в его собственном Венце. Но зато у нее было другое достоинство - она искусно скрывала ауру своего владельца, позволяя ему до поры до времени прятать истинные возможности своего дара.

По правую руку от рена Роинэ стоял рен Итеко Аберан - глава Рода Аберан. Тоже маг. Тоже немолодой, хотя седые волоски в его роскошной, пепельно-серой шевелюре лишь едва-едва начали появляться. То есть, лет ему примерно две с половиной или три тысячи, не больше. Цвета он носил насыщенные, синие, перекликающиеся с аналогичной окраской его тщательно спрятанной ауры. Правда, Таррэн в свой прошлый приход, легко обойдя охраняющее заклятие, уже успел ее подробно изучить и обнаружил, что местные маги отличались друг от друга не столько по уровню силы, сколько по характеру доминирующей стихии. Огонь, Земля, Воздух, Вода, представителем которой и являлся как раз рен Аберан... четыре стихии настолько прочно поделили Рода алиарцев на Дома и различные ветви, что это не только бросалось в глаза, но еще и четко прослеживалось в цветах одежд, гербах, флагах и даже в аурах.

В свете того, что Род Л'аэртэ, взявший начало от одного из Ушедших Родов (а именно, Рода Ираэль), испокон веков искусно владел Огнем, это было весьма любопытное наблюдение. Потому что на Лиаре такого отчетливого разделения по стихиям у магов не было, и причины данного явления были не совсем ясны. Но, быть может, ответ следовало искать именно здесь? На Алиаре? И, возможно, для Ушедших это было в порядке вещей? Возможно, они только потом, в новом мире, разделились на Темных и Светлых? Темные при этом сохранили приверженность к огненной стихии, а Светлые, напротив, нашли совершенно иной путь?

Следом за реном Аберан выжидательно замер рен Кено Ивенар - сереброволосый, синеглазый, изысканно одетый, но сравнительно молодой эльф, имевший однажды неосторожность продемонстрировать Таррэну искусство управления Воздухом. Его длиннополое летящее одеяние, смутно напоминающее радужные крылья, лишь подчеркивало близость к переменчивой и непостоянной воздушной стихии. А то, что он стоял всего третьим в ряду сильнейших магов Алиары, вообще ставило его в ранг одного из наиболее опасных существ в этом зале.

Затем Тирриниэль плавно обратил взор на двух его соседей - рены Тоир Ритар и Леаль Ровен представляли собой две Ветви некогда единого Дома Ритавэн, которые примерно пять эпох назад разделился надвое. Главы новых Родов, что естественно, имели сродство к одной и той же стихии - Земле, однако, со слов Таррэна, редко терпели присутствие друг друга. Несмотря даже на то, что несомненное родство прослеживалось между ними поразительно четко - в одинаково темных глазах цвета ланнийской вишни, бесподобной форме изящных носов, в обводах скул, уложенных в сложные прически волосах цвета спелого каштана. И, разумеется, в строгих коричневато-бежевых тонах одежд.

В качестве исключения рен Ритар носил на левом плече подвеску из искусно ограненных рубинов, тогда как рен Ровен, судя по всему, больше тяготел к сапфирам. Но это было чуть ли не единственное отличие, просматривающее между ними.

Чуть дальше с непроницаемым лицом стоял светловолосый эльф, которого Таррэн представил как рена Лодэ ал Аверон - главу Рода Аверон и, одновременно, одного из приближенных советников Эланны. Очень рослый и не столь худощавый, как остальные, он довольно сильно выделялся среди своих сородичей - как цветом волос, так и изысканной красотой холеного лица. Но особенно - непривычной глубиной темно-зеленых глаз, в которых светилась вполне оправданная холодность, и ярко алой аурой прирожденного огневика, отчетливо просматривающейся вторым зрением.

С учетом того, что истинный Огонь на Алиаре оказался почти забыт, было странно видеть здесь несомненного приверженца этой стихии, каким-то чудом сумевшего сохранить наследие Рода Ираэль. То есть, по большому счету, рен Аверон был здесь чуть ли не единственным магом, способным овладеть атакующими заклятиями на уровне, вполне приличном, чтобы оказать чужакам достойное сопротивление. Более того, этот факт он даже не думал скрывать. Скорее напротив, намеренно демонстрировал, будто бы в пику всем остальным.

Однако то, что рен Аверон стоял лишь шестым в строю десяти Старейшин, Тирриниэль пока не смог для себя объяснить. Потому что по силе белобрысый маг был сопоставим с "воздушником", а по степени доверия Владычицы, вполне вероятно, даже превосходил его. Уступая, пожалуй, лишь Главе Совета. Но эту странность пришлось отложить на другое время, хотя, конечно, быстрый взгляд рена в сторону Таррэна Тиль все же подметил. И невольно задумался над тем, не перешел ли когда-то сын этому эльфу дорогу.

Следующие двое - рен Таурас и рен Шапирэ - Темного Владыку, если честно, слегка разочаровали. Имея насыщенный черный цвет шевелюр и почти такие же изумрудные глаза, как у него, они, тем не менее, принадлежали к довольно слабым магам, имеющим наиболее выраженную склонность к Воздуху. Правда, и Огонь там тоже был, и Вода, и даже толика Земли, однако в таких скудных количествах, что Тирриниэль едва сдержался, чтобы не фыркнуть. Ведь, казалось бы, мы так похожи, они так близки к потомкам Изиара, а поди же ты - всего лишь универсалы. Сравнительно недавно появившиеся и пока не слишком многочисленные, но уже успевшие выделиться среди остальных Родов Алиары. Правда, имеющие возможность (и, видимо, старательно ее усиливающие) обращаться сразу ко всем стихиям сразу, как это делали Светлые на Лиаре. Однако по сравнению с Элиаром их разноцветные ауры выглядели откровенно жалко. Причем, судя по тревоге, отразившейся в их светлых глазах, они это тоже прекрасно поняли.

Наконец, последними в веренице Старейшин стояли рены Эганарэ и Эвисталле. Неуловимо похожие, одинаково отрешенные, если не сказать - скучающие, русоволосые и черноглазые. Про них Таррэн только и успел выяснить, что они тут есть. А также то, что они, кажется, не слишком принимают участие в дворцовой жизни. Вроде бы заняты какими-то непонятными экспериментами и уделяют непростительно мало времени своим обязанностям в Совете. Чем, разумеется, заслужили сдержанное неодобрение остальных Глав и тонкий упрек Владычицы.

Касательно их способностей Тирриниэль разобрался плохо - мешали какие-то странные защитные амулеты, искажающие ауру. Однако общий фон он все же уловил и даже слегка удивился, потому что данные рены магами, как ни странно, не являлись. Вообще. Зато магические побрякушки на них висели столь высокого уровня, что хотя бы одну из них он не постеснялся бы выпросить для себя - тщательно поизучать и, если понравится, создать такую же. К примеру, чтобы искусно скрыть свою собственную ауру, когда потребуется, или придать ей совсем иную окраску. Или же попытаться использовать, как второй Источник, помимо Венца... да мало ли что еще! Отчего-то ему показалось, что Рода Эганарэ и Эвисталле именно по этой причине занимали столь высокое положение на Алиаре. И, вероятно, обеспечивали здешние Чертоги некими (пока не вполне ясными) артефактами, благодаря которым чужаки весьма смутно могли представить себе истинные размеры Дворца.

Закончив осмотр, Тирриниэль спокойно скрестил взгляд с реном Роинэ, который будто дожидался этого и давал чужакам время составить о себе некое мнение. А теперь слегка обозначил вежливый кивок и мелодичным голосом произнес:

- Рад вас видеть, ллеры. Владычица сейчас будет.

- А где мы сядем? - тут же влезла Белка, шустро пробежав вдоль длинного ряда кресел. - Туда, да? Или тут? Тиль, гляди, какое седалище! И спинка... спинка какая! Правда, они здорово придумали, что сменили скатерть?

- Почему ты думаешь, что сменили? - негромко поинтересовался Тирриниэль, оглядев пышное убранство стола.

- Потому что! Гляди, вот тут складочка некрасивая вышла! А тут бокал стоит на четверть расстояния дальше от тарелки, чем соседний! Как считаешь, если они нас пять лет с таким нетерпением ждали, то допустили бы это вопиющее безобразие? Вот и я говорю, что нет! Значит, спешили они! Значит, впопыхах перенакрывали и поэтому слегка оплошали!

Рен Роинэ чуть повернул голову, но вида не подал, что заметил оплошность слуг. Только глаза у него неуловимо потемнели, да в глубине зрачков появилось недоброе обещание обработать безупречные лица лодырей-слуг каким-нибудь крупногабаритным и, желательно, шершавым предметом.

По губам Тиля скользнула понимающая улыбка: действительно, во всем зале почти не было белого цвета. Кремовые, нежно-желтые, золотистые тона и ничего отвратительно белоснежного, неприятного для чутких глаз Белки. Кроме цветущих растений, конечно. Но их за пару часов так просто не вырастишь, хотя цвет их тоже честно попытались приглушить. Пожалуй, Бел права, и Эланна в самый последний момент велела переукрасить зал в соответствии со вкусами гостей.

- Нас уважают, - довольно подтвердила свое предположение Белка, гордо вздернув нос. - Особенно меня!

Таррэн кашлянул.

- Еще бы это было не так.

- Леди Эланна Алле Эрроас, Владычица Алиары и Хранительница Священной Рощи! - внезапно раздалось громкое от дверей, и собиравшийся что-то сказать рен Роинэ мгновенно осекся. А после того, как створки дальних дверей бесшумно распахнулись и в зал вступила повелительница, склонился перед ней в почтительном поклоне.

Белка при виде Владычицы широко улыбнулась и поспешила навстречу.

- Ух ты-ы-ы! Эланна, отлично смотришься! Голову даю на отсечение: если бы твои подданные не торчали сейчас седалищами в зенит, то наверняка бы порадовали нас видом своих отвисших челюстей! Ты просто сияешь! Настоящая красотка! Мне нравится! Честно-честно!

- Спасибо, Бел, - повелительница эльфов мило улыбнулась в ответ. Следующий за ней по пятам рен Эверон, напротив, сделал бесстрастное лицо и постарался не наступить на дерзкую малявку, испортившую ему этим утром превосходный плащ. Он даже свою искреннюю неприязнь к ней честно попытался спрятать, потому что чужакам благоволила госпожа. Причем, благоволила настолько, что велела сегодня надеть не привычный белоснежный, а кремовый камзол. И за это Гончая не стала портить ему настроение еще больше - на этот раз высокомерный начальник стражи отделался лишь испачканным сапогом.

- Не за что, - с готовностью откликнулась Белка, старательно не замечая сжатых челюстей рена Эверона и тяжелых взглядов Старейшин. Не дожидаясь, пока Владычица подойдет, она вприпрыжку примчалась к ней сама. По пути бесцеремонно отпихнула в сторону какого-то эльфа, получив в спину молчаливое обещание о медленной и мучительной смерти. А затем деловито пристроилась под бочок Эланне и, не замечая переменившегося в лице рена Эверона, который с трудом сдержался, чтобы не встряхнуть ее за шкирку, заговорщицким шепотом сообщила:

- Хорошо, что ты пришла так рано и не заставила гостей, как принято, маяться полдня в ожидании. Представляешь, у нас тут возникла жуткая проблема! Оказалось, что никто не знает, куда ему сесть! Там, где торчат твои эльфы (которых, замечу, целых двадцать штук), стоят всего десять стульев! А с нашей стороны вообще - только семь! Нет, я все понимаю: половина ваших спокойно перекусят в стоячем положении, как кони - физиономиями не вышли седалища себе портить. Но вот остальные...

Эланна, подойдя к столу и неторопливо опустившись на единственное, стоящее отдельно и смутно напоминающее трон кресло, милостиво кивнула.

- Все правильно, Бел. Потому что сидеть в моем присутствии позволено лишь членам Совета и тем, кто сумел заслужить это право. А также моим личным гостям и их ближайшим помощникам. Лорд Таррэн, лорд Тирриниэль, лорд Элиар... ллеры, прошу вас, - милостиво разрешила она, махнув рукой, и эльфы, соблюдая строго определенный порядок, чинно расселись. Но Белка на этом не успокоилась. Напротив: понаблюдав за тем, кто и куда уселся, она здорово помрачнела, кинула взгляд вправо-влево, недовольно насупилась, сердито нахмурилась. Убедилась, что противный рен Эверон встал, как вкопанный, за спиной своей прекрасной госпожи, а потом, наконец, не выдержала.

- Дорогая, ты уверена, что все правильно?

Эланна удивленно обернулась.

- Конечно. Все тщательно продумано и рассчитано заранее.

- А вот и нет. Кажется, твоему камердинеру надо заново учиться считать!

- Почему? - озадачилась Владычица.

- Потому, что все равно не получается. Насчет твоих я не знаю - сама решай, где кому примоститься. Но вот с нашей стороны... ну, ты посчитай же присутствующих! - вконец возмутилась Белка, снова приковав к себе все взгляды. - Сядут, конечно же, Таррэн, Тирриниэль и Элиар - как самые старшие и могучие. Потом Лан и Сартас - как самые умные; следом Верэль и Итар - как самые наглые. Охотники и Картис постоят, потому что и так засиделись в своих лесах, да и при деле они, рано расслабляться. Но где сяду я?!! На полу, что ль?!

Леди Эланна на мгновение замерла и испуганно пересчитала кресла: все верно, семь и десять. Десять глав Старших Домов, трое гостей-Владык, их ближайшие помощники, натасканных на решение всевозможных дипломатических сложностей, и... все?! Все места оказались заняты?!

Эльфы с Лиары сконфуженно переглянулись, а местные сделали непроницаемые лица, никак не прокомментировав пришедшую всем на ум, весьма прозрачную мысль о недопустимом присутствии на Совете полукровок. Однако первый их них - тот здоровый и белобрысый тип с голубыми глазами убийцы - хотя бы исполняет роль личного телохранителя лорда Таррэна. А вот мелкий засранец...

- Хм, малыш, ты же не хотел садиться, - осторожно напомнил Белке Тирриниэль, по молчаливому согласию занявший кресло ближе всех к Эланне.

- Ну и что? - буркнула Гончая. - А я, может, передумал!

- Но ведь...

- А все равно! - заупрямилась Белка, нагло перебив Темного Владыку. - Это нечестно! И несправедливо! Я что, пустое место?! Обо мне не подумали?! Не учли?! Не посчитали?!!

Рен Роинэ неуловимо нахмурился: эти выходки ему уже откровенно надоели. Однако повелительница, как ни странно, не сердится и даже... искренне расстроена?!

- О, Бездна, - пролепетала резко побледневшая Эланна. - Прости, Бел... это ужасная ошибка... не волнуйся! Конечно же, сейчас все будет!

Белка демонстративно засопела.

- Бел, я распоряжусь... Неро, еще одно кресло!

- Не надо, - буркнула Гончая, недовольно отворачиваясь от присутствующих. - Я уж как-нибудь сам. Один. Пристроюсь в какой-нибудь уголок, приткнусь бедным воробушком и буду сидеть там, глядя оттуда с немым укором, потому что вы, бессовестные...

- Садись, Бел, - первым опомнился Ланниэль и поспешно поднялся. - Извини, пожалуйста, я занял твое место.

- Нет уж, обойдусь, - отмахнулась она, все еще демонстративно дуясь, а потом непонятно кому погрозила кулаком. - Но я вам это еще припомню! Так и знайте!

- Конечно, Бел, - смиренно согласился эльф. - Это мы виноваты, что так вышло. Хочешь, я уйду?

- Нет!

Таррэн неслышно вздохнул.

- Иди сюда, егоза. Сядешь со мной.

- С тобой? - откровенно "задумалась" она, но быстро просияла и проворно вскарабкалась на подлокотник его кресла. Где деловито поерзала, уютно устроилась, поджала под себя одну ногу и, наконец, кинула победный взгляд на Старейшин. - Вот так! И ничего у вас не вышло! Шир, не стой, как неродной! Займите, наконец, стратегически важную позицию!

Перевертыши с непроницаемыми лицами бесшумно скользнули от дверей, где терпеливо ожидали указаний своего Вожака, и, не успели алиарцы опомниться, заняли места за спинами своих Владык. Шир и Лакр - за креслом Таррэна. Стрегон и Картис, по давней традиции, оказались рядом с Тирриниэлем, а Таш и Нэш - рядом с Элиаром. Ланниэль, Сартас (близкий друг Белки еще со времен ее первого путешествия в Темный Лес), Верэль и Итар (наиболее опытные из числа Хранителей Золотых) обошлись без конвоя. Да он им был и не нужен: выносить поблизости от себя слегка очеловеченных волков - то еще удовольствие. Другое дело, что приближенные Эланны ошарашено переглянулись: подобной наглости в присутствии личной стражи Владычицы они не ожидали. Это что, чужаки опасаются предательства?! Для того пришли сюда с оружием, которое ничуть не стесняются демонстрировать?!

- Молодцы, - довольно мурлыкнула Белка. - Имейте в виду: на вас возлагается невероятно трудная задача - сберечь наших ушастых повелителей от всяких неприятных неожиданностей. Некоторые, конечно, и сами распрекрасно справятся, но с головы вот этого...

Она небрежно взъерошила черную макушку мужа.

- ...не должен упасть ни один волосок.

- Не волнуйся, Бел, - хищно усмехнулся Шир, глядя на нее с высоты своего немаленького роста. - Мы свое дело знаем.

- Если бы это было не так, вас бы тут... ой! - Белка вдруг звучно хлопнула себя по лбу. - Торк! Совсем забыл!

Она ловко соскочила с подлокотника и помчалась снова к Эланне.

- Во дурак... я ж тебе подарок приготовил! - завопила издалека, на ходу ковыряясь в недрах своей широкой куртки. - Всю дорогу помнил, что надо вручить, протащил сквозь Портал, специально положил поближе... Торк, да где же эта зараза?!.. и забыл!

Добежав к Владычице, Гончая выудила из внутреннего кармана что-то блестящее, небрежно потерла о штанину и с непередаваемой гордостью протянула.

- Во! Гляди, какая штука! Как раз для тебя!

Эланна тихо ахнула, увидев небольшую заколку, сплетенную из ажурных, тончайших, невероятным образом связанных друг с другом нитей золота и украшенную сверху крупными изумрудами.

- Бел!

- Нравится? - довольно улыбнулась Гончая.

- Она... она прекрасна!

- Госпожа, позвольте мне? - неожиданно вмешался рен Эверон, буквально на мгновение опередив Владычицу, собравшуюся коснуться подозрительного подарка. Но слегка не успел - Белка проворно цапнула заколку и буквально выдернула из-под тонких пальцев ушастого.

- Ты куда лапы тянешь, нелюдь?! Это не твое! Или ты увлекаешься женскими безделушками?! Позорище! Эланна, кого вы держите у себя во Дворце?!

У эльфа опасно побелели костяшки пальцев и недобро окаменело лицо: подобным образом его еще никто не оскорблял. Ни свои, ни чужие. Свои - потому что знали, что слава лучшего мечника закрепилась за ним исключительно по праву. А чужие - потому что, как правило, умели читать по глазам и хорошо понимали, что начальником личной стражи повелительницы не изберут кого попало. Но этот мелкий червяк... этот мерзопакостный детеныш... этот невоспитанный и наглый сопляк, которому слишком много позволялось...

- Бел, не надо, - поспешила вмешаться Эланна. - Рен Эверон всего лишь заботиться о моей безопасности.

- Да? - Гончая с нескрываемым подозрением уставилась на внешне бесстрастного, но находящегося в редкостном бешенстве эльфа. - Он что, думает, что я зарядил в эту штуку какое-нибудь страшное проклятие? Или... или с другой целью ТАК на меня смотрит? Эланна, я начинаю нервничать: когда так пристально таращатся, обычно это означает, что люди испытывают ко мне весьма бурные чувства. Но касательно женщин я бы еще понял и стерпел. Бабы ж, они слезливые и ужасно любят таких очаровашек, как я. Но начальник твоей доблестной стражи... прости, за ним никаких странностей прежде не замечалось?

Белка опасливо попятилась, не сводя испуганно расширенных глаз с окаменевшего эльфа, буквально надвое разрывающегося от искреннего желания отвернуть ей голову самым болезненным и неприятным способом. Но надо отдать должное - рен Эверон не издал ни единого звука. Только взгляд стал совсем тяжелым, да красивые глаза практически почернели. Тем не менее, приказа он все-таки не нарушил - не потянулся к мечу, не выхватил нож, не ответил душу. Просто выпрямился, сверкая злыми глазами, и снова неподвижно замер за спиной своей Владычицы.

- На, - Белка, все еще беспокойно косясь на ушастого стража, со вздохом вернула Эланне заколку. - Только ему не давай. Это - сугубо для тебя и ни для кого другого. Я ее в Лабиринте добыл. Специально выпросил, чтобы не с пустыми руками идти. Тебе нравится?

- Да, Бел. Очень. Спасибо тебе, - торопливо ответила Владычица, пряча драгоценность подальше от любопытных взглядов. - А теперь позволь мне представить своих советников, пожалуйста. Невежливо и дальше оставлять их в неведении.

Белка невозмутимо пожала плечами и с чувством выполненного долго отправилась обратно. Заняла облюбованное место возле мужа, дерзко задрала одну ногу, поставив ее на подлокотник, и, опустив подбородок на колено, лениво зевнула.

- Давай, представляй, раз уж без этого никак. А я чуток подремлю, потому что от всей этой чепухи меня всегда клонит в сон.

Таррэн предостерегающе коснулся ее спины, намекая, чтобы слегка сбавила обороты, но Гончая и сама уже успокоилась - дело было сделано, пора и передохнуть. Поэтому все то недолгое время, что Эланна по очереди представляла глав Старших Родов, сидела молча и почти смирно. Ну, не считая того, конечно, что время от времени порывалась забраться на кресло Тиля и дернуть его за длинное ухо. А поскольку тянуться до него было довольно неудобно, то Таррэну раза три приходилось ловить ее за пояс, чтобы не свалилась с подлокотника. Из-за чего всякий раз Белка неизменно возмущалась, брыкалась и царапалась, во весь голос требуя свободы. А леди Эланна вынуждено замолкала, потому что продолжать в этом шуме было просто невозможно.

Потом, наконец, Белка угомонилась и прекратила терзать Тирриниэля, все еще испытывающего некоторое волнение рядом со своей невесткой. Немного посидела тихо. Подумала. Однако вскоре опять встрепенулась и принялась за Элиара.

Тот, естественно, отлично представлял, чем это может закончиться, поэтому мудро отодвинулся на самый край своего кресла, чтобы вредная Гончая не смогла дотянуться. Особенно ногой. И у него, надо признать, даже получилось. На что Белка демонстративно обиделась и, искренне расстроившись, снова обратилась к Таррэну, который предусмотрительно держал ее за ворот куртки и старательно следил, чтобы расшалившаяся супруга не уронила на себя стол вместе с изысканными приборами.

Когда же ее внимание полностью перешло на него, Повелитель Проклятого Леса обреченно вздохнул, но предпочел превратиться в неподвижную статую и предоставить ей возможность ерошить свои длинные волосы, чем рискнуть отпустить ее хотя бы на мгновение.

"Знакомство" с окружением Эланны, как и следовало ожидать, затянулось на несколько часов. Не просто потому, что у каждого эльфа имелась масса титулов, которые требовалось назвать всенепременно и полностью. Но еще и потому, что все они считали себя обязанными произнести в ответ длинную прочувствованную речь, о том, как "рады видеть"... как "хорошо, что все удалось с Порталом"... "надеюсь, наше сотрудничество"... и так далее, и тому подобное. А потом снова, и снова, и снова. У Элиара даже скулы затекли от вежливого оскала, долженствующего изображать приятную улыбку. Таррэн просто задумался о своем, а Ланниэль и вовсе скис. Даже Белка довольно скоро подрастеряла былой задор и, окончательно плюнув на приличия, принялась со скуки плести из волос мужа длинные черные косички. Благо грива у Таррэна была на редкость густой и роскошной, а свободного времени - в достатке. И было ей в это время до того хорошо, мягкие черные пряди так умиротворяющее скользили между пальцами, а тяжелый шелк его волос так успокаивал ее вспыльчивую натуру, что Белка, к собственному удивлению, почувствовала, что в ближайшие несколько часов больше не хочет отвлекаться на что-то иное. Даже на высокомерных, дурных, ушастых нелюдей, которых следовало поддерживать в состоянии непроходящего раздражения.

Причем, она так увлеклась процессом, что даже не заметила, как стала намурлыкивать под нос любимую детскую колыбельную. А остановилась лишь тогда, когда в Зале наступила непривычная тишина, затихли чужие мелодичные голоса, перестала рассказывать о своем мире Эланна, окаменело замер на кресле Таррэн, а странно напряженный голос Тирриниэля вдруг негромко спросил:

- Бел, что ты делаешь?

Гончая вздрогнула и непонимающе подняла голову, искренне недоумевая, что это все вдруг замолкли. Неужто помер кто, пока она тут блаженствовала? Однако вскоре Белка подметила посеревшие физиономии алиарцев, неподдельную тревогу Эланны, перевела взгляд на странно неподвижного мужа. Увидела его пылающие в буквальном смысле слова глаза. Запоздало почувствовала волну тепла, идущую от его напряженного тела, и... поспешно отдернула руки от заалевшего уха, из которого так старательно сейчас закручивала тугую спираль.

- Ой, - Белка стремительно порозовела, поняв, что несколько увлеклась. - Торково копыто! Извини. Я... это... ну... случайно...

Под Таррэном как-то нехорошо оплавился подлокотник, а его напряженный взгляд ни на мгновение не отрывался от ее виноватого лица, на котором вдруг проступило неподдельное раскаяние.

Белка, отлично зная причину столь сильной реакции, громко сглотнула.

- Да я... правда, случайно. Ты как?

- Ничего, - неестественно ровно ответил муж, под которым задымилось не только кресло, но и, кажется, мраморный пол. Более того, глаза стали совсем страшными - алыми, бездонными, пылающими столь жутко, что алиарцы не зря испуганно вцепились пальцами в столешницу. Для них наверняка это выглядело, как если бы молодой лорд был в бешенстве и едва сдерживался.

Хотя он и правда едва сдерживался. Только совсем по другой причине.

- П-прости, - пробормотала Белка, торопливо сползая на пол. А затем медленно, потихоньку, стараясь не делать резких движений, попятилась, прячась за могучую фигуру Шира. - Я не хотел... я нечаянно... оно само собой получилось! Честное слово!

- Накажу, - беззвучно пообещал Хозяин Проклятого Леса, провожая свою пару горящим взглядом.

Белка стала еще виноватее, но, оказавшись за перевертышем в относительной безопасности, заметно успокоилась, а потом и вовсе проказливо улыбнулась.

- Пойду, прогуляюсь, пожалуй. Что-то ты больно взрывной сегодня. Не возражаешь, ушастик?

Таррэн чуть качнул головой: нет, он не возражал. Даже, скорее, наоборот - сейчас он ОЧЕНЬ желал побыть отдельно от нее, чтобы не шокировать Народ Алиары жутковатым зрелищем своего заживо пылающего тела. А Белка... вредина несносная... может, она и не нарочно уселась так, чтобы без конца тревожить его бурные чувства. Может и не специально теребила его левое ухо, постоянно дразня ароматом эльфийского меда. Однако определенного результата она (хотела того или нет) все-таки добилась. Потому что на данный момент у него в мыслях упруго билась лишь одна, не самая благопристойная в сложившейся ситуации мысль. И вовсе не о том, как бы поделикатнее начать мирные переговоры с Советом. Так что поспешный уход своей ДИКО желанной пары Таррэн воспринял с несказанным облегчением. Хотя и с долей сожаления - тоже. Ведь кто еще мог заставить его вспыхнуть в буквальном смысле слова одним прикосновением?

Он глубоко вздохнул, постепенно успокаивая зашедшееся в горячем галопе сердце, а потом отвернулся. Белка, переведя дух, тут же отступила еще на шажок и быстро-быстро попятилась к дверям, не сводя с него настороженного взора. Вдруг сорвется? Вдруг она зашла слишком далеко? Узы-то ослабли после Портала, и восстанавливать их пока нежелательно: сложно будет объяснить магам Эланны, почему их высокого гостя и дурного полукровку связывают весьма странные отношения. Но еще сложнее будет оправдаться, если он вдруг плюнет на все, ураганом сорвется с места, подхватит ее на руки и вопьется голодным пересмешником в губы.

- Шир, присмотри за Бел, - негромко бросил Таррэн, с некоторым трудом вернув своим радужкам привычный изумрудный цвет. - Но дальше Южного крыла не уходите: Дворец к нам еще не привык.

- Да, Хозяин, - немедленно отозвался перевертыш и с поклоном отошел.

- А можно я рыжего возьму? - вдруг подала голос Белка.

- Бери.

- А Таша?

- И его, - не оборачиваясь, разрешил муж. - Хоть всех забирай. Только Стрегона оставь - он из вашей братии самый надежный.

- Прекрасно! Лакр, ты слышал?

- Да, Бел, - поспешно кивнул ланниец, излишне торопливо покинув свой пост и отступив к дверям. За ним с кривыми усмешками сдвинулись с мест остальные перевертыши, попутно кидая на Стрегона сочувственные взгляды. Все вместе вышли прочь, молча гадая о причинах, по которых Вожак вдруг решил вернуться в Южное крыло и еще раз проверить предоставленные Владычицей покои, но виду не подали. Тогда как оставшиеся в Обеденном Зале алиарцы только и смогли, что подивиться этим странностям, а потом неверяще замерли, расслышав снаружи дружное:

- Спасибо, Бел!!!

- Не за что, - хихикнула невидимая Белка, заставив Старейшин гневно выдохнуть. - Я ведь знаю, что вы там со скуки помрете! Или загрызете кого к концу этой скучной трапезы. Все ж полдня прошло, а мы нормально так и не поели. Да и плохо тут кормят: травками да акридами - я уже подсмотрел. Но нам это не подойдет, правда? Мы же хыщны-е-е! Вы как насчет поиграть?

- Всегда ЗА! - слаженно рявкнуло в ответ.

- Я так и знал, что вы голодные, - донеслось из-за двери умиленное, а потом послышался ехидный смешок и быстро удаляющийся топот. - Вперед! Кто последний, тот дурак!..

- Бел! - возмущенно ахнул кто-то из перевертышей. - Как ты можешь?!

- Ой, простите, я ошибся. Кто последний, тот водит и убирает за собой лабиринт!

- БЕЛ!

Рен Роинэ укоризненно покосился на Владычицу, чьего позволения на уход никто и не подумал спросить. Но тут же понял, что пока не в силах понять причину ее упорного молчания. А затем клятвенно пообещал себе выяснить истоки столь поразительного долготерпения и во что бы то ни стало узнать, за какие-такие заслуги презренному полукровке оказано столько неоправданных почестей. И по какой причине высокородная леди так снисходительно улыбается сейчас, милостиво позволяя Бел творить в своем Дворце все, что душе угодно.

Странно. Все это очень странно. И она сама стала странной в последнее время.

В чем дело? В чужаках? В ее недавнем визите на Лиару?

Но даже если так, то это никак не могло объяснить сегодняшние события. И уж никак не могло открыть правду на ряд несомненных изменений в поведении Владычицы за последние месяцы. К тому же, сообщенные ею сведения о чужаках были отнюдь не полными, как считал глава Совета до недавнего момента. И именно это заставило его начать спешно пересматривать многие важные планы.


Глава 4

Таррэн вернулся в Южное крыло лишь поздно вечером - уставший, голодный и злой. Уставший потому, что не рассчитывал на столь длительное сидение на широком, но очень уж жестком кресте. Голодный - потому, что за начавшимся обсуждением будущего Договора, ради которого они с отцом и побратимом, собственно, и явились сюда, им не дали нормально поесть. А злой по той причине, что совершенно не рассчитывал, что предложивший эту идею Совет вдруг начнет упорствовать и хитрить на ровном месте, выискивая в каждом слове подвох, а в каждом движении - тонкий намек на несуществующее превосходство.

Таррэн до позднего вечера был вынужден слушать ту ахинею, которую несли уважаемые рены, и старательно сдерживаться, чтобы не послать их куда подальше. Удивлялся только, как отец все это перенес и еще сохранил силы и терпение, чтобы аргументированно спорить. В конце концов, алиарцы сами нас сюда позвали. Сами предложили Договор о сотрудничестве. Даже набросали основные положения... но там была написана такая ересь, что, прочитав ее, Таррэн буквально онемел. А потом с трудом смолчал, не обложив весь этот Совет красивыми, правильными, но не совсем приличными словами. То есть, не обматерил этих хитроумных уродов, решивших использовать ресурсы Лиары и магию чужаков в собственных интересах.

К примеру, скажем, затронули они вопрос о территориях. Лиарцы на здешние плодородные равнины никогда не претендовали и претендовать не собирались: своих вполне хватало. Они, откровенно говоря, совсем по другому поводу сюда пришли. Однако Старейшины мало того, что не поверили, так еще и смели требовать дать клятву на крови о том, что гости действительно не лелеют планов по поводу завоевания новых жизненных пространств.

Ладно, пусть они боятся и просто стараются учесть все нюансы. Ясно, что Совету необходимо получить определенные гарантии. Но не такой же ценой?!

Дальше встал вопрос с обучением здешних магов искусству лиарцев. Предложили? Да, Старейшины сами подняли эту тему. И гости тоже вроде не против. Но оказалось, Совет, желая познать все тонкости магии Огня, взамен не готов оказать аналогичной услуги! И главное, не впрямую, о нет! Все прописано настолько тонко и виртуозно, что с первого взгляда даже не поймешь! Какая игра слов, какое изящное надувательство! Одни намеки и ничего сказанного прямо! Зато сколько пафоса в речах: высокие обязательства... имеем право... безоговорочное согласие... взаимное уважение... вечные ценности... сбережение культурного достояния... древние законы... правила... этикет...

Когда же Тирриниэль, оторвавшись на мгновение от предложенного "Договора" (чтоб Роинэ им подавился!), впрямую поинтересовался, что МЫ получаем взамен такой откровенности и чем ОНИ смогут ответить на нашу неслыханную щедрость, Старейшины как-то смущенно замялись и многозначительно поопускали глазки. Мы, мол, такие слабые по сравнению с вами, такие беззащитные... поймите нас правильно... прямо овечки!

А дальше - хуже. Они захотели получить доступ к ресурсам Лиары. В частности, к акониту, о котором Таррэн в прошлый свой приход мимолетом обмолвился. Ладно, допустим - материал действительно уникальный, может пригодиться и в другом мире: оружие, магические побрякушки, амулеты, защита. Но они захотели его слишком много, при этом почти ничего за это не платя! Дескать, по-братски подарите нам эту интересную штучку, и мы будем вам очень благодарны! Хотя бы одну, для исследования. Мы ж такие слабые, бедные...

Или еще: намекнули, что были бы не прочь детально изучить существ, в которых превратились, благодаря магии Изиара, исконные обитатели их Священной Рощи. Но без права возврата и без вопросов на тему "куда подевались наши звери"! То есть, Таррэн должен был отдать своих верных хмер непонятно кому, непонятно зачем и в полное подчинение! Не имея на руках даже устного обещания обходиться со своими питомцами достойно! А в ответ услышать снова: мы такие слабые, бедные, несчастные...

И так несколько часов кряду.

В конце концов, даже у Элиара кончилось терпение, и он негромко поинтересовался: а не хотели бы уважаемые Старейшины, чтобы он, скажем, снял с себя Венец Силы и отдал им в неограниченное пользование. Даром. Просто так, по дружбе. Дескать, такие они слабые, бедные, несчастные...

После этого в зале повисла тревожная тишина, а затем сразу десять пар глаз с вожделением уставились на его лоб! Да так жадно, что Эл чуть не полыхнул с ног до головы, угрожая раскрыть тайну обретения своей настоящей силы. Спасло ситуацию только то, что Тирриниэль, которому давно уже надоела вся эта канитель, тихо зарычал, а с его рук случайно сорвался небольшой огонек. Так, всего лишь с голову взрослого эльфа, не больше. Который улетел в сторону дверей, едва их не разворотив до основания. Сжег по пути несколько роскошных кустов. Напугал до икотки стоящих у той стены стражей. Заставил вскрикнуть Эланну, а потом неохотно погас, не долетев до окаменевших эльфов каких-то двух с половиной шагов. После чего Старейшины нервно засуетились, заволновались и очень вежливо заявили, что готовы рассмотреть другие варианты Договора.

Кипя от негодования, Таррэн едва не пнул двери Южного крыла.

Он надеялся провести здесь не больше недели, потому что Эланна уверила его в полной лояльности Совета и обещала всяческую помощь. У них дома остался юный сын, к которому он едва успел привыкнуть. Там же остались Траш, Карраш и Айша со своей сильно разросшейся стаей. Столько дел накопилось за время его длительного отсутствия. С перевертышами необходимо уточнить кое-какие детали насчет Кордонов. Сами Кордоны немного усилить и подновить. У Милле побыть, с нетерпением ожидая рождения третьего внука. Вернее, внучки, да еще и не одной. А теперь выясняется, что за каждую букву в этом проклятом Договоре ему придется драться, с мясом вырывая у Совета право голоса! Что им придется задержаться тут Торк знает насколько времени! Из-за этих многомудрых гадов, которые явно считают себя умнее всех! И из-за их ближайших помощничков, которым давным-давно надо было отрезать длинные уши! Проще, конечно, спалить тут все к Торку, но они вроде уже пообещали мир...

Таррэн же и пообещал, когда покидал Алиару! А теперь так об этом жалел! Прав был отец: меньше, чем на месяц, не управиться. И это при том, что даже он, интриган с огромным опытом, не ожидал подобного, дьявольски искусного саботажа!

- Иррадэ! - процедил Таррэн, быстрым шагом приближаясь к своему временному жилищу.

- Спокойнее, - тревожно покосился на побратима Элиар. - Мы предполагали, что будет нелегко. Тирриниэль сразу сказал, что наверняка произойдет нечто подобное. Правда, масштабы сопротивления оказались просто гигантскими...

- Я не понимаю, чего они хотят добиться!

- Я тоже. Но боюсь, нам придется задержаться и собственноручно переписать весь этот Договор с нуля... или же покинуть Алиару немедленно.

Идущий последним Тирриниэль сердито покосился на Светлого, но промолчал. Только заметно помрачнел и сжал челюсти: кто бы знал, чего ему сегодня стоило сдержаться! Не вспылить, не потерять контроль и не спалить весь этот Совет к Торковой матери. Такой был соблазн избавиться сразу от десяти проблем разом! Только выпусти Огонь, как все разногласия разрешились бы моментально! Однако он стерпел. Остался на месте и даже никого не сжег, как хотелось аж до зуда в сведенных кулаках. Но сделал это не ради Договора. Не ради Эла. И даже не ради скорейшего возвращения домой. Отнюдь. Причина его поразительной терпимости была столь очевидна, что по прошествии пяти лет разлуки буквально вопияла о себе: последние несколько часов он занимался исключительно тем, что тщетно старался не замечать умоляющий взгляд Эланны. Зная о вспыльчивости потомков Изиара, она справедливо опасалась за свой Народ. И Тирриниэль... проклятье... он просто не смог ей отказать!

- Нет, - наконец, вздохнул Таррэн, прекрасно чувствуя состояние отца. - Совет Советом, но Договор должен быть заключен. В противном случае, они найдут способ закрыть Портал или сбить его настройки. А нам это не нужно.

- А разбирать Договор по буковке - нужно? - буркнул Элиар, но послушно прекратил бесполезный спор.

Рен Сорен ал Эверон, выполняющий роль сопровождающего, насторожено покосился в сторону гостей, стараясь заметить малейшие нюансы на лицах раздраженных до крайности чужаков. Все-таки приказ госпожи никто не отменял, а если высокие лорды сорвутся, отвечать за случившуюся катастрофу придется именно ему. Как не справившемуся со своими прямыми обязанностями. Как не успевшему предупредить Совет об опасности. И как просмотревшему эту самую опасность, из-за приближения которой у него уже мурашки бежали по коже: чужаки опасны... Бездна, как же они опасны! Зря Совет их так разозлил. Вот-вот вспыхнут с головы до пят. И что тогда прикажете делать?

Рен Эверон даже начал обдумывать свои действия на случай внезапного пожара, но тут его внимание привлек непонятный шум. Причем, шум, доносящийся четко из Южного крыла, где что-то приглушенно грохотало, падало, вопило нечеловеческим голосом. И то и дело издавало неприятный скрежет, смутно напоминающий звук скребущихся по камню когтей.

Рен Эверон требовательно уставился на двоих местных стражей, чутко охраняющих подходы к гостевому крылу.

- Это еще что такое?

Таррэн и Тирриниэль, заслышав доносящуюся изнутри непередаваемую какофонию звуков, понимающе переглянулись и дружно хмыкнули. Элиар даже отступил на шажок, предоставив высокую честь первым открыть дверь начальнику здешней стражи. Тогда как два остроухих охранника (довольно бледных и растерянных, надо сказать) при виде командира с невыразимым облегчением вздохнули и послушно ответили:

- Мы не знаем, рен. Шумят давно. С час уже, если не больше.

- Внутрь вы не заходили? - нахмурившись, спросил рен Эверон.

- Никак нет, господин. Нам запрещено.

Эльф нахмурился еще сильнее, не заметив на лице Стрегона предельно странного выражения, смутно напоминающего зависть. А затем, на свою беду, решительно шагнул вперед. Опрометчиво толкнул незапертую створку, переступая порог с твердым намерением выяснить, в чем там дело и нет ли чужакам какой опасности на вверенной ему территории. Даже потянулся рукой к родовому оружию, готовый встретить неведомую угрозу лицом к лицу, и... ошарашено замер.

Главный коридор Южного крыла оказался заполнен лениво летающим по воздуху гусиным пухом - нежным, легким, жестоко выпотрошенным из какой-то нечастной подушки. Роскошный ковер, который лежал на полу еще ранним утром, оказался свернут в рулон и вежливо поставлен в ближайший угол. Вдоль стен - ни тумб с цветами, как должно быть в доме любого уважающего себя эльфа, ни красивых тканей, ни статуй, ни других украшений. А вместо них повсюду виднелись глубокие, устрашающие по величине разрывы в зеленых стенах Дворца, медленно затягивающиеся под действием непонятной магии. На полу - сплошное месиво каких-то обломков, каменных осколков, вывороченных с мясом колонн, остатки которых, если приглядеться, еще можно было угадать. Возле одной из открытых дверей, которые Таррэн попросил сделать особенно устойчивыми, сиротливо валялась изорванная в клочья наволочка. Наверняка, та самая, чье содержимое сейчас лениво плавало в воздухе. Рядом - невероятно длинная, жестоко обгрызенная и очень острая щепка, чей кончик словно обмакнули в красные чернила. Под потолком испуганно жались два резко побледневших светильника, число которых еще час назад достигало доброй полусотни. А в противоположной стороне, содрогаясь от творящегося внутри безумия, ходуном ходили каменные стены невесть откуда взявшегося в Южном крыле огромного, сложенного из толстых гранитных плит сооружения. Из распахнутых дверей которого (тоже - покореженных и будто бы изгрызенных неведомым зверем) как раз и раздавался непонятный шум.

- ...рыжий! Гад мохнатый! Как ты посмел поставить мне подножку?! - вдруг донесся до остолбеневшего рена Эверона сердитый голосок Белки. - Мерзавец! Я ж тебя за это сейчас...

- Ха! Сперва догони, а уж потом грозись!

- Вот как? Ну ладно. Сам напросился.

- Кто? Я?! Да я только сказал, что в таком состоянии ты ни за что до меня не-а-у-у-у-у!.. - ланниец взвыл нечеловеческим голосом, и в каменном мешке что-то глухо рухнуло на пол, заставив его гулко завибрировать. - Бел... уй, е-мое, за что?!

- Знал бы, за что, убил бы!

- Да я ж пошутил!

- А я - нет! - что-то с металлическим грохотом врезалось в стену. - Шир, лови его! Быстрее, пока... а, поздно! Ушел, гад! Нэш, не смотри на мой зад с таким кровожадным выражением! Он тебе не по зубам! Мы это уже проверяли, так что если не хочешь узнать... ах ты, сволочь! Нечестно!

- Ха-ха! Против тебя все честно!

- Что-о?! Никак, опять прошлое вспомнил?! Опять трепки захотел? На Вызов напрашиваешься?!

- НЕТ! - в неподдельной панике отозвался невидимый перевертыш. - Бел, НЕТ! Я просто неудачно выразился! Никакого вызова! Я имел в виду, что... ой! Не надо! Стой! Остановись! Только не туда!

- Вот уж не-ет, сами напросились, - зловеще протянула Белка, и в каменной комнате что-то звонко щелкнуло, словно два выскочивших из тайника лезвия. - Я обещал вам игру? Обещал. Вы согласились? О, да. Значит, я имею полное право ее закончить так, как вы того пожелали. Правда, лохматые?

- Твою ма-а-ать... - донеслось до остолбеневших эльфов многоголосое, и шума в Южном крыле стало гораздо больше. - Нэш, мерзавец, мы тебе это припомни-и-им...

- Шир, давай! - властно скомандовала Гончая. - Сейчас мы их с тобой быстро разделаем под орех!

- А то, - усмехнулся невидимый Шир, и внутри каменной комнаты будто что-то взорвалось. Из-под дверей выстрелило целое облако гусиного пуха, словно огромный великан выдул его мощным движением грудной клетки. Что-то глухо звякнуло, бумкнуло, тихо застонало. А еще черед мгновение обе створки с грохотом распахнулись, и оттуда кубарем выкатился всклокоченный, нещадно трепаный, покрытый глубокими кровоточащими царапинами и густо облепленный перьями Лакр - в одних только штанах, босиком и с голой грудью. Правда, отнюдь не сдавшийся и совсем не расстроенный.

Едва замедлив падение и закончив кувыркаться, он проворно вскочил на ноги, и, обернувшись, злобно погрозил кулаком невидимому противнику. А потом увидел вошедших и разом переменился в лице.

- Ой...

Таррэн вопросительно приподнял брови.

- Лакр? Вы что тут устроили?

- Народ, харэ! Посторонние на территории! - вместо ответа зычно гаркнул Охотник, и бедлам каменной комнате мгновенно прекратился. Только щелкнуло что-то тихонько, как встающая на место пружина, да кто-то глухо заворчал, недовольный незапланированным перерывом. Рыжий тем временем выпрямился во весь рост, продемонстрировав завидную мускулатуру. По-звериному отряхнулся (прямо так, всем телом), избавляясь от налипшего на мокрый торс пуха. Наконец, вспомнил о приличиях, торопливо поклонился трем лордам, чуть сузил глаза при виде ошеломленного рена Эверона и, воровато стрельнув глазами на загаженный коридор, пробормотал:

- Добрый вечер, Хозяин. Мы тут разошлись немного, просто не ждали вас так рано, но сейчас все уберем.

В этот момент ему в спину полетела жестоко изжеванная, измятая и потерявшая свою первоначальную форму подушка. А следом и громкий вопль:

- Вот тебе! Получай!

Лакр неуловимо быстро пригнулся, ловко пропуская метательный снаряд над трепаной макушкой, а затем снова выпрямился. Как раз для того, чтобы воочию увидеть, как перепачканная бог знает чем подушка просвистела через весь коридор и бодро встретилась с лицом начальника дворцовой стражи. Чтобы на мгновение там замереть, как-то некрасиво дрогнуть, а потом медленно съехать вниз, по пути отмечаясь мокрыми, отвратительно липкими клочьями пуха.

- О-па, - изумленно замерла Белка, появившись в дверях с еще одной, уже занесенной для удара подушкой. - Кого-то я не того приложил. Рыжий, ты бы хоть вякнул, что тут эльфы.

По губам Таррэна скользнула понимающая улыбка, Тиль просто хмыкнул, отлично представляя себе, во что превратился выращенный сыном каменный лабиринт - один в один, как тот, что был на Левой Заставе. А Элиар прикусил губу, чтобы не расхохотаться в голос: у рена Эверона было такое лицо! Еще бы! Получить в морду изжеванной подушкой! И от кого?!!

Лакр, шаркнув по полу босой пяткой, смущено кашлянул.

- Так я... это... сказал.

- Когда? - удивилась Белка. - Таррэн, не смотри на меня, как на врага народа - я не мог видеть, в кого кидаюсь. Так что этот ушастый тип, можно сказать, пострадал безвинно, за что я дико извиняюсь и слезно прошу у него прощения... Шир! Ты где застрял?!

- Э-э... да как сказать... в общем, Нэша из стены выковыриваю.

- Он что, сам не может?!

- Нет, - пропыхтел перевертыш. - Кажись, его крепко приложило. Еще не очухался.

Белка неодобрительно покачала головой.

- Ну вот. Еще не хватало тратить на него "нектар".

- Не надо на меня ничего... тратить, - со страдальческим выражением на помятой физиономии выполз из дверей потрепанный, исцарапанный, тяжело дышащий Нэш. - Так оклемаюсь. Только покою мне дайте, и завтра опять побегу.

- Хрен тебе, а не покой, - властно распорядился Таш, будучи среди перевертышей за старшего. - Эта ночь твоя - за то, что сам подставился и нас едва не вышиб. Шир - второй. Я - последний.

- Да? А я? - обиделся рыжий.

- А ты стоишь и молчишь в тряпочку, пока я добрый.

Рен Эверон медленно отер с лица налипший пух и, все еще сдерживаясь, коротко поклонился Владыкам.

- Доброй ночи, ллеры.

- Доброй, - вздохнул Таррэн, жестом отпуская Охотников в их комнаты. - Прошу прощения за это недоразумение.

Эльф, не взглянув на опозорившую его Белку даже мельком, вежливо наклонил голову и, резко развернувшись, быстро вышел, до последнего держа на лице бесстрастное выражение. Но даже прихрамывающий и постанывающий от боли в помятых ребрах Лакр многое бы отдал, чтобы увидеть, что с ушастым произойдет за дверью. Больно нехорошим стал его взгляд и слишком уж сильно сжались челюсти, когда он понял, что уже завтра об этом происшествии наверняка будет знать весь Дворец. Точнее, когда он решил, что Белик непременно постарается донести эту страшную тайну до каждого чуткого уха.

- Бел... - начал Таррэн, не дожидаясь, когда гость покинет крыло.

- А я чего? Я не виноват! Это случайно вышло! - затараторила Белка, на всякий случай попятившись. - Нам скучно было, вот и устроили подушечный бой. Не бойся, твою не взяли. И свою подушку я тоже пожалел. Но зато бесхозных тут было навалом, а ты же знаешь, какие зубищи у этих монстров! Раз тяпнут и все! Знаешь, как мне пришлось постараться, чтобы они меня не догнали?!

- Я не об этом, Бел.

- А о чем тогда? О стенах? Да пустяки - зарастут к утру! И пол исправится! И двери восстановятся - ты ж специально то заклятие поставил! Я видел! Так что завтра тут будет чисто, беленько и свежо! Прям как ты любишь!

Таррэн быстро подошел к своей шмыгнувшей носом паре, с ходу подхватил ее на руки и, притянув к самому лицу, многозначительно сузил глаза.

- Я же сказал: я не об ЭТОМ.

- В чем дело? Что такое? - внезапно обеспокоилась она. - Что-то еще не так? Я разве еще что-то натворил?

- Я обещал тебя наказать?

- Э... ну... а-а... но ты же не злишься за тот пустячок?

- Нет, - зловеще процедил молодой лорд. К вящей радости не ушедшего далеко начальника стражи.

- Тогда что такое?! И вообще, куда ты меня тащишь?!

- Куда надо, - недобро усмехнулся Таррэн, пинком распахивая двери в свои покои. - А зачем... знаешь, я намереваюсь досконально выяснить у тебя, для чего этим утром ты, вредная кошка, так бессовестно и нагло...

Что же такого страшного натворил Белик, рен Эверон так и не узнал - закрывшаяся за лордом дверь мгновенно отрезала все посторонние звуки. Однако приглушенный взвизг изнутри он все-таки успел услышать. Как успел рассмотреть широкие усмешки на звероватых физиономиях смертных и неодобрительный жест лорда Тирриниэля. После чего Южное крыло вежливо выпроводило гостя за свои пределы и затихло. До следующего утра, которое тоже обещало стать невероятно трудным.


На следующий день в Зале Совещаний Белка появилась лишь к полудню. Не одна, конечно, а вместе с Широм, который должен был изображать преданного телохранителя и, заодно, показывать ей дорогу к заседающим. Хотя ни в первом, ни во втором Гончая совершенно не нуждалась, потому что, во-первых, за прошедшую ночь уже успела облазить немалую часть Дворца (собственно, поэтому проснулась так поздно), а во-вторых... Шир, когда Таррэн поутру намеренно громко отдал ему приказ "остаться и охранять", только и смог, что не заржать в голос. Но, разумеется, исполнил все в точности и с немалым удовольствием. Иными словами, добросовестно проводил высоких лордов до дверей, напугав вчерашних остроухих стражей клыкастой усмешкой. Затем вернулся, радостно плюхнулся прямо на пол и терпеливо ждал у спальни Хозяина до тех пор, пока уставшая за ночь Гончая не соизволит проснуться.

Сказать честно, он охотно остался бы рядом с Вожаком хоть на весь день, хоть на год, а хоть на всю оставшуюся жизнь - привязала его Белка. Здорово к себе привязала. Но перевертыш не променял бы эту связь ни на что на свете и никогда не предал бы ее доверия. А сожалел порой лишь об одном: что она, как ни печально, все еще не оставила идеи переложить функцию Вожака на кого-то из Старших. И помешать этому, к собственному огорчению, Шир никак не мог. Точно так же, как не сумел этого сделать Рос, вся Старшая стая и, конечно же, несколько сотен обычных перевертышей, которых такое положение дел приводило в отчаяние.

Шир, бесшумно войдя в зал следом за Белкой, тихо вздохнул.

Эх, если бы она только передумала... но как ей это объяснить? И кто рискнет оспорить ее решение?

- Привет, - широко улыбнулась Гончая, обнаружив за круглым столом всю вчерашнюю компанию. - Опять глупостями занимаетесь? Кстати, Эланна, спасибо за зелень - честное слово, я оценил.

Владычица, сидящая, как и вчера, во главе стола, слабо улыбнулась: за прошедшие сутки в ее Дворце почти не осталось слепяще белых пятен. Ни среди ее подданных, ни среди растений, ни среди всего остального убранства. И уже с сегодняшнего утра многим ее эльфам (в том числе, рену Эверону) пришлось срочно поменять свой гардероб.

- Не за что, Бел. Ты есть хочешь?

- Нет еще.

- Тогда, может, присоединишься к нам?

- К вам?! Я что, дурак? - в неподдельной панике отшатнулась Гончая. - Еще не хватало заниматься теми глупостями, которым вы решили посвятить столько времени! Вчера сидели с постными лицами, сегодня сидите... наверное, и завтра тоже усядетесь? А я - нет. Ни за какие коврижки. Лучше уж поброжу по округе и погляжу, как вы тут живете. Не возражаешь?

Леди Эланна качнула головой.

- Нет, конечно. Гуляй, где захочешь.

- Чудесно, - немедленно просияла Белка и, подойдя к Таррэну, звучно чмокнула его в щеку. - Доброе утро, ушастик. Как спалось?

Под ехидными взглядами отца и побратима эльф неловко кашлянул.

- Спасибо. Неплохо.

- Я рад, - хихикнула она. - А вот твоя постель, боюсь, не очень. Кажется, ее снова придется менять.

- Бел...

- Хорошо, хорошо. Не буду никому говорить, что ты опять спалил нам половину интерьера. Причем, особенно пострадали наши красивые двери, за которыми я честно собирался скрыться от твоего гнева. Но у меня мало что вышло, потому что некоторые, когда начинают сходить с ума, совершенно теряют над собой контроль. А в результате всякий раз выходит одно и то же: на моей бедной шкуре снова начинают пылать...

- Бе-е-л! - угрожающе прорычал Таррэн, чувствуя, что еще немного и милая шутка перейдет в откровенное безобразие.

Гончая невинно моргнула, делано не услышав тихих смешков перевертышей.

- А что? Что я такого сказал?

- Кто-то, кажется, собирался прогуляться?

- Ах, да. Конечно, - она расплылась в хитрой улыбке и, потеребив длинное ухо мужа, обернулась к Совету. - Ой! А вас сегодня еще больше! Эланна, кто этот новый тип, который тебя вчера сопровождал, но за один стол со мной не уселся?

Стройный, ошеломительно красивый эльф с угольно-черной гривой и бездонными синими глазами, который действительно промелькнул накануне вчера в свите Владычице, а теперь нескромно сидел рядом с ней по правую руку, недобро прищурился.

- Рен Оганэ ал Аверон, - немного поспешнее, чем следовало, представила новичка Эланна, и Белка громко присвистнула.

- Хрена себе! Старший Род! И наверняка не последний в нем подметала... но я все равно не понял, чего он тут делает? Глава Рода туточки, весь Совет в полном сборе. Обсуждение в самом разгаре... так чего ему надо?!

Рен Аверон-старший метнул в сторону Владычицы быстрый взгляд, еще быстрее переглянулся со старшим сыном, сравнительно недавно получившим право находиться от нее в такой волнующей близи. А Тирриниэль, сохраняя каменное выражение лица, молча ругнулся. Тем временем рен Оганэ смерил Белку долгим взглядом, в котором только слепой не заметил бы откровенного презрения, и величественно отвернулся, считая ниже своего достоинства отвечать полукровке.

- Как-как ты сказала, дорогая, его звать? - тут же нахмурилась Гончая. - Рен Поганэ? Странное имя. Я, конечно, не знаток эльфийских родословных, но на месте его отца все-таки постеснялся бы называть единственного отпрыска столь двусмысленно. Тиль, как считаешь?

Тирриниэль, заметив кислую мину на лице главы Рода Аверон, мысленно усмехнулся. Он еще накануне обнаружил, что этот черноволосый тип весьма неодобрительно косятся на его кресло, оказавшееся почти так же близко к Владычице, как и кресло этого холеного сыночка. Кажется, у кого-то появились свои собственные, далеко идущие планы в отношении будущего Эланны? Точнее, ее возможного замужества и появления долгожданного наследника?

Однажды, еще будучи в Золотом Лесу, в ответ на осторожный вопрос Тиля Эланна случайно обмолвилась, что по возвращении ее ждут некоторые сложности. Но именно теперь эти "сложности" окончательно оформились во что-то конкретное. И Тирриниэль готов был поклясться, что подобный союз Владычица не слишком приветствовала. Хотя, возможно, по каким-то причинам пока не могла от него решительно отказаться.

Тиль, пристально взглянув на побледневшего от оскорбления красавчика, медленно наклонил голову.

- Да, малыш. Я бы не рискнул.

Рен Оганэ нехорошо сузил глаза, метнув на него откровенно недоброжелательный взор, но Эланна, чуя назревающий скандал, мудро поспешила вмешаться.

- Бел, не желаешь ли осмотреть наши Сады?

- Желаю, - с готовностью кивнула Белка. - Только я туда дорогу плохо знаю. Может, твой рен Поганэ мне покажет? Ты как, ушастый? Горазд составить мне компанию? Все равно тебе тут нечего делать - сидишь дурак-дураком, ни хрена не понимаешь, а так - хоть занятие какое-то будет.

Уже четырежды оскорбленный эльф до боли сжал челюсти и, едва сдерживаясь, процедил:

- Возможно. Провожу. Если госпожа прикажет.

- Зачем тебе госпожа? Ты что, не мужик, раз все еще ждешь последнего слова от слабой женщины?

Ушастого после этого буквально перекосило.

- Владычица - не слабая женщина!

- Да-а?! Эланна, он только что прилюдно намекнул, что ты, оказывается, не правительница и даже не женщина, а Торк знает что!

- Прошу прощения, моя госпожа, - в последнем усилии сдержаться эльф обратился к серьезно обеспокоившейся Владычице. - Если вы велите, я исполню любой ваш приказ. Но смею напомнить, что нахождение лаонэ на Высоком Совете противоречит Закону и может быть неправильно воспринято вашим Народом.

- Чего-о? - немедленно сделала стойку Гончая. - Эланна, поясни мне, пожалуйста, что это за слово такое непонятное и как именно этот ушастый меня обозвал?

Леди Эланна слегка побледнела.

- Бел, пожалуйста, не придавай особого значения...

- Нет, ты скажи! Я хочу знать, что это за красивое слово! Вдруг мне понадобится кого-нибудь приласкать, а я и смысла не понимаю! Может, я потом этого же типа тоже соберусь облагодетельствовать? Надо же хотя бы понятие иметь, как у вас принято ругаться!

- Это... - под таким напором Владычица мучительно заметалась взглядом по сторонам. - Лаонэ - это... как бы тебе сказать... если коротко, то это означает, что ты не совсем принадлежишь Народу... то есть, что в тебе есть определенного рода новшество, которое немного отличает тебя от остальных, и поэтому...

Гончая изумленно подняла брови.

- Что-о-о?! Так он меня... полукровкой обозвал, что ли?!

За столом воцарилась недобрая тишина.

- Что, правда?! Меня?! Тиль!

Владыка Тирриниэль нехорошо прищурился.

- В общих чертах, да, малыш.

- Охренеть!

- Понятие "лаонэ" не имеет негативного оттенка, - торопливо вставила Эланна, всерьез опасаясь за исход мирных переговоров. - Бел, рен Оганэ всего лишь имел в виду, что...

Белка стянула с перчатку левой руки и озадаченно потерла нос, блеснув на свету родовым перстнем в виде свернувшегося кольцом дракона.

- Что я не такой, как он. Спасибо, дорогая, это мне и так ясно. Я не понимаю другого: почему этот ушастый придурок, считая себя самым умным, все-таки тебе подчиняется? А если он просто ляпнул языком, не подумав, то какого рожна тогда лезет вперед? У нас дома за это можно и по морде схлопотать. Правда, Тиль? Помнится, Брегариса, который осмелился последним вякнуть тебе под руку... лет, этак, пять назад... ты самолично испепелил прямо там, где стоял! И никто даже не пикнул!

Тирриниэль медленно наклонил голову, откровенно любуюсь враз посеревшими физиономиями и хлюста, и его папаши, и всего Совета, заодно. Которые только сейчас увидели родовые перстни на руках Таррэна и Темного Владыки, сравнили их с перстнем Белки и резко осунулись. Потому что именно в этот нерадостный момент в полной мере осознали, что дрянной юнец на самом деле не просто презренный полукровка, а, как ни жутко это признавать, полноправный член Рода Л'аэртэ. Того самого Рода, два опаснейших представителя которого только что услышали прозвучавшее в их адрес оскорбление.

Рен Оганэ, запоздало сообразив, на кого нарвался, стремительно побледнел. А Белка, забавно наморщив носик, дерзко вспрыгнула на подлокотник ближайшего кресла и задумчиво спросила в пустоту:

- Тиль, как считаешь, этот болван хотел меня обидеть?

- Нет, Бел, - поспешно заверила ее Эланна. - Конечно же, нет!

- М-да? Ты уверена? Тиль, что скажешь? Я должен рассердиться на этого типа или нет?

Тирриниэль, жутковато сверкнув заалевшими радужками, медленно поднялся с места. Еще медленнее погладил пышные кудри невестки и преувеличенно ласково ответил:

- Не волнуйся, Бел. Мы тебя в обиду не дадим.

- А я знаю, - снова просияла она, на мгновение обернувшись. - И знаю, что ты меня любишь! Вот!

- Конечно, малыш. Такого бельчонка сложно не любить.

Белка озорно прищурилась.

- Тогда я пойду? Да? А ты всем покажешь тут козью морду, если кто-то вздумает за моей спиной строить какие-то гадости?

- Непременно, Бел, - со зловещим подтекстом пообещал Темный Владыка, пристально изучая замерших в своих креслах эльфов. - Можешь ни о чем не беспокоиться.

Гончая тихо хихикнула, полностью удовлетворенная исходом сегодняшних "переговоров" и окаменевшими физиономиями членов Совета Десяти. Почти услышала, как Старейшины мысленно и в дикой спешке отдают указания своим нелюдям ни в коем случае не задевать "дрянного мальчишку". Затем ловко спрыгнула с подлокотника кресла и, бодро помахав ручкой всем присутствующим, беззаботным сорванцом побежала прочь - скрупулезно исследовать то, что не успела посмотреть этой ночью.

Ведь теперь ей больше никто не станет чинить препятствий.

Глава 5

Во второй раз она осчастливила Совет своим присутствием только ближе к вечеру - ворвалась внутрь, как водится, без спроса, пинком распахнула узорчатые двери. С нескрываемым подозрением оглядела недовольно обернувшихся эльфов и кивнула: все нормально, никого не съели, не пришибли и не покалечили. Как бы тяжело ни продвигалась работа над Договором, Таррэн, Элиар и Тиль все-таки сдержали бьющие через край эмоции и теперь упорно продавливали свое.

То, что кое-какие успехи у них уже случились, Белка поняла сразу: в глазах у Эла застыло выражение мстительной радости, да и Тиль хищно раздувал ноздри, в то время как Совет выглядел довольно кисло. А при виде Гончей стал выглядеть еще и мрачно. Особенно, когда она лучезарно улыбнулась и со скрежетом выволокла из-за угла громоздкую, невесть откуда взявшуюся картину.

- Уф! - пропыхтела Гончая, выразительно согнувшись под немалой тяжестью. - Хоть бы кто помог... эй, ушастые! Да-да, вы, за дверью! Не стыдно стоять навытяжку, когда ребенок надрывается?! Живо сюда и помогите мне донести эту дуру до стола!

Эланна удивленно повернулась.

- Бел, ты где ее взял?

- А хрен знает, - шмыгнула носом Белка. - Зашел куда-то не туда, а потом гляжу - куча дядек на стене висит. Ушастые, мордатые, обвешанные цацками с ног до головы... ну, мне интересно стало, вот и подошел ближе. А этот типчик... ну, сейчас сама увидишь... мне жутко понравился. Такой симпатичный, понимаешь... такой грозный, что я решил выяснить, что он такое. Но поскольку бежать за тобой было долго и неудобно, а от совещания отрывать как-то неприлично, то я ее взял с собой. Может, ты подскажешь, что это за тип?

Дождавшись, пока стоявшие снаружи эльфы скользящим шагом войдут и взглядом испросят у Владычицы соизволения присутствовать, Гончая решительно пихнула в их сторону тяжелую картину, рама которой украшена поистине устрашающим количеством золота и драгоценных камней. После чего довольно хмыкнула, проследила за тем, как ушастые заполошно кинулись вперед, чтобы бесценное произведение искусства не хряпнулось на каменный пол. Испуганно подхватили, подняли, скрипя зубами от натуги, а потом послушно развернули, чтобы Владычица могла взглянуть.

На картине, к изумлению гостей, оказался изображен эльф. Причем, судя по всему, не простой, а явно занимающий высокое положение при дворе. Белоснежная шевелюра редкого долгожителя, благородное лицо знатного происхождения, чуть раскосые синие глаза, в которых застыла печать мудрости и бездна прожитых веков... властная осанка, изумительно гармоничные черты лица, дорогой бархат серебристо-голубого камзола... неизвестный художник сумел запечатлеть властный лик неведомого эльфа так искусно, что казалось: он вот-вот моргнет.

- Бел! - ошеломленно привстала Эланна. - Как ты попал на Галерею Великих?!

Белка пожала плечами.

- Без понятия. Я, пока от твоих ушастых стражей бегал (и зачем ты велела им за мной присматривать?), куда-то не туда свернул. Оглянулся, а их уже нет. Зато висит этот важный дядька и куча еще каких-то странных личностей. Но другие мне не понравились, а вот этого я принес тебе на опознание - больно уж хорош. Правда? И, кажись, на тебя немного походит?

- Еще бы! Это же мой отец - Адоррас Алле Эрроас!

- Правда?! - искренне изумилась Гончая, совсем по-новому разглядывая портрет. - Во дела! А чего я его тут ни разу не видал?

- Его просто нет на Эоннаре! Отбыл с визитом на соседний материк и вернется нескоро!

- А ты?!

- Я правлю от его имени, - слегка успокоившись, ответила Владычица. - Уже несколько веков. Но, Бел, как же ты дотащил его сюда?

Тирриниэль выразительно покосился на побагровевших от усилий эльфов, которым портрет явно доставлял неудобство, и понимающе хмыкнул, но Белка ничуть не смутилась. Напротив, усиленно шмыгнув носом, бесхитростно пояснила:

- А мне Глазастик помог.

- Кто?!

Гончая неожиданно смутилась.

- Глазастик... ну, зелененький такой... с большими зенками... я, пока осматривался в вашей Галерее, на него наткнулся. Он там сидел у какого-то камня и скучал. Такой маленький, бедный, несчастный... я на него посмотрел, подумал и решил, что ему совсем плохо. Погладил, вот, покормил... ну, чем нашел. А он за это помог мне картину донести. И такой оказался славный, что я даже захотел его взять к себе. Хочешь, покажу? - не дожидаясь разрешения, она задрала голову и ласково позвала. - Глазасти-и-ик... ты где? Иди ко мне, маленький. Иди сюда, хороший. Я тебя тете Эланне покажу!

Таррэн недоумевающе нахмурился, потому что не совсем понял, почему у нее в зрачках шевельнулись опасные зеленые искры. Но в этот момент ветки на потолке слегка шевельнулись, и эльф неверяще замер. А когда оттуда на подставленную ладонь Гончей вдруг спрыгнул небольшой зеленый комочек, смутно напоминающий деревянную поделку из узловатого корня с непомерно большими, но тоже - ярко-зелеными глазами, и вовсе окаменел.

- Дух леса... - придушенно ахнул кто-то в Совете.

Белка широко улыбнулась, с выражением неподдельной радости изучая непонятное существо. Которое, казалось, почти наполовину состояло из одних только глаз, а в остальном представляло собой тугое переплетение деревянистых ветвей, где весьма смутно угадывалось прочное тельце, излишне крупная голова, крохотные ушки и приличных размеров хвост.

Она игриво пощекотала ему тонюсенькую шейку, счастливым "м-м-м" встретила негромкое урчание уродца, затем обернулась к мужу и гордо протянула нового друга.

- Вот! Я ж говорю - Глазастик! А вы не верили!

Таррэн мгновенно напрягся, а перевертыши незаметно подобрались.

- Малыш...

- Он славный, - заверила его Белка, бесстрашно держа существо на вытянутой руке. - И еще он умеет быть разным. Прямо как наш Каррашик. Да, мой хороший? Давай покажем Таррэну, как ты меняешься?

Деревянный уродец издал какой-то странный звук - то ли кашлянул, то ли мурлыкнул. А потом, к вящему изумлению Эланны и неподдельной оторопи Совета, вдруг подпрыгнул, перекувырнулся. И всего мгновение спустя на ладони Гончей сидел не узловатый корешок, причудливо скрутившийся в некое подобие живого существа, а самый настоящий котенок. Правда, зеленый, с зелеными же глазищами, которые так и остались невероятно огромными, да еще с приличных размеров пастью, в которой, когда он радостно ухмыльнулся, промелькнули совсем не кошачьи зубы.

Рен Эверон непонятно выдохнул, диковато уставившись на существо, Совет, гордо восседавший на креслах, едва не упал под стол, а леди Эланна неверяще прошептала:

- О, Бездна... Бел, он ТЕБЯ послушался! Но как?! Как у тебя получилось?!

- Нормально, - пожала плечами Гончая, с которой "котенок" буквально не сводил своих жутковатых глаз. - Говорю ж: я на него посмотрел, он на меня...

Тирриниэль беззвучно застонал: ну, конечно! Прямой взгляд Гончей способен вышибить дух из любого живого существа! Ни один мужчина не устоит перед ней! Ни одна женщина не останется равнодушной! Но чтобы Дух леса, сотворенный магией Дворца и призванный защищать его от всяких чужаков, тоже поддался?! Нет, это просто невероятно! Однако он был тут! Сидел совершенно спокойно! С немым обожанием смотрел на свою новую хозяйку и был готов исполнить все, что она от него потребует! За все века существования Алиары не было такого, чтобы Дух леса признал чужака! Даже Таррэну в свое время пришлось нелегко! Даже на него они косились с подозрением и следили за каждым шагом! А Белка...

Надо думать, что эльфы Эланны в шоке!

- Он еще и не так умеет, - с гордостью сообщила Гончая, бесстрашно погладив спину нового знакомца. - Глазастик, стань-ка немного больше... или нет! Стань ГОРАЗДО больше! Так, чтобы все поняли, какой ты у меня умница!

Дух леса послушно спрыгнул на пол - с такой скоростью, что эльфы увидели лишь смазанную тень. Странно фыркнул, снова перекувырнулся через голову, а поднялся... уже могучим, ростом с саму Белку, абсолютно зеленым котом, который по количеству зубов и мощности челюстей едва ли уступал знаменитым хмерам. Бесшумно скользнув к Гончей, он внимательно обнюхал ее макушку, источающую умопомрачительный, незабываемый, чарующий, но совершенно незнакомый ему аромат. Довольно фыркнул и, подчиняясь требовательному взгляду, послушно уселся рядом. После чего еще более внимательно оглядел ошеломленных алиарцев, чуть прищурился, когда чужаки машинально потянулись к оружию. Глухо рыкнул, не слишком обрадовавшись присутствию здесь перевертышей, и красноречиво показал им свои острые клыки.

- Нельзя! - строго сказала Белка, и Дух укоризненно на нее покосился. - Они мои, понял? ВСЕ мои. Даже лохматые. Особенно вон тот, черненький, который уже приходил сюда раньше. Если с ним что случится, я расстроюсь, ясно?

Громадный кот положил голову на ее плечо и тихо вздохнул, всем видом показывая, что понял действительно все. Даже то, о чем она только подумала.

- Хорошая киса, - похвалила Гончая и под остановившимися взглядами присутствующих почесала зеленое ухо. - Славная, милая, добрая киса... будем с тобой дружить, да?

Эланна, слегка отойдя от потрясения, неверяще покачала головой.

- Невероятно! Бел, кажется, ты ему нравишься!

- Я всем нравлюсь, - рассеянно согласилась Белка.

- Нет, ты не понимаешь!..

- А чего тут не понять? Кстати, много у вас таких очаровашек? А, Глазастик? Сколько вас тут? Покажешь? Ты ж, навроде, у них за главного? Так пусть выглянут на секундочку - я хочу посмотреть. Хотя бы на тех, кто прячется поблизости.

Зеленый зверь поднял голову к потолку и повелительно рыкнул. После чего снова опустил морду на плечо Белки и смирно засопел, уже не обращая внимания на то, как сверху, будто мелкий горох, буквально посыпались на пол крохотные древесные уродцы. Корявенькие, неказистые, узловатые, как самые настоящие корни. С такими же невероятными глазищами, как у вожака. Умеющие все, как один, принять облик абсолютно любого зверя. Способные перекусить самые прочные доспехи, сокрушить литые валуны, избежать любого магического удара, потому что практически не поддавались магии. Имеющие потрясающую способность к регенерации. Трудно уничтожимые. Живущие исключительно за счет магии Дворца...

Тирриниэль недобро прищурился, воочию убедившись, что на самом деле хитрых алиарцев есть, кому защищать. А когда взглянул на "зверушек" вторым зрением и убедился в самых неприятных своих подозрениях, то очень нехорошо посмотрел на побледневшего рена Роинэ.

Бедные и несчастные, значит? Ничем противостоять нам не смогут? Беззащитные, как кролики перед огнедышащим драконом?! Ага, щас! Да с охраной им вообще можно ни о чем не беспокоиться! Пока Духи находится в Чертогах, ни один Огонь их не убьет! Они будут заново возрождаться из собственной магии, мгновенно восстанавливаться и нападать, нападать, нападать... пока не уничтожат сам Дворец или пока Хозяин не отдаст приказ остановиться! А их тут сотни! Тысячи, если считать по всему Дворцу! Быстрые, клыкастые, превосходно защищенные и практически неуничтожимый! Меняющие облик по собственному желанию! Способные стать и хмерами, и медведями, и громадными питонами!

Зная о том, как хорошо защищен полновластный Хозяин Чертогов, Тирриниэль вполне мог представить, как весь Дворец в мгновение превращается в одну большую, поистине смертоносную ловушку! И если бы не Белка...

Тиль благодарно прикрыл глаза.

"Спасибо, малыш. Спасибо, что укротила эту стаю".

Гончая хитро улыбнулась, ужасно довольная произведенным эффектом. Кинула на встревоженного мужа успокаивающий взгляд, молча говоря, что уже все уладила. А затем снова нацепила личину Белика и озадаченно оглядела шевелящийся пол, с которого на нее с престранным выражением уставились маленькие уродцы.

- Кхм. Чегой-то вас тут много стало... аж ступить некуда, чтобы не раздавить или не поскользнуться. Лады, бегите по своим делам. Вам наверняка надо отдохнуть и перекусить. Глазастик, скажи им: пусть идут. Только чтоб моих ушастиков не трогали, ладно? Они мне нравятся, и за каждого, если что не так, я потом спрошу.

Зеленый котяра у ее ног тихо мурлыкнул, уверив, что все понял, и снова повелительно рыкнул, отчего мелкота с писком разбежалась кто куда и молниеносно исчезла из глаз. Сам же Дух даже не подумал уйти - ему и тут было хорошо. Особенно, когда тонкие пальчики легонько теребили его ухо, а истощающая магию кожа просто вынуждала прильнуть к ней и счастливо застыть. Точно так же застыть, как в тот самый миг, когда такие же изумрудные, как у него самого, глаза Белки внезапно вспыхнули из темноты и, поймав его в свои сети, потребовали беспрекословного подчинения.

Шир, проследив за сбежавшими Духами, успокоено отпустил свои мечи: Вожак мудр - первым распознал угрозу от этих крох и в своей манере все уладил. Зато теперь, что бы ни случилось, ни один из Духов не посмеет без спроса накинуться или поранить чужаков. Эльфы этого пока не поняли - слишком ошеломлены происходящим, но Хозяин уже прощупал вторым зрением всю округу и уверено сообщил: порядок, больше от них не надо ждать подвоха.

- Ладно, я тоже пойду, - спрятала коварную усмешку Белка. - Поброжу, поглазею на здешние чудеса... вдруг еще чего-нить интересное раздобуду? Глазастик, за мной. Ты мне все покажешь и расскажешь, раз уж вредный рен Поганэ не хочет мне помочь. Кстати, Эланна, выгони ты его отсюда на хрен - такого невоспитанного типа грех сажать за один стол с уважаемым Советом: стыдно. А эти бедолаги, которые даже вдвоем не могут удержать ваш несчастный портрет, пусть зовут на помощь и волокут его обратно. Я уже все выяснил, так что он нам больше не нужен.

Таррэн негромко кашлянул, первым нарушив ошеломленное молчание.

- Бел, поди-ка сюда.

- А? Чего? - обернулась она, но тут же спохватилась и быстро подошла, проникновенно заглянув в его глаза. - Ты опять волнуешься? Зря. Глазастик за мной присмотрит. Я бы взял Шира, но, по-моему, наши Охотники его немного беспокоят.

- Конечно, беспокоят, - согласился эльф, ласково пригладив ее каштановые вихры и пристально всмотревшись в невинное лицо. - Кого они не беспокоят, кроме тебя? Только, пожалуйста, будь осторожнее. Даже с Глазастиком. К тому же, мы скоро закончим, а ты хотел пораньше лечь спать. Помнишь?

Белка на мгновение задумалась, прикидывая свои планы, но потом послушно кивнула.

- Хорошо. А ты мне сказку на ночь прочитаешь?

- Конечно, малыш.

- И поиграешь перед сном?

- Как всегда.

- Тогда я, пожалуй, побуду во-он за теми кустиками. Совсем недалеко. Повожусь с Глазастиком, а когда ты пойдешь домой, сразу приду. Ладно?

Таррэн мягко улыбнулся.

- Да, егоза. Беги.

Она хитро подмигнула, нежно потерлась носом о его щеку и, весело помахав Эланне, стремглав умчалась прочь. Не забыв по пути наступить на ногу одному из пыхтящих над портретом стражей, а второго больно пихнуть под дых, отчего они едва не уронили драгоценное изображение на пол. Затем озорно хихикнула и пропала среди листвы, едва успевая уворачиваться от мокрого носа игриво настроенного Духа, который, разумеется, не отстал от нее ни на шаг.

Алиарцы незаметно перевели дух, а затем снова обратились к разложенным на столе бумагам.


Возвращаясь в свои покои, Таррэн, вновь задержавшийся на Совете непростительно долго, с немалым беспокойством размышлял о том, как именно его встретит заждавшаяся супруга. Обещание которой вскоре появиться он, по вине Роинэ, бессовестно не выполнил. Белка весьма трепетно относилась к вопросам соблюдения обязательств, не терпела лжи и не любила, когда кто-то (неважно, кто и по какой причине) бросает слова на ветер. Не говоря уж о том, что сама старалась везде и во всем держаться старых принципов Диких Псов. Так что он закономерно опасался грядущей бури и напряженно прикидывал шансы на выживание.

Однако, к собственному удивлению, Таррэн обнаружил ее в своих покоях не сердито постукивающей сапожком о зеленый травяной ковер, не насупленной и недовольной, а напротив - небрежно разлегшейся на животе, босой, в одной только короткой безрукавке и мятых штанах. Увлеченно изучающей невесть откуда выкраденную, расстеленную на полу подробную карту Алиары. Почему-то - спокойной, деловитой и даже отдаленно не напоминающей ту дикую кошку, которой она могла быть, когда разозлится.

- Ты поздно, - рассеянно бросила Белка, когда за ним закрылась дверь.

- Прости, малыш, - покаялся эльф, подходя ближе. - Просто Аверон достал со своими требованиями.

- Что, опять хотел поучиться Огню?

- Если бы! - с досадой бросил эльф, раздражено швырнув на кресло тяжелую куртку. - Выспрашивал связь наших перстней с Огнем Жизни! И с посмертным проклятием, про которое прочел в местных Хрониках! Оказывается, мы уже перед Уходом научились отделять часть своей силы и укрывать ее в родовом перстне!

- А у них разве не так?

- Нет. Их сила не разделена на части, а перстни - просто перстни, без всяких дополнительных хитростей. Если разбить, никто не пострадает, так что в каком-то смысле они гораздо менее уязвимы, чем мы. Лишившись перстней, никто из них не погибнет и не сойдет с ума, в отличие от нас.

Белка, обернувшись, задумчиво оглядела мужа с ног до головы.

- Да? Тогда странно, что они слабее. Насколько я успела увидеть их ауры, только у Роинэ есть против Тиля какие-то шансы. Про тебя вообще молчу. А остальные вам даже в подметки не годятся, будто у них не магия, а манная каша без масла. И это тогда, когда перстни не несут никакой нагрузки, ауры - цельные, всем на зависть, а силы вроде должно бы быть гораздо больше.

- Я тоже не понял, почему так вышло, - признался Таррэн, присаживаясь рядом с ней на ковер. - И еще не могу понять, кто из наших и зачем в те времена разделил на части свое могущество. Почему за прошедшие века оно не только не ослабло, а напротив - здорово выросло? Кажется, Аверону именно это не дает покоя. Все же его Огонь чем-то сродни нашему.

- Да, - согласилась она. - Странно только, что они разделили силу стихий, пытаясь добиться чего-то по отдельности - ну, Вода там, Воздух, Земля... а наши, наоборот, объединили стихии, как местные универсалы, но зато разрубили чистую силу на части. Другое дело, что вы, Л'аэртэ, добровольно отставили в сторону другие стихии им в ущерб, однако наши Светлые весьма неплохо управляются со всем этим богатством. Да и ты, подсмотрев у Эла, стал гораздо легче работать с Воздухом и всем остальным.

- Мне кажется, Таурас и Шапирэ пытались повторить наш опыт.

- Те слабенькие универсалы?

- Точно. Но у них мало что вышло. Такое впечатление, что им чего-то не хватает.

Белка кивнула.

- Мне тоже так показалось, но из-за амулетов я не смогла толком разглядеть.

- Я тоже. Ты чем занимаешься?

- Так, маюсь от скуки.

- Правда? - справедливо усомнился Таррэн. - И для этого утащила у кого-то подробную карту мира? Кстати, кто тот бедолага, который пострадал от твоего набега?

- Без понятия, - хмыкнула Гончая. - Здесь почему-то не принято вешать на двери таблички с именами. Так что я не в курсе, в чью спальню сегодня влезла. Но это мелочи. Главное в другом. Ты знаешь, что на Алиаре тоже есть люди?

- Конечно, - пожал плечами эльф. - Эланна говорила. А почему тебя это интересует?

- Еще не знаю. Просто странно, что они разделили свой мир на несколько материков, на которых живут в полной изоляции. Глупо как-то получается. Самый теплый, большой и плодородный Эоннар эльфы загребли себе. Более суровый и скалистый Бравегон отдали гномам. На Ланадию с ее зимами и дождями сослали смертных, а на Скальные Берега, которые, между прочим, занимают немалую долю Ледяного Океана, вообще никто не позарился!

- Это сделали после Разделения, малыш. А когда-то давно все материки были единым целым, и расы спокойно сосуществовали друг с другом.

- Ну, - криво усмехнулась Белка. - Существуют-то они и сейчас вполне приемлемо: все же войн, как сказала Эланна, у них с тех пор ни одной не было. Даже с гномами. Поэтому они и расслабились, поэтому магия Огня считается ущербной - ведь она, в основном, умеет лишь разрушать. И потом, ты неправ: сообщение между материками они все-таки оставили.

- Хрустальные Мосты?

- Ага. Правда, я не поняла, зачем они сделаны такими узкими и тонкими, а главное - какого демона ушастые не поставили вместо них чего-нибудь попрочнее и понадежнее!

- А зачем? - возразил Таррэн. - С лейдэ им вообще не нужны никакие Мосты.

- С кем? - не поняла она.

- Лейдэ. Кони такие, с крыльями. Очень быстрые, кстати, и довольно выносливые. У Эланны, между прочим, есть целый табун, так что эльфам не составляет труда перемахнуть через Океан в течение пары часов, степенно пообщаться, с кем надо, и в тот же день вернуться во Дворец. Правда, помощью лейдэ больше пользуются гонцы, но в любом случае Хрустальные Мосты созданы преимущественно для того, чтобы торговля не глохла и чтобы те, кто для Народа действительно важен, могли спокойно прийти на Эоннар.

- Любопытно, - снова задумалась Белка. - Мосты, как я понимаю, неплохо охраняются?

- Конечно. Даже на Алиаре полно желающих разжиться чужим добром. К тому же, Мосты не настолько велики, чтобы сразу достать от одного материка до другого.

- Вижу. Если карта не врет, то их понастроили с запасом и с перерывами. Прямо паутина какая-то: к примеру, сперва с Эоннара вот до этого островка. Потом от него - до следующего. Затем - до третьего и, наконец, последний идет точно к Бравегону. Итого, четыре штуки. А до Ланадии и того больше.

- Так их легче содержать в порядке, - пояснил Таррэн. - Меньше магии уходит. Все же нелегко поддерживать Мост в рабочем состоянии, если он протянулся на несколько дней пути. Вот и сделали перерывы. А за каждый участок Моста отвечает своя группа магов.

- Ну да. И там, где между ними появляется перерыв, многие ушлые типы успели понастроить кучу мелких городков.

Эльф усмехнулся.

- Почему нет? Всем надо где-то отдыхать, спать и перекусывать. А на этих островках безопасно - рядом маги. Так что туда ни пираты, ни воры, ни другая шваль не посмеет сунуться.

- А здесь что? - с любопытством уставилась Белка на крохотную зеленую точку, к которой не вело никаких Мостов, но которая была помечена на карте особо.

- Остров Трех Отшельников.

- Он чем-то важен?

- Еще бы, - усмехнулся Таррэн и взъерошил макушку своей любознательной пары. - На нем любят побыть в уединении несколько весьма уважаемых здесь эльфов. В том числе, и отец Эланны, который, насколько я понял, весьма доволен тем, что дочь отлично справляется с его обязанностями.

- Он что, сбегает туда, когда становится совсем невмоготу?

- Что-то вроде того. Я один раз с ним общался и, признаться, был бы не прочь поговорить еще. Ллер Адоррас - мудрый чело... эльф. Потому-то и не терпит дворцовой суеты. Зато имеет несколько весьма любопытных для эльфа пристрастий и, когда есть время, уделяет им немало внимания. К слову сказать, на Острове - отличная охота, и именно ее-то ллер Адоррас по-настоящему уважает.

- Эльфы же не любят охотиться! - недоверчиво повернулась Гончая.

- Большинство алиарцев - нет. Но некоторые отщепенцы рискуют навлечь на себя неодобрение всего Народа и время от времени все-таки позволяют себе эту маленькую слабость. Ллер Адоррас как раз из их числа, и это - одна из многих причин, по которым я бы с удовольствием пообщался с ним еще разок.

- Ладно, запомним. Странно только, что он ради охоты и уединения отказался от короны.

- Он не отказывался. Просто на время отстранился от дел.

- Угу. С учетом того, что вы живете целую вечность... а, ладно. Пускай живет как хочет. Скажи лучше, почему Скальные Берега остались заброшенными? Они же довольно большие, места там много, за скалами наверняка есть хотя бы одна удобная для жизни долина. Да и расположение у них удачное - почти на перекрестье морских путей.

- Не знаю, - неожиданно посерьезнел Таррэн. - На Алиаре об этом почти не говорят. Не принято. Я смог выяснить только то, что там когда-то случилась какая-то беда... очень давно... а после этого произошло Разделение, и наши предки покинули этот мир. С тех пор Скальные Берега находятся под запретом. Туда не заходят корабли, разрушен Хрустальный Мост, который, говорят, когда-то был самым широким и длинным. Там нет людей. Их издалека огибают пираты. На них не покушаются гномы. А эльфы вовсе запретили себе о них вспоминать. Кажется, Ушедшие были не слишком покладистыми подданными на Алиаре, и, вполне вероятно, именно по их вине здесь некогда случилась кровопролитная война.

- Надо бы узнать поподробнее. Как думаешь, Хроники здесь можно почитать?

- Совет нам не настолько доверяет.

- А если их выкрасть?

- Вряд ли это получится, - качнул головой Таррэн. - Ты подземелья Иллаэра помнишь?

Белка зябко передернула плечами.

- Лучше бы не вспоминать!

- Так вот - у них существует нечто подобное. Защита отменная, мощная: повсюду стража, ловушки, куча Духов леса на подхвате... но пока с этим можно обождать, малыш. Кстати, все хотел спросить: где твой Глазастик?

- Я запретила им сюда заходить, - рассеянно обронила Гончая, о чем-то напряженно размышляя. - Незачем кому-то знать, что творится в нашем крыле. Особенно о перевертышах.

- Да. Рано раскрывать все карты. Раз уж ты даже Эланне не открылась... хотя количество Духов возле нас, честно говоря, меня неприятно удивило.

- А чего ты хотел? Они боятся нас до жути, поэтому стараются максимально обезопаситься. Даже Эланне не по себе, можешь мне поверить. А когда она тревожится, Дворец реагирует соответственно. Не хуже Чертогов Тиля.

Таррэн вздохнул.

- И как у тебя только хватило наглости подчинить себе Духа?

- Они слишком сильны, - нахмурилась Белка. - И невероятно устойчивы к магии. А значит, могут стать опасными. Таких надо держать в кулаке, иначе в один прекрасный момент придется познакомиться с их милыми зубками. Я, когда поутру одного увидела, чуть в лужу не села. Но, хвала Торку, моя сила работает на них так же, как на всех остальных. Так что хотя бы с этой стороны можно не беспокоиться. Правда, полностью полагаться на их послушание я бы все равно не стала.

- Эланна их контролирует, - напомнил Таррэн.

- Уже нет, - сухо отозвалась Гончая. - Но и моя сила не дает никаких гарантий, что какой-нибудь местный умник не найдет способа их освободить. Все же в магии Разума местные маги преуспели гораздо больше, чем вы.

- Ты что-то заметила? - быстро спросил он.

- Пока нет. Но мне тревожно.

- Эл постоянно держит над всем крылом Невидимый Щит.

- Знаю. Однако это его ослабляет, а мы никак не можем себе позволить лишиться хорошего мага. Конечно, остается еще Ланниэль, но его нежелательно "светить" до последнего. Лан - наш магический резерв. И для тебя, и для Тиля, и для Эла. Перевертыши - резерв боевой, о котором не подозревает даже Эланна. Я - резерв для вас всех, потому что могу понадобиться и там, и там, но... мне все равно тревожно. Старейшины не дураки, чтобы так откровенно наглеть, и у меня сложилось впечатление, что они не просто так мудрят с Договором.

- Не вижу смысла, - неуловимо нахмурился Таррэн.

- Я пока тоже. Но это не значит, что его нет и что у них не появилось веской причины для того, чтобы нас тут надолго задержать.

Темный эльф мгновение всматривался в сосредоточенное лицо супруги, а потом резко поднялся.

- Я поговорю с отцом. Может, он что заметил?

- Поговори, - кивнула Белка. - А я еще почитаю. Вдруг мы что-то упускаем из виду? Заодно, уточни у Лана, нет ли каких-то странностей в НАШИХ Хрониках насчет Разделения и вашего прихода на Лиару. Что-то, о чем я не помню, а ты не успел прочитать. Все же у него было достаточно времени, чтобы вдосталь покопаться в казематах Иллаэра, да и Линнувиэль наверняка сунул туда свой длинный нос.

- Хорошо. Попробую, - он ласково коснулся губами ее макушки и резко выпрямился. - Отдыхай. Я постараюсь недолго.

Белка только покачала головой, но он уже быстро вышел.

- Таррэн? - окликнула она мужа в последний момент.

- Что, Бел? Что-то вспомнила?

- Нет. Просто... - Гончая рассеянно погладила свой родовой перстень, - когда будет возможность, спроси, пожалуйста, у Эланны: не было ли на Алиаре когда-нибудь... может, много веков назад, еще до появления эльфов или даже до рождения основного материка...

- Чего именно? - не понял он.

- Живых драконов, - тихо сказала Белка, подняв глаза от обвившего ее безымянный палец перстня, и Таррэн несильно вздрогнул, потому что ему вдруг показалось, что на дне ее глаз неуловимо быстро промелькнули непонятные, невозможные, но до жути знакомые алые огоньки.

Глава 6

Летний Дворец Владычицы на поверку оказался не просто большим, а по-настоящему гигантским и, по сути дела, представлял собой даже не дворец, а целый город. В нем были тысячи просторных галерей, бесконечное множество беседок, живописные лужайки, сотни искристых фонтанов, миллионы разнообразных деревьев, роскошных кустов, необычных цветов и просто невероятное количество певчих птиц, совершенно не боящихся посторонних. Неповторимый ансамбль. Невыразимая красота, которой хотелось любоваться бесконечно.

В эту теплую ночь, выдавшуюся на удивление светлой и тихой, леди Эланна устроила в честь своих гостей роскошный бал. По ее приказу над Летним Дворцом зажглись яркие разноцветные огни. В зале приемов, где проходило основное празднество, по периферии, как по мановению волшебной палочки, появились крохотные фонтанчики. Между ними самостоятельно выросли легкие скамейки, которые, казалось, какой-то неведомой силой удерживались в воздухе. Под потолком витали легкие ароматы дорогих благовоний. По мраморным плитам скользили длинные платья, повсюду слышался сдержанный гомон мелодичных голосов, то и дело благодаривших Владычицу за доставленное удовольствие...

Белка, в которых раз проследив за почтительно склонившейся перед троном красивой парой, недовольно насупилась: эльфов сегодня вокруг собралось так много, что она едва успевала запоминать длинные имена. Мужчины, женщины, совсем юные и уже изрядно пожившие... знатные и очень знатные... в блеске драгоценных камней и в самых невероятных нарядах, что только можно себе вообразить. Незабываемо прекрасные лица. Поразительно ярко блестящие глаза. Нежные улыбки. Чарующие голоса... алиарцев на бал явилось так много, что Гончая в первый момент чуть не растерялась, потому что даже в Темном Лесу не встречала ТАКОГО количества ушастых. А здесь все они были как на подбор - высоченные, худющие, красивые до невозможности, важные до невыносимости, гордые до отвращения и богатые до сумасшествия. Короче, самые-самые. Причем, сюда явно попали только наиболее именитые и знатные. Но даже их, знатнейших и наиважнейших, оказалось столько, что прямо глаза разбегались.

Похоже, здесь собрались все представители Старших Родов вместе с их Главами. Здесь же показались перед гостями Владычицы предстали главы Младших Родов со своими свитами. Впервые появились женщины, которых в предыдущие дни словно веником вымело из Дворца. Но, видимо, это было нужно, чтобы красавицы-эльфийки загодя почистили перышки и смогли поразить воображение чужаков своей изысканной красотой и еще более изысканными нарядами.

Правда, зачем они так тщательно представляются Эланне, Белка не совсем поняла. Но потом рассудила, что при таком количестве подданных Владычица вовсе не обязана помнить всех по именам. А здесь, когда все на виду, вполне можно успеть запомнить хоть что-то и не оплошать при случайном разговоре. Да и перед гостями, опять же, надо было блеснуть.

Тирриниэль, Таррэн и Элиар, по традиции занявшие место по левую руку от хозяйки бала, вежливо кланялись на каждое приветствие, как того требовали приличия. Думается, всего за один этот вечер они успели совершить по несколько сотен наклонов головы и безумно устали держать на лицах ничего не значащие улыбки. Тогда как Белка, сразу отказавшаяся участвовать в этом безобразии, предпочла тихо и незаметно посидеть в уголке. В уютной нише за одной из самых дальних колонн. Заодно, посмотреть, кто есть кто, и старательно запомнить незнакомые лица. Благо тут ей никто не мешал.

Когда же долгое представление закончилось, и в зале негромко зазвучала музыка, льющаяся прямо из воздуха, Гончая вовсе вздохнула: какая гадость - эти официальные балы! Ни единого шага нельзя сделать в сторону. Ни единым жестом нельзя нарушить древние традиции. Ни слова лишнего вставить, ни поесть нормально, ни поговорить по душам. Все строго распределено, расписано буквально по минутам, давно рассчитано, продумано и... ужасно скучно. Причем, скучно настолько, что даже "Белик" вряд ли сумел бы нарушить течение этого тягостного вечера. А если бы и смог, то лишь совершив что-то совсем уж вопиющее. То, после чего Эланна наверняка сильно расстроится и всерьез обидится.

Белка снова вздохнула: расстраивать Эланну она не хотела. Особенно, когда та перед самым началом приема умоляюще посмотрела и попросила не портить сегодняшнюю ночь. Пришлось, скрепя сердце, отказаться от своих грандиозных планов и ограничиться тем, что снова испортить рену Эверону сапог. На этот раз - левый, чтобы не расслаблялся. Затем стойко выдержать его ненавидящий взгляд и с чувством выполненного долга отойти в сторонку.

Теперь же она мысленно считала многочисленных гостей, вяло грызла заранее припасенные орехи, молча общалась с перевертышами, особо отмечая про себя тех ушастых, на кого следовало обратить особое внимание, и скучала. Скучала от мерного гомона красивых голосов. От бесконечной череды одинаково безупречных лиц. От хрустального смеха прекрасных женщин. От сдержанного тона проходящих мимо, не менее прекрасных мужчин. Немного оживлялась, когда в ее сторону гости кидали мимолетные взгляды - равнодушные, удивленные, негодующие, презрительные или просто пустые. Но, к ее огромному разочарованию, ни один из приглашенных так и не брякнул вслух никакой гадости. То ли главы Родов успели их предупредить, то ли вести на Алиаре распространяются быстрее ветра. Но факт в том, что от Белки алиарцы отворачивались без единого комментария. Так, взглянут, убедятся, что им не соврали касательно полукровки Л'аэртэ, и сразу же отходят, никак не обозначив вслух своего отношения. В общем, и тут - одна сплошная скукотища.

В конце концов, ей это надоело, легкая музыка на заднем плане резко наскучила, мелькание разноцветных одежд приелось, а новизна красивых лиц смазалась ощущением смутной грусти и невесть откуда взявшейся тоски. Так что, побыв вместе с эльфами всего пару часов, Гончая, к зависти Эла и Ланниэля, решительно поднялась со своего наблюдательного пункта и, игнорируя вопросительные взгляды перевертышей, незаметно для большинства присутствующих исчезла.

А спустя какое-то время в дальнем углу зала наметилось странное волнение. Точнее, многочисленные подданные Владычицы в какой-то момент дружно качнулись назад, а затем стали постепенно смещаться в сторону. То ли стремясь от чего-то отстраниться, то ли, наоборот, чем-то сильно заинтересовавшись. Их удивленные, заметно изменившиеся лица с поразительной солидарностью обратились к одной из стен, но за многочисленными спинами было не понять, что же именно их так сильно взволновало. Только приглушенный ропот доносился до трона ровными волнами, да все новые любопытные подтягивались ближе, чтобы узреть нечто весьма захватывающее.

Таррэн, первым заметив неладное, обменялся с отцом выразительным взглядом и, тихо извинившись перед Эланной, поспешил выяснить, в чем дело. В первую очередь потому, что смутно подозревал: без его пары здесь не обошлось - больно уж скучающим было выражение ее лица перед тем, как ей пришло в голову покинуть насиженное место. Явно что-то задумала.

Он, конечно же, оказался прав: Белка, верная личине озорного сорванца, снова оказалась на пике внимания. Но не тем, что вдруг решилась предстать перед скопищем знатных эльфов во весь рост. Не тем, что бесцеремонно расхаживала по залу, нарушая сразу несколько десятков правил. И даже не тем, что посмела "совершенно случайно" оттоптать ноги парочке весьма высокопоставленных ушастых. А тем, что, как ни странно, занималась сугубо художественным делом - рисовала невесть где найденным угольком. На одной из мраморных колонн, коих вокруг нашлось в великом множестве. Причем, рисовала хорошо - он даже не сразу понял, в чем подвох, потому что издалека все выглядело довольно невинно. Однако когда она, закончив, отошла на шаг, откровенно любуясь получившимся портретом, Таррэн невольно вздрогнул и тревожно замер.

На белоснежной колонне был весьма живописно изображен эльф - прекрасный, гордый и величественный. Длинные волосы, шелковой лентой трепещущие на ветру, четкий овал лица, высокий лоб, суровый взгляд... просто совершенство. И все было бы прекрасно, если бы одновременно с этим Белка не сделала его в точности похожим на отца Эланны - нынешнего повелителя Эоллара: тщательно выверенной позой, как на той картине, выражением лица, наклоном головы, пристальным и откровенно суровым взглядом. Даже узким обручем, смутно напоминающим Венец Силы, только потоньше и без нужного камня в середине. А поскольку среди собравшихся почти не было тех, кто за свою жизнь не посетил бы Галерею Великих, то несомненное сходство портрета с Владыкой Эоллара было замечено сразу. Правда, отличия тоже имелись - небольшие, едва уловимые, понятные лишь тому, кто не раз видел злополучный портрет и успел хорошо изучить отца Эланны. Чужаки, возможно, и не разобрались бы, в чем дело, однако для придирчивого взгляда бессмертных, привыкших различать даже мельчайшие нюансы, нарисованный эльф, если сравнивать его с настоящим Владыкой, смотрелся гротескно и почти смешно.

Правда, пока оставался крохотный шанс, что Белка всего лишь ошиблась в деталях, толпа не вмешивалась: в конце концов, что требовать с глупого человечка? Откуда ему знать такие тонкости? Но именно в этот момент Гончая вдруг обернулась на собравшихся, среди которых промелькнуло одно знакомое лицо, хитро подмигнула ближайшей красотке и кивнула:

- Ну как, хорош?

Незнакомая дама сморщила свой красивый носик и скептически покачала головой.

- Вообще-то, нет. Владыка совсем на себя не похож.

- Жаль... - притворно огорчилась Белка. - Так и знал, что никто не оценит. Что ж, придется подписывать, хотя мне казалось, что я был достаточно точен.

Она быстро вернулась к колонне и все тем же угольком размашисто написала под портретом: "Оганэ" с крохотной буквой "п" перед именем. Чем повергла присутствующих в продолжительный шок, поскольку всего одним словом умудрилась тонко намекнуть, что некий эльф не просто так ошивается возле Владычицы, порой ведя себя чересчур расковано и даже дерзко. Более того, что его усилия отнюдь не пропали даром, раз он смеет безнаказанно присутствовать на Большом Совете. И что если Род Аверон, наконец, озвучит свои претензии на трон, то вполне возможно, в ближайшем будущем у Эоллара появится новый Владыка. Такой же нелепый, как она сейчас изобразила.

У прекрасной эльфийки разом вытянулось лицо. Да и остальные едва не отшатнулись: династические браки на Алиаре отнюдь не были редкостью. Браки среди представителей правящего Рода - тем более. А уж вероятный брак Владычицы уже несколько лет весьма живо обсуждался во всех кулуарах, как самое важное событие эпохи. Сложность состояла лишь в одном: претендентов на руку Эланны было слишком много, и ни один из Родов не желал упускать свой шанс. Правда, в последнее время Род Аверон предпринял некие шаги, чтобы обойти конкурентов и, судя по ряду признаков, сильно в этом преуспел. Если, конечно, судить по тому, что наследник Главы Рода вдруг без ограничений стал вхож во Дворец и получил право присутствовать рядом с Владычицей на всех значимых мероприятиях.

Однако его положение все еще было довольно зыбко: власть даже явных фаворитов всегда шатка, но намекать на это впрямую, сравнивая Оганэ с повелителем и нагло намекая на преемственность... это была весьма ощутимая пощечина всему Роду Аверон. И вышедший из толпы рен "Поганэ" это немедленно доказал.

- Иэ-е-р-р-е! - тихо выдохнул он, обнаружив свою физиономию на всеобщем обозрении. - Это еще что такое?!

- Нравится? - с гордым видом обернулась к нему Белка. - Цени. Я старался.

- Ты... ты что тут изобразил?!

- Тебя, конечно, - без тени сомнений выдала Гончая. - Совсем слепой, что ль? Не узнаешь? Это ж вылитый ты! Просто один в один! Весь такой значительный, прямо весь из себя... ну да, признаю, что некоторые отличия от оригинала есть, но можешь не благодарить - я тебя специально приукрасил, чтобы никто не подумал, будто я совсем уж гадкий.

Рен Оганэ прошипел сквозь зубы нечто неразборчивое.

- Ну что такое? - вдруг насупилась Гончая. - Опять не так? На тебя не угодишь, вредина. Надо было мне оставить, как есть - с этими ужасными ушами и бородавкой на носу.

- Какой бородавкой?! - чуть не сорвался на крик эльф.

- Которая у тебя обязательно вырастет, если не перестанешь так орать. В конце концов, я не виноват, что ты такой страшный!

Рен Оганэ отчетливо скрипнул зубами, испытывая сильное желание избавить этот мир от одного мелкого человеческого детеныша. Однако выяснять отношения не стал - помнил о перстне Л'аэртэ, за который с него потом спросит ведь Род. И о том, что совсем неподалеку остались лорды-чужаки, способные испепелить весь этот материк одним движением бровей.

- Дурак, - окончательно расстроилась Белка. - Правильно у нас говорят: "Не пеняй на зеркало, коли рожа крива". Я старался, как мог, сделал тебе одолжение, а ты...

Она так выразительно шмыгнула носом, одновременно покосившись на присутствующих хитро блестящими глазами, что стоявшая рядом эльфийка не выдержала - хихикнула, неожиданно сообразив, что эльф на колонне получился нелепым совсем неслучайно. Хихикнула очень тихо, почти неслышно, но Белка все равно заметила и озорно ей подмигнула, с облегчением удостоверившись, что далеко не все одобряют кандидатуру этого хлыща в качестве возможного будущего мужа своей Владычицы.

Получив необходимую реакцию, Гончая снова отвернулась к колонне, пряча лукавую улыбку. Придирчиво изучив творение рук своих, небрежно нанесла еще пару штрихов, превратив портрет в откровенно издевательский. Удлинила уши до размеров ослиных, чуть скривила гордый нос, сделав его надменно вздернутым, придала раскосым глазам хищный блеск, как у голодного хищника. Задумчиво пробормотала, что "вроде бы теперь истина восторжествует", и рассеянно пририсовала на носу эльфа крупную бородавку.

За спиной раздалось еще несколько смешков.

Тогда она, воодушевившись, еще немного порисовала, заставив алиарцев поспешно отодвинуться от разъяренного Оганэ, уже готового взорваться негодованием. Потом еще и еще. Наконец, ей надоело калякать на колонне углем, который именно в этот момент самым неожиданным образом закончился, так что в итоге испорченный рисунок был безжалостно замазан и зверски зачернен, превратившись в одну большую, безобразную кляксу.

- Вот тебе, - Белка дерзко показала язык окаменевшему от ярости эльфу. - Не захотел стать лучше, чем ты есть, ну так получай горькую правду!

А затем, не дожидаясь, пока у него прорежется голос, бросилась бежать.

Рен Оганэ проводил ее налитыми кровью глазами, пару раз свирепо выдохнул, но в погоню, конечно же, не кинулся - много чести сопляку. Убедившись, что наглый полукровка исчез из виду, оскорбленный рен просто резко отвернулся и быстро вышел, провожаемый выразительными взглядами сородичей. Тогда как Белка, разумеется, на этом не остановилась: проворно растолкала столпившихся эльфов, вполголоса обсуждавших случившееся и одаривавших ее мимоходом насмешливыми взглядами, кому-то наступила на ногу, кого-то больно пихнула. С кого-то стянула просторный палантин. Наконец, пробилась сквозь плотную толпу, наделала повсюду переполоху, бессовестно игнорируя возмущенное шипение и огорченные возгласы в спину, бодро вылетела на свободу... но лишь для того, чтобы столкнуться с кем-то еще и со всего ходу влететь в безупречно белый камзол какого-то вельможи, оставив на нем два четких отпечатка угольно черных ладошек и некрасивый след на правом сапоге. Рядом с таким же следом на левом сапоге, оставленным буквально пару часов назад.

- Ой, - смутилась она, когда от толчка рен Эверон проворно обернулся. И примиряюще выставила перед собой грязные ладошки. - Извини, я тебя не заметил.

Эльф, поняв, что дорогой камзол опять безнадежно испорчен, нехорошо прищурился. Кажется, он был весьма близок к тому, чтобы нарушить приказ Владычицы и прибить мелкого пакостника прямо здесь, невзирая на возможные последствия.

- Да ладно тебе, - попятилась Белка. - Че ты расстроился? Мало платят, что ли? Не купишь себе другой? Ну, подумаешь, слегка испачкался? Ты жене скажи, она и постирает. Не все ж тебе чумазым-то ходить? Все ж для такого высокого поста это неприлично, не находишь? Который день - и из чистого на тебе опять одно исподнее. А с другой стороны, как говорят, свинья всегда грязь найдет... нет-нет, это я не про тебя, конечно! Даже не думал намекать! Просто к слову пришлось.

Рен Эверон гневно выдохнул.

- Ты...

- Ага, я, - с готовностью закивала Белка и бодро шлепнула его ладошкой по плечу, нечаянно оставив на пышном одеянии эльфа еще один отпечаток. Затем поспешно отдернула руку и совсем сконфузилась, принявшись оттирать ладонь о первое, что попалось под руку - болтающуюся без дела белоснежную занавеску... оказавшуюся его плащом. - Ты бы переоделся, что ли? А то люди смотрят - неудобно. Все ж целый начальник стражи и вдруг в таком виде... Таррэн, ты где?

Гончая, мудро отступив от разъяренного воина еще на шажок, живо закрутила головой, выискивая достойный предлог, чтобы слинять из зала до того, как оскорбленный ушастый надумает воплотить в жизнь свои кровожадные мечты. Но вдруг заметила что-то наверху, ошарашенно разинула рот и изумленно воскликнула:

- Ого! А это что еще за зверь? Эверончик, ты не знаешь?

Рен Эверон машинально кинул взгляд на потолок, еще не решив, каким именно способом прибьет дрянного сопляка, избравшего его мишенью для своих насмешек. Однако увидел под самой крышей удивившее Белку существо, почему-то вдруг замер, мгновенно переменился в лице и тихо выдохнул:

- Шэ-ис-с-а! Откуда?!

При виде гибкого продолговатого тела, покрытого короткой коричневой шерстью, отлично маскирующей зверька на фоне густого переплетения ветвей Дворца, у него расширились глаза. А когда под светом магического огонька мелькнули большие серо-зеленые глаза, начальник стражи вовсе отшатнулся, гортанно вскрикнул, привлекая всеобщее внимание, и непонятно вскинул руку.

- Кто привел с собой дирсу?!

Среди эльфов снова появилось какое-то волнение, на этот раз - сильно смахивающее на то, что некрупное существо, по виду больше всего напоминающее ласку, отчего-то им здорово не понравилось. А рену Эверону не понравилось вдвойне, потому что он вдруг выхватил из-за пояса короткий нож, разрушая все бытующие в этом мире законы по поводу убийства живых существ. Властным взглядом указал на зверя подбежавшим стражам и коротко замахнулся. Одновременно с этим придворные дружно подались в стороны, хотя напуганным никто не выглядел. Скорее, эльфы были неприятно удивлены и раздосадованы, словно маленькая "ласка" была, по меньшей мере, голодной медведицей. Впрочем, может, ее размеры отнюдь не отражают степени угрозы?

Белка, проследив за реном Эвероном, одобрительно хмыкнула - неплохой бросок: сильный, быстрый и почти неуловимый. Нож промелькнул, как серебристая молния, безошибочно устремившись прямо к сердцу неведомой твари. Однако ласка, издав негодующий писк, вдруг так дико изогнулась, едва не завернувшись в пушистый крендель, что отточенное оружие эльфа не просто ее не поранило, а даже не задело!

Рен Эверон глухо ругнулся и выхватил еще один нож, а стражи за его спиной дружно натянули луки.

Вот так-так... неужто "ласочка" так опасна?

Воспользовавшись суматохой, Гончая проворно нырнула за ближайшую колонну и шустрой белкой взлетела на узкий карниз, оказавшись под самой крышей. Благо, когда рядом вьется столько лиан и имеется так много дополнительных опор, это не составило особого труда. Неизвестный зверь ее неожиданно заинтересовал - и тем, что откровенно не понравился Эверону, и тем, что сумел (а главное, успел!) избежать безусловно смертельного броска. И особенно тем, что даже сейчас отнюдь не испугался, не кинулся наутек. А снова замер в полной неподвижности, почти слившись с корой, и оглядел собравшихся внизу стражей, как приготовившаяся к прыжку хмера.

"Забавно, - хмыкнула про себя Белка, отметив зеленоватый цвет радужек необычного зверя. - Интересно, это - просто совпадение? Или же связь Алиары с нашим миром гораздо глубже, чем мы полагали?"

Она с любопытством высунула нос из-за какой-то ветки и проводила глазами целый ливень стрел, который лучники Эланны обрушили на несчастную зверушку. Они так яростно терзали тетивы, словно целились в самого страшного своего врага. На красивых лицах была написана твердая решимость избавить этот мир от мерзкой твари. Пальцы безостановочно хватали новые стрелы - длинные, любовно оперенные и, кажется, даже начиненные какой-то непонятной магией. А юркая "ласочка", мечась по карнизу коричневой фурией, лишь пренебрежительно фыркала и ловко уворачивалась. Словно играла с неуклюжими дураками, решившими избавиться от нее таким нелепым образом.

С учетом скорости реакции эльфов, их способности держать в воздухе сразу несколько стрел, помня о неплохой подготовке стражей Владычицы, не было ничего удивительного в том, что всего за пару секунд они усеяли всю стену своими остроклювыми гостинцами. За какие-то жалкие мгновения они выпустили тучу стрел, от гудения тетив отчетливо звенел потревоженный воздух. Среди ветвей теперь сплошняком торчали оперенные, дрожащие от натуги кончики... а ласка все еще была жива. И, кажется, по-прежнему не собиралась убегать.

Белка, проследив за ее выкрутасами, с неподдельным восхищением прищелкнула языком: зверек оказался на диво подвижным и ничуть не уступал в скорости эльфам. Он ужом вертелся между древками, изворачивался самым невероятным образом, умело цеплялся коготками за ветки, избегал, уклонялся, искусно маневрировал на узком карнизе и оставался по-прежнему недоступным. Да, уж, проворства и ловкости ему не занимать. А если вспомнить, что умертвить его настойчиво пытались, без малого, почти десяток ушастых стрелков, то становилось понятным, отчего Гончая так заинтересовалась и возбужденно качнулась вперед.

- Бел... боже, ты что там делаешь?! - неожиданно охнул внизу какой-то болван, а следом испуганный голос Эланны громко приказал не стрелять.

Рен Эверон с нескрываемой досадой придержал тетиву и чуть не выругался вслух, поняв, чем вызвано беспокойство Владычицы: человечек... дрянной и наглый человечек, решивший взглянуть на красивую игрушку... но он еще не знает, что дирсу нелегко уничтожить. Не знает, насколько остры и смертельно ядовиты ее острые зубки. Не подозревает даже, что прирученная дирса (а у этой был ошейник!) опасна вдвойне, потому что наверняка защищена от магии и натаскана на незаметное, стремительное убийство. И понятия не имеет о том, что тот, кто отправил ее сюда, явно намеревался испортить репутацию Владычицы. Ведь недовольных появлением чужаков в Народе была масса. Тех, кто мог позволить себе ручную дирсу, еще больше. Тех, кто посмел бы принести ее с собой, вопреки Закону, так просто не вычислишь. А зверя, если покушение на кого-то из гостей завершится удачно, можно умертвить и на расстоянии - просто отдав короткий мысленный приказ. Собственно, именно поэтому дирсы так ценились - они подчинялись лишь одному хозяину. Переучить их просто невозможно. А отыскать владельца подобного живого оружия - вообще неосуществимая задача. Разве что сорвать ошейник с еще живой дирсы и считать слабый след ауры... но выловить ее вручную невероятно трудно. А заставить расстаться с ошейником вовсе неосуществимо. Всего один укус или царапина от источающих яд коготков, и даже бессмертному вскоре придется встретиться с Создателями. Так что проще ее расстрелять, а уж потом сорвать драгоценную голубую бусину, связывающую ее с хозяином.

- Остановитесь! Не надо! - снова пробился сквозь поднявшийся шум взволнованный голос Эланны, и рен Эверон с тихим проклятьем опустил лук.

Белка незаметно усмехнулась, а затем, выбравшись на карниз уже целиком, протянула руку и ласково засюсюкала:

- Кис-кис-кис... ути, какой хорошенький... пушистенький...

- Бел! - нахмурился следом за Владычицей и Таррэн.

- Щас, погоди! Я его только оттуда сниму, чтобы эти противные эльфы не застрелили. Смотри, какой он славный!

- Бел, не трогай!

- Почему? - она обиженно надула губы, пристально всматриваясь в глаза странного зверя, а потом надулась еще сильнее - вопреки ожиданиям, "ласка" не поддалась рунам Подчинения. Напротив, неприятно оскалилась. Попятилась. Насторожилась и весьма недобро приподняла пышный хвост. Только что не набросилась, хотя Гончая смотрела в упор. И, кажется, эта бестия была неплохо защищена от любого вида магии. Даже от той, которой владела Белка.

Таррэн, видимо, тоже почувствовал неладное, потому что неподдельно встревожился.

- Бел, слезай немедленно!

От звуков его голоса дирса внезапно изогнула спину, будто испуганная кошка, а затем негромко, внушительно зашипела. Ее когти, впившиеся в кору на всю глубину, опасно дрогнули, под ними что-то задымилось, зашуршало. Поврежденные ветви болезненно дернулись, словно пытаясь убежать от зверя, а ближайшие листочки почернели и мгновенно засохли - похоже, яд у твари оказался поистине смертоносным. Даже не верится, что невоинственные эльфы нашли способ приручить такую заразу.

Белка, прищурившись, внимательно оглядела крохотную "ласку" - маленькая, ощутимо пахнет магией и практически недоступная. Сбросить ее вниз, не напоровшись на зуб или коготь, весьма трудоемкая задача. Совсем не для узкого карниза на высоте почти трех человеческих ростов от пола. Хотя, конечно, если постараться...

- Бел! - вконец встревожился Таррэн и махнул перевертышам. - Эланна, эта тварь тебе нужна?

- Нет, - испуганно отозвалась Владычица.

- Нэш! Таш! Тоирэ!

Незаметно маячившие на границе видимости Охотники качнулись вперед одновременно, на мгновение буквально размазавшись в пространстве. В долю секунды разрезав толпу эльфов, будто нож - мягкое масло, все пятеро оказались возле рена Эверона, дружно вскинули руки и с диковатой, невозможной для смертного скоростью метнули в дирсу ножи. Сразу по два. С места. Почти не целясь и ничуть не боясь поранить своего Вожака.

На глазах у изумленных алиарцев сразу десять серебристых молний со свистом распороли воздух. Две из них, предупреждая следующий прыжок дирсы, ударили прямо перед ее носом. Еще две вонзились в дерево чуть выше ее головы. Пятая и шестая едва не пришпилили пушистый хвост. Седьмая и восьмая заставили в панике дернуться и в последнем усилии сигануть вниз, на головы замерших в оторопи стражей. Тогда как последняя пара с силой ударила зверька в грудь и левой бедро, небрежно отшвырнув обратно, пронзив сразу две важные жилы и буквально насадив юркое тельце на острия.

- Хозяин? - коротко поклонились перевертыши. - Живой брать?

- Зачем? - сердито отмахнулся Таррэн, и Стрегон неуловимо быстрым движением всадил трепыхающейся твари еще один клинок в глаз. Обездвиженная дирса хрипло вскрикнула и обмякла, повиснув всем телом на ножах из гномьего аконита, а в зале повисла недобрая тишина.

Таррэн подошел к колонне и, заметив, что Белка бесстрашно полезла проверять мертвую тушку, негодующе вскинул голову.

- Бел! А ну, иди сюда!

Она огорченно вздохнула, но послушно отцепилась от ветки, за которую ухватилась, готовясь прибить зверушку самостоятельно, и свалилась вниз увесистым плодом. Прямо в руки мужа, в заалевших глазах которого еще не угасла неподдельная тревога.

- Бел, как тебе не стыдно? - укоризненно посмотрел он.

- Да я немножко. Совсем чуть-чуть.

- Тебя могли задеть!

- Не могли: у Эланны неплохие стрелки. Хуже, конечно, чем наши парни, но тоже ничего. По крайней мере, сбивать с веток самые крупные яблоки в нашем саду я бы им доверил.

Рен Эверон ошарашенно моргнул, по-новому оглядев поджарые, мускулистые фигуры смертных, походящие сейчас на туго сжатые пружины - гибкие, смертоносные, буквально сочащиеся внутренней силой и неподдельной угрозой. Кажется, с этими типами надо быть осторожнее. Но кто ж знал, что люди на Лиаре научатся быть ТАКИМИ опасными! Теперь понятно, отчего лорд не постеснялся привести их с собой. Пожалуй, эта пятерка будет поопаснее остальных. Не зря они от своего Хозяина ни на шаг не отходят, а за Беликом следят так, словно от этого зависят их жизни.

Охотники, проигнорировав многочисленные изумленно-растерянно-неверящие взгляды, внимательно изучили карниз в поисках новой напасти. Шир с поразительным проворством буквально взлетел по опасно пошатнувшейся колонне, быстро огляделся, но убедился, что опасности нет, и стряхнул на пол издохшую дирсу. Затем упруго спрыгнул сам, приземлившись с поистине звериной грацией. Коротко швырнул побратимам уже очищенные от крови (когда только успел?!) клинки, убрал свои и едва заметно кивнул Таррэну.

- Чисто, мой лорд.

- Молодцы, - скромно похвалила своих подопечных Белка, тоже спрыгивая на пол. У перевертышей дрогнули губы в странной улыбке, а затем они, к изумлению эльфов, вдруг отвесили еще один поклон. Какой-то смущенно-иронический, немного неловкий, но очень искренний. Потом задержали на ее лице горящие взгляды, но быстро поняли, что Вожак действительно доволен, и успокоено заняли место за спиной своего лорда.

Тирриниэль опустился на корточки возле мертвой дирсы и провел раскрытой ладонью над ее головой.

- Пусто.

Элиар, быстро подойдя и повторив его жест, тоже отрицательно качнул головой.

- Я тоже ничего не чую.

- Надо снять ошейник, - слегка отошел от шока рен Эверон. - Без ошейника она бы сюда не пролезла - всех чужаков Дворец сразу находит и обездвиживает до выяснения обстоятельств. Пройти можно лишь в том случае, если есть ошейник и особая метка, по которой Духи леса признают его за своего. Именно там может быть след. Слабый, конечно, но, возможно, нам удастся прочитать хоть что-то.

Владыка Л'аэртэ поднялся, кончиком сапога поддернув мордочку зверя, но потом нахмурился и перевернул трупик на другой бок. После чего поднял странно потемневший взгляд и пристально взглянул на начальника стражи.

- Как вы это объясните? - тихо спросил он.

Рен Эверон вздрогнул от нехорошего предчувствия, но потом понял, что имел в виду чужак, и резко спал с лица - против ожиданий, никого ошейника на дирсе не было.

Глава 7

Примерно через полчаса эльфы успокоились, и празднование продолжилось. Гости постепенно вернулись к прерванным разговорам. Лорды чужого мира оставили в покое Белку, перестав бурчать вполголоса на ее безрассудство. Перевертыши снова заняли места за их спинами, готовые сберечь повелителей в любой ситуации. На них, наконец, перестали коситься и украдкой оглядывать с ног до головы. Молодой Ланниэль незаметно перевел дух, радуясь, что ему не пришлось раскрываться в столь неподходящее время. Ллер Сартас с молчаливого разрешения Владыки Л'аэртэ ушел в зал, намереваясь вызнать у алиарцев как можно больше. Встревоженный, взволнованный и совершенно выбитый из колеи рен Эверон, позабыв про испачканную одежду, разместил в зале несколько десятков своих воинов, уже не считаясь ни с каким этикетом. А затем на всякий случай велел прочесать все окрестности, переходы, коридоры и беседки. Звучащая повсюду музыка, будто поддавшись настроению Владычицы, стала немного тревожнее. Но в целом можно сказать, что особенно ничего не изменилось. Разве что разговоры свернули на одну единственную тему, да молчаливых эльфов вдоль живых стен стало заметно больше.

Забравшись в один из тихих, но по-настоящему красивых уголков Дворца, Белка с удовольствием вдохнула аромат ночной прохлады и внимательно прислушалась. Но нет, соглядатаев на этот раз за ней не отправили - Эланна уже поняла, что это бесполезно. Да и хватало сейчас у нее иных проблем, чтобы заниматься всякими глупостями. Хотя, конечно, о второй ипостаси супруги Хозяина Проклятого Леса она до сих пор не подозревала.

Глазастик тоже был занят, пристально наблюдая за многочисленными гостями, так что Белке никто не помешал забраться в эту глушь, чтобы поразмышлять и расслабиться.

Восточное крыло ей понравилось сразу, еще пару ночей назад, когда она впервые выбралась на разведку. Понравилось, конечно же, не тем, что неподалеку отсюда располагались покои Владычицы, а большим количеством открытых террас, полным отсутствием любопытных и, разумеется, совершенно потрясающим видом, открывающимся с одной из многочисленных террас.

Здесь, на самой окраине лесного массива, удачно прилепившегося к краю высокой скалы, можно было почувствовать настоящий дух этого мира. Именно здесь, у края резко обрывающегося склона, деликатно огороженного невысокими перилами... глядя в бездонную черноту зияющего под ногами ущелья... стоя под раскинувшимся наверху бесконечным черным небом... на открытой всем ветрам небольшой площадке, отделенной от остального Дворца трудноодолимыми лесными дебрями и целой вереницей полных стражи коридоров... можно было не бояться быть обнаруженной. Можно бесстрашно встать на хрупкие каменные перила, высоко поднять голову, забыть о том, что за спиной горят и переливаются разноцветными огнями праздничные гирлянды. А потом раскинуть руки широко в стороны и, прикрыв глаза, сполна насладиться ощущением полнейшей свободы. Почувствовать, как упруго бьются за спиной невидимые крылья. Всей грудью вдохнуть неистовые ветра, свирепо рвущие полотняные занавески. И какое-то время просто помечтать о том, что вся эта красота, все это неожиданно обнаружившееся богатство, вся эта непокоренная бездна, пугающей чернотой зияющая далеко внизу, на самом деле только твоя. Хотя бы на день. На час. Или даже на краткий миг, за который можно успеть умереть и воскреснуть, полететь и разбиться, полюбить и возненавидеть, проснуться и очутиться совсем в иных мирах, иных потоках и ином времени. Времени, когда вокруг властвовали отнюдь не эльфы. Когда мир был совсем юн. Когда не было этих границ и не было никаких преград для вольготно разросшихся деревьям. Когда живущие на Алиаре не знали дворцов, не ведали мрамора. Когда в этих местах, наслаждаясь чистотой и первозданным великолепием, жили и умирали совсем другие Повелители.

Повелители Неба...

Словно в трансе, Белка опасно качнулась вперед, а затем глубоко вдохнула, чувствуя прямо физическую потребность оттолкнуться и полететь. Затем чуть приподняла заострившийся подбородок, на котором проступила упрямая ямочка, напряглась и...

- БЕЛ! - вдруг раздался со спины испуганный вздох, заставив ее разом очнуться. - Боги, что ты делаешь?!

Гончая, почувствовав дикое разочарование, с досадой обернулась, одновременно опуская руки.

- Бел... - дрогнувшим голосом повторил Стрегон, замерев на краю террасы. Встревоженный, обеспокоенный и странно взволнованный, словно действительно поверил в то, что Белка готова прыгнуть.

Она с досадой покачала головой, но, к огромному облегчению воина, все-таки развернулась и ловко соскочила с ограждения.

- Что случилось? Как ты меня нашел?

- Таррэн отправил. А нашел просто - по следу.

- Врешь, у меня его нет.

- Есть, - тихо возразил бывший наемник, отводя глаза. - Я его чувствую. Поэтому Таррэн отправил именно меня.

Белка заметно нахмурилась.

- И давно это с тобой?

- С самого Посвящения. Но я не знаю, как это вышло.

"Зато я знаю", - мельком подумала она, но почему-то промолчала.

Стрегон неловко помялся. Он вообще не знал, почему вдруг начал ощущать ее присутствие. Что-то словно звало его вперед, заставляло куда-то идти, к чему-то стремиться, спешить. Например, как сегодня, всего полчаса назад, когда лорд Таррэн велел найти и незаметно побыть рядом со своей опасной парой, чтобы она не вздумала рыскать по всему Дворцу в поисках еще одной дирсы. Повинуясь приказу, Стрегон немедленно пошел. Правда, сам еще не зная, где будет ее искать. Шел действительно будто по следу - быстро и уверенно, словно ведомый невидимой нитью. А в итоге пришел сюда. И теперь стоял, растерянный и ошеломленный, неожиданно подтвердив свои самые невероятные догадки, но совершенно не зная, что ему делать дальше.

- Присядь, - вздохнула Белка, поняв, что внятного объяснения не дождется. - Раз уж пришел, гнать обратно не буду. Нарвешься еще на кого.

Стрегон хотел было возразить, что не нарвется, но волк внутри него глухо рыкнул, намекая на то, что в этом случае Вожак их обоих турнет пинком под зад. Поэтому он смолчал, а затем послушно подошел, прислонился к перилам спиной. И, чтобы не смотреть на своего нового Вожака прямо, уставился на собственные сапоги, в которых, надо сказать, не было ничего интересного.

- Как там ушастые? - тихо спросила Белка, когда молчание откровенно затянулось. - Еще вопят? Ищут кого?

- Нет. Угомонились, - односложно отозвался он.

- Дирса была одна. Второй я не учуяла.

- Я тоже. Но Нэш считает, что будут другие.

- Нэш всегда был осторожным.

"А ты - нет", - подумал про себя Стрегон, но вслух сказал другое:

- Почему ты ушла? Из-за дирсы?

- Просто надоело, - пожала плечами Гончая. - Ушастых много, шуму еще больше... не дают нормально прислушаться. А здесь тихо. Можно спокойно поразмыслить над тем, почему эта тварюга на меня не отреагировала.

- Да, я тоже заметил, что с ней что-то не так, - согласился он и умолк.

- Что, тяжко? - быстро покосилась Гончая.

- Временами, - хрипло ответил Стрегон, имея в виду свою вторую половину.

- Рвется на волю?

- Иногда. Особенно ночью.

- Ничего. Скоро привыкнешь.

Стрегон снова промолчал, упорно изучая рисунок на полу.

Волк из него, как признавали даже Золотые, получился на редкость крупным, мощным и крайне свирепым. Таких, как говорят, среди перевертышей еще не рождалось. Но, с другой стороны, раньше эльфы не привлекали в Охотники полукровок, так что, быть может, дело объяснялось именно происхождением. Как и его закрытость от стаи, которую он мог менять по собственному желанию, необычная сила, потрясающая обучаемость, излишняя вспыльчивость, которую он лишь недавно научился хоть как-то обуздывать. А также белая шкура, почти человеческие глаза и, конечно же, абсолютная нетерпимость чужих приказов.

Лакр, ехидно посмеиваясь, частенько намекал побратиму, что это, дескать, прошлые заслуги в Братстве на нем сказались. Мол, привык быть вожаком. Во всем. От слова до дела. Вот и здесь оно наружу вылезло, так что нечего на зеркало пенять. Но Стрегон чувствовал, что в словах рыжего была лишь доля правды, весьма небольшая и крайне сомнительная. А в действительности с ним происходило нечто очень странное. Потому что волк внутри него оказался необъяснимо разумен. На редкость силен, упрям и почему-то с самых первых минут своей жизни настойчиво пытался одержать верх. Неистово стремился на волю. Куда-то рвался, спешил, безумно злился. Более того, какое-то время назад бывшему полуэльфу даже показалось, что свирепый зверь вполне осознанно старается его уничтожить.

Он говорил на эту тему со своими новыми братьями. Не раз беседовал с Владыками, со Старшими, даже с Широм. Много размышлял. Во многом сомневался. Однако почти все перевертыши в голос утверждали, что внутренний волк у них был, хоть и силен, но все же достаточно мудр, чтобы понимать, что без человека не проживет и дня. Они нашли способ договориться со своими зверьми, как-то поладили, смирились с его присутствием. А Шир припомнил, что и сам когда-то испытывал похожие трудности. Но даже в самый черный день его зверь не пытался убить в себе человека. Тогда как со Стрегоном возникла неожиданная проблема: его волк все никак не желал смиряться, упорно не шел на компромиссы, оставался непримиримым и настойчиво рвался на волю, словно не понимал, что не может быть один. Даже более того: в самый первый миг Обращения, когда сознание наемника вдруг раздвоилось, а перед глазами промелькнули видения кровавой охоты, человек, ошеломленный болью и растерянный таким резким переходом к совершенно иному состоянию, едва не потерял себя. С огромным трудом он удержал память о том, что было раньше. С немалым усилием вспомнил о Братстве, Проклятом Лесе, его Хозяине и... конечно же, о Белке.

Стрегон даже полагал, что именно память о ней помогла ему выдержать и не поддаться звериным инстинктам. Именно она удержал его от окончательного распада, не позволив раствориться в чужом сознании, и дала силы выдержать первый, самый страшный удар неожиданно проснувшегося зверя. Эта память спасла ему жизнь. Подарила ту единственную опору, в которой он в самый первый миг так остро нуждался. Она же стойко хранила его на протяжении долгих недель, когда точно такие же атаки повторялись с неимоверной силой и завидным постоянством. Когда взбешенный неудачами волк раз за разом пробовал человека на прочность. Когда с воем откатывался назад. Когда неистово пытался вырваться на волю. Когда ревел от ярости и с лютым рыком набрасывался снова, требуя свободы.

Однако Стрегон выдержал. Сам не зная, как, но выдержал этот трудный бой. А за прошедшие годы даже научился ладить со своей второй половинкой, хотя до сих пор не мог с уверенностью заявить, что нашел, наконец, с ней общий язык. Скорее, было похоже на то, что свирепый хищник на время смирился со своим унизительным положением. Признал в человеке какую-то силу. Однако стоило дать малейшую слабину, как он немедленно забывал обо всем и с рычанием набрасывался на клетку чужого разума, в которой неожиданно оказался.

Пока Стрегону везло. Всякий раз после охоты он находил обратную дорогу и с трудом, но все-таки возвращался в прежнее тело. Однако сколько это будет продолжаться, он не знал. И не знал, как долго сможет противиться безудержному зову своего второго "я". Потому что зверь внутри него все еще рос, набирал силу. Вроде пять лет прошло, и этот процесс должен был, по заверениям Шира, замедлиться. Но этого почему-то не случилось, и Стрегон отчетливо понимал, что волк с каждым днем становится чуточку сильнее. С каждой ночью все увереннее поднимается на лапы, все требовательнее подходит к опасной границе трансформации. И, в то же время, он вдруг начал меняться. Стал незаметно изучать окружающий мир, глядя на него глазами человека. Делал выводы. Набирался опыта. И, соответственно, становился все более опасным.

За последние месяцы Стрегон не раз ощущал в себе его присутствие даже среди бела дня. Не раз слышал внутри раздраженный или недовольный рык. Незаметно вздрагивал от ощущения знакомого зуда в покрасневших деснах. И, с холодком чувствуя, что хитрая бестия просто избрала другую тактику, поспешно ронял взор в пол, когда оказывалось, что она подкралась слишком близко и уже глядит наружу через его пожелтевшие зрачки.

Вот и сегодня, в зале, он едва не перекинулся. Затем зачем-то брякнул Таррэну про свое чутье. Затем, с трудом скрывая непонятную, какую-то НЕсвою радость, кинулся выполнять его приказ. Вернее, они оба кинулись, вместе с ликующе взревевшим волком. А вскоре, безошибочно отыскав едва заметный след, Стрегон пришел на этот утес. Пришел с нетерпением, со смутной надеждой и в бесконечных сомнениях. Не слишком понимая, почему, вопреки рассказам побратимов, стоит рядом и совершенно не чувствует того, что должен был испытывать, находясь рядом с неумолимым, раздраженным, откровенно недовольным Вожаком.

Удивительно, но ему не хотелось упасть на брюхо или униженно вымаливать прощение. Не хотелось подворачивать беззащитное горло или воевать за лидерство в стае. Как ни странно, сейчас ему было просто тоскливо. Одиноко, больно где-то глубоко внутри и необъяснимо грустно. Но причину такого странного состояния Стрегон пока не мог понять. За исключением того, что сейчас в нем бурлили чувства очнувшегося ото сна волка. ЕГО боль. ЕГО тревога. ЕГО стремление быть услышанным. Именно они привели его сегодня сюда, к Белке. И это именно ОН зачем-то искал ее этой ночью.

- Эй, ты чего? - тихо спросила Белка, когда Стрегон вдруг обхватил голову руками и сгорбился, словно внутренний зверь рвал его на части. - Стрегон, тебе плохо?

- Не знаю, - устало выдохнул он. - Не знаю... ничего уже не понимаю...

- Что не так? Что ты пытаешься мне сказать?

- Не уверен, что этого хочу именно я.

- Все равно скажи, - как можно мягче попросила Гончая, одновременно с этим здорово насторожившись. - Ты ведь для этого пришел? Что тебя гложет?

- Многое. И ничего из того, что было важно раньше.

- Расскажи, - попросила она, мудро не приближаясь. - Расскажи, пожалуйста. Я умею слушать.

Стрегон прерывисто вздохнул и неожиданно почувствовал, как внутри него взволнованно шевельнулся, нетрепливо подавшись вперед всем телом, волк. Как резко он напрягся, словно только ждал команды. Но, вместе с тем, почему-то прекратил рваться наружу. Как-то необъяснимо застыл, больше не делая попыток причинить боль, как-то странно притих, присмирел. Только таращил изнутри крупные желтые глаза, беспокойно царапал душу когтистой лапой и тяжело дышал, впервые за пять лет отчетливо поняв, что не может обойтись без помощи человека.

И человек это тоже почувствовал.

- Я... честно говоря, я даже не знаю, с чего начать, - неожиданно признался Стрегон и тут же ощутил требовательный толчок изнутри. - Так много всего... так смутно... неопределенно...

- Ты помнишь Инициацию? - осторожно уточнила Белка.

- Нет. Вернее, помню, но не всю.

- А что именно помнишь?

Волк вдруг смирно улегся, окончательно успокоившись, и Стрегон принял это, как добрый знак. Кажется, ОН именно этого добивался? Может, мы поэтому друг друга не понимали? Может, как раз этого разговора ЕМУ так не хватало? И раз уж ОН готов сейчас спокойно слушать, то... пожалуй, поговорим?

- Я помню боль, - послушно припомнил перевертыш свои первые впечатления от ритуала. - Яркий свет. Дрожь. Страх.

- Чего ты боялся?

- Не знаю. Мне показалось, я умер... а потом почему-то снова воскрес.

- Хорошо, - беззвучно прошептала Гончая. - Хорошо, что только это.

- Еще я помню крик, - снова вздохнул Стрегон, и она странно вздрогнула. - Чужой. Незнакомый. Но, кажется, испуганный. А за ним - сильную боль, будто меня ударили в самое сердце. И какую-то пустота внутри... огонь... и снова боль, словно там все оказалось выжжено дотла... хотя снаружи, вроде бы шел настоящий ливень.

Белка вздрогнула во второй раз.

- А потом? - спросила едва слышно, будто боясь услышать ответ, но перевертыш лишь покачал головой.

- Это все, Бел. Потом я очнулся в своем новом доме уже самим собой и услышал, как Шир сказал, что я теперь в стае.

- Что ж, могло быть и хуже...

- Что со мной было? - не поднимая глаз, спросил Стрегон. - Я действительно умирал?

- Тебе лучше не знать.

- Я хочу знать, Бел. Пожалуйста, скажи.

- Не стоит, Стрегон, - тяжко вздохнула Гончая. - Честное слово, не стоит. Это совсем не то знание, от которого тебе станет легче.

Он чуть кивнул и как-то разом помертвел. А волк внутри него тоскливо заскулил и с болью отвернулся, чувствуя себя отверженным.

- Хорошо, как скажешь. Мне уйти? - спросил он равнодушно, потеряв всякий интерес к разговору.

- Зачем? - нахмурилась Белка.

- Так... просто показалось, ты не хочешь меня видеть.

- Вовсе нет.

- Тогда почему ты отказываешься говорить? Что вы с Широм скрываете? Почему никто не может объяснить, что со мной происходит?

Она вздрогнула в третий раз и собралась было ответить, что ничего такого не имела в виду... но Стрегон вдруг поднял голову и пристально посмотрел неуловимо пожелтевшими глазами. И в них неожиданно мелькнула такая боль, такое неподдельное отчаяние... ИХ общая боль и самая настоящая мука... что у нее сжалось сердце.

- Господи, Стрегон...

- Скажи, Бел, - сухо повторил полуэльф, неотрывно глядя на нее вместе с тихо заскулившим волком. Впервые за пять лет - вместе с ним. Впервые - с одинаковыми чувствами, с одной болью, с одной горечью. Двое, как единое целое, потому что вдруг оказалось, что боль умеет роднить не хуже, чем любовь. - Просто скажи. Ты ведь обещала, что не солжешь своей стае. Никому из нас. Разве я не достоин того, чтобы знать правду?

Гончая обреченно опустила плечи, но Охотник был прав. И абсолютно справедливо требовал сейчас нелегкого разговора.

- Твоя Инициация была трудной, - наконец, выдохнула она, быстро отвернувшись. - Одной из самых трудных, что нам приходилось видеть. И тебе тоже было трудно. Очень. Ты действительно был на грани.

Стрегон не пошевелился.

- Никто не ожидал от тебя такой прыти, - глухо уронила Белка, неотрывно глядя на черные небеса. - Никто не думал, что ты перекинешься так быстро и настолько полно. И никто не предполагал, что волк в тебе будет ТАК силен. Это кровь... твоя смешанная кровь, наверное, сказалась. Она сделала тебя сильнее, проворнее и устойчивее к нашему воздействию. Но, одновременно с этим, сделала вас обоих слабее и беспомощнее поодиночке. Точнее, сделала слабым тебя-человека. Тогда как ты-волк, наоборот, получил невиданную мощь и почти полную свободу.

Стрегон медленно прикрыл глаза.

- Я кого-то убил?

- Нет, - ровно отозвалась Гончая.

- Но попытался?

Она на мгновение заколебалась, но потом все-таки неохотно кивнула.

- Порой у новообращенных случаются подобные конфузы. Но мы всегда помним об этом, готовимся, стараемся предугадать, поэтому специально выводим посторонних из зала и отходим подальше сами.

- Кто это был? - нетерпеливо перебил ее Стрегон.

- Один из тех, кого ты знаешь, - уклончиво ответила Белка.

- Лорд Таррэн? Владыки Золотых? Старшие?

- Не спрашивай. Это уже неважно. Тебя никто не винит.

- Я... поранил его?

- Слегка. Но рядом именно на такой случай была Траш, так что тебя вовремя остановили. Плохо то, что она успела тебя зацепить, и нам пришлось срочно давать тебе "нектар". Во второй раз за короткое время. Именно поэтому твой волк от боли... да, я думаю, что именно боль была тому виной... он... неожиданно сорвался.

Стрегон чуть вздрогнул.

- Так я поэтому почти ничего не помню об Инициации?

- Отчасти. Зверь на какой-то миг едва тебя не поглотил. А отчасти потому, что мне пришлось... - Белка до боли сжала челюсти. - Я... из-за этого мне пришлось тебя срочно звать... обратно.

- Как, звать? - с замиранием сердца спросил перевертыш, резво вскинув голову.

- Как в прошлый раз. Издалека.

Он дрогнул от мощного толчка изнутри и ошарашенно воззрился на Гончую. Как?! Она что, решилась и снова сделала то, чего пообещала больше никогда не делать? Она была там?! Рядом?! И снова, как когда-то, рискнула...

- Белка, ты что, ПЕЛА?! Для меня?! ОПЯТЬ?!!

Гончая тихо вздохнула.

- Да. Прости меня за это.

Стрегон неверяще замер, расширенными глазами уставившись на ее напряженную спину.

- БЕЛ!

- Это было слишком опасно, - неслышно шепнула она, упорно пряча от него свое лицо. - Невероятно опасно для тебя. Второй раз мало кто может пережить. Второй раз я никогда никого не касалась. А тогда мне пришлось... тогда я не видела другого способа тебя вытащить, поэтому... прости. Прости за то, что ты до сих пор страдаешь.

Он ошарашенно приподнялся.

- Но, Бел...

- Это моя вина, - мертво уронила Гончая. - Только моя. Это я ошиблась. Не стоило мне соглашаться и давать тебе этот шанс. Надо было вас отпустить. Надо было отправить обратно. Куда-нибудь - в Интарис, в Аккмал, в Ланнию... куда угодно. Было бы больше проку. Со временем ты бы все забыл. С годами память бы поутихла. Ты бы пришел в себя и зажил, как привык. На худой конец, Таррэн мог стереть тебе память, как Линнувиэлю когда-то, и ничего бы не случилось, - Белка крепко зажмурилась. - Ничего бы этого не было. И ты никогда бы не стал... таким, как сейчас. Именно в этом была моя ошибка. Первая за долгие годы. И такая нелепая. Потому что я, как когда-то Тиль, не пожелала тебя отпустить, понимаешь? Не захотела. Не смогла. Это было слишком трудно. Твое прошлое... мои потери... и эта проклятая память, которую без конца хочется вернуть, сделав вид, что ничего не произошло... но так не бывает. Умершие не воскресают. Старых грехов не замолить и старых ошибок не исправить. Я забыла об этом. Не захотела поверить. А в результате...

Она со стыдом опустила голову.

- Я до последнего надеялась, что самого страшного не произойдет. Надеялась, что волк защитит тебя от меня. Что он окажется достаточно силен, чтобы ЭТО преодолеть... но я и здесь ошиблась, Стрегон. На твою беду и на свою собственную голову. Потому что т все равно меня чувствуешь. Все равно слышишь. Помнишь то, что не нужно. И тебе все равно больно. Из-за меня. По моей вине. Я... признаться, я чувствую себя из-за этого настоящим чудовищем.

Боже, Бел... ошеломленный волк странно замер, силясь понять, как такое может быть. На несколько томительных мгновений застыл в полной неподвижности, а потом тихонько отступил на шаг и со странным облегчением вздохнул. А вместе с ним вздохнул и Стрегон. С точно таким же облегчением и почти с радостью. Темная Бездна... так вот в чем причина?! Значит, она поэтому так упорно отстранялась и пряталась?! Поэтому не приходила?! Держалась на расстоянии, не интересовалась, не смотрела и даже не охотилась?!! Просто потому, что боялась?! За него?!

Зверь тихо заурчал, осторожно толкнувшись снова.

- Нет, Бел, - покачал головой Стрегон, в кои-то веки правильно поняв свою вторую половинку. - Нет. Все не так, как ты думаешь.

- Что значит "нет"?

- Ты не ошиблась. Ни в чем. Даже во мне. Вернее, ты не ошиблась в нас.

Белка замерла. А потом резко обернулась и увидела совершенно ясные глаза, в которых стремительно пропадали прежнее отчаяние и боль.

Стрегон слабо улыбнулся.

- Ты не ошиблась. Ни в нем, ни во мне. Точнее, ты ошибаешься... но только сейчас, если думаешь, что во второй раз я все-таки поддался. Но это совсем не так, и волк действительно меня защитил. Он избавил меня не только от ЭТОГО, но и от ненужной памяти о том, что было раньше. Понимаешь? Я НЕ поддаюсь тебе больше. С момента Инициации не поддаюсь. Совсем. А чувствую тебя совсем по другой причине. То есть, это волк тебя чувствует. ОН слышит тебя отовсюду. И это по ЕГО вине у нас так долго не было покоя. Просто раньше я его не понимал и не слышал, не сумел правильно сопоставить факты, а теперь, кажется, нашел причину...

Волк снова вздохнул, осторожно подобравшись к человеку, чтобы ничего не пропустить, и Стрегон, наконец, прозрел.

- Скажи, это ведь ТЕБЯ я тогда поранил?!

Гончая быстро опустила глаза, но он уже откуда-то знал правильный ответ. Вернее, это взволнованный волк тихонько подсказал. Шепнул на ухо, едва сдерживая собственную радость. В мгновение ока понял все то, чего никак не мог понять долгие пять лет одиночества. Осознал нечто очень важное, поверил в то, что человек не со зла не пускал его так долго. А еще вдруг признался изумленно отпрянувшему Стрегону, КОГО ИМЕННО все эти долгие годы так настойчиво искал. К чему стремился, для чего жил. Ради кого сегодня впервые рискнул довериться. И ради кого вдруг позволил человеку увидеть все то, что случилось во время Инициации.

И вот тогда Стрегон, наконец, вспомнил все. Пустую поляну на окраине Золотого Леса. Собственное волнение. Длинный речитатив, выводимый Владыкой Элиаром над его подрагивающим от холода, обнаженным телом. Солоноватый привкус крови на губах, пролившейся на него из наклоненной эльфом прозрачной колбы. Пугающе долгое забытье, в котором так страшно было остаться навсегда. А потом - резкий удар по оголившимся нервам. Внезапный всплеск сил в стремительно меняющемся теле. Мощный рывок, глухой рык, невыносимый зуд в отчаянно занывших деснах... он все вспомнил. Действительно все. Все, что видел и ощущал тогда зверем. Все, чего боялся. Все, на что раздражался. Все, чего хотел в тот бесконечно долгий миг невероятно трудного, ПЕРВОГО преображения. Даже смутный проблеск человеческих эмоций, благодаря которым его помутневший взгляд в первую очередь отыскал рядом с собой наиболее важного человека...

- Ты была там, - тихо сказал Стрегон, горящими глазами уставившись на своего растерянного Вожака. - Вы все были. Даже Хозяин. Но ты... ты стояла ближе всех, и теперь я вижу это так же ясно, как будто все случилось вчера. Вы переживали за исход. Боялись, что я не выдержу. Держали наготове "нектар" на тот случай, если все пойдет плохо. И Траш с Каррашем - если все пройдет, напротив, слишком хорошо.

- Да, - не оборачиваясь, прошептала Белка.

- Да, - так же тихо повторил перевертыш. - Потому что это ты была первой, кого я почуял, когда заново ожил. Ты стала первой, кто рискнул ко мне подойти. Первой, кто подал голос, и первой, до кого я дотянулся зубами. Ведь тогда ты просто не успела на меня посмотреть... да, Бел? Я прав? И теперь я тебя чувствую лишь потому, что... узы крови ведь никто не отменял?

Она бледно улыбнулась.

- С вами еще не такое бывает. Кого-то приходилось сперва дубиной по башке, а уж потом глядеть, что вышло, а ты... ты просто оказался быстрее остальных.

- Ты рисковала, - мягко укорил ее перевертыш, сделав крохотный шажок навстречу. - Ты всегда рискуешь.

- Только когда нет иного пути. А твой зверь оказался настолько шустрым, что мне удалось лишь в последний момент отдернуть руку, отделавшись парой пустяковых царапин.

- Не пустяковых, - тяжело вздохнул Стрегон, у которого картина того дня снова в подробностях предстала перед глазами. - Я порвал тебе плечо. Так сильно, что даже Траш не выдержала и кинулась на помощь. А после этого... надо думать, что меня пришлось отпаивать "нектаром"!

Белка прикусила губу и резко обернулась, с беспокойством взглянув на беспокойно мнущегося Охотника. Силясь отыскать в нем несомненные признаки рунного безумия. Боясь поверить в то, что этого не произошло. Страшно волнуясь за него и при этом отчаянно надеясь на лучшее. Но Стрегон... он действительно был почти спокоен. Смотрел в ответ открыто, с удивительным облегчением и тихой радостью от того, что снова понимает ее. Ни капли боли больше не мелькнуло в его пожелтевших глазах, ни тоски, ни безумной муки, ни глупой надежды. Боже... неужто все обошлось?! Неужто он справился и теперь действительно свободен?!!

Невидимый волк негромко заурчал, блаженно щурясь внутри чужого разума, хитрой искринкой выглядывая из прозрачных голубых глаз человека. Наконец-то, соединившийся со своей человеческой половинкой. Наконец-то, принявший ее. Понявший. Переставший противиться неизбежному. Такой довольный, мирный, удивительно послушный и настолько не похожий на прежнего монстра... что Гончая неожиданно тоже поверила. Успокоилась. Перестала себя винить в страшной ошибке. А поверив, вдруг шумно выдохнула и обвиняюще посмотрела.

- Ну, Белый... между прочим, ты выпил целую бутыль, пока у меня не перестали дрожать руки!

- Две бутыли, - охотно согласился Стрегон, едва удерживаясь от широкой улыбки. - Вторую ты споила мне позже. Тайком ото всех остальных.

- Торк! Я думала, ты хотя бы это забудешь... смотри: не вздумай проболтаться!

- Нет, Бел, - все-таки улыбнулся Стрегон, у которого словно гора с плеч свалилась. - Конечно же, нет. Могут же у тебя быть свои маленькие тайны?

Она тихо, облегченно рассмеялась.

- Правильно понимаешь. Не зря я с тобой столько возилась. Честно говоря, я боялась, что ты тут с ума сходишь. Намеревалась дать тебе еще пару годиков на привыкание. Думала Эла подключить, чтобы помог с памятью, или даже Таррэна попросить... а ты вон как! Даже не почувствовал ничего!

- Почему ничего? - отчего-то смутился перевертыш. - Запах твой почувствовал. До сих пор его чую, как хмера - свежую кровь. Мы оба чуем. Едва не ошалели. Оказывается, узы с тобой - нечто совершенно необыкновенное.

- А нечего было кусаться!

- Прости, - Стрегон смутился еще больше.

- Прощаю, - улыбнулась Белка. - Шир в свое время мне едва нос не откусил, так что с твоей стороны было бы просто неприлично ему уступить. Прости, что я заподозрила тебя Торк знает в чем. И постарайся больше не умирать: надо сказать, это довольно хлопотно - вытаскивать тебя с того света. Давай, пусть третьего раза не будет?

- Я постараюсь, - неловко кашлянул перевертыш.

- Ловлю на слове. Но у меня остался еще один вопрос.

- Какой?

- Чего ты сегодня так сюда мчался? Я даже испугалась, что все совсем плохо и тебя придется оглушить, чтоб не мучился. Глазищи желтые, лицо белое, руки трясутся... кто тебя так напугал? Неужто Таррэн напряг и велел не без меня обратно возвращаться? Или ты просто решал, что будет намного проще самому попробовать меня вернуть?

Стрегон, тяжко вздохнув, вспомнил слова Шира насчет смены Вожака, чем Белка собиралась вплотную заняться после возвращения с Алиары. Подумал о том, как сильно взбудоражили стаю ее слова, и снова заметно помрачнел.

- Нет, Бел. Таррэн не при чем. Меня пугаешь ты.

- Чем же это, интересно узнать? Я такая страшная?

Но он почему-то не принял шутки. Напротив, как-то снова осунулся, опустил плечи, сгорбился и уронил взгляд в пол.

- Нет. Проблема в том, что ты хочешь нас оставить.

Белка тут же нахмурилась, потому что действительно размышляла насчет нового Вожака и вовсе не собиралась менять свое решение. Но Стрегон не увидел. Просто устало вздохнул, вспомнив, с чего начинал это трудное утро, и медленно, неуверенно, то и дело слыша подсказки заново обеспокоившегося волка, негромко пояснил:

- Раньше я плохо понимал Шира. И Креса с Тоссом, и остальных. Просто не видел и не знал, почему они к тебе так странно относятся. Почему даже Старшие готовы подчиняться, а в зверином облике вообще едва не теряют разум, если ты просто проходишь мимо. Тогда мне казалось: это оттого, что ты сильнее и опытнее. Казалось, дело в том, что ты - наш Вожак, и никто не смеет оспорить твое право. Казалось, все так просто, что прямо яснее некуда... но только сегодня мой волк показал, насколько же я ошибался.

- А что не так? Разве я сдаю позиции? - криво усмехнулась Гончая. - Или меня успели сместить? Я уже для вас не Вожак?

- Вожак, - согласился Стрегон, тщательно подбирая слова. - Но на самом деле дело не только в этом. Просто ты...

Стрегон на пару секунд прислушался к негромко урчащему внутри зверю, чувствуя себя очень странно оттого, что впервые за последние годы его не нужно удерживать внутри. Наоборот, он отчаянно ищет поддержки и понимания, ждет помощи, надеется. Ведь то, что творилось у них обоих на душе, трудно выразить словами. Проще почувствовать, осознать, а вот озвучить... к несчастью, этому в Братстве Стрегона не научили. И он, к собственному удивлению, внезапно ощутил себя крайне неуверенно. Как потерявший в лесу подросток. Или неразумный детеныш, отставший от могучей защитницы-матери. Вроде знает, что она есть, а куда идти - не ведает. И так было долго. Очень долго. Но потом что-то изменилось, и он вдруг перестал быть один. Нашел новую семью взамен утраченной. Ощутил помощь и поддержку братьев. Теперь он четко видел дорогу, по которой следует двигаться. Как маяк, как путеводную ниточку, как яркую звезду, свет который не позволит ошибиться...

А еще он стал чувствовать близость Хозяина. Стал ощущать его присутствие. Его волю. Его власть. Научился слышать его голос. Научился склоняться в уважительном поклоне, понимая под словом "Хозяин" совсем не то, что понимают обычные смертные. Нет. С некоторых пор он стал ощущать, что есть в этом и иной смысл. Странная, но по-настоящему великая честь. Гораздо более сложное и глубокое начало. Как в могучем океане, силу которого невозможно переоценить. Как в бескрайнем синем небе, просторы которого не удастся преодолеть. Как в неистовом пламени первородного огня, рядом с которым опасно находится. И как в мягком тепле родного дома, к которому невозможно не вернуться.

Живущий внутри него волк самым неожиданным образом научил его слышать голос Хозяина не ушами, а сердцем. Показал, какова на самом деле Его власть над всем, что живет и растет в Серых Пределах. Помог найти давно потерянное ощущение родных стен, которыми стали для него зеленые великаны межлесья. И смущенно признался пару мгновений назад, что на самом деле лишь по одной единственной причине так упорно рвался на волю: просто потому, что помнил ЕГО. И ЕЕ, конечно. Белку. Помнил с того самого дня, как открыл глаза. Помнил ее запах, вкус ее крови, мягкость ее рук, ласково перебирающих грубую шерсть на загривке. Помнил ее голос, уговаривающий вернуться. Неповторимый цвет ее глаз, навстречу которым тянулся из бездонной пропасти, шаг за шагом отступая от опасной грани. А теперь ощущал неодолимый стыд от того, что когда-то посмел ее обидеть. Но, как ни старался, не мог найти, чтобы попросить прощения за тот невольный бросок.

Странно, но Стрегон никогда не думал, что станет испытывать к кому-то столь сильные чувства. Не подозревал, что такое вообще может быть. Что он все еще способен ощущать такую удивительную нежность. Непонятную, необъяснимую, почти забытую с тех самых пор, когда его в один день лишили прежней семьи. Но недавно ожившую заново, вернувшуюся, очень сильную. Нежность, сродни той, которую испытываешь при взгляде на обнявшихся под луной влюбленных; при виде копошащегося в траве неуклюжего котенка; рядом с мирно сопящим в колыбели младенцем или молодой матерью, заботливо склонившейся над его чистым личиком.

Стрегон едва не забыл, как это бывает. Едва не стер из памяти эти хрупкие воспоминания детства. Но вот теперь они снова вернулись и заставили его пораженно рассматривать их, как истинную драгоценность. Ту самую, которой поделился с ним некогда свирепый, совершенно дикий волк, умеющий, в отличие от загрубевшего человека, ценить то единственное, что по-настоящему важно.

Тогда как Белка... она была ему нужна, и это - сущая правда, которая неожиданно стала ясна, как божий день. Она всем им была нужна. Всей стае. Ведь это она подарила им жизнь. Она удерживала их когда-то на той неуловимой грани, после которой звериное нутро начинает одолевать человеческий разум. Она дала им вторую ипостась. Она бранила их, как несмышленых сорванцов. Трепала порой за холки, как нашкодивших котят. Пела для них. Играла, как играют взрослые волки с неразумными щенками. Охотилась вместе. Заботилась, как могла. Растила. Учила. Страдала вместе с ними. Радовалась, огорчалась и даже скорбела. Она была рядом с ними от рождения до самой смерти, и именно поэтому они не могли от нее отказаться. Даже тогда, когда она случайно обмолвилась, что стае вскоре придется искать себе нового Вожака...

Стрегон едва не задохнулся от лавины чувств, которую внезапно обрушил на него нетерпеливо скребущийся и недовольный его промедлением волк.

"Говори! - сурово требовал внутренний зверь, угрожающе скаля страшенные зубы. - Все говори! И за меня тоже! Я нем, я зверь, я не приучен к разговорам! Поэтому говори ты, человек. Прошу... ради всех нас... говори!"

- Бел, ты... ты очень много для нас значишь, - наконец, с трудом выдавил из себя перевертыш.

Белка тихо вздохнула.

- Я знаю.

- Нет, не знаешь, - упрямо возразил Стрегон, отчаянно понукаемый взволнованным волком. - Я понимаю, чего ты опасаешься и чего стараешься избежать. Но ты нужна нам не из-за рун. Не потому, что умеешь сводить с ума, и не потому, что когда-то каждый из нас испытал это на себе... нет, Бел. Здесь совсем другое. Что-то странное, чему я еще не могу найти объяснение. Просто чувствую, как дикий зверь, а сказать... нет, не хватает слов. Это глупо, но я... то есть, мы... для нас очень важно знать, что ты рядом, Бел. Важно настолько, что мы пойдем на все, чтобы сохранить твое уважение. Ты сделала нас сильными. Ты помогла нам стать другими. Ты дала нам стаю, лес, новый дом. И мы очень благодарны за это. С тобой мы научились охотиться вместе. Научились петь лунными ночами, не стесняясь собственных голосов. Научились чувствовать тебя, Хозяина, друг друга. Научились быть самими собой...

Он судорожно сглотнул.

- И мы не хотим, чтобы ты уходила, Бел. Нам не нужен другой Вожак. Правда. Так думает вся стая. Даже Старшие. И пусть мы больше не люди, пусть Старшие давно превосходят по силе даже бессмертных, пусть все мы стали гораздо сильнее, чем многие живущие, но... мы счастливы тем, что у нас есть. И не хотим жить иначе. Ты нужна нам, Бел. Не Вожаком. Не Гончей. Просто нужна. Потому что мы... в каком-то смысле... все мы - твои дети. И мы еще не готовы остаться одни. Никогда не будем готовы. Это как жить без души, без смысла, без цели... даже Хозяин не в силах этого изменить! Ты слышишь, Бел?

Белка на мгновение оторопела.

- Это говорит тебе сейчас твоя стая, - тихо обронил Стрегон, чувствуя, как тревожно замер внутри тихо поскуливающий зверь. - Это говорю тебе я. Как человек. Как волк. Как перевертыш, которого ты создала и которого неожиданно изменила.

- Стрегон...

Он тоскливо вздохнул.

- Ты ведь знаешь: мы не можем тебя обмануть. Но если не веришь, можешь взглянуть сама - я открою тебе свой разум.

- Зачем мне твой разум?!

- Чтобы знать, что я не лгу: стая нуждается в тебе. ОЧЕНЬ. И сейчас, кажется, еще больше, чем когда мы были людьми. Не уходи, Бел, - его голос странно дрогнул, едва не сорвавшись на тихий звериный рык. - Нам без тебя очень плохо.

Белка, беззвучно выругавшись, вдруг быстро шагнула вперед и обхватила его голову, прижав к себе, как неразумного детеныша.

- Мальчишки... какие же вы еще мальчишки... - потрясенно прошептала она. - Седые, порубленные, убивавшие не раз и сами не единожды убитые... глупые, своенравные, упрямые, дерзкие... ну, кто вам сказал, что я собираюсь уйти НАСОВСЕМ?! Кто сказал, что вы мне безразличны?!

Стрегон неверяще замер.

- Горе ты мое лохматое, - почему-то вдруг шмыгнула носом Белка. - Крови моей наглотался, волка напугал, сам перепугался до смерти... совсем с ума сошел! Хоть бы сказал! Хоть бы подошел! Я ж думала, ты по другому поводу мучаешься. Думала, что... Стрегон! Мне всегда казалось, что у тебя больше соображения, чем у Лакра или Ивера! Да даже у Шира! А ты... господи... какой же ты еще... прости, дурак!

Стрегон ошарашенно поднял взгляд и едва не отшатнулся, наткнувшись на два подозрительно блестящих голубых бриллианта, в которых стояло престранное выражение. Со стыдом снова уставился в землю, чувствуя себя последним мерзавцем. Но Гончая лишь прерывисто вздохнула, смахнула с ресниц непрошеные слезы и ласково взъерошила белую макушку.

- Глупый... совсем еще глупый волчонок. Я ж не помирать собралась, а всего лишь даю вам возможность доказать, что вы больше не нуждаетесь в моей опеке. Даю право самим решать, как вам жить. Собственно, я ушла бы еще пять лет назад, но из-за вас, шестерых, мне пришлось малость задержаться в стае и самой за всем проследить. А теперь время настало. Вам пора обрести свободу. Однако это совсем не значит, что я заброшу ваши дела.

Стрегон неуверенно дрогнул.

- Так ты от нас... не уходишь?

- Нет, конечно, - хмыкнула Белка. - Сам подумай: кто, кроме меня, согласиться вас терпеть? У кого хватит смелости вести вас за собой на охоте или пинать под мохнатый зад, когда вы скалите свои зубы? Вот именно: нет таких дураков. Просто вам пора жить самостоятельно, а ко мне обращаться за советом только когда сильно приспичит. Впрочем, стая именно так и жила последние шестнадцать лет, но ничего - справились. И, полагаю, ничего не изменится, если я официально объявлю, что в стае отныне будет только два вожака, и оба - полноценные перевертыши. А сама буду просто время от времени заглядывать и проверять, как вы там? Не обнаглели ли еще от безнаказанности? Не зарвались? Такой вариант вас устроит?

- Да, - блаженно зажмурился Стрегон, слыша благодарное урчание присмиревшего волка. - Конечно, устроит. Хотя для нас все равно ничего не изменится, Бел: мы ни за что от тебя не откажемся. Так и знай.

- Да я уже поняла. Но вот именно поэтому-то мне придется заняться кое-чем другим. Причем, прямо сейчас, пока появилась возможность. Ты как, готов к кардинальным переменам?

Он радостно дрогнул, вскинул разом пожелтевшие глаза, но наткнулся на снисходительный, по-матерински ласковый взгляд, в котором горело так много, и с волнующей дрожью понял: бог мой... это невероятно... немыслимо... невозможно... неужели она все-таки решилась?! Прямо здесь? Сегодня? Сейчас?!

Белка понимающе усмехнулась и согласно наклонила голову.

Глава 8

Дождавшись, когда неизменно сопровождающий чужаков рен Эверон откланяется и с достоинством удалится, Таррэн решительно взялся за ручку двери.

На Эолларе уже светало, золотистые стрелы рассвета успели высветлить далекие верхушки гор, проснулись жаворонки, запели ранние птицы, но для большинства алиарцев бал еще не закончился. При этом никто из них и понятия не имел, что виновникам торжества все эти празднества вызывали лишь стойкое раздражение. Им нужно было спешить. У каждого из них на Лиаре остались семьи, свои заботы, проблемы, обязательства, поэтому каждый миг задержки воспринимался ими, как досадное препятствие. Даже если причиной ему служило такое банальное мероприятие, как Летний бал.

Таррэн тяжко вздохнул, прикрывая за собой дверь, и со стыдом подумал о том, что уже который вечер оставляет Белку совершенно одну. Просидев целый день за надоевшим за оскомины круглым столом, устав, как собака, наспорившись чуть не до хрипоты, к ночи у него оставались силы лишь на то, чтобы добраться до спальни, устало рухнуть на постель и прикрыть глаза, обдумывая планы на завтра. Или же проторчать пару часов у отца, поспорить еще и с ним, а потом опять же упасть на чистые простыни и забыться до следующего утра. Тогда как Белка... она этого не заслуживала. Вернее, она заслуживала гораздо большего внимания, чем он оказывал ей в эти утомительно длинные дни. И то, что она терпеливо ждет его целый день, вовсе не означало, что такое положение дел ее устраивает.

Таррэн не сомневался, что его пара, даже если беспокоится по этому поводу, не скажет ни единого слова. Не попрекнет, не фыркнет и не укорит его ни в чем. Для этого Белка была слишком горда. И слишком хорошо понимала важность того, что он делал. Она поддержит его во всем. Будет следовать за ним молчаливой тенью, незаметно оберегая от любой угроза и тщательно следя за тем, чтобы переговорам никто не помешал. Однако понимание этого отнюдь не добавляло ему радости.

Пройдя длинный зеленый коридор почти насквозь, но, против ожиданий, никого в нем не встретив, Таррэн запоздало удивился. Что такое? Крыло будто вымерло! Хотя чуткий нос и сила Хозяина Пределов четко подсказывали, что поблизости находится, как минимум, один бдительный перевертыш. И, по меньшей мере, десяток эльфов из их свиты. Более того, он даже уловил, что Золотые вместе с молодым Ланниэлем сидят в соседней комнате и, стараясь не шуметь, азартно режутся в кости. Но все равно непонятно, почему тут сегодня ТАК тихо!

Он озадаченно нахмурился, а потом толкнул последнюю дверь, увидел мирно спящую на кушетке Белку, доверчиво приткнувшегося у нее под боком громадного белого волка и, наконец, сообразил, что к чему. А когда подметил, что тот еще и уткнулся носом в ее живот, блаженно вдыхая аромат эльфийского меда, то неслышно вздохнул снова и с сомнением покачал головой.

- Ну, вы даете... не рано тебе, Белый?

Услышав голос Хозяина, зверь мгновенно и совершенно бесшумно поднялся, нависнув над маленькой Гончей массивной мохнатой горой. Выжидательно поднял лобастую морду, на которой весьма необычно смотрелись яркие голубые глаза. Настороженно принюхался. Неуверенно махнул пышным хвостом, а затем смущенно прянул ушами, не слишком уверенный в том, что высокому лорду понравится его близость к Белке. Но потом понял, что Таррэн не рассержен, и активно потряс головой: нет, с Единением ему точно не рано. Он давно чувствовал, что пора, а Белка это только подтвердила. К тому же, на самом деле это было их второе Единение, так что никаких сложностей не возникло. Он даже не успел растеряться, окунувшись в ее богатый внутренний мир, а потом все вокруг стало предельно ясным и четким. И вдруг пришло стойкое понимание того, что сегодня он, наконец, все сделал правильно.

- Ну, смотри, - все с тем же сомнением отозвался Таррэн. - Давно уснула?

Волк снова качнул головой.

- А сам?

Зверь приподнял кончики белоснежных губ, обозначая снисходительную улыбку.

- Как знаешь, - неожиданно успокоился Таррэн и, склонившись над супругой, бережно подхватил ее на руки.

Белка чуть нахмурилась, но почти сразу снова расслабилась. А когда он ласково коснулся губами ее закрытых глаз, слабо улыбнулась, даже во сне ощущая бесконечное море нежности, в которое он был готов окунуть ее в любое мгновение. На красивом лице Гончей ненадолго проступило выражение непередаваемой благодарности, а потом она уснула так крепко, что даже не пошевелилась, когда муж осторожно отнес ее на постель и заботливо укрыл тонким одеялом.

Волк, проводив Хозяина до спальни, понимающе усмехнулся: уж он-то знал, что если бы вместо мужа здесь оказался чужак, то никакой благости не нашел бы и в помине. Скорее всего, еще у двери наткнулся бы на настороженную, полностью проснувшуюся, готовую к атаке хмеру. А если бы у этого дурака хватило смелости тронуть ее за плечо, то вряд ли на наглой руке хама остался бы хоть один целый палец. Гм. А то и самой руки уже бы не было. Вместе с головой. Несмотря на то, что в последние годы Белка стала гораздо мягче и податливее, чем в то время, когда он впервые ее увидел.

- Ты прав, - тихо согласился Таррэн, выходя из спальни. - Рядом с детьми она всегда была такой. А когда появился Тор, вовсе здорово изменилась. Настолько, что иногда и мне это кажется странным.

Перевертыш шумно выдохнул.

- Вы все уладили?

Волк неуловимо быстро кивнул.

- Значит, ты удержался? - снова спросил Таррэн, имея в виду руны, и зверь снова кивнул. На этот раз - с гордостью и нескрываемой радостью. - Очень хорошо. Бел за тебя переживала.

Зверь виновато вздохнул, понурился, всем видом выражая раскаяние, потому что из-за него Вожаку было трудно и больно, а потом вздохнул в третий раз.

- Это не страшно, - неожиданно улыбнулся Таррэн, подойдя к зверю на расстояние вытянутой руки. - Главное, что ты выжил и больше не поддашься ей. Главное, что она стала для тебя неопасной. Для Бел, поверь, это много значит. Она тебя ценит и только поэтому рискнула провести Инициацию столь... резко.

Волк странно дрогнул.

- Она рисковала, - кивнул эльф, усевшись на кушетку. - Даже, я бы сказал, рисковала сильно. Но если бы ты не принял ее кровь, мы бы не позволили тебе перекинуться. Твое происхождение... помнишь, что случилось с Ригланом? Помнишь, как он выглядит? Так вот - это лишь по причине того, что он - эльф. Чистокровный. Смешавший свою кровь с кровью такого же чистокровного оборотня. А с тобой дела обстоят несколько иначе. Во-первых, потому, что в тебе есть лишь малая толика от Перворожденного. Во-вторых, оттого, что ты совсем недавно умирал... да-да, именно что умирал. Если бы не отец и Белка, ты остался бы в нашем Лесу навсегда. И именно это нас сильно настораживало, потому что во время Инициации ты легко мог бы вспомнить дорогу на ТУ сторону.

Белый ошарашенно сел.

- Магия крови - штука сложная и непредсказуемая, - добавил Таррэн, пристально посмотрев на растерянного зверя. - Особенно, когда кровь не чистая, а смешанная. С тобой же могло получиться двояко. После Инициации ты мог бы никак не измениться и всю оставшуюся жизнь был бы вынужден жить под чарами Подчинения, а мог бы стать и таким, как Риглан. Но был небольшой шанс... совсем крохотный... что тебя удастся провести по самой грани. Заставить оказаться на краю прежней жизни, почти умереть, чтобы никакие руны больше не довлели над разумом... а потом вернуть тебя обратно уже в новом теле и с новыми силами. Для этого Эл тебя сперва надежно усыпил, доведя почти до летаргии, а лишь затем дал кровь. Но не простую, как мы даем обычно перевертышам, а смешанную с кровью настоящего волка. НАШЕГО волка, из-за Кордона. Понимаешь? Живую кровь абсолютно живого зверя, к которой мы добавили несколько полезных ингредиентов.

Волк оторопело моргнул, во все глаза уставившись на Хозяина. Но тот и не думал шутить. Напротив, его красивое лицо было предельно серьезным, пристальный взгляд - суровым и твердым, а решительно поджатые губы красноречиво говорили о том, что этот разговор он ведет отнюдь не по просьбе Белки, а, скорее, вопреки ее уговорам. Иными словами, он зачем-то рискнул открыть сейчас ВСЮ правду, а не только ту часть, которую неохотно сообщила недавно Гончая.

- Это было опасно, - с видимой легкостью подтвердил подозрения Стрегона Таррэн. - Очень опасно, но по-другому избавить тебя от воздействия рун было нельзя. Ты мог принять эту кровь, коренным образом изменившись, а мог просто погибнуть, если бы мы не угадали со зверем. Бел настаивала на том, чтобы сказать тебе об этом с самого начала, но отец и Эл рассудили, что так им будет проще работать.

Волк опасно прищурился.

- Да, - снова подтвердил эльф. - Я тоже так посчитал и, честно говоря, считаю до сих пор. Тем более, ты сам пришел ко мне с этой просьбой и сразу был предупрежден, что с Инициацией, скорее всего, возникнут сложности. Ты изъявил желание рискнуть. Поэтому, вопреки всему, мы не стали посвящать тебя в подробности. И поэтому же я сообщаю эти подробности сейчас. Когда все в порядке, когда ты успокоился, когда Бел крепко спит и когда ты можешь без промедления высказать мне свои претензии.

Стрегон глухо рыкнул, выражая неудовольствие, а потом вопросительно приподнял бровь. На что Таррэн тут же кивнул.

- Разумеется, именно в этом - причина твоей силы и твоей же несдержанности: с живым зверем гораздо труднее справиться, чем принять в себя пару капель крови давно умершего реликта. Поэтому же тебя сразу приняли в стаю. Поэтому же с тобой мало кто сравнится из Охотников. Поэтому ты способен закрывать от них мысли. И поэтому же так чувствителен.

- Гр-р?

- Да. И к Белке тоже. Хотя с ней я, признаться, недоглядел: недооценил ее заинтересованность в тебе и не увидел, что она подошла слишком близко, - Таррэн невесело усмехнулся. - Наверное, надо было сказать ей, что ты ничего не знаешь, немного позже. Но она очень некстати спросила... вернее, не спросила, а узнала через узы, после чего...

Волк рыкнул громче.

- Увы, - сокрушенно вздохнул Повелитель Серых Пределов. - Это была моя ошибка. Не ее, а именно моя. Потому что когда Белка поняла, что ты и понятия не имеешь, до какой степени кровь способна тебя изменить, то немедленно кинулась на помощь. Именно в тот момент, когда волк внутри тебя уже проснулся, а ты сам, к сожалению, едва не выпустил его из-под контроля.

Голубые глаза зверя мрачно сверкнули.

- Ты не мог поступить иначе, - покачал головой эльф. - Инстинкты довлеют над вами сильнее всего именно в самый первый момент. Тогда вам хочется бежать, рычать, кусаться, спариваться... у каждого по-разному. Как правило, зверь, едва придя в себя, пугается и, как следствие, становится агрессивным. Иногда эта агрессия направлена на себя. Чаще всего - на других. В основном, на тех, кто окажется рядом, даже если это - любимый человек, твой собственный ребенок или очень близкий друг. Просто потому, что для волка старые привязанности еще не имеют значения. Для него они пока не существуют. Его память дремлет, человек еще не взял верх, тогда как возникший внезапно страх требует совершения хоть каких-нибудь действий. С тобой так и вышло. За тем исключением, что ты слишком долго не приходил в себя. Перекинуться-то перекинулся, здорово удивил нас размерами и цветом шкуры, но ни на что не реагировал. Поэтому Бел решила меня спросить, я за этим не уследил, вот и... не успел ее перехватить.

Волк опустил голову, заново переосмысливая случившееся. Человек внутри него тоже напряженно размышлял. Его тоже смутила откровенность Хозяина. Но еще больше смутило то, что он никак не прокомментировал факт нападения на его любимую пару, хотя всем было известно, насколько трепетно он относится к ее безопасности.

- Твоей вины в этом не было, - вдруг тихо сказал Таррэн, который с поразительной легкостью читал чужие мысли. - Я хотел сказать тебе только это. И принести извинения за свое молчание. Я сделал это потому, что не хотел бы повторения того, что случилось с Сар'рой, и не хотел, чтобы тебя тоже коснулось это проклятия. Мне показалось, ты важен для Бел. Показалось, она не хочет вас отпускать и еще больше не хочет, чтобы ее Песнь давила на тебя всю оставшуюся жизнь. Но я не подумал о том, что она предпочла бы не видеть тебя вовсе, чем поддаться соблазну и рискнуть ТАК сильно. Собственно, я и настоял-то на том, чтобы вы с Лакром отправились сюда, лишь для того, чтобы иметь возможность поговорить без свидетелей. И чтобы хоть немного загладить свою вину.

Стрегон, неожиданно обретя полноту власти над звериным телом, задумчиво качнул хвостом.

Выходит, это Таррэн позволил ему прийти на Алиару? Выходит, это благодаря ему Белка приняла его сегодня, а не через несколько лет, как планировала? Из-за этого он сам сумел, наконец, избавиться от мучительных сомнений и обрел долгожданное спокойствие?

Интересно, а что было бы, если бы о "живой" крови Стрегону сообщили заранее? Согласился бы он? Остался бы таким спокойным во время ритуала? Позволил бы сотворить с собой то, чего никто и никогда не делал ни с одним перевертышем? Рискнул бы всем ради того, чтобы избавиться от чар Белки?..

Волк, прислушавшись к аргументам человека, озадаченно почесал левое ухо.

Да Торк его знает! Может, и рискнул. Признаться, тогда его толкнуло вперед любопытство, подогретое чувством долга и пониманием той жертвы, которую принесла ради него Белка. Но в то время он представлял это себе несколько иначе. А сейчас... хорошенько поразмыслив, Стрегон все-таки признал, что получил гораздо больше того, на что рассчитывал. А если учесть недавнее Единение, то и вовсе мог бы считать себя настоящим везунчиком. Так что, наверное, оно того стоило? И, наверное, Хозяин поступил мудро, рассказав ему правду?

Стрегон, повертев эту мысль так и этак, все же решил, что Таррэн поступил верно. Вряд ли он сумел бы остаться спокойным, если бы точно знал, что шансов уцелеть немного. И вряд ли согласился бы на этот риск... ну, по крайней мере, согласился бы не сразу. И еще долго не узнал бы, сколько восторга может доставить Единение. Он даже собрался сказать это вслух, но, не привыкнув долго находиться в зверином теле, смог только передать свои пожелания волку. А потом на какое-то время пропал, доверив ему принимать за себя решение.

Белый прерывисто вздохнул и пристально взглянул в зеленые глаза эльфа, которого с некоторых пор воспринимал совсем иначе, чем в день своего появления на свет. Таррэн не отвел взгляда, хотя по внутреннему напряжению было нетрудно угадать, с каким беспокойством он начинал этот трудный разговор. И волку это понравилось. Его человек достаточно пожил, чтобы понимать, чего стоило эльфу открыться. Прекрасно сознавал, что в подобной ситуации мало от кого можно было ожидать такой откровенности. А еще он понял, что человек сильно уважает Хозяина за это. И что с этого момента сам сделает все, чтобы тот посчитал его достойным уважения в ответ.

Таррэн вдруг прикрыл вспыхнувшие глаза и негромко выдохнул:

- Спасибо... вам обоим спасибо. Я ценю ваше отношение.

Белый смущенно прянул ушами, потому что никак не ожидал, что для эльфа не останутся великой тайной его недолгие размышления, и едва заметно кивнул. А потом вдруг решился и, шагнув вперед, осторожно положил голову ему на плечо, выражая признательность и готовность к послушанию.

В этот момент, ощущая его дыхание на собственном загривке, Белый отчего-то не почувствовал себя глупо или нелепо. Напротив, все было как нельзя более правильно. Честно. Так, как должно было быть. Но он почему-то некстати вспомнил о том, что все еще не растратил бурлящую внутри силу до конца. Что для его необычного тела даже недавней нагрузки оказалось недостаточно. Еще он подумал насчет колонн, с которых Белка, жалея его, сбросила за эту ночь всего трижды. Посетовал на то, что пока остается не слишком ловок. А под конец решил, что завтра попросит ее снова позаниматься в лабиринте, чтобы набраться сноровки и проверить свои силы уже человеком. Или же волком, если она скажет, что это нужнее. Главное, чтобы у нее нашлось время и желание. И главное, чтобы его новое тело больше не подвело. Хотя, возможно, сегодня некоторая неловкость его движений объяснялась Единением?

Таррэн, как раз закончивший читать чужие мысли, понимающе усмехнулся.

- Возможно, - он вдруг поднялся и кивнул в сторону двери. - Если хочешь, можем проверить.

Волк удивленно приподнял уши.

Что?! Сейчас?!

- А чего ждать? - хмыкнул Таррэн. - У меня есть немного времени, так что могу составить тебе компанию. Ты же не думаешь, что со мной на тумбах будет проще, чем с Бел?

Белый озадаченно сел, наморщив нос и не слишком представляя себе, как будет наскакивать на Хозяина, если тот понимает все его мысли. Но потом услышал тихое повизгивание у двери, с изумлением различил в нем радостные голоса нетерпеливо поскребшихся братьев. Ошеломленно понял, что даже Нэш и Таш, стремительно перекинувшись, с жадностью ожидают его решения. Наконец, сообразил, что Хозяин тоже ждет, и поспешно кивнул.

За дверью радостно взвыли.

Выйдя следом за Таррэном в коридор, Белый тихонько фыркнул, когда наткнулся там на двух золотисто-бежевых, одного угольно-черного и отвратительно рыжего зверей. Властно шлепнул лапой по морде Лакра, который попытался просунуть свой нос в спальню и убедиться, что с Бел все в порядке. Перехватил откровенно оценивающий взгляд Таррэна, который уже успел сбросить с себя нарядный камзол. А затем крепко призадумался над тем, почему даже Старшие сейчас бешено размахивают хвостами, предвкушая славную забаву, и так просительно посматривают на неторопливо переодевающегося эльфа.

- Ладно, - рассмеялся Таррэн, сбрасывая на пол ножны и закатывая порчины до колен. - Все так все... только, чур, языками потом не трепать и не выть во всю глотку - если Эла разбудим, он до следующей ночи будет ворчать. А если разбудим Бел...

Перевертыши, как по команде, поспешно захлопнули пасти и прижали уши к голове. Но поняв, что уставший Вожак все еще крепко спит в дальней комнате, облегченно вздохнули и вприпрыжку помчались к каменному лабиринту, безжалостно топча собственную, сброшенную здесь же, у дверей Хозяина, одежку. Благо до утра время было - успеют ее убрать, чтобы не огорчать Бел своей неопрятностью. Зато с Хозяином побегать на тумбах им удавалось редко. Но каждый раз это важное событие требовало тщательнейшей подготовки и безупречной согласованности действий. Так что волки мудро рассудили, что тренировка важнее, и стремглав умчались обсуждать будущий поединок. Благо Таррэн почти всегда бился в одиночестве, сколько бы противников против него не вышло, а если и брал кого-то в напарники, то сообщал об этом заранее.

Белый, уловив обрывки чужих мыслей, задумчиво покосился на мускулистую спину эльфа, по которой свободно струилась шелковая черная грива, и рассеянно царапнул когтями пол. Но потом пожал плечами и устремился следом за братьями, потому что сильно подозревал, что с Таррэном ему придется так же трудно, как накануне с Белкой. Только, в отличие от нее, он совершенно не представлял, на что способен Повелитель Проклятого Леса. А это значило лишь одно...

"Надо позвать человека", - подумал про себя волк, и глаза его полыхнули яркими желтоватыми огнями.


Вернувшись рано поутру к Южному крылу, рен Сорен ал Эверон, скрупулезно исполняющий повеление Владычицы, неожиданно для себя сделал пренеприятнейшее открытие: как оказалось, странные смертные были не только невероятно быстры, но еще, похоже, почти не нуждались во сне. Поскольку все пятеро сидели сейчас у закрытых дверей - отвратительно бодрые, непривычно веселые, оживленно что-то обсуждающие. И было непохоже, что позднее возвращение с бала хоть как-то отразилось на их человеческих телах.

Хотя, быть может, со смертными на Лиаре что-то не так?

Рен Эверон непроизвольно замедлил шаг, напряженно оглядывая чужаков, но на их лицах не было ни следа усталости. Кажется, они вообще не ложились. Только рубахи сменили, вычистили сапоги, да побрились. Ну, и причесались по-иному. А теперь сидели на траве, игнорируя недоуменные взгляды двух стражей-эльфов, и терпеливо дожидались появления своих Владык.

При виде начальника дворцовой стражи перевертыши дружно умолкли, хотя по обрывкам фраз тот успел понять - говорили они на своем родном языке. То есть, сугубо непонятно и Бездна знает о чем. Плохо другое: рядом с ними, прикрывшись широкой спиной белобрысого полукровки, находился неугомонный Белик. И вот у него-то при виде форменного мундира эльфа (опять - белого! где он их только берет?!) глаза блеснули неподдельным азартом.

Рен Эверон поджал губы.

Его изысканные одеяния, отвечающие всем канонам дворцового этикета, были испорчены этим маленьким чудовищем уже дважды. Но если в первый раз он мог бы списать это на случайность, то вчера на балу отчетливо понял - дрянной мальчишка сделал это намеренно. Более того, и сейчас примеривается к тонкому кружеву на лацканах, явно собираясь закончить свое черное дело. И это было так отчетливо написано на смазливом личике, что высокопоставленный эльф против воли задумался над тем, а не сменить ли ему цвет одежд на более темный. Хотя бы на время. Исключительно для того, чтобы этот коварный монстр не имел больше возможности мазать углем чужие рукава.

Как только недовольный эльф приблизился, резные двери из негорючего палисандра неторопливо распахнулись, и оттуда вышли Владыки Ушедших - полностью собранные, подтянутые и готовые немедленно проследовать на Совет.

Рен Эверон вежливо поклонился, с удовлетворением отдавая дань пунктуальности чужаков, и вынужденно признал, что этим они сильно отличаются от местной знати, порой не гнушающейся заставлять себя ждать даже во Дворце Владычицы. Впрочем, он еще в прошлый приход лорда Таррэна здорово удивился его покладистости и незлобивости. При том, что более мощного и смертоносного Огня начальник стражи никогда и ни у кого в жизни не видел. Иметь при таком Огне подобный самоконтроль - просто верх искусства. А не приобрести из-за него же непомерное самомнение просто невозможно.

- Приветик, - широко улыбнулась Белка при виде мужа. - Я не стал тебя будить слишком рано - это было бы жестоко. Ты когда вернулся?

- Не так давно, - признался Таррэн, кинув на поднявшихся перевертышей предостерегающий взгляд.

Она недоверчиво сощурилась.

- Неужели так понравился бал?

- Нет. Были еще дела.

Белка, задумчиво потерев переносицу, подошла к нему и внимательно присмотрелась. А затем, не удовлетворившись результатом, еще и принюхалась, безошибочно определив, что за прошедшую ночь ему пришлось восстанавливаться с помощью магии. Наконец, неодобрительно покачала головой, заставила его наклониться и легонько дунула прямо в лицо.

- Смотри, не перетрудись.

Таррэн жадно вдохнул искрящийся от магии воздух и, тут же почувствовав себя гораздо лучше, благодарно прикрыл глаза. А она уже перевела укоризненный взгляд на Тиля и Элиара, которые выглядели хоть и прилично, но имели еще большие прорехи в резерве. После чего решительно подошла, по очереди изучила их виноватые физиономии и так же решительно подставила вихрастую макушку.

- Можете погладить. Я сегодня добрый.

- Спасибо, Бел, - Тирриниэль с легкой улыбкой взъерошил каштановые кудри, одновременно впитывая исходящую из них магию. Его глаза опасно блеснули красноватыми искрами. Едва заметные следы от бессонницы с его лица мигом исчезли, а суровый взгляд помягчел и наполнился непривычным умиротворением. Следом, к вящему недоумению несведущих алиарцев, к Белке осторожно прикоснулся Элиар, глубоко вдохнул, стараясь не потеряться в сумасшедшем водовороте силе, а потом благодарно кивнул.

- Очень кстати, Бел. Кажется, у тебя нет проблем с местным климатом?

- У меня нигде нет проблем, - фыркнула она, отстраняясь от эльфов. - В отличие от некоторых, кстати. Но это совершенно не повод доводить себя до изнеможения.

Рен Эверон непонимающе нахмурился: чужаки говорили на своем диалекте, который, хоть и был похож на Изначальный язык Алиары, все же довольно сильно от него отличался. Из всего разговора он понял не так уж много, но то, что понял, привело его в еще большее недоумение. Что за тайны с этим мальчишкой? Что в нем такого особенного?

- Так, - проворно развернулась Белка, убедившись, что ушастые лорды в порядке. - Вам пора, красавчики. Я даже провожу вас до места назначения, чтобы не потерялись по дороге, а потом побегу по своим делам. Надо снова на Галерею заглянуть и повнимательнее изучить предков Эланны, надо Сад как следует осмотреть... а то в гостях же и до сих пор не успел воспользоваться гостеприимством... еще надо по деревьям полазать. В Поганэ шишкой кинуться. Фонтанами полюбоваться. Стражникам сапоги испортить. Перекусить... короче, дел полно! Стрегон, составишь компанию?

- Конечно, Бел, - тонко улыбнулся полуэльф.

- Чудесно! Значит, сегодня мы идем гулять с тобой вдвоем, и пусть все трепещут! Кстати, Таррэн, а в этих Садах можно кого-нибудь съесть?

Таррэн хмыкнул.

- Нет. Владычица очень ценит своих певчих птиц, так что не кидайся в них камнями и забудь про рогатку. Насчет кроликов я не уверен, но не думаю, что она обрадуется чужим оторванным ушам. Поэтому постарайся никого не зацепить, ладно?

- Ладно, - уныло вздохнула Гончая, отлично поняв намек. - Жаль, что кролики под запретом. Их тут так много, так много... куда ни плюнь, всюду в ушастого зверя попадешь. И тронуть никого низзя. Какое расстройство.

- Я тебе рыбку поймаю, - с улыбкой пообещал Стрегон, от которого не укрылся ее хищный взгляд в сторону разодетых в пух и прах "кроликов" на воротах. - Или орехи найдем. Ты же еще не разлюбил орехи?

Белка немедленно встрепенулась.

- А тут растут орехи?!

- Наверняка. Надо только тщательно поискать.

- Ура! - мигом просияла она. - Так пошли скорее! Чего встали?! Впрочем, нет, без меня дойдете. Че вы, маленькие, что ли? Стрегон, показывай свои орехи! Я так голоден, что могу сожрать целого кабана!

- Еда в леднике, - на всякий случай напомнил Таррэн, развернувшись в сторону зала Совещаний.

- Да помню я, помню! Но орехи - это святое! Стрегон, живее!

Перевертыш, перехватив многозначительный взгляд своего лорда, сокрушенно развел руками, но когда ощутил направленный в его сторону вопрос и молчаливую просьбу, успокаивающе прикрыл веки. И так же молча поклялся Хозяину, что даже под пытками не расскажет Белке о недавнем разговоре. А потом отвернулся, почувствовав неподдельную зависть братьев, мысленно усмехнулся и быстрым шагом направился следом за Гончей.

Надо же выяснить, что еще она обнаружила прошлой ночью?

Глава 9

Едва Южное крыло скрылось из виду, Гончая перешла на спокойный шаг. На ее лице проступила задумчивость, движения из резких и угловатых на какое-то время стали плавными и хищными. Взгляд безостановочно рыскал по сторонам. Зажатые в руках, тщательно обернутые в ткань ножны выглядели довольно невинно, поскольку стараниями Таррэна и Элиара были надежно укрыты Сетью Забвения. Однако сама она казалась настороженной и собранной, как перед трудным боем.

Пройдя несколько пустых коридоров и обнаружив небольшую полянку, увенчанную небольшой лужайкой с живописным фонтанчиком, бьющим прямо из-под земли, Белка на мгновение заколебалась, а потом резко обернулась и внимательно посмотрела на перевертыша.

- Итак?

- Что? - тут же насторожился Стрегон.

- Связь со своими держишь?

- Как всегда.

- Узы с ночи все потерял?

- Нет, Бел, - качнул головой перевертыш, насторожившись еще больше. - Я и сейчас тебя хорошо чувствую, а узы, кажется, никогда не потеряю полностью. Такое впечатление, что если постараюсь, то и мысли твои услышу.

Белка довольно кивнула.

- Отлично. Глазастик, ты где?

В ответ на ее голос на ближайшей стене шевельнулись потревоженные листья, а из-под них выжидательно сверкнули два крупных зеленых глаза.

- Молодец. Иди сюда. Ты все сделал, как я просила?

Дух леса, спрыгнув на землю и стремительно увеличившись в размерах, согласно заурчал.

- Умничка. Я в тебе не сомневалась.

- Бел... - беспокойно помялся Стрегон, отлично зная, что в Чертогах любое действие и любое произнесенное слово весьма быстро становятся известны магам. Особенно, Владыкам, поскольку только благодаря их воле существовал этот огромный Дворец. Золотые и перевертыши с самого прихода старались держать язык за зубами. Соблюдали осторожность за пределами своих комнат, не будучи уверенными в том, что разговоры не дойдут до чужих ушей. А она...

Белка успокаивающе похлопала его по плечу.

- Не дергайся: пока Глазастик рядом, ни одна собака не услышит, о чем мы говорим, и не увидит ничего, кроме того, я позволю им увидеть.

- Почему? - не сразу сообразил перевертыш.

- Потому, мой лохматый друг, что всю необходимую информацию магам поставляют именно вездесущие Духи. Через них Эланна получает сведения обо всех своих гостях и подданных. Через них же раздает указания. И благодаря им горя не знает. Однако наш зеленый приятель, будучи в этой братии самым главным, согласился оказать мне небольшую услугу и за кое-какие уступки избавит нас с тобой от соглядатаев. Вернее, позволит своим братишкам показать (если спросят, конечно) только то, что нужно нам. И, разумеется, ни словечка не передаст из нашей беседы. Более того, настаивать на этом никто из местных не посмеет, поскольку Дворец - вполне разумное и самостоятельное существо. Задавать ему вопросы напрямую могут только Владыки. Но Эланна этого делать не будет, потому что доверяет нам, а ее отца здесь нет. Так что мы закрыты со всех сторон и можем творить все, что душе угодно.

Стрегон неуловимо нахмурился, исподволь изучая жмущегося к ее ногам зеленого зверя размером с некрупную кошку, а потом беспокойно спросил:

- Что ты хочешь сделать?

- У нас мало данных, - напряженно отозвалась Белка. - Слишком мало для того, чтобы делать какие-то выводы. Думаю, на Алиаре не все так радужно, как искренне полагает Эланна. Я ей, конечно, верю, однако ее слово имеет здесь не самый большой вес, а вот Совету мы что кость в горле. И причина этого не только в том, что их маги слабее наших.

- С чего ты взяла?

- А ты видел, как они стали вести переговоры? - вопросом на вопрос ответила Белка.

- Разумеется.

- Слышал, до чего они додумались? Насчет обучения, помощи, взаимных визитов, изучения наших зверушек?

- Что ты хочешь сказать?

Белка поджала губы и взглянула на него в упор.

- Скажи, ты считаешь Роинэ дураком?

- Нет, - озадачился Стрегон.

- А Аверона? А этих братцев-артефакторов, которые самостоятельно додумались, как скрыть свою ауру даже от меня?

- Бел...

- За несколько сотен лет можно многому научиться, - жестко бросила Гончая. - За несколько тысячелетий можно научиться ОЧЕНЬ многому. А за те годы, что Совет (хоть и с оглядкой на Владык) правит Алиарой, вряд ли среди них остались полные идиоты. Так скажи-ка, мой новоявленный брат, а с чего бы им тогда изображать из себя болванов? Чего ради делать вид, что они прямо трясутся от нашей близости? С чего бы вдруг помалкивать насчет Духов, прирученных дирс (которые, заметь, ого-го какие опасные зверушки!) или насчет своих собственных сил? А свои ауры прятать за амулетами так, что и мне почти невозможно почуять их истинные границы? И это тогда, когда даже Эланна признала, что приверженность традициям (в том числе, и к искренности!) остается здесь невероятно высока?! Но тогда для чего Старейшины пошли на это? Для чего извиваются, как ужи на сковородке? Для чего все еще терпят меня, если могут открыто выразить свое неудовольствие или впрямую заявить, что мы проявляем неуважение? Наконец, с чего бы им так явно коверкать Договор, почти открыто демонстрировать свои слабости, напоказ выставляя собственную никчемность? Прикидываться бедными и несчастными, слепыми, глухими и немыми, но при этом делать все, чтобы мы... особенно, Таррэн!.. очень сильно задержались у них в гостях?

Стрегон на мгновение прикрыл глаза, напряженно обдумывая ответ.

- Полагаешь, ловушка?

- Полагаю, им что-то от нас нужно. Но вот что именно - большой вопрос. И ответ на него я хочу получить до того, как они озвучат его сами. Тогда, когда будут точно уверены, что узнали о нас достаточно. А сейчас это - именно изучение: нас рассматривают, как букашек под лупой. Потихоньку препарируют, провоцируют, выводят из себя. Заодно, смотрят на нашу реакцию и готовятся... такое впечатление, что эти гады к чему-то готовятся! И мне это сильно не нравится. Если бы дело было только в Договоре, им было бы незачем так откровенно затягивать переговоры. Если бы проблема заключалась в Эланне, нам бы уже деликатно предложили заключить династический брак и вернуться на Алиару. И уж конечно, не стали бы терпеть в своем доме меня, тебя, Нэша с Ташем - законы здесь довольно жесткие. Некоторые из них не позволено нарушать даже Владыкам. Однако нам дали это сделать, и мне очень интересно узнать, почему.

Стрегон забавно наклонил голову, пристально рассматривая своего Вожака.

- Так ты для этого доставала вчера Оганэ?

- И для этого тоже, - буркнула Белка. - Как наследник Старшего Рода он должен был вспылить и надрать мне уши, а Таррэну жестко заявить, чтобы надел на меня узду. Но вместо этого он только фыркнул и ушел. А остальные даже позволили себе посмеяться... и это по поводу одного из огненных магов, которых тут раз-два и обчелся! Заметь, боевых магов! Чьи корни весьма близки к Роду Л'аэртэ! Думаешь, это просто так? Думаешь, те три дуры, что над ним смеялись, а потом пиявками липли к Элу, посмели бы так себя вести в обычное время?

- Нет, не думаю.

- Вот и я о том же, - вздохнула она. - Правда, Оганэ я хочу достать еще и для того, чтобы он в запале сболтнул нам какую-нибудь дурость. Ну, и Тилю помогаю, конечно: зачем ему конкуренты?

Стрегон против воли улыбнулся: он еще пять лет назад обратил внимание на то, какими глазами Владычица Алиары смотрела на Тирриниэля. И тому это, похоже, доставляло удовольствие. С учетом того, насколько Стрегон успел узнать своего бывшего нанимателя, усилия Белки будут им оценены по достоинству. Впрочем, Эланна не слишком расстроилась вчера из-за ее выходки с Оганэ, так что можно смело предположить, что если все сложится удачно, то у Владычицы Алиары все-таки появится достойная пара. А Тиль, надо думать, больше не будет таким уж убежденным холостяком.

- Ладно, - неожиданно встряхнулся перевертыш. - Я понял твои сомнения, братьям тоже передал, так что не волнуйся - присмотрят за нашими лордами. Где и как ты собираешься добывать информацию? И кого именно намереваешься пытать, прибить или ограбить?

- Никого: это было бы слишком заметно. Но информация нужна, и Глазастик мне вчера подсказал, где ее искать, - Белка повернулась к терпеливо ожидающему Духу и ласково потрепала зеленый загривок. - Покажи ему то, что показал мне. Только осторожно - он в первый раз после Единения.

Дух леса тихо заурчал, а затем послушно обратил крупные глаза в сторону перевертыша и что-то сделал. Что именно, Стрегон так и не понял, за исключением того, что вокруг его правой кисти на долю секунды обернулся невесть откуда взявшийся корешок. Потом его шатнуло, в глазах на два удара сердца резко потемнело, виски пронзило острой болью, а после... он даже головой помотал, силясь уложить в мыслях мелькающие с бешеной скоростью картинки. Затем сжал челюсти, шумно выдохнул и, вспомнив вчерашние уроки Белки, постарался успокоиться.

Через минуту раздражающее мельтешение в голове заметно утихло. А еще через минуту полностью прекратилось. И когда Стрегон смог более или менее спокойно рассмотреть то, чем наградил его странный зверь, то изумленно распахнул глаза и неверяще охнул: Глазастик снабдил его подробным планом Летнего Дворца! С указаниями, кто и где поселился, где находятся основные посты стражи, где замаскированы ядовитые шипы, ловушки и другие неприятные сюрпризы. Более того, он даже сообщил, где расположены покои Владычицы! И наглядно показал, что в Восточном крыле имеется немало закрытых для посторонних залов, в которых воздух от магии аж гудит и сам собой скручивается в смертоносные спирали. А еще Дух леса показал другое место, уже в Западной части Дворца, в котором магии бурлило не намного меньше. И напоследок успел передать собственные ощущения касательно этой опасной силы и то, что им строжайше запрещено заходить на эту территорию.

На самом деле дворец Эланны представлял собой гигантский крест, сердцевину которого составлял Тронный зал и несколько предназначенных для официальных приемов помещений. Уже оттуда отходили четыре прямых крыла, как раз по сторонам света. Между ними расположились множество коридоров, залов поменьше, садиков, лужаек, террас и беседок. От тех, в свою очередь, отходили второстепенные ответвления, затем - ответвления третьего и так далее порядка... так что в конечном итоге дворец стал похож на гигантский, изрытый бесчисленными ходами муравейник. Причем, ходы эти постепенно расширялись, расходились почти правильными кругами и, чем дальше к вершинам креста, тем прямее они становились.

- Ого! - пораженно выдохнул Стрегон, с трудом разобравшись, что к чему.

- Передай остальным то, что увидел, - сурово велела Белка. - Поскольку стены тут живые и могут быть передвинуты в любой момент, пусть Охотники ориентируются на каменные строения - с ними-то всяко ничего не случится. Даже если этот живой лабиринт вдруг полностью изменится и перекроет известные нам проходы, камни никуда не денутся. Особенно пусть изучат прилегающие леса - на случай, если придется уходить в спешке. И пусть запомнят, где расположен Портал. Все-таки он у нас один-единственный, а мне бы не хотелось застрять тут еще на двенадцать лет, как Таррэн.

- А почему так получилось? - повернулся Стрегон. - Раз уж о временной разнице на Алиаре прекрасно знали, раз Изиар уже успел навестить их не раз и не два... почему они не стабилизировали его во времени СРАЗУ?!

- А вот это, друг мой, - Белка нехорошо усмехнулась, - нам еще предстоит выяснить. Чем мы с тобой сейчас и займемся.

- В каком смысле?

- В прямом: мне нужна информация. Но добровольно, как сам понимаешь, нам ее здесь не подарят. По крайней мере, в том виде, который нас с тобой полностью устроит. А добыть ее можно лишь в одном месте. И я уже посмотрела, как туда подобраться. С тобой это будет гораздо проще, чем в одиночку, а Глазастик любому желающему подтвердит и всячески докажет, что мы явились туда с разрешения Владычицы.

- Ты что задумала?! - мгновенно подобрался перевертыш.

- Ничего особенного. Всего лишь собираюсь взглянуть на здешние Хроники.

- Что-о-о?!

- Все, начали, - неожиданно встрепенулась Белка. - Сюда стража ползет, а времени осталось не так много.

Стрегон только вздрогнул, когда она молниеносно преобразилась, снова надев личину Белика. Хотел было ее перехватить и попытаться убедить, что задумала она страшное, но не успел - Гончая уже взъерошила волосы пятерней, сделав их похожими на воронье гнездо, по-дурацки улыбнулась и в таком виде ринулась за поворот, где только-только послышались чужие шаги.

- Ой... ай... да что ж такое?! - почти сразу донеслось до него возмущенное. - Вы ж меня чуть не уронили, остолопы! Куда глаза свои подевали, а?! Стрего-о-он, они меня обидели-и-и-и...

Перевертыш глухо ругнулся, но делать нечего - он торопливо связался с оставшимися братьями, переглянулся с Духом леса и бегом кинулся к Белке. Вернее, не столько к ней, сколько к двум неуклюжим ушастым дуракам, которые вполне могли серьезно пострадать от жестоких шуток его необычного Вожака.


Бурное обсуждение одного из многочисленных пунктов Мирного Договора было в самом разгаре, когда сверху, буквально под нос Владычицы, с взволнованным писком свалился Дух леса. Весьма взбудораженный, растрепанный, еще не до конца утративший зеленую шерстку и не полностью растерявший смутно знакомые черты. Ураганом пронесшись под потолком, он мигом привлек к себе внимание. Вприпрыжку домчался до вершины купола, образованного густым переплетение ветвей. На мгновение замер, затем ловко повис на одном коготке, качнулся и, наконец, отцепившись, с деревянным стуком шлепнулся на стол.

Леди Эланна вздрогнула от неожиданности, но Дух не дал ей времени прийти в себя - тут же подскочил, округлил и без того большие глаза, истошно заверещал, замахал корявыми лапками. Его расширенные зрачки наполнились страшным беспокойством, а вид был таким испуганным, что даже чужаки поняли - что-то стряслось.

Таррэн слегка нахмурился, потому что сразу узнал Глазастика и хорошо запомнил, что его хотела позвать с собой Белка. Однако обозначить свои подозрения не успел - в этот же самый момент перевертыши, дружно насторожившись и к чему-то прислушавшись, внезапно резко переменились в лицах, со свистом выпустили воздух сквозь сжатые зубы, а потом коротко выдохнули:

- Бел...!

И, не дожидаясь разрешения Владык, в мгновения ока исчезли.

Рен Роинэ сильно вздрогнул, когда смертные, превратившись в четыре стремительных вихря, буквально проломили собой ближайшую стену. У рена Эверона изумленно округлились глаза, а потом и брови взлетели до самого лба, потому что из проема раздался знакомый свист обнажаемой стали и звуки разрубаемых лиан. Далеко. Неприятно далеко, будто странные люди успели в долю секунды преодолеть весьма немалое расстояние. Совет ошарашенно переглянулся, но в этот момент жутковато побледневшая Эланна в ужасе посмотрела на поднявшихся в зловещем молчании гостей.

- Темная Бездна...

Таррэн только взглянул на ее лицо и тут же понял: во Дворце действительно стряслась беда. Не говоря ни слова, он прошипел нечто непереводимое, уверенно подхватил прыгнувшие к нему прямо из воздуха ножны с родовыми клинками. Шумно втянул ноздрями напоенный ароматами цветов воздух, окутался с ног до головы ревущим пламенем и... вместе с отцом и побратимом тоже испарился. В той самой дыре, которую проделали своими телами перевертыши.

- Лан, останьтесь! На вас - периметр! - властно прозвучал приказ уже издалека, и приготовившиеся ринуться следом за своими лордами Золотые послушно остановились. Правда, ненадолго - не успели алиарцы опомниться, как они умело рассредоточились по залу, дружно ощетинились оружием. Привычно заняли круговую оборону и недобро прищурились, одинаково неприязненно изучая напрягшийся Совет.

- Остановите это... немедленно... стража!.. - слабым голосом прошептала белая, как снег Эланна, когда зал Совещаний наполовину опустел. Повинуясь ее мысленному приказу, Дух леса вспрыгнул на плечо рена Эверона, ткнулся острой мордочкой прямо в его заостренное ухо и, не дожидаясь согласия, обрушил на начальника дворцовой стражи череду ярких картинок.

Рен Эверон бесконечно долгое мгновение стоял неподвижно, торопливо осмысливая увиденное, а потом тихо выругался, не стесняясь присутствия Владычицы, и, отстав от чужаков на какие-то жалкие мгновения, метнулся следом за ними. Проход в нужную сторону он создал уже на бегу, пользуясь своим правом беспрепятственного прохода в любой уголок Дворца. Слегка поморщился, когда сидящий на его плече зверек с силой сжал когти, чтобы не свалиться, а затем прибавил ходу, мысленно отдавая короткие, быстрые приказы.

Глазастик уже предоставил ему нужные сведения и практически по мгновениям восстановил картину произошедшего. Благо на это не требовалось много времени и большого ума: Духов леса вокруг было достаточно, чтобы рен мог в любой момент получить информацию о каждом из присутствующих, вплоть до самой Владычицы. Мог за каждым проследить. Каждого увидеть НЕсвоими глазами и услышать то, о чем говорится за много-много коридоров отсюда. Исключение составляли лишь личные покои госпожи и, с некоторых пор, Южное крыло, где чужаки установили какую-то особую магическую защиту, сквозь которую Духи почему-то не могли пробиться. А вот в Западном крыле, напротив, маленьких помощников, как и обычной стражи, было не счесть. И именно они-то подняли сигнал тревоги.

Причиной для паники послужил (кто бы сомневался?!) неугомонный пацан, опрометчиво отпущенный Владычицей в бесконечный лабиринт коридоров Дворца. Потому что этот дрянной, дурной, избалованный уродец умудрился сбежать от своего опекуна-полукровки, отыскать какую-то нору в стене и пролезть аккурат в Западное крыло. Да не абы куда, а точнехонько к дверям в закрытую галерею, где стражам был отдан строгий приказ - при малейшем признаке угрозы стрелять на поражение...

Рен Эверон, если бы не мчался сейчас, как ветер, и не боялся опоздать с открытием проемов, прикрыл бы глаза, чтобы не видеть того, о чем ему торопливо сообщал Дух леса. Он летел напрямик, почти успев нагнать ушедших вперед чужаков. Не нуждаясь в драгоценных секундах на прорубание сквозь лианы и многочисленные кусты, сэкономил на этом немало важных сейчас секунд. Запоздало подумал о том, что имело смысл сделать такой же проход и для смертных, чтобы не портили зазря стены, но тут уж было не до мелочей. Да и не успел он, если честно. Не думал, что они окажутся так скоры. А теперь самым важным было то, что приказ вовремя дошел до нужного крыла. И еще есть шанс, что дрянной сопляк не пришпилен к какой-нибудь стене или испускает дух на залитом кровью полу. Потому что если его там нашпигуют стрелами, чужаки вряд ли обрадуются. И вряд ли Владычица будет довольна тем, как в ее доме обошлись с важными гостями.

Пролетев на одном дыхании чуть ли не половину Дворца, рен Эверон оказался в нужном зале лишь на секунду позже, чем встревоженные чужаки. Страшась непоправимого, он выскочил из услужливо открывшегося коридора. Мысленно проорал своим, чтобы опустили оружие. Торопливо огляделся и... растерянно понял, что орать уже некому: из тщательно обученной, натасканной, отлично вооруженной стражи возле заветных дверей в запретную галерею на ногах остались стоять всего двое эльфов. Но стояли они лишь потому, что их довольно невежливо держали за глотки могучие руки Нэша и Таша, а возле глаз опасно близко плясали острия их собственных кинжалов. На прочных доспехах (сейчас - почему-то помятых и жестоко покореженных, будто по ним долбили тяжелой кувалдой), от которых отскакивали даже гномьи булавы, красовалось несколько длинных продольных трещин. Нагрудные пластины были безжалостно сорваны чьей-то железной рукой, а начищенные до блеска шлемы просто смяты в бесформенные комки. И валялись сейчас под ногами Охотников, пугая посторонних своим ужасающим видом. Не говоря уж о том, что драгоценные луки из королевского тиса были грубо разломаны, перевязи сорваны, искусно выкованные мечи отброшены далеко в сторону. А в стене, прямо за спинами посеревших, растерянных и откровенно оглушенных стражей, виднелись странного вида дыры, словно эльфов сперва отшвырнуло туда какой-то неумолимой силой, и только потом перевертыши соизволили взять дураков за горло.

Рен Эверон ошарашенно моргнул.

Остальной стражи, состоящей из более чем трех десятков искуснейших воинов, как боевой единицы, в данный момент просто не существовало - вся она находилась на полу в весьма причудливых позах. С вывернутыми руками, перебитыми пальцами, израненная, окровавленная, изувеченная, но, кажется, живая. По крайней мере, эльфы дышали. А некоторые, только-только начав приходить в себя, тихонько постанывали, силясь приподняться на дрожащих руках. Впрочем, каждого, кому не повезло не вовремя очнуться, тут же успокаивали снующие между телами Охотники - взъерошенные, злые, как демоны, и еще не остывшие после короткой схватки.

Посреди этого побоища стоял на коленях абсолютно невредимый Стрегон и, осторожно обхватив за плечи Белку, что-то тихо говорил ей в самое ухо. Его парные клинки, которыми он за последние годы научился весьма неплохо владеть, были наполовину вбиты в корчащийся от боли пол и до сих пор мелко подрагивали - с такой силой их туда воткнули. На кожаной куртке перевертыша имелось три длинных пореза, однако крови почему-то не виднелось. Только лохмотья рубахи торчали во все стороны, да некрасиво топорщилась шелковая подкладка. Пол вокруг перевертыша был усеян обломками стрел так густо, что становилось ясно - приказ начальника стражи слегка запоздал. Иными словами, странный полукровка принял на себя весь залп (а возможно, и не один) смертоносных стрел, закрыл своим телом сопляка, но при этом не только выжил, но и практически не пострадал.

Рен Эверон ошарашенно замер.

Он же был тут один! Против трех десятков стражей! Это же... немыслимо! Невероятно! Даже если он сверхвоин! Даже если так же быстр, как остальные четверо! Если настолько умел, что ни в чем не уступит Перворожденным, хотя сама мысль об этом звучит кощунственно! Но устоять в одиночку против лучших лучников Алиары... закрывая собой безрассудно выскочившего из кустов пацана... безостановочно разрубая летящие в него стрелы и не имея возможности уклониться даже на полшага, потому что это было бы рискованно для Белика... до тех пор, пока не подоспели побратимы и не разметали хваленую стражу по всем углам (голыми руками разметали, звери! ни одного пореза на телах не видно!) - это просто невероятно! Совершенно невозможно!

Он остановившимся взглядом уставился на дальнюю стену, утыканную стрелами так щедро, словно некто с азартом упражнялся в стрельбе по невидимой мишени. О, Бездна... если Дух прав, то пацан выскочил именно отсюда. На полном ходу, наверняка хохоча во все горло над какой-то дурацкой шуткой. Один. Без опеки. Беззаботный и совершенно беззащитный. Выскочил, довольный тем, что сумел удрать от строгого соглядатая, с широкой улыбкой поднял голову, намереваясь всему миру прокричать о своей удаче... и наткнулся на смотрящие в упор хищные наконечники многочисленных стрел. А потом вжался в панике вот в эту самую стену, судорожно вздохнул, не в силах поверить, что во Дворце для него может быть какая-то угроза, до боли зажмурился...

Рен Эверон неверяще оглядел выбитый стрелами на стене четкий силуэт мальчишки и незаметно перевел дух: кажется, парни не оплошали - в самый последний миг, хоть и с трудом, но придержали рук. Поэтому сейчас на той стене не висит, истекая кровью, бездыханный труп полукровки. И поэтому же белобрысый зверь все-таки успел выдернуть его из-под ливня стрел и несколько крайне напряженных мгновений закрывал своим телом. А потом подоспели остальные смертные, и...

Признаться, дальнейшее с трудом укладывалось в голове, но факты, как говорится, были налицо: впятером эти монстры раскидали целый отряд превосходно обученных стражников. Впрочем, сейчас не это главное.

Эльф тревожно покосился на окаменевшие лица лордов Л'аэртэ, силясь понять, во что может вылиться их гнев, и нервно сглотнул, подметив их совершенно алые глаза. Правда, пока они ни во что не вмешивались - как вошли, так и остановились возле одной из стен, внимательно изучая безрадостную картину массового побоища.

- Бел? - наконец, напряженным голосом позвал Таррэн.

- Я тут, - недовольно отозвалась Белка из-за плеча Стрегона.

- Тебя поранили?

Рен Эверон непроизвольно передернулся, как от озноба.

- Куртку немного порвали... пару волосинок выдернули... так, ничего особенного.

- Хорошо, - Таррэн медленно обвел глазами разгромленный зал и кивнул Ширу на оглушенных эльфов. - Живые?

- Вы не велели убивать, Хозяин, - без тени улыбки отозвался перевертыш. Затем мельком покосился под ноги и без всякой жалости наступил сапогом на горло не вовремя шевельнувшегося стража. - Но если надо...

- Не сейчас, - уронил Таррэн, и Шир послушно отпихнул захрипевшего эльфа в сторону. - Нэш? Таш? Лакр?

- Периметр наш, - коротко отозвались Охотники.

- Стрегон?

- Мелочи, мой лорд, - со вздохом поднялся полуэльф, одновременно разворачиваясь и демонстрируя изорванную в клочья рубаху на груди, под которой, как ни странно, тоже не оказалось страшных ран, хотя следов крови на ткани имелось немало. - Прощу прощения. Моя вина - не уследил.

- Бел, что случилось? - недобро прищурился Элиар, выступив вперед.

- Ничего, - недовольно буркнула Гончая. - Мы в прятки играли. Стрегон водил. Я побежал, чтобы найти место поукромнее, и попросил Глазастика отыскать для меня что-нибудь подходящее. Он и нашел. Но кто ж знал, что этот лаз окажется таким длинным?! Я в него как сунулся, так и дорогу обратно найти не смог! А он все тянется и тянется, зараза! А за нами еще два каких-то болвана от фонтана увязались! Непонятно даже, чего хотели! Стрегон пока их шуганул, пока от меня оторвал... они ж мне все ноги отдавили, кроты слепые!.. ну, мы с Глазастиком и пошли перепрятываться. А потом я его потерял. И пошел вообще непонятно куда. Вышел вот, к этим дверям, людям обрадовался... хотел спросить, как обратно вернуться, а они вместо этого...

Из-за спины Стрегона она отчаянно громко шмыгнула носом и, наконец, бочком вышла наружу.

- Бел! - тихо ахнули перевертыши.

Белка шмыгнула носом еще отчаяннее, подняла голову, виновато шаркнув ножкой и потупив глаза, но на первый взгляд выглядела вполне нормально. Даже не побитой и не истыканной стрелами, так что рен Эверон облегченно перевел дух - хвала небесам! Дрянной пацан отделался всего лишь царапинкой на щеке! Маленькой, с мизинец всего, кровь уже едва сочится... фу-у-ф... а ведь могло быть гораздо хуже! Спасибо смертному, что прикрыл!

Однако чужаки, видимо, посчитали иначе: при виде крови у них странно поджались губы, лица окончательно помертвели, пальцы сжались в кулаки, а глаза полыхнули такой яростью, что обрадовавшийся было эльф невольно попятился. От Темных лордов в стороны брызнули нехорошие алые искры, пол у них под ногами отчетливо задымился. Вокруг сразу стало душно, воздух в зале прогрелся до такой степени, что на висках прижавшихся к стенам эльфов выступили мелкие капельки пота... правда, близость перевертышей этому тоже способствовала, а также то, что их пальцы непроизвольно сжались, грозя раздавить нежные хрящи... но стремительно чернеющая трава и покрывающийся свежей сажей мрамор говорили сами за себя.

Кажется, крохотная ранка Белика вывела чужаков из равновесия?

Рен Эверон сильно вздрогнул, когда встретил на мгновение пылающий взгляд старшего лорда, а затем увидел, как жутко заалели глаза лорда Таррэна, и мигом понял: плохо. Все плохо. Хуже просто некуда, потому что чужаки, похоже, на грани бешенства. Того и гляди, взорвутся. Кажется, Совет здорово промахнулся со своими предположениями и не подумал о том, насколько дорог безмозглый лаонэ этим странным чистокровкам. Более того, судя по всему, они готовы достойно наказать любого святотатца, посмевшего покуситься на наглого пацана. Иными словами, если что-нибудь срочно не сделать, тут станет ОЧЕНЬ жарко и КРАЙНЕ неуютно.

- Малыш, кто это сделал? - очень тихо спросил Тирриниэль, но в наступившей оглушительной тишине, в которой даже бывшие в сознании стражи мудро перестали дышать, его услышали все.

- Не знаю, - Гончая с досадой утерлась и подошла к мужу. - Их тут много, и все на одну морду лица. Просто ножи у них... хорошие. Я, если честно, не ожидал.

- Что за ножи? - так же тихо и зловеще уточнил Таррэн.

- Да какой-то из этих... вон, их тут валяется без счета! Гадостью еще непонятной покрыты! Слюнями они их мазали, что ли? Или обгадили, чтобы поядовитее были? Не знаю. Не спрашивал. И понятия не имею, куда эта дрянь потом улетела.

Элиар носком сапога подцепил первый попавшийся нож. Ловко подбросил, перехватил рукой за рукоять, брезгливо держа двумя пальцами, как ядовитую гадину. Несколько секунд внимательно разглядывал острое лезвие, зачем-то ковырнул ногтем необычный зеленоватый металл, а потом с отвращением выбросил.

- Аконит! Помягче нашего, правда, но очень уж... похож.

Тиль и Таррэн, переглянувшись, одновременно помрачнели.

Чудесно, просто чудесно. Ну, и зачем, спрашивается, Совет так настойчиво доискивался до секрета этого сплава, если у них и свой имеется не хуже?!

- Не расстраивайся, Бел, - непривычно ласково сказал Элиар. - Сейчас я все исправлю.

- Не надо, я сам, - буркнул Таррэн и бережно провел кончиками пальцев по ее щеке. От мимолетного прикосновения царапина тут же исчезла, кожа снова стала чистой и ровной, но эльфу этого показалось мало - подхватив насупившуюся супругу на руки и крепко прижав к себе, эльф быстрым шагом двинулся прочь. - Нэш, Таш, бросьте их. Позже разберетесь.

Перевертыши послушно разжали пальцы, позволив жадно задышавшим эльфам рухнуть на пол безвольными колодами. После чего тоже огляделись, отпихнули от себя глухо зазвеневшее оружие, носящее на себе следы жестокой сечи. Зловеще сверкнули пожелтевшими глазами, напугав стражей еще больше. Глухо рыкнули на тех, кто только-только пришел в себя и инстинктивно потянулся к ножнам. Наконец, убедились, что проблем с ушастыми больше не будет, отвернулись, равнодушно переступили через распростертые тела и серыми тенями исчезли в переходе следом за своим лордом.

Тирриниэль нехорошо прищурился, изучая бледные лица стражей, а потом странно хмыкнул.

- Не знаешь, значит, что за нож... не волнуйся, малыш. Больше ни один из них тебя не поранит.

Под его тяжелым взглядом разбросанное на полу оружие неожиданно начало отчаянно дымиться. Мечи, кинжалы, стрелы, начиненные смертельной магией наконечники... воздух тут же наполнился запахами гари и разогретого металла. На языке появился неприятный привкус, температура в зале еще немного поднялась. Потом что-то отвратительно булькнуло, зашипело. В густом сизом мареве, густо затопившем зал, кто-то тихо застонал, явно обжегшись. Потом шипение стало таким угрожающим, будто в зале появился гигантский и крайне недовольный змей. Кто-то из незадачливых стражей снова болезненно вскрикнул. Кто-то глухо выругался, но тут же осекся. Кто-то поспешно отполз, чтобы плавящиеся прямо на глазах ножи... вместе с мечами, луками, наконечниками стрел... не прожгли ему кожу.

Но Владыка Л'аэртэ только удовлетворенно кивнул, мрачно сверкнул алыми радужками и, убедившись, что ни одного боеспособного ножа в округе больше не наблюдается, быстро вышел, оставив после себя едкий удушливый дым, витающие повсюду хлопья черного пепла и крохотные лужицы расплавленного металла на почерневшем мраморе - все, что осталось от знаменитого эльфийского оружия, в которое было вложено так много магии и сил.

Элиар, на краткий миг задержавшись, мазнул недобрым взглядом по замершему у противоположной стены начальнику стражи. Брезгливо отступил от отчаянно воняющей, мерзко пузырящейся массы, некогда имевшей форму, стальной цвет и убийственное назначение. А затем с укором вздохнул.

- Как неаккуратно. Одно слово - Темные... вечно за вами надо все доделывать, - и, небрежно махнув рукой, тоже неспешно удалился.

Под судорожный вздох уцелевших эльфов, горестный скрип их разом потемневших нагрудных пластин и почти беззвучный шелест серого пепла, образовавшегося на месте некогда славных доспехов, а теперь с жутковатой скоростью осыпающегося с окаменевших стражей крохотными металлическими песчинками.

Глава 10

- Бел! - с невыразимым облегчением воскликнула Владычица, едва гости вернулись в зал Совещаний. - Как себя чувствуешь?! С тобой все в порядке?!

- Да, - буркнула Гончая, порываясь слезть с рук мрачного, как грозовая туча, мужа. - Но еще бы чуть-чуть...

- О, Бел! Ну, зачем ты пошел в Западное крыло?! Там запрещено находиться посторонним!

- А кто мне сказал, что туда нельзя?! - возмущенно вскинулась Белка, снова взбрыкнув. - Кто меня предупредил?! Кто сказал, что тут есть места, где ваши ушастые горазды убить за один только взгляд?! С ходу?! Не задав ни одного вопроса?!!

Она рванулась на свободу в третий раз, но Таррэн лишь крепче сжал руки: все, хватит. Больше он не собирался ее никуда отпускать. Ни сейчас, ни когда-либо.

Его глаза, недобро изучающие беспокойно заерзавших Старейшин, яростно пылали, от одежды шел ощутимый жар, губы плотно поджались. Темный лорд действительно был не на шутку сердит. Правда, не на оплошность Эланны, и на то, что идиоты-стражники, на свою беду, имели приказ стрелять на поражение. Он злился на безрассудность одной не по делу рискованной особы, которая, не разобравшись до конца, сунулась прямиком в осиное гнездо и вполне могла пострадать!

Владычица Алиары, неожиданно подумав о том же, в панике отшатнулась.

- О, Бездна...

- Я ж только за угол свернул, - с негодованием наябедничала Гончая, трепыхаясь в руках мужа, как попавший в сети мотылек, - только ручкой им помахал, чтоб спросить, как найти дорогу обратно, а они - сразу стрелять! Все вместе, толпой! И в кого?! В МЕНЯ! Без предупреждения! Как будто я им гадость сделал! Будто маму их обозвал безмозглой крольчихой! Будто я вообще успел рот раскрыть!!! Таррэн, да пусти же меня!

- Нет, - неестественно ровно отозвался эльф. - Никаких больше прогулок. И никаких больше пряток, малыш. Никуда я тебя не отпущу. Тем более, в одиночестве. Достаточно того, что тебя поранили сегодня.

- Что?! Это нечестно!

- Прости меня, Бел, - к полной оторопи Совета Эланна вдруг прижала руки к груди и виновато опустила голову. - Прости, я не подумала...

- Это моя вина, госпожа, - немедленно выступил вперед побледневший рен Эверон и опустился перед ней на одно колено. - Это я не учел обстоятельств и не предупредил стражу. Я не подумал о Ваших гостях и о том, что они могли пострадать. Я подвел Вас. Я не выполнил свой долг и не сумел сберечь того, кого Вы поручили охранять любой ценой...

Эльф низко поклонился, едва не ткнувшись лбом в ноги Владычицы и, высвободив свой родовой меч, оказавшийся действительно великанским, покорно протянул его на вытянутых руках.

- Позвольте мне искупить эту вину.

Это правда - он не справился, не оправдал возложенного доверия. Не уследил за мелким стервецом, и, тем самым, подверг его смертельному риску. Он не закрыл его собой вместо белобрысого полукровки. Не отдал приказ страже на три дня раньше. Не заподозрил, что дрянное создание из другого мира вообще посмеет переступить порог Западного крыла, куда и своим-то вход был строго запрещен. Он не справился. И этим все сказано. И никого не волнует тот факт, что проклятое крыло было наглухо закрыто с того момента, как чужаки сошли на Алиару. Никого не волнует, что он самолично и ежедневно проверял сохранность магических печатей на стенах Дворца. Никто и никогда не узнает о том, что все подступы к запретному месту были оцеплены двойным кольцом стражи и строго охранялись, чтобы не дай Темный, туда случайно не забрел кто-то из посторонних.

Никому нет дела до того, что рядом с мелким пакостником ВСЕГДА находилось двое лучших стражей внутреннего круга. Что именно они должны были неусыпно следить за каждым его шагом, каждым вздохом, каждым телодвижением. Должны были не пускать в те участки Дворца, которые ему не положено было видеть. Докладывать обо всем, что творит это маленькое чудовище, и сделать все, чтобы ни один волос не упал с его головы. Однако они не сумели. Упустили из виду мальца. Не перехватили его, когда была возможность. Уступили в коротком противостоянии этому зверю-телохранителю. На пару секунд оказались выбиты из колеи, и вот что из этого вышло...

Однако тяжесть совершенной ошибки все равно лежит не на них. Окончательная вина ляжет на плечи того, кто не сумел найти для пацана достойных сопровождающих. Того, кто не учел его безрассудство и неуемное любопытство. Кто недооценил силу смертных и их воинское мастерство. Того, кто своим досадным промахом едва не опозорил Владычицу и не послужил причиной крупного дипломатического скандала.

Рен Эверон стиснул зубы.

Да, это не его заслуга в том, что Белик выжил. Не его тело закрыло сопляка от ливня стрел. И не его руки сберегли слабого детеныша от смертельного удара. Он не справился... из-за какого-то дрянного лаонэ! Бросил тень на свой Род! Оскорбил чужих Владык! Показал, что не соответствует той высокой должности, которой одарил его Народ. Оплошал. Ошибся. Опоздал со своим приказом. А сейчас честь Владычицы задета, так что у него остался лишь один способ загладить свою вину.

- Возьмите мою жизнь, госпожа, - бестрепетно произнес он, протягивая свой клинок. - Пусть она послужит искуплением моего проступка.

Леди Эланна замерла: законы Рода она тоже прекрасно помнила, и с этой точки зрения поступок рена Эверона выглядел совершенно правильно. Однако ничего ведь не случилось. Никто не пострадал, кроме бедных стражников, не имевших никакого понятия, на что способны Охотники-Стражи. Ничего страшного с Бел тоже не произошло, так что можно надеяться, что Таррэн, будучи не мстительным существом, не потребует немедленной смерти начальника дворцовой стражи. Весьма неплохого и, что немаловажно, преданного ей всей душой эльфа. Единственная вина которого заключалась в том, что он совершенно не представлял, с чем имеет дело. Причем, по ЕЕ вине не представлял! А теперь он просит смерти, не будучи по-настоящему виновным!

Проклятье! Да если бы он только знал, кто такая Белка, то приставил бы к ней десяток... нет, сотню своих эльфов! Из кожи бы вывернулся, сам подставился под стрелы, но ее бы сберег! А если, к тому же, он хоть раз ощутил бы на себе ее истинную силу, то сам бы проводил в Галерею Великих, в личные покои Владычицы и даже в это дурацкое Западное крыло, лишь бы доставить ей удовольствие!

Но кто же знал, что так глупо все получится?!

- Рен Эверон...

- Я виноват, моя госпожа, - твердо сказал эльф. - И готов понести за это наказание.

Леди Эланна в панике заметалась взглядом по залу. Но на лицах Старейшин не отражалось абсолютно ничего. Гости не слишком понимают традиции Алиары, открывать правду нельзя, а терять такого воина из-за какой-то глупости...

- Эй, - вдруг негромко фыркнула Белка. - А чего это он у тебя просит прощения?

Владычица недоуменно посмотрела на насупившуюся Гончую.

- Он, между прочим, не тебя подвел, а самым наглым образом нас подставил. Точнее, он сделал пакость лично МНЕ, потому что не пожелал предупредить про дураков на воротах, а я по его милости едва не вляпался. Но поскольку я являюсь полноправным Л'аэртэ, то этот ушастый задел ВЕСЬ мой Род. Соответственно, прощения он должен выпрашивать у Таррэна, а не у тебя! По-моему, это очевидно! Таррэн, ты согласен?

- Нет, - хмуро отозвался Таррэн, и рен Эверон с изумлением обернулся к Темному лорду. - Глава Рода - мой отец. Тебя в Род принимал тоже он. А по Закону лишь Владыка имеет право говорить за всех Л'аэртэ. Поэтому только у него право решать, как поступить. Леди Эланна?

Владычица чуть вздрогнула, но потом величественно наклонила голову, скрывая проблеск надежды в отчаянно заблестевших глазах.

- Пожалуй, вы правы. Ллер Тирриниэль, прошу вас разрешить возникшее затруднение. Рен Эверон, поднимитесь.

Тиль, с трудом удержав на лице бесстрастное выражение, чуть сузил алые глаза, пристально изучая решительно сжавшего зубы эльфа. Тот, в свою очередь, послушно выпрямился, опустил бесполезный клинок и выжидательно замер, отчетливо понимая, что его жизнь висит сейчас на еще более тонком волоске, чем мгновение назад. Потому что Владычица могла, нарушая каноны, велеть ему жить и дальше помнить о своем позоре. Она могла его помиловать, заставив сгорать от стыда, или же, наоборот, милосердно велеть умереть прямо тут, избавив от всяческих сомнений. Но вместо этого она вдруг прислушалась к обиженному сопляку и легко отдала своего верного слугу в руки чужаков. Поправка: в руки смертельно опасных и оскорбленных чужаков. Магов. Смертоносных повелителей Огня, которые, как известно, отличаются быстротой принятия жестоких решений. Хотя... если кто-то решил, что это способно его напугать, то он здорово просчитался. Умирать на самом деле не страшно. Главное, выдержать первую вспышку боли, а там уже будет проще - Белая Леди умеет прощать и всегда принимает чужие души с легкой улыбкой. К тому же, он никогда ее не боялся: негоже воину пасовать перед женщиной. Пусть даже она и богиня смерти.

Владыка Л'аэртэ при виде упрямо сжавшихся губ начальника стражи только хмыкнул про себя: гордец. Несносный, высокомерный, но преданный гордец. Правда, и глупец к тому же. Потому что наивно решил, что легко отделался.

- Леди Эланна, - с тщательно скрываемой усмешкой обратился Тиль к затаившей дыхание Владычице. - Я благодарен вам за доверие и понимание НАШИХ Законов. Однако в свете всего случившегося должен заметить, что в подобных ситуациях они немногим отличаются от Ваших. Рен Сорен ал Эверон действительно допустил досадную оплошность, которая могла вылиться в серьезные неприятности. И действительно имел неосторожность задеть дорогое нам существо. Некоторое время назад я, возможно, согласился бы с его доводами, но в связи с тем, что данная ситуация все-таки разрешилась благополучно, считаю, что решение следует принимать, исходя из других предпосылок.

- Что? - удивленно переглянулись алиарцы.

Тиль медленно повернулся.

- Бел?

- Чего? - мгновенно насторожилась Белка, правильно разглядев за его ласковой улыбкой хищный звериный оскал. - А че сразу я-то? Почему ты у меня спрашиваешь?

- Как считаешь, эту оплошность можно расценить, как обиду?

- Э-э... не знаю. А чью именно обиду?

- Твою, конечно, - еще ласковее улыбнулся Темный Владыка, и Совет внезапно бросило в дрожь. - Ты для моего Рода - самое дорогое, что только есть. Самая большая драгоценность и несметное сокровище, важность которого с годами только растет. Мы ценим тебя настолько, что отныне твоя обида - это наша общая обида. МОЯ обида, малыш. И твое мнение для меня ОЧЕНЬ много значит. Понимаешь?

- Ну-у-у... - протянула она, ловя на себе отчаянные взгляды Эланны. - Что тебе сказать? По крайней мере, на того типа, который бросил в меня нож, я точно обиделся. Так обиделся, что Стрегон очень неизящно вышиб ему мозги.

Элиар прикусил губу, пряча ехидную усмешку, а перевертыши почему-то засмотрелись на нервно зарезавшего рена Роинэ, которому вдруг стало крайне неуютно. Золотые остались подчеркнуто бесстрастными, хотя, если присмотреться, веселые огоньки у них в глазах тоже можно было подметить. Однако присутствующим было не до таких мелочей - на глазах у пораженного Совета происходило нечто, настолько вопиющее, что они и думать забыли о чем-либо другом.

- А остальные? - терпеливо, как у ребенка, спросил Тиль. - К кому у тебя есть претензии?

Под остановившимися взглядами эльфов, в глазах которых проступила настоящая паника, Белка ненадолго задумалась.

- Да как сказать... а что будет с теми, кто мне не понравится?

Тиль улыбнулся совсем нежно.

- Ничего хорошего.

- Правда? - Гончая все с той же задумчивостью оглядела окаменевших эльфов, ставших вдруг похожими, как близнецы. Включая рена Эверона, главу Совета, сам Совет и пару десятков остроухих стражников вдоль полукруглых стен, до которых внезапно тоже дошло, что чужаки - настоящие безумцы.

Она озадаченно нахмурилась, выискивая в бледных лицах хоть какой-нибудь намек на неуважение, шаркнула ножкой, потерла подбородок, а затем со вздохом призналась:

- Да Торк его знает. Все они неприветливые, смурные какие-то и все время сердитые.

На серых лицах эльфов появились вымученные улыбки.

- Поганэ меня даже этой... как ее... лао... хао... короче, какой-то бякой обозвал. Но его тут сегодня нет, так что морду бить вроде некому: остальные тогда смолчали, да и Эланна извинилась за дурака. А сегодня наши ребята уже развлеклись, как могли: побегали, подрались и побуянили вдоволь. Стрегон тоже проверил себя в новом качестве. Траву мы сожгли, стены порушили, челюсти посворачивали... короче, все, как всегда. Сплошная обыденность. Насчет того крыла, правда, неувязочка вышла, но никого ж не убили. Глазастик тоже вовремя помог. А насчет вот этого белоснежного... гм, в прошлом... лебедя, который задумал тут прилюдно испустить дух...

Белка, обратив безмятежный взгляд на остолбеневшего начальника стражи, чей красивый камзол во время бега снова превратился Торк знает во что, и выразительно почесала затылок.

- Да и пес с ним. Я терпеть не могу вида крови, а ты, Тиль, у нас такой кровожадный, такой кровожадный... что прямо страх. Поэтому нет уж, пусть этот голубь живет и не портит здешний мрамор кровавыми брызгами. Эланна, ты слышала? Не дай ему помереть во цвете лет! Он очень уместно смотрится за твоей спиной, и будет неразумно менять его кислую физиономию на другой предмет интерьера. Я, как ты знаешь, не слишком люблю перемены, так что желаю и завтра, и послезавтра, и вообще... любоваться на его (испорченные моими усилиями) сапоги. Да и где я найду второго такого типа, который при моем появлении способен не схватиться сразу за меч? Такая выдержка дорогого стоит, поверь, поэтому, Тиль, я очень прошу тебя не лишать меня этого удовольствия.

Владыка Л'аэртэ, погасив свои жутковатые глаза, невозмутимо кивнул.

- Как скажешь. Леди, у нас нет претензий к вашему Дому.

- Да. Эланна, я больше не сержусь на твоего ушастого!

- Спасибо, Бел, - с трудом скрывая облегчение, сказала Владычица. - Рен Эверон, вы прощены и можете вернуться к своим обязанностям. Лорд Таррэн, лорд Тирриниэль, лорд Элиар - я еще раз прошу меня извинить за случившееся и очень надеюсь, что это не повлияет на наше дальнейшее сотрудничество.

Элиар чуть нахмурился, а Тиль вежливо наклонил седую голову.

- Я тоже надеюсь, леди.

Таррэн, против ожиданий, промолчал. Однако когда напряжение слегка рассеялось, Эланна величественно присела на резное кресло, а рен Эверон без единого слова возражения занял место за ее левым плечом, цепко взглянул на рена Роинэ. На мгновение они скрестили взгляды, как смертоносные рапиры, воздух прорезала невидимая молния, но седой эльф тут же отвел глаза: чужак всерьез злился. И злился совершенно правильно, потому что именно сегодня, вопреки своему желанию и опровергая все прежние домысли, он слегка утратил свои позиции. Потерял преимущество в силе и совершил недопустимый просчет. Он только что наглядно показал, что на самом деле далеко не так спокоен, как пытался выглядеть. Вовсе не такой несгибаемый, как казалось прежде. И на самом деле у него есть свое слабое место. Очень-очень уязвимое и дорогое "место", ради которого он пойдет практически на все. Ради которого готов на любое безумство.

И вот сейчас он злился...

Но рен Роинэ хорошо его понимал: когда твои слабости неожиданно становятся известны, это неприятно. Когда о них случайно узнает враг, то это уже опасно. А когда узнают те, кто всего лишь может оказаться врагом, это опасно вдвойне, потому что невозможно предсказать, что из всего этого получится. Тогда как Таррэн...

Старый эльф мысленно улыбнулся.

Таррэн только что совершил большую ошибку.


- Молодец! - довольно хмыкнула Белка, когда Южное крыло надежно отгородилось от остального Дворца прочными засовами. После чего звучно чмокнула мужа в щеку и бодро соскочила с его рук. - Отлично сыграл! Даже я чуть не поверила!

Таррэн устало потер переносицу и с укором взглянул на супругу.

- Если бы я знал, что ты сунешься туда уже сегодня, то повесил бы на тебя узы. Могла хотя бы предупредить!

- Я предупредила. И ты сам сказал, что шансы есть.

- Да? И где же они тогда?

- Как, где?! - искренне удивилась Белка, вытащив из-за пазухи безжалостно смятую тушку дирсы. - А это?! Я что, зря за ней по всему Дворцу охотилась? Зря загоняла именно в Западное крыло? Зря позволила себя поцарапать?!

- Бел! - ошарашенно воскликнул Тирриниэль. - Откуда ты ее взяла?!

Гончая бросила перевертышам маленький трупик и брезгливо отряхнула руки.

- Глазастик почуял. А Стрегон заметил лишнюю тень у себя над головой, пока я разведывала обстановку. Думаю, это тварюшка принадлежала кому-то из местных красавцев. Видимо, ей поручили за нами проследить и, по возможности, прицепить к кому-нибудь из нас магический поводок. Пришлось срочно менять планы и вместо Хранилища устраивать целую охоту.

- Значит, они уже знают, что ты из себя представляешь, - помрачнел Элиар, но Белка только хихикнула.

- Не-а. Не знают.

- Что? - удивленно обернулся Таррэн.

- Мамой клянусь, - заверила его Гончая, хитро переглянувшись со Стрегоном. - Мы, когда ее заметили, вместе подумали над тем, как быть, и Белый высказал довольно интересную мысль о том, как нам замести следы. Стрегон, как ты знаешь, еще несвободен после вчерашнего Единения, так что помешать нам молча решить все вопросы зверушка не могла. Подслушать - тоже. А этот белобрысый хитрец, между прочим, оказался горазд на выдумки.

- Мы так развлекались еще с ситтом, когда у орков гостили, - усмехнулся Стрегон. - Вот я и подумал, что можно попробовать.

- И что вы учудили? - совсем мрачно посмотрел Элиар.

- Форменную шалость, мой лорд: как мы успели понять - дирсы, когда на них есть метка хозяина, полностью игнорируются Дворцом. Могут лазать где угодно, кроме нескольких, находящихся под запретом уголков. Могут подслушивать, подсматривать, сообщать хозяину много интересных новостей. Могут убить, если сильно прижмет. Могут долго оставаться в неподвижности. Почти не нуждаются в воде и еде. Практически не поддаются магии. Не видны магическим взором...

- Я понял, - нетерпеливо прервал Охотник Элиар. - Что дальше?

Стрегон усмехнулся.

- Дальше, мой лорд, Бел предложила сыграть в прятки.

- И...?

- И мы сыграли. Вместе с Духом леса и тремя стражниками из числа тех, кого Эверон приставил к нам в качестве соглядатаев.

Тиль вежливо приподнял красивую бровь.

- Они, надо думать, проиграли?

- Конечно, - оскорбилась Белка. - Ты же не думаешь, что я могла им уступить? Тем более, Стрегон, пока меня искал, так громко орал на весь Сад, что они не выдержали и подошли поинтересоваться, в чем дело. Он их вежливо послал и продолжил поиски. А бедная дирса, которая как раз была поблизости, едва не лишилась хвоста, потому что эти нехорошие "кролики" начали размахивать своими ручонками и случайно выронили из них несколько острых предметов. В результате мне пришлось перепрятываться еще быстрее, а Стрегону, соответственно, искать меня еще внимательнее. После того, разумеется, как он успокоил и спрятал этих любопытных кроликов в соседние кусты. А то помешают еще... ну, так вот. Когда я прятался, то по "чистой случайности" Глазастик оказался рядом со мной. А мне, как ты знаешь, всегда нравились особенно густые кустики. Но главное не в этом - просто дирса (да, ей немного не повезло) почему-то не пожелала сталкиваться с моим Духом нос к носу и была вынуждена уползать из тех самых кустиков в большой спешке. А потом - еще раз. И еще...

- Потому что тебя, как магнитом, тянуло именно туда, где она облюбовала себе лежку, - полуутвердительно закончил Таррэн.

- Ага, - простодушно кивнула Белка. - И тут такое дело получилось, что Глазастик все никак не мог ее увидеть. А он, как ты знаешь, в таких случаях должен сперва опознать незнакомое существо и, если оно ему не понравится, тут же доложить Эланне.

- Ясно. И долго вы гоняли несчастное животное по Дворцу?

- С полчаса.

- А в Западное крыло тоже забрели совершенно случайно? - с едва заметной улыбкой поинтересовался Тиль.

- Конечно! А я о чем говорю! - с жаром подтвердила Белка. - Правда, Стрегон немного отстал, потому что кусты там, благодаря усилиям здешних садовников, оказались слишком густыми и колючими. Но мы с Глазастиком и дирсой все-таки пролезли. Особенно я, потому как в упор ее не видел и всего лишь честно собирался доиграть со своим белобрысым телохранителем в занимательную игру. А потом (вот беда-то какая!) кусты вдруг закончились! Да так резко, что бедная дирса сама не ожидала и прямо-таки вывалилась на пустую дорожку перед обалдевшей стражей. А они, не будь дураками, давай в нее стрелять, потому что приказ есть приказ, а оправданий для его невыполнения не существует. Дирса начала кидаться влево, вправо... забегала, заорала, как ненормальная... попыталась опять ко мне в кусты сунуться, наплевав на Глазастика, но один из этих ушастых гадов ее все-таки достал. Подло. На излете. И пришпилил аккурат рядом со мной.

Таррэн только вздохнул.

- Все ясно. А ты, значит, поэтому и вылезла.

- Мне что, надо было бросать такой дивный источник информации?! Я просто пошла спросить, зачем они убили красивую зверушку! Ничего больше! Кто ж знал, что они так отреагируют?! И кто знал, что она такая живучая?!

Таррэн внезапно замер. А потом резко развернул ее к себе и тревожно заглянул в голубые глаза.

- Бел! Так это ОНА тебя поранила?! Дирса?!!

- Ну... - неожиданно смутилась Белка. - Вообще-то нет. Меня поранил Стрегон.

- Что?!

- Потому что я его об этом попросила, - вздохнув, созналась Гончая, когда в нее уперся сразу десяток растерянных взглядов. - Пока ушастые пытались превратить нас в подушечку для иголок, мне вдруг подумалось: а почему это дирса на меня так плохо отреагировала намедни? Времени было в достатке, делать все равно нечего - Стрегон отлично справлялся без моей помощи. Криков особенно не было, потому что он не мог далеко отойти, чтобы набить им физиономии. Сами ушастые очень увлеклись процессом и ни Торка не поняли, а дирса еще не сдохла...

- Но почему ТАК?! - вконец опешил Шир. - Почему лицо?! Стрегон, ты совсем сдурел?!

- Нет, - хмуро отозвался Стрегон. - Как получилось, так и достал.

- А мне как раз хватило, - одобрительно хлопнула его по плечу Белка. - Заодно, выяснила, насколько он у нас послушен. Точнее, насколько они ОБА у меня послушны.

Перевертыш совсем насупился, а Нэш с Ташем неодобрительно переглянулись.

- И как? - с иронией осведомился Тиль. - Надеюсь, результат тебя устроил?

- Вполне, - кивнула Белка. - Слышал бы ты, какой мат там потом стоял...

Золотые, едва взглянув на лицо Стрегона, дружно прыснули. Надо думать, что он не сильно обрадовался, когда понял, что расцарапал своими клинками красивое лицо Вожака! Повернуться-то он повернулся, когда было велено, в лихорадке боя не слишком озаботившись причинами такой странной просьбы. Даже ручкой махнул, едва она кивнула и мысленно повторила приказ. Слегка удивился уже потом, а когда со всей ясностью понял, зачем и почему так вышло... м-да. Наверняка доблестная стража Эланны в жизни еще не слыхала таких длинных идиом. Да еще под наглое хихиканье Белки и аккомпанемент хрипящей от боли дирсы, которой в этот момент тоже приходилось несладко. То-то у него до сих пор морда недовольная. Кажется, этот упрямец еще выскажет Бел все, что думает по этому поводу. Если не высказал еще раньше, конечно.

Таррэн нахмурился.

- А зачем тебе понадобилась дирса, малыш?

- Ну, - деловито поправила ворот Гончая. - Во-первых, чтобы содрать с нее ошейник. Во-вторых, не люблю шпионов. В-третьих, чтобы она не успела передать хозяину последние сведения... в частности, о том, что на самом деле я - не твоя слабая сторона, а самая что ни на есть опора и защита. Наконец, чтобы выяснить, какого Торка эта зубастая тварь не пожелала реагировать на мои руны.

Таррэн нахмурился еще сильнее.

- Так. Что ты ЕЩЕ натворила?

- Ничего, - Белка небрежно пожала плечами. - Капнула на нее своей кровушкой. Только и всего. Надо же было выяснить, отчего она такая устойчивая? А тут как раз момент подходящий. Только руки были заняты, когда я ее держала, поэтому кровушку пришлось добывать из другого места... ну, не из задницы же ее брать? Вот Стрегон и помог.

Тиль недовольно свел брови над переносицей, а Элиар поперхнулся.

- Белка, да ты ума сошла!

- Нет.

- Бел! - коротко выдохнул Таррэн, поняв, наконец, все до конца, и тут же обратился к узам, но Белка аккуратно его остановила.

- Не надо, родной. Со мной все в порядке. Я не сумасшедшая, чтобы устраивать Единение с совершенно незнакомой тварью. Для нее хватило всего пары капель, чтобы прекратить дрыгаться и начать, наконец, реагировать на меня, как положено.

- Хочешь сказать, она... подчинилась? - недоверчиво посмотрел эльф.

- Да, - кивнула Гончая. - Но ненадолго: буквально на мгновение. А потом ее затрясло, подбросило, скрутило, и тварь окончательно сдохла, хотя я успела велеть ей немного пожить. Но она, как ни печально, все равно сдохла. Как будто не крови моей, а синильного яда глотнула. Зато перед этим у нее глаза горели правильно - зеленью, как и должно быть от моих чар. Да и не поранила она меня совсем. Обмякла просто, заскулила и забилась. Но вот ошейник с меткой, к сожалению, сгорел. И как раз этого я сегодня совершенно не планировала.

- От твоей крови сгорел? - удивился Элиар.

- Нет. От магии, которая есть в моей крови. И от того конфликта, который случился между ней и магией ошейника.

- Хочешь сказать, прямой контакт оказался невозможен?

- Не знаю, - задумчиво покосилась на мертвую тварь Белка. - И не знаю, что тут больше виновато: моя кровь, чары Подчинения, стрелы с магическим наконечником или что-то еще. Главное другое: мои чары на дирсах все-таки работают. Неправильно, с замедлением и с нехорошими последствиями, но работают. А вот со всем остальным разбираться придется вам: я - не маг и тонкостей не разумею. Для того, собственно, и зверушку с собой забрала. Эл, ты понял?

Элиар бестрепетно забрал у Шира мертвую тварь и, внимательно осмотрев, кивнул.

- Сделаем, не волнуйся. Правда, если бы был еще и ошейник...

- Держи, - кивнула ему Гончая голубоватую ленточку с погасшей жемчужиной, опутанной каким-то хитрым заклятием.

- Бел! - пораженно обернулись эльфы. У Эла брови взлетели высоко вверх, Таррэн закашлялся, а Тиль растянул губы в понимающей улыбке. Все-таки он успел ее неплохо изучить и научился понимать даже небольшие движения ее ловких пальчиков. Иногда не сразу, конечно, но все же он давно не выпадал в осадок от подобных жестов. Тогда как Лан, например, пока еще остается сущим мальчишкой. Да и остальные не лучше, если так сильно удивились и хоть на мгновение усомнились в ее талантах.

- Бел! Но как?!! Откуда ты его взяла?!!

Гончая только усмехнулась.

- Оттуда, удивленные вы мои. Оттуда. Неужели кто-то наивно решил, что я не успела снять ошейник с первой твари?

Глава 11

Следующим утром в зале Совещаний было подозрительно тихо: разгневанные вчерашним происшествием чужаки были на редкость раздражительны, напористы и весьма агрессивны. В связи с чем сразу с десяток важных пунктов кажущегося бесконечным Договора оказались всесторонне обсуждены, изменены и приняты с поразительной быстротой.

Не всех, конечно, это устроило. Не все остались довольны данным фактом, однако Совет, недолго поколебавшись, выбрал меньшее из зол и предпочел согласиться на заведомо невыгодные условия, лишь бы больше не сталкиваться с неистовым Огнем полоумных Темных.

Белка в обсуждении не участвовала. Однако и отпустить ее на прогулку Таррэн отказался наотрез. Более того, все-таки нацепил на ее кровные узы, намеренно сделав их заметными для любого любопытного взгляда. Так что теперь и Старейшины, и их ближайшее окружение, которого именно сегодня в Зале оказалось неожиданно много (не десять, как обычно, а все три десятка ушастых советников, магов, помощников магов и так далее), могли без помех любоваться на причудливо переливающуюся сероватую ауру Белика. На которой, словно бельмо на глазу, вызывающе полыхали активные узы.

На последнем условии, конечно же, настояла сама Белка, чтобы уж поразить ушастых, так поразить. К примеру, в обморок чтоб кто-нибудь свалился или же вилку от негодования проглотил. Узы крови... Единение... с полукровкой... какой кошмар!

А сейчас она сидела на полу возле богато отделанного кресла Владычицы и тихонько посмеивалась про себя, хитро косясь на невозмутимую физиономию рена Эверона. Одновременно с этим беззаботно мазала дегтем его безупречно белые сапоги, время от времени стирала получившееся безобразие кончиком такого же белоснежного (по статусу положенного ушастому) длинного плаща. А когда плащ стал похож на грязную дерюгу из припортовой помойки, то продолжила полировать носы его сапог неимоверно длинными, роскошными, опрометчиво отпущенными из-под строгого надзора косами. Из которых вредная Белка, пользуясь полнейшей безнаказанностью, предварительно повытаскивала все острые предметы, а потом красивой горкой сложили все эти иглы, крохотные клинки, шарики и тому подобную чепуху, которой начальник дворцовой стражи, кажется, очень гордился.

Сам же он каменным изваянием стоял за плечом ничего не подозревающей Владычицы и тоскливо смотрел прямо перед собой, не смея не то, что возразить, а даже прошипеть что-нибудь нелестное в адрес гадкого пакостника. Потому что, во-первых, госпожа Эланна велела ему быть терпимее, а во-вторых... и это вызвало у знатного эльфа дичайшую депрессию... потому, что не далее как вчера этот "пакостник" самым отвратительным образом спас ему шкуру. Причем, спас тоже - не ведая того, что творит. И, если уж начистоту, лучше бы уж он этого не делал! Лучше бы все осталось, как есть: леди Эланна распорядилась бы избавиться от опозорившего ее дурака; его кто-нибудь зарезал бы по-тихому в дальнем углу, закопал еще теплое тело в ближайшем лесу. И больше никто и никогда не вспомнил бы о его нелепой ошибке.

А что теперь?!

Рен Эверон устало прикрыл веки.

Владыка Л'аэртэ отомстил ему за промах изящно, красиво и невероятно зло: вместо благословенной смерти и милосердного прощения отдал его жизнь на откуп проклятому полукровке. Презираемому, ненавидимому, неугомонному и приносящему одни несчастья полукровки, которого по первости никто даже не брал в расчет. А этот маленький мерзавец возьми, да и заяви, что, мол, крови не любит! В результате, опозоренному рену не позволили восстановить свое доброе имя, уже дважды оскорбили его древний Род, запретили уходить из жизни и, вдобавок, сделали обязанным какому-то жалкому, дрянному лаонэ!

Темная Бездна! Да хуже участи для высокородного трудно даже представить!

Как же плохо, что Владычица не дала ему возможности уйти красиво. Плохо, что чужаки не ведают истинных Законов. Ужасно, что он не подумал о том, чтобы "нечаянно" их об этом просветить. Но совсем уж кошмарно то, что мерзкий человечек в это безрадостное утро снова явился сюда вместе со своим лордом-отцом. И осмелился, поганец, подойти буквально на расстояние вытянутой руки. Безоружный. Беззащитный. И заманчиво уязвимый. Но теперь ни ударить, ни пнуть, ни даже плюнуть на него нельзя - приказ Владычицы. Да и чужаки близко. Поэтому эльф, несмотря на все старания Белика, упорно молчал. Даже тогда, когда этот гаденыш уселся на его сапог и принялся увлеченно рисовать на белых сапогах какие-то каракули. Углем или дегтем - рен Эверон не понял. Но когда выяснилось, что эта дрянь совершенно не оттирается и теперь навсегда останется на его церемониальных, единственных в своем роде, безумно дорогих сапогах из кожи редчайшей на Алиаре ящерицы зотро, которые некогда достались эльфу в качестве дара от близкого родича и которыми он так искренне гордился... в общем, нетрудно понять, отчего его взгляд стал вдруг таким прямым и неподвижным. Отчего жутковато застыло лицо, побелели костяшки на пальцах, а дыхание стало подозрительно ровным и размеренным.

Плохо другое: за пышной кремовой скатертью грязные домогательства Белика никто не видел - ни свои, ни чужие. От души пнуть гаденыша не было никакой возможности. Возродить к жизни испоганенные сапоги, кажется, тоже, но привлекать к себе внимание Владычицы из-за такой мелочи было бы неуместно. В то же время никто, кроме нее и лорда Таррэна, не сумел бы остановить мелкого хулигана, так что рену Эверону оставалось лишь стискивать зубы, молиться про себя о снисхождении с неба божественного терпения и гадать о том, как будет потом объяснять Владычице свой непотребный вид.

Белка, высунув от усердия язык, в который раз намалевала на кончиках бесценных сапог какие-то веселые рожицы и с энтузиазмом вытерла нос. Первым, что попалось под руку - скатертью, которая слишком низко свесилась со стола. Затем подчистила черные разводы на полу (чужим плащом, естественно), отползла в сторонку и залюбовалась получившимся безобразием.

- Красотища... нет, это просто редкая красотища... просто шедевр! Какой же я молодец!

Эланна, неожиданно услышав, заинтересованно повернулась, и рен Эверон мысленно застонал, уже предчувствуя, что за этим последует. Однако Гончая не подвела - почувствовав движение Владычицы, она в мгновение ока набросила на несчастную обувь краешек все той же скатерти и с самым невинным видом подняла голову. А затем указала на кучку смертоносных ленточек, добытых из роскошной шевелюры начальника стражи, и гордо подбоченилась.

- Эланна, ты посмотри, что я нашел! У тебя не начальник стражи, а какой-то склад со всякой гадостью!

- У него такая работа, - милосердно кивнула леди Эланна, милосердно сделав вид, что не заметила расплетенных косичек у своего верного стража. - Он должен успеть меня защитить от любых неожиданных, и он это сделает.

- От всего защитит? Даже от меня? - удивилась Белка.

- Нет, Бел, - Владычица, наконец, соизволила улыбнуться. - Потому что от тебя, как оказалось, защиты не существует.

Белка неслышно хихикнула и быстро встала, достав макушкой долговязому начальнику стражи всего лишь до нижней части груди. Или до пупка, как она намедни заявила Совету под дружное хмыканье перевертышей. После чего озорно подмигнула Владычице, покосилась на Старейшин, среди которых снова промелькнула смурная физиономия дурака-Поганэ. Пристально оглядела замерших под стенами стражей. В полнейшем молчании прошагала мимо многочисленных кресел. Не заметила, как говоривший что-то важное рен Роинэ ненадолго заткнулся, справедливо опасаясь быть прерванным бесцеремонным полукровкой. И с чувством выполненного долга запрыгнула на подлокотник к Таррэну.

- Итак, - с невозмутимым видом продолжил свою речь рен Роинэ, - Мы готовы принять Ваши условия, уважаемые ллеры, касательно территории вокруг будущего постоянного Портала. Но остается спорным вопрос охраны, снабжения, сроков строительства и тех магов, которые будут поддерживать его в рабочем состоянии. Поэтому я предлагаю пересмотреть вариант с производством основного материала и распределить обязанности между вашими и нашими магами следующим образом...

- А почему он называет вас ллерами, а своих - ренами? - громким шепотом спросила Белка у мужа. - Это что, неприлично? У "ллеров" что-то не в порядке?

- Нет, малыш, - во вновь наступившей тишине отозвался Таррэн. - Здесь слово "ллер" - не просто уважительное обращение к Перворожденному. Оно имеет значение титула. Причем, высокого титула, сродни королевскому у смертных. У нас дома немного не так.

- Ого. Получается, мы друг друга почти что Величествами зовем?

- Получается, так.

- Хм, - выразительно задумалась Белка под многочисленными взглядами. - Но это ведь отсюда пошло, с Алиары. Твои предки вряд ли бы сами это придумали. Один Народ все-таки, такие же традиции, законы... это сейчас все изменилось, да и немудрено за столько эпох. Но тогда-то они, как говорят, уходили без особой спешки. Помнили о своих корнях. Чтили Законы. И наверняка обращались друг к другу так, как принято на Алиаре до сих пор. Но это ж получается, что Ушедшие имели тут большой вес!

Таррэн слабо улыбнулся.

- Рода Ираэль, Сориэль и Эраэль считаются второстепенной ветвью правящего Рода.

- Фьють! - неприлично присвистнула Белка, делано не заметив, как скривились при этом Старейшины. Слабенько, конечно, старательно пряча эмоции, но скривились. - Так ты ж тогда у нас настоящий принц!

- Не принц, но близко, - против воли улыбнулся Таррэн.

- И Тиль тоже?!

- Конечно.

- А Эл? - она с азартом повернулась к Светлому.

- И он, - серьезно подтвердил Таррэн. - В Хрониках упоминается о том, что по приходе на Лиару наши Рода сперва перемешались. Затем какое-то время жили, как один Народ, потому что им пришлось затратить немало сил на переселение. К тому же, их было мало, а свободных земель, напротив, очень много. Однако через несколько эпох, когда на этих землях стало поспокойнее, наши предки разделились заново...

- На Темных и Светлых? - громко "догадалась" Белка.

- Да, малыш. По особенностям магических умений и в силу некоторых возникших разногласий во взглядах на окружающий мир.

- Ага. У Темных остался Огонь, которых они принялись развивать и совершенствовать, а Светлые захапали себе часть Хроник с описаниями стихийных умений! Соответственно, вы стали великими и ужасными огневиками, а они - просто снобами. Но снобами, любящими выращивать цветочки в свободное от самолюбования время.

- Не только, Бел, - выразительно погрозил ей издалека Элиар. - Далеко не только это.

- Да знаю я все, - отмахнулась Белка. - Был я в вашем дурацком Лесу - такого там понавыводили, что просто ужас! Один боевой кактус чего стоит! Или незабудки с ядовитой пыльцой! А лиственницы с грушами на ветках? А плюющийся кислотой кустик баэррэ? Фу! Кто вам только вкус прививал? Столько гадостей, как у вас, нет даже в Серых Пределах! Как еще сами не потравились?

Элиар с деланной небрежностью пожал плечами.

- Жизнь в те времена была трудная, невеселая. Смертных много, гномов еще больше, и все жадные-е-е... думаешь, мы обошлись без войн? Думаешь, нас встретили на Лиаре с распростертыми объятиями?

- А разве нет?

Рен Роинэ внимательно посмотрел на Владыку Золотого Леса, но тот, будто не заметив, снова отмахнулся.

- Нет, конечно. Воевать приходилось много и часто. Думаю, именно поэтому наши Рода поначалу объединились.

Белка почесала нос.

- Да? А когда все успокоилось, вы оттяпали себе самые вкусные земли и обнаглели, то снова разделились? Только не на Рода, а на Дома?

- Вполне вероятно. Кто знает, как оно было? Я, к примеру, не видел этой части Хроник.

- Я тоже, - кивнул Тирриниэль, тоже не обратив внимания на тот факт, что беседа ушла далеко в сторону от Договора, а нагло перебитый рен Роинэ так и стоит, как одинокий кактус посреди пустыни. - Но это ничего не значит. Возможно, причины Разделения были гораздо проще и прозаичее, чем мы думаем.

- Ну да. Кто-то власти захотел, - невинно бросила в пустоту Белка. - Или денег. Или же того и другого сразу. Жадность, как известно, не принадлежит одним лишь людям и родилась тогда же, как утверждают наши мудрецы, когда зародилась сама жизнь. А жажда власти и подавно - всеобщая зараза, да еще с годами имеет нехорошее свойство превращаться в настоящее безумие... Изиар бы подтвердил. Если бы, конечно, был еще жив. Да, Таррэн?

Эльф, подчеркнуто смотря только на супругу, растянул губы в зловещей усмешке.

- Да, малыш. Думаю, он бы точно подтвердил.

Рен Роинэ как-то по-особому блеснул глазами и медленно опустился на свое место. После чего перехватил прицельный взгляд Тирриниэля и так же медленно наклонил голову.

- Полагаю, пункт семнадцатый не нуждается в дальнейшем обсуждении, ллеры. Нас устраивает Ваша трактовка "О создании", и мы готовы обеспечить работу нового Портала под руководством Ваших магов.

- Я рад, - хищно улыбнулся Темный Владыка и мысленно зааплодировал Белке. - Приступим к следующему пункту?


Еще через час Гончей снова стало скучно: Совет продолжал проявлять чудеса любезности, все были вежливы с гостями просто до тошноты. Никаких тебе жарких споров, почти никаких возражений. Жалобное блеяние отдельных представителей ушастой фауны не в счет, а выразительные взгляды в свой адрес она не получала аж с самого утра.

Тоска зеленая... что б такого хорошего сделать, чтобы всем сразу плохо стало?

- Я кушать хочу, - наконец, требовательно потянула она Таррэна за рукав. Тот немедленно оборвал вялую дискуссию с реном Эганарэ касательно создания новых артефактов и ласково погладил каштановые вихры.

- Орех дать?

- Не-ет. Мя-яса хочу.

- Шир? У нас в леднике еще что-нибудь осталось?

- Немного, - хрипло прокашлялся от стены перевертыш. Остальные машинально облизнулись и слегка смутились, когда в брюхе у Лакра что-то негромко квакнуло.

- Хочу свеже-е-его, - протянула Белка, мысленно хмыкнув при виде оставшихся невозмутимыми эльфов.

Ох, как Эланна их за вчерашний вечер натренировала! После того, как "оскорбленные" Темные решительно прервали всякие переговоры и гордо удалились в Южное крыло, она наверняка долго строила свой Совет, разъясняя им вероятные последствия недавнего происшествия. После такого "внушения" Старейшины и пискнуть не посмели, когда Белка этим утром дерзко залезла на стол и в качестве проверки испачкала рену Роинэ важную бумагу. Не побагровели от злости, когда она бросила огрызок яблока кому-то под ноги. Не взвились от бешенства, когда Гончая умышленно испортила одну из великолепнейших колонн, украшающих Зал. И угрюмо промолчали, когда она увлеченно нарисовала на груди молчаливых стражей порядковые номера... той самой несмываемой сажей... прямо по сверкающему золотом доспеху. Вроде как для того, чтобы назавтра они не перепутались местами и встали точно так же, как сегодня. Правда, циферки Белка нарисовала изрядно коряво, но это не беда - сейчас еще сажи достанем, и все дела...

Одним словом, никакого удовольствия за целое утро. Ни вопля, ни возмущенного сопения, ни гневного шипения в спину. Даже Договор алиарцы отстаивали далеко не так рьяно, как вчера. И морды каменными сделали. И коситься неприязненно перестали. И помощникам своим запретили. Никто даже не вякнет. И прибить некого... какой ужас!

Белка тяжко вздохнула.

- На охоту хочу, - наконец, призналась тихонько мужу, теребя его за длинное ухо. Таррэн пристально взглянул в ее горящие глаза, в которых промелькнул опасный изумрудный огонек, и без малейшей задержки кивнул.

- Значит, пойдем. Хочешь, сегодня вечером тебя свезем?

- Хочу, - она застенчиво шмыгнула носом. - Ты обещал показать мне Остров Трех Отшельников.

- Покажу, малыш. Потерпи немного.

- Хорошо. А где мои орехи?

- Держи, Бел, - заботливо протянул ей Элиар целую горсть. - Свежие и уже очищенные. Как ты любишь.

- Ух ты, королевские! Эл, ты - чудо! - обрадовано вскинулась Белка и тут же пересела на подлокотник его кресла. Эльф, опасливо поежившись, поспешно отодвинулся на самый край и отвернул нос подальше, чтобы не рисковать.

- Несомненно, - пробормотал совсем тревожно. - А еще я, если ты не понял, не хочу снова обнаружить храмовник под своей подушкой.

- У меня больше нет, - вздохнув, призналась Гончая и милосердно вернулась к мужу.

- Какое счастье... ты ешь, ешь, - Светлый незаметно перевел дух. - Присядь, вон, на травку, чтобы ножки не устали. Там же удобнее, чем на этом жестком кресле, правда?

Белка снова вздохнула.

- Я бы присел, да Таррэн не пускает.

- А я попрошу, чтоб пустил. Таррэн, ты же не зверь, чтобы заставлять ребенка сутками сидеть на одном месте? Детям простор нужен, свобода, игры...

Темный эльф мрачно покосился на побратима, молча советуя тому заткнуться, пока ему не напомнили в невежливой форме насчет чьих-то, ожидаемых в скором времени детей. Но потом покосился на несчастное лицо Белки, подумал и все-таки неохотно кивнул.

- Ладно. Но так, чтобы я тебя видел.

Под пристальным взглядом Владычицы одна из стен в зале послушно разошлась, обнажив прелестную лужайку. Украшенную изящным фонтанчиком, бьющим прямо из-под земли, и живописными кустиками роз, отгородившими этот кусочек рая от посторонних взглядов сразу с трех сторон. А вот с четвертой никаких кустиков не было и в помине, так что уютная лужайка, будучи скрытой для стражи и посетителей дворца, отлично просматривалась из зала Совещаний.

- Спасибо, Эланна, - кисло улыбнулась Гончая. - Спасибо, Эл. Раз уж вы так боитесь, что меня тут съедят, я с собой Стрегона заберу. Или Лакра. С ними не так скучно, как с некоторыми.

- Всех возьми, - тут же согласился Таррэн, и перевертыши дружно встрепенулись.

- Хозяин?

- Но чтоб оттуда ни шагу, - хмуро предупредил эльф. - Чтоб я вас всех видел, ясно?

- Да, Хозяин, - обрадовано переглянулись Охотники.

- Если с Бел что случится...

- Все сделаем, не волнуйтесь, сир, - торопливо поклонились они, пряча широкие ухмылки, и размазанными тенями метнулись на свежий воздух.

- Ой! - вскрикнула Белка, когда неясный вихрь подхватил ее на руки и со всей осторожностью вынес наружу. - Шир, кыш! Не трогай! Ай! Поставь меня на место: я высоты боюсь!

- Ух ты-ы-ы... что, правда? - донеслось из-за колонн довольное. - Какая приятная новость! Бел, не хочешь полетать? Смотри, какие симпатичные кустики - пышные, зеленые, с шипами...

- Ши-и-ир...

- Ты куда это собрался? Забыл, что нам нельзя покидать эту симпатичную лужайку? А нам надо неусыпно находиться с тобой рядом, чтобы, если что... ну, сам понимаешь...

- Чудовище! А ну, убери лапы! Лакр, хватит ржать! Таш, как ты можешь ему помогать?! Нэш, а ты чего скалишься? Зубы лишние?! Стрегон... уф-ф, - Белка, наконец, вырвалась на волю, проворно выбралась из-за колонны и уселась на самом видном месте. - Спасибо, Стрегон. За мной охота.

За кустами послышалась непонятная возня, кто-то сдавленно охнул, рыкнул, недовольно заворчал. Потом что-то опасно треснуло, кто-то негодующе зашипел. А затем наружу вышел, отряхивая руки, полуэльф и с довольной усмешкой уселся напротив Гончей.

- Не за что, Бел. Только на охоте, чур, я снизу.

- Вот наглец, - удивилась она, а в стороне послышалось сразу несколько возмущенных воплей. - Впрочем, ладно. Заслужил. Да и надо ж проверить, на что ты стал способен?

Полуэльф довольно зажмурился, а когда на свет божий показались растрепанные, недовольные, сдавленно ругающиеся и стряхивающие с себя обрывки веревок собратья, вовсе ухмыльнулся.

- Гад, - буркнул Лакр, плюхаясь на траву рядом с братом. - Специально ведь подстроил!

- Мы тебе это припомним, - мрачно пообещал Нэш, устроившись напротив.

- Пожалуйста, - беззаботно пожал плечами Стрегон. - Хоть сегодня вечером.

- Чур, я первый ему морду бью, - свирепо пообещал Шир.

- Мечтай, мечтай. Первым буду я, - фыркнул рыжий, отодвинув ножны, чтобы не мешали. - Меня еще никогда так подло не роняли на спину и не связывали ноги той же петлей, которая затягивается на шее!

- Мы тоже в доле, - сумрачно поправил его Таш. - И вообще, предлагаю устроить темную.

- Согласен...

- Поддерживаю!

- Только за! Все десять раз!

- А я против, - мило улыбнулась Белка, и перевертыши моментально поскучнели. - Стрегон меня выручил уже дважды, так что даю ему сегодня фору на полчаса. А если удержится, то и на целый час.

- Нечестно! - уставившись на Вожака несчастными глазами, жалобно взвыл Лакр. Нэш и Таш дружно понурились, а Шир взглянул на везучего гада так выразительно, что Белка беззвучно хихикнула. - Это против правил! Он нас подставил!

- Чем же? - удивилась она. - Тем, что не дал меня кинуть в этот храмовник? Или тем, что закрыл своей широкой... э-э... спиной, а потом бесстрашно защищал, чтобы вы, обормоты, не вздумали делать пакости?

- Какие пакости?! Мы ж пошутили!

- Действительно?

- Да, - плаксиво заявил Лакр. - А этот... этот... этот белобрысый гад все испортил! Хам! Бессовестный тиран!

- Вот как? Может, ты хочешь занять его место? - невинно поинтересовалась в пустоту Белка.

- НЕТ! - рыжий моментально подобрался и метнул на хищно прищурившегося вожака напряженный взгляд. - Даже не думал. И в мыслях не держал.

- А то смотри, могу организовать...

- Не надо! Я все понял!

- То-то же, - хмыкнула Гончая, вольготно развалившись на траве и, к зависти оставшихся в зале Золотых, мечтательно уставившись в безоблачное небо. - Э-эх... все-таки здесь красиво. Почти как дома: и облачка есть, и птички поют. Эльфов, конечно, до дури, но везде свои маленькие недостатки. Рыжий, ты со мной согласен?

- Угу, - Лакр нагло развалился рядом, закинув могучие руки за голову. - Я вообще, если ты заметил, смирный и послушный.

- Ну да. Когда сытый.

- Он всегда был обжорой, - насмешливо хмыкнул Стрегон. - А в последние годы особенно.

Лакр насупился.

- Зато у кого-то больно много гонору и непонятной злобы на старых, ни в чем не повинных друзей, когда они намекают на некоторые особенности чьего-то слишком нервного поведения.

- Больше этого не будет.

- Уверен?

- Абсолютно, - спокойно отозвался Стрегон, покосившись на довольно жмурящуюся Белку. Потом зачем-то нахмурился, к чему-то прислушался, немного подумал, оглянулся на оставленный Зал, из которого за ним внимательно наблюдали чужие глаза. Неторопливо поднялся, бесшумно зашел внутрь, молча сгреб со стола оставленные в спешке орехи. Так же молча вернулся и протянул хитро прищурившейся Гончей. - Держи. Я правильно угадал?

Белка широко улыбнулась и резво перевернулась на живот.

- Правильно, Белый. Спасибо.

Стрегон облегченно вздохнул, а перевертыши выразительно переглянулись: неужели узы? Среди бела дня? У него?! А разве они не ушли после Единения? Неужто она не сняла? А сейчас просто проверила, так ли хорошо он ее понимает?!

- Бел, а ему не рано? - беспокойно озвучил общее мнение Шир.

- Нет. В самый раз.

- Но он не Старший.

- Это лишь вопрос времени.

- Ладно. Тебе виднее, - дружно вздохнули Охотники и надолго замолчали.

Стрегон осторожно пристроился на прежнее место, стараясь не толкнуть задумавшуюся о чем-то Гончую. Перехватил настороженно-удивленные взгляды братьев, почти восхищенный - от Лакра, мысленно хмыкнул и успокаивающе кивнул: мол, все в порядке. Единение, как ни странно, не принесло ему неприятностей. Он не поранил Вожака, не уронил, не попытался наброситься с ходу и даже не забыл, кем был раньше и как таким стал. Он просто не утратил свое человеческое "я", когда впервые позволил волку завладеть своим собственным телом, Да и волк, как ни странно, больше не захотел быть в одиночестве. Не попытался вырваться в ночь. Зачем? Он нашел то, что искал эти долгие пять лет. Человек сделал это для него, испросил для него прощения у Вожака...

Человек не предал его. И волк теперь не предаст тоже. А если им вдруг случиться когда-нибудь оказаться по отдельности... если вдруг случится так, что один из них надолго уснет, то волк точно знал - так надо. Человек его не бросит, не уничтожит, не запрет навсегда в своем разуме и не оставит надолго в забвении. Теперь они - одно целое. Теперь они - нечто новое. Слитное, цельное и разумное. Нечто такое, чего никогда не было раньше. Что-то, чему даже они сами пока не могли подобрать определение.

- Хорошо, - снова беззвучно прошептала Белка, прикрывая глаза. - Очень хорошо... осталось совсем чуть-чуть.

А потом вдруг резко села и мысленно добавила:

"Стрегон, ты меня слышишь?!"

Охотник вздрогнул всем телом и ошарашенно обернулся.

- Что?!

- Хорошо, - с невыразимым облегчением повторила она, так же быстро расслабившись и мягко улыбнувшись. - Вот теперь действительно осталось недолго...

Глава 12

Когда на небе высыпали первые звезды, а затянувшееся обсуждение прекратилось, в зале стало довольно шумно. Узнав о желании гостей отправиться на охоту, Эланна ненадолго вышла, чтобы переодеться и вернуться уже в более подходящем для путешествия виде. Стража, включая рена Эверона, разумеется, последовала за ней. Так что, по большому счету, в зале Совещаний остались лишь сами гости и Старейшины, которые не посмели оставить их там одних. Да и шумела, надо признать, одна лишь Белка. Но чувствительным алиарцам даже этого хватило, чтобы почувствовать себя некомфортно и испытать сильное желание поскорее заткнуть уши.

- Ура, ура, ура-а... на охоту... тра-та-та... на о-хо-ту-у... - во весь голос распевала Гончая, кругами носясь вокруг Таррэна и посмеивающегося Тиля. - Мы идем на о-о-хо-о-ту-у... ла-ба-да-ба-да... блам-блам-блам... тра-ля-ля-ля... Эл, не таращи свои глазищи - я все равно туда пойду. Тиль, не хихикай - это неприлично. Таррэн, не вздумай меня ловить - все равно не дамся... ой, Эланна! Ух, как ты сегодня восхитительно выглядишь!

При виде вернувшейся Владычицы Белка резко остановилась и с неподдельным удовольствием оглядела ее костюм нежно-зеленых тонов, который мгновенно превратил суровую повелительницу в очаровательную женщину. Чья несомненная красота и изящество лишь подчеркивались мягкими обводами бархатной ткани, короткой курточкой, отделанной тонкими золотистыми вставками, заправленными в легкие сапожки штанами и, конечно же, знакомой изумрудной заколкой в золотистых волосах.

- Изумительно! - честно призналась Белка, когда увидела преобразившуюся Владычицу. - Дорогая, ты неотразима! Тиль, подтверди!

- Подтверждаю, - немедленно склонился в глубоком поклоне Владыка Л'аэртэ. - Леди, вы сияете так ослепительно, что здешнему солнцу должно быть стыдно за свое несовершенство.

- Ага, ага. Особенно, моя заколка оказалась к месту... просто блеск! Эланна, а ты знаешь, кто ее украшал для тебя?

Владычицы, бросив на Тиля быстрый взгляд, дрогнула.

- Нет, Бел. Ты же говорил, что взял ее в Лабиринте.

- Взял-то там, - терпеливо объяснила Белка. - Это правда: золота у нас хватает. Но разве прилично было дарить такой красивой женщине простую безделушку? Конечно, нет. Вот я и попросил Тиля как-нибудь ее украсить!

Эланна опустила ресницы.

- Благодарю вас, ллер.

Тирриниэль снова галантно поклонился.

- Не за что, леди.

- А это еще не все! - довольно возвестила всему миру Гончая, хитро подмигнув. - На самом деле твоя заколка - это не что иное, как накопитель магической силы. Причем, не простой, а весьма и весьма емкий. Тиль сумел сделать так, что она теперь стала впитывать магию отовсюду, как губка. Так что если понадобится, можешь спокойно использовать ее вместо Венца. Запасы там таки-и-ие... правда, здорово?

- Правда, - слабо улыбнулась Эланна. - Полагаю, ллер Тирриниэль потратил много времени, пока исполнил твою задумку.

- Целый год! А резерва туда вгрохал - просто жуть!

Владычица метнула в сторону Владыки Темного Леса еще один стремительный взгляд. В который раз поразилась изысканной красоте его безупречного лица, но тут же мысленно осеклась и постаралась сохранить приличествующее статусу величие и достоинство. Хотя была вынужденно признать, что уже очень давно ей не делали необычных и столь изящно врученных подарков. Ведь напрямую отдать он не мог - на Алиаре это не принято. Ждать времени отъезда - тоже: тогда это не произвело бы такого впечатления. А вот вручить через независимую Белку - да, конечно. И он это сделал. А потом день за днем с приятным удивлением видел свой подарок в пышных волосах красивой женщины и украдкой любовался, испытывая сложные чувства от мысли, что она не постеснялась при всех носить это изящное украшение.

Тиль на краткий миг перехватил ее красноречивый взгляд, и кончики его губ чуть дрогнули: да, так и было. Он действительно не утерпел и сделал все, чтобы доставить ей удовольствие. Но небо... как же она красива сегодня! Как же ярко заблестели ее глаза и как восхитительно зарумянились щеки, выдавая волнение. Как легла на лицо, словно случайно пряча его от пытливого взгляда, шелковистая прядь волос. Как дивна она должна быть на ощупь и непередаваемо нежна. И как должно быть изумительно пахнет ее светлая, безупречно чистая, поистине бархатная кожа...

- А когда мы пойдем? - с детской непосредственностью вклинилась между ними Белка, моментально разрушив возникшую неловкую паузу. - А куда? На Остров? Таррэн, да? Эланна, можно мы пойдем на Остров? Таррэн сказал, там бывает удачная охота, а что еще надо голодному ребенку, кроме славной дичи, глотка свежей воды и хорошей компании? Кстати, ты разве идешь с нами?

- Иду, - кивнула Владычица.

- Ты же не охотишься!

- Нет, - согласилась Эланна. - Но я не брошу своих гостей и не могу отказать им в удовольствии отдохнуть так, как им нравится.

- Тиль тоже не очень уважает охоту, - вдруг доверительно сообщила Белка. - Таррэн любит, но в меру. Эл у нас еще более скромный. Так что самые жуткие и кровожадные здесь - это я и мои лохматые друзья. Мы иногда сильно кушать хотим, а орехами не всегда наешься. Поэтому прости, что приходится просить у тебя столь необычного для вас отдыха, но по-другому никак.

Эланна улыбнулась.

- Ничего, Бел. Я понимаю.

- Спасибо, дорогая. Я так и знал, что ты - чудесная женщина. Пожалуй, самая лучшая на Алиаре. И самая красивая, к тому же. Честно-честно! - Белка расплылась в широкой улыбке, когда со спины послышался тихий, едва заметный смешок, а потом подскочила к Таррэну и выжидательно посмотрела. - А как мы туда попадем? Ты обещал показать мне летающих лошадок! Почему их еще нет? Когда мы полетим?

Таррэн снова кашлянул.

- На обратном пути, малыш.

- Что-о? А туда как же?!

- Через портал, конечно. Крылатым лейдэ потребуется несколько часов, чтобы добраться до Острова, а ты у меня голодный. Поэтому мы пройдем в ту сторону через портал, а уже на обратном пути, так и быть, полетаем.

Владычица, подтверждая его слова, сделал небрежный пасс изящной кистью и легко распахнула в пустоте широкое "окно", из которого на эльфов пахнуло морской свежестью, ароматами незнакомых трав и разноголосым птичьим гомоном, за которым угадывалось бесконечное разнообразие дикого леса. Почти сразу там отчетливо мелькнула сочная зелень кустов, крупные желтые венчики неизвестных цветов, качнулись на ветру пышные ветки, на долю мгновения промелькнуло и тут же пропало из виду чье-то маленькое крыло...

- Я не хочу через портал! - неожиданно заупрямилась Гончая, благоразумно попятившись от воронки. - Таррэн, ты же знаешь: я их не уважаю и не люблю!

- Это совсем не страшно, - ласково улыбнулся Таррэн, перехватив ее опасливый взгляд. - Леди Эланна будет держать его сама, а она - умелая магиня и одна из немногих, кто способен перекинуть Мост отсюда и до самого Острова.

- Все равно не хочу!

- Бел...

- Эланна, не надо порталов! - беспокойно обернулась Белка. - Честное слово, у меня от них потом живот болит, а у них от меня и того хуже!

Элиар заметно нахмурился: действительно, Белкина магия может испортить все настройки, а то и вообще разрушить портал на корню. Недаром Гончая рискует соваться лишь туда, где есть магия Таррэна. Да и то, не всегда. Что же качается Владычицы и ее многочисленных магов, тоже зачем-то подтянувшихся к залу в компании совершенно непонятного, но довольно многочисленного народа, то им к Белке лучше не приближаться.

Таррэн покачал головой, а затем подхватил свою пару на руки и притянул к себе.

- Малыш, не переживай, я тебя прикрою. Ничего страшного не случится, поверь. Если хочешь, я даже создам внутреннюю воронку, чтобы никакого риска вообще не было.

- Хочу, - буркнула Белка, сразу насупившись. - Две создай. Или даже три.

- Хоть пять. А на обратном пути обязательно увидишь лошадок.

- Обещаешь? - с сомнением посмотрела она.

- Конечно, малыш.

Белка тяжко вздохнула.

- Ладно. Тогда пойдем. Но смотреть на этот ужас я не буду. Дай мне свой плащ, Эл - он у тебя плотный и свет не пропускает. Стрегон, иди сюда. Шир, ты тоже. Держите меня за руки. Мне с вами как-то спокойнее, - она еще раз обреченно вздохнула, с тоской покосилась на зияющий портал. Потом обхватила мужа за шею, тесно прижалась, позволив ему укутать себя в антимагический плащ, и тихо шмыгнула носом. - Пойдем, бессовестный. Но если ты меня уронишь, так и знай - месть моя будет ужасна. И неделей страшных "пыток" ты больше не отделаешься.

- Я понял, - слабо улыбнулся Таррэн, перехватывая ее поудобнее. - Только глаза мне не закрывай, как в прошлый раз, иначе я могу промахнуться с координатами.

Белка смущенно пробормотала что-то невнятное, но послушно убрала руки с его лица и странно затихла. А когда он бесстрашно шагнул к порталу, вовсе замерла испуганной мышью, опасаясь даже выдохнуть лишний раз, чтобы ничего не испортить. Ее не смутил даже озадаченный взгляд рена Эверона, не озаботила злорадная улыбка рена Оганэ, тоже решившего составить им компанию - плевать. Главное, не разрушить несчастный портал до основания.

Переправа, как ни странно, прошла вполне благополучно.

Леди Эланна, войдя в портал следом за Тилем и перевертышами, сразу это поняла, когда увидела Белку, беззаботно носящуюся среди нетронутого чужим присутствием, изумительно красивого, невероятно богатого всевозможной живностью и девственно чистого леса, покрывающего Остров Отшельников от берега до берега. Собственно, это был даже не остров, а некогда отколовшаяся часть ныне несуществующего материка, чудом сохранившая кусочек прежней природы и немало старой, некогда широко распространенной фауны, которая за прошедшие тысячелетия полностью исчезла на Эолларе. Когда-то все леса Алиары были заселены похожими растениями и зверьми. Когда-то очень давно, когда еще не было Ушедших, их спора с Создателями, когда магия Огня была не такой яростной... но сейчас все изменилось. И остатки этой неповторимой природы сохранилась лишь здесь - нетронутыми и практически неизменными. Тогда как в нынешних владениях эльфов больше не осталось ни одного крупного, агрессивного или потенциально опасного зверя или куста. Как не осталось гигантских папоротников с размахом листьев побольше, чем у иной пальмы. Огромных, идеально прямых, тянущихся строго вверх палисандров. Хищных шестиногих медведей-коллэ, постоянно рыскающих в поисках добычи. Смертоносных и юрких лирв, способных почуять запах крови за много сотен шагов. Хищных лиан, умеющих хватать ротозеев прямо со звериных троп. И еще многих других опасных созданий, от которых мирные, забывшие о настоящих войнах обитатели Эоллара предпочли давно и надежно избавиться.

- М-м-м... - Белка, вдоволь набегавшись, глубоко вдохнула. - Славное местечко. Гораздо лучше, чем во Дворце - все дикое, настоящее, а не притянутое за уши. Чудесно... действительно, чудесное место! Эланна, спасибо, что позволила сюда прийти. Мне очень нравится.

- Я рада, - улыбнулась Владычица, подойдя к Таррэну и неторопливо осматривающемуся Тилю. - Мой Народ не приветствует отнятие жизней, поэтому охота на Алиаре считается неподобающим занятием. Однако некоторые отщепенцы даже сейчас полагают иначе, поэтому частенько ищут уединения. В том числе, и здесь, на Острове Трех Отшельников.

- А что за Отшельники такие? Почему этот остров так назвали? Они правда тут живут?

- Нет, Бел. Но иногда появляются. Для охоты или просто для размышлений.

- Чтобы никто не помешал?

- Конечно, - кивнула Эланна. - Те, кто не оставил кровожадных привычек и уничтожает зверей, чтобы утолить их плотью свой голод, не слишком приветствуются моим Народом. Их не изгоняют и не требуют изменить своим правилам, но о подобных пристрастиях все-таки принято умалчивать. По этой же причине увлекающиеся охотой эльфы нечасто появляются при дворе. Но такие все равно есть. Даже сейчас, спустя много тысячелетий после Разделения.

- Таррэн сказал, что твой отец любит охоту, - вдруг хитро прищурилась Гончая.

- Так и есть, - неохотно призналась Владычица. - И это - одна из многих причин, по которым он, в конце концов, покинул Эоллар и уже несколько веков, как отошел от дел.

- Его тоже осуждают?

- Впрямую нет.

- О-о, - присвистнула Белка. - Но напряги его увлечение все-таки вам создавало.

Эланна вздохнула.

- Отец только в последние годы почему-то стал отдавать предпочтение такому способу... отвлечься от государственных проблем. Раньше за ним подобных пристрастий не замечали, а сам он об этом не распространялся. Когда он впервые взял в руки лук не ради упражнений, а для убийства, то никак не пояснил причин своего поступка. А спустя несколько лет решил, что больше не хочет слышать за спиной недовольный ропот, и оставил Эоллар окончательно. А теперь предается размышлениям вдалеке от Рода, дома и своих подданных.

Гончая уважительно качнула головой.

- Кремень мужик. Уважаю. Стукнуть кулаком по столу и велеть всем заткнуться - это по-нашему. А когда достали косые взгляды - просто встал и сказал, чтобы они шли куда подальше со своими претензиями и советами... м-да... теперь я понимаю, почему он понравился Таррэну. Твой отец тут бывает?

- Иногда, - снова вздохнула Владычица. - Как понимаешь, он никого не извещает, если собирается на охоту. Единственное, что я могу, это сохранять Остров в неприступности от чужаков - с помощью волнений на море, сильных ветров, которые тут никогда не стихают, и многочисленных рифов, через которые не перебраться даже любопытным смертным.

- Думаю, он это ценит.

- Не знаю. Он никогда не говорит.

- Может, и не говорит, но точно ценит, - усмехнулась Белка. - Если, конечно, твой отец в жизни такой же, каким изображен на том портрете. Кстати, а почему Отшельников трое? Кто тут еще бывает?

- Насколько мне известно, сюда иногда заглядывает рен Истаэр из Рода Истаэрр, - задумалась Эланна. - Про остальных не скажу - не знаю. А он... у него достаточно прочное положение при дворе, чтобы он открыто заявлять о подобных пристрастях.

- Он что, маг?

- Рен Истаэр - летописец и хранитель наших Хроник. Прямой потомок рена Моирэ ал Истаэрра - создателя древних Хроник Алиары. А еще - искуснейший кузнец, чье мастерство признается даже на Бравегоне.

- Ого! - негромко присвистнула Белка. - Бравегон - это ваш северный материк, отданный в безраздельное пользование бородатым коротышкам? Да уж. Но если даже упрямые гномы не скупятся на похвалу, то этот ваш Истаэр должен быть отличным типом! Эланна, я хочу его увидеть!

Владычица улыбнулась.

- Я постараюсь это устроить, Бел. Кстати, доспехи нашей стражи - его рук дело.

- Значит, с ним тем более надо познакомиться! Таррэн, а почему ты ничего о нем не говорил?

Таррэн усмехнулся.

- Потому и не говорил, что по поводу доспехов в прошлый раз мы с реном Истаэр довольно сильно... э, поспорили.

- Гм. Надеюсь, он выжил после этого? - насмешливо хмыкнула Гончая.

- Да. Но с тех пор, как ты понимаешь, мы почти не общались.

- Кхе. Кажется, теперь я знаю причину, по которой он не появился на твоем Балу, Эланна! Чует мое сердце, этот ушастый - редкостный упрямец! Совсем как некоторые!

- Рен Истаэр ал Истаэрр на любое событие всегда имеет свое собственное мнение, - независимо пожала плечами Эланна. - Нередко - сильно отличающееся от мнение Владыки. Поэтому его поведение ни у кого не вызывает удивления. Но зато он умеет делать вещи, которые сотворить больше никому не под силу. Он - настоящий Творец, и ради его искусства (а оно, надо сказать, действительно уникально), я считаю, стоит проявить некоторое снисхождение к его манерам. К тому же, отец ценит его, как старого друга и мудрого советника. А я доверяю мнению отца. И буду рада, Бел, если ты ему понравишься.

Белка потерла нос.

- Понравиться-то я ему понравлюсь, но вот что из этого выйдет... ладно, проехали. Я вот что еще хотел спросить: скажи, ты утверждаешь, что у вас неприлично отягощать совесть отнятием чужой жизни. Дескать, некрасиво, гадко и вообще... а почему тогда на балу я видел дядек, которые весьма живо обсуждали между собой какую-то охоту? Это то, что я подумал? Или у вас принято под словом "охота" понимать что-то еще?

Владычица улыбнулась шире.

- Под охотой, Бел, мы обычно понимаем легкую прогулку в свободные леса. Для того, чтобы попрактиковаться в магии разума и ее воздействии на живых существ. Это своеобразная тренировка для магов: за определенное время им с помощью своей силы нужно приманить в указанное место как можно больше живых существ. Чем крупнее, сильнее и опаснее будет животное, чем меньше оно поддается магии, тем больше уважения получит искусник.

Белка ошарашенно моргнула.

- Чего?! Да ты, наверное, шутишь!

- Нет, - смущенно кашлянула Эланна. - Понимаю, что вы привыкли совсем к другому, но у нас дело обстоит именно так. Мы не убийцы, Бел, и уже много веков не прибегаем к насилию. А если и возникают какие-то конфликты между расами, то у нас хватает сил и магических умений, чтобы не позволить им коснуться наших лесов.

- Погоди, погоди... но ведь тут есть люди! Пираты еще встречаются! Мне Таррэн говорил, что они есть и немало! А если они вдруг придут к вам на Эоллар и потребуют безвозмездно отдать все нажитое?!

- У нас достаточно магов, чтобы убедить их не делать этого.

- А если они начнут стрелять?!

- Мы поставим магические щиты.

- А если сюда придут маги, которые смогут уничтожить ваши щиты?!

- Бел, - внимательно посмотрела на растерявшуюся Гончую Владычица. - Наша защита - это наши леса. И Духи, которые никому не позволят причинить нам вред. Пока они живы... а жить они будут столько, сколько живет наша раса... ни один враг не подойдет близко к нашим границам. Ни одна стрела не достигнет наших голов. И ни одна жизнь не будет потеряна. К тому же, воины у нас тоже есть. И воины, я полагаю, хорошие. Быть может, у вас найдутся и лучше, но своим стражам я полностью доверяю. И уверена в том, что в случае опасности они сумеют нас защитить.

Белка, как-то разом сдувшись, тяжело вздохнула и сокрушенно покачала головой.

- Бойцы без практики... армия без войны... воины, не приветствующие убийство врага... прости, дорогая, но я в это не верю. И, признаться, сильно удивлен тем, что при таком вероисповедании твои стражи вообще начали в меня стрелять. Могли бы обойтись разговорами и взаимными поклонами.

- Они воины, Бел, - настойчиво повторила Эланна. - И если будет нужно, они станут забирать чужие жизни. Но не раньше, чем у меня появится твердая уверенность в том, что это необходимо.

- Выходит, касательно меня у тебя такая уверенность уже появилась? Интересное заявление. В свете того, что выстрелить твои ушастые все-таки выстрелили, да еще без особых раздумий... кстати, а эти два десятка дураков, которых ты взяла сюда, тоже так считают?

Владычица, оглянувшись на вооруженную до зубов стражу, которая без колебаний последовала за ней на Остров, вместе с несколькими магами, реном Эвероном и реном Оганэ, вдруг сильно побледнела.

- Бел, нет... я не это имела в виду!

Гончая скептически поджала губы, когда эльфы сноровисто окружили уютную поляну, в хорошем темпе обежали окрестности и, выстроившись ровным полукругом, негромко доложили командиру, что, дескать, все вокруг чисто. Рен Эверон кивнул и сделал какой-то непонятный жест. Эльфы, больше не проронив ни слова, послушно рассыпались и без единого звука затаились в ближайших кустах, готовые при малейшей угрозе нанизать на мечи пролетающую мимо горлицу или воробья. И теперь лишь предано посверкивали глазищами, совершенно искренне полагая, что в блестящих доспехах их даже посреди ночи будет трудно заметить.

Тиль и Элиар, проследив за "доблестной стражей", только вздохнули, а перевертыши разочаровано покачали головами. И это все?! Все, на что стали способны ушастые?! Вот же незадача. С такими великолепным задатками, с такой координацией, скоростью движений, с такими телами... всего лишь ЭТО?!

Белка грустно отвернулась.

- Вот теперь я понимаю радость Таррэна, когда он вернулся домой и почти сразу схлестнулся на полигоне с Охотниками. Я бы тоже устал и по возвращении кинулся очертя голову во Впадину. Или еще куда, лишь бы убедиться, что все еще живой и не растекся вязким киселем под чужими сапогами. Ладно, чего теперь... Таррэн, где остановимся?

- Можем и здесь, - отозвался Темный лорд. - Мне-то все равно, да и тебе, я полагаю, тоже. А вот леди не стоит заходить в дебри слишком далеко. К тому же, рядом есть отличное озеро с живописным видом на холмы, да и оборонять его в случае необходимости будет неизмеримо проще.

- Тогда идем к озеру. Рыжий, глянь, что там такое. Шир, Таш, пошарьте-ка по окрестностям.

Перевертыши хищными зверьми сорвались с места, просочившись между эльфами, как легкий дым, и в мгновение ока исчезли из виду. Ни травинка не согнулась под ним, ни ветка не хрустнула. Только беззвучно упали на землю несколько водяных капелек с листьев, да ветерок прошелестел напоследок что-то успокаивающее. В остальном же лесная тишина не нарушилась ничем, отчего у привыкших к бесшумному перемещению алиарцев сами собой округлились глаза, и в них появился закономерный, но весьма тревожный вопрос: КАК ЭТО ВОЗМОЖНО?! И что еще умеют эти странные смертные, от которых издалека шибает смертельной угрозой? Которые явно еще не забыли, как отнимать чужие жизни? Которые больше похожи на диких зверей, чем на простых людей? И которые с такой поразительной легкостью умеют передвигаться по дремучему, полному опасностей лесу?

Тиль, предупреждая возражения, подал Эланне руку.

- Позвольте вас проводить, леди? Дорога, я полагаю, будет не слишком удобной, так что я бы предложил вам использовать вон ту тропку, что виднеется сквозь деревья. Опасности поблизости нет - наши Охотники надежны, как скалы. Но подвернуть ногу на коряге можно запросто.

Владычица, удивленно покосившись, настороженно кивнула.

- Благодарю вас, ллер. Рен Эверон, следуйте за мной.

Тиль тут же нахмурился.

- Прошу прощения, но я не согласен с вами, леди. Пускай он идет впереди. Так надежнее.

Начальник стражи, кинув на Темного почти благодарный взгляд, стремительной тенью скользнул вперед - чужак прав, не дело госпоже первой ступать на незнакомые земли. Для этого есть чуткая стража, для которой даже легкая увеселительная прогулка Владычицы таковой совсем не является. Спасибо чужаку, что понимает это. Спасибо, что не стал позорить во второй раз. И спасибо за то, что отослал своих зверей подальше, дабы не мешались под ногами. Все-таки они - люди, и для статуса Владычицы их присутствие совсем нежелательно. Но раз уж лорд Таррэн, признанный боец и опаснейший маг, предпочитает доверять им охрану своего драгоценного тела, раз уж остальные чужаки спокойно к этому относятся, то пусть будет хотя бы так. Тем более что с дирсой они показали себя превосходно.

Довольно скоро узкая лесная тропинка привела эльфов к небольшому, но весьма глубокому и совершенно прозрачному озеру, расположенному у подножия невысокого холма и отделенное от остального леса плотной стеной гигантских палисандров. Неяркий свет вечерних звезд красиво отражался в безупречно ровной водной глади. Мягкая трава, словно специально, укрывала берега нежно-зеленым покрывалом. Тихий плеск волн настраивал на мирный лад. А легкий ветерок доносил оттуда приятную прохладу.

- Ух ты! - искренне восхитилась Белка, когда увидела эту красоту. - Таррэн, признайся, ты нас специально сюда привел? Ты ведь уже бывал тут раньше?

- Да, - с улыбкой согласился Таррэн. - Потому и попросил Эланну открыть портал именно здесь. Отличное место, да?

- Точно, мой лорд, - довольно отрапортовал Шир, черным призраком вынырнув из-за соседнего дерева. - Никто незамеченным не подберется - все просматривается до последней травинки. Никаких посторонних следов, никаких лишних запахов - все чисто. И зверья вокруг навалом. Зато из кустов стрелять неудобно - шипов больно много. Но дым от костра никуда отсюда не денется, да и ветер дует, куда надо, и тихо, и красиво... Бел прав: здесь просто здорово. Совсем как дома.

- Разбивайте лагерь. Сколько вам нужно времени?

- До полуночи управимся, - сверкнув в сумраке острыми зубами, усмехнулся перевертыш.

- Тогда поторопитесь. Леди не годится оставаться на ночь без крыши над головой.

- Будет исполнено, Хозяин.

Перевертыши справились быстро - едва небо окончательно потемнело, а звезды проступили на нем удивительно крупными бриллиантами, на верхушке холма был сноровисто разожжен костер, затрепетала на ветру высокая палатка. По мягкой траве проворно раскатились принесенные слугами богатые ковры. Густые ветки какого-то кустарника оказались сплетены между собой в подобие просторного шалаша. Более того, внутри уже ютился щедро накрытый стол, вдоль стен стояли изящные плетеные стульчики. Под потолком приятно светили два крохотных магических огонька. А немногочисленный мусор, образовавшийся во время приготовления лесных "хором" Владычицы, волшебным образом куда-то испарился.

- Эланна? - потеребила Белка за рукав проходящую мимо повелительницу, только-только собравшуюся зайти в шатер. - А ты сюда много народу позвала?

Эланна удивленно обернулась.

- Не очень. Почему ты спрашиваешь?

- Да так. Не хотелось бы, чтобы эту красоту истоптали.

Рен Эверон тихонько фыркнул, но не стал говорить о том, что только люди способны за одну ночь изгадить и испоганить лес так, что его потом придется несколько веков отмывать и выращивать заново. Тогда как эльфы испокон веков почитали и хранили свои леса в неприкосновенности. Никогда не случится такого, что от присутствия Перворожденных будет плакать земля и горестно зашелестят пораненные деревья. Лес - это их дом, колыбель, их защита и опора. Ни один эльф не сорвет живой цветок и не сломает зеленую ветку. Природа одаривала их всем, что было необходимо для жизни, и они не смели обидеть свою мать недостойным поведением.

Но презренному полукровке такое трепетное отношение не понять. Хотя довольно странно, что у него вдруг шевельнулось в душе хоть какое-то почтение.

Леди Эланна с улыбкой отвернулась.

- Не волнуйся, Бел. Поутру тут все останется, как было, даже если бы я пригласила с собой все население Дворца. Но сюда придут лишь те, кого я хотела бы видеть - несколько моих советников, желающие поучаствовать в охоте, маги Разума, совсем немного придворных дам и подопечные рена Эверона.

- Это хорошо, - облегченно вздохнула Белка. - То есть, господина Поганэ ты пригласила не потому, что он тебе нравится, а потому, что этикет, мол, надо соблюсти... а еще это значит, что пока меня не будет, ты не успеешь заскучать и не пожалеешь, что согласилась на эту прогулку.

- Таррэн пойдет с тобой?

- Нет. Он не вмешивается в дела Стаи. К тому же, - Гончая странно улыбнулась, - вместе с ним охота всегда превращается Торк знает во что. В лучшем случае добыча удерет, а в худшем - останется на свежем пепелище. Вместе с лесом, испарившимся озером и теми несчастными, кто рискнет подойти ближе. А тут я не хочу портить пейзажи - больно красиво. Поэтому мы пойдем одни.

- Охотники тоже?

- Угу. Они у меня еще дикие. Любят порезвиться на свободе.

- А ты как же? - удивилась Эланна.

- А что я? Надо же за ними присмотреть... вот залезу к кому-нибудь на холку, свешу ноги и посижу себе вдосталь, пока они будут носиться в поисках подходящего следа. Удобно, тепло, сухо... не волнуйся, я им не помешаю. Зато уж наблюдать за ними - одно удовольствие: как работают, стервецы, как работают!

Владычица осторожно покосилась на отошедшего в сторону Таррэна.

- И он не против?

- Нет, - еще более странно улыбнулась Гончая. - Я же говорю: он не вмешивается в дела Стаи. Как и Тиль, кстати. Так что я оставляю тебя в их чутких руках и под надежным присмотром. А Золотые проследят за тем, чтобы никаких неожиданностей не случилось.

Рен Эверон, не отходящий от повелительницы ни на шаг, выразительно взглянул на троих Светлых и одного Темного эльфа, которых высокие лорды соизволили взять на охоту: рены Лан и Итар были ему немного знакомы -самые молодые эльфов в свите лорда Тирриниэля. А вот рен Сартас показался начальнику дворцовой стражи весьма опасной личностью. Одно лишь то, с какой уверенностью он общался со знатью Народа во время Бала, говорило о многом. А уж когда на том же Балу этот Темный рискнул вступить в вежливый спор с реном Авероном, стало ясно - ушлый гость далеко не один век занимается подобными переговорами. И дипломатические тонкости изучил лучше, чем хитро расположенные линии на своих изящных ладонях. Более того, сам ллер Тирриниэль не гнушался порой выслушивать его советы, так что можно с уверенностью утверждать, что держащийся в тени рен Сартас - та еще акула. И он далеко не так смирен и прост, как кажется с первого взгляда.

Рен Эверон бесстрастно проследил за тем, как следом за Владычицей к озеру вышли несколько десятков придворных дам в таких же охотничьих костюмах. Затем к ним с вежливыми улыбками присоединились такие же разодетые кавалеры, которых госпожа Эланна имела честь именовать своими сторонниками. Посмотрел на то, как они шумной компанией поднялись на холм и выразили витиеватую благодарность Владычице за грядущий (наверняка чудесный!) вечер. Как маги с вожделением принялись оглядываться в поисках наилучшего места для демонстрации своих способностей. Наконец, подметил тщательно укрываемые усмешки Охотников, наблюдавших за эльфами с немалой толикой снисхождения, и... неожиданно почувствовал, что они относятся к придворным франтам примерно так же, как те относятся к слабым короткоживущим.

И это странное чувство почему-то здорово задевало. Потому что рену Эверону вдруг показалось... на долю мгновения... на какой-то жалкий миг... что безмолвно отошедшие в тень чужаки, внимательно следящие за каждым жестом лорда Таррэна, имеют на это полное право. И при необходимости сумеют быстро и уверенно обезоружить всех, кто здесь находится, включая его самого, окруживших холм стражей, примчавшихся на помощь магов и вообще, любого, кто хоть в мыслях заимеет зуб на их повелителя. Причем, это было больше, чем простая верность. Больше, чем уважение. То, как они смотрели на молодого лорда, подразумевало под собой нечто совсем иное, чем простое послушание или несвойственное этим зверям раболепство. Да и они не были для Темного лорда наемниками или обычными слугами. Не были ни презренными, ни слабыми, ни неумехами. А он не был для них богатым остроухим болваном, взявшим за причуду иметь в свите забавных человечков. Нет, было что-то еще в их отношениях: взаимное уважение, почтительное согласие, искреннее преклонение и непередаваемое восхищение воинов перед таким же, как они, бойцом и повелителем, который при желании вполне мог скрутить их в бараний рог. Но который при этом платил им за преданность не меньшим уважением и который чутко прислушивался к каждому обороненному ими слову. Не говоря уж о том, что никогда не отмахивался от советов.

Рен Эверон, никогда прежде не изучавший чужаков с этой необычной стороны, невольно призадумался. А затем, заняв удобную позицию и проверив своих подчиненных, принялся наблюдать с удвоенным интересом. И всего за полчаса напряженной работы мысли эльф, к собственному удивлению, выяснил чуть ли не больше, чем за все время пребывания гостей на Алиаре.

Первое, что он понял совершенно точно - это то, что чужаки вовсе не так расслаблены, как желают показать. Более того, вполне вероятно, на эту ночную прогулку они бы не напросились, если бы не какое-то важное обстоятельство, суть которого рен Эверон затруднился бы сейчас определить.

Второе - они и раньше, и сейчас представляли собой единую команду, в которой каждый был готов в любой момент прикрыть любого из своих спутников, независимо от цвета волос и статуса. Из чего следовал вывод, что на самом деле упомянутое лордами разделение на Лиаре на Светлых, Темных и Золотых весьма условно. А значит, присутствующие здесь чужаки безоговорочно представляли интересы ВСЕХ Ушедших, включая даже не явившегося на встречу Владыку Светлого Леса. Соответственно, можно предположить, что кто-то из гостей... вероятнее всего, ллер Элиар... состоит с ним в близком родстве и пользуется полным его доверием. Иначе как еще объяснить тот факт, что Светлые проигнорировали приглашение госпожи Эланны?

Дальше - больше. Как выяснилось всего за несколько минут, Охотники действительно представляют собой личную охрану троих Владык: едва на холме появились посторонние, они ловко и ненавязчиво подались в стороны. Но при этом сумели встать так, чтобы не мозолить глаза высокородным и, одновременно, иметь возможность следить за каждым их шагом. Более того, кажется, могли в случае необходимости сообщить о результатах своих наблюдений - вероятно, лорд Таррэн сумел наладить с ними какую-то мысленную связь. Подобие уз, как с Беликом, или что-то еще. Кстати, Белика-то он крепко к себе привязал. Причем, гораздо раньше, чем показал Старейшинам. Иначе эти звери не сумели бы отыскать дерзкого сопляка в путаных лабиринтах Дворца и не смогли бы проложить к нему дорогу напрямик, не гнушаясь разорвать своими клинками живые стены. Без активных уз это сделать невозможно.

Следующее: лорд Тирриниэль неустанно держится неподалеку от леди Эланны. Однако глаза его полны отнюдь не праздного любопытства, а цепко и внимательно изучают собравшихся гостей. И пока губы произносят положенные ситуации вежливые фразы, внимание его ни на миг не уходит от готовящихся к испытаниям магов. Кажется, ему не нравится их близкое присутствие к Владычице? Возможно. Вполне возможно - на нем самом магический щит стоит ого-го. У ллера Элиара вообще не щит, а Бездна знает что. Про лорда Таррэна даже говорить не приходится - тот совершенно непробиваем. И немногочисленные дураки, кто в прошлый его визит попытались хотя бы коснуться этой жутковатой защиты, потом еще очень долго не могли прийти в себя.

Еще один момент: ллер Элиар ни разу не заинтересовался и даже не взглянул по-настоящему ни на одну из ослепительных красавиц-эльфиек, уже который день мелькающих в переходах дворца. Светлый лорд был, безусловно, красив. Причем, той редкой красотой, которая сводит с ума женщин и не вызывает раздражения у мужчин. Его не портили даже частые перепалки с врединой Беликом, который так и норовил задеть остроухого лорда за живое. Однако придворным дамам не удалось урвать ни кусочка внимания этого франта - Светлый был неизменно вежлив, обходителен и равнодушно-холоден. С учетом того, что алиарцы успели узнать о лорде Таррэне, можно спокойно утверждать, что лорд Элиар уже отдал свое предпочтение единственной и прекраснейшей и не намеревался предавать ее ни при каких условиях. А если гнусные намеки пацана можно считать за правду, то все усилия красоток можно заранее списать со счетов - ничего у них не получится. Вряд ли эльф, которого лорд Таррэн уважал, как брата, отличается от него в худшую сторону.

Кто дальше?

Смертные... ну, что еще можно про них сказать? Смертельно опасны, невероятно быстры, нечеловечески выносливы и чересчур ловки с оружием. Но, пожалуй, они все-таки люди. Возможно, в прошлом - наемники. Опытные убийцы из числа тех, кто считает долг превыше собственной жизни. Причем, убийцы, на редкость преданные своему хозяину и господину, которым, несомненно, считали одного лишь лорда Таррэна. Способные часами возиться с вредным сопляком, как с писаной торбой. И, кажется, делающие это не только здесь, но и дома, на Лиаре. Потому что с первого раза вынести едкие насмешки Белика было бы трудно даже им. Значит, привыкли. Значит, не обращают внимания. Значит, имеют прямой приказ при необходимости бросить все остальные свои обязанности и, вопреки всему, спасать в первую очередь этого несносного лаонэ. Не зря они и сейчас с него глаз не спускают. Не зря так настороженно следят за тонкими пальчиками. Не зря готовы сорваться по первому знаку и цедят скупые усмешки при виде шарахающихся от него эльфов.

Рен Эверон нахмурился.

Странно... все это очень странно. Но хотя бы немного более понятно, чем несколько дней назад. Хотя он до сих пор не мог взять в толк, почему эти звери так долго тянули с дирсой, почему ждали прямого приказа лорда Таррэна и не пришибли мерзкую тварь до того, как пацан потянулся к ней руками, рискуя получить смертельную дозу яда. Впрочем, чего гадать - все написано у них на лицах: пацан будет закрыт ими любой ценой, от любой угрозы и любым способом. Своим ли телом, телом ли ближайшего эльфа - неважно. Главное, что достать его будет крайне сложно. И главное, что теперь их приоритеты стали, наконец, ясны, как божий день.

Что еще?

Ну, насчет Белика вопросов больше не возникало. Кроме, пожалуй, одного: зачем лорд Таррэн вообще взял его с собой? Если он до сих пор так насторожен, если не верит (и правильно делает) Совету, если вынужден быть в постоянном нападении из-за шалостей этого пакостника... то почему не оставил его на Лиаре?! Почему привел сюда? Как, наконец, проморгал момент, когда мелкий поганец первым сиганул в Портал, и почему не отправил обратно сразу же? Зачем он дал ему волю во Дворце? Как допустил, чтобы пацан бродил по живому Дворцу почти без охраны? Как мог позволить ему безнаказанно гулять по бесконечным коридорам, где и стража порой могла заплутать? Наконец, зачем привел его сюда ради какой-то нелепой охоты, если необходимости в этом не было никакой, а опасностей для сопляка - хоть отбавляй?!

Рен Эверон уже успел убедиться - излишней наивностью чужаки не страдали. Но тогда что? Почему? Для чего эта ночная прогулка, если она так им в тягость? Почему они и сейчас напряжены, но при этом до сих пор не изменили решения? К чему этот риск? И какая, к Бездне, им нужна еще охота, если даже во Дворце лорд Таррэн опасается отпускать своего лаонэ одного? Хотите сказать, что здесь, в ночных лесах, где обитает невесть кто и невесть с каким аппетитом, для сопляка безопаснее, чем в защищенном со всех сторон Эолларе, где нет ни одного хищного зверя?

Рен Эверон терялся в догадках.

Однако когда Белик вдруг поднял голову и при виде полной луны странно улыбнулся, эльф вообще перестал понимать происходящее. Потому что пацан, обменявшись с лордом Тирриниэлем быстрым взглядом, дерзко всунул ему в руки свою любимую палку, махнул Охотникам и первым сбежал с холма. Прямо на ходу легко подхватил брошенные ими мешки, шумно вдохнул прохладный ночной воздух и, помахав рукой обреченно вдохнувшему Таррэну, растворился в кромешной тьме. А следом, не отстав от него ни на шаг, беззвучно скрылись в кустах перевертыши.

С учетом того, как бдительно они стерегли покой Владык во Дворце... как упорно держались поблизости, подозревая всех и вся... и вот теперь безоглядно удирали на какую-то непонятную охоту... это ли не полная дурость?

Рен Эверон помотал головой, словно избавляясь от наваждения, и мысленно развел руками: вот теперь он вообще ничего не понимал.

Глава 13

Ночь прошла на удивление спокойно. Высокородные эльфы благополучно развлекались с призванных зверушками. Кавалеры демонстрировали дамам свои способности в магии, дамы громко восторгались кавалерами и азартно аплодировали победителям. То и дело на поляне раздавался веселый смех, довольное урчание призванных зверей и негромкое чириканье слетающихся на магический зов птиц. Однажды, правда, откуда-то с юга донесся торжествующий рев какого-то крупного хищника, но далеко... слишком далеко отсюда, так что рен Эверон не обеспокоился. Он хорошо знал: сытый зверь - это, в первую очередь, осторожный зверь. Который даже если и заметит яркие огни над одним из холмов, то вряд ли рискнет подойти близко.

Поэтому эльф не обратил на него внимания.

Единственное, что его волновало - слишком долгое отсутствие чужаков и становящиеся все более тревожными взгляды троих лордов. Время близилось к рассвету, а Охотники с Беликом так и не появились. Недаром лорд Таррэн незаметно покинул компанию веселящихся эльфов, отошел к краю поляны и уже несколько минут пристально всматривается вдаль, не заметив притаившегося у подножия холма начальника дворцовой стражи.

Рен Эверон мысленно покачал головой: а лорд рискует... смертные, как ни крути, все-таки не боги - если потеряют пацана в этих дебрях, Хозяин их потом живьем закопает. Или сожжет, если будет сильно зол. А они задерживаются. Почему-то неприятно задерживаются. Вот и леди Эланна уже заметила неладное, и лорд Элиар постоянно хмурит золотистые брови, и лорд Тирриниэль все явственнее морщится от нехитрых фокусов, показываемых магами на потеху толпе.

"Глупо, - неожиданно подумал про себя рен Эверон. - Как глупо - тратить силы на такие пустяки. Если лорд Таррэн в прошлый раз запалил почти всю Священную Рощу, когда мы пытались его захватить, то его отец умеет не меньше. И смотреть после этого на то, как эти пустозвоны приманивают ради нелепой забавы абсолютно безобидных зверей... глупо. Действительно, глупо и стыдно".

Он с досадой отвернулся.

- Вы долго, - неожиданно шепнул в темноту Таррэн. Непонятно кому и неизвестно для чего. Вот же демон... да неужели?!

Рен Эверон резко вскинул голову, чтобы убедиться в правдивости своей догадки, но увидел лишь плотно прикрытые глаза и невероятно сосредоточенное лицо Темного лорда, прислушивавшегося к чему-то непонятному.

- Что-то пошло не так?.. Бел?.. да... хорошо, я понял... нет, можете отдохнуть... мы подождем.

Рен Эверон застыл на месте, стараясь не выдать себя неосторожным движением, и весь обратился в слух.

Очень интересно. Значит, хотя бы насчет уз он оказался полностью прав - мог... мог этот странный лорд общаться со своими людьми на расстоянии! Мог, Бездна его задери! Как у него вышло, как он добился такого слияния... непонятно. Но, выходит, он поэтому так безоговорочно доверял смертным? Знал просто, что предать или обмануть его они не способны при всем желании?

Эльф почувствовал, как у него вспотели ладони.

- Да, - снова шепнул наверху Таррэн, не открывая глаз. - Да, слышу... нет, запас не нужен... хорошо, это правильно... а след?.. не думаю, но все возможно, так что лучше не трогайте и скажите, чтобы возвращались... мало ли. Нам не нужно лишнее внимание. Особенно Бел. Хорошо. Жду.

Рен Эверон снова вздрогнул, когда сверху на его макушку упал крохотный земляной комочек, но не пошевелился - не хотел, чтобы чужак знал, что он тут здесь не один. И лишь гость вернулся к остальным, а его легкие шаги затихли вдали, позволил себе осторожно вдохнуть.

Весь следующий час он провел в нетерпеливом ожидании. Явиться с немедленным докладом к Владычице ему не позволила гордость - хотелось выяснить все до конца, а поручить это дело кому-либо помешало банальное любопытство. Слишком уж заинтересовали его необычные смертные. И слишком уж много непонятного вертелось вокруг мелкого негодника, про которого, кстати, высокий лорд ни единого словечка не спросил. То есть, не так уж и волновался за него, раз первым делом задал совсем другой вопрос, или же настолько доверял Охотникам, что ничуть не сомневался в благополучном исходе охоты. Но тогда встает другой вопрос: а чего же тогда он тревожился? И для чего рискнул потянуться Зовом, несмотря на близость посторонних?

Рен Эверон так и не пошевелился, лихорадочно размышляя о причинах, но потом подметил неясное шевеление на другом берегу спокойного озера и впился жадным взглядом в прибрежные кусты.

Что? Так быстро?!

Перевертыши вышли из леса неторопливым шагом опытных следопытов. По-хозяйски огляделись, мгновенно оценили обстановку и уверенно направились к одинокому дереву, склонившему гибкие ветви над самой поверхностью лесного озера. Однако... Темная Бездна... КАК они двигались! Как великолепно шли, дерзко топча босыми пятками сочную траву! Как стелились по земле, хищными взглядами прочесывая окрестности! Ничего не пропустили! Никого не оставили без внимания! Ни искусно спрятавшуюся среди густой зелени охрану, ни ни шатер Владычицы, ни развлекающихся гостей! Звери... настоящие звери, чувствующие себя в лесу действительно как дома! Просто дикая стая, двигающаяся в едином ритме - уверенная, могучая, сплоченная и готовая обратить эту силу против любого дурака, который посмел бы заступить им дорогу!

Рен Эверон неверяще замер.

Никогда в жизни не видел ничего подобного! Никогда не думал, что такое вообще возможно - пятеро смертных скользили по лесу, как бесплотные духи. Легко, невесомо, не потревожив ни кустика, ни травинки. А как они держали руки! Как поразительно слаженно двигались! Как мрачно горели желтыми хищными огнями их необычные глаза! Точно, звери! Причем, каким-то чудом чувствующие близость не только Хозяина, но и друг друга! Ничем иным просто невозможно объяснить эту потрясающую синхронность! Их бесподобную крадущуюся походку! Невозможно поверить, что они оказались на это способны, но Эверон прожил на свете не одну сотню лет и мог отличить простого наемника от натасканного убийцы. А эти пятеро были именно убийцами. Настоящая стая. Опытная. Сплоченная. Хищная. Не первая год ходящая под одним вожаком.

Стая, которая в очередной раз завершила удачную охоту.

Перевертыши, словно почувствовав чужой взгляд, мельком покосились на дерево, рядом с которым застыл пораженный до глубины души эльф, и дружно усмехнулись, показав страшноватые, ослепительно белые, излишне длинные клыки. Рен Эверон тихо застонал, чуя и здесь какую-то жутковатую тайну, но эти монстры уже отвернулись и прошли мимо, ничуть не смутившись присутствием чужака. А вместе с ними, заложив руки за пояс и беззаботно посвистывая себе под нос, прошел и Белик - чистенький, с влажными после купания волосами, но отчего-то ужасно довольный.

Охотники, насмешливо переглядываясь и потихоньку подтрунивая друг над другом, без помех устроились на берегу озера и с шумным вздохом вытянули натруженные ноги.

- Хорошо-о... - зажмурился Таш, закинув могучие руки за голову и с удовольствием потянувшись. - Торк, как же хорошо... пять лет так не бегал! Спасибо, Бел.

- Мр-р, - отозвался Нэш, плюхнувшийся на траву рядом с побратимом. - Это точно. Оленек был отличный.

- Ага. Даже я наелся, - сыто зевнул Лакр, одновременно почесывая немилосердно зудящую кожу на груди.

Стрегон, аккуратно опустившись по другую сторону от Старших, тихо хмыкнул.

- Ну, уж если ты наелся, то это точно хорошая охота.

- Еще бы. Ни в какое сравнение с прошлыми не идет!

- Согласен. Бел умеет выбирать добычу.

- Да ладно вам, - вяло отмахнулась Белка, бесцеремонно подвинув рыжего и шлепнувшись на траву тут же, под боком у Стрегона. - Главное, прыжок был чудным. Почти на грани.

- Не почти, а однозначно на грани, - рискнул возразить полуэльф.

- Не-а, - следом за Лакром зевнула она, деликатно прикрыв рот ладошкой. - Именно, что почти. Потому что ты можешь еще лучше.

- Может, - довольно кивнул Лакр. - Ой, может... он у нас все теперь может. Даже таскать тебя битый час на собственной шее и ни разу после этого не промахнуться.

- Завидуешь, что ль?

- Не. Просто констатирую факт. Я бы так не смог.

- Поэтому ты и не вожак.

- Да я и не рвусь. Зачем мне лишняя головная боль? Я слабый и мирный. А Стрегон у нас бла-а-агародный. Вот и пусть мучается. Ему это, видно, на роду написано, если, конечно, Бел всю правду сказал насчет Гончих.

Белка, не выдержав, громко фыркнула и звучно хлопнула открытой ладонью по голому плечу рыжего.

- Сейчас получишь "правду"!

- Бел, за что? - без особой обиды протянул Лакр, машинально потерев ушибленное место.

- Просто так. Оденься лучше, ловелас, а то на тебя уже эльфийки начинают поглядывать.

- Да пускай смотрят, - брезгливо наморщил нос Охотник, однако все-таки вытащил из брошенного рядом мешка рубаху и послушно набросил на плечи. - Меня дома Виринка ждет. Чего мне эти эльфийки?

- Ну да, конечно, - отмахнулась Гончая. - Я только удивляюсь, когда ты успел с парой? Всего-то пять лет прошло, зверь еще не привык до конца к новому облику, а ты уже нашел себе подругу!

- А вот такой я молодец, - довольно зажмурился Лакр. - Я, если не заметил, вообще шустрый. В отличие от некоторых.

Стрегон негромко фыркнул.

- Шустрым только понос бывает, а ты...

- Ой! Хозяин идет, - невпопад заметил Нэш и первым поднялся на ноги. Лакр активно завертел головой, тщательно принюхался и тоже вскочил, поспешно стряхивая со штанов прилипшие листья. Следом за ним поднялись и все остальные, склонив головы в уважительном поклоне.

- Действительно, Хозяин. Бел, это к тебе. Мой лорд?

- Вообще-то, я ко всем, - усмехнулся Таррэн, бесшумно спустившись с холма и приблизившись к разом встрепенувшейся компании. - Садитесь, хватит изображать невесть что. Вы чего так долго, обормоты?

- Да Олень шустрый попался, - смущенно признался Таш, ковырнув босой пяткой землю, но не торопясь усаживаться обратно. - Здоровущий, как носорог, и голенастый, как тот беговой петух, на котором рыжий в прошлом году продул мне целый золотой. Вчетвером его пугали, пока не сдался.

- Чего ж сразу не загрызли? - понимающе хмыкнул Таррэн.

- А сразу неинтересно, - признался Лакр. - Кому охота ловить мелкого больного задохлика? Мы ж самого здорового выбрали, вожака... чтоб все честь по чести.

- И загоняли несчастного зверя до полусмерти, чтобы потом жестоко его зарезать и съесть в пять голодных морд?

- В пять морд и одно симпатичное личико, - кокетливо поправила мужа Белка, хитро покосившись на него снизу вверх. - Ты же не думал, что я им уступлю?

- Нет, конечно, - ничуть не усомнился в ее способностях Таррэн. - Но я полагал, что вы вернетесь немного пораньше.

- Прости. Мы слегка увлеклись. У вас тут тихо?

- Как в могиле, - снова хмыкнул Таррэн, протягивая руку. - Вставай, лежебока, нам пора возвращаться. Ты же хотел полетать? Ну, вот и дохотелся: Эланна уже отправила Зов своим лейдэ, так что готовься. Надеюсь, после шеи Стрегона у тебя не пропала охота к острым ощущениям?

Белка хихикнула и одним гибким движением оказалась на ногах.

- Конечно, нет! Готов всегда и везде! Хочешь, я тебе покажу решающий бросок Белого?

- Не сейчас, пожалуй, - отчего-то решил отказаться Таррэн и поспешно отступил. - Вечером покажешь. Пойдем наверх, там Эланна хотела с тобой поговорить.

- Вечером будет поздно. Гляди! - Белка хитро улыбнулась и, пользуясь тем, что муж на мгновение отвернулся, ловко запрыгнула ему на спину. Одновременно обхватила руками за шею, обвила ногами его талию, впилась острыми зубками в длинное ухо и тихо, угрожающе зарычала.

- Бел! - возмущенно охнул Таррэн, когда ему жарко дохнули в шею и чувствительно куснули. - Хмера ненасытная! Тебе мало оленя?! Теперь на меня нацеливаешься?!

Она довольно мурлыкнула.

- Да какой там олешек? Разве с этими проглотами насытишься, как положено?

- Это же не повод, чтобы делать оленя из меня!

- Почему нет? - сыто зажмурилась Гончая. - Такой славный, такой вкусный и так быстро умеешь бегать...

- Стоп! Хватит! - запротестовал эльф, вовремя отведя ее руки от собственного горла. - Бел, перестань, не то накажу! Признавайся, вредина, сколько тебе удалось съесть?!

- Капельку. Совсем капельку. Потому что остальное нагло сожрали эти мохнатые дикари! Совсем ничего не оставили голодному ребенку! Представляешь?!

Перевертыши, не сдержавшись, дружно расхохотались. Но она погрозила кулаком, и они тут же сбавили тон, хотя веселья на хитрых физиономиях не убавилось. Пожалуй, даже больше стало, потому что рыжий умудрился на пальцах показать, как много, сколько и, главное, из какого места громадной туши их очаровательный Вожак вырывал себе самые сочные куски. А Таш так же молча добавил, что тот жадно грыз чуть ли не сырое мясо, свирепо урчал, с дикой скоростью уничтожал стратегически важные запасы пропитания и разочаровано морщил нос, когда решил, что добыча была не такой уж большой.

- Не верю, - Таррэн, мгновенно разгадав сложную пантомиму, стащил Белку с шеи и притянул к себе, спеленав на всякий случай по рукам и ногам. А затем пристально заглянул в ее бессовестные глаза. - Ни единому твоему слову не верю, потому как точно знаю, что оленей было два. Поэтому не говори, что тебе не хватило!

Белка пораженно замерла, а потом в притворном гневе обернулась.

- Таш, мерзавец! Как ты посмел проболтаться?!

- Я нечаянно, - тут же повинился, даваясь от смеха, перевертыш. - Прости, Бел, я просто не подумал, что из-за этого возникнут сложности.

- Ах, не подумал?!

- Все, идем, - решительно прекратил грозящую затянуться дискуссию Таррэн. - Солнце скоро встанет, а мы еще здесь. Тебе спать давно пора, тогда как некоторым надо просто отдохнуть. А кое-кому вообще стоит вернуться как можно быстрее, потому что он кому-то другому кое-что клятвенно пообещал.

Белка тяжко вздохнула, но послушно кивнула.

- Ладно, вымогатель. Пойдем: если не вернемся в срок, Тор, боюсь, может натворить что-нибудь похлеще, чем тот портал. Ломать Границы миров он, к счастью, пока не умеет, но не исключено, что очень скоро научится. Особенно в свете того, как быстро он принимает силу. Я порой даже начинаю думать, что нам его следовало взять с собой.

- Нет, - твердо ответил Таррэн. - Никаких походов в другие миры, пока не встанет твердо на ноги. Тир и Милле за ним присмотрят. Тебр постарается привести его способности в порядок. Траш и Каррашу я тоже велел бдить. Айра с младшими им поможет, Лабиринт и так все время на страже, а Курш проследит, чтобы мальчик не позвал Крикуна с его ненормальной склонностью к авантюрам.

Белка озабоченно нахмурилась.

- Я помню. Но поторопиться все равно надо.

- Вот и я о том же.

- Хозяин, а вы больше никого не ждете? - неожиданно подал голос Таш, небрежно поигрывая невесть откуда взявшимся кинжалом.

- Нет, - качнул головой Таррэн. - А в чем дело?

Белка шумно втянула ноздрями воздух и, проворно выскользнув из тесных объятий мужа, моментально оказалась рядом со своими брошенными ножнами.

- У нас гости, мой лорд, - пояснил ее странный поступок Стрегон.

- Гости с другим запахом, - согласился Таш и первым повернулся к дальним кустам. - Точнее, гость. Один. И его не было здесь, когда мы сюда пришли. Не так ли... ллер?

Вместо ответа густая листва бесшумно разошлась в стороны, пропуская к озеру статного, отмеченного печатью власти незнакомого эльфа. При виде него перевертыши вежливо расступились, Таррэн странно кашлянул, а рен Эверон, ошалело наблюдающий за чужаками, сдавленно охнул. В то время как Белка вдруг громко присвистнула и, отложив ножны, удивленно кашлянула.

- Охренеть... да это ж тот дядька с портрета... Эланна! Эланна, милая, выгляни сюда на секунду! Тут к тебе один тип пришел! С ушами, но без приглашения! Нам его пропустить или сказать, что ты занята, и пусть топает обратно?!..


Появление необычного гостя не осталось незамеченным. Стоило ему лишь выйти на свет и неодобрительно покоситься на шумный фейерверк, расцветивший небо разноцветными сполохами, как словно холодный ветер пронесся по поляне. Заставив разгулявшихся эльфов с непониманием обернуться, дружно побледнеть и испуганно замереть на местах. Под его тяжелым взглядом придворные разом позабыли про веселье и инстинктивно сбились в тесную кучку. Маги прекратили заниматься глупостями, отпустили всех до единого зверушек и теперь тщетно пытались сделать вид, что изучают цветочки на соседнем лугу. Дамы, как по команде, сделали глубокие реверансы и скромно потупились. Мужчины поспешили замысловато отдать честь и припасть на одно колено.

Однако скрыть внутреннее смятение никому из них не удалось - ллер Адоррас Алле Эрроас, Владыка Эоллара и родной отец Эланны был существом, от пытливого взгляда которого не могло укрыться откровенное беспокойство подданных. За энное количество прожитых эпох он научился с легкостью угадывать чужие мысли, потаенные желания, страхи и даже сомнения. Поэтому взглянул на свой разгулявшийся двор с едва заметной усмешкой, а затем сосредоточил внимание на пятерке Охотников и охраняемых ими лордах иного мира, из которых он только с Таррэном был знаком лично.

Владыка Эоллара больше трех веков не появлялся в своих владениях, но его это, кажется, совершенно не смущало. Крепко обняв изумленную донельзя Эланну и терпеливо выслушав ее сбивчивое приветствие, он только понимающе хмыкнул, когда следом за ней с холма спустился незнакомый беловолосый эльф с Венцом правителя на голове. Он не стал выспрашивать сразу, не начал выяснять, почему его царственная дочь проводит время в столь странной компании и так далеко от хорошо защищенного Дворца. Не принялся выяснять, что за смертные охраняют все подступы к ее персоне и почему они единственные сумели заметить его приближение. Не спросил, что за Светлый маг стоит неподалеку и очень внимательно изучает его сложную, надежно закрытую от любопытных взглядов ауру. Почему собственная аура этого чужака практически не видна за изумительным по исполнению защитным плетением. Куда запропастилась доблестная охрана, которой было велено еще триста лет назад глаз не спускать с юной повелительницы. Отчего так резко побледнели пускающие фейерверки придворные. Наконец, почему рано поседевший, но отнюдь не старый Темный так пристально смотрит на него почти в упор, нарушая этим все гласные и негласные правила этикета.

- Эланна? - только и сказал ллер Адоррас, когда первая оторопь от встречи схлынула.

Владычица Алиары смущенно потупилась и тихо вздохнула.

- Отец, я сейчас все тебе объясню...

Собственно, только после этого ступор с присутствующих окончательно сошел, гости сдержанно поприветствовали вернувшегося Владыку, а придворные немного расслабились. Таррэн незаметным жестом посоветовал перевертышам тихонько раствориться в лесу и не отсвечивать перед Владыком своими грубоватыми физиономиями. Рен Эверон таким же жестом отослал подальше стражу, потому что прекрасно знал, насколько нетерпим Владыка к излишней опеке. Тиль отступил поближе к Элиару, оставив Эланну наедине с отцом. Придворные все это время мудро держали языки за зубами. А невесть откуда взявшиеся (из воздуха появились, что ли?!) слуги проворно прибрали поляну, заново накрыли стол и так же проворно испарились. Причем, сделали это так быстро, что даже Белка уважительно присвистнула. После чего ллер Адоррас изъявил желание позавтракать, а заодно поближе познакомиться с гостями дочери, и все дружной вереницей поднялись на вершину холма.

К счастью, в шатре Эланны нашлось достаточно места, чтобы туда вместились все желающие. Не посмевшие перечить повелителю эльфы из числа наиболее приближенных покорно зашли внутрь, чинно расселись на неудобных стульях, постаравшись оказаться как можно дальше от севшего во главе стола Владыки. Неловко замолчали, краешком уха слушая его беседу с дочерью, которая принялась с увлечением рассказывать о Лиаре. Тревожно переглядывались, когда он негромко о чем-то переспрашивал. Вяло ковырялись в тарелках, когда его взгляд мельком скользил по их постным лицам, и откровенно тяготились своим присутствием. А когда так называемый "завтрак" подошел к концу, и Владыка легким намеком дал понять, что желает остаться с гостями наедине, с такой поспешностью выскочили наружу, что даже Элиар чуть не позавидовал.

В общем, утро не задалось.

Таррэн, проводив уходящих эльфов глазами, огорченно вздохнул: вот уж и правда, ушастым повезло. Ллер Адоррас, задав каждому из них всего пару наводящих вопросов, немало понял о том, что творилось на Эолларе во время его отсутствия. Он вообще был нелегким собеседником. Умным, проницательным, интересным, но... трудным в общении. Слишком властным, слишком напористым и, разумеется, коварным. Вот уж где пригодились бы умения Белки. Однако, к собственному неприятному удивлению, удержать возле себя супругу Таррэн не смог. Едва Эланна опознала в госте собственного отца и подтвердила, что никакой ошибки нет, Белка бесшумно отступила, пристально изучая из-под опущенных ресниц властное лицо Владыки Эоллара. А затем перехватила от него такой же цепкий, но весьма неосторожный взгляд, заметно нахмурилась и проворно юркнула куда-то в сторону. А потом так решительно отказалась возвращаться, что Таррэн, едва закончив представлять своих спутников, лишь виновато развел руками.

- Прошу прощения, ллер. Бел - невероятно упрямое существо. Если чего-то не захочет, никто не заставит.

- Вижу, - странно улыбнулся царственный эльф, проводив беглянку долгим взглядом. - Что ж, не стану настаивать. Пусть идет.

Белка вместо ответа тихонько фыркнула из кустов, но он, к счастью, не услышал. А перевертыши, верные своему Вожаку, охотно последовали за ней, на берег уютного лесного озера, где немедленно затеяли игру в догонялки и теперь весьма неплохо проводили время. В то время как Таррэну пришлось отдуваться за них за всех и на правах старого знакомого описывать все подробности своего повторного прибытия на Алиару.

Отец Эланны оказался в точности таким, каким его изобразили на портрете: властным, удивительно голубоглазым и совершенно седым. Но не так, как Тиль в свои полторы тысячелетия, а седым по-настоящему. Потому что прожил так много, что даже бессмертие не спасло его красивые волосы от благородной белизны. Единственное, чем ллер Адоррас отличался от своего нарисованного двойника, так это полным отсутствием перстней на пальцах, да и иных украшений тоже. А одет так скромно, что издалека даже не скажешь, что Владыка. Однако стоило лишь на миг заглянуть в его глаза, окунуться в жутковатую бездну прожитых лет, как ту же становилось понятным, отчего эльфы Эланны так быстро сдулись. И почему даже Тирриниэль ощутил в присутствии этого властного элиар легкую неуверенность.

Элиар, в который раз покосившись на резвящуюся Гончую, завистливо вздохнул. Он укрыл свою ауру так тщательно, что ни один расчудесный маг не понял бы, почему ее так упорно пытаются спрятать. Причем, был твердо уверен, что справился хорошо... однако всего за пару минут общения с Владыкой неожиданно испытал странное чувство, что его не только увидел и оценили, но довольно быстро разгадали все его хитрости. После чего снисходительно улыбнулись и милосердно сделали вид, что ничего не заметили. Причем, судя по напряженному взгляду Тиля, с ним сейчас творилась та же беда. Таррэну, который уже успел пообщаться с этим опасным ллером, почти ничего не грозило. И лишь Белка... хитрая, мудрая, поразительно точно чующая неприятности Белка... вовремя удрала с этого эшафота. А теперь (зараза такая!) не стеснялась выражать собственную радость по данному поводу.

- Ллер Элиар, а вы что скажете? - неожиданно прервал его мысли Владыка Адоррас.

"Насчет чего?" - едва не брякнул вслух Элиар, но тут же опомнился и, торопливо прокрутив в голове последние минуты разговора, вежливо наклонил голову, тщательно следя за мимикой и жестами.

- Согласен с вами, ллер. Наши миры должны жить в гармонии. Для этого мы и прибыли.

- Вы, как я полагаю, представляете не только Золотой, но и Светлый Лес? - так же вежливо уточнил царственный эльф.

- Безусловно, ллер.

- Владыка Эллираэнн вам настолько доверяет?

"Не твое дело", - едва не огрызнулся Элиар, но сдержался, хотя имел полное право намекнуть въедливому оппоненту на приличия.

- Безусловно. Мы находимся в довольно близком родстве.

- Я так и подумал.

"И как ты, интересно, мог подумать, если я ничего не говорил?!"

- Ваша аура несет на себе отблески Зеленого Пламени Жизни, ллер Элиар, - между тем продолжил Владыка. - Мы еще не забыли, как оно выглядит, несмотря на то, что Род Эраэль покинул этот мир много веков назад. К тому же, ллер Таррэн упоминал о вас в прошлый визит и слегка обрисовал позицию, которую вы заняли относительно остальных Лесов. Признаться, я не слишком одобряю подобную степень сближения со смертными, но и порицать ее не собираюсь. Вполне вероятно, ваш путь принесет свои плоды... хорошие или не очень. Но это ваш путь. И никто не вправе в него вмешиваться. Верно, ллер Тирриниэль?

- Темный Лес обозначил свое отношение к случившемуся еще пять веков назад, - ровно отозвался Тиль.

- Но ведь ничто не остается неизменным, - многозначительно заметил Владыка.

- Разумеется, нет. Кто-то стареет, кто-то умирает, а тот, кому даровано бессмертие, набирается опыта и сил... кому, как не вам, стоит помнить об этом, ллер?

Глаза отца Эланны странно блеснули: откровенная наглость гостя ему не понравилась. Да и кому бы понравилось на его месте? Особенно когда дерзкие слова были подкреплены неистовым Огнем Жизни, откровенно агрессивными наклонностями, несомненным сходством с Изиаром и другими знаками, по которым только слепой не распознал бы в повелителе Темного Леса опаснейшего пироманта.

"Так его, Тиль! - облегченно перевел дух Элиар. - Пусть знает наших! Чего он ко мне пристал?"

- Ллер Элиар, а что вы думаете насчет идеи династического брака между нашими Народами? - как услышав, снова повернулся в его сторону ллер Адоррас. - Вы полагаете, это принес пользу нашим мирам? Данный вопрос уже обсуждался на Совете? Насколько я знаю рена Роинэ, он не любит промедления в подобных делах.

- На этот счет ничего не могу сказать, - предельно вежливо ответил Эл. - Рена Роинэ вы, безусловно, знаете лучше.

Ответная улыбка Владыки была больше похожа на хищный оскал.

- Я спросил не об этом, ллер. Так каково ваше мнение?

"Зараза! Что тебе от меня нужно?! Тиля терзай!"

- Я считаю, ллер, что династический брак вполне возможен, - все так же вежливо, почти на пределе терпения ответил Элиар. - Разумеется, при соблюдении ряда условий, обсуждение которых в данный момент я считаю преждевременным.

- В таком случае, надеюсь, вы уделите этому вопросу больше внимание во время следующей встречи с нашими Старейшинами?

- Конечно, ллер. Это станет ключевой темой для обсуждения.

- Рад это слышать, - удовлетворенно кивнул ллер Адоррас. - Дочь моя, какие кандидатуры вы уже успели рассмотреть? Полагаю, я могу внести некоторые поправки и предложения?

- Да, отец, - поспешила согласиться Эланна. - Мы это обсудим... если, конечно, ты не уедешь немедленно.

- Я никуда не тороплюсь, - заверил ее Владыка Эоллара, и Таррэн тихо вздохнул, а на лице Тиля промелькнула тень тщательно скрываемого раздражения.

- Наши гости решили, кто это будет?

- Нет, отец.

- Напрасно. В подобных делах мнение мужчины должно быть определяющим. Ллер Элиар, вы согласны?

"Ну, Бел... - тихо простонал про себя Светлый, которого, кажется, уже записали в завидные женихи. - Ну, держись. Я тебе это еще припомню! Это ж была твоя идея смолчать про Милле! Только твоя! И вот ЭТО я тебе потом точно припомню!"

Усеявшаяся внизу на травку Гончая неожиданно подняла голову и, перехватив хмурый взгляд светлого, хищно улыбнулась.

"Не мельтеши, Эл. Пусть думает, что хочет. Тиля пока рано выводить на сцену".

После чего Элиар мысленно осекся, а затем со злым восхищением понял, что снова в ней ошибся. После чего согласился с ее правотой и навсегда зарекся подозревать эту хитроумную кошку в недальновидности. Более того, он вдруг со всей ясностью осознал: если хоть еще один раз усомнится, она сотрет его в порошок. Мелкий такой, сыпучий, почти невесомый. Если, конечно, не вспомнит вовремя о Милле и скоро родящейся внучке, про которую он ей когда-то опрометчиво не сказал.

"Вот и молодец, - холодно отозвалась Гончая. - Тогда сиди и продолжай заговаривать ему зубы, чтобы он никогда не допер, где именно, как и для чего мы водим его за нос".

Элиар неслышно вздохнул, опасаясь теперь ругаться даже про себя, а затем послушно вступил в долгий, путанный и полный коварных ловушек разговор.

Глава 14

- Хреново, - озабоченно пробормотал Таш, кинув быстрый взгляд на подозрительно притихший холм. - Полдня уже прошло, а они все сидят. Бел, как нам быть?

Белка, увлеченно рисующая на земле дурацкие рожицы, даже головы не подняла.

- Никак. Сидим. Ждем.

- Может, их отвлечь? - неуверенно предложил Лакр. - Эланна обещала Старейшинам, что мы вернемся этим утром, а уже за полдень давно. Как бы переполох во Дворце не подняли.

- Не поднимут, - едва слышно шевельнул губами Стрегон, вяло жуя тонкий стебелек клевера. - Не будет никакой паники во Дворце. Ты слуг видел?

- Ну, видел.

- Это значит, что во Дворце уже сообщили, кому надо, о прибытии повелителя и распорядились прислать этих вышколенных ушастиков на помощь эльфам Эланны. Ты ж сам видел, что большая часть ее вельмож поспешно сбежала с острова, едва завидев ее отца. Вон, всего десяток остался - самых смелых и преданных лично ей. А остальные убегли, как тараканы из-под тапка, и наверняка уже всем растрепали, что случилось. Так что, наоборот, как бы теперь сюда Совет не пожаловал в полном составе.

- Не должен, - так же тихо отозвалась Гончая. - Эланнин папочка больно уж грозен. Думаю, они его боятся, как нашего Огня, и, пока не прикажет, ни за что сюда не сунутся.

- Не исключено. Но как он вообще нас нашел?

- По порталу, естественно: он здорово фонит.

- Надо было на лейдэ лететь, - огорченно вздохнул рыжий.

- Без разницы, - мотнула головой Белка. - Адоррас дочу где угодно почует. На ней кровные узы висят - слабые, старые, не меньше трех сотен лет как навязанные. И, как только мы сюда пришли, они тут же стали активными. Таррэн ведь, когда просил нас не задерживаться, не зря обеспокоился.

- Не зря, - сокрушенно обронил Таш. - А я, представь себе, даже не понял, в чем дело. Было бы нехорошо, если бы мы наткнулись на Владыку во время охоты.

- Не волнуйся, я следил. К тому же, ты - не маг. Тебе можно ошибаться.

- А тебе?

Белка на мгновение подняла взгляд и внимательно на него посмотрела. Причем, так пристально, что перевертышу в какой-то момент стало неуютно. Он даже собрался было спросить, в чем дело, но она вдруг неопределенно хмыкнула и, быстро отвернувшись, снова взялась за рисование.

- Да расслабься, Таш: знал я, что Владыка придет. И Таррэн тоже подозревал. Тиль вообще ни на миг в этом не усомнился. Вот только мы не думали, что это случится так рано.

- Вы знали?!

- Конечно. Ллер Адоррас и сейчас является истинным повелителем Эоллара. Несмотря ни на что. Никакие отговорки не снимут с него бремя власти. Никакая "охота" не позволит надолго забыть о своем долге. Слухи о его отставке - не более чем искусная обманка. Для нас. Для придворных. И, возможно, даже для Совета. Тогда как на самом деле он никуда и никогда не исчезал, оставался в курсе всех трудностей, но давал Эланне возможность справиться с ними самостоятельно. А вот пропустить появление чужаков он никак не мог, - ровно сообщила Белка. - Полагаешь, Портал Таррэна не оповестил всех любопытных о нашем появлении? Или, может, считаешь, что он фонит меньше, чем портал Эланны?

- Ну... - Лакр смущенно кашлянул. - Да. Наверняка фонил.

- Этот эльф прожил много веков. Даже не веков, а тысячелетий. Он долго правил своим Народом, а правители, как ты знаешь, до самой смерти остаются правителями. Если, конечно, они настоящие. А этот тип, как мне показалось еще во Дворце, именно из таких. Это даже на портрете хорошо видно. Так что не мог он не прийти и не взглянуть на нас. Это был лишь вопрос времени. Странно только, что он явился не во Дворец, где ему подвластен каждый листик, а сюда. Странно, что пришел один. И совсем уж странно, что предпочитает беседовать с нами именно здесь. Впрочем, может все дело в Совете? Или на Эолларе есть кто-то еще, кого он не желает лишний раз видеть? Не исключено, на Острове у него спрятан второй Источник, поэтому Адоррас и чувствует себя здесь так уверенно. Выяснить бы только, где...

Стрегон перевернулся на бок, стараясь сделать так, чтобы со стороны это выглядело естественно, и пристально взглянул на задумавшуюся Белку.

- Бел, а почему ты оттуда ушел? - не будучи уверенным в том, что их не подслушивают, полуэльф по привычке обращался к Вожаку, как к Белику.

Гончая пожала плечами.

- По многим причинам. К примеру, потому, что вы не поддаетесь магии...

- Даже отцу Эланны?

- Даже. За вашими измененными аурами он вряд ли заметит даже полный до краев Источник. Не говоря уж обо мне.

- Полагаешь, этого хватит? - ощутимо напрягся Стрегон, кинув быстрый взгляд на далекий шатер.

- Не знаю, Белый. Сейчас - действительно не знаю. Надо выждать и присмотреться повнимательнее. Адоррас хитер. Его сложно будет провести. Сейчас он потрошит наших ушастиков так элегантно, что просто завидно становится. Эл уже кипит от ярости, Тиль едва сдерживается. Один Таррэн спокоен, но и ему это дается нелегко.

- Ты что... слушаешь?! - подобрались перевертыши.

- Да. Расслабьтесь. Сейчас вы - ленивые смертные, которым не хочется ничего, кроме спокойного сна. Наглые, разнузданные, не слишком умные, но довольно опасные. Конечно, не самые-самые, потому что всего лишь люди, но палец вам в рот не клади - откусите.

- А ты тогда кто?!

- Я? - неожиданно прищурилась Белка, гибким движением поднявшись. - Я, пожалуй, немного прогуляюсь.

- Куда это? - моментально вскинулись Охотники.

- Куда, куда... писать я хочу! - вдруг без предупреждения рявкнула она во весь голос. - Что мне, нельзя даже в кустики теперь сходить?! Может, кто штаны мои желает подержать?! Или свечку понести, чтобы я не споткнулся?!!

Охотники тут же отпрянули, примиряюще выставив перед собой руки.

- Нет, Бел. Мы ничего такого не имели в виду. Иди, конечно. Только недалеко и... это... ну, сам понимаешь...

Белка резко отвернулась и, не дождавшись продолжения, с шумом потопала прочь, сердито хмуря брови и пиная все встречные кочки, отчего они красиво разлетались в разные стороны рыхлыми земляными комьями. Ворча и бурча себе под нос, одновременно развязывая веревки на штанах, она скрылась за деревьями. Но оттуда еще долго доносился негодующий треск веток, угрожающий скрип коряг, шелест грубо потревоженной листвы и иные звуки, красноречиво свидетельствующие о присутствии в лесу редкостного невежи.

Перевертыши уныло переглянулись, не понимая, что задумала Гончая, но следом не пошел ни один. К немалому неудовольствию Таррэна, подсматривающему за происходящим через открытый полог шатра, и изрядному удивлению ллера Адорраса, который тоже внимательно наблюдал за этим спектаклем.

Какое-то время в лесу было тихо. Ветерок неспешно дул, ласково перебирая зеленые верхушки трав. Беззаботно носились стрекозы, шмыгали туда и сюда деловитые шмели, гудела мошкара, назойливо пищали над ухом комары. Где-то вдалеке неуверенно рыкнул, тут же осекся неведомый зверь... а потом в той стороне, где пропала Белка, что-то гулко рухнуло, кто-то заорал нечеловеческим голосом. Что-то звучно хряпнулось, загрохотало, истошно завопило, перемежая неприличные слова со зловещими обещаниями "намотать кому-то хвост на елку". Наконец, оттуда донеслось насмерть перепуганное ржание, нарастающий грохот копыт. Из-за дальних деревьев прямо в небеса с дикой скоростью взметнулось что-то крупное, белоснежное, лихорадочно молотящее по воздуху изящными крыльями. Затем повторился уже знакомый вопль, донесся сочный мат на непонятном алиарцам наречии. Перед глазами ошеломленно привставших Охотников с редким проворством промелькнул крупный крылатый жеребец, на спине которого, до боли вцепившись в его гриву побелевшими пальцами, притулилась крохотная фигурка. Потом эта парочка с криком аж на две луженые глотки без предупреждения взмыла ввысь. И там, заложила такой крутой вираж, что у Таррэна сам собой вырвался горестный стон.

- Бел!

Тиль, резко обернувшись и увидев причину переполоха, тихо выругался, а Элиар, первым выбежавший из шатра и увидевший источник шума, громко воскликнул - то ли с восхищением, то ли с облегчением:

- Бел... бог мой... ну, ты даешь

- Йа-а-а-у-у-у-у! - словно услышав, истошно завопила Белка откуда-то из-под облаков.

- И-и-иго-о-о! - донеслось следом истеричное ржание перепуганного коня.

- Мама! - жалобно вскрикнула Эланна, поняв, кого именно оседлала сумасшедшая Белка. А ллер Адоррас изумленно выдохнул:

- Шаиссе... как такое может быть?!

Крылатый скакун буквально перевернулся верх тормашками, пытаясь сбросить со спины прилипчивого наездника. Суматошно хлопая белоснежными, почти что лебедиными крыльями, он кидался то вправо, то влево, словно пьяный крестьянин за кривой сохой. Его то бросало под самые облака, то буквально швыряло на верхушки деревьев. Он едва не царапал брюхом листву, когда на бешеной скорости проносился мимо. Однажды даже копыта намочил, порываясь сверзиться прямо в середину озера. В самый последний миг с диким хрипом все-таки свернул и сумел снова набрать высоту, к неимоверному облегчению окаменевших от ужаса наблюдателей. Ради того, чтобы стрелой взмыть к самому солнцу, а секунду спустя рухнуть из поднебесья, как подстреленный сокол.

И так - несколько раз подряд.

Пару раз истошный вопль с широкой конской спины повторялся, заставляя Эланну холодеть от ужаса. Но довольно скоро испуганные нотки оттуда пропали. Затем судорожные рывки скакуна как-то неожиданно прекратились, неистовое хлопанье крыльев сошло на нет. Взмыленный конь полетел гораздо ровнее и спокойнее, только временами устало тряс мордой, пока Белка старательно разбиралась с поводьями. А когда ей это все-таки удалось, и сумасшедшая скачка все-таки закончилась... когда ему позволили оказаться на твердой земле, то покрытый пеной красавец-лейдэ буквально рухнул на траву, обиженно поджав под себя разъезжающиеся ноги. После чего обессилено распластал по земле истрепанные крылья и, судорожными толчками проталкивая в себя жизненно необходимый воздух, страшновато захрипел.

- Бел! - простонал Таррэн, когда со спины уставшего коня кубарем скатилась его ненормальная пара. - Где ты нашел лейдэ?!

- Ик, - сказала Белка, с трудом держась на дрожащих ногах, и подняла на мужа ошалелый взгляд. - Ни ф-фига себе... п-пок-катались... я д-думал, просто конячка... а ок-казалось, что ОНО еще и летает...

Стрегон подавился смешком, когда рассмотрел на измученном коне легкое седло без стремян и необычного вида подпругу, умело пропущенную под крыльями. Затем перевел взгляд на ошеломленно застывшего Владыку, быстро сложил два и два и, наконец, понял, куда и зачем Белка так поспешно сбежала.

Таррэн с тяжелым вздохом встретил слегка пьяный взгляд супруги.

- Бездна... что ты еще натворил?

- Н-ничего, - заплетающимся языком отозвалась она. - Я просто п-подумал: а оттуда тут взяться еще одному эль... эльф-фу... ик! Вот и решил, что р-раз он сюда приперся без п-портала, то у него д-должно быть другое ср-редство п-п-пер... пир... п-передвижения...

Гончая живописно покачнулась на разъезжающихся ногах, но все-таки не удержалась и шумно плюхнулась на зад, переводя шальные глаза с одного бледного лица на другое. Кажется, какое-то время они у нее будут двоиться или троиться. И немудрено: после тех чудес эквилибристики, что она устроила, еще и пятериться могут. Недаром конь чуть живой после такого наездника!

- Ид-ду себе, иду... кустики ищу погуще, а там гляжу - конячка! С крыльями, как ты мне говорил!

- Но зачем к ней надо было лезть?! - в шоке спросил Тиль.

- К-как, зачем? - с трудом сфокусировала на нем взгляд Белка. - Мне Таррэн обещал дать покататься? Обещал. Вот я и решил, что уже можно. Он же объед...объежж... объезженный, тьфу!.. уже! И седло, и узда - усе было! Я подкрался, пока он траву жрал, и - хвать за хвост, чтобы не сбежал! А он, гад такой, как заорет, да ка-а-ак взбрыкнет... я тут же в седле и оказался! А потом эта тварюга еще и полетела! Но не как гордый орел, а как пьяная летучая мышь - рывками! Меня как замутило, да как крутанет... я вцепился, во что нашел... ну, в гриву, то есть... ну и... вот что вышло... ой!

Гончая неожиданно позеленела, странно вздрогнула, а потом, переменившись в лице, на карачках поползла прочь.

- П-простите... к-кажется, мне сейчас будет п-плохо...

Из ближайших кустов, куда она юркнула со всей доступной скоростью, донеслись характерные звуки, отчего Таррэн тихо застонал уже в третий раз и поспешил на помощь. Но поскольку недомогание затянулось, он не возвращался довольно долго. А когда он все-таки вынес на свет божий бледную, тяжело дышащую, но вполне здоровую Белку, присутствующие вполне успели прийти в себя. Даже бедолага-конь, над которым так жестоко поизмывались, немного очухался. По крайней мере, сумел подняться на ноги, перестав походить на раздавленную лягушку. Отыскал замершего в прострации хозяина и, дрожа от пережитого ужаса, прижался к нему всем телом, беззвучно умоляя никогда больше не оставлять его одного рядом с этим двуногим чудовищем.

- Конячка... - слабо улыбнулась Белка, увидев эту пасторальную картинку.

При виде Гончей едва оживший лейдэ, жутковато захрипел, шарахнулся прочь и только что не завизжал в панике. Правда, почти сразу наткнулся на ее внимательный взгляд, чего никак не мог сделать во время бешеной скачки, и как-то озадаченно замер. А спустя пару мгновений вовсе непонятно хрюкнул, тряхнул спутанной гривой, достающей до самой земли, забавно наклонил голову, уже не слишком желая отрываться от голубых глаз своего мучителя. Но понять, в чем дело, не успел - Белка уже отвернулась и уткнула нос в плечо мужа.

- Хорошая конячка... Таррэн, а ты мне такую купишь?

Перевертыши дружно закашлялись и как-то нехорошо побагровели.

- Таррэн? - не услышав ответа, настойчиво потеребила его за рукав Белка. - Так ты купишь мне летающую конячку?

- Нет, - буркнул эльф, благоразумно закрывая ее от пытливого взгляда заинтересованно придвинувшегося отца Эланны.

- Почему?

- Лейдэ не продаются.

- А ты попроси! - не растерялась Белка. - Неужто вон тот дядька с большими ушами тебе его не подарит?

Теперь побагровели и Золотые. За исключением, пожалуй, Элиара и Тиля, которым по статусу было положено уметь держать каменные физиономии в любых ситуациях. Немногочисленные оставшиеся на острове алиарцы, правда, ничего не заметили, потому что испуганно косились на своего Владыку, однако тот почему-то оставался на редкость благодушным. То ли не отошел от шока, то ли вообще не услышал, крепко задумавшись о своем, то ли действительно не обиделся. Правители... они порой странные бывают. За какую-то мелочь могут голову снести, а что-то и мимо ушей пропустят. Если, конечно, это надо для дела.

- Таррэн! - устав ждать ответа, капризно надулась Белка. - Я хочу себе такую конячку!

- Лейдэ не живут в неволе, - совсем мрачно отозвал муж, не зная, что с ней делать - то ли ругать, то ли обнимать от облегчения. - И не живут нигде, кроме Скалистых Берегов. Понятно? Они сами находят себе хозяина и сами же его выбирают. Приручить их нельзя. Можно только понравится.

- Да-а? - моментально оживилась она, тут же прекратив изображать умирающую. - Ой! Так это ж я запросто! Щас мы ее позовем, и я ей сразу понравлюсь!

- Это не кобыла, а жеребец, Бел, - флегматично заметил Элиар.

- Тем более!

- Белый жеребец, - все так же ровно уточнил Светлый.

- Ты на что это намекаешь?! - громко возмутилась Гончая, кинув лукавый взгляд на замершего неподалеку рена Эверона и его церемониальную одежду. - Ну и что? Будут у нас теперь два белых жеребца. Какая тебе разница?!

Стрегон не выдержал и тихо закашлялся, а она вдруг насупилась.

- И вообще! Мы, может, потом у себя таких же выведем! Да, Таррэн?

- Какой именно породы? - с каменным лицом уточнил Тирриниэль, а теперь перевертыши кашляли уже все. Да так надрывно и заразительно, что Золотые быстро подцепили этот опасный недуг и, поглядывая отчаянно веселыми глазами в сторону начальника дворцовой стражи, присоединились к уже "заболевшим". Тогда как Белка гордо задрала нос и, проворно спрыгнув на землю, пафосно заявила:

- Каких захотим, таких и выведем! Хоть ушастых, а хоть хвостатых! Стрегон подтвердит, что мы можем? Да, Белый?

- Несом... нен... но, - с трудом выкашлял полуэльф. На что Гончая довольно кивнула и, предупреждая намерение ллера Адорраса подойти, тут же юркнула за широкую спину Охотника. Потом на мгновение высунулась из-под его локты, быстро оценила обстановку, убедилась, что все в порядке, и только тогда тихо добавила:

- А белый цвет я на самом деле люблю. Только не всякий, а такой, чтоб не слепил. Как у тебя, например, или у Эланны. Потому что когда он слепит - это плохо. И это значит, что на самом деле ему есть, что скрывать за неестественно ярким блеском. Ведь настоящая чистота не нуждается ни в каких дополнениях. Точно так же, как истина, которая никогда не бывает сложной... пойдем, Стрегон, поиграем в ножички? Чегой-то тут скучно стало, а мне надо срочно развеяться. Все эти полеты ужасно утомляют... как только некоторые ездиют?

Не дожидаясь согласия Стрегона, она ловко цапнула его за руку и, пользуясь его телом, как живым щитом, помчалась на противоположный берег озера. Подальше от пристального взгляда ллера Адорраса и протянувшегося от него тонкого, незаметного, но крайне настойчивого магического щупальца.

Следом за ней без лишних слов двинулись остальные Охотники.

- Ллер Таррэн, вы не могли бы все-таки представить мне это любопытное создание, у которого хватило смелости (или наглости?) оседлать моего Леинара? - вдруг донеслась до них со спины вежливая просьба Владыки Эоллара.

- Конечно... Бел! - крикнул Таррэн, не особо надеясь на результат. - Бел, вернись, пожалуйста!

Белка фыркнула и, не торопясь выполнять просьбу мужа, громко поинтересовалась:

- А зачем?

Торк! Да что с ней сегодня творится?!

- За тем, что с тобой хотят познакомиться.

- Пусть дальше хотят, - нахально отмахнулась она, упорно таща перевертыша прочь. - Я, к примеру, не слышал, кто и чего там хочет. А если ему так надо, то может сам подойти и сказать. Че, рук, что ли, нету? Или ножки неохота утруждать? И вообще - много хотеть бывает вредно для здоровья!

Владыка Эоллара изумленно повернулся к досадливо сморщившемуся Таррэну.

- Ллер? Я ослышался?

- Прошу прощения, - обреченно вздохнул тот, старательно пряча собственное раздражение. - Я же говорил: Бел порой бывает ужасно упрямым существом. Если чего не хочет, то никто не заставит.

- Даже вы?

- Увы, - развел руками Таррэн. - Пока сам не придет, бесполезно уговаривать. Можете мне поверить.

Владыка странно пожевал губами, провожая решительно удаляющуюся компанию перевертышей, а потом отвернулся.

- Пусть так. Но, возможно, кто-то из нас вскоре передумает.


Почти целый час возле озера было подозрительно тихо.

Высокородные эльфы, не пожелав подставлять макушки разогревшемуся солнцу, чинно вернулись в шатер. Владыка Эоллара отчего-то впал в глубокую задумчивость, почти перестав допрашивать чужаков и лишь иногда вмешиваясь в течение неторопливой беседы. Сами чужаки заметно расслабились, хотя Тиль и сейчас справедливо ожидал от него подвоха. Элиар сумел, наконец, увести разговор в сторону от опасной темы династического брака. И только Таррэн, намеренно усевшийся поближе к выходу, беспрестанно посматривал вниз, дабы успеть вовремя перехватить свою непослушную пару, если... точнее, КОГДА ей в голову взбредет очередное безумство.

Признаться, он и сейчас с трудом представлял, ради чего Белка нахамила отцу Эланны и зачем столь дерзко охомутала его строптивого жеребца. Конечно, красавец-лейдэ уже полностью пришел в себя, остыл и вернулся к увлекательному процессу поедания свежей травы. Однако сам факт, что его смогли довести до столь плачевного состояния, говорил о многом.

Правда, касательно Леинара кое-какие мысли у Таррэна имелись, потому что не заметить, как заинтересованно косится конь на маленькую Гончую, было просто невозможно. Однако быть полностью уверенным... нет. Разве что таким необычным образом Белка пыталась отвлечь от Элиара и Тиля внимание ллера Адорраса? Гм. Ну, в таком случае, у нее отлично получилось. Вот только после этого царственный эльф плавно обратил свое внимание на нее, и именно это Таррэну сильно не нравилось. Просто потому, что он хорошо представлял себе способности повелителя Алиары. Но еще больше ему не понравилось то, что ллер Адоррас никак не отреагировал на поведение Гончей, и совсем уж стал тревожить его пристальный взгляд, который нет-нет, да и обращался на берег озера. Как раз туда, где увлеченно игрались пятеро перевертышей и их хитроумный Вожак.

Таррэн в который раз скосил глаза: ну да, так и есть - Белка снова превратилась в беззаботного Белика и снует по песку, как самый настоящий малолетний пацан. Вот и поле для будущей деятельности расчертила. Перевертышей настойчиво вытащила из тенька. Наконец, выпрсила у Шира его нож и, бессовестно оскорбляя благородное оружие, затеяла игру в "ножички", планомерно отвоевывая себе заключенное в круг пространство.

Но это еще полбеды. Самое, так сказать, начало, потому эта наглая кошка во время игры бессовестно жульничала, истошно вопила, когда ее в этом уличали. Топала ногами, грозилась "все рассказать Хозяину", выразительно потрясала кулаками, сопела, бурчала, хмурилась... и, одновременно с этим, медленно вытесняла Охотников из круга, раз за разом оттяпывая у них (хоть и совершенно бесчестно) по кусочку земли.

Для чего вдруг опять понадобился этот шум, Таррэн не понял. Однако когда недолгое "сражение" на земле закончилось сокрушительной победой Белки, внутренне подобрался: сейчас что-то будет... и, разумеется, оказался прав. Едва Гончая, оказавшись в круге единоличной владелицей, издала пронзительный победный вопль, Охотники странно переглянулись и вдруг недобро прищурились. А потом принялись плавно, медленно и незаметно ее окружать, явно намереваясь отомстить за все насмешки, наглое вымогательство, шантаж и все остальное, что она вытворяла в полнейшей безнаказанности. Причем, кровожадное выражение на их лицах было таким красноречивым, сжатые в кулаки пальцы - до того нехорошими, что Таррэн сокрушенно покачал головой: вот ведь наглецы. Нет, чтобы ее остановить - так они еще и подыгрывают!

Он отлично видел со своего места, как Охотники ловко окружили за усевшуюся на землю и вновь увлекшуюся рисованием Белку со всех сторон. Скептически поджал губы, когда они начали неумолимо сближаться, в предвкушении потирая руки. И не стал останавливать, когда они вдруг с невероятной скоростью метнулись к беззаботно посвистывающей фигурке.

Разумеется, если бы это произошло дома, у Охотников не было бы ни единого шанса. Однако сейчас перед ними стоял Белик, а не Белка. Мелкий пацан, а не пятисотлетняя Гончая. И он... то есть, она никак не могла себе позволить хоть на мгновение выйти из этого образа. А значит...

Таррэн понимающе отвернулся.

...значит, именно сегодня у них была реальная возможность одержать верх.

- Ма-а-а-м-а-а-а! - вдруг пронзительно взвизгнула Белка, когда ее все-таки сцапали, а затем спеленали в десять рук, чтобы не брыкалась, и с торжествующим смехом подбросили в воздух. - А-а-а-а! Гады! Мерзавцы! Я вам это припомню-у-у-у... всем отомщу... страшно и жутко... вы еще пожалеете! Я вас... я вам... а-у-у-у... Таррэ-э-э-эн! Спаси-и-и меня от этих изверго-о-ов!

Элиар удивленно выглянул из шатра и расплылся в счастливой улыбке: он уже понял, для чего пятерка Охотников с такими зверскими лицами потащила свою отчаянно брыкающуюся ношу к самому темному и глубокому месту в озере.

- Кхм. Надеюсь, Бел умеет плавать?

- Таррэн!!! - тут же раздалось возмущенное снизу. - Они хотят меня утопи-и-ить... эти гады решили от меня избавиться-а-а-а-а...

"Давно пора", - с удовлетворением подумал рен Эверон, мстительно следя за разворачивающейся драмой.

- Не избавиться, - наставительно пропыхтел Лакр, ловко увернувшись от болезненного тычка под дых. - А макнуть в воду исключительно в воспитательных целях. Чтобы ты, наглый обманщик, больше никогда не смел жульничать. И чтобы навсегда запомнил, что ни одно доброе дело не остается безнаказанным.

- Рыжий! Сволочь!

- Правильнее говорить "рыжая сволочь", Бел. Следи, пожалуйста, за речью, иначе тебя перестанут понимать. А эльфы такие щепетильные!

- Ну, ты и га-а-ад...! Пусти! - яростно заизвивалась Белка. - Пусти, негодяй! Сейчас же! Ухо откушу! Без хвоста у меня останешься!

- Ничего, переживу, - гнусно хихикнул перевертыш. - Или другой отращу - мне не впервой. Зато сегодня я, наконец, получу море удовольствия, когда увижу тебя мокрым, грязным, беспомощным, совершенно раздавленным морально... и все это - по моей вине!

Ллер Адоррас, не в силах игнорировать поднявшийся шум, с нескрываемым любопытством взглянул на Таррэна, словно ожидая какой-то реакции на происходящее. Но тот только поморщился - в его помощи там никто не нуждался. Хотя, конечно, задать пару насущных вопросов своей паре он бы не отказался. Но не сейчас. Позже. Когда они останутся наедине, и эта бессовестная кошка, наконец, соизволит пояснить ему истинную причину своих бесчинств. Причем, далеко не первых за этот утомительный день и, судя по всему, не последних.

- Стрегон! - в конце концов, завопила Белка под дружные смешки перевертышей. - Стрегон! Как ты можешь?! Я тебе доверял! Таррэн тебе доверял тоже! Я на тебя надеялся, я упросил взять тебя с собой... а ты?!!

Полуэльф сокрушенно развел руками.

- Прости, Бел: на все воля Старших.

- На все воля Хозяина! Освободи меня!

- Увы, Бел: Хозяин очень занят, лорд Тирриниэль тебя не слышит, лорд Элиар слишком далеко, а ты очень плохо себя ведешь. Тогда как мы, хоть и должны тебя защищать, все же имеем некоторые указания на этот счет.

- У-у-у-у-у! - обреченно простонала Белка, устало обвиснув в руках Охотников, как раз добравшихся до воды. - Только попробуйте... вот только посмейте... только отпустите, и я вам такое устрою...

Перевертыши дружно усмехнулись и, лихо размахнувшись, все-таки рискнули: закинули истошно заверещавший куль далеко-о вдаль. Настолько, насколько у них хватило сил. А сил у них, к слову сказать, было ого-го сколько, поэтому Белка, в последний раз взвизгнув и проорав что-то насчет страшной мести, с невероятным шумом плюхнулась в воду. Подняла несметную тучу брызг. Создала своим телом нешуточное волнение на поверхности спящего озера. Взбаламутила целое облако придонного ила, от которого прозрачная вода стала практически черной. Наконец, с головой погрузилась в этот омут и едва не подавилась очередным воплем.

Какое-то время ее не было ни видно, не слышно, только различалось смутное движение в толще. А потом она, задыхаясь, вынырнула, отбросила с лица прилипшие волосы, быстро отыскала посмеивающихся Охотников и яростно погрозила кулаком.

- Вы напросились! Вы пожалеете! Очень сильно, потому что я отмщу! О-о, как страшно я отмщу! Я вам такое устрою... одними колючками не обойдетесь! И дохлые мухи в супе покажутся вам божественными знамениями! Вы у меня неделю сидеть не сможете, гады! Спать будете исключительно стоя! Я вам устрою забег на половину Дворца! Я вам еще столько... так жутко... и до самого последнего дня...

Владыка Эоллара вопросительно взглянул на Таррэна, но тот только плечами пожал: пусть понимает, как хочет. Плавает Белка прекрасно, утонуть ей в любом случае не грозит. Развлекаться она тоже любит, так что если желает дурачиться - ради бога. Надеюсь только, там вода теплая. Что же касается Охотников, то они хорошо знали, на что шли. И сколько бы ни было в этой шутке собственно шутки, они прекрасно понимают все последствия своих действий. А если даже и сговорились, то сами пусть за это и отвечают. В дела перевертышей и стаи Таррэн, как и обещал когда-то, вмешиваться не собирался. Несмотря на то, что порой они заходили далеко за рамки приличий.

Свою ошибку он понял лишь секунду спустя - когда в замутненной, буквально вскипевшей воде вдруг проступило массивное, неимоверно длинное тело. Когда над озером пронесся шумный вздох, разом прекративший бурное веселье на берегу. Когда перевертыши дружно осеклись, внезапно сообразив, КОГО именно разбудили своим неосторожным броском. И когда прямо перед лицом оторопело замолкшей Белки беззвучно вынырнула громадная змеиная голова.

Глава 15

На какое-то время лес словно вымер. Испуганно примолкли мелкие пичуги в ветвях. Тревожно замерли верхушки деревьев. Яркое солнце, настороженно мигнув, поспешно скрылось за плотным облачком. По поверхности озера, внезапно вспучившейся толстыми кольцами невероятно длинного тела, прошла крупная рябь. А среди собравшихся на берегу эльфов пронесся судорожный вздох: вынырнувший из воды змей был настолько огромным, что юркая Гончая показалась рядом с ним жалкой букашкой. Правда, это не помешало ей задумчиво нахмуриться, бесстрашно задрать голову и, пристально оглядев чешуйчатую зверюгу, извивающуюся под водой подобно гигантской зеленой ленте, глубокомысленно заявить:

- Змея...

С жутковатой морды оглушающе громко капнуло.

- Большая змея. О-очень большая. Больная, наверное?

Со змея капнуло снова. На этот раз - точно на Белкину макушку, вызвав еще один прерывистый вздох на берегу.

- Фу! Мокрая змея! Кыш пошла! Таррэн, чего она меня пачкает?!

Озерный житель, изрядно озадаченный поведением жертвы, удивленно отпрянул, едва не получив крепким кулачком по носу, но быстро опомнился, распахнул громадную пасть и быстрее молнии ринулся вниз. Намереваясь то ли утопить, то ли проглотить дерзкую козявку, которая была ему лишь на один кутний зуб. Однако именно тогда всеобщий ступор, наконец, спал, а в следующее мгновение практически одновременно произошло три важных вещи. Во-первых, к озеру тремя серыми молниями метнулись Таш, Нэш и Шир, которые, мощно оттолкнувшись, одним гигантским прыжком ушли под воду. Во-вторых, в руках у Тиля и Таррэна возникли два крупных огненных цветка, готовых в любой миг вскипятить озеро до самого дна. А в-третьих, к ничего не подозревающей рептилии устремилась целая вереница зеленоватых огоньков, сотканную из крохотных, имеющих форму листьев искорок. Возникнув на открытой ладони Элиара, они целеустремленно ринулись в сторону Белки, страшновато разрезая мгновенно вспенившуюся воду, словно невидимым ножом, и угрожающе засветились.

Ллер Адоррас только головой покачал: в первую свою встречу с Таррэном, которая произошла на этом же самом острове некоторое время назад, он уже успел составить определенное мнение о Темных эльфах. Тогда они просто разговаривали, настороженно изучая один другого. Внимательно присматривались, сравнивали, оценивали и пытались представить, чем аукнется их народам эта недолгая встреча. Тогда же, по просьбе Владыки Эоллара, Таррэн призвал ненадолго свой Огонь, заставив его опалить и, что совсем дико, возродить к жизни давно умершее дерево. Однако именно в тот день повелитель эльфов со смешанным чувством осознал, что второго визита этого странного гостя Алиаре не избежать.

Тогда он постарался не показать своих истинных чувств. Сдержал неприятное удивление. Сумел сохранить лицо и сделать вид, что резко возросшие способности Ушедших не произвели на него особого впечатления.

Сегодня эта маленькая ложь далась гораздо еще легче. Благодаря прошлому опыту, при виде двойного Огня Жизни лицо суровое повелителя даже не дрогнуло. И он не отшатнулся назад, как это сделали придворные. Сила Огня Тирриниэля тоже не вызвала у него особого удивления - способности отца Таррэна оказались вполне сопоставимы с ожиданиями ллера Адорраса. А вот искусство создания Зеленого Листа было утрачено на Алиаре много тысячелетий назад, еще во времена Разделения. И до недавнего времени Владыка Эоллара даже не подозревал, что это знание осталось доступным потомкам Ушедших.

Но то, что сейчас видели его глаза, не могло быть ничем иным: лорд Элиар сотворил смертоносное заклятие так легко и быстро, что было ясно - он делает это не в первый раз. Что сразу выводило его на первые роли среди магов Лиары, а может, и обоих миров. Сила удара Светлого оказалась, к изумлению Владыки, настолько велика, что эльфам, стоящим достаточно далеко от берега, сделалось крайне некомфортно. Само озеро от легкого касания этой чудовищной силы буквально взорвалось изнутри. Гигантская змеюка ощутимо забеспокоилась, позабыв на миг даже про козявку перед своим носом и явно испытывая острое желание нырнуть обратно под воду. Таррэн, завидев заклятие побратима, тихо выдохнул. Тиль негромко ругнулся. Эланна заломила руки, до крови прикусив губу, чтобы не закричать... и только Охотники, наплевав на все, бесстрашно плыли навстречу собственной гибели.

Одна из эльфиек, увидев, куда они плывут, тихо охнула:

- О Бездна! Их же сейчас разорвет!

Но перевертыши даже не обернулись. Да и Белка не кинулась прочь, не схватилась за нож и не попыталась увернуться от накатывающей зеленой волны. Напротив, она замерла, широко раскрытыми глазами уставившись на созданное Элом чудо. Восхищенно прищелкнула языком, будто не заметив исказившегося лица Владычицы. И недовольно вскинулась, когда встречной волной от стремительно приближающегося Шира ее чувствительно качнуло.

Ллер Адоррас обеспокоенно подался вперед.

Что они такое творят? Никак, эти смертные сошли с ума? Или они не знают, что даже мимолетное касание Зеленого листа несет с собой мгновенную гибель всему живому? Может, сошел с ума именно Светлый, раз решился использовать это заклятие вблизи своего драгоценного лаонэ? И почему медлит Таррэн? Почему так непонятно застыл, все еще не спуская с рук не менее опасное заклятие? Почему отозвал Огонь его отец? Они же дикие. Для них убить - что махнуть рукой. За каждом из чужаков тянется почти ощутимый шлейф отнятых жизней. Так почему же они все еще медлят? Почему не вступают в бой?!

Отец Эланны, поймав умоляющий взгляд дочери, уже поднял было руку, чтобы вмешаться, однако этого не потребовалось. В самый последний момент обрушившийся на озеро зеленый ураган неожиданно расступился, крайне осторожно обойдя маленького полукровку стороной. Затем весьма вежливо обогнул троих Охотников. Вернулся на краткий миг, ласково взъерошив мокрые волосы Гончей. Наконец, взметнулся на недосягаемую высоту и, вопреки всем законам и правилам, решительно отсек оторопевшего змея от перевертышей. А затем ловко спеленал его призрачной зеленой сетью, заставил болезненно зашипеть и содрогнуться все телом. А потом настойчиво потянул вниз, на дно, где его, как оказалось, уже нетерпеливо ждали.

Владыка Эоллара только вздрогнул, когда двое из ринувшихся в воду смертных, внезапно круто свернули и, вместо того, чтобы вытаскивать сопляка, нырнули следом за исчезающим в воде змеем. Причем, они не оказались располосованы заклятием на части, но даже не пострадали! Напрочь игнорируя больно жалящие зеленые искры, они без всяких последствий перехватили бьющееся в судорогах тело змея. Довольно уверенно его приподняли (голыми руками! под Зеленым листом! вдвоем!), а затем быстро поволокли к берегу. Невзирая на отчаянное сопротивление рептилии, ее приличные размеры и тот факт, что весить такая тварюга должна была не меньше, чем груженая до бортов немаленькая ладья!

Владыка Эоллара оторопело замер, неверяще следя за тем, как совершенно невредимые Охотники с шумом и брызгами выволокли на берег неистово рвущегося змея. Как недовольно отмахивались, если мощный хвост вскользь попадал по их рукам или плечам. Как вместо зияющих ран от его острой чешуи на их коже оставались лишь мелкие царапины, но и те в тот же миг стремительно затягивались. То ли под действием какой-то непонятной магии, следов которой не было видно, то ли вообще сами по себе!

Пораженный донельзя ллер Адоррас даже упустил момент, когда из воды, отфыркиваясь и отряхиваясь всем телом, выбрался мокрый до нитки Шир с жутко недовольной Белкой на руках. Не услышал, как к нему с едва слышным ворчанием повернулся Элиар. Не заметил, когда Темные успели погасить свой смертоносный Огонь, потому что неотрывно смотрел на необычных смертных и молча задавался вопросом: как такое возможно?!

Таш, утерев мокрое лицо, прижал коленом бешено бьющееся змеиное тело и с раздражением стряхнул с левой руки рассеченную перчатку, сверкнув на солнце узкой черной полосой поперек запястья. Затем остервенело почесал зудящее плечо, на которой ненадолго проступили, а теперь стремительно исчезали золотистые шерстинки. Наконец, не стерпел и от души вдарил непонятливого зверя меж ушей... ну, или что там у него было... после чего несчастное животное странно хрюкнуло, вздрогнуло и разом обмякло.

- Здоровый, зараза, почти как наши питоны, - сердито сплюнул выбравшийся следом Нэш, мрачно уставившись на свои порванные штаны. - Все штанины мне, гад, изрезал! Чешуя - как у молодой хмеры перед линькой. Надо было снизу подныривать - там должна быть мягче.

- Да, - огорченно вздохнул Таш, оглядывая собственные портки, которые оказались в столь же плачевном состоянии. - У меня тоже запасных почти не осталось. Если еще где порвусь, придется потом голышом бегать.

- Ничего. Ты привычный.

- Ты тоже.

- Так то дома, - снова вздохнул Таш, ожесточенно потерев грудину, а потом вопросительно повернулся к Таррэну. - Хозяин, что с ней делать? Вы не велели убивать без приказа, поэтому мы просто оглушили. Но, может, все-таки прибить от греха?

Таррэн подхватил переданную Широм Белку и неопределенно мотнул головой, испытывая сейчас слишком противоречивые чувства, чтобы дать какой-то конкретный ответ. Он и злился, и раздражался, и ощущал безмерное облегчение от того, что все обошлось. И, вместе с тем, испытывал ОЧЕНЬ сильное желание потрясти эту наглую кошку за шкирку, а потом рыкнуть, рявкнуть и грозно поинтересоваться, чем она думала, прежде чем полезла будить такую зверюгу. Не то, чтобы змеюка была больше или страшнее тех, что жили у них дома, но зачем такой риск? В незнакомом мире? С незнакомым зверем? Ни в жизнь не поверю, что она не знала, КТО именно дремлет в спокойных водах этого озера! Но тогда зачем?!!..

Белка с тихим вздохом прильнула к его груди, спрятав мокрое лицо и ненароком коснувшись его шеи ледяными пальцами. Эльф вздрогнул от неожиданности, но потом почувствовал, как сильно похолодела от воды ее кожа, мигом забыл обо всем остальном и, сорвав с себя куртку, торопливо укутал: холод она переносила плохо. Так плохо, что однажды он едва ее не потерял.

- Бел... ну, что ты делаешь? - прошептал Таррэн, настойчиво пытаясь поймать ее виноватый взгляд. - Мы же договорились... ты всегда держишь слово... и мы ведь уже все решили!

Белка шмыгнула носом.

- Прости. Кажется, она хотела меня укусить, да?

- Тебя могли поранить. Могли задеть. Мало тебе лейдэ? Не помнишь, что случилось в прошлый раз? Не помнишь, как было плохо? Бел... пожалуйста, не надо повторения!

Она вдруг подняла голову и, встретив тревожный взгляд мужа, ласково погладила его щеку.

- Со мной все хорошо. Я в порядке. И у нас с тобой на редкость шустрые Охотники.

- Спасибо, Шир, - почти беззвучно выдохнул Таррэн, ни на кого не глядя. Но перевертыш все равно услышал и понимающе кивнул - ему тоже было непонятно, зачем Белка отдала такой странный приказ, но отлично видел: рисковала она здорово. Молодой лорд не зря так встревожился и не зря потихоньку согревает ее теплом своего горячего тела.

- Пойдем домой, ладно? - так же тихо попросила она. - Мне тут больше не нравится. И я спать хочу.

- Конечно, малыш. Конечно, пойдем. Эл, ты осилишь обратный портал до материка?

- Разумеется, - кратко ответил Светлый, получив еще один удивленно-уважительный взгляд от ллер Адорраса. - Скажи только, когда и докуда.

- Сейчас. До Южного крыла.

- А оно не развалится? - озабоченно нахмурился Элиар, к вящему удивлению Эланны и рена Эверона.

Таррэн, прижав Белку покрепче, мотнул головой.

- Не должно. Я защиту делал с запасом.

- Ну, смотри...

- Ллер Адоррас, леди Эланна, господа и дамы... - Таррэн по очереди обратился к присутствующим. - Прошу прощения за спешку, но мы вынуждены вас покинуть. Если кто-то захочет, может воспользоваться нашим порталом - он будет функционировать на протяжении получаса. На вас его хватит. Если же нет... ллер Адоррас, рад был встрече. Жаль, что она закончилась так быстро, за что еще раз прошу нас простить, но я должен убедиться, что все в порядке. И должен немедленно покинуть Остров. Таш, Нэш...

Перевертыши, бросив смертельного уставшего змея на берегу, без лишних слов метнулись за своими вещами. Зверюга, почуяв свободу, из последних сил рыпнулась, дернулась, а затем, ощутив сползающие на землю магические путы (видимо, Элиару надоело тратить силы попусту), довольно резво сползла обратно в воду. Подальше от этих жутких смертных, странных эльфов и вообще, ото всех. Один, понимаете ли, разбудил, второй больно пихнул, третьи вовсе скрутили так, что ребра до сих пор упорно ноют... едва скрывшись на глубине, змей возмущенно фыркнул, выдохнул наружу пару крупных воздушных пузырьков и поспешил снова залечь на дно, пока непонятные чужаки не передумали.

- Я понимаю, ллер Таррэн, - милостиво кивнул Владыка Эоллара, с нескрываемым любопытством уставившись на Белку. - Но, возможно, вы хотя бы сейчас познакомите меня со своим... спутником? Надеюсь, он хорошо себя чувствует?

Белка моментально насупилась и, сжав губы, упрямо отвернулась.

- Что-то не так? - неприятно удивился Владыка, заметив ее реакцию, а Таррэн с досадой покачал головой.

- Бел, перестань.

- Не перестану.

- Малыш...

- Я не разговариваю с незнакомыми дядьками! - к ошеломлению царственного эльфа вдруг сердито выдала она. - Мне мама еще в детстве запретила! Вот!

- Но он вовсе не незнакомый. Его зовут...

- Так пускай сам и представляется, - непримиримо нахохлилась Гончая. - Чего он как нелюдь? Стыдно назваться? Не желает со мной говорить напрямую? Ну, тогда и я не буду! Больно надо! И вообще, я не уважаю тех, кто не отвечает за свои слова и поэтому все время говорит через кого-то еще!

Таррэн кинул извиняющий взгляд на Эланну и ее отца, словно говоря, что ничем больше помочь не может, но ллер Адоррас уже отчетливо нахмурился, а на его властное лицо набежало облачко сомнения. Над озером снова повисло вполне ощутимое напряжение, во время которого Белка упорно сидела спиной к влиятельнейшему существу Алиары, громко сопела и всячески игнорировала чужое присутствие. В это же самое время перевертыши, бесшумно вернувшись, привычно встали рядом с Хозяином. Элиар как бы невзначай свернул Зеленый Лист, будучи готовым в любой момент активизировать его снова. Эланна занервничала, не зная, как исправить угрожающую скандалом ситуацию. Тирриниэль понимающе усмехнулся, поскольку и сам сравнительно недавно оказывался в унизительном положении ушастого дурака. А непривыкшие к манере общения Гончей алиарцы растерянно притихли, потому что еще никогда не слышали, чтобы кто-то смел так дерзко себя вести с повелителем.

Однако Владыка мгновение за мгновением оставался необъяснимо задумчивым и почти не раздраженным. Только взгляд его, устремленный на буйные кудри Белки, становился все более странным, да в глазах появилось совершенно непонятное выражение. Как у человека, который случайно окликнул в толпе незнакомого путника, а потом понял, что ошибся, и принялся мучительно гадать, кого же тот тип ему напомнил.

- Хорошо, - наконец, обронил он после длительной паузы. К изумлению рена Эверона и неподдельному облегчению дочери. - Мое имя - Адоррас Алле Эрроас, юный seille. Старший Род Алиары. Первая ветвь Вечного Древа. Маг. Почти три тысячелетия я являюсь главой Рода Эрроас. И еще столько же - Владыкой Эоллара. Этого достаточно, чтобы удостоить меня своим ответом?

Белка забавно наморщила нос, а затем, медленно повернувшись и оценивающе оглядев Владыку с ног до головы, неохотно кивнула. После чего еще неохотнее протянула мокрую ладошку в перчатке и, стараясь не встречаться с эльфом взглядом, довольно хмуро представилась:

- Бел.

- Рад встрече, - неожиданно улыбнулся ллер Адоррас, осторожно пожимая тонкие пальчики. - Признаться, я безмерно удивлен твоему присутствию, но при этом меня гложет любопытство. Надеюсь, мы с тобой еще увидимся.

- Вот уж не уверен, - фыркнула она, поспешно отдергивая руку и снова отворачиваясь.

- Почему? - удивился Владыка.

- Вряд ли я в ближайшие дни снова соберусь на охоту. И еще меньше вероятности, что в это время у тебя тоже освободится минутка. Это только Тиль может все бросить, пинками всех разогнать и сесть поболтать со мной просто так, ради удовольствия. Да Элиара иногда удается согнать с его дурацкого трона, чтобы размялся. А насчет остальных... нет. Таких чудных ушастиков ни в одном мире больше не сыщешь. Они - лучшие. За то их и терплю. А у Таррэна вообще нет подданных, которых надо было бы принимать в Тронном Зале. И у нас дома не толкутся толпы праздного народу, которым до зарезу вдруг требуется его увидеть. Иначе я бы не выдержал - удрал бы куда подальше. Я и твоих-то с трудом выношу. И чем быстрее мы вернемся на Лиару, тем лучше: хочу уже домой. К себе. На свою красивую поляну и к любимому фонтану, который некоторые изверги в мое отсутствие могут безнадежно испортить.

- У тебя испортишь, как же, - негромко буркнул Элиар, как раз закончивший вычисление координат и испытанным жестом распахнувший широкую воронку телепорта. - Ты такой крик всегда поднимаешь...

- Так это ж мое, родное, - возразила Белка.

- Да и ты и за чужое готов руки поотрывать.

- Смотря за что, - насупилась она. - Если ты мой орешник выкорчуешь, то точно получишь по ушам. А если еще раз утаишь что-нибудь важное, то вообще пожалеешь, что тебя не пришибли пятьсот лет назад, когда был прекрасный шанс это сделать.

- Бел, не надо повторяться, я понял, - кротко улыбнулся Светлый. - Ты идешь или нет?

- Иду. Таррэн, прячь меня, чтобы я не видел этого жуткого ужаса. Терпеть не могу порталы... а они - меня. Так что сделаем вид, что никаких порталов нет, а я - простой, милый, обычный, совершенно безобидный человечек. Да?

Таррэн только хмыкнул, одновременно умудрившись вежливо раскланяться с Владыкой Эоллара. После чего перехватил Белку поудобнее, позволил ей безнаказанно обвить ногами свою талию, незаметно погрозил ей пальцем, чтобы не вздумала хулиганить, и сделал выразительный знак перевертышам.

Охотники послушно разделились, пропустив вперед Таша и Лакра. Сразу за ними прошел Шир, держась от Гончей предельно близко и едва не держа ее за руку, чтобы не рисковать. Затем остров покинули Таррэн и Тиль, провожаемые пристальными взглядами Перворожденных. После них ушли Стрегон и Нэш, а самым последним, успев отвесить остающимся эльфам изящный поклон, в воронке исчез Элиар.

Только после этого Владыка Адоррас позволил себе озабоченно свести брови к переносице, неопределенно покачал головой при виде незнакомого плетения, защищающего портал от сбоев. А потом сделал властный жест и, едва перед ним склонился в почтительном поклоне рен Эверон, сухо потребовал:

- Докладывай...


Белка уснула сразу, как только они благополучно достигла Дворца. И уснула так крепко, что Таррэн, уже отчаявшийся понять мотивы ее поступков, не рискнул будить. Несмотря на то, что всю голову себе сломал, пытаясь отыскать рациональное зерно в ее странном поведении.

То, что оно было, он даже не сомневался: не такова была его пара, чтобы без причины дурачиться даже в личине Белика. Однако это непонятное бегство от ллера Адорраса, несчастный лейдэ, впервые в жизни столкнувшийся с лихой манерой езды Гончих, эта грешная змея... ну какого Торка ее вообще понесло к этому озеру?! Не верю, что она не знала! После того, как весь вечер упорно отказывалась намочить даже кончики сапог, вдруг решила искупаться целиком?! Да еще таким экстравагантным способом?!

"Не верю, - мрачно повторил про себя Таррэн, скосив глаза на безмерно уставшее лицо Белки. - Что угодно, только не это: ты ведь не умеешь ошибаться, любовь моя. И никогда ничего не делаешь без причины. Но тогда почему? Зачем ты туда залезла? И для чего привлекла к этой затее Охотников?"

Стрегон, ощутив на себе вопросительный взгляд Хозяина, незаметно пожал плечами: этого он тоже не знал. И Нэш с Ташем, судя по всему, также не имели никакого понятия. Они просто выполнили ее просьбу, как всегда привыкли, и ни на мгновение не усомнились в том, что это действительно необходимо.

Таррэн со вздохом открыл двери своих покоев, безмолвно прошел в дальнюю комнату и осторожно уложил спящую Гончую на широкое ложе. Несколько секунд смотрел на ее уставшее лицо, но потом приложил ладонь к ее груди, дождался, пока мокрая насквозь одежда высохнет, а затем с новым вздохом отстранился и задумался.

Странно, но ему вдруг показалось, что Белка оттянула сегодня несколько больше сил, чем обычно. Так, словно бы ей было, куда их тратить. Или же восполнять?

Он неуловимо нахмурился, но потом решительно тряхнул пышной черной гривой и быстро вышел из комнаты. Нет. Она же не маг, заклинаниями не пользуется, а магию только и умеет, что забирать на себя. Причем, неосознанно и без всякого желания. Просто впитывает, как губка, и чаще всего не знает потом, как от нее избавиться.

На что бы ей тратить такое богатство? На что расходовать, если Белка никуда, кроме как на восполнения чужого резерва, в принципе не может ее направить? Если только, конечно, это самое богатство у нее не вытянул раньше кто-то более шустрый и прозорливый... но кто? Эл не прикасался к ней даже пальцем. Тогда отец? Или Лан? Вряд ли - отец все время был на виду, а Лан вообще второй день безвылазно сидит во Дворце, пытаясь разобраться с дирсой. Сам я не трогал ее резервы. Так что остаются Охотники (которым магия вообще без надобности), Эланна (с которой Белка точно не стала бы рисковать), рен Сорен ал Эверон (но он, хоть и слабенький маг, не выдержал бы и толики ее силы), его стражи (так им вроде тоже ни к чему) и... Владыка?

Таррэн нахмурился сильнее, а затем вернулся в спальню, осторожно присел на краешек постели, выудил из внутреннего кармана куртки супруги небольшой сероватый камешек, придающей ее необычной ауре вид ауры смертного. Тщательно его ощупал, провертел в руках и странно замер: Торк... да камень едва работал! Такое впечатление, что он находился на последнем издыхании, будто его мучили день и ночь кряду, без перерыва на отдых, да еще и не пополняли вовремя! Будто Белка не тратила на него свои собственные резервы, чтобы не остаться внезапно в чужом мире без важного прикрытия! Будто бы не настраивали его специально на ее призрачную ауру! И будто бы... бог мой!.. будто бы кто-то умелый и опытный на протяжении долгого времени постепенно терзал старый амулет, стремясь его уничтожить!

- Адоррас! - эльф пораженно замер, с новым чувством уставившись на супругу. - Только он бы смог... у него хватило бы сил... Бел, что же ты мне не сказала?!

Таррэн на мгновение прикрыл глаза.

Плохо... как же плохо, что он не подумал об этом сразу. Плохо, что не понял, насколько же в действительности Белка заинтересовала многоопытного Владыку. Плохо, что не почувствовал его смутных подозрений и не заметил, когда отец Эланны попытался их подтвердить. Не увидел магического щупальца, от которого Гончая с таким завидным упрямством убегала все утро, и не услышал ее молчаливой просьбы, когда оказалось, что реальная сила Владыки намного превосходит способности его любимой и единственной дочери.

Конечно... а как еще?!

Умение Эланны очаровывать в чем-то сродни чарам Подчинения, только гораздо слабее. А у Перворожденных... и у Ушедших, в том числе... способности к магии передаются из поколения в поколение. Особенно, в правящем Доме. И это касается не только Огня Жизни у Темных или склонности к целительству Светлых, но и всего остального! Так что у ллера Адоррас наверняка хватило сил, чтобы с ходу распознать некую неправильность в ауре "мальчишки-полукровки". И, разумеется, это должно было его сильно заинтересовать. А раз заинтересовало, значит, он наверняка попытался избавиться от этой неправильности. Устранить досадную помеху, чтобы понять, что же на самом деле представляет собой непоседа-Белик. После чего уже Белке пришлось не только спасаться бегством, чтобы не выдать своей дивной ауры, но и подпитывать издыхающий амулет собственными силами! А потом еще и делать так, чтобы утомительное общение с Владыкой не превратилось в открытое противостояние! Не выдать себя! Иными словами, натворить столько всего за короткое время, чтобы недогадливые ушастые лорды, не сумевшие вовремя прочитать узы, хоть когда-нибудь сообразили, что пора сматываться с гостеприимного Острова Трех Отшельников и, заодно, уходить подальше от опасного гостя! Пока он не испортил ауру кому-нибудь еще и не сломал им планы на корню!

Таррэн, наконец-то поняв причину безмерной усталости супруги, тихо сцедил воздух сквозь сомкнутые зубы, а затем властно коснулся уз, погружая Белку в еще более глубокий сон.

- Вот, значит, как... прости, малыш, что я не подумал сразу. Отдыхай. Никто тебя не потревожит.

"Отец! - молча позвал он, когда Гончая тихо вздохнула и свернулась в клубочек. - Отец, ты мне нужен! И позови Эла - пусть не надеется отоспаться в эту ночь. Нам надо срочно поговорить!"

"В чем дело?!" - сразу отозвались в его голове два встревоженных голоса.

"Нам придется менять тактику - мы упустили из виду нечто очень важное!"

- Хозяин? - тут же раздался за дверью тихий голос Нэша. - Хозяин, примчался посыльный от Владычицы. Через час вас просят явиться в зал Совещаний.

Таррэн, оторвавшись от молчаливой беседы, нехорошо прищурился.

- Вот как?

- Да, мой лорд.

- А кто посыльный? Эверон?

- Нет. В первый раз их вижу. Но ребята серьезные.

- Хорошо... вернее, плохо. Но все равно передай им, что мы скоро будем.

Нэш беззвучно отступил, нутром ощутив, что сейчас повелителя не стоит беспокоить, а Таррэн, кинув последний взгляд на Белку, резко поднялся и быстрым шагом направился прочь. Хмурый, как предгрозовое небо, настороженный, вооруженный, против всяких правил, до зубов. И собранный, как перед тяжелым боем. Но при этом точно знающий, кем и для чего был сделан ему этот поздний вызов. Потому что любой вызов - он всегда остается вызовом, даже если это не клич на смертельно опасный поединок, а всего лишь вежливое приглашение поужинать.

Глава 16

Белка открыла глаза только поздним вечером, когда над Летним Дворцом сгустились мягкие сумерки, а в небе снова засияли незнакомые звезды. Проворно соскочив с постели и чутко принюхавшись, она сразу почувствовала, что мужа нет в комнате довольно давно, неодобрительно покачала головой, а затем, наскоро переодевшись, выскочила прочь.

- Та-а-к, - нахмурилась она, наткнувшись в коридоре на пятерку Охотников. - Вы что тут делаете? Почему не со всеми?

Перевертыши немедленно поднялись с травяного пола, на котором коротали время за игрой в кости, и дружно вздохнули.

- Привет, Бел. Нам велено ждать тебя.

- Зачем? - Белка нахмурилась еще больше, и они странно замялись.

- Хозяин приказал, - наконец, сознался Лакр. - Сказал, чтобы ты без нас никуда носа не высовывала.

- Ну-ну. А с вами чтобы меня заметили издалека... то есть, Таррэн велел никуда меня не пускать?

- Скорее, он хотел, чтобы мы предупредили возможные неприятности, - смущенно уточнил Таш, ковыряя носком сапога землю.

- Ясно, - протянула она. - А кто с ним пошел к этим вурдалакам?

- Итар и Картис. Еще Сартас. И Вертэль, как ты сказала.

- А Лан где?

- Здесь, - неожиданно вздохнули по соседству, и из ближайшей комнаты вышел уставший, растрепанный, откровенно разочарованный Ланниэль в изрядно помятой, слегка дымящейся и нещадно перепачканной сажей рубахе. - Привет, Бел. Что-то ты сегодня долго спишь.

- Сколько надо, столько и сплю. Что у тебя с дирсой?

- Ничего.

- Как это "ничего"? - неприятно удивилась Гончая, на время даже позабыв о неловко мнущихся перевертышах. - Я ж вам ошейник отдала!

- Да, - с несчастным видом согласился Ланниэль. - И я над ним целых двое суток колдовал, чтобы понять, что за магию там накинули. Но в итоге...

Белка снова нахмурилась.

- Насколько все плохо?

- Хуже некуда, - неохотно признался эльф. - Я почти ничего не нашел, кроме слабого намека на запах. Оказалось, что эти дрянные ошейники действительно избавляют дирс от такой неприятности, как чужая магия. Но одновременно с этим подчиняют ее разум полностью... ну, как ты - всяких дураков, которым вздумалось подойти поближе. Поэтому дирс, с одной стороны, невозможно заметить магическим зрением, с другой - весьма трудно уничтожить, а с третьей - очень легко контролировать. Хозяину, конечно. По этой же причине твои руны на дирсе практически не работали - для этого с нее пришлось бы снять ошейник. Однако дело не в этом. Худо-бедно, основную массу плетений мне удалось разобрать и кое-как распутать эту грешную паутину, но вот самые последние узелки, как выяснилось буквально полчаса назад, имеют отвратительное свойство взрываться при попытке прочитать ауру хозяина. В общем... сами видите: я едва успел отпрыгнуть.

Белка, мельком глянув на насквозь прожженные рукава младшего сына Линнувиэля, который за последние годы изрядно прибавил в мастерстве, и понимающе кивнула.

- Подсуетились они с ошейником, ничего не скажешь. Грамотно закрылись. Имя хозяина ты, конечно же, не узнал?

- Нет, - качнул головой Ланниэль и оттер покрытые копотью руки о полу истерзанной рубахи. - Есть, правда, один след... однако такой слабый и невнятный, что я не уверен, что он вообще на что-нибудь сгодится.

- Все равно надо попробовать. Таш, взгляни, что там за след. Вдруг получится?

Перевертыш без лишних слов скользнул в соседнюю комнату, откуда до сих пор ощутило тянуло горелым. При виде царящего там разгрома уважительно присвистнул, но почти сразу вернулся обратно, держа в руке голубую ленту с закопченной, окончательно мертвой жемчужиной на подвеске.

- Хреново, - хладнокровно оценила результаты работа мага Белка. - Лан, ты был прав: эта штука теперь вряд ли на что-то сгодится. Таш, ты чего-нибудь чуешь?

Перевертыш молча качнул головой.

- Вообще чудесно... зря только старались. Ладно, дай ее сюда - я сама понюхаю. Чем Торк не шутит? Вдруг что-то отыщу?

Таш послушно приподнял ошейник и поднес к чуткому носу Гончей, стараясь не коснуться ее кожи. Белка старательно наморщилась, глубоко вдохнула, затем вдохнула еще раз и... неожиданно громко чихнула.

- Фу! Лан, ты же ее сжег!

- Она сама, - буркнул Ланниэль, смущенно шевельнув ушами. - Сказал же: рванула, зараза, когда я ее почти выпотрошил. А после любого огня сама знаешь - шиш нам, а не след.

- Да поняла уже, - фыркнула Белка. - Таш, выкини эту гадость - с нее уже проку никакого. Только и того, что гари нанюхались и в саже перемазались. Лан, кто тут еще остался, кроме тебя?

- Десяток лорда Элиара и один маг.

- Отлично. Тогда переодевайся и быстрее мой свои грязные уши.

- Зачем? - тут же насторожился эльф.

- Пойдешь с нами, - любезно пояснила Гончая, натягивая на плечи куртку. - Сделаешь вид, что привел меня к своему лорду, как приказали - в целости и сохранности, чтобы никто по дороге не обидел. Судя по моему амулету, Таррэн уже знает о "милых" развлечениях папочки Эланны и, кажется, намерен держать меня под арестом. А сие, сам понимаешь, в мои планы совершенно не входит. Но поскольку заставлять его нервничать лишний раз я не хочу, мне нужен надежный сопровождающий. Из числа тех, кто не вызывает раздражения у местной стражи. Ты, по-моему, в самый раз. Так что смени рубаху и пойдем, проведаем наших ушастых друзей. А то вдруг они ваших любимых Владык обижают?

Перевертыши дружно ухмыльнулись и попытались представить себе способ, которым можно было бы серьезно "обидеть" трех сильнейших магов Лиары. Лан, разумеется, тоже об этом подумал, но решил обсудить этот вопрос позже, потому что отлично знал, насколько Белка не любит промедления. Так что он без лишних слов умчался в свои покои, решительно скинул пропахшую гарью одежду, проворно сунул голову в таз с водой, так же проворно ее оттуда вытащил, щедро намочив красивый ковер. Затем метнулся за новой одежкой. По пути бодро щелкнул пальцами. Слегка прищурился от вспыхнувшего на теле Огня, но не обратил внимания на пляшущие на коже язычки алого пламени. А обсохнув столь неординарным способом, быстрее молнии набросил строгий камзол и всего через пару секунд уже стоял рядом с одобрительно хмыкнувшей Белкой. Аккуратно собранный, с тщательно подобранными волосами, безупречно чистый и готовый ко всему на свете. Даже к короткой прогулке в ее сомнительной компании.

- Чудно, - улыбнулась Гончая при виде вытянувшегося по-военному эльфа. - Надеюсь, ты не забыл, как надо себя вести?

Ланниэль галантно подал "даме" руку, предусмотрительно затянутую зачарованной перчаткой, и слегка напрягся, когда Белка осторожно вложила в его широкую ладонь свою изящную кисть. Потом тщательно прислушался к собственным ощущениям, но почти сразу облегченно вздохнул - его новое изобретение оказалось неплохим способом избавиться от навязчивой магии Гончей. Неплохим настолько, что он почти ничем не рисковал, соглашаясь изображать строгого опекуна.

- Идем, - хихикнула вдруг Белка, неожиданно оценив весь юмор ситуации. - Приведешь меня к Таррэну, как непослушного сорванца, и сдашь с рук на руки, как самое дорогое сокровище.

- Так ты для него и есть сокровище, - хмыкнул эльф, крепче сжимая ее ладошку.

- Я знаю. А вот здешние ушастые - пока нет.

- И они знают, - добродушно усмехнулся Шир. - После того, что ты тут натворила и ничего за это не получила... все они знают. Может, даже лучше, чем мне бы хотелось.

- Иди уж, знахарь, - фыркнула она, первой направляясь к дверям. - Главное, чтобы они не поняли, для чего я все это делаю. И чтобы как можно дольше не догадывались, кто мы есть на самом деле. Все же Таррэн в прошлый раз пробыл во Дворце не настолько долго, чтобы разобраться, что здесь творится. А мне бы не хотелось новых сюрпризов. Особенно с тех пор, как стало ясно, что Ушедшие когда-то имели отношение к Правящему Дому Алиары.

Охотники дружно нахмурились, а Ланниэль скептически поджал губы.

- Нам их Правящий Дом даром не нужен.

- А вот этого, дорогой мой друг, ушастые точно НЕ знают. И нам придется нелегко, если они вдруг решат, что у Таррэна или Тиля с Элом есть какие-то претензии на трон. Потому что тогда, как сам понимаешь, отношение к нам кардинальным образом изменится. И это будет означать, что у нас не станет покоя ни днем, ни ночью, а парочка убитых дирс окажется далеко не последней в нашей беспокойной жизни. Смекаешь?

Эльф помрачнел.

- Еще бы. Как бы до войны не дошло. Одно дело, когда возвращаются просто Ушедшие, и совсем другое, если они пришли, помня о своих правах на трон.

- Вот именно, - кивнула Белка. - А поскольку нас все еще подозревают неизвестно в чем, лучше оставить все, как есть. Пусть они думают, что нашли слабое место Таррэна. И пусть считают, что смогут в любой момент на него... то есть, на меня... надавить. Так, чтобы мы и думать забыли обо всем, кроме того, чтобы унести поскорее ноги.

- Как бы кто-нибудь из местных умников-магов не подпортил нам Портал, - озабоченно обронил Лакр.

- Портал не тронут, - возразил Нэш. - По крайней мере, пока не убедятся, что наши лорды уже не воскреснут.

- Верно, - снова кивнула Белка. - К тому же, я пока не увидел здесь ни одного мага, кому было бы под силу испортить Портал Таррэна.

- Однако это не значит, что их нет вовсе, - вдруг сказал Стрегон.

Гончая серьезно кивнула.

- Вот именно поэтому мы сейчас пойдем искать наших лордов и по дороге постараемся побольше шуметь. А Лан при этом будет старательно нюхать воздух, выискивая тех, кого мы с вами еще в глаза не видели. Все поняли?

Перевертыши дружно усмехнулись, тогда как эльф только тяжко вздохнул.

- Бел, а ты уверена, что моя "личина" при этом не спадет?

- Конечно. Ты же идешь со мной.

- Ну да, - Лан вздохнул еще раз. - Конечно. Почему самое трудное ты всегда оставляешь на меня? И с тобой идти рядом, и магов искать, и защиту держать над всем крылом... как будто готовишь к Испытанию!

Белка, хитро промолчав, ободряюще хлопнула его по плечу, чтобы не раскисал раньше времени, и бодрым пинком распахнула тяжелые резные двери. А затем вихрем вылетела наружу и помчалась прочь, надолго опережая своих спутников. По пути громко распевая походные песни гномов и заставляя шарахаться в стороны тех несчастных, кто рискнул оказаться у нее на пути.

Догнали ее, надо сказать, довольно быстро - благо путь был хорошо известен. Однако, к немалому удивлению перевертышей, далеко Белка все же не убежала. Просто потому, что вымощенная белым мрамором дорожка, ведущая прямиком к залу Совещаний, оказалась перекрыта. Сразу семеро стражей в необычного вида, иссиня-черных доспехах неподвижными истуканами стояли возле закрытых дверей. Рослые даже для алиарцев, закрытые броней от макушек до пяток, со спрятанными за высокими забралами лицами, за которых виднелись лишь пронзительно синие глаза, они чутко стерегли единственный проход в зал Совещаний и всем видом показывали, что дальше ходу нет. Ни живым, ни мертвым. Более того, их фигуры от них разило настолько явной внутренней силой, что даже гордые перевертыши на мгновение смешались.

Впрочем, смешаться было от чего: помимо новой стражи, которой еще вчера тут и в помине не было, разительно изменился сам зал - у него напрочь исчезли мягкие полотняные стены, пропала мнимая доступность, делающая их легкими и воздушными. Все пространство между каменными колоннами было занято теперь не живыми лианами и ветвями незнакомых кустарников, а оказалось заполнено литыми каменными глыбами, которые, кажется, выросли тут буквально за одну ночь. Широкие двери приобрели невиданную прежде массивность и несокрушимость. Магических светильников в коридоре оказалось почти в два раза больше. И вообще, во Дворце стало как-то неуютно. Словно намедни во Дворце побывало сердитое божество, которое не удовлетворилось плюшевой идиллией, царящей тут в угоду вкусам прекрасной Владычицы, а потом взяло, да и сделало все по-своему.

Но, что поразило Охотников больше всего, прямо перед обновленными стражами стояла маленькая (а по сравнению с эльфами вообще - крохотная) Белка и, задумчиво морща нос, оценивающе их рассматривала. Войти в зал она, правда, не стремилась, но лишь потому, что, судя по положению рук эльфов, уже попыталась это сделать и была резко остановлена холодным молчанием и видом недвусмысленно обнажившегося оружием. Теперь же она удивленно взирала на невозмутимых стражей и озадаченно терла затылок, словно решала для себя: прибить их сразу или же пожалеть остроухих дурней, позабывших про прямой приказ Эланны.

- М-да-а, - протянула Белка, когда за ее спиной остановились пятеро перевертышей и Ланниэль. - Вот так сюрприз... Лан, ты представляешь, они меня не пускают!

- С каких это пор? - искренне озадачился эльф.

- Да, похоже, с этих.

Ланниэль вопросительно воззрился на молчаливых охранников, но те даже бровью не повели. Стояли, неотрывно смотрели сквозь гостей, будто вовсе не видели. Дышали почти незаметно и так тихо, что казалось - действительно, каменные. Однако стоило молодому магу сделать шаг вперед, как суровые незнакомцы молниеносно сдвинулись, недвусмысленно загораживая собой проход, и внушительным жестом опустили ладони на рукояти длинных мечей.

- В чем дело? - нахмурился Лан, требовательно уставившись на ближайшего стража. - По какому праву вы нас задерживаете?

- Не велено, - глухо уронил тот.

Белка громко присвистнула.

- Ого! Лан, да ты молодец! Я думал, вообще ответа не дождусь, а оно, оказывается, все-таки разговаривает!

Страж чуть сузил пронзительно синие глаза, которых у эльфов Лиары отродясь не водилось и в которых сейчас полыхнула нешуточная угроза, но, как ни странно, промолчал. И даже не сделал попытки отрезать наглецу длинный язык. Видимо, посчитал ниже своего достоинства отвечать какому-то лаонэ. Или же был заранее предупрежден, что таковой находится поблизости. Вот только почему он вдруг рискнул нарушить приказ Эланны?

Ланниэль нахмурился еще сильнее.

- Кем не велено?

Молчание.

- Кто отдал приказ нас не пускать? Я вхожу в свиту лорда Таррэна, лорда Тирриниэля и лорда Элиара. По какой причине вы загораживаете мне дорогу?

- Вы можете войти, рен, - неожиданно уступил страж.

- Чудно, - хмыкнула Белка, первой сунувшись вперед, однако это вызвало совершенно неожиданную реакцию - тот же самый эльф, что только что разрешил им пройти, выхватил короткий (ну, для его роста, конечно) клинок из ножен на поясе и с невероятной скоростью рассек воздух перед самым ее носом. Так, будто испытывал сильное желание отыграться за недавнее оскорбление или решил лишить Гончую кудрявой головы. Точнее, он попытался это сделать, потому что перевертыши оказались столь же скоры и, не дожидаясь приказа нахмурившегося Вожака, дружно скользнули вперед, ловко перехватывая чужую руку.

На краткий миг возле дверей случилось некоторое замешательство, поскольку остальные стражи и опомнившийся от первого шока Ланниэль тоже не остались в стороне и слаженно шагнули навстречу друг другу. Там закружился стремительный стальной вихрь, тихо звякнула зацепленная кем-то кольчуга. Мгновенно поднявшийся ветер взметнул с мраморной дорожки одинокий зеленый листок, а затем так же резко утих, явив стороннему наблюдателю совершенно неподражаемую сцену.

Из семерых эльфов, загораживающих дорогу, на ногах (как ни странно) остались все, хотя выглядели они далеко не такими гордецами, как секунду назад. Один из них лишился шлема, сброшенного крепким кулаком Стрегона, заимел на левой скуле длинную ссадину, и теперь старался лишний раз не шевелиться, потому что острие меча Ланниэля весьма прозаически упиралось ему в горло и крайне тревожно щекотало нежную кожу над важной жилой. Двое эльфов за его спиной, не вовремя решившие высунуться вперед, тоже были лишены возможности нормально двигаться, поскольку на теле одного из них чьим-то лихим ударом было срезано сразу несколько нагрудных пластин - как раз напротив нервно колотящегося сердца, а на шлеме второго появилась внушительная вмятина. Которая, хоть и не свалила его с ног, но здорово оглушила и заставила ошалело моргать, не слишком уверенно держа перед собой поблескивающий необычного вида заклинаниями меч.

Еще двое стражей оказались в чуть более выгодном положении, поскольку стояли на некотором отдалении от своего командира и почти не пострадали. Распоротый рукав, поврежденный доспех и пара капелек крови, пропитавших ткань шелковой рубахи, не в счет. Зато их оружие успело скреститься с оружием перевертышей и остановить его за жалкое мгновение до того, как оно коснулось тел их соседей.

Последние двое эльфов смогли, на свое счастье, отделаться совсем уж пустяками - сбитыми костяшками пальцем и слегка погнутыми пластинками на груди. Но случилось так потому, что они стояли от чужаков дальше всех. Тогда как сами Охотники всего за пару мгновений умудрились не только прыгнуть вперед, закрыв собой Гончую... не только оттеснили в сторону сердитого Ланниэля и вынудили стражу отступить на шаг, но и сами почти не пострадали. Более того, находились сейчас в той двусмысленной неподвижности, которая была готова в любой момент превратиться в смертоносный вихрь.

В оглушительной тишине Ланниэль подчеркнуто медленно оглядел окаменевших стражей и холодно уточнил:

- Так кто, говорите, отдал приказ нас не пускать?

Передний эльф осторожно скосил глаза, успев увидеть, как на лице грубо вывернувшего ему руку Стрегона бесследно затянулась крохотная царапинка. И, с беспокойством подметив в зрачках перевертыша опасное янтарное пламя, счел нужным пояснить:

- Смертным не место в Зале Совещаний. Это - Закон.

- Ах, вот оно что, - странно кашлянула Белка, даже не соизволившая вытащить свои знаменитые ножи. - Ну, тогда нас это не касается. Вы как хотите, мальчики, а я пошел: меня там Таррэн уже заждался.

Эльфы болезненно дернулись, когда она ужом проскользнула мимо них к закрытым дверям, но недвусмысленно кольнувшая сталь вынудила их остаться на местах, проигнорировав вопиющее нарушение приказа.

- Закон касается и лаонэ тоже, - упрямо прохрипел все тот же незнакомый эльф. Красавчик, кстати - русоволосый, синеглазый, скуластый и симпатичный - просто жуть. Одно плохо: физиономию ему поцарапали неудачно, а сейчас едва не поцарапали снова - слишком уж Стрегону не понравились его последние слова.

Белка, не оборачиваясь, тихо фыркнула.

- Дались вам эти лаонэ... расслабьтесь, парни. Вы свое дело сделали - предупредили. А что касается остального... ну, считайте, что мы вас не послушали. Кстати, Стрегон, не сломай ему руку. Не видишь - бедняга уже побелел, скоро в обморок грохнется, а ты все давишь и давишь. Еще и по морде зачем-то двинул.

- За дело двинул, - недовольно рыкнул Стрегон, но захват послушно ослабил. Впрочем, не настолько, чтобы эльф смог вырваться или сделать какую-нибудь глупость. - Еще бы и второй раз влупил, чтобы получше дошло.

- Ну, зачем же так грубо? Ребята просто новенькие. Еще не знают, что меня трогать нельзя.

- Плевать, что не знают, - отрубил Стрегон. - Повезло им, что у нас приказ, а то тут стало бы очень грязно.

- Да-да. Я давно подозревал, что ты у нас дикий, хищный и неприрученный зверь. Наверняка еще и мясо грызешь по ночам, когда никто не видит. Хорошо, если не эльфов, хотя мне в последнее время все кажется, что у Золотых кого-то не хватает... Лакр, да не смотри на них с таким кровожадным выражением! Таш, перестань пугать ребят своим неправильным прикусом! Зубы бы подпилил лучше, чудовище! Эланна тебе потом спасибо не скажет за то, что ты напугал ее стражей до мокрых штанов!

Охотники, соизволив усмехнуться, дружно оскалились, а рыжий для пущей убедительности еще и шумно облизнулся. После чего эльфы окончательно обратились в холодный камень. Хотя, конечно, это не помешало им напоследок дернуться и закономерно получить несколько неизящных царапин на красивых, благородных, но излишне бледных лицах.

- Ладно, развлекайтесь, - спрятала улыбку Белка, а затем пихнула тяжелую створку и, не обратив внимания на тихий вздох со спины, решительно вошла внутрь.

Зал Совещаний, как выяснилось, претерпел кардинальные изменения не только снаружи, но и внутри. Потому что неожиданно стал раза в три больше, чем обычно, никаких окон или проходов в красивый дворцовый сад больше не было. Но, что самое неприятное, здесь стало гораздо светлее. И заметно прибавилось белого цвета - от белоснежного мраморного пола, таких же белоснежных стен, снова вернувшейся на свое место белой скатерти на громоздком и длинном столе, абсолютно белых кресел из неизвестного дерева и даже магических светильников, свет которых больше не был приглушенным, а стал, наоборот, навязчивым, ярким и неприятно режущим взгляд.

Более того, почти сразу обнаружилась еще одна недобрая перемена в интерьере: вдоль стен исчезли молчаливые стражи в блестящих (недавно пронумерованных) доспехах, а взамен них появились новые - мрачные, упрятанные в уже знакомого вида черные брони с ног до головы. Почти точные копии тех красавчиков, которые остались снаружи выяснять отношения с рассерженными перевертышами. К тому же этих, новых стражей, было теперь не двадцать, а гораздо больше. И это не понравилось Гончей еще сильнее: изменилось что-то во Дворце за время ее недолгого сна. Ой, изменилось. Да еще и не в лучшую сторону.

Белка с подозрением воззрилась на новую охрану.

Ну да, так и есть - прямо братья-близнецы: высоченные, чуть ли не под самый потолок, морды спрятаны, руки на поясах, дыхания не видно и не слышно... только глазищи синие сверкают из-под шлемов, да чуть повернулись головы на невнятный шум. Кажется, ребята размышляют, что делать, раз уж бяка-Белик появился, вопреки всем приказам, в святая святых?

Наконец, Гончая подметила еще одну странность и окончательно озадачилась.

- Всем привет, - выдала она вслух от неожиданного открытия и неспешно подошла к столу, рассеянно поглядывая на собравшихся. - Сорен, друг мой белобрысый, тебя что, понизили в звании, раз ты стоишь не за троном Владычицы, а скромно торчишь, как одинокий перст, в сторонке?

Рен Эверон даже не обернулся. Зато пустующее кресло во главе стола явно настораживало: где Эланна? И если ее нет, то почему тогда тут торчит начальник ее доблестной стражи? Разве он не должен ее сопровождать повсюду, за исключением спальни и отхожего места? Что на него нашло? Что это на них на всех нашло разом?!

Белка прошла вдоль длинного ряда кресел, где как на иголках восседали Золотые во главе с Элиаром и Тилем, быстро отыскала Таррэна и вопросительно посмотрела.

- В чем дело? Кто-то умер, пока я спал? Так, Совет весь в сборе... рен Роинэ, рен Аверон, рен Ретар, рен Ивенар... ничего не понимаю! Даже господа Эганарэ и Эвисталле тут! Тогда откуда траур? Может, на нас напали? Эланне объявила протест ее собственная стража?

- Нет, Бел, - неожиданно отозвалась Владычица из дальнего кресла, которого пряталось за массивной фигурой Тиля. Как раз рядом с тем местом, где виднелась белобрысая голова Сорена ал Эверона. - Просто все немного изменилось. Ничего страшного, волноваться нет повода. Но на некоторое время мне придется...

- Уступить свое место мне, - договорил за нее смутно знакомый баритон, и Белка, молча выругавшись про себя, резво повернулась к открывшимся парадным дверям.

Ллер Адоррас Алле Эрроас вошел так быстро и тихо, что она даже не сразу его услышала. А когда поняла, чьи крепкие стражи теперь появились во Дворце и почему здесь все так разительно изменилось, стало поздно: Владыка Эоллара уже вошел в Зал, властным кивком разрешил вежливо привставшим эльфам снова занять свои места и быстро приблизился к столу, безостановочно буравя глазами присутствующих.

На этот раз он оказался облачен в достойные Владыки торжественные одеяния небесно-голубых тонов, красиво сочетающихся с его седой шевелюрой, благородным, но все еще невероятно красивым лицом, и слегка поблекшими от времени, хранящими мудрость тысячелетий глазами. На нем по-прежнему никаких украшений. Ни одного, за исключением сияющего невероятной силой Венца с крупным синем камнем посередине, и родового перстня на правом безымянной пальце, в котором, в отличие от эльфов Лиары, не было ни крупицы магии. Но при этом в нем было столько величия, столько достоинства и внутренней мощи, что даже Тиль почти не удивился, когда Белка, судорожно вдохнув, неожиданно попятилась. А под конец вовсе спрятала глаза, уронила взгляд, будто спасаясь от пронизывающего взора Владыки, после чего как-то затравленно оглянулась, замялась и, плюнув на приличия, быстрее молнии юркнула под стол. К вящему удивлению своих и неприкрытому удовольствию алиарцев.

Ллер Адоррас, завидев ее реакцию, изумленно остановился, не дойдя до пустующего трона всего нескольких шагов. Рядом с ним остановился еще один эльф - очередная копия незадачливых стражников на входе. Только еще более высокий, почти на полголовы выше Владыки, подозрительно широкоплечий, что вообще-то для алиарца - большая редкость, с целыми двумя (!) мечами на поясе и, как ни странно, без шлема. Так что можно было без труда разглядеть его жесткое, красивое, но при этом хищное лицо, ощутить на себе холодный взгляд светло-голубых глаз, которые казались покрытыми настоящей изморосью, увидеть невероятную грацию его плавных движений и с беспокойством понять, что этот ушастый опасен.

Одно хорошо - судя по всему, эти типы в черных кольчугах преданы своему повелителю душой и телом. А может, еще и привязаны к нему каким-нибудь хитрым заклинанием, исключающим саму возможность неповиновения. Да и как иначе объяснить, что прежде тут никаких "чешуйчатых" не было, а как только Владыка вернулся, то вот и они - легки на помине?

Ллер Адоррас немного подождал, напрочь игнорируя вопросительные взгляды от своих подданных, однако Белка вылезать не пожелала. И голоса тоже не подала. Так что ему пришлось пожать плечами и... вежливо наклониться, испытующе заглядывая под стол.

- Бел, что-то не так?

У рена Роинэ неприлично отвисла челюсть. Члены Совета неверяще замерли, ошарашенно уставившись на своего грозного повелителя. Эланна удивленно округлила глаза, а у Элиара брови взлетели высоко вверх. Что это? Владыка Эоллара гнусно нарушает этикет ради какого-то лаонэ?! И самолично лезет за ним под стол, лишь бы узнать, что же так расстроило мелкого стервеца?!

Тирриниэль почувствовал, что его губы сами собой расползаются в коварной усмешке. Элиар растерянно моргнул. И только Таррэн неловко кашлянул, когда из-под стола раздалось недовольное:

- Ничего.

- Тогда что ты там делаешь? - поразительно терпеливо поинтересовался царственный эльф.

- Сижу. А что, нельзя?

Ллер Адоррас странно хмыкнул.

- Вообще-то... не знаю. В правилах не указан запрет на ползанье под столом в присутствии Владыки. Сидеть без приказа не положено. Ходить - только с высочайшего соизволения. Открывать рот - тем более... но про стол я ничего не слышал.

- Так зачем тогда спрашивать? - еще более сердито отозвалась Белка. - Эланна, что за шутки? Я думал, твой отец остался на Острове! Он что, решил навестить свои владения? Или пожелал выполнить свое обещание насчет беседы? Тогда я польщен - столько внимания... но почему МЕНЯ никто не предупредил, что он решил плюнуть на свое затворничество и вернулся в большой мир?!

- Так ты вроде... спал, - запнулась от неожиданности Владычица.

- Ну и что?! Намекнуть было нельзя?! Записочку послать, чтобы я от удивления в обморок не хлопнулся?! А теперь получается, что это его стража теперь стоит под дверьми, карауля каждый ваш чих?!

- Ну... да. У отца свои стражи, у меня - свои. И когда он во Дворце, нас охраняют его эвитарэ.

- Я уже понял, - проворчала Гончая из-под стола. - Ну, хоть не зазря им наши парни морды набили, когда эти дурни не пожелали открыть мне дверь. Таррэн, скажи им, что ли, что можно отпускать этих олухов. А то вдруг уже сожрали?

- Как, не открыли? - сдержано удивился ллер Адоррас.

- Вот так! Встали, как бараны у ворот, железки свои выставили и заявили, что смертным, дескать, тут не место! А лаонэ - тем более!

- Ох, - выдохнула Эланна, прижав руку ко рту и чуть ли не в панике уставившись на отца. Но тот неожиданно не рассердился, а вроде даже искренне сконфузился.

- Прошу прощения, это моя вина - забыл, что наш Закон мог вам показаться несправедливо строгим, - Таррэн с изумлением ощутил на себе извиняющий взор Владыки. - Но ваши воины - непростые люди... а может, и не люди вообще... поэтому я не придал значения. Тогда как моя личная стража в эти тонкости не посвящена, что и повлекло за собой это досадное недоразумение.

- Я понимаю, - кашлянул Таррэн и негромко попросил: - Бел, вылезай. Никто не желал тебя обидеть.

Белка тихонько фыркнула.

- Тот, кто желал меня обидеть, еще долго будет сводить с себя синяки. И вовсе не потому, что я такой добрый, а лишь по той простой причине, что над нашими Охотниками все еще висит дурацкий приказ не убивать без веских оснований. В противном случае у здешних дверей лежало бы семь разделанных, как на скотобойне, трупов, а моя прическа не пришла бы в полнейший беспорядок!

- Твоим друзьям ничего не угрожает, - терпеливо повторил ллер Адоррас. - Я уже отдал приказ - к ним нет никаких претензий. Они просто подождут тебя снаружи. Все улажено, Бел. Не обижайся. Никто больше не помешает тебе гулять по Дворцу. Но ты же не по этой причине забрался под стол?

- Нет, - неожиданно легко согласилась Белка.

- И не по этой причине не желаешь, по твоему собственному выражению, обращаться ко мне напрямую?

- М-м-м... ну да.

- Тогда что не так? - терпеливо спросил ллер Адоррас, повергнув своих подданных в еще больший шок, чем секунду назад, потому что вдруг присел на корточки и осторожно приподнял край длинной, спускающейся до самого пола скатерти. - Зачем ты от меня прячешься, Бел?

Белка в это же самое время проворно выбралась с противоположной стороны стола, шустро юркнула за кресло мужа и, высунув оттуда только любопытный нос, негодующе буркнула:

- А я не обязан отвечать!

- Правда? - Владыка так же спокойно отпустил скатерть, поднялся и, подметив выразительные, на грани обморока, лица членов Совета, неспешно опустился на свой трон. - А кто-то вчера говорил совсем другое.

- Прошу прощения, ллер, - со вздохом прервал эту увлекательную дискуссию Таррэн. - Полагаю, что проблема в другом: Бел просто не знает, как к вам обратиться. На "вы", боюсь, он говорить никому не станет - не приучен, а на "ты"... думаю, это с его стороны будет невежливо и может нарушить гармонию внутри вашего Дома.

- А вот и нет! - немедленно встряла Гончая. - Просто на "вы" я при первом знакомстве обычно называю или тех, кого сильно уважаю, или же, наоборот, тех, кого уважать вовсе не за что. А на "ты"... м-м-м, все слишком сложно. И слишком двойственно. Но от любви до ненависти, как говорится... Тиль, ты помнишь нашу первую встречу?

Тирриниэль слабо улыбнулся, а его взгляд странно потеплел.

- Конечно, малыш. Каждый раз вспоминаю, когда становится грустно. Хотя, думается, мы с тобой тогда зря повздорили.

- А вот и не зря. У нас было, за что повздорить и даже надрать тебе длинные уши. Зато помнишь, что я сказал, когда впервые пришел в Темный Лес?

- Еще бы, - улыбка Тиля стала шире, а взгляд - почти мечтательным. - Тогда это прозвучало примерно так: "Ну, здравствуй, ушастый. Я гляжу, у тебя опять неприятности?" Помнится, половина моих эльфов чуть не потеряла сознание от ужаса, а вторая половина целый час находилась в глубоком шоке.

- Но ты ж в накладе не остался!

- Нет, конечно. Хотя, признаться, до сих пор не представляю, как тебе удалось выкрутиться.

Белка, вдруг прекратив прятаться, нагло выбралась на свет божий, под пристальным взглядом ллера Адорраса бесцеремонно взобралась на чужой подлокотник и испытующе заглянула в зеленые глаза Темного Владыки.

- Так уж и не знаешь?

- Ну, знаю, конечно, - мелодично рассмеялся Тиль, ласково потрепав пышные кудри невестки. - Кажется, у тебя уже тогда было два замечательных оправдания, ради которых я простил бы тебе еще и не такое.

- На "не такое" у меня тогда не было настроения, - притворно вздохнула она. - В противном случае я разнес бы тебе все Чертоги.

- Не сомневаюсь. У тебя с самого рождения - потрясающий дар рушить все, что тебе не нравится.

Белка скромно потупилась.

- Таррэн тоже все время это говорит. Можно я немного с тобой посижу?

- Можно, конечно, - тут же кивнул Тиль.

- А ты мне свой обруч дашь?

- Бери, - пожал плечами Темный Владыка, и она с радостной улыбкой стянула с его лба Венец Силы, а затем под ошарашенными взглядами алиарцев принялась его протирать собственным рукавом. Даже дыхнула для верности и отполировала так, что он стал блистать поистине дивными огнями, переливаясь под светом магических светильников всеми оттенками зелени.

- Немного запылился, - застенчиво пояснила Гончая, аккуратно пристраивая обруч на прежнее место. - А теперь как новенький. Тебе нравится, Тиль?

Тирриниэль, с некоторым трудом удержав внутри резко возросший по силе Огонь, который еще вчера по вине Владыки Эоллара подвергся нешуточному испытанию, очень серьезно кивнул.

- Да, Бел. Спасибо.

- Не за что, - смутилась Белка и, деликатно чмокнув его в щеку, осторожно сползла с кресла. Потом подметила, как опасно ярко полыхнули его глаза, и вот тогда уже смутилась по-настоящему. - Извини, я пойду к Таррэну, ладно? Ему без меня ску-у-чно.

- Ему без тебя плохо, - слегка охрипшим голосом отозвался Тиль, наконец-то полностью восстановивший резерв. - А скучать ты ему, насколько я знаю, никогда не даешь.

- Ага. Я стараюсь.

- Только Элиара не трогай. Боюсь, он еще недостаточно терпелив к твоим выходкам.

- Ничего, привыкнет, - отмахнулась она. - Я ему лучше орешек оставлю. Хороший такой, вкусный. От сердца, можно сказать, отрываю... на, жадина. И только попробуй, не оцени.

На колени Элу полетел крупный предмет, отдаленно напоминающий лесной орех. Удивленный эльф машинально поймал и неосторожно сжал, а потом странно напрягся и сдавленно закашлялся.

- Спасибо, Бел... ты очень... ох, внимательный!

- Да, я такой, - гордо подтвердила Гончая, со смешком подметив, как лихо восстановился резерв у не спящего вторые сутки эльфа. - Цени мою доброту. Таррэн, правда, я замечательный?

- Правда, - улыбнулся и Таррэн, коснувшись губами требовательно подставленного лба. А заодно, и вдохнув чудного аромата ее кожи, вместе со струящейся изнутри магией. - Ты у меня - чудо. И станешь еще чудеснее, если сейчас пойдешь и немного поиграешь со Стрегоном. Наверное, твоим Охотникам грустно оставаться снаружи, когда мы все внутри. Как считаешь?

- Наверное, - со вздохом подтвердила она. - Убить никого нельзя, ухи отрезать - тоже... конечно, грустно. Так же грустно, как рену Эверончику сейчас. Его, беднягу, в звании понизили, с важного поста сместили. Наверное, вон тот хмырь без шлема подсидел. Сорен, я правильно говорю? Из-за этого типа у тебя такая постная рожа?

Стоящий возле трона синеглазый страж не удостоил ее даже мимолетного взгляда. Просто отметил про себя, как досадную помеху, и полностью проигнорировал. Зато ллер Адоррас, покосившись на бесстрастное лицо своего спутника, слегка нахмурился.

- Бел, пожалуйста, не обижай моих подданных. К твоему сведению, Ортэ является лучшим воином нашего Народа и больше пяти веков командует моей личной стражей.

- Да кому нужен этот дрессированный кролик? - фыркнула она. - Где он был, интересно, пока его Владыка отсутствовал? Жалование пропивал в ближайшем кабаке? За воротами ошивался? Или караулил момент, когда придет его время попихаться на месте начальника дворцовой охраны? То-то я его нигде раньше не видел! Наверняка в какой-то каморке отсиживался! Или в углу стоял, как наказанный за излишнее рвение! А может, он тоже где-то гулял последние три века? Отдыхал, так сказать, от трудов праведных?

Владыка Эоллара нахмурился сильнее.

- Бел, я попрошу тебя не оскорблять моих воинов: в один прекрасный день у кого-то из них может закончиться терпение.

- Ничего страшного. Главное, чтобы у тебя не закончилось, а остальное я переживу, - легкомысленно отмахнулась Белка, бесстрашно подойдя ближе и остановившись на расстоянии нескольких шагов от сурового охранника. Задумчиво потерев переносицу и оценивающе пробежавшись глазами по его развитой фигуре, она снова не удостоилась ни единого взгляда сверху и вдруг хитро прищурилась. - А он любопытный тип. Здоровый, шустрый, как понос, и такой же непредсказуемый. Эл, как думаешь: у него есть шансы?

Ллер Адоррас удивленно взглянул на Элиара, не понимая сути вопроса, но Светлый Владыка неожиданно хмыкнул.

- Смотря, кто будет в игре.

- Я, конечно! Чего спорить по пустякам!

- Гм... игра честная или свредничаешь, как всегда?

- Че-е-стная, - так же неопределенно протянула Белка, не сводя пронзительно голубых глаз с молчаливого, будто примерзшего к полу эльфа. - С таким надо честно, без подвохов, а то неинтересно. Все ж он, наверное, на что-то годится? По крайней мере, мне так кажется.

- Ну, если честно... - совсем задумался Элиар. - Я бы поставил на тридцать.

- Золотой?

- Как обычно.

- Договорились, - бодро кивнула Гончая, наконец, отворачиваясь от неподвижного охранника. - А я за десятку. И если выиграю, тебе щелбан.

- Десять секунд? - недоверчиво переспросил Светлый. - Ты уверен?

- Угу. Но это если честно. А если подличать... как считаешь, сколько?

- Один взгляд! - неожиданно усмехнулся Элиар. - И больше даже спорить не буду, не надейся.

Белка сокрушенно вздохнула.

- Вот ты какой... ладно, сочтемся, - она окинула застывшего в ледяном молчании эльфа еще одним внимательным взглядом, наконец-то подметила в его глазах слабый проблеск эмоций, улыбнулась краешком губ и повернулась к рену Эверону.

Тот одарил ее крайне мрачным взглядом. Но никак не отреагировал на ободряющее похлопывание по плечу и вообще не подал виду, что сознает всю глубину нанесенного телохранителю Владыки оскорбления, за малую толику которого при иных обстоятельствах мальцу уже снесли бы глупую голову. Счастье еще, что Ортэ не сделает ни шагу без приказа повелителя, но это совсем не значит, что после ухода Владыки лучший меч Леса не решит задержаться на пару секунд, чтобы отдать этот важный долг. А учитывая то, что рен Ортэ ал Аверон, младший сын и один из многочисленных наследников Дома Аверон (а заодно, кузен самого Сорена и самый злейший его "друг") не один век подряд становился победителем Большого турнира, нетрудно представить, что произойдет, если он ненароком выловит дерзкого человечка в каком-нибудь темном переходе. И, что самое интересное, никто и никогда не поймет, что произошло: у Ортэ была редкая способность не оставлять после себя следов - ни обычных, ни магических. При том, что магом он был ничуть не худшим, чем сам Владыка. Просто в несколько иной области - такой, что, пожалуй, мог бы поспорить с чужаками, если бы только захотел. По крайней мере, в последний раз, когда какой-то наглый смертный рискнул оскорбить Владыку во время визита на Бравегон, от него осталось и горстки пепла. Так что зря Белик его дразнит. Ой, зря.

- Не расстраивайся, - от крепкого тычка в бок, рен Эверон неожиданно покачнулся и против желания опустил глаза, наткнувшись на излучающую искреннее сочувствие рожицу Белки. - Я же сказал: у тебя, по сравнению с тем синеглазым типом, есть одно несомненное достоинство... да не то, болван! Не туда смотришь!..

Она демонстративно фыркнула, когда эльф машинально опустил глаза вниз.

- Самое важное, что ты все еще живой, ушастый! Все еще чувствуешь, реагируешь, поддаешься... я ведь смог тебя растормошить! Правда, ценой нечеловеческих усилий и неиссякаемого терпения, но смог! А вот этого зайца вряд ли получится. Поэтому ты мне нравишься гораздо больше, чем он. И из твоих волос так интересно выковыривать всякие острые предметы. Крайне увлекательное занятие, между прочим! Но главное в другом: как оказалось, ты меня всего лишь искренне ненавидишь, что в данном случае вполне простительно, а он, увы, глубоко презирает. И это - та самая ошибка, за которую когда-то придется расплачиваться. Понимаешь меня, ушастый?

Рен Эверон ошарашенно моргнул, но Белка словно не заметила.

- Ничего, поймешь. Можно я возьму ненадолго твой кинжал? У него такая красивая рукоятка, что прямо страх, как хочется ее потискать. Ты же не будешь возражать?

Эльф успел только рот открыть, как его родовой клинок, полученный еще от прадеда и свято хранящийся в специально изготовленных ножнах, уже покинул насиженное место и заиграл радужными бликами в руках дерзкого человечка. А потом растерявшегося эльфа во второй раз панибратски похлопали по плечу и радостно заявили:

- Вот спасибо! Так и знал, что ты не жалкий сноб, а вполне нормальный человек! Эланна, я тебя поздравляю: ты правильно выбрала себе начальника стражи!

- Спасибо, Бел, - машинально ответила пораженная до глубины души эльфийка.

- Да не за что. А теперь я вас, наконец, покину. Кажется, мои лохматые друзья действительно заскучали. Как бы не прибили кого с расстройства... они у меня такие нежные, чувствительные... Тиль, Эл, пока! Таррэн, не засиживайся до самой ночи - ты обещал мне новую сказку!

Таррэн настороженно кивнул, не сводя глаз с Владыки Эоллара и его верного охранителя, в глубине зрачков которого промелькнуло и тут же исчезло странное выражение, подозрительно похожее на молчаливое обещание поквитаться. Сама же Белка вприпрыжку понеслась к дверям и мгновенно исчезла из виду, оставив алиарцев беспокойно ерзать в своих креслах, тревожно переглядываться и лихорадочно гадать: во что на этот раз им обойдутся ее опасные шуточки?

Глава 17

Остаток вечера, как ни странно, прошел без потрясений: в зал Совещаний больше никто не врывался, стражу на входе не тревожил, стены не ломал, громких воплей не издавал, придворных не пугал. И вообще, во Дворце царил непривычный покой. Настолько длительный, что Таррэн справедливо встревожился и весь последний час сидел, как на иголках. Хорошо, что ллер Адоррас почти не касался Договора - Таррэн совсем не был уверен, что смог бы достойно ему возразить. А вежливое любопытство Владыки вполне удовлетворил Тирриниэль, что позволило обеспокоившемуся эльфу с чистой совестью тратить время на прослушивание напрягшихся уз.

Что удивительно, Белка действительно не натворила за этот час ничего плохого. Так, парочке стражей из числа эвитарэ Владыки отдавила ноги, одному из многочисленных слуг испортила красивую ливрею, дерзко показала язык какому-то незнакомому придворному, который нагло заметил, что не стоит залезать в фонтан в грязных сапогах... а так - ничего непоправимого. К счастью, ллер Адоррас уже успел предупредить свою личную стражу касательно "маленького гостя", так что скандала все равно не получилось. А когда Владыка соизволил завершить долгую беседу, Таррэн с немалым облегчением обнаружил свою сумасшедшую пару на лужайке неподалеку от входа - небрежно развалившейся на мягкой травке, закинувшей руки за голову и с важным видом изучающей зеленый потолок. Рядом пристроились Охотники, которые негромко спорили между собой, кто из них, как быстро и каким способом уложить мрачно зыркающую из-под искореженных шлемов стражу. Ту самую, кстати, слегка помятую и некрасиво отодвинутую ими со насиженного места всего пару часов назад.

- Третий слева, рука-рука, десять, - не заметив Таррэна, глубокомысленно заявил Лакр, выразительно оглядев одного из эвитарэ.

- Какие десять? - тут же буркнул Шир. - Ты и за пятнадцать не управишься.

- Еще как управлюсь. Ты его лапти оттоптанные видел?

- А то. Сам подножку ставил.

- Вот-вот, - ухмыльнулся рыжий. - Я твои подножки знаю: бедняге еще два дня мучиться болью в колене. Так что десять секунд, не больше.

Шир задумчиво оглядел напрягшуюся семерку эльфов, стерегущую зал Совещаний от посторонних, задержал оценивающий взгляд на обсуждаемом страже, немного подумал, а потом пожал плечами.

- Ладно. Может, и десять. Хотя я бы управился за пять.

- Ты - Старший, - фыркнул Лакр. - Лет через семь я тоже смогу за пять и даже за три, если очень приспичит. А вот Стрегон, я думаю, уложится и сейчас.

- Интересное заявление... - с внезапно проснувшимся интересом заявил Шир. - Как бы нам его проверить? Белый, твое мнение?

Стрегон мельком покосился на остроухого бедолагу, но тут же отвернулся: а чего там смотреть? Ушастый, разумеется, стоял прямо, как нерушимый памятник абсолютной верности своего господину. Обе ноги с виду в порядке. На морде лица - непроницаемая маска. Взгляд, как положено, вперен в пустоту и совершенно не замечает наглых хамов, которые посмели разлечься на свежей травке, как короли. А глаза синие-синие, потемневшие то ли от гнева, то ли от боли. Или от того и другого сразу, потому что не слышать дерзких смертных он никак не мог, но отреагировать и надрать им холки не было никакой возможности: служба. К тому же, не так давно они уже нанесли ему смертельное оскорбление... точнее, всем им нанесли, и не по разу, если судить по слабым следам на выкованных, будто из стали, лицах. Однако отплатить им той же монетой нельзя. По крайней мере, сейчас. Бедному стражу оставалось только игнорировать неудобную помеху, терпеливо ждать, когда в караул заступит благословенная смена, и страстно надеяться на то, что время для мести когда-нибудь наступит.

- Стрегон, чего молчишь? - насупился Лакр, не дождавшись ответа. - Покажем им, чего стоит изменившееся Братство?

Полуэльф пожал плечами.

- Зачем?

- Как, зачем?! Шир сомневается в твоих силах!

- Ну и пускай сомневается дальше.

- Стрегон! - окончательно возмутился рыжий. - Тебе что, все равно?!

Стрегон только сдержанно усмехнулся. Сомневается он... ага, щас! Этот внимательный гад просто слишком давно общается с Белкой, вот и выеживается! Надо же чем-то разнообразить досуг?

Шир, перехватив его насмешливый взгляд, одобрительно приподнял верхнюю губу, показав молчаливым эльфам острый, подозрительно длинный клык. Со Стрегоном у них сложились довольно странные отношения. Вроде не враги, но и друзьями они не стали. Белый был слишком норовистым, чтобы терпеть возле себя кого-то, кто смог бы противостоять ему на равных. А Черный, будучи вспыльчивым и агрессивным, никогда не мог спокойно пройти мимо. Нет, схватиться грудь в грудь им еще ни разу не удавалось: то Владыки отвлекали, то стая была слишком близко, да и сами они предпочитали не рисковать. Но некоторая натянутость в общении все равно осталась. Еще с тех, относительно недалеких времен, когда Стрегон вовсе не был Охотником, а Шир еще не перешел к Старшим.

- Стрегон!

- Отстань от него, - негромко посоветовала Белка, неожиданно вмешавшись, и Лакр послушно умолк. - Ты совершенно прав, и Шир это тоже знает. Стрегон знает тем более, так что нечего шуметь. Хотя, по-моему, тебе бы вполне хватило семи секунд.

Рыжий тут же напыжился и раздулся от гордости за себя, любимого. Вздернул конопатый нос, расправил плечи, выпятил грудь, оглядел свысока усмехающихся Охотников... но взгляд, брошенный им на неподвижных стражей, был по-прежнему острым и неприятно цепким. Лишенным всякого веселья и каких бы то ни было эмоций. Так что ушастые стражи, не первый век хранящие покой своего Владыки, правильно обеспокоились. И ни на миг не усомнились: вся эта бравада - лишь для отвода глаз.

Таррэн вышел наружу как раз в тот момент, когда стражи находились в глубокой задумчивости по этому поводу, а перевертыши ненадолго замолчали, рассеянно поглядывая по сторонам. Правда, при виде Хозяина они немедленно поднялись и дружно на него воззрились, словно ожидая приказа, тогда как Белка удивленно хмыкнула.

- Ты рано. Я ждал вас еще через час.

Таррэн внимательно огляделся, уделив самое пристальное внимание таким незначительным деталям, как следы недавних ссадин у стражей, надорванный рукав Лакра и несколько капель крови на белоснежном полу. Затем подметил напряженные позы эльфов, быстро понял, чем они вызваны, бережно погладил вихрастую макушку подошедшей Белки и, убедившись, что все в порядке, слабо улыбнулся.

- Ну, как ты? Опять скучаешь?

- Нет, не особо. Хотя во Дворце теперь не так весело, как раньше. Повсюду стража, куча новых типов с оружием - не чета прежним красавчикам Эланны. Так что нам даже развлечься не удалось, как следует: они такие буки! Но раз ты уже освободился, может, мы хоть у себя устроим небольшой праздник? Возьмем по паре железок, заберемся в мою любимую комнату для размышлений и организуем чудное времяпрепровождение на колоннах? А? Как считаешь, мы с тобой сумеем прищемить хвосты наших Охотникам?

- Боюсь, я принес тебе неутешительные вести, малыш, - виновато посмотрел Таррэн. - Кажется, сегодня нас ожидает еще один Бал.

- Что?! ОПЯТЬ?!

- Увы. Возвращение ллера Адорраса - слишком важное событие для Народа, чтобы его можно было не отметить. Так что к полуночи здесь снова зажгутся огни и появится огромная куча праздного народа.

Белка поморщилась.

- Какая гадость. Им что, заняться больше нечем, кроме как всякие балы устраивать?

Таррэн только вздохнул.

- Вопрос не ко мне. Прости.

- А тебе обязательно там быть?

- Да, малыш.

- И Тилю с Элом?

- Конечно. Иначе это будет выглядеть неуважением.

- Зар-раза... - Белка с досадой отвернулась. - Надеюсь, меня на этом празднике жизни никто не ждет с распростертыми объятиями?

- Я жду, - неожиданно улыбнулся эльф, и она невольно улыбнулась.

- Насчет тебя не сомневаюсь. А вот остальные... как считаешь, я могу с чистой совестью прогулять это важное мероприятие? Адоррас не намекал, что жаждет меня там увидеть?

- Пока нет.

- Вот и ладно, - окончательно повеселела Гончая. - Значит, никто не расстроится, если мы с ребятами немного плюнем на это дело и отдохнем по-своему?

Таррэн не ответил, потому что за него ответил вышедший следом Тиль:

- Нет, не расстроится. Если, конечно, после вашего совместного "отдыха" Дворец не превратится в руины.

- Да ладно, - небрежно отмахнулась она. - Что мы, звери какие? Ну, погуляем немного по саду, посмотрим на здешние диковины... да, представь себе, я еще не все успел увидеть!.. ну, поцапаемся с каким-нибудь дураком... подумаешь! Это гораздо лучше, чем сидеть на вашем нелепом балу и делать вид, что всем доволен.

- Тебе всегда с этим везло, - лицемерно вздохнул Элиар. - Честно говоря, я вам страшно завидую. И искренне надеюсь, что хотя бы ближайшие два часа смогу потратить на сон, а не на всякие, как ты говоришь, глупости. Таррэн, идем: этим счастливчикам и так сегодня хорошо. Без нас. Думаю, ничего плохого не случится, если ты и дальше позволишь им сидеть в такой тесной компании. Все равно их теперь не пустят в основной Зал. А под таким присмотром ни за кого из них бояться не надо.

Таррэн согласно кивнул.

- Ты прав. По крайней мере, я очень хочу в это верить.

- Пока-а! - помахала им вслед Белка. - Если понадоблюсь, найдешь меня по узам!

- Найду, - вздохнул эльф, двинувшись в сторону Южного крыла. - Куда ж я денусь?

- Точно, - серьезно отозвался Элиар, последовав за побратимом. - Главное, ищи место, где будут самые большие развалины. Тогда точно не ошибешься.

Стражи у дверей сделали вид, что не услышали, однако про себя все же озадачились. Что за отношения у этих чужаков? Один язвит, второй ему подыгрывает...

Старший семерки мысленно пожал плечами и, понадеявшись, что до следующего утра не увидит причину своего недавнего позора, с облегчением проводил глазами пятерку Охотников. Все-таки тяжело каждую секунду на протяжении целых двух часов выслушивать о себе нелицеприятные высказывания и не иметь никакой возможности достойно ответить. Правда, он не сомневался, что такая возможно все-таки появится в ближайшем будущем. Все же чужаки не исчезнут с Алиары нежданно-негаданно, а он не всю жизнь будет стоять тут каменным истуканом, не смеющим даже рот раскрыть без приказа. Так что будет еще у них время поквитаться... ох, будет...

Эльф успокоенно отвернулся. А затем почувствовал мысленный зов командира и приготовился дать полный отчет о своих наблюдениях.


Когда над Летним Дворцом сгустилась непроглядная ночь, а многочисленные придворные засвидетельствовали-таки вернувшемуся Владыке свое искреннее почтение, леди Эланна облегченно вздохнула и, вежливо извинившись перед отцом, покинула Тронный Зал. Слава Создателям, наконец-то все закончилось! И, наконец-то, у нее появилось несколько свободных минуток, которые можно было потратить исключительно на себя!

Проскочив несколько полупустых коридоров и убедившись, что поблизости, кроме молчаливых стражей отца, Эланна незаметной тенью выскользнула в сад. Счастливая уже тем, что ей больше не придется ни раскланиваться с сотнями разодетых придворных, ни танцевать с настойчивым реном Оганэ, ни ощущать на себе мимолетные взгляды многочисленных сплетниц. Которых среди ее Народа, к огромному сожалению, оказалось ничуть не меньше, чем среди короткоживущих смертных. Иными словами, она просто сбежала с роскошного праздника и теперь с невероятным облегчением признавалась в этом сама себе. Потому что почти за три века ей еще ни разу не доводилось столь открыто игнорировать принятые во Дворце строгие правила.

Почему это случилось именно сегодня, Эланна и сама толком не поняла. Но после того, как наследник Рода Аверон дерзко предложил ей первый танец, у нее что-то нехорошо сжалось в груди. Бездна... никогда прежде этот напыщенный хам не позволял себе ничего подобного! И никогда не намекал столь явно на свое превосходство перед другими возможными кандидатами на ее руку. Однако стоило только явиться отцу, для которого Аверон-старший был первым советником, как тщательно продуманный план уклонения от его ухаживаний полетел в Бездну. Более того, отец и виду не подал, что заметил умоляющий взгляд дочери - неуловимо улыбнувшись, сделал незаметный, но явно одобрительный жест и вернулся к разговору с Элиаром, которого уже битый час терзал расспросами об обычаях Светлых.

Тем не менее, в отчаяние Эланну привело совсем не это маленькое предательство: Владыка мог творить в своем Дворце все, что угодно, и отдавать (или же не отдавать) предпочтение любому из своих придворных так, как сам того пожелает. И когда ему вздумается. Он мог даже открыто продемонстрировать свои симпатии, сообщить о своем неудовольствии или даже во всеуслышание заявить, кого именно желал бы видеть супругом единственной дочери. Другое дело, что это было не принято и подобные дела решались крайне деликатно. Но сознавать, что лишь древние традиции стояли сегодня между ней и этим хлыщом... и при этом видеть, как стремительно темнеют глаза у Тирриниэля...

Эланна сама не помнила, какое нелепое оправдание с ходу выдала удивленному ухажеру от неожиданного испуга. Ей почему-то показалось, что если она этого не сделает, Владыка Л'аэртэ совершит что-то нехорошее. В ее памяти все еще жив был тот тягостный разговор, в котором он честно признался, что не всегда контролирует свой ужасающий Огонь. Да Эланна и сама успела убедиться, что наследники Изараэля весьма вспыльчивы и крайне нетерпеливы. Если уж даже спокойный и сдержанный Таррэн порой был готов временами полыхнуть бешеным пламенем, то чего ждать от остальных? Особенно когда они в голос утверждали, что Таррэн контролирует себя лучше всех?

Конечно, ллер Тирриниэль делал все, чтобы во время визита на Лиару случайно не напугать свою прекрасную гостью. Его глаза почти никогда не теряли своей невероятной глубины и не наполнялись жутковатыми огненными бликами. Он был неизменно вежлив, предупредителен, осторожен и очень внимателен. Он самолично показал ей все чудеса Золотого Леса, познакомил (издалека, разумеется) с коренными обитателями Проклятого Леса. Скромно отказался демонстрировать собственное могущество. И весьма охотно сопровождал юную Владычицу на целой веренице балов, устроенных лордами Золотого Леса в честь ее прибытия.

Он неотрывно находился поблизости, чутко оберегая свою спутницу от излишней суеты и, особенно, от почти вездесущих, но совершенно бесшабашных перевертышей. Бережно хранил ее покой от многочисленных (порой - не самых приятных) загадок Лиары. Искусно прятал истинный цвет своей страшноватой ауры и всячески оберегал от неприглядной правды о недобром наследии Изиара.

Однако Эланна все время ощущала, как в его присутствии напрягаются защитные амулеты. Как тревожно дрожат они в предчувствии возможного всплеска чужой силы. Подспудно чувствовала, что ей далеко не все открыли, и откуда-то знала, что несокрушимое спокойствие и прохладная уверенность Темного лорда - всего лишь маска, тонкая грань, опасно слабая преграда для истинного Огня Жизни, с рождения бушующего в его жилах. Ужасающе притягательное сочетание красоты и смертельной угрозы. Чарующая близость бездонной пропасти, в которую буквально тянуло окунуться с головой. Невыносимая привлекательность смерти. И жутковато манящий аромат его мягкой кожи, к которому ненавязчиво примешивался запах весеннего солнца. Буйного, жаркого, беспощадного, к которому даже не знаешь, что лучше: поддаться ли, бездумно растворяясь в лучах его теплых объятий, или же бежать без оглядки, откуда-то зная, что промедление может стать последней ошибкой в твоей долгой жизни.

Вот и сегодня Эланна вновь ощутила это странное чувство. Как только заглянула в его глаза, на дне которых скручивались в тугие жгуты опасные искры нешуточного раздражения, так и поняла - если не сделать что-то немедленно, может случится нечто очень плохое. С ним. Или с ними обоими. От этого понимания она сперва ошеломленно застыла, пытаясь справиться с волной накатившего страха, а потом, почти не задумываясь, выпалила какую-то неправдоподобную глупость. В довольной резкой форме отказалась подать смазливому рену Оганэ руку и, неожиданно растерявшись от собственной дерзости, быстро ушла. А теперь едва не бежала прочь от многочисленных сомнений и собственных, порой не слишком понятных чувств, в которых вдруг запуталась, как мошка в чужой паутине.

Только пройдя огромный сад почти насквозь и достигнув далекой северной галереи, которая проходила одним краем над Молчащей Пропастью, Эланна смогла остановиться и, отыскав небольшой балкон, немного успокоиться.

Все это было странно, ново и непривычно. Таррэн, Тирриниэль... они слишком разные. Слишком непохожи на эльфов Алиары. Слишком сильны, уверены, жестки и... красивы. Да, они невыносимо, невероятно, безумно красивы. Настолько, что глаз невозможно отвести, а сердце частенько сжимается в каком-то необъяснимом трепете.

Эланна устало оперлась на резные перила и, тоскливо всмотревшись в черные небеса, до которых почти не доставали яркие огни Дворца, потеряно застыла.

- Что? И ты тоже? - вдруг сочувственно спросили откуда-то из темноты, и Владычица, вздрогнув, быстро обернулась. А затем разглядела сидящую на соседних перилах Белку и вздрогнула снова.

- Бел?

- Ага, - печально вздохнула Гончая, болтая ногами над разверзнувшейся под балконом пропастью. - Я тоже сбежал: больно уж они шумят, ваши эльфы. Да и ребята мои не выносят громких звуков. Так что не волнуйся: мы тебя хорошо понимаем.

Эланна неверяще обернулась. Торопливо покосилась на густые кусты, ограждающие открытую террасу от собственно сада. А потом увидела вспыхнувшие в ночи пять пар янтарных огоньков, и внезапно поняла, что мрачноватые комки мрака у самой земли, которые она сперва приняла за длинные тени от многочисленных веток, на самом деле - не тени, а присевшие на траву Охотники. Совсем незаметные в своих непритязательно темных одеждах. Неподвижные. Молчаливые. Полностью слившиеся с темнотой. Прямо как голодные хищники, притаившиеся в засаде.

Белка понимающе улыбнулась, когда Владычица непроизвольно охнула и отшатнулась.

- Не бойся, они смирные. Таррэн просто не хочет, чтобы я бродил по вашему дворцу в одиночестве.

Эланна, с трудом отведя взгляд от перевертышей, заставила себя повернуться к собеседнице.

- Да, конечно. Извини. Просто они меня напугали.

- Бывает, - согласилась Белка.

- Бел, а ты что тут делаешь?

- То же, что и ты: прячусь.

- Я не прячусь, - поджала губы Владычица.

- Хочешь сказать, что мчалась сюда через половину сада так, будто за тобой демоны гнались, просто так? Из глупого желания споткнуться и где-нибудь свернуть себе шею? - криво усмехнулась Белка. - Или, может, я не так все понял, заметив на твоем лице признаки жуткого облегчения, когда тебе показалось, что тут никого нет?

Эланна невольно улыбнулась.

- Вообще-то, я не слишком часто имею возможность куда-то уйти в одиночестве. А сегодня так вышло, что...

- Все внимание досталось твоему папочке. А ты внезапно превратилась из грозной и суровой правительницы всего лишь в симпатичную дочь мудрого и великого Владыки. Так что никто не посчитал зазорным твое желание побыть, наконец, вдали от этой суеты, неусыпно бдящей стражи, дурацкого этикета, всех этих чинных "спасибо" и "пожалуйста"... конечно, я тебя понимаю и, честно говоря, ужасно рад, что ты меня встретила. Я, по крайней мере, теперь могу тебя спросить про кучу важных вещей, про которые мне больше никто не расскажет.

- Да, наверное, - улыбнулась Эланна. - Но, вообще-то, мне тоже давно хотелось тебя спросить... да как-то случая не представлялось... Бел, ты почему в таком виде? Почему именно "Белик"?

- Так удобнее, - рассеянно отозвалась Гончая, продолжая болтать ногами. - И гораздо меньше желающих поглазеть на меня в упор. Таррэн же говорил.

- Да. Но мне все равно кажется, что это как-то... слишком.

- Ничего подобного. Как показывает практика, с "Беликом" гораздо проще общаться. А то, что при этом случаются мелкие неприятности, не в счет. Согласись?

- Ну... не знаю, - неуверенно пожала плечами Эланна.

- Зато я знаю, - совершенно серьезно ответила Белка. - Можешь мне поверить: если бы я мог что-то изменить, нам было бы проще. А раз нет, то лучше и не рисковать. Я уже давно так живу и до сих пор убедился лишь в одном: Белик - единственная моя защита от любопытных. И единственное, что позволяет мне жить спокойно.

Эланна странно покосилась на перевертышей и неожиданно призналась:

- Отец о тебе спрашивал... кажется, он что-то подозревает.

- Мне тоже так кажется, - буркнула Белка, тут же нахохлившись. - Вчера он мне чуть амулет не спалил. Узы, что ли, его так заинтересовали?

- И узы тоже. Может, не стоило Таррэну делать их такими заметными?

- Если бы он попытался их скрыть, это вызвало бы еще больше вопросов.

Владычица на мгновение задумалась, но потом вынуждено признала:

- Пожалуй, ты прав. А без них нельзя?

- Уже нет. Да и поздно что-то менять, не находишь?

Эланна только вздохнула.

- А что он хотел узнать? - неожиданно повернулась Гончая, испытующе взглянув на ее лицо. - О чем он тебя спрашивал?

- О многом. О том, кто ты и откуда. Как вышло, что тебя приняли в эльфийский Род. Как давно это случилось. Почему Таррэн раньше ничего о тебе не говорил. Почему взял с собой. Что за отношения вас связывают...

- Надо же. И что же ты ответила? - с нескрываемым интересом покосилась Гончая.

Владычица тихонько фыркнула.

- А что я могла ответить? Сказала то, что знаю - так, чтобы тебя не выдать и Таррэна не подвести. Я же обещала хранить ваш секрет? Обещала. Вот и выкручивалась, как могла. Сказала, что в Род тебя принял лично Тирриниэль, по просьбе сына и вопреки мнению вашего Совета Старейшин. Что живешь ты так большую часть своей жизни. Что тебя признали таким же Л'аэртэ, как и Таррэна. Правда, твое прошлое для меня самой, если честно, является большой загадкой, так что по этому поводу я не говорила ничего. А насчет всего остального пришлось посоветовать отцу спросить у Таррэна. В конце концов, могу я не знать, что у вас за отношения?

- И он поверил?

- Не знаю, - нахмурилась эльфийка. - Надеюсь, что да.

- А про твой визит к нам он тоже спрашивал?

- Конечно. Даже просил открыть память, чтобы увидеть Лиару моими глазами.

Белка тут же насторожилась.

- Та-ак. И что ты ему показала?

- Все, кроме бала.

- Моих кошек - тоже?

- Нет. А что, надо было? - неожиданно обеспокоилась Эланна.

Гончая странно застыла и ненадолго задумалась.

- Не знаю. Возможно, если бы ты это сделала, он бы заподозрил неладное... впрочем, какая разница? А про бал ты почему ничего не... ах да, - вдруг кашлянула Белка, припомнив, что тоже была на том балу и вовсе не в личине мелкого сорванца. - Что-то я туго соображаю сегодня.

Эланна слабо улыбнулась, но не стала пояснять, что умолчала о том вечере еще и по другой причине. Да еще и закрыла воспоминания о том, как теплый вечер плавно перешел в такую же теплую, дивную ночь, на время которой Владычица впервые в жизни осталась без магии. Когда оказалась совершенно беззащитной перед чужой силой. Когда вдруг почувствовала странное удовлетворение от мысли, что рядом есть мужчина, способный не только защитить тебя, но и в любой момент уничтожить. И когда ей неожиданно стала ясна вся глубина разницы между назойливой навязчивостью рена Оганэ и спокойной уверенностью настоящего Темного лорда.

- Ладно, пускай, - наконец, заключила Белка, взвесив все "за" и "против". - Может, оно и к лучшему. Не ждал я, конечно, что твой батюшка появится так рано, но куда деваться?

- Отец редко появляется на Эолларе, - очнувшись от воспоминаний, сказала Владычица. - Собственно, за все время моего правления он приходил всего один раз.

Белка кивнула.

- Ну да. Когда сюда явился Таррэн. И теперь он вернулся снова, потому что таких чужаков, как мы, следует держать под постоянным присмотром. А ты, как ни крути, на роль опытного надзирателя не слишком подходишь.

- Отец просто беспокоится, - тихо уронила Эланна.

- Еще бы. На его месте я бы тоже беспокоился: за тебя, за Дворец, за свой Народ... кстати, я давно хотел спросить: а Ушедшие действительно имели какое-то отношение к правящим Родам?

Владычица помрачнела.

- Да, Бел. Собственно, изначально наш Род был единым, но потом по какой-то причине разделился на четыре ветви: Этаррас (к которому относится, как ты знаешь, мой отец), Ираэль (из которого, как выяснилось, затем пошел Род Л'аэртэ), Сориэль, потомки которого теперь рассеяны по всей Лиаре без какого-либо Главы Рода, и Эраэль, наследники которого, как считает наш летописец рен Истаэр, в большой степени перешли в Светлый Лес.

- Чего? - недоверчиво покосилась Гончая. - По-твоему, Элиар и его дядюшка относятся к Роду Эраэль?

- Отец заметил в ауре Элиара следы Пламени Жизни. Таким владели только эльфы Эраэль. И они считались одними из лучших целителей... конечно, до тех пор, пока не ушли с Алиары. Вообще, у каждого из ветвей правящего Рода было свое, особое умение: Ираэль лучше всего управлялись с Огнем, мои предки унаследовали способности к магии разума, Эраэль слыли великолепными лекарями, а Сориэль всегда легко управляли погодой.

- Гм, - озадачилась Белка. - Может, ты и права - Эл у нас действительно гений по части лечения. Как-то раз самого себя на ноги поднял после Зеленого Листа, хотя раньше это считалось невозможным. К тому же, многие из Светлых отлично умеют ладить с лесами. Творят с ними такое, что нам и не снилось. Не говоря уж о том, что любые зверушки в их сторону даже гавкнуть не смеют. Ну, кроме наших, конечно. Так что если принять твою версию за правду, то получается очень правдоподобно. Во всяком случае, насчет Ираэль я уверен точно, а остальные... давай будем считать, что этот вопрос мы выяснили. Но скажи мне другое: что такого случилось, что сразу три Рода из вашей верхушки вдруг решили покинуть Алиару? Они что, трон не могли поделить? Разругались на почве неразрешимых противоречий и не сумели договориться, на чьей голове должна быть ваша красивая корона... э-э, в смысле Венец? Почему они разделились, Эланна? Как сумели открыть портал в другой мир? Что, наконец, заставило их бросить все на свете и уйти в полнейшую неизвестность? При том, что вы, ушастые, страшно не любите что-то менять в своей устоявшейся жизни? И при том, что для этого им потребовались жуть, какие усилия?

Эланна тяжело вздохнула.

- Это очень долгая история, Бел.

- Ничего, у нас вся ночь впереди. Расскажешь? - Гончая снова выжидательно посмотрела. - Раз уж мы все равно тут торчим, а спросить больше не у кого... поделись этой страшной тайной. Мне ужасно интересно, что за Род принял меня к себе. И еще больше интересно, как он стал таким, как сейчас. Ведь насколько я понял, до Ухода эльфы Ираэль не были такими могучими?

- Да, - неохотно отозвалась эльфийка. - Но, честно говоря, у нас не принято обсуждать эту тему.

- О! Только не говори, что тебе запрещено!

- Нет, Бел. Просто Ушедшие принесли моему Народу много горя. И оставили после себя много разрушений. Это была... война, Бел. Самая настоящая. И горечь от ее последствий еще не успела выветриться из нашей памяти. Мне трудно говорить об этом, потому что сама я не застала тех черных времен, но мой отец хорошо помнит лордов трех Высоких Домов, отказавшихся от родства с нами. И помнит о том, что именно по их вине тогда погибли многие его братья. Признаться, если бы Таррэн пришел к нам на три века раньше, его наверняка попытались бы уничтожить, едва узнав, кто он и откуда. Если бы отец был тогда на Эолларе, все могло бы закончиться очень печально.

- Да, Таррэн говорил, что вы встретили его поначалу неласково, - спокойно кивнула Белка. - И о причинах его тоже тогда подробно просветили. Хорошо, что ничего страшного не произошло. И хорошо, что встреча с твоим отцом у них случилась гораздо позже. Когда и вы успокоились, и он понял, что произошла досадная ошибка.

- Это была не ошибка, - невесело улыбнулась Владычица. - Просто если бы тогда отец открыл мне свою память целиком, я вряд ли стала бы выслушивать чужака с Лиары. Однако он меня пожалел. Утаил часть правды. Поэтому я искренне верила, что Ушедшие исчезли навсегда...

- Как ты могла в это верить после того, как к вам приходил Изиар?!

- Дело в том, что... понимаешь, Бел, - внезапно смутилась Эланна, - довольно долгое время мы находились в неведении относительно его происхождения. Потому что он был невероятно похож на... другое существо. Более могущественное. Справедливое. Но именно в этом и состояла наша ошибка. А когда появился Таррэн и рассказал, кем был ваш Проклятый Владыка, стало понятно, что на самом деле Изиар нас просто-напросто обманул. Можешь себе представить, какой здесь поднялся переполох?

Белка странно наклонила голову.

- В прошлый раз твой рассказ, как мне помнится, звучал несколько иначе.

- В прошлый раз мы знали о вас слишком мало, чтобы открывать всю правду.

- Неужели?

- Да, Бел. Прости, но Алиара до сих пор не залечила все раны, которые получила по вине Ушедших. И ее недра до сих пор содрогаются от боли, которая и за столько лет не угасла до конца. Поэтому вам здесь многие не рады. И поэтому многие вздохнут с облегчением, если вы решите навсегда закрыть портал в свой мир и больше никогда нас не потревожите. Мы не хотим осложнений с Создателями.

- С кем? - рассеянно бросила Гончая.

- С теми, кто заставил вас уйти с Алиары, - тихо сообщила Эланна. - Теми, кто создал наш мир. И кто способен при необходимости уничтожить не только вас, но и всю планету. Лишь ради того, чтобы справедливость (хоть и с большим опозданием) восторжествовала. А ваши умения, которые во многом являются заслугой Создателей, больше никогда не потревожили эти просторы.

Белка на мгновение замерла, о чем-то напряженно размышляя. А затем медленно подняла голову, пристально посмотрела на зябко поежившуюся эльфийку непривычно позеленевшими глазами и бесстрастным голосом опытного дознавателя сухо велела:

- Рассказывай!

Эланна странно вздрогнула, неожиданно замерев, как изваяние, а затем, зачарованная бешеной пляской огней в изумрудных зрачках, начала медленно вспоминать.

Глава 18

Когда Владычица ушла, Белка долгое время сидела неподвижно, рассеянно наблюдая за тем, как клубится темнота на дне ущелья. Ее ноги по-прежнему бесстрашно свисали над гигантской пропастью, каштановые кудри от порывов прохладного ветра пришли в полный беспорядок, а красивое лицо наполнилось странной задумчивостью.

Перевертыши же остались совершенно неподвижными. И довольно долго молчали, стараясь даже не вздохнуть лишний раз, чтобы не нарушать уединения Вожака.

- Вот, значит, как, - наконец, обронила Гончая в полной тишине. - Жаль, что мы не знали этого раньше. И очень хорошо, что я именно сегодня спровоцировала Эланну на слабое Единение. Выходит, алиарцам есть, отчего так беспокоиться... Стрегон, твое мнение?

Стрегон негромко кашлянул.

- Прости, я не все понял, о чем вы говорили. А безмолвная речь мне пока не дается так же легко, как тебе. К тому же, Владычица открыла свою память не полностью, а смотреть через тебя - довольно хлопотное дело. Поэтому я не все понял, что она тебе показала.

- Я тоже. Но главное мы узнали: когда-то три наших Рода - Эраэль, Ираэль и Сориэль - имели на Алиаре власть, положение, немалую силу и заслуженное уважение. Когда-то они были могущественны и весьма сильны. Когда-то их уважали, почитали и прислушивались к их мнению. До тех пор, пока кому-то из глав этих Родов не пришла в голову мысль подняться еще выше.

- Леди Эланна что-то говорила о Создателях, - осторожно напомнил Лакр. - Я не слишком силен в Изначальном языке, но мне показалось или эльфы действительно их побаиваются?

Белка, не оборачиваясь, пожала плечами.

- Побаиваются? Пожалуй, ты выбрал не совсем правильное слово. Но Создателей, кем бы они ни были, здесь явно почитают. Уважают. Однако при этом очень надеются, что больше никогда не узнают их гнева.

- Насколько я понял, эти существа уже много веков не появлялись на Алиаре, - задумчиво бросил Нэш, для которого, как и для остальных перевертышей, недавний молчаливый разговор двух женщин не остался тайной за семью печатями. Благодаря Белке и недавно наложенным узам, теперь они могли незримо присутствовать в мыслях своего Вожака. Слышать почти все, что слышала она. Понимать многое из того, что понимала она. И воспринимать мелькан