Сліди залишаються (fb2)


Настройки текста:



Павло Вежінов Сліди залишаються

З неба падає ключ

Як гарно буває у вечірні години, коли сонце зайшло і нічна темрява поволі оповиває землю. Гратися вже пізно, зате саме тоді починаються такі приємні, такі цікаві й одверті розмови, що навіть не помітної, як мине час.

Цього вечора хлопчики, як це бувало часто, зібралися у внутрішньому дворику великого жовтого будинку. Їхнім улюбленим місцем був закуток, де лежала купа старого заліза, що лишилося після ремонту парового опалення. Вони сиділи в мальовничих позах на незручних трубах і тихо розмовляли. Угорі, над отвором в глибокому колодязі між будівлями, вже темніло тепле червневе небо, заливаючи будинки ніжними синюватими сутінками. Де-не-де в будинках почали освітлюватися широкі вікна, але світло їхнє ще здавалося тьмяним, тьмянішим навіть від неба, з його багатими густими відтінками. Було тихо; серед тиші лунали часом легкі шуми — десь принадно бряжчав домашній посуд, тихо гомоніло радіо, на білих завісках, мов на екрані, мигтіли якісь дивні темні постаті, час від часу долинали людські голоси. Все це, разом з надзвичайно приємним бряжчанням на кухнях, надавало цим вечірнім годинам якоїсь особливої чарівності, — хлопчаки глибоко відчували її, хоча й не усвідомлювали цього.

Вони були приблизно одного віку — дванадцяти-тринадцятирічні, — але серед них вирізнявся своїм синім баскетбольним костюмом і високим зростом Пешо. Він здавався найстрункішим і, може, навіть найсильнішим. Очі в нього були темні, блискучі, від тонкої постаті віяло здоров’ям і енергією. Загалом у нього був вигляд спортсмена, завдяки чому усі хлопчаки таємно заздрили йому.

— Таке скажеш! — озвався він невдоволено. — Коли хочеш знати, радянські МІГ’и найшвидкісніші в світі!

— Що швидкі — то швидкі! — охоче погодився Веселин. — Тільки я хочу створити ще швидші.

Хлопчаки посміхнулися добродушно і співчутливо. Справді, Веселин був відомий винахідник, найбільш відомий у школі. Ще кілька років тому він винайшов дзигу, яка крутилася в обидва боки. Але «винайти» такого швидкого літака, що був би швидший від радянського МІГ’а, це вже занадто. Веселин перевірив поглядом, яке враження справили його слова, і знову замислився. Це був низенький, плечистий хлопчик з круглим добродушним обличчям і стриженою головою. Зеленуваті очі його дивилися жваво й розумно.

— Уявіть собі, — почав він знову, — такий літак, — швидкий, як світло! Га, як вам здається?

Хлопці засміялися.

— Ну-у, багато хочеш! — озвався низенький, товстенький і кучерявий Бебо. — Де ти знайдеш для такого літака аеродром?

— А він злітатиме просто вгору!

— Гаразд, а як сідатиме?

— Сідатиме просто вниз! — зареготав жвавий, моторний Чарлі. — Поки кліпнеш очима — долетить до центра землі!

Дружний сміх розлігся в притихлому дворику. Веселин зрозумів, що перебрав міру, і зніяковіло похнюпив свого кирпатого носа.

— Нічого ви не розумієте! — пробурчав він невдоволено. — Все передбачено! Літак злітає повільно, як звичайний, далі швидше, швидше, швидше, а коли має сісти, знов починає летіти повільно!

— А чого ж, так можливо! — погодився Пешо. — А ось я хотів би вигадати якусь… якусь отаку — найнебезпечнішу зброю!

Веселин здивовано глянув на нього.

— Адже я вигадав промені! — сказав він, не поспішаючи.

— Які промені?

— А ті, що збивають літаки…

— Ай справді! — кивнув Пешо. — Але треба ще щось вигадати.

— А я вигадав й інші промені, — сказав серйозно Веселин, поглядаючи на товаришів. — Спрямовую, значить, прожектор в окоп інтервентів… Якщо на тебе натрапить хоч один промінь, одразу ж спалахнеш, як… як миша!

Хлопчаки замовкли, обмірковуючи новий винахід. Щось похмуре промайнуло в їхніх поглядах, обличчя здавалися суворими.

— А як же звуться ті промені? — спитав скептично Пешо.

— Косинус-гамма…

Хлопчаки з повагою подивилися на нього. Цей чортяка умів влучно охрещувати свої винаходи. Але, незважаючи на це, неприємне почуття все ж гнітило їх.

— Не подобається мені твій винахід, — сказав нарешті, зітхаючи, Бебо. — Як це так — спалахнуть, як миші? Зовсім неприємно.

Веселин і сам відчував це.

— Ні, я так… жартома… у мене є й інші промені… Спрямовуєш, значить, прожектор, і як тільки на тебе натрапить промінь, одразу засинаєш! Так можеш спати і двадцять годин, не прокидаючись!

Хлопчаки полегшено зітхнули.

— Цікаво, правда? — підбадьорився Веселин. — Потім просто навантажуєш їх на автомашини, мов мішки…

У цю мить щось дзенькнуло об плити дворика. Хлопчики здивовано обернулися.

— Що це? — озвався Чарлі.

Всі почали роздивлятися навколо. Веселий перший помітив предмет, що впав, — звичайний металевий ключ від потайного, замка, який спокійно лежав на плитах. Пешо підняв його. Напевно, хтось його упустив з горішніх поверхів — що ж інше могла б подумати людина! Хлопчак вийшов на середину дворика, підвів обличчя вгору і уважно оглянув поверхи. Де-не-де виднілися відчинені освітлені вікна, але в жодному з них він не помітив людини, — людського обличчя.

— Еге-геей! — гукнув Пешо.

Поверхи мовчали. Пешо знизав плечима, гукнув ще раз, та відповіді знову не було.

— Цікаво! — обернувся він до хлопчаків. — Упускають свої ключі і Не озиваються…

— Може, не з цього будинку, — припустив Веселин.

— А з якого?

— З якогось сусіднього…

— Дурниці плетеш! — похитав головою Пешо. — Коли б з сусіднього будинку, то він впав би в сусідньому дворику, а не в нашому.

— Може, його хтось кинув…

— Який дурень кидатиме свої ключі крізь вікно!

Пешо мав рацію. Дворик, де вони сиділи, належав до приватного будинку і був відгороджений від двориків сусідніх будинків високими кам’яними мурами. Три будинки утворювали велику літеру П, та все ж бокові огорожі були досить далеко, щоб ключ міг упасти від них.

— А чому ж тоді ніхто не озивається? — спитав Веселин.

На це, зрозуміло, ніхто яе міг відповісти, і хлопчаки, захопившись своїми розмовами, незабаром забули дрібний випадок з ключем. Біс його знає, може, ключ непотрібний, і хтось просто вирішив позбавитися його. Тим часом зовсім стемніло, небо над хлопчаками втратило ясні відтінки. Десь в горішніх поверхах хтось бринькав на піаніно, в іншому місці надривно плакала дитина. Тільки-но хлопчаки вирішили розходитися, як перед ними виросла огрядна чоловіча постать, одягнена в літній білий костюм чоловік.

— Ага! — сказав ласкаво і добродушно чоловік, — граєтесь!

Хлопчаки здивовано подивилися на незнайомого. Він був широкоплечий, огрядний, з полисілою, коротко підстриженою головою, на товстих губах його грала доброзичлива дружня усмішка, яка хтозна-чому здавалася хлопчакам не зовсім щирою.

— Граємось, — відповів обережно Пешо.

— І давно тут граєтесь? — уважно спитав чоловік.

Це запитання вже явно не сподобалося хлопчакам. Вони швидко глянули один на одного, потім Пешо якось насторожено відповів:

— Та не дуже давно, недавно.

— Так, так! — добродушно кивнув чоловік. — Не дуже давно — однак, з годинку минуло, адже так?.

— Минуло! — вже зовсім неохоче відповів Пешо.

— Та-аак! А чи не знаходили ви тут ключа?
Хлопчаки знову глянули один на одного — так ось у чім річ!

— Знайшли, знайшли! — майже в один голос відповіла компанія. — Упав з верхніх поверхів!

Пешо виразно помітив, як обличчя незнайомого чоловіка немов засяяло від полегшення.

— Чудово! — вигукнув він уже зовсім невимушено. — А в кого ж ключ?

— У мене, — відповів Пешо і сунув руку в кишеню.

Цілком зрозуміло, що не так вже й легко знайти якусь річ у кишені такого хлопця. Доки Пешо мовчки і зосереджено нишпорив у правій кишені, незнайомий витер лоба і поквапно заговорив:

— Знаєте, у мене є дівчинка, такий самий шибеник, як ви, тільки трохи менша, зрозуміло… Вона кинула ключ у вікно… Добре, що мати бачила, інакше ми залишилися б без нього!… Іншого не маємо, всі розгубили…

— Ви живете в цьому будинку? — спитав Пешо.

— В цьому, — відповів поквапно чоловік. — А ти, хлопчику, не загубив ключа?

— Як же я міг загубити його, коли нікуди не ходив! — кинув Пешо і вивернув кишеню. Між лимонадними карамельками, мотузочками, грудками крейди і алюмінієвою машинкою для загострювання олівців він зразу помітив секретний ключ.

— Ось! — сказав з полегшенням Пешо. — Я пам’ятаю, що поклав його в цю кишеню!

Пешо здалося, що незнайомий швидко і якось нетерпляче смикнув ключ з його руки. Цей жест аж ніяк не пасував ні до вкрадливого голосу, ні до його дружньої усмішки. Не сказавши більше ні слова, незнайомий обернувся до них широкою спиною і швидко подався до воріт.

— Чудний якийсь! — пробурчав йому вслід Веселин. — Навіть не подякував!

— Такі вже вони всі, дорослі! — зауважив з сумом Бебо. — Доки ти їм потрібний, добрі, а потім…

— Справді, вони такі! — похитав головою Веселин на знак найглибшого співчуття.

Тільки Пешо сердито і насуплено мовчав.

Вдома

Незабаром хлопці вийшли на вулицю. Тут і небо було наче яснішим, та й від ліхтарів падало яскраве світло. На тролейбусній зупинці стояла звичайна черга. Одні намагалися читати газету, інші поглядали в далечінь, сподіваючись побачити червону зірку тролейбуса. На вулиці було ще людно, дівчатка галасливо гралися на тротуарах в класи. Хлопці зневажливо глянули на них і пішли далі. В цю мить ззаду пролунав дівчачий голосок:

— Пешка-а… Пошка! Пешка… Пошка!

Пешо сердито сунув руки в кишені, але не обернувся. Це ж ганьба — щоб на нього гукали дівчатка! А голосок дзвенів далі:

— Пешка, Пошка,
Твоя мати кокошка!
А твій батько когут,
Товстопузий орангут!

Це вже було занадто. Пешо обернувся, а з ним і вся його компанія. Дівчатка припинили гру і дивилися на них, весело посміхаючись.

— Хто кричав? — грізно спитав Пешо.
Мовчання. Посмішка зникла з дівчачих облич.

— Я питаю, хто кричав, дівчиська ви такі?

Цього разу голос його був таким недвозначно загрозливим, що одна з маленьких дівчаток одразу обізвалася:

— Подивись! — і вона показала тоненьким пальчиком угору.

Пешо підвів очі. В одному з вікон середніх поверхів, спершись на підвіконня, стояла Юлія. Відчуваючи себе в безпеці, недосяжною для хлопчаків, вона, розчервонівшись, переможно дивилася на них. Юлія була одягнена в синє шовкове платтячко, її пишне біляве волоссячко вільно спадало на плечі. Однак, хоч вона була така гарненька, така тендітна, хлопчаки зараз дивилися на неї майже з ненавистю. Пешо наблизився на кілька кроків і підвів на неї очі.

— Ти чого галасуєш? — суворо, проте все ще стримано запитав він.

— А от хочу й галасую!

— Від задирливої відповіді хлопець вмить скипів.

— Ти… ти… мавпа! — ледве вимовив він.

— Сам ти мавпа!

Пешо ступив крок назад. Розмова набирала небезпечного для його гідності характеру.

— От як спіймаю на вулиці, я тебе навчу! — сказав він похмуро, міряючи гнівним поглядом гарненьку дівчинку.

— Ага! А як мій батько тебе спіймає, знаєш, що зробить?

— Що? — зневажливо поцікавився хлопчик.

— Відлупцює тебе добре — ось що!

— Короткі руки у твого батька, щоб ти знала!

— Це у твого батька короткі руки!

Пешо спантеличено втупився очима в розгніване обличчя дівчинки.

— Ти чого дражниш мене? — здивовано спитав він. — Що я тобі зробив?

— Багато зробив мені!

— Нічого я тобі не зробив!

— А чому одного разу ти дражнив мене «буржуйкою»?

Пешо замислився. Справді, він назвав її так колись.

— Дражнив тебе, тому що ти буржуйка!…
Сині гарні очі дівчинки від образи широко розкрилися, потім враз залилися сльозами. Її так боляче вразило це обвинувачення, висловлене вдруге, до того ж таким серйозним тоном, що вона відсахнулась назад, потім крізь сльози проговорила:

— Скажу я твоїй учительці, от побачиш!

— Гаразд! — відповів зловтішно Пешо. — Тільки почекай трохи, поки минуть канікули.

— Ох, який ти поганий! — скипіла раптом Юлія. — Поганий ти, поганий ти!

Пешо хотів їй щось відповісти, але помітив постать дорослої людини, яка промайнула в глибині кімнати, і поквапно відійшов.

І все ж у нього було не весело на серці, спогад про плачучу дівчинку пригнічував його. Він повільно зійшов по сходах на третій поверх, звичним рухом дістав з кишені ключ і сунув його в отвір замка. На його здивування, ключ не обернувся. Він натиснув вдруге, ще дужче, та знову нічого не вийшло.

В чому ж річ? Чи не переплутав він поверх? Звичайно, ні — на дверях була прикріплена знайома мідна табличка з написом: «Кирило Андреєв». Хлопчик витяг назад ключа і уважно подивився на нього. Одного лише погляду було досить, щоб він зрозумів, що тримає в руках не свого ключа. Цей був точнісінько такий, як і його, тільки зубчики інші, і, зрозуміло, він не відмикав цих дверей. Але звідки взявся у нього цей чужий ключ?

Зненацька одна згадка майнула в його голові, і він зніяковіло почухав потилицю. Дуже просто — він переплутав свій ключ з ключем незнайомого чоловіка у дворику. Справді, так воно і сталося, інакше бути не могло.

Хлопець подзвонив, і мати відчинила йому двері. Це була низенька рухлива жінка, з такою ж білою, гладенькою шкірою, як у сина; добродушні її очі трохи здивовано спинилися на Пешо.

— Як це ти так рано! — задоволено сказала,вона. — А ключ загубив, чи що?

— Ні, — відповів коротко хлопець. — Тато, повернувся?

— Давно вже!…

Пешо пішов на кухню вмитися. Дивні люди ці дорослі, ніхто їм не забороняє запізнюватись, а от же не запізнюються! Батьки його вже повечеряли, і хлопець сів їсти сам. Він вечеряв, коли знадвору подзвонили і в коридорі почувся чоловічий голос, та Пешо не звернув на це уваги. За чверть години він зайшов у кімнату. Батько сидів у кріслі й читав газету. З того, що він навіть не підвів очей на нього, хлопець зрозумів, що не все гаразд.

Батько Пешо працював секретарем в одному з міністерстві. Хлопець успадкував від нього високий зріст і тверду вдачу. Батькові було близько сорока років, але він уже посивів, обличчя його завжди здавалось трохи стомленим. Пешо знав, що батько почав сивіти у в’язниці, де пробув чотири роки як політичний в’язень.

Нарешті батько відвів очі од газети і зміряв сина від голови до п’ят. Погляд його був сердитий.

— Сідай! — сказав він уривисто.

Пешо сів. Розум його працював напружено — що він міг поганого вчинити? Наскільки пригадував — нічого, навіть зовсім нічого особливого. Звичайно, вчора провів у плавальному басейні дві години замість одної, але звідки батько міг знати про це? Крім цього, що ж інше? Ага, згадав — він розірвав сьогодні сорочку, зачепившись за колючий дріт на футбольному полі.

Однак і це не те — батько ніколи не звертав уваги на такі речі.

— Щойно приходив до мене Юлин батько, — заговорив він суворо.

Пешо зітхнув — так ось у чім справа!

— Скаржився мені на тебе! Ти називав Юлію «буржуйкою»? Правда це?

— Правда, — відповів здивований Пешо. — Так вона ж і є буржуйка…

В суворих батькових очах раптом промайнула тінь усмішки.

— Хто тобі дав право охрещувати людей прізвиськами? — спитав він усе ж досить похмуро. — Звідки Юлія може бути буржуйкою?

— Дуже просто…

— Як це дуже просто?

— А так, ходить весь час в платтячках, задається… Скажеш їй два слова — і вона зараз плаче.

Знову тінь усмішки майнула в батькових очах.

— Я догадуюсь, які це слова…

— Нічого поганого я не говорив їй… Все лізе гратися з нами. Каже, що вона сестра-жалібниця, а коли ми якось повинні були перевозити пораненого, вона не захотіла підійматися на літак…

— Який літак?

— Ящик для сміття, — відповів з досадою хлопець. — Піднімайся, кажу, ми повинні поспішати, люди стікають кров’ю. А вона не хоче! Боїться забруднити платтячко. Та навіщо нам така буржуйка, яка думає про свої плаття, коли люди стікають кров’ю?…

На цей раз батько уже засміявся.

— Слухай, дурнику, ти вже не такий маленький! — сказав він, усміхаючись. — Гра є гра, а дівчатка є дівчатка! Вони не так фантазують, як ви… Навіщо кривдиш хорошу дівчинку?… Я тебе знаю, ти високої думки про себе, але Юлія краща за тебе, і коли їй буде стільки років, скільки тобі, вона напевно буде розумнішою…

— Ще б пак! — вигукнув Пешо, але не міг нічого більше сказати — настільки тяжкою була образа.

— Так, так! — похитав головою батько. — Коли б ти був розумніший, не кривдив би дівчинки тільки за те, що вона не хотіла бруднити свого платтячка через ваші фантазії… Чому ж ти не постелив свого пальта, кавалер?

— Я не кавалер! — відповів невдоволено Пешо.

— А-а-а, от бачиш, ображаєшся, що називаю тебе кавалером! Настільки убогий твій розум! Я в твої роки був кавалером, та й тепер кавалер, кажучи правду!

Пешо роззявив рота — так дивно йому здалося, що його батько може бути кавалером! То тільки матусині синочки і буржуї — кавалери! Хіба ж хоч один справжній мужчина буде кавалером!

Справжній мужчина навіть не розмовляє з усякими там дівчиськами!

— Ну, чого очима кліпаєш! — посміхнувся батько. — Так, так, щоб ти знав. Юлія менша за тебе, ти повинен охороняти її, як квіточку, щоб волосинка не впала з її голови… Якщо її хтось скривдить, ти повинен кинутись на нього, як орел, і коли навіть поб’ють тебе за це, я скажу тобі молодець. Не мужчина ти, а ганчірка!

— Я не ганчірка, — відповів похмуро хлопець.

— А може, й ганчірка! — сказав сердито батько. — Коли ставиш гру вище від найзвичайнісінького людського обов’язку, може, ти й ганчірка. Замість того, щоб боронити Юлію від кривди і образи, ти сам несправедливо її кривдиш. Чому вона буржуйка? Тому що тримає себе в чистоті? Чи тому, що чутлива? Її батько — відомий болгарський учений, одержав Димитровську премію! Ти це знаєш?

— Знаю…

— А знаєш, що Юлія піонерка?

Пешо мовчав.

— Знаєш? — повторив, батько.

— Знаю…

— Тим гірше для тебе…

Батько помовчав трохи, далі знов почав говорити серйозним тоном:

— Завтра підеш до неї і попросиш пробачення! Зрозуміло?

Пешо почервонів, як рак. Все, що завгодно — тільки не це! Як він може настільки принизити себе, щоб просити пробачення у дівчинки! Краще б відрізали йому одну руку, ніж так принижувати.

— Не хочу! — сказав він глухо.

Батько знову помовчав, глибоко замислившись.

— Що ж, іди до своєї кімнати, — сказав він холодно. — Я тебе не силую, це немоє діло, але я не хочу, щоб ти забирав у мене час, поки ти такої думки…

Пешо мовчки вийшов. І хоч який був стомлений, цієї ночі він заснув аж за північ. Він відчував себе скривдженим і ображеним, його гнітили батькові слова. Щоб його назвали «ганчіркою»! Хіба ж таке можливо? Ні, він ще побачить, чи ганчірка Пешо, коли… коли він поїде в Корею! Чи, може, піти на кордон, зловити там диверсанта? Так, це краще! Тоді газети писатимуть: «Хлопчик — герой» або ж «Маленький сміливий болгарин, палкий патріот»… Ох, як прийде тоді до нього батько, як винувато подивиться на нього, як винувато скаже: «Ні, ні, Пешо, ти не ганчірка, ти справжній герой. Як я пишаюся, що ти мій син!»

А він — Пешо — стоятиме тоді перед ним блідий і гордий і нічого йому не відповість.

Хлопець витер раптом набіглу сльозу і одразу ясно уявив собі бій, в якому він захопить у полон диверсанта. Інші залягли, бояться ворухнутися, а він гордо йде вперед, не помічаючи куль, які свистять мимо його вух. Всі дивляться на нього і дивуються: «От герой, так геройї» Ці думки настільки були приємні, що Пешо почав забувати кривди, сон натиснув наповіки.

Перед тим, як заснути, Пешо сердито згадав про Юлію. Вона винувата у всьому, вона! І якщо випадкбво уб’ють його в бою, знов же вона буде винувата. Раптом він згадав біляву голівку з кучерявим волоссям, яке спадає на плечі. «Щоб волосинка не впала з її голови!» Він усміхнувся, якась зовсім несподівана ніжність залила його серце.

Людина в білому

Пешо згадав про обмінений ключ лише другого дня опівдні. Він сунув руку в кишеню, щоб витягти звідти якусь скляну кульку, намацав ключ і відразу в голові виринув спогад. Ой, бідолашний чоловік! Адже він сказав, що це його єдиний ключ. Треба було досі вже знайти його, виправити помилку Може, всі вийшли з дому і коли повернуться — не зможуть відімкнути двері.

Але як знайти людину в білому костюмі, коли не знаєш її імені? Враз він з надзвичайною ясністю пригадав незнайомого — огрядний, круглий, з широким, трохи підпухлим обличчям, на якому не росте волосся, вкритим безліччю зморщок, наче сіткою. Пешо скривився — щось неприємне було в спогадах, але він не міг уже зрозуміти, що саме — може, зовнішність незнайомого, може, масний погляд, може, люб’язна манера тримати себе. Спогади були настільки неприємні, що Пешо враз відчув неприязнь. Така людина не заслуговує, щоб її шукали. Підеш до неї, віддаси ключ, а вона вихопить його щ рук, навіть не подякувавши. Краще почекати, нехай він сам його шукає.

Однак, поміркувавши трохи, Пешо вирішив, що піонер не повинен так робити. Нічого, він сам пошукає його! І вірно, Пешо не знає прізвища незнайомого, але ж знає, де він живе. Коста, син швейцара, знає всіх мешканців будинку, вони легко знайдуть потрібну людину. Вирішивши так, Пешо швидко подався до великого білого будинку, в якому жив один з його найкращих друзів — син швейцара. В цей час він звичайно підмінює батька.

Але Кости не було в швейцарській, хоч двері були відчинені. В таких випадках взимку він звичайно бував у приміщенні парового опалення, де «підтримував тиск», але де він міг бути зараз? Пешо попрямував до заднього дворика, та несподівано зупинився на порозі, мало не повернувши назад. Там він мигцем побачив кокетливе, в зборочках платтячко Юлії.

Дівчинка була не сама. Коста сидів на купі цегли і кишеньковим ножиком зосереджено стругав цурку. Босі ноги його, тонкі й сухі, зігнуті мало не до підборіддя, на насупленому обличчі виразно помітна досада. Не було ніякого сумніву, що цю досаду у нього викликала Юлія, хоч вона й прикидалася, ніби нічого не помічає. Дівчинка, стоячи на одній нозі, широко розмахувала другою взад і вперед і уважно вдивлялася в сина швейцара. Обидва не помітили, що Пешо стоїть і вагається — повернутися чи підійти до них.

— Сьогодні куди підете? — спитала раптом Юлія.

— Нікуди, — відповів похмуро Коста, не від водячи очей від цурки. — Сьогодні цілий день я на роботі…

Юлія помовчала.

— Я думала, що сьогодні підете на горище…

— На яке горище? — з такою байдужістю спитав Коста, що відразу викрив себе.

— На горище будинку…

— Може! — відповів з досадою Коста. — А хто тобі сказав?

— Мені? — здригнулася Юлія. — Ніхто, я просто так спитала…

— Хто тобі сказав? — сердито наполягав Коста.

Юлія припинила гойдати тоненьку ніжку.

— Якщо хочеш знати, Бебо сказав мені, — відповіла вона задирикувато. — Думаєте, що коли ви мені не кажете, то більш ніхто не скаже…

— Ну, гаразд! — загрожуюче похитав головою Коста. — І йому вже нічого не скажемо!

— А мене візьмете? — вже цілком миролюбним тоном спитала Юлія.

— Куди?

— Як куди? На горище!

— Не можна! — відрізав сердито Коста.

— Чому не можна?

— Не можна — і все! По-перше, дівчаток не беремо і, по-друге, навіщо тебе брати? Відразу забрудниш своє платтячко і ревітимеш…

— А я одягну старе плаття! — з останньою надією наполягала Юлія.

— Не можна! — знову суворо відрізав Коста. — Терпіти не можу тих, що сунуться, коли їх не просять.

Юлія безпорадно опустила плечі. І справді, чи є щось приємніше, ніж обшукувати старі горища? Коли темно і… страшно — ні, не страшно — цікаво… Скрізь висить старе лахміття, валяються поламані стільці, порожні пляшки, випотрошені дивани, клітки, утюги без ручок, продірявлені сковороди і ще багато іншого. А коли пошукати, трохи, то чого тільки не знайдеш — якусь ляльку без голови, коробку з-під фарбів, великий кришталь, поштові марки, навіть якийсь гербарій з дуже цікавими рослинами, забутий там з давніх часів. Як же тепер пропустити таку рідкісну розвагу?

— Прошу тебе, Коста! — сказала Юлія, майже плачучи. — Дозволь мені піти з вами! Якщо дозволиш, дам тобі одну дуже цікаву… річ!

Тільки тепер хлопець підвів голову і подивився на неї.

— Яку річ? — спитав він серйозно. і Та Юлія ще не подумала, що саме.

— Дам тобі… ну, дам тобі… м-м… карту Африки!

Коста кліпнув очима — така велика спокуса! Добре людині мати карту Африки! Читаєш собі, наприклад, Майн Ріда і відразу знаходиш на ній чи то ріку, чи велетенське озеро, чи водоспад…

— Ох, не можна! — зітхнув Коста, вагаючись.

— І дам тобі ще, — поспішила Юлія, — дам тобі полагодити мою авторучку!

Цього вже було занадто, — Коста відчув, як рука його засвербіла. Давно він не лагодив авторучок, і якщо потрапить йому тепер якась до рук… Тільки він вирішив був уже здатися, як погляд його раптом спинився на дверях — там стояв Пешо і дивився на нього з мовчазним докором.

— І слухати не хочу! — відповів він поквапно і підвівся. — Здрастуй, Пешо!

Юлія швидко, мов лялька, обернулася на п’ятці. Личко її враз зблідло, очі широко розкрилися. Пешо оглянув її мовчки, потім похмуро пробурмотів:

— Не бійся, не з’їм!

Та дівчинка все ще злякано дивилася на нього, ладна кожну мить утекти.

— Сказав же, що нічого тобі не зроблю! — з досадою додав Пешо і пройшов кілька кроків уперед. — Що було — те загуло,…

Вони ніяково замовкли. Обличчя Пешо зовсім спохмурніло, губи стислися.

— І ще дещо хочу сказати тобі… Вибач мені! — почав він глухо.

— Ах, облиш, прошу тебе, за що тобі вибачатися! — забелькотіла розгублено Юлія. — Не треба мені вибачень!

— Ні, ні, треба! Я хочу сказати, що ти не буржуйка… Коли ти піонерка — значить, не буржуйка… Хоч ти і дражнилася, ну, та це вже інша річ.

Юлія недовірливо подивилася, потім підійшла зовсім близько до нього.

— А тебе… били? — спитала вона просто.
Пешо почервонів. Виходить, ось як вона розуміє його вибачення.

— Що значить мене били! — обурено вигукнув він. — Мене ніколи не б’ють.

— А мене лупцюють іноді, — сказала простосердечно Юлія. — Буває…

— Тебе може бути — погодився Пешо і подивився на Косту. — Гайда, ходімо, я хочу дещо спитати в тебе. Мені можна піти з вами на горище? — спитала раптом Юлія, дивлячись на нього з надією в очах.

— Не можна! — нахмурився Пешо і додав сухо: — Відразу хочеш скористатися…

Хлопчики пішли у швейцарську. Ось уже кілька місяців, як для хлопців не було цікавішого місця в будинку, ніж ця кімнатка, хоч вона була вузенька і темна, втиснута між ліфтом і сходами в підвал, з таким же вузеньким, давно не митим вікном, що виходило на задній двір. Але ні тіснота, ні слабке світло, що ледве проникало крізь шибки, не могли порушити очарування, яке мала ця кімнатка для хлопців.

З того часу, як бай Цеко, батько Кости, був залучений до роботи в профспілці, обов’язки його в будинку виконував син. Пешо й досі заздрив чудовій спритності, з якою його друг виконував обов’язки швейцара. Поки діти весело гралися на вулиці, Коста стояв біля швейцарської, і на обличчі його змінювались послідовно то люб’язна послужливість, то крижана серйозність — в залежності від того, чи просили у нього якусь довідку, чи йшли нагору по сходах, не звертаючи на нього уваги.

Іноді тривалий час, особливо після обіду, ніхто не проходив по сходах. Але навіть і тоді для Пешо було цікаво сидіти разом з Koctojeo та розглядати численні ілюстрації, наклеєні на стінах тісної кімнатки. Тут було все — футболісти збірної «Ударник», Затопек на олімпіаді, боротьба Папа з американським негром Уебом, Московська обсерваторія, вулкани Камчатки, озеро Байкал, танкова атака під Сталінградом, льотчик Маресьєв та багато іншого, що стало для хлопчиків зовсім близьким.

Вони й тепер пішли в кімнатку, зачинили двері майже перед Юлиним носом і поважно розсілися на стільцях.

Вислухавши історію з обміненим ключем, Коста потер долонею своє гостре підборіддя, як це робив його батько. Його довгасте худеньке обличчя набрало заклопотаного вигляду.

— Скільки, по-твоєму, років тому чоловікові? — спитав він здивовано.

Пешо замислився — йому завжди було дуже важко визначати роки дорослим людям.

— Мабуть, років сорок-п’ятдесят, якщо й не більше…

— Товстенький, кажеш?

— Дуже товстий… Такий, весь у білому.

— Немає такого в нашому будинку! — відразу рішучим тоном заявив Коста.

— Ну, як же немає? Він сам сказав, що живе тут!

— Ти ще будеш говорити, хто живе в будинку? — образився Коста. — Адже він має маленьку дівчинку?

— Він сказав…

— Ну от, в будинку є три дівчинки… Павлинчин батько молодий, носить значок ГПО… Батько Зоре зараз не в Болгарії — навчається десь в Угорщині, але й він молодий. Тільки Вірчин батько літній, але він тонкий, як паличка…

— Ти впевнений?

— Як я можу бути не впевнений… Та я тут у кожної людини навіть зуби знаю!

Пешо розумів, що Коста не хвастає, і, спантеличений, замовк. Що за дивна і таємна історія? Виходить, чоловік у білому збрехав їм! Але навіщо було йому брехати? Яку користь він може мати від цього? І чому доросла людина бреше дітям без будь-якої потреби?

Доки хлопці розмірковували і дивувались, до кімнатки зайшов Веселин. Він вислухав загадкову історію, здивовано підвівши брови, потім, не сказавши ні слова, глибоко замислився. Раптом обличчя його проясніло, в очах з’явився чудний блиск — він завжди мав такий вигляд, коли розповідав хлопчикам про свої винаходи.

Подумаємо, що це може бути! — промовив Веселин. — Що б там не було, а ключ не впав з неба… Якщо той чоловік не живе в цьому будинку, значить, живе в одному з суміжних — лівому чи правому… Інакше, звідки ж міг взятися цей ключ?

Трохи дивно, — сказав Пешо. — Суміжні будинки досить далеко…

Не так уже й далеко, — заперечив Коста.

Хлопчики вийшли на задній дворик. Обидва суміжні будинки були метрів за десять від місця, де впав ключ.

— Отже, — глибокодумно похитав головою Веселин, — щоб ключ упав тут з сусідніх будинків, його треба кинути, а не впустити…

— Із силою кинути! — сказав Коста. — Я питаю, навіщо дитина кидатиме з такою силою ключа?

— Була сердита й кинула, — відповів Пешо. — Буває…

Хлопці замислились.

— Знаєте що? — першим запропонував Коста. — Перевіримо у швейцарів суміжних будинків, чи живе там такий чоловік!

— Дуже добре! — погодились в один голос Пешо і Веселин. — Ходім зараз!

Коста замкнув свою кімнатку, і всі троє подалися до виходу. Та тільки вийшли з парадного, спинились, як остовпілі, на порозі.

Назустріч їм по тротуару йшов чоловік у білому костюмі. Повне його обличчя здавалось підпухлим, очі почервоніли. В руці він ніс величезну базарну сумку.

Тут щось є!

Троє друзів так були приголомшені несподіваною зустріччю, що не встигли озватись. Поки Коста і Веселин здивовано переглядалися, Пешо не зводив очей з дивного чоловіка в білому. В цей момент і незнайомий подивився на нього, але тільки одну мить, і швидко відвів очі. Та все ж хоч би який побіжний був цей погляд, Пешо відчув, що той пізнав його — щось неприємне й холодне мигнуло в зеленкуватих очах. Далі він пішов не оглядаю чись.

Першим опам’ятався Коста.

— Цей? — спитав він тихо, все ще вдивляючись в широку, рівну спину людини в білому костюмі.

— Цей! — відповів Веселин.

— Цей! — тихо погодився Пешо.

— Тоді, чому ви не зупинили його?
Обидва не могли пояснити, чому вони цього не зробили.

Хлопці зараз відчували якусь незручність і навіть сором; несподівана зустріч просто приголомшила їх на місці.

— А цікаво, чому він прикинувся, що не впізнав нас? — задумливо спитав Пешо.

— Може, він нас не бачив? — припустив Веселий.

— Ні, він бачив мене і впізнав, — сказав похмуро Пешо. — А прикинувся, що не знає мене зовсім!

— Значить, ще не знає, що ключі обмінені, — втрутився в розмову Коста. — Це досить дивно…

— А найдивніше те, що я його вперше бачу на нашій вулиці…

— Ні, ні! — енергійно заперечив Коста. — Я його бачив, він живе в сусідньому будинку… Зараз спитаю у бая Ламбі про нього…

Бай Ламбі був швейцаром у будинку, що стояв ліворуч від того, де жив Коста. Коли хлопці прийшли до нього, він мив великою ганчіркою мозаїку на сходах, щось мугикаючи собі під ніс. Худе обличчя його було, як завжди, заросле густою щетиною, погляд задирикуватии і недобрий, але хлопчаки не сердились, бо знали, що він хворіє виразкою шлунка.

— Бай Ламбі, — почав обережно Коста, — як звати того огрядного чоловіка в білому костюмі, який недавно звідси вийшов?

— А тобі що до того? — сердито пробурчав бай Ламбі.

— Та так, просто питаю…

— Тоді питай у того, що віє…

Хлопці перезирнулися. Коста замислився, потім хитро продовжував:

— У нас лист з помилковою адресою… Я думав, чи не його…

Лише тепер бай Ламбі подивився на хлопчаків.

— Асен Тороманов… Живе недавно тут…
 — Здається, він журналіст? — вів далі Коста.

— Який там журналіст? — відповів сердито бай Ламбі. — Має якусь крамничку з брошками і гребінцями…

— А ви не помиляєтесь?… Якщо він має крамничку, то чому ж він не там? Зараз робочий час…

— Адже ти про того питаєш, що недавно пройшов, у білому костюмі?

— Про нього…

— Ну, то в крамничці дружина його…

— А хто доглядає дитину?

— Яку дитину?

— Адже в нього є маленька дівчинка.

— Відчепіться від мене! — знову розсердився бай Ламбі. — Яка дівчинка? Немає в нього ніякої дівчинки!

— Але, бай Ламбі, я серйозно у вас питаю, — сказав здивовано Коста. — Я знаю, що в нього є дівчинка!

— Якщо ти стільки знаєш, то забирайся геть! — крикнув нервовий швейцар й знов нахилився над східцями.

Хлопчики мовчки глянули один на одного. Довідатись іще про щось від швейцара здавалось їм безнадійним, але й того, що він сказав, було вже досить. Виходить, чоловік у білому збрехав їм і про дівчинку — в нього немає ніякої дитини. Чи, може, бай Ламбі не знає? Хлопчаки стояли розгублені коло мовчазного швейцара і не знали, що робити. Першим опам’ятався Пешо.

— Перевіримо в списку! — сказав він тихо. — Адже кожен будинок має список людей, які живуть у ньому.

Список висів біля вхідних дверей будинку, на великому дощаному ящику, в якому були закриті електролічильники всіх квартир. Не дуже важко було знайти прізвище та ім’я Асена Т ороманрва і прочитати все, що про нього написано. Він жив на четвертому поверсі, квартира номер три. Йому п’ятдесят три роки, одружений, за професією торговець. Крім нього, було вписана і Воскресія Тороманова, сорок п’ять років, дружина Асена Тороманова, домогосподарка. Більше в квартирі номер три ніякого іншого імені не згадувалось — ні дитини, ні дорослого.

Хлопчики мовчки вийшли з будинку і повернулися в кімнатку Кости. Всі троє напружено розмірковували, але на чомусь певному вони не могли зупинитись.

— Сказав я вам! — нарешті пробурмотів Веселин. — Бачите?

Коста і Пешо сердито глянули на нього. Що він їм сказав? Нічого не сказав.

— Тут щось є! — урочисто промовив Веселин.

— Що є? — похмуро спитав Пешо.

— Не знаю, що, але діла в цього чоловіка не чисті. Він весь час дурить нас. Спочатку збрехав про будинок, потім про дівчинку. Ясно, що в нього немає ніякої дівчинки. Навіщо ця людина бреше?… Тут щось є!…

Всі троє знову замовкли: потік дивних і плутаних думок просто закружляв їх.

— Тут є й інший бік справи! — обізвався Пешо. — Хто кинув тоді ключ? Якщо в нього немає дівчинки — або він сам, або його дружина. Мені незрозуміло, навіщо людині кидати ключ крізь вікно, а потім ходити й шукати його. Якщо ключ потрібний їй — вона не кидатиме його, а якщо непотрібний — не шукатиме. Це ж не маленька дитина, яка не знає, що робить!

Цей останній висновок був настілький ясний і простий, що хлопці здивовано подивилися один на одного.

— Тут щось є! — знову урочисто промовив Веселин, і очі його засяяли.

— Так, цього разу всі троє упевнилися, що тут щось є, але що саме? Може, щось цікаве і важливе, а може й щось випадкове! Як зрозуміти, як проникнути в цю досить дивну історію? — Хто його знає! — посміхнувся Коста. — Може, це якась дурниця!

— Ні, ні, ні! — енергійно заперечив Веселин. — Я гадаю, що тут криється щось погане! Чому він обдурив нас, в якому будинку живе? Думаєш — заради розваги? Мабуть, не хотів, щоб знали, де він живе. Значить, винуватий, не зовсім чисті в нього діла!

— Цікаво, чому він знову не пошукав свого ключа? — спитав Коста. — Правду кажучи, вся ця історія здається мені страшенно заплутаною.

— Ще й яка заплутана! — задоволено вигукнув Веселий. — Кажу ж вам!

— Тепер побачимо, як він відімкне свої двері, коли повернеться, — трохи єхидно зауважив Коста.

— Може, дружина відкриє йому зсередини? — сказав Пешо.

— Дружина? — тріумфуючи, вигукнув Веселий. — Дружина ж його в крамниці. Продає там… брошки…

— Правильно! — погодився Коста. — В обід дізнаємось про все!

Але до обіду залишалося ще дві години. Цей час хлопчаки перебули у невеличкому скверику, який знаходився напроти житлових будинків. Час минав страшенно повільно. Розмова не клеїлася, думки раз у раз поверталися до загадкової історії з ключем. Час від часу Коста заходив до своєї швейцарської, але не міг залишатися там довго і знову повертався до друзів. Коли минула година, хлопці почали непокоїтись. Вже обід — певно, їх чекали вдома, певно, матері повідчиняли вікна і шукали їх на вулицях. Всі троє причаїлися за кущами бузку, але ні на мить не випускали з зору вулицю.

— Знаєте що? — запропонував Коста. — Ви йдіть обідати, а я стежитиму!

Пешо і Веселин категорично відмовились. Хоч час минав повільно, їм тут було цікаво, вони почували себе майже як мисливці в засідці. Особливо збудженим і схвильованим був Веселин — безперервно якісь фантастичні думки з’являлись в його голові, йому ввижались злочинці, бандити, диверсанти. Та висловити вголос свої думки він не наважувався — відчував, що товариші його все ще сумніваються.

Нарешті чоловік у білому з’явився в кінці вулиці. На цей раз він був не сам — поруч з ним ішла худа жінка з рудуватим фарбованим волосям, досить гарно одягнена. Хоч вона була вже не молода, губи її були так яскраво нафарбовані, що здавалися такими ж чорними, як її туфлі і лакова сумочка. Як і кілька годин тому, чоловік у білому ніс у руках велику базарну сумку, цього разу досить наповнену, бо окрайці кількох білих хлібин висувалися назовні.

Хлопці заклякли на місці.

— Знаєте що? — промовив тихо Коста. — Я піду за ними! Побачу, куди зайдуть, як відімкнуть. Ви ждіть тут!

Не чекаючи відповіді товаришів, Коста нишком вийшов із засідки. Пешо і Веселин бачили, як він повільно перейшов вулицю, як зачовгав босими ногами по тротуару, як неуважно роздивлявся по поверхах, неначе сподіваючись побачити там якогось знайомого. Коли подружжя Тороманових зайшло в будинок, Коста прискорив ходу і ввійшов за ними. Вулиця знову залишилась безлюдною.

Минуло п’ять хвилин, які здалися хлопчикам цілою вічністю.

Нарешті, Коста вийшов з будинку і швидко попрямував до них. Вже по його розчервонілому обличчю вони зрозуміли, що трапилось щось. Він просунувся крізь, густе віття кущів і сій на землю.

— Що трапилось? — спитав нетерпляче Пешо.

— Трапилось! — загадково відповів Коста, навмисне зволікаючи з розповіддю, щоб збудити їхню цікавість. — Дивні діла! Чоловік спинився перед дверима квартири, сунув руку в кишеню, вийняв звідти ключа і спокійнісінько відімкнув!

— Бачите? — вигукнув знову Веселин. — Казав я вам? Значить, обмінений ключ не від його квартири!

— А може, він має два ключі від квартири? — сказав Пешо, хоча вже сам не вірив цьому.

— Та він же сказав, що не має другого ключа! — вигукнув Веселин.

— Значить, знову нас обдурив!

Коста, який таємниче мовчав, раптом втрутився:

— Я надумав щось! — сказав він: — Адже один ключ його у нас? Після обіду, коли вони обоє підуть з дому, ми піднімемося нагору і перевіримо, чи може наш ключ відімкнути його двері.

— Геніально! — крикнув захоплений Веселин.

— Здорово ти надумав! — додав Пешо.

Ухваливши рішення, хлопчаки заспокоїлись. Пешо і Веселин пішли обідати, Коста залишився спостерігати за будинком. Ні в якому разі не можна було проґавити вихід Тороманових. Це необхідно, щоб мати змогу виконати завдання.

Гамір за вікном

О четвертій годині дня подружжя Тороманових вийшло з будинку і повільно пішло вулицею.

Цього разу чоловік у білому був без базарної сумки, його широке обличчя було зараз нерухоме і мало байдужий до всього на світі вигляд.

Як тільки Тороманови звернули у найближчу вулицю, троє приятелів швидко вийшли зі Своєї схованки у сквері і подалися до будинку. Перед парадним Пешо раптом спинився.

— Веселин, ти залишишся тут! — сказав він рішуче. Веселин підвів здивовано брови.

— Залишуся? Чому?

— Тому що хтось повинен нас охороняти. Тороманови можуть повернутися.

Це було цілком розумно, але Веселин весь аж наїжачився.

— А чому залишатися маю я? Нехай залишається Коста!

— Ні, ти залишишся! — рішуче похитав головою Пешо. — Коста точно знає двері!

— Та на них же є напис?

— Може є, але ти залишишся на варті!

— А чому б тобі не залишитися?

Пешо здивовано глянув на нього, — справді, тільки це ще не спадало йому на думку. Коста, який уважно слухав суперечку, заклопотано потер носа.

— Адже Пешо — командир! — сказав він не зовсім рішуче, — Адже він командує ланкою.

— Так, тут ми не на літаках, тут справа.

— Однаково! — сказав сердито Коста. — Але якщо ти не хочеш залишитись, тоді залишусь я…

— Добре, добре, не треба! — пробурмотів Веселий і обернувся спиною, однак обличчя його залишилось насупленим.

Пешо і Коста ввійшли в будинок трохи пригнічені несподіваною суперечкою. На сходах було тихо і холоднувато, сюди не досягало літнє яскраве сонце. На площадках поверхів вони несвідомо зупинялися на мить і підозріло дивилися на замкнені двері. Їм здавалося, що крізь маленькі скляні «шпигунки» на них недовірливо поглядають спостерігаючі очі, що з докором і сумнівом проводжають їх нагору по сходах. Коли друзі зупинилися на четвертому поверсі і побачили мідну табличку квартири, вони одночасно відчули, як гучно стукають їхні серця. Ніколи досі їм не доводилось робити таку небезпечну і недозволену справу, ніколи не доводилось відмикати чужі двері. Пешо сунув у кишеню спітнілу руку, яка була настільки гаряча, що відчула ключ, немов крижинку.

— А якщо є хто-небудь всередині? — сказав він пошепки.

Вигляд у Кости був зовсім нерішучий.

— І я так думаю! — відповів він тихо.

— Може, приїхав до них гість, може, він відмикає їм двері зсередини…

Коста прикусив губи. І це можливо! От до них, наприклад, приходила інколи їхня бабуся, жила місяцями, а вони не вписували її в табличку пожильців будинку.

— Тоді давай повернемося! — сказав зніяковіло Коста.

— Ні! — коротко й рішуче відповів Пешо. — Ні в якому разі!

Коста подивився на нього, здивований з швидкої зміни його настрою. Чи міг він зрозуміти, що Пешо раптом згадав про Веселина, який чекав їх внизу біля виходу, що він уявив собі на мить його глузливий погляд. Добрий командир, коли лякається при першій же небезпеці!

— Ти пильнуй на сходах! — вже голосно додав Пешо і рішуче ступив до дверей квартири.

Коли він сунув ключ в отвір замка, серце його знову сильно заколотипося. Йому здавалося, що ось-ось двері відчиняться перед його носом, що на порозі з’явиться сердитий чоловік і схопить його за вухо. І все ж, незважаючи на збентеження, він зрозумів, що ключ насилу зайшов у замок. Залишалося тільки обернути. Раз-два!

— Не виходить! — тихо сказав Пешо і повернув до Кости спітніле обличчя.

Спробуй ще раз.

Пешо натиснув знову, але ключ не міг обернутися, — було цілком ясно, що він не від цього замка.

— Не виходить! — повторив він злегка тремтячим голосом.

— Добре, тоді ходімо! — сказав Костя, оглядаючи нижні сходи.

I Пешo смикнув ключ, але той не зрушився з місця. Зляканий, він засмикав його сильніше. Ніякого результату. Раптом хлопець відчув, як холодний піт виступив у нього на спині.

— Не можна! — сказав він.

— Та зрозумів уже, ходімо!

— Ключ не вилазить! — пояснив Пещо. Коста знову глянув униз — йому здалося, що внизу грюкнули двері ліфта.

— Іди стережи ти!

Коста підійшов до дверей, схопив ключ і зовсім несподівано висмикнув його. Поки вони швидко спускалися вниз, їм здавалося, що ціла гора зсунулася з плечей. На вулиці їх чекав Веселин — обличчя його аж подовшало від нетерплячки.

— Ну?! — вигукнув він.

— Ключ не бере! — відповів задумливо Коста. — Він не від їхніх дверей!

Якусь мить хлопці стояли на вулиці мовчазні і нерухомі, не дивлячись один на одного, кожен думаючи про своє. Після напівмороку й прохолоди на сходах вулиця здалася їм неймовірно сліпучою і гарячою.

— Ходімо в швейцарську — запропонував Коста, човгаючи босими ногами по гарячих плитах бруківки.

Пропозиція була розумна. Вони пішли до швейцарської, замкнули двері і завісили газетою маленьке кругле віконце з боку сходів. Так, ізольовані від усього зовнішнього світу, вони могли спокійно поміркувати про все, що сталося.

— Це мені зовсім не подобається! — першим почав розмову Веселин. — Тут уже справді щось є!

Пешо більше від інших був переконаний у цьому. Голова його напружено працювала, але хлопець нічого не міг придумати.

— Головне — ключ! — сказав він тихо.

— Звичайно, ключ! — із жвавістю погодився Веселин. — Як би там не було, а цей ключ відмикає якісь двері! Адже так? — Так! — кивнув Коста.

— Коли так, — захоплено говорив далі Веселин, — справа стає дуже цікавою! Скажітьмені, чому цей чоловік має ключі від двох квартир?… Чому кинув ключ?… Чому потім шукав його?… Чому і досі не знає, що загубив справжній ключ?… Чому він обманув нас кілька разів?

Очі Веселинові просто заблищали від збудження.

— Бачите, яка заплутана історія? — додав він, заїкаючись. — Даю голову на відсіч — тут якась конспірація… Цей чоловік — фашист, він замишляє щось мерзенне проти держави!… — Веселин промовив ці слова так сміливо, що всі троє злякано замовкли. Справа, яка спочатку здавалась їм майже веселим жартом, ставала надзвичайно серйозною і небезпечною.

— Коли так, — обізвався першим Коста, — треба зараз же повідомити міліцію!

— Міліцію? — здригнувся схвильований Пешо. Саме цього і не треба робити!

— Як так?! — не зрозумів Коста. — Адже ми свідомі піонери! Це просто… як вам сказати… це наш обов’язок!

— Зажди, не поспішай! — весь розчервонівшись, перебив його Пешо. — Адже нічого ще немає і нічого не сталося.

— А, по-вашому, що робити? — наполягав Коста. — Ось так собі — чекати?

— Кажу ж тобі — не поспішай! — вже сердито обізвався Пешо. — А якщо вся ця історія — якась дурниця? Адже потім усі сміятимуться з нас.

— Це не дурниця! — в свою чергу розсердився Коста.

— Може, й ні, але вони можуть подумати, що дурниця! Велике діло — якийсь чоловік має ключі від двох квартир! Просто можуть не звернути на нас ніякої уваги!

— Не вірю я цьому! — сказав насуплений Коста.

— Ти так думаєш? Ось я вам розповім про один випадок. В минулому році ми поїхали на літо в Сизопіль… Добре, але що робити з двома золотими рибками, які залишилися вдома?… Тоді мама віддала ключі тітці, щоб та змінювала воду їм і взагалі наглядала, щоб не сталася якась крадіжка… Ось вам людина з двома ключами від двох квартир!

Коста і Веселин здались.

— А хто кинув ключ і навіщо його кинув? — похмуро спитав Веселин.

— Звідки я можу знати?! — знизав плечима Пешо. — Може, кинула дівчинка…

— Ти ж знаєш, що у них немає ніякої дівчинки! — сердито обізвався Веселин.

— У них немає, але, може, прийшла до них в гості… Була, значить, а потім пішла…

— Так, але ж чоловік сказав, що дівчинка його!

— Сказав! — з досадою знизав плечима Пешо. — Ти хіба не знаєш, що дорослі, коли їм ліньки пояснювати щось, визнають за краще обманювати…

Веселин розгублено замовк… Справді, все могло бути і так, як їм казав Пешо, але серце його підказувало, що справа тут зовсім в іншому.

— Ну, гаразд, а що ти пропонуєш? — зітхнув він.

Пешо замислився.

— Пропоную поки що не повідомляти міліцію, — заговорив він. — Докладніше про все дізнаємось, а тоді скажемо. Насамперед треба з’ясувати, які двері відмикає другий ключ. Коли з’ясуємо, буде легше зрозуміти нам і все інше — випадок Це чи щось небезпечне…

— А як з’ясуєш? Це не легка справа! — зітхнув Коста.

— Дуже просто — будемо слідкувати за чоловіком! — сказав палко Пешо. — Будемо слідкувати, куди він ходить, з ким зустрічається, що робить! Будемо повсякчас ходити по його слідах, як розвідники… Коли все розвідаємо — ми не можемо не зрозуміти, яка його таємниця…

— Це справа нелегка! — почухав потилицю Коста.: — Чи зможемо ми її виконати?

— Зможемо! — вигукнув захоплено Веселин. — Даю голову на відсіч — зможемо! От побачиш, як цікаво буде!

Коста стривожено підвівся з свого місця.

— Не знаю! — знизав він плечима. — Все-таки краще повідомити міліцію! Там люди знають свою справу, знають, що треба зробити!… Ми що-небудь зіпсуємо, а потім, як піонери, відповідатимем…

— Відповідатимем! — твердо заперечив Пешо. — Адже я сказав тобі, як тільки доберемось до чогось певного чи як тільки почне ставати небезпечно, — зразу ж повідомимо міліцію!

— Добре, згодний! — все ще вагаючись, промовив Коста.

— Ура, хай живе! — захоплено вигукнув Веселий. — Так найкраще!

Якусь мить хлопчики радісно мовчали. Кімнатка вже не здавалася їм такою темною, тепер вона була найкращим куточком на землі. При думці про майбутні пригоди і майбутні цікаві відкриття очі трьох хлопчиків радісно заблищали.

— А що будемо робити з ключем? — згадав раптом Веселин.

Усім було дивно, що ця проста думка досі не прийшла їм в голову. Друзі замислились.

— Я гадаю, — обізвався Коста, — краще за все повернути ключ чоловікові… Якщо залишимо його у себе, це може викликати у нього якийсь сумнів… Оскільки будемо за ним слідкувати, то краще; щоб не було ніяких сумнівів…

— Правильно, і я так думаю, — кивнув Пешо.

Настало коротке мовчання.

— У мене є ідея! — вигукнув Веселин. — Чудова ідея!

— Сам хвалиш свої ідеї! — трохи глузливо глянув на товариша Пешо.

Та Веселин не образився.

— Повернути йому ключ — це добре! — говорив він далі. — Але уявіть собі, що цей ключ нам буде потрібний! Пропоную піти до слюсаря і замовити один чи два такі самі ключі!

Тепер і Пешо мусив згодитись, Що ідея справді чудова. Поміркувавши, вони вирішили, що треба зараз же не гаючи ні хвилини, приготувати резервні ключі. Людина в білому могла ще цього вечора кинутись свого ключа.

— Я знаю такого слюсаря, — сказав Коста. — Носив йому багато разів ключі від будинку… Бувало він робив нові ключі за півгодини, поки я сиджу у нього…

— Тоді ходім до нього зараз! — запропонував Пешо.

Усі троє енергійно підвелися з своїх місць.

— А гроші? Чи є у нас гроші? — спитав передбачливо Коста.

Друзі не встигли відповісти. В цю мить десь знадвору під маленьким, запорошеним віконцем швейцарської почувся сильний гуркіт — наче падали скрині або щось ламалося — потім долинув тоненький дівчачий писк. Не кажучи ні слова, хлопці вибігли з кімнатки — мимо сходів, крізь двері чорного ходу, на задній дворик.

Те, що вони побачили, примусило їх враз зупинитися від здивування: перед їх очима з’явилось надзвичайне видовище. Там, під маленьким віконцем, посеред розсунутих і розламаних ящиків для упаковки та урн для сміття, лежала Юлія і злякано дивилася на них. Гарненьке її клітчасте платтячко було роздерте надвоє якимось цвяхом, коліна сильно збиті, але вона не плакала, навіть не ворухнулась при їх появі — лише дивилася на них широко розкритими очима.

В одну мить їм все стало зрозуміло — вона підслухувала!

Безперечно — поставила ящики на урни для сміття, вилізла на них і підслухувала крізь поламану шибку віконця!

— Що ти тут робиш? — обурено спитав Пешо.

Юлія мовчала, не ворушилась — лише ніжки її смішно стирчали між ящиками і урнами.

— Чуєш? — повторив тим самим тоном Пешо. — Тебе питаю, що ти тут робила?

— Нічого! — ледве чутно відповіла дівчинка.

— Як так нічого! Ти підслухувала?
Юлія не відповіла.

— Я питаю тебе, підслухувала? — крикнув загрожуюче Пешо і зробив кілька кроків уперед.

Юлія злякано зажмурилася.

— Підслухувала, — сказала вона безнадійно, все ще не зрушуючись з місця.

— Все чула? — спитав з відчаєм Пешо.

На обличчях його друзів відбивався такий відчай, викликаний несподіваним страшним провалом, що міг покласти край всім їхнім мріям.

— Все, — тихо призналась Юлія.

Першою думкою Пешо було: підійти до неї і добре її відлупцювати. Як насмілюється вона так підло підслухувати, так немилосердно руйнувати їхні плани? Але безпорадний вигляд дівчинки. Її перелякані очі, а може, навіть одверті відповіді за хвилину пом’якшили його серце. «Ти повинен бути кавалером!» раптом згадав він батькові слова. «Бути кавалером! Ох, нелегко це!» Не кажучи ні слова більше, Пешо підійшов і обережно витягнув Юлію з-поміж ящиків. Підводячи її, він відчув, що вона трошки тремтить, але не міг зрозуміти — чи від страху, чи від тільки що пережитого.

— Не бійся, не з’їмо тебе! — похмуро сказав Пешо.

Юлія злякано дивилася на збиті коліна, але примирливий тон хлопців підбадьорив її.

— Добре розмалювалась! — обізвався за їхніми спинами Коста з деякою зловтішиістю в голосі. — Так тобі й треба!

— Облиш її! — пробурмотів невдоволено Пешо і звернувся до дівчинки. — Іди з нами!

Хлопчики майже вштовхнули Юлію в швейцарську, але самі залишилися надворі. Погляди всіх трьох виражали повний відчай.

— Що ж тепер робити? — першим почав розмову Пешо. — Якщо знає Юлія, значить, знатиме все місто…

— Налякаємо її! — твердо сказав Веселин. — Примусимо її поклястися, що вона нічого не викаже.

— І я так думаю! — обізвався сердито Коста. — Чортова мавпа, ач як нас підстерегла!

— Ми самі винуваті, — похмуро буркнув Пешо. — Ще напочатку так засипались! Хіба припустимо — не вжити ніяких заходів! Тепер усе пропало!

— Чого там пропало! — втрутився Веселин. — Добре її налякаємо! Скажемо — коли хоч слово вимовиш — відріжемо тобі язика!

— Пусте діло! — зітхнув Пешо. — Сьогодні налякаєш її, а завтра вона забуде і викаже нас!

— Чортове безголов’я! — похмуро пробурмотів Коста.

— Гаразд, тоді примусимо її дати нам чесне піонерське слово!

Ця пропозиція Веселина примусила хлепчиків замислитися. Так, це вже інша річ, ніякий справжній піонер не зламає свого чесного піонерського слова. Друзі увійшли в кімнатку вже трохи спокійніші. Юлія стояла біля самих дверей, і по настороженому її обличчі вони зрозуміли, що вона знову намагалась підслухувати.

— Ну й погане ж ти дівчисько! — не витерпів Коста. — Сунеш свого носа, куди не слід!

— Чула, про що ми говорили? — спитав Пешо.

Юлія ображено здвигнула плечима.

— Ні! Я не підслухувала!

— Знаю, знаю — ти не з тих, які підслухують! — посміхнувся Веселин. — Та і як же інакше, адже ти піонерка…

Юлія насупилась, сіла на стілець.

— Ти що-небудь чула? — спитав Пешо.

— Чула…

— Знаю, що чула, але що саме?

Юлія не відповіла. Вона швидко повернула до хлоп’ят широко розкриті очі і тихим, таємничим голосом прошепотіла:

— І я хочу вступити у вашу банду!

— Яку банду?! — здригнувся Пешо. — Та хіба ми бандити?

— Знаю я, знаю, все зрозуміла! І я хочу разом з вами шукати ключ!

— Який ключ?

— Ключ, який відмикає кімнату!

— Яку кімнату?

— Кімнату Тороманова!

— Зрозуміла! Нічого ти не зрозуміла! — сказав з досадою Коста. — Як тобі спала на думку така нісенітниця?

— І якщо посмієш нас виказати, то зробимо з тебе повидло! — погрозив Веселин.

— Добре, але ви мене приймете в банду?

— Сказали ж тобі — яка банда, ми не бандити! — відповів Веселин. — Ми піонери і діємо на піонерських началах!

— І я піонерка!

— Піонерка, а базікаєш казна-що! — втрутився Пешо. — Це справа не для дітей, а тим більше не для дівчаток.

— Коли так, то я скажу міліції! — рішуче заявила Юлія.

Хлопці остовпіли. В цю мить їм хотілося схопити її і так віддубасити, щоб аж посиніла.

— Що ж ти скажеш міліції? — все ж стримано запитав Пешо.

— Скажу, що ви не хочете повідомити її!

По впертому виразу обличчя дівчинки, по рішуче стиснутих губах її вони зрозуміли, що вона виконає свою погрозу. Становище ставало зовсім безвихідним, хлоп’ята мовчки і безпорадно глянули один на одного, потім Пешо, насупившись, сказав:

— Ти посидь тут, ми зараз повернемось!
Нарада перед дверима швейцарської тривала близько чверті години. Коли хлопчаки знову повернулися, доля Юлії була вирішена, хоч і після довгих вагань.

— Добре! — сухо сказав Пешо. — Приймаємо тебе до нас! Тільки ти повинна заприсягтися і дати нам чесне піонерське слово!

— Заприсягаюся! — сяючи від радощів, вигукнула Юлія. — Щоб мені очі повилазили якщо…

— Ні, не так, — насупилися хлопчаки. — Треба офіційно!

Через кілька хвилин Юлія була вже офіційно членом їхньої групи.

Юлія дістає завдання

Як і сподівалися хлопчики, старий слюсар зробив резервний ключ за якихось півгодини. Він навіть не глянув на хлопців, мовчки взяв гроші і недбало кинув їх у шухляду стола.

Вийшовши з майстерні, друзі тут же порівняли ключі. Вони були, зрозуміло, зовсім однакові, лише другий був зроблений з бронзи, а не з заліза. Так, немає сумніву, дуже добре вони придумали! З цього часу таємна квартира, яка відмикалася ключем Тороманова, належатиме й їм, досить, звичайно, виявити, де вона знаходиться.

Цього ж вечора Пешо відніс ключа людині в білому. Він пішов сам — Коста і Веселин чекали його на вулиці. Протягом цього дня Пешо вдруге стояв перед коричньовими дверима з широкою мідною табличкою. Простягнувши руку і натиснувши кнопку дзвоника, він відчув, як серце його заколотилося. Ні, нікуди не годиться, треба хоч би там що мати вигляд перед чоловіком у білому якомога спокійніший, наче нічого особливого і не сталося.

За дверима почувся чистий уривчастий дзенькіт, потім настала тиша. Пешо почекав, уважно прислухаючись, чи не чути всередині кроків. Минула хвилина, дві, але там все так само було тихо — ніде не рипнули двері, не чути, щоб ходила якась людина. Тільки-но Пешо вирішив подзвонити ще раз, як інстинктивно відчув, що крізь маленьку круглу «шпигунку» уважно стежить за ним око невидимої людини.

За якусь мить двері тихо відчинилися, на порозі стала висока, худа пані Тороманова, одягнена цього разу в довгий до землі, червоний оксамитовий халат. Обличчя її мало непривітний вигляд, так само непривітно пролунав трохи хрипкий її голос.

— Що тобі, хлопчику?

— Чи можу я бачити пана Тороманова? — ввічливо спитав Пешо.

— Навіщо він тобі? — запитала жінка, і в голосі її почулося здивування.

Лише зараз Пешо помітив, що в руці пані Тороманова тримає запалену цигарку.

— Я хочу сказати про ключ, — все так само ввічливо додав Пешо.

Він виразно помітив, як збентежилась, жінка від несподіваної відповіді. Вона здригнулася, очі її на мить звузилися, потім знову широко відкрилися.

— Про який ключ? — спитала вона зміненим голосом.

— Пан Тороманов загубив свого ключа! — майже із задоволенням відповів Пешо.

— Дурниці, ніякого ключа він не губив! — нервово вигукнула жінка.

— Я хочу сказати — він помилково обміняв його на мій…

Раптом лампи на сходах погасли — вони були з’єднані автоматичним вимикачем. Пешо відчув, як мимо нього майнув червоний халат, обдавши його міцним неприємним запахом парфумів.

Потім лампи знову засвітилися.

— Зажди трохи! — вже спокійно сказала жінка і швидко зникла в квартирі.

За якийсь час на порозі з’явився Тороманов. Як Пешо і сподівався, по всьому його обличчю розпливлася люб’язна, майже догідлива посмішка.

— Чи це ти, малий? — спитав він ласкаво. — Що, кажеш, сталося?

— Ви пам’ятаєте, пане Тороманов, що я повернув вам учора загублений ключ?…

— Пам’ятаю, мій хлопчику, як можна не пам’ятати?

— От і добре, але сталася помилка!… Я вам дав свого ключа, а залишив собі вашого.

— Невже? — здивувався Тороманов. — Дивись яке діло. А де мій ключ?

Пешо дістав ключ із кишені і ввічливо показав. Як і той раз, йому здалося, що чоловік у білому якось пожадливо вхопив його з рук, широке, повне обличчя його потемнішало від припливу крові.

— Браво! Дуже дякую тобі! — сказав він щиро.

— А ви тепер повернете мій? — спитав Пешо.

— Звичайно! — вигукнув Тороманов. — В цю ж хвилину Тороманов з несподіваною при його огрядності швидкістю зник у квартирі і незабаром повернувся з ключем і з якимсь мішечком у руках.

— Це цукерки, — сказав він доброзичливо, і швидко сунув їх хлопчикові в руки. — Угощайся! Хороші і свідомі хлопчики повинні одержувати нагороду за свою старанність!

Пешо взяв цукерки, зніяковіло промимрив якусь подяку.

А звідки ти дізнався, що я живу тут? — байдужим голосом спитав Тороманов.

— Бачив вас, коли ви зайшли в будинок…

— Та і я, нехотя, підвів тебе… Адже я був у гостях в сусідньому будинку, їхня дівчинка кинула ключ.

— Як ти узнав моє прізвище?

— Спитав у людей, — відповів Пешо. — Мені сказали.

— Так, так… Браво, розумний хлопчик!… — вимовив Тороманов.

На цьому розмова скінчилася. Тороманов по-батьківському поплескав Пешо по тоненькій потилиці, підморгнув йому і зайшов у квартиру. Пешо, замислившись, почав спускатися по сходах.

Людина у білому поводилася настільки природно, її відповіді були такі розумні і переконливі, що Пешо справді відчув якийсь сумнів.

Внизу на вулиці його чекали товариші. Побачивши їхні зацікавлені очі, Пешо ще більше насупився. Що ж — треба розповісти їм усю правду! Він не пропустив жодної найменшої подробиці і наприкінці з прикрістю зробив висновок:

— Казав же я вам — нема чого повідомляти міліцію. Люди просто посміялися б з нас!

Коста і Веселин пригнічено мовчали. Першим спробував поліпшити настрій Веселин.

— Що б ти не казав, — пробурмотів він, — залишається певним одне — той ключ не від його квартири!

— Ну, і що ж з того?

— Як що? То це, по-твоєму, не підозріло? Замість того, щоб сказати тобі правду, він знов обдурив! Цей чоловік на кожному кроці дурить тебе, а ти готовий йому вірити!

Обличчя в Пешо і Кости проясніли.

— Найкраще, — підхопив з надією Коста, — знову перевірити його брехні! Він сказав, що був у нашому будинку, що там якась дівчинка кинула його ключ! Але ж учора я сказав вам, що в будинку живе троє дівчаток — Павлинка, Зоре і Вірка… Можемо їх розпитати, чи при ходив до них Тороманов, чи правда, що вони кинули його ключ…

Ця думка всім сподобалась, хлопчаки відразу вчепилися за неї. Першим усумнився в її раціональності Пешо.

— Всі ці дівчатка дуже маленькі! — буркнув він. — Як їх розпитаєш? Вони будуть тільки витріщати очі і лякатися нас! Нічого з цього не вийде!

— Ні, вийде! — жваво заперечив Веселин. — Доручимо поговорити з ними Юлії! Вона дівчинка і знає, як підійти до них!

Пешо і Коста нерішуче глянули один на одного.

— Краще не вплутувати Юлію в цю історію! — похитав головою Коста. — Замість користі, дивись, ще накоїть якоїсь біди!

— Ми її прийняли, вона дала нам чесне піонерське слово! — упирався Веселин. — Чому б їй не допомогти нам?

— А яка це Вірка? — спитав Пешо. — Чи не сестричка Бебо?

— Вона, — кивнув Коста.

— Тоді, може, розпитати Бебо?

— Не можна, адже Бебо був з нами у дворі! Треба спитати безпосередньо дівчинку! Кажу ж вам — Юлія найкраще зробить цю справу.

Першим відступив і погодився Пешо. Ухваливши рішення, друзі швидко подалися до будинку, в якому жила Юлія. Вікно першого поверху, як завжди, було відчинене, та Юлії не було там. Хлопчики покрутилися внизу, почекали, потім тихо, але настирливо посвистіли. Після другого свисту у вікні з’явилася кучерява голівка дівчинки. Як тільки вона побачила трьох друзів, обличчя її засяяло від задоволення, вона радісно схилилась над карнизом.

— Слухай, Юліє, зійди вниз! — шепнув по-змовницькому Веселин.

— Зараз?

— Ага…

— Тато вдома, — сказала майже злякано Юлія і безпорадно втупила очі в хлопчаків.

— Ну й що ж, коли вдома… Ти зійди ненадовго…

— А потім він буде сердитись!

Коста презирливо знизав худими плечима.

— Я тобі казав, що не треба зв’язуватися з дівчиськами! — обізвався він невдоволено.

Цього було цілком досить, щоб розвіяти всі вагання у дівчинки. Вона сердито стрельнула очима на несподіваного ворога, швидко оглянула кімнату і тихо прошепотіла:

— Зараз прийду! Почекайте!

І справді, за кілька хвилин вона вже була біля них, горда і радісна, що перебуває серед такої поважної компанії, щаслива, що її покликали. Про суворого батька було забуто, оченята Юлії просто виблискували в темряві.

— Кажіть! — казала вона, знемагаючи від цікавості і нетерпіння.

— Слухай! — почав суворо Пешо. — Доручаємо тобі важливе завдання! Приймаєш його?

— Приймаю! — захоплено вигукнула Юлія.
Потім усі троє майже в один голос почали пояснювати їй, що вона повинна зробити.

Юлія натрапляє на слід

Щоранку о десятій годині в будинок Кости приходила літня німкеня з паличкою, — діти звали її тіткою Кларою. Не виходячи на поверхи, вона дзвонила знизу, і незабаром на тротуар висипала зграйка жвавих, весеЛо цвірінькаючих дітей. За невелику плату тітка Клара водила їх Щодня на прогулянку у великий міський парк, де навчала дітей різних ігор і німецької мови. Діти — хлопчики й дівчатка — були маленькі, майже всі дошкільного віку, але сьогодні з ними вийшла і Юлія.

Як і було домовлено, вона виконувала покладене на неї завдання, хоч сьогодні це завдання здавалось їй не дуже таким уже захоплюючим і цікавим, як учора ввечері.

Діти подалися з веселими вигуками до парку. Тітка Клара добре командувала своєю дитячою армією. Коли потрібно було переходити вулицю, всі зупинялися, літня німкеня уважно оглядала вулицю своїми водянистосиніми короткозорими очима, підводила тоненьку паличку і важно командувала:

— Вперед!

Діти перебігали, галасуючи й натикаючись одне на одного.

У хвості дитячої процесії зніяковіло і трохи насуплено йшла Юлія. Ох, хоч би не зустріли її шкільні подружки! Що б вони подумали? Юлія пішла гратися з дітьми в піжмурки! Велика дівчинка, а грається з дітьми! Просто соромно! Тільки одне підтримувало її настрій — у групі були й три дівчинки, які їй потрібні, — Павлина, Зоре і Вірка. Найменша серед них Павлина — в короткому платтячку, з-під якого виднілися білі штанці, чорноока, жвава, гомінлива, а найбільша — Вірка — худеньке, задумливе дівчисько, з гострими плечиками і в окулярах.

Середня — Зоре — найнещасливіша серед них, хоч добродушно і з усмішкою переносила свою біду. Вона була дуже товстою, її рожеві щічки просто лопалися від повноти, всі плаття здавалися їй тісними. Діти безперервно вертілися навкруги неї, щипали її голі ніжки, прозивали ч товстункою і бочкою, але Зоре терпляче все зносила, з рожевих її уст не сходила добра усмішка.

Скоро діти прибули в парк. Тут ще було тихо і безлюдно, величезні старі дерева кидали густі тіні, де-не-де на лавках сиділи студенти з книгами в руках, мати погойдувала дитину в колисці.

Прийшовши на дитячий майданчик, вихованці тітки Клари зараз же розбіглися гратися — одні будували в піску тунелі і водоймища, другі переносили воду у відерцях, треті стовпились біля алеї, щоб подивитися на красиву різнокольорову райдугу, яка утворювалась від штучного дощу автоматичного поливальника. Юлія відразу взяла трьох дівчаток і відійшла з ними убік. Їй потрібно було насамперед прихилити їх до себе, погратися з ними. Але в яку гру? Діти самі запропонували — «Добрий день, щасливий царю!».

— Добре, а хто буде царем? — спитала у них Юлія.

— Я, я, я!

Більше від усіх кричала маленька Павлина.

— Царем буде Зоре, а ти, Павлинко, будеш відповідати їй. Згодні так?

Павлина насуплено погодилась. Діти змовились, потім підійшли до Зоре, яка урочисто поглядала, сидячи на своєму уявному троні, і низенько вклонилися. Павлина почала гру.

— Добрий день, царю! Щасливий твій день!…

— Що, що? — здивувалася Юлія. — Щасливий твій день?

— Авжеж! — тоненьким фальцетом відповіла Павлина.

— Не так, Павлинко, кажуть «щасливий царю!»

— Не хороше «царю щасливий»!
Павлинка збентежено глянула на своїх подружок.

— Чому ж не хороше?

— Тому що цар — поганий!

— Слухай, Павлинко, це ж гра така! Цей цар, може, був хорошим…

— А татусь каже, що всі царі погані, — впиралася Павлинка.

— Ну, гаразд, кажи як знаєш.

— Добрий день, царю, щасливий твій день!

— Добрий день, — відповіла тоненько Зоре, — Де ви були?

Вдома…

— А що робили?

Не кажучи ні слова більше, дівчатка почали мовчки потирати руки. Обличчя їхні були надзвичайно серйозні, наче вони виконували якусь дуже тяжку і важливу роботу.

Зоре глибоко замислилась.

— Місили тісто! — вигукнула вона з сяючим обличчям.

— Ні! Ні! Ні! — тріумфуючи, закричали Павлина і Вірка. — Не вгадала!

Зоре знову поринула в думки, її кругле личко зовсім розрум’янилось. Що це за диво?

— А-а-а, знаю! Душили кішку!

— Що-о? — здригнулась Юлія. — Що ти сказала?

— Душили кішку руками! — пояснила спокійно Зоре.

— Соромно! — щиро обурилась Юлія, потім суворо додала: — Як можуть, царю щасливий, хороші діти душити… кішку! Дивно, як це спало тобі на думку!

— А ти сама душила кішку? — поцікавилась Вірка.

— Душила, — призналась трохи збентежено Зоре.

— А кішка що?

— Кішка дряпала мене…

— Мало тобі перепало! — розгнівалась Юлія. — Слухай, царю щасливий, ми не такі, ніяких кішок ми не душимо! Щось інше робимо!

— Покажіть іще раз! — попросила, зітхаючи, Зоре.

Діти повторили гру.

— А-а, зрозуміла! — здогадалась, нарешті, Зорка. — Перете білизну!

Діти голосно засміялися, почали стрибати на місці.

— Вгадала! — серйозно відповіла Юлія. — Добре, хто тепер буде царем?

— Я! — вийшла вперед Павлина.

— Нехай раніше Вірка буде, потім ти!

— Ні, раніш буду я, а потім Вірка!

— Бачиш, яка ти неслухняна! — сказала з докором Юлія.

— Ай!

— Неслухняна ти, справді! Навіщо два дні тому ти кинула з вікна ключ однієї людини? Я знаю, мені все сказали!

Павлина сердито глянула на дітей.

— Нічого я не кидала, — сказала вона ображено. — Навіщо ти вигадуєш?

— Павлинко, не обманюй мене! Адже приходив до вас у гості один дядько, а ти взяла і закинула його ключ!

— Ні!

Юлія продовжувала розпитувати, але маленька Павлинка завзято заперечувала — ні і ні! Юлія замислилась.

— Слухай, Павлинко, якщо ти скажеш мені правду, я дам тобі… цукерку.

— Не кидала я ключа! — вже сердито заперечила Павлина.

— Добре, дам тобі… ляльку!

Дівчинка трохи здивовано і підозріло глянула на Юлію.

— Ганчір’яну ляльку?

— Ні, справжню…

Павлина зморщила маленького носика.

— Кинула дядькового ключа! — зітхаючи, сказала вона.

— Якого дядька?

— Того, що… кинула його ключа.

— А як він був одягнений?

— В одежу…

— В одежу, але в яку?

— В справжню одежу! — відповіла з досадою Павлинка. — А лялька має очі? Скляні вони?

— Скляні… А він не був часом у білому костюмі?

— У білому, — кивнула сміливо Павлинка.

— Він сам товстий, так?

— Еге ж, товстий, товстий, товстий!

— А ти куди кинула його ключа?

— В сміття кинула його.

— Як так у сміття? — з відчаєм зітхнула Юлія.

— У відро для сміття…

— Бачиш, ти й знову брешеш! Ти кинула його ключ крізь вікно! Я знаю все! Крізь вікно на задній дворик! Адже так?…

— Так, — уже смутно повторила Павлинка. — А ти коли даси мені ляльку?

— Обманює! — обізвалась жваво Вірка, — Як циганка, обманює заради тієї ляльки!

— Ай!

— Коли хочеш знати, всі ваші вікна дивляться на вулицю! Як же ти могла кинути ключ на задній дворик?

Павлина безпорадно закліпала очима.

— То я кинула ключ на вулицю…

Юлія з мовчазним докором вдивлялася в маленьку обманщицю.

— Слухай, Павлинко, якщо скажеш мені правду, дам тобі ляльку. Мені вона не потрібна! — гірко додала Юлія. — Я вже велика! Якщо ти кинула ключ, дам тобі ляльку і якщо не кинула — теж дам. Тільки скажи правду!

— Не кидала, Юлю, — відповіла щиро дівчинка. — Не кидала його ключа!

— І не бачила його?

— Ні… Юлія глибоко зітхнула.

— Слухай, Зоре, а чи не ти кинула ключ?
Зоре навіть витріщила очі від здивування…

— Хто, я-а-а кинула ключ? — спитала вона драматично тонким голосом.

— Авжеж, ти! Скажи, скажи правду!
Зоре глибоко замислилась.

— А ти другу ляльку маєш? — спитала вона, і чорні маслинки її очей наче блиснули.

У Юлії була й друга лялька, але їй здалося, що вже занадто жертвувати і нею.

— Я тебе заворожу, отож посмій не сказати правду! — погрозила вона з серйозним виразом на обличчі.

— Як заворожиш?

— От зараз побачиш!

Юлія плюнула в руку і глянула спідлоба на дівчинку.

— Якщо Зоре обманить мене, то хай очі її лопнуть, як оця булька, і полетять на всі чотири сторони!

Вона ударила долонею руба, слина розлетілася в усі боки.

Грізне заклинання закінчене. Дівчатка приголомшено дивилися на Юлію, личка їхні були злякані.

— Скажи тепер правду — кидала ти ключ крізь вікно чи не кидала?

— Не кидала, — ледве пробурмотіла Зоре.

— А приходив до вас товстий дядько у білому?

— Не приходив.

Вірка, яка досі мовчала, обізвалась:

— Юліє, до нас приходив такий дядько!
 — Справді? — здригнулася Юлія. — Коли?

— Днів… п’ять-шість тому.

Юлія пильно подивилася на дівчинку.

— А не було це два дні тому?

— Ні, ні, п’ять-шість днів тому! Прийшов до тата, посидів трошки і пішов.

— А ти кидала його ключ?

— Ні, не кидала нічого! — образилась Вірка. — Я й не сиділа біля них.

Юлія і сама розуміла — така спокійна, слухняна дівчинка, не була з тих, що можуть учинити якусь капость. Все ж вона докладно її розпитала. Зовнішній вигляд чоловіка повністю збігався з тим описом, який їй був даний Пешо і Веселином. Час так само збігався — прийшов у гості до них надвечір. Тільки день не збігався, і ясно було, що Вірка не кидала ключа. Закінчивши невинний розпит, Юлія знову почала гру, але їй вже не хотілося гратись, щось надто тягло її назад до міста. Так чи інакше, — вона була дуже задоволена, що так успішно виконала перше завдання, покладене на неї.

Юлія ледве дочекалася кінця прогулянки. В обід група дітей на чолі з тіткою Кларою вирушила додому. Юлія поспішила вперед і, як сподівалася, знайшла своїх друзів у схованці між кущами в скверику. Як тільки хлопці побачили її, вони посхоплювалися на рівні ноги і допитливо втупили в неї очі.

— Ну, вийшло щось? — спитав нетерпляче Пешо. — Дізналась про що-небудь?

— Дізналась! — відповіла поважно Юлія. Та вона не поспішала розповідати, що саме узнала. Вперше їй трапилось бути в центрі уваги таких дорослих хлопців, відчувати себе необхідною для чогось, і тепер дівчинці хотілося якнайдовше розтягнути ці хвилини насолоди. Юлія, не кваплячись, сіла на траві і задумливо задивилася кудись поверх голів хлопчаків.

— Ну, що говоритимеш? — підштовхнув її трохи нетерплячим голосом Веселин.

Тоді Юлія докладно і не поспішаючи розповіла їм усе, про що дізналась від трьох дівчаток. По напружених обличчях своїх друзів вона зрозуміла, що вони з цікавістю стежать за її розповіддю і навіть дивуються з її спритності, з якою були добуті відомості.

— Молодець! — похвалив її скупо, наче байдужим тоном, Пешо, але вона відразу зрозуміла, що всі задоволені нею. — Добре зробила!

— Ого, я ще й інше доручення можу виконати! — вигукнула Юлія. — Тільки б ви захотіли!

Та похвальба не справила доброго враження, і Юлія зніяковіло замовкла. Вмить наче всі про неї забули, неначе їм не хотілось більше говорити в її присутності.

— А тепер що будемо робити? — нерішуче спитала вона.

— Побачимо! — відповів ухильно Пешо. — Треба поміркувати!

— Сказав же я тобі, що Тороманов обманув нас! — перший обізвався Веселин і, тріумфуючи, подивився на друзів. — Не міг не обманути! Він такий, що слова правди не скаже!

— Цікаво, що шукав Тороманов у Вірчиних батьків? — наче сам до себе сказав Пешо. — Чи не разом… щось…

— Дурниці! — обірвав його Коста. — Товариш Апостолов найстаріший комуніст в кварталі! До того ж він голова вітчизнянофронтівської організації.

Пешо сам засоромився свого підозріння, мовчки схилив голову.

— Та я тільки так кажу!… — пробелькотів він незадоволено.

— А чому б не розпитати Бебо? — запропонував Веселин. — Може, він знає що-небудь про Тороманова? Може, знає, чого він приходив до них?

Ідея була хороша, але одразу виявилась одна неприємна обставина. Важко розпитати Бебо, не сказавши йому, з якої причини вони цікавляться Торомановим. Бебо не такий маленький, як Вірка, щоб задурити його ляльками чи заклинаннями.

— Тоді приймемо і його в нашу групу! — сказав Коста. — Він допомагатиме нам у нашій справі і ми зможемо спокійно його розпитати!

— Я згодний! — обізвався Веселин.

— І я, — сказала Юлія.

Пешо глянув спідлоба на дівчинку, наче хотів сказати: «Хто тебе питає?» Юлія зніяковіло схилила голову.

— А я не згодний! — серйозно заперечив Пешо. — Наша справа абсолютно таємна! Тепер нас уже четверо, а якщо буде більше — дивись, наша таємниця рознесеться по всьому кварталу! Жартувати з такими справами не можна!

Хлопчаки замислились.

— А ти забув про молодогвардійців? — втрутився Веселин. — Як багато було людей, а ніхто не виказав таємниці!

— То інше! То — Радянський Союз!

Питання про Бебо залишилося відкритим. Вирішили тільки уважно слідкувати за людиною у білому. Всі були переконані, що коли не спускати його з очей, він все-таки викриє себе чимось, все-таки залишить якийсь, хоч незначний слід, пр якому вони підуть.

Юлія зникає

Протягом перших двох Днів Пешо переконався, що групка їхня дуже маленька, щоб успішно виконувати свою справу. Та й сама справа виявилась значно складнішою і не такою цікавою, як передбачалось.

Першого ранку людина у білому взагалі не виходила з квартири. На варті в скверику були Пешо і Веселин, бо Коста підміняв батька в швейцарській. Поки вони чекали, не відводячи поглядів від виходу з будинку, час минав так нестерпно повільно, що хлопцям здавалось — вони простояли не ранок, а весь день.

Після обіду черговими були Коста і Юлія. Нарешті, о четвертій годині Тороманов вийшов і попрямував до центра міста. Коста і Юлія непомітно рушили за ним, з усіх сил намагаючись, аби він не помітив, що за ним стежать. Але, очевидно, вони перестарались, бо Тороманов раптом зник у натовпі, і вони вже не могли його знайти. Даремно заглядали вони а усі крамниці, даремно оглядали всі перукарні і кондитерські — людини в білому ніде не було, наче вона провалилася крізь землю. Коста і Юлія, засоромлені, повернулися назад. Увечері на короткій нараді Пешо презирливо подивився на них, але нічого не сказав — лише його чорні брови майже з’єднались на переніссі.

На другий ранок Тороманов знову не залишав квартири. Після обіду, о четвертій годині він вийшов із знайомою вже базарною сумкою і попрямував вулицею графа Ігнатьєва. Цього разу Коста і Юлія значно скоротили відстань переслідування. Юлія — як менш підозріла — йшла за ним, а Коста спостерігав за ними на відстані приблизно п’ятдесят метрів ззаду, намагаючись ні на мить не спускати з очей її строкате плаття.

Переслідування тривало не дуже довго, — Тороманов зайшов у якийсь магазин. Юлія почекала хлопця і показала йому двері, де він зник. Це був вхід в букіністичну книгарню, і Коста, не гаючи часу, зайшов всередину. Не переплутав. Людина в білому стояла перед одним з прилавків і уважно вдивлялася в корінці книг. Коста хоробро наблизився і теж задивився на книги. Треба було не пропустити жодного руху і жодного слова.

І все-таки нічого особливого не сталося. Чоловік у білому костюмі купив цілу стопку старих романів і, розрахувавшись, недбало запхнув їх в базарну сумку. Зробивши покупку, Тороманов, не поспішаючи, тією ж дорогою повернувся додому і більше не виходив.

Увечері Коста розповів коротко, що сталося. Хлопці вислухали його уважно і замислилися.

— Ти звернув увагу, які книги він купив? — спитав нарешті Пешо.

— Звичайні романи…

— Ти не запам’ятав назви хоч деяких з них?
Коста розгублено почухав потилицю.

— Я не міг їх усі побачити! Один з них був кримінальний роман, назва його, здається, «Зелений стрілець».

— Уолеса?

— Був і якийсь інший кримінальний роман з барвистою обкладинкою, але його я не міг роздивитись.

— Ну і йолоп же! — обурився Веселин. — Доросла людина, а які книги читає!

— Це йому подобається, певно, — посміхнувся Коста.

— Чи не дивно тобі, що книг так багато? — зауважив Пешо. — Людина купує роман, два, а він одразу сім-вісім книг і все — сміття…

Вони спитали ще, чи були інші люди в книгарні, чи розмовляв Тороманов з продавцями, чи знають його в цій книгарні.

— Знають! — вигукнув задоволений Коста. — Продавець дістав з-під стола якусь книгу і сказав йому: «Товаришу Тороманов, зберіг її спеціально для вас!»

Хлопчаки замовкли, в цьому не було нічого особливого.

За ці дні друзі остаточно переконалися в справедливості слів Веселина — занадто мала їхня групка, щоб безперервно слідкувати за людиною в білому. На подив усім, перший почав говорити про це Пешо.

— Треба збільшити групу! — сказав він і ледве помітно почервонів. — Якщо Тороманов буде бачити нас часто, він може насторожитись. А коли насторожиться — все загинуло! Багато нас повинно слідкувати за ним, щоб він нічого не міг зрозуміти!

— Вірно! — вигукнув Веселин. — І я це ж саме думав.

— Значить, візьмемо Бебо, — сказала обережно Юлія.

Пешо кинув на неї сердитий, напівпрезирливий погляд, але нічого не відповів.

— Він мовчатиме! — втрутився Веселин. — Примусимо його дати нам чесне піонерське слово.

— Щодо Бебо я згоден! — ледве помітно зітхнув Пешо. — Але мені здається — хоч і вій буде, нас теж мало.

Після тривалих суперечок вирішили взяти ще шість хлопчаків. Усі шестеро були їхні однолітки, їхні товариші в іграх і, звичайно, хороші члени піонерської організації. Вирішили також, що всі вони повинні заприсягнутися ціною життя і смерті зберігати таємницю від сторонніх осіб, незалежно від їхнього відношення до них,, а, крім цього, провести випробування на хоробрість. З приводу випробування висловив свою думку Пешо, хоч ніхто не розумів, яке це може бути випробування. Довго міркували, обговорювали різні пропозиції і, нарешті, погодились — майбутній член групи повинен подолати дві небезпечні перешкоди. Перша з них була порівняно легкою — перестрибнути босим досить високу огорожу з колючого дроту квартального скверика. Друга перешкода трохи важча — пройти всю ширину міського каналу, по якому бігла річка, але не по мосту, а по дерев’яному парапету.

— Небезпечно! — сказав задумливо Коста. — Якщо хто-небудь втратить рівновагу і впаде — щонайменше зламає собі обидві ноги.

— Не так уже й страшно, — заперечив Пешо, — якщо і втратить рівновагу, то стрибне на міст!

— А якщо втратить рівновагу в протилежний бік?

— Це його діло! — відповів сердито Пешо. — Хто не холоднокровний, нам не потрібний!

— А ти пройдеш? — спитала злякано Юлія.

— Я то пройду, а ти як пройдеш?

Вирішили, звичайно, Юлію звільнити від небезпечної справи, але інших Пешо не хотів звільняти. Нарешті, Веселин і Коста погодились, хоч справа їм здавалась не зовсім звичайною.

— Треба перевірити людей! — закінчив рішуче Пешо. — Нам баби не потрібні! Хто хоробрий — пройде, а хто боягуз — він і пробу
вати не буде.

— Побачимо! — пробурмотів Коста, все ще охоплений важкими сумнівами.

Зібрати нових товаришів не було дуже важкою справою. Того ж вечора у вдпівтемряні скверика відбулася урочиста присяга. Алеї і клумби з квітами блищали од світла повного місяця, але в тіні дерев обличчя хлопчаків мали вигляд незвичайно урочистий і серйозний. Всі вже зрозуміли, що цього разу йдеться не про хлопчачі ігри і легкі забавки, а про щось дуже серйозне. Про що саме, вони ще не знали і мали дізнатись лише на другий день після випробування на хоробрість. На початок Пешо тоном дорослого оголосив, що мова йде про «важливу послугу, яку треба зробити державі в її боротьбі проти запеклих ворогів народу».

Цієї ночі багато хто з хлопчиків ледве заснув від нетерплячки і цікавості, і тому не дивно було, що вранці всі з’явилися на збірний пункт у скверику задовго до призначеного часу. Коста і Юлія знов були залишені на варті, а решта почали випробування. Перестрибування через дротяну огорожу пройшло благополучно. Огорожа була досить висока, колючий дріт лякав хлопчаків своїми гострими зубцями, і дехто з них спітнів ще до того, як почав стрибати. Проте всі перестрибнули з першого разу, хоч після цього коліна їхні довго тремтіли від пережитого хвилювання.

Коли перестрибування закінчилося, всі юрбою подалися до моста через річку. Гребінь парапету був досить вузький, і хлоп’ята почали чухати потилиці. На щастя, кам’яне дно каналу було замулене і заросло травою, так що коли б хто і впав, то удар від цього значно зменшився б. Та все ж і висота чималенька. Хлопці дивилися на дно каналу, поглядали один на одного, і на обличчях їхніх почала з’являтися нерішучість.

— І зовсім не страшно! — спробував підбадьорити хлопців Пешо, але на цей раз і його голос звучав не дуже впевнено.

— Воно-то не страшно, але якщо хто-небудь бебехнеться в воду, може втопитися! — сказав Веселин нерішуче.

— Як це втопитися! — незадоволено поглянув на ного Пешо. — Вода зовсім мілка… Навпаки, краще впасти в воду, аніж на камінь! Саме потрапиш на м’яке…

Щоб показати приклад, першим пройшов Пешо. Він проробив це швидко й легко, майже не дивлячись під ноги і ні разу не похитнувшись, зберігаючи рівновагу розставленими руками. Коли Пешо зістрибнув на другому кінці, хлопчаки посміхнулися, обличчя їхні проясніли.

— Я зійду вниз! — сказав Пешо. — Якщо впаде хто-небудь у воду, я зразу його витягну!

Це було добре придумано, і через деякий час виявилось дуже доречним. Другим пішов по перилу Веселин. Він не зумів пройти з одного разу, як Пешо, — після перших кількох кроків він захитався, втратив рівновагу, але встиг стрибнути на міст. Хлопчаки допомогли йому знову стати на перило, і цього разу Веселин пройшов добре всю відстань.

Третім пройшов Наско, досить високий і непогано розвинений для своїх років хлопець, син шофера і перший механік компанії. Він пройшов не гірше від Пешо і легко стрибнув на землю, його кругле бронзовочервоне обличчя сяяло від задоволення.

— Страшенно приємно! — сказав він голосно. — Пройду ще раз!

Пройшов і Бебо. Коли він став на перило, його біле, як у дівчинки, обличчя, ще більше побіліло, біляве кучеряве волосся наче наїжилося.

— Спокійно, Бебо! — обізвався стривожений Веселин. — Не страшно!

Бебо нахмурився, ображений зауваженням, і сміливо пішов по перилу. Точно на середині відстані, уже над водою, він раптом втратив рівновагу і смішно замахав руками. Хлопчаки завмерли, хтось встиг гукнути:

— Стрибай!

В ту ж мить Бебо встиг відновити рівновагу і знову пішов далі, хоч і повільно, з тремтячими ногами.

Коли, нарешті, він дійшов до кінця і стрибнув на землю, Веселин помітив, що все його обличчя спітніло від напруження.

— Молодець! — сказав йому тихо Веселин. — Я так і гадав, що ти не впадеш!

Перед перилами став Чарлі — маленький моторний хлопчик, веселун компанії. Жваве, розумне обличчя його не виказувало ніякої тривоги, очі дивились, як завжди, весело. Вся компанія любила його, і тому хлопці від щирого серця бажали Чарлі пройти якомога успішніше. Чарлі виліз на перило і елегантно вклонився, потім обличчя його враз стало сердитим.

— Що за неподобство! — сказав він гнівно. — Я не бачу тут жодного кінооператора!

Чарлі ще раз вклонився і вільно пішов по перилу, розмахуючи руками неначе диригуючи невидимим оркестром. І все-таки не судилося йому дійти до кінця. Як з-під землі виріс на мосту міліціонер і суворо зупинився перед ним. Чарлі помітив його, посигналив, як автомашина, і подав знак рукою, який подають шофери, коли хочуть мати дозвіл від регулювальника їхати вперед. Міліціонер на мить посміхнувся, але обличчя його одразу ж стало суворим.

— Стрибай! — наказав він.

Чарлі покірно стрибнув на міст.

— Що ви тут робите? — все так само суворо спитав міліціонер.

— Граємося! — відповіли разом хлопчаки.

— Хіба це гра? Якщо побачать ваші мами, то гратиме качалка по ваших спинах!

— Неможливо! — відповів серйозно Чарлі, хоч очі його так і вигравали сміхом. — Качалка вже вийшла з моди як засіб виховання.

Міліціонер з цікавістю подивився на свого маленького співрозмовника.

— Багато ти знаєш! Гайда, забирайтеся геть звідси, щоб я вас тут більше не бачив! Ще хтось уб’ється з вас.

Зрозумівши, що іншого виходу немає, хлопці пішли, але за чверть години знову з’явилися на мосту. Міліціонера не було й сліду, вони могли вільно продовжувати випробування. Чарлі знов виліз на перило і, дійшовши до другого краю, урочисто оголосив:

— Рубікон перейдено! Перемогу здобуто!

За ним ішов Васко. Хоч він був футболістом і пристрасним фізкультурником, йому не вдалося пройти успішно — двічі втрачав рівновагу і стрибав на міст. Ледве-ледве пройшов і Монка, на прізвисько «Зубр», Залишалося пройти ще одному низенькому вузькогрудому хлопчикові в окулярах. Він був сильним учнем і писав вірші. Про його прийом до групи було найбільше суперечок, і Веселинові ледве пощастило відстояти Його всупереч невдоволенню Пешо. Хлопчаки все-таки любили його і в школі енергійно охороняли від забіяк. Хоч він був поет, прізвисько його аж ніяк не було поетичним — прозвали його Фіс — скорочено від фісташки.

Коли Фіс виліз на перило, всі втупили в нього тривожні погляди. Вигляд хлопця не віщував нічого доброго — губи зблідли, очі за великими роговими окулярами неспокійно кліпали.

— Іди повільно, ніхто тебе не підганяє! — обізвався Веселин. — І нема нічого страшного.

Навіть Чарлі, який з усіх і з усього глузував, зараз був надзвичайно серйозний і не говорив ні слова. Фіс пішов по перилу повільно, просуваючись сантиметр за сантиметром, не відриваючи очей від ніг.

— Не дивися вниз, голова закрутиться! — обізвався Пешо з річки.

— Чи недосить з нього? — занепокоївся Веселин.

— Нічого, нехай іде!

Фіс пройшов половину відстані, ні разу не похитнувшись, але коліна його зовсім підігнулися. Проходячи уже над водою, він раптом, навіть не скрикнувши, полетів у річку, наче стрибнув сам, з власної волі.

Хлопчаки остовпіли.

За мить почувся сильний сплеск води, а потім другий. Пешо, не розгубившись, негайно стрибнув у річку і міцно схопив за плечі товариша. Річка виявилась зовсім мілкою, води було трохи вище колін, і він легко витяг Фіса на берег. Хлопці, збившись біля перила, схвильовано кричали, давали поради. Потерпілий, ставши на берег, підвів очі вгору і зніяковіло посміхнувся. Видно було, що він цілком здоровий, навіть не забився, лише каламутні струмки води бігли з його одягу. Худеньке інтелігентне обличчя його, проте, мало якийсь дивний, надзвичайно змінений вигляд, здавалося чужим.

— Чудова баня! — обізвався Чарлі з полегшенням. — Просто екстра, лише без пари.

Серед хлопчаків вибухнув регіт — не через те, що сталося щось дуже смішне, а тому, що вони не знали, як інакше виявити свою радість в зв’язку з щасливим результатом події. Фіс теж зніяковіло засміявся, потім помацав носа і здивовано сказав:

— А де мої окуляри?

Тільки тепер хлопці зрозуміли, чому їм здавалося обличчя Фіса зміненим. Пешо знову стрибнув у воду і почав обшукувати дно. На березі річки якась бабуся, що бачила падіння Фіса, сердито розмахувала кістлявою рукою і кричала щось незрозуміле — певно, лаяла їх і закликала на їхні голови гнів усіх святих. Зупинився грузовик, шофер вийшов з кабіни і, переконавшись, що не сталося нічого страшного, гукнув їм щось веселе і поїхав. Нарешті, Пешо, який усе ще обшукував дно річки, випростався і підніс високо руку. Окуляри були знайдені, і, дивно, обоє скельця виявились цілими. Фіс поспішно схопив їх і з радістю почепив на носа. Обличчя його вмить перемінилося, знову стало знайомим.

— Щось героїчне було в твоєму падінні! — весело сказав Чарлі, коли всі вийшли на берег. — Не бачив я досі, щоб людина так вправно падала!

Усі засміялися і вадоволеиі подалися додо- І му, анітрохи не бентежачись, що люди зупинялися і здивовано поглядали на дві мокрі постаті. Однак перед ними раптом постало складне питання: що вони скажуть, коли їх вдома спитають, чому в них такий вигляд? Нашвидку вигадали якусь історію — дріб’язкову, як усі хлоп’ячі історії, створювані для обману батьків: нібито вони просто переходили річку бродом, потім Фіс спіткнувся і впав, а Пешо нахилився, щоб підвести його.

Прийшовши у скверик, Пешо одразу помітив, що Кости і Юлії немає на умовленому місці. В цьому не було нічого дивного — напевно, Гороманов вийшов з квартири, і вони пішли по його слідах.

Уся група новоприйнятих членів розташувалась під деревами і чекала з нетерпінням. Пешо почав розповідь — спочатку трохи недбало, але потім сам захопився, відчуваючи цікавість слухачів, і, розійшовшись, вклав значно більше таємничості в цю справу, ніж там було її насправді.

Під час розповіді до них підійшов Коста. Худе засмагле обличчя його мало вигляд незвичайно стурбований, очі неспокійно ковзнули по всій групі.

— Можеш говорити при всіх, — сказав Пешо, невірно витлумачивши збентеження товариша: — Уже всіх прийнято…

Коста пильно подивився на друга, потім глухо сказав:

— Сталася неприємність… Юлія зникла!.,
Всі здригнулися.

— Як це зникла? — нахмурився Пешо. — Що ти плетеш?

— Зникла! — безпорадно зітхнув Коста. — Юлія йшла за два-три кроки слідом за Торомановим, а я за двадцять-тридцять кроків від неї… Раптом і Тороманов, і Юлія зникли, наче крізь землю провалились…

— Дурниці верзеш! — сердито сказав Пешо. — Значить, не зникли, а ти їх просто упустив з очей!

Коста повільно похитав головою.

— Ні, не упустив їх з очей, зникли, — сказав він гірко. — Це сталося на площі Славейкова. Ми йшли по вулиці графа Ігнатьєва, але не по краю вулиці, а по самій площі. Коли підійшли близько до перехрестя вулиці Раковського, то лише на мить якась товста жінка стала перед моїми очима. Поки я обійшов цю жінку, минуло, ну, не більше трьох секунд. Скільки кроків можна пройти за три секунди? Скажімо, п’ять кроків. Ідіть на площу і побачите, що найближчий будинок чи вхід за двадцять-тридцять кроків — ні в якому разі не було куди зайти… Добре, а коли я подивився знову — від них і сліду не залишилось, наче в якусь безодню провалились!

— Цього не може бути! — розгнівався Пеню. — Це сон рябої кобили!

— Чи не загубились вони між людьми? — спитав Веселин.

— Ні! — похитав головою Коста. — Не може й цього бути. На площі, правда, звичайно, небагато людей, але в ту мить не було нікого, даю вам слово честі! Не було куди зайти їм, не можна було зникнути між людьми, і все-таки, коли я подивився знову, — обидва зникли!

Запала тривожна мовчанка, хлопці збентежено глянули один на одного.

— Ти сам розумієш, що це неможливо! — сказав Пешо на цей раз трохи спокійніше. — Вони не могли зникнути десь, не могли полетіти, не було, куди зайти їм, людей не було, серед яких вони могли б загубитися! Що ж тоді сталося?

— Значить, вони піднеслися в небо! — обізвався Чарлі. — Точнісінько, як в Євангелії!

Але цього разу жарт не влучив у ціль, було не до жартів. Хлопці так сердито подивилися на веселуна, що той відразу замовк.

— А до того, як це сталося, Тороманов заходив куди-небудь?

— Так, — сказав тихо Коста, — заходив у букіністичну книгарню…

Та це не могло нічого з’ясувати. Над усією компанією нависло глухе, незвичайне мовчання.

Таємничий зубний лікар

Тороманов вийшов з дому точно о десятій годині тридцять хвилин. Він був одягнений у білий костюм, в руці тримав звичайну базарну сумку, з якою виходив у місто. Однак, здавалося, цього разу в сумці щось було — вона якось розбухла. Як і домовились, Юлія відразу пішла за ним. Спочатку вона йшла по протилежному тротуару, а коли вийшли на вулицю графа Ігнатьєва, по якій проходило багато людей, Юлія пішла майже поруч. Кілька разів Тороманов наче ненароком озирався, дивився назад, та погляд його був уважний. Він вмить охоплював усю вулицю — всіх людей і всі обличчя, але його увагу, звичайно, не могла зупинити маленька гарненька дівчинка, що йшла вздовж бордюру і безтурботно розмахувала тоненькими ручками. Дітям не було місця в його думках, він навіть уві сні не подумав би, що може мати справу з ними.

На великий подив Юлії, чоловік у білому костюмі знову зайшов у букіністичну книгарню, і вона нерішуче зупинилася біля входу. Коста швидко наблизився до неї і тихо шепнув:

— Ти зайди в книгарню! Мене він, напевно, уже запам’ятав!

Не довго думаючи, Юлія ввійшла в книгарню. На цей раз всередині було багато людей: одні перегортали книги, інші оглядали полиці. Тороманов з сумкою в руці стояв біля старшого продавця і терпляче ждав. Юлія взяла одну дитячу книжку, і, хоч ілюстрації були дуже цікаві, вона ні на мить не випускала з поля зору чоловіка в білому.

Нарешті, продавець покінчив з клієнтами і по-приятельському посміхнувся Тороманов.

— Є дещо для вас, — сказав він і сунув руку під прилавок.

— Цікаве?

— Не дуже… Симірсета Моама…

— Так, добре, — сказав недбало Тороманов.
Продавець подав книгу, Тороманов узяв її, підійшов до каси. Щоб заплатити, він мусив поставити сумку на підлогу, і Юлія не впустила цієї слушної нагоди, непомітно пройшла позаду нього і ще більш непомітно глянула всередину сумки.

В сумці лежали книги! Це, мабуть, ті романи, які він купив сам учора!

Заплативши, Тороманов одразу вийшов, навіть не попрощавшись із знайомим продавцем. Юлія поклала дитячу книгу і непомітно вислизнула. Чоловік у білому йшов назад до свого будинку, і Юлія відразу ж опинилася за його спиною. «Справді, дивний чоловік, — думала вона. — Купує книги і замість того, щоб залишати їх на квартирі, носить по книгарнях, а потім знов повертає додому. Який смисл у цьому?» йдучи за ним, вона знову помітила, як він кілька разів озирався і швидко оглядав усю вулицю.

Так вони вийшли на площу Славейкова, на ту площу, де, за твердженням Кости, сталося диво. Насправді в усій цій історії не було нічого дивного ни незвичайного — вся плутанина вийшла через погану спостережливість хлопця. До зупинки підійшов трамвай, і саме його не помітив Коста, бо весь час вдивлявся в квітчасте платтячко дівчинки, боячись упустити її з очей у натовпі. В останній момент, коли трамвай уже готувався рушити, Тороманов звернув з свого шляху і раптом опинився на приступках.

На мить Юлія розгубилася — що тепер робити? Трамвай задзвонив і рушив. Юлія побігла і стрибнула на приступки. Якийсь чоловік підхопив її, мов пір’їнку, за лікоть, потім — несдодівано для неї — смикнув досить міцно за вухо.

— Як тобі не соромно, дівчинко? — сказав він сердито. — Отак колись трамвай відріже тобі ноги!

Саме цю сцену проґавив Коста за ті кілька секунд, протягом яких Юлія зникла з його очей. Він шукав квітчасте платтячко, а проґавив великий зелений трамвай, який повіз Тороманова і Юлію!

Заспокоївшись трошки від сорому, Юлія уважно оглянулася. Тороманов просунувся вперед і йшов далі. Тільки-но хотіла вона піти за ним, коли раптом побачила кондуктора. А тепер що? Що робити, коли в кишені немає ані копійки? Чим заплатити за квиток? Юлія злякано зупинилась на місці, потім відійшла назад і сховалася між людьми. Серце її сильно колотилося — о, яка ганьба, коли зловлять її без квитка в трамваї!

На нещастя, цього разу кондуктор швидко роздав квитки і з’явився на задній площадці. Юлії здалося, що він зупинив одразу свій суворий погляд на ній.

— Кому квитки, прошу!

— Я, дядечку, не маю квитка! — сказала злякано Юлія.

Кондуктор хотів відірвати квиток, але вона спинила його.

— Заждіть, заждіть, дядечку, я загубила гроші! — сказала Юлія зніяковіло, і обличчя її вкрилося рум’янцем. — Бачите, яка мілка моя кишенька.

— Ну, тоді зійдеш на зупинці! — відповів байдуже кондуктор і відірвав квиток якомусь іншому громадянинові.

Як бажала Юлія в цю мить, щоб хто-небудь обернувся і заплатив за неї за квиточок! Та ба, ніхто цього не зробив. Поринувши у свої думки і клопоти, люди навіть не обернулися, щоб поглянути на неї. Юлія гірко зітхнула і подалася до передньої площадки. Що ж робити, чоловік у білому костюмі позбудеться свого переслідувача.

Трамвай почав уповільнювати хід. Юлія поглянула на вихід та із здивуванням помітила, що Тороманов теж готується зійти. Дивись, яка людина, сідає на одну зупинку! Тільки трамвай зупинився, людина у білому поспішила зійти і, не озираючись більше, пішла вулицею. І, як невідступна тінь її, позаду йшла Юлія.

Йшли недовго. Тороманов завернув у невеличку вуличку, всю забудовану високими житловими будинками, і незабаром зник в одному з них. Юлія якусь мить постояла на вулиці, потім нерішуче зайшла всередину. Раптом її охопив страх. А що коли чоловік у білому одязі помітив, що вона йде за ним? Тоді він може підстерегти її де-небудь на сходах, схопить за шийку і… кінець! Одразу їй страшенно захотілося повернутися, втекти назад — вийти на світлу і сонячну вулицю, де є багато людей і де ніхто не може заподіяти їй нічого лихого.

Та це тривало лише мить, протягом якої їй уявились обличчя її товаришів, мовчазний докір в їхніх очах, і вона поспішила по сходах, легка, як ластівка. Від швидкої ходи і хвилювання серце її сильно заколотилося, їй хотілось перепочити трохи, але вона розуміла, що втратить дорогий час. На площадці другого поверху Юлія побачила білу спину Тороманова і трохи сповільнила ходу. На третьому поверсі Тороманов нарешті зупинився і подзвонив. Юлія а байдужим виглядом пройшла далі по сходах, а чоловік у білому, який, очевидно, чув за своїми плечима легкі дитячі кроки, навіть не обернувся, щоб глянути на неї.

Вона вийшла на четвертий поверх і знову нерішуче зупинилася. Чекати тут здалося їй незручним — можуть вийти люди, спитати, що вона шукає. Так, краще чекати внизу на вулиці, там це виглядатиме більш природно. Зійшовши на третій поверх, Юлія, не зупиняючись, уважно оглянула двері, в які зайшов Тороманов. Це були звичайнісінькі двері темнокоричньового кольору з секретним замком, але без «шпигунки», на яких була прикріплена гвинтиками дуже велика скляна табличка:

Володимир Христов, зубний лікар.

Юлія вийшла на вулицю розчарована. Тороманов, напевно, прийшов підлікувати свої зуби, а вона подумала хтозна-що. Але тепер де його чекати? Юлія оглянулась навколо і вибрала вхід одного з протилежних будинків. Звідти зручно було спостерігати за виходом, з якого мала вийти людина у білому.

Чекання здалося їй нескінченним; до того ж, вона не мала годинника, щоб подивитися, котра година. Юлія зовсім втратила терпіння, не знала вже, що робити, коли за її плечима з’явився якийсь хлопець, рудий, кістлявий, з неприємним веснянкуватим обличчям і в коротких тірольських штанах. Хлопець оглянув її вороже, презирливо плюнув і сердито спитав:

— Ти що тут чекаєш?

— Не твоє діло! — відповіла злякано Юлія. — Хто тебе чіпає?

Хлопець наблизився і пильно подивився на неї.

— Коли тебе питають — відповідай! — сказав він грубо.

Дівчинка знову не відповіла. Вона обернулась до нього спиною, підняла Догори свого маленького носика і вийшла на вулицю. Рудий подивився на неї здивовано, потім замахнувся ногою і сильно вдарив її ззаду. Від несподіваного удару Юлія відлетіла і впала на землю. Коли вона підвелася, хуліган усе ще стояв за два кроки від неї і похмуро дивився, засунувши руки в кишені.

— Як тобі не соромно! — мало не плачучи, обурена до глибини душі, сказала Юлія. — Бити дівчинку!

— А ти чому не відповідаєш?

— А ти хто такий, щоб тобі відповідати? Може, вулиця твоя?

— Моя.

— Виходить, тоді ти вуличний!

— Будеш мені відповідати, чи почати знову? — перебив її грубо хуліган.

— Якщо так тобі хочеться знати, то чекаю свого батька.

— Це, очевидно, справило враження на хулігана, він озирнувся.

— А де твій батько?

— Наверху, у зубного лікаря.

— А ти чому не чекаєш його там?

— Тому що боюся.

— Боягузка! — сказав презирливо рудий і повільно пішов від неї.

Ляше зараз сльози побігли по щоках Юлії, вона насилу здержалась, щоб не заплакати вголос. Коли хуліган підійшов до входу великого білого будинку, куди зайшов Тороманов, звідти поспіхом вийшла височенька дівчинка і рішуче перегородила йому дорогу. Обличчя її було гнівне, жести різкі, і по сердитому голосу, який долинув до Юлії, вона зрозуміла, що дівчинка за щось лаяла його. Рудий слухав її байдуже, насмішкувато поглядаючи, потім грубо штовхнув її і пішов далі.

Незнайома дівчинка швидко підійшла до Юлії. Її гнівне личко було гарненьке і жваве, дві товсті блискучі чорні коси лежали на худеньких плечах. Дівчинка здавалась на рік-два старшою за Юлію і, певно, була піонеркою, бо. в неї на шиї червонів галстук.

— Я все бачила! — сказала вона, задихаючись від обурення. — Сиділа випадково на підвіконні і бачила, як він тебе вдарив! Він просто… жахливий!

Від співчуття Юлії ще більше захотілося плакати, але вона проковтнула сльози і глухо спитала:

— Ти його знаєш?

Звичайно, знаю — весь квартал плаче від нього! Якби я була хлопцей, я б його швидко приборкала.

Дівчатка жваво розговорилися. Незнайому звали Живкою, вона жила на першому поверсі білого будинку. Побачивши бійку, дівчинка швидко вибігла, та було вже пізно.

— І мене він бив одного разу! — гірко призналася вона. — Коли б я сказала таткові, то не знаю, що б він зробив йому!

Раптом Юлія помітила, що Тороманов вийшов з будинку. Тепер сумка його була зовсім порожня, і він швидко подався вниз по вулиці. Боячись проґавити Тороманова, вона нашвидку вибачилась перед Живкою і, не звертаючи уваги на її здивований погляд, швидко пішла за ним. За чверть години Юлія була вже на своїй вулиці і ще здалеку побачила Пешо і Веселина. Тороманов зайшов у свій будинок, а хлопчаки підбігли до неї із схвильованими обличчями.

— Де ти поділась, — вигукнув Вєселин. — Ми дуже злякались за тебе!

Юлія недбало махнула рукою, немов остання пригода була для неї такою незначною, що про неї не варто й говорити. Її швидко відвели у скверик. Там сиділо ще четверо хлопців, між якими був і Коста, який, угледівши дівчину, аж радісно підстрибнув.

Юлія якнайдокладніше розповіла про все, що сталося, не пропустивши нічого, зрозуміло, крім своїх страхів. Чим більше вона розповідала, тим з більшим здивуванням і захопленням дивилися на неї друзі. Коли ж вона, нарешті, закінчила, Пешо вперше щиро, від усього серця похвалив її:

— Молодець, Юлія! Ти перша серед нас відзначилась!

— Отже, ви добре зробили, що прийняли мене, — радісно і не дуже скромно спитала Юлія.

— Авжеж, звичайно, — погодились усі.
Хлопці почали говорити про останні події, і Веселин першим висловив припущення:

— Здається, Юлія натрапила на вірний слід! Неначе на це схоже.

— Побачимо! — сказав Пешо.

— З усього видно, — продовжував Веселин. — Хіба ж не дивно все це? Тороманов купує цілу купу романів і не читає їх сам, а носить якомусь зубному лікареві. Чому? Невже зубний лікар не може сам їх купити? Навряд чи є на світі такий лікар, який хоче, щоб йому платили не грішми, а романами.

Всі засміялися.

— Може, і є, — обізвався Чарлі. — За передній зуб бере по одному роману, за кутній — по два…

— Може, хтось скаже — поніс їх йому почитати, — говорив далі Веселин. — Але цьому не можна вірити. Та хто купує цілу купу книжок, щоб зробити послугу іншому?

— А ключ? — спитав Пешо. — Зубному лікареві ніякий ключ не потрібний. Я впевнений, що вся ця таємнича історія пов’язана з ключем.

Хлоп’ята замовкли.

— Коли дізнаємось, чому Тороманов ходить до зубного лікаря, то, може, зрозуміємо, до чого ключ, — сказав Веселин. — Не треба губити цього сліду…

Після довгого мудрування зійшлися на одному — перевірити, хто цей зубний лікар. Котрийсь із хлопців, що мав зіпсований зуб, мусив принести жертву на користь спільної справи. Хлопець піде до лікаря пломбувати зуба і роздивиться всю обстановку, побачить і самого зубного лікаря.

— Найкраще піти слідом за Торомановим, — зауважив Пешо. — Тоді можна почути якесь слово, узнати що-небудь…

План був хороший, та раптом нове ускладнення: виявилось, що немає жодного хлопчика з зіпсованими зубами.

— Не може бути! — розсердився Пешо. — Ви обманюєте!

Він почав особисто перевіряти зуби у товаришів. Вже у першого з обслідуваних, Бебо Апостолова, був виявлений зіпсований зуб.

— Соромно! — сердито сказав Пешо. — Видко, як ви готові в ім’я справи.

— Та дірочка ж зовсім маленька, — сказав, почервонівши, Бебо. — Це просто й не дірочка.

Коли почали розходитись, Коста раптом помітив подряпину на Юлиному коліні і здивовано спитав:

— А це що таке? Ти, часом, не впала з трамвая?

Юлія, соромлячись, розповіла про подвиги рудого хулігана. Хлопці аж почервоніли від злості, очі їхні гнівно заблищали.

— Це… це не людина! — заїкнувся від люті Веселим. — Такого треба добре віддубасити!

— Відплатимо йому, не бійся! — обізвався похмуро Пешо. — Я зроблю з нього відбивну котлету.

Всупереч Юлиним протестам тут же було вирішено жорстоко покарати хулігана. Як це буде зроблено, ще ніхто не знав, але всі відчували, що кара буде жорстокою. Хлопчаки розійшлися, сповнені гніву, і цей гнів не міг зникнути доти, доки вони не помстяться напасникові.

Батько посміхається

Надвечір уся компанія подалася до чужого кварталу. З ними, зрозуміло, пішла і Юлія, яка повинна була показати їм хулігана. Прийшовши до будинку зубного лікаря, вони побачили, що вулиця майже безлюдна — лише кілька маленьких дітей гралися на тротуарі в класи. Нічого не вдієш — треба чекати! Минула ціла година, багато хлопчиків пройшло вулицею, але хуліган не з’являвся. Минула ще година, почало сутеніти. Першим з компанії втратив терпіння Бебо Апостолов.

— Так можна стояти до ранку, — зітхнув він. — Краще піти звідси, а завтра знову прийти…

— Не можна, будемо чекати, — уперто сказав Пешо.

— Якщо хочеш знати, — підхопив знову Бебо, — зовсім неправильно битися…

Пешо подивився на нього невдоволено.

— Чому неправильно?

— Тому що ми піонери… Зовсім недобре, коли піонери зчиняють бійку на вулиці, для всього є своє місце…

— По-твоєму, якщо нападуть на Болгарію, теж не будемо битися?

— То інша річ, — сказав з досадою Бебо.

— І це інша!

— Ти помовч, будемо чекати! — втрутивс^ Веселин, і суперечка швидко припинилась.

Рудий з’явився, коли вже зовсім стемніло. Юлія відразу впізнала його, але першою її думкою було приховати це від товаришів. Хоч уранці вона дуже сердилась, та зараз їй уже не хотілося, щоб вони билися, і вона роздумувала, як би їй виплутатись з цієї неприємної історії. На жаль, рудоволосий дуже впадав у око, і тільки-но хлопчики помітили його, одразу наїжились.

— Не він, часом?

— Не знаю, наче схожий на нього, — знехотя відповіла Юлія.

— Не може бути, щоб ти не знала, — сказав суворо Пешо. — Ти хочеш приховати його…

— Ясно, що він, — промовив холоднокровно Веселин і повільно підвівся з місця.

— Я сам з ним матиму справу! — наказав Пешо. — Ви тільки дивіться, щоб він не втік!

За якусь мить рудий побачив себе оточеним. Пешо вийшов наперед і, кивнувши головою в бік Юлії,-вороже спитав:

— Пізнаєш цю дівчинку?

Рудий подивився на нього краєчком ока і враз зрозумів у чому річ.

— Не бачив я її, — нахабно відповів він.

— Неправда! — вигукнула Юлія ображено.

Сутичка тривала лише кілька секунд. Хоч рудий був високий і міцний, та Пешо кількома ударами звалив його на землю і сів йому на груди. Хуліган хрипів, намагався кусатися, але Пешо ударив його ще кілька разів, і він враз затих. Веснянкувате обличчя виражало страх і безпомічність.

— Визнаєш себе переможеним? — спитав, засапавшись, Пешо.

— Визнаю, — відразу і з охотою відповів хуліган.

Це розізлило хлопця.

— Вдруге будеш бити маленьких дівчаток?

— Не буду…

— Облиш цю гадину! — презирливо зауважив Веселин. — 3 ним гидко й говорити!

Кілька хлопчиків з цього кварталу з’явились на вулиці, але дивилися оддалік, не виявляючи ніякого бажання підійти ближче. Хулігана залишили. Він повільно підвівся, потираючи побиті місця.

— Коли ще раз зачепиш дівчинку, виб’ю до одного твої криві зуби! — сказав усе ще розгніваний Пешо.

Рудоволосий нічого не відповів. Але раптом сталося щось несподіване — коли хлопці збирались іти, рудий зненацька розмахнувся і з усієї сили ударив Пешо в око, і в ту ж мить, помчавши, мов стріла, вулицею, зник у якихось парадних дверях. Хлопці кинулись за ним, але було вже пізно.

— Дивись, яка падлюка! — здивувався Чарлі.
До групи несміливо підійшли хлопчаки, що досі стояли осторонь. Один з них, з дівчачим голосом і в окулярах, обізвався першим:

— Відлупцювали б ви цього негідника і за нас! Вся вулиця плаче від нього!

— А ви чому не відлупцюєте?

— Нам не дозволяють битися, — сказав з сумом хлопець в окулярах.

— Ну, якщо вам не дозволяють, то ходіть Собі на здоров’я з синцями! — обізвався Чарлі. — Таких бити не зоборонено!

За півгодини хлоп’ята були в скверику. Коста і Монка доповіли, що Тороманов виходив за дрібними покупками і раптом повернувся додому. Взагалі нічого особливого і підозрілого не сталося. Веселин розподілив пости на другий день, і всі швидко почали розходитись по домівках, бо вже було пізно.

— Ти залишся, — звернувся Пешо до Бебо.
Хлопець здивовано подивився на нього, але залишився. Крім Пешо, тут знаходився і Веселин, він чув, як Пешо і Бебо про щось швидко і тихо перешіптувались.

— Кілька днів тому Тороманов був у вас, — почав Пешо. — Ти знаєш про це?

Бебо здивовано подивився на товариша.

— А ви звідки знаєте?

— Ми все знаємо! — сказав упевнено Пешо. — Ти відповідай, коли тебе питають!

Бебо замислився, його тонке обличчя стало похмурим.

— Був у нас, але тоді я не звернув уваги…

— Не знаєш, чого він приходив?

— Я нічого не зрозумів, — похитав головою Бебо. — Чув тільки, що тато сказав мамі: «Дивись, який нахаба!» І ще додав щось, але більше нічого не можу пригадати.

— Якщо Тороманов приходив до твого батька, значить, вони знайомі, — промовив Пешо.

— Мабуть, знайомі…

— Тоді на тебе покладається обов’язок — дізнатись у батька, що за людина Тороманов, ким він був раніше і, взагалі, все про нього. Ясно?

Та, видно, не все було ясно.

— Як, отак прямо й спитати?

Веселин посміхнувся:

— Навіщо ж прямо? Краще криво, здалеку. Якщо спитаєш його прямо, то і він прямо спитає тебе — чого ти цікавишся цим?

Через якийсь час хлопчаки розійшлися. Коли Пешо зайшов у квартиру, батьки вечеряли. Після всіх пережитих хвилювань він сильно зголоднів і одразу ж сів до столу. І хоч він не дивився ні на кого, схилившись над тарілкою, Пешо все-таки відчув, що всі перестали їсти. Він підвів голову і глянув на батька — суворе, серйозне батькове обличчя здавалось тепер трохи смутним.

— Чому в тебе око таке синє? — спитав батько, якось здивовано і стурбовано.

Пешо інстинктивно помацав ударене око.

— Не знаю, чому воно синє, — промовив він зніяковіло.

— Ти, мабуть, бився з кимось?
Безглуздо вже було відмовлятись так чи інакше, кари йому не уникнути.

— Бився! — відповів він рішуче.

— І з якої причини?

— Дай дитині попоїсти! — спробувала допомогти йому мати.

— Я вже спитав його, — сказав батько.
Пешо відчув, що він аж спітнів увесь від збентеження.

— За Юлію! — вимовив він майже грубо, щоб приховати своє хвилювання. — Якийсь хуліган штовхнув її, вона упала і розбила коліно!

— Як же це сталось? — спитав батько з сумнівом. — Ні за що штовхнув?

— Ні за що, — твердо відповів Пешо. — Він просто хуліган!

— І ти його побив?

— Так, побив…

— І все, що ти кажеш, правда, так?

— Звичайно, правда! — сказав ображений Псшо. — Я не обманюю тебе!

Батько відкинувся на стільці. І хоч як був збентежений Пешо, він усе ж помітив, що добре і розумне батькове обличчя проясніло, в погляді майнуло щось середнє між сміхом і ніжністю.

— Молодець! — сказав він тихо і поплескав сина по потилиці. — Молодець! Звичайно, ти кавалер! Не можу терпіти людей, які не вміють постояти за себе і за друзів!

Пешо мало не подавився хлібом від хвилювання, нічого не сказав, а тільки схилив голову над тарілкою.

— Тепер їж, а потім мати прикладе тобі компрес, — додав батько і, посміхаючись, схилився над тарілкою.

Цими словами була вирішена доля перебування Юлії в компанії. Від цього дня вже ніхто не посмів її торкнути, навіть волосок не мав впасти з її голови.

Хвилюючі події

Минуло ще три дні, але нічого особливого не сталося.

Протягом цих трьох днів хлопчаки пильно стежили за Торомановим. Чоловік у білому рідко виходив з квартири — лише ходив за покупками по околишніх магазинах зі своєю базарною сумкою. Тільки один раз він пішов в невеличку крамничку, де його дружина продавала гребінці і брошки. Тороманов недовго затримався там, не виявив ніякого інтересу до клієнтів. Вийшовши з крамнички, він попрямував до букіністичної книгарні, купив там дві книги і, не поспішаючи, повернувся додому.

Лише на третій день події трохи пожвавились. Ще рано-вранці до скверика прийшов Бебо і зараз же пішов покликати Пешо. Коли хлопчики зібралися, Бебо дістав з кишені аркуш паперу і таємниче почав читати:

— «Дорогий Савов»…

— Що це? — перебив його нетерпляче Пешо. — Лист?

— Заждіть, побачите…

— Ти спочатку скажи, що читаєш…

— Ясно, що лист! — розгнівався Бебо.

І все-таки йому не дали прочитати листа, поки він не розповів його історію. А історія була зовсім проста. Проходячи рано-вранці через батьків кабінет, Бебо помітив на столі лист і «нехотя» прочитав його. Лист був написаний батьком до якогось Савова, директора копалень кольорових металів «Південь». Зміст самого листа такий:

«Дорогий Савов! Кілька днів тому до мене звернувся інженер Тороманов з проханням влаштувати його до тебе на роботу, Зрозуміло, я далекий від такої думки, але оскільки можуть знайтись інші доброзичливці, а ти маєш потребу в інженерах, то я змушений попередити тебе. По-моєму, Тороманов запеклий фашист і винятковий дворушник. Перед Дев’ятим вересня ми працювали з ним разом у військово-інженерних майстернях, де він був військовим інженером в чині підполковника. З його допомогою там була розкрита конспіративна група наших товаришів, які готувалися винести зброю для партизанів, і один з них був потім розстріляний. Після Дев’ятого вересня Тороманов якийсь час був заарештований, але провини його не змогли довести, і його звільнили. В усякому разі я переконаний, що те, про що пишу, правда. Я не проти того, щоб він знайшов собі якусь роботу і був би використаний на роботі, але, на мою думку, не на твоєму підприємстві, яке є об’єктом серйозної державної таємниці. Самий факт, що він шукає в тебе роботу, вже викликає серйозні сумніви.

З товариським привітом К. Апостолов».

Коли Бебо закінчив читати листа, приголомшені хлопці перезирнулися.

— Дивись, який негідник! — сказав з огидою Коста. — Через нього комуніста розстріляли!

— Злочинець!

— З такого живцем треба здерти шкіру, а не залишати його купувати собі всякі романи!

— Я ж вам казав, що тут щось є! — обізвався Веселин. — Ми будемо не ми, якщо не викриємо якоїсь цікавої справи!

— Треба довідатись, що це за Савов! — сказав Пеню. — І яке це його підприємство!

Цілком зрозуміло, що знову доручили Бебо зібрати будь-яким способом відомості, і хлоп’ята на цьому погодилися.

— Тільки обережно, — попередив Пешо. Ніхто нічого не повинен знати!

— За це можете бути зовсім спокійні! — посміхнувся поблажливо Бебо. — Я своє діло знаю!

— Не дуже ми спокійні! — обізвався Веселин. — А що як раптом у цю мить твій батько повернеться і пошукає листа? Що ти йому скажеш?

— Нічого не скажу…

— Як це нічого? — нахмурився Пешо.

— Та так, нічого… Він мене не спитає…

— Ти дивак!… Як він тебе не спитає, коли побачить, що листа немає на столі?!

— В тім-то й річ, що дивак ти! — сказав зневажливо Бебо, ледве помітно підморгнувши хлопцям. — Лист — на столі… Я тільки переписав його!

Все було зроблено так розумно, що навіть ображений Пешо посміхнувся, і як і інші, з повагою подивився на нового члена групи. Бісові хлопці, наче й новачки, а завжди догадаються, як і що робити.

Опівдні хлопці розійшлися, і Чарлі першим поспішив додому. Сумління його було не зовсім чистим. Уранці він вислизнув з дому, не попередивши матір, а це дуже рідко бувало. Мати його вдова, майже десять років вона сама утримувала свою невеличку, з двох осіб, сім’ю, шИт ючи плаття і білизну тим жінкам кварталу, яким невистачало грошей для відомих кравчих. Під час канікул і у вільні години Чарлі допомагав матері в хатній роботі і ходив замість неї у магазин. Тільки сьогодні вранці він вийшов, не попередивши її і нічого не зробивши, тому що боявся Спізнитися на варту в скверику.

Зійшовши на другий поверх, Чарлі трохи нерішуче і винувато натиснув кнопку дзвоника. Це він робив завжди, щоб попередити клієнток матері, що йде стороння людина. Цього разу ніхто йому не відчинив, і після деякого вагання Чарлі відімкнув двері ключем і ввійшов. З коридора він почув два жіночих голоси — один високий, хриплий і трохи нервовий, голос незнайомої жінки, а другий, тихий і примирливий, голос його матері.

— Хто там? — спитав звідти тихий і примирливий голос.

— Це я! — відповів Чарлі й зайшов у кімнату.

Тут, як завжди в робочий час, усе було розкидане, на підлозі валялися нитки, клаптики матерії, паперові викройки, коточки. Перед великим настінним дзеркалом стояла висока елегантна жінка з пофарбованим білявим волоссям, а мати його, з кравецьким метром в руках, знімала мірку. Чарлі зупинився біля дверей і винувато став чекати.

— Ах, це ти! — сказала мати, і Чарлі не відчув в її голосі нічого прикрого і сердитого. — Саме вчасно — піди вимий посуд!

Чарлі нахмурився. Як усі сироти, він любив свою матір ніжною і відданою любов’ю, з радістю допомагав їй у хатній роботі, але завжди сердився, коли вона йому наказувала щось робити в присутності сторонніх людей. Зрештою, він хлопчик, і йому не дуже приємно, коли люди знатимуть, що він миє посуд, мов якась бабуся.

— Зараз! — коротко сказав Чарлі і зібрався вийти.

Зненацька він глянув у дзеркало і остовпів на місці: він побачив худе, старанно підфарбоване, примхливе обличчя пані Тороманової. Глянь, яке диво — про вовка помовка, а він у хату шусть! Подолавши хвилювання, Чарлі вийшов з кімнати, але залишив двері напіввідчиненими. Цікавість гризла його, йому здавалося, що якесь випадкове слово Тороманової підкаже йому щось цікаве, наштовхне на важливий слід.

Вийшовши в кухню, Чарлі швидко намочив у теплій воді посуд, роззувся і тихо, навшпиньках, вийшов у невеликий напівтемний коридорчик. З кімнати зовсім виразно чулися два жіночі голоси, і він, затамувавши подих, став прислухатися. Тепер це не здавалося йому підлим чи непристойним — велика мета, яку поставили перед собою хлопчики, виправдувала все.

Фасони ваші, пані Тороманова, скромні, — говорила тихим голосом швачка. — Але в мене є кілька нових елегантних фасонів, які просто вас прикрасять.

Ні, не треба! — відповіла якось різко Тороманова. — Ви мене не розумієте! Я не хочу гарних модних плать… Я хочу просто два звичайних і скромних домашніх плаття! І ніякої впадаючої в очі елегантності! Це ви обов’язково повинні запам’ятати…

— Шкода! — сказала швачка. — Для вашої фігури чудово підійшов би ось цей фасон! Бачите, яка гарна талія, декольте не глибоке, але зате широке і відкриває плечі!

— Ні, ні! — майже роздратовано вигукнула Тороманова. — Ніяких декольте! Ні в якому разі!

Гаразд пані Тороманова, але ви добре збереглися, це вам підійде!

Комплімент, очевидно, був приємний жінці, бо вона додала значно лагідніше:

— Так, так, це вірно, але ви самі бачите, які часи! Через якесь там декольте вас відразу буржуйкою зроблять! Краще одягатися скромніше.

Настало коротке мовчання.

— Це не зовсім так, — сказала швачка, і в її голосі почулася нотка незадоволення. — Люди відчувають себе вільно, кожний одягає, що хоче…

— От і я хочу скромні плаття! — якйсь гордовито кинула Тороманова. — Для мене так краще…

— А з парусини?

— З неї ви мені пошиєте спортивний халатик… Знаєте, такий звичайний халат, щоб застібався спереду цілою низкою ґудзиків! Це все!

— Тут чимало роботи! — промовила стурбовано швачка. — Не встигну за тиждень…

— Як це не встигнете? — заперечила нетерпляче Тороманова. — Велике діло — два простих плаття і один ще простіший халат… — По-моєму, і п’ять днів багато… Повинні обов’язково встигнути! (Вона владно зробила наголос на слові «обов’язково»). Це для мене дуже важливо!

Знову настала коротка пауза.

— Ні, неможливо, — знову неспокійно сказала швачка. — У мене ж є й інніі замовлення, зроблені раніше, ніж ваші, які я повинна виконати…

Інші замовлення відкладіть хоч на кілька днів…

— Не можу, пані Тороманова, — промовила, зітхаючи, швачка! — Досі я не підводила нікого з клієнток зі строком, це не в моїй звичці…

— Якщо так, то попрацюйте напруженіше… Один-два вечори такої роботи допізна і зробите… За це я вам добре заплачу, заплачу вдвічі, більше… Плаття потрібні мені не пізніше, ніж за тиждень…

— Кудись маєте їхати?

— Так, маю їхати! — неохоче відповіла Тороманова. — Плаття повинні бути готові!

Чарлі не встиг почути, що сказала мати. В кімнаті заметушились, почулися легкі кроки, і він миттю шурхнув у кухню. Миття посуду забрало в нього не більше десяти хвилин. Він уже закінчив, коли мати вийшла до нього. Чарлі поглянув на її худе, стомлене обличчя і недбало спитав:

— Пішла вже?

— Пішла, — відповіла мати і ручкою дерев’яної ложки відкрила кришку каструлі. Кухня відразу наповнилась густим приємним запахом печені з цибулею.

— Це не жінка Тороманова? — все так само недбало спитав Чарлі.

Мати сіла на дерев’яний тапчан і опустила худі, стомлені руки.

— Вона…

— Раніше я не бачив її у тебе.

— Вона вперше прийшла, — сказала мати задумливо і додала, наче сама до себе: — Як змінилися часи! Хіба Тороманова раніше прийшла б до мене? Вона пішла б до мадам Дуранті! Я бачила її дуже часто, коли там працювала! — Мати помовчала трохи з широко відкритими замисленими очима, потім додала, зітхнувши: — Боже, як вона морочила нам голови! І яка скупа була!

— Скупа? — подивився здивовано Чарлі.
Раптом у голові матері промайнула та ж сама думка, що і в Чарлі.

— Просто не віриться! — простодушно вигукнула вона. — Коли вона мала багато грошей,торгувалася за кожен лев, а тепер за ситцьове плаття пропонує мені вдвічі.

Коли через деякий час вони сіли їсти, Чарлі спробував відновити розмову, але, переконавшись, що нічого нового не взнає, замовк і, стривожений, замислився. «Чому Тороманова поспішає так з платтями? Чи не збирається втекти куди-небудь?» Ця думка так його занепокоїла, що він похапцем попоїв, невиразно пробурмотів, що має справу, і вийшов.

День був чудовий. Яскраво світило сонце, проте не було жарко, бо час від часу від гори віяв свіжий, холодний вітерець. Чарлі подався до Пешо, та раптом згадав, що зараз товариш має бути в скверику, — сьогодні його черга вартувати.

У скверику теж було тихо. Два-три дідусі Дрімали в негустому затінку каштанів, трохи далі групка сільських хлопців, певно, з якогось Самодіяльного колективу, тихенько співала протяжну народну пісню. Одначе Пешо в скверику не було. «Може, пішов услід за Торомановим, — подумав Чарлі невдоволено. — Втрачаємо дні на безглузде стеження, а він тим часом розносить перед нашими очима повні сумки, і дивись, одного дня зовсім зникне…»

Він сердито всунув руки в кишені, трохи подумав, далі рішуче попрямував до Веселина. Чарлі ходив до нього завжди з охотою. Не тільки тому, що у них приємно і чисто, але й тому, що мати Веселина була така привітна і весела, і всі діти любили її. Вона була струнка, дуже молода на вигляд, і своєю вдачею скидалась на хлопця, що подобалося дітям.

І цього разу вона зустріла його весело, ще з порога розкуйовдила йому волосся і удавано сердито погрозила:

— Ось зараз висповідаю тебе, жучок!

— Веселин дома? — спробував вислизнути Чарлі.

— Спершу ти скажи мені, скільки ви морозива з’їли вчора, а потім я пущу тебе до нього.

— Тільки по дві порції, товаришко Нєнова.

— Тобі здається, що цього мало? Веско хворий… Зайди до нього! — сказала Веселинова мати і підштовхнула його до другої кімнати.

— Веселин справді лежав. В кімнаті було прохолодно, крізь ситцьові завіски пробивалося тьмяне світло. В головах хворого в фіолетовій блискучій вазочці стояли дбайливо підібрані жовті квіти. Від усієї кімнати віяло свіжістю і чистотою.

Чарлі обережно причинив за собою двері і підійшов до товариша.

— Ти що, захворів?

— Гм-м… — непевно гмукнув Веселин.

— Очевидно, тобі зашкодили чотири порції морозива. Живіт болить?

Веселин підвівся на лікоть і довірливо зашепотів:

— Нічого у мене немає. Прикинувся.

— Знайшов час вилежуватись, коли тепер… — почав Чарлі здивовано, але Веселин одразу перебив його:

— Зажди, я поясню тобі… Завтра мені треба бути в піонерському таборі, але я не хочу їхати саме тепер. Скажу батькові, щоб він попросив залишити мені путівку на другу зміну. Аби тільки повірили мені, що я хворий…

Чарлі співчутливо глянув на друга.

— От уже не заздрю тобі! — похитав головою він. — Це просто нещастя — валятися до завтрого в ліжку.

Слухай, не так уже й страшно… — Веселин скромно помовчав. — Я працюю поки що над одним… винаходом!

— Серйозно? — спитав Чарлі. Він був одним з перших прихильників Веселинових талантів і приготувався з цікавістю слухати.

— Дуже цікавий винахід! — розпалився Веселин. — Уяви собі: ковтнув якусь рідину — і враз зникаєш, стаєш невидимим, як повітря…
Вороги не бачать тебе, а ти слідкуєш собі за ними спокійнісінько і навіть заходиш у найтаємніші їхні сховища…

Веселин подивився на друга. Чарлі не був такий вражений, як цього.сподівався Веселин, лише обличчя його мало вигляд напружений і задумливий. Це, зрозуміло, зовсім не дивно — навряд чи є на світі хлопчик, який би не мріяв бути невидимим…

— Значить, рідина? — допитливо спитав Чарлі.

— Еге ж, рідина…

Чарлі підозріло подивився на друга.

— Боюсь, що ця рідина дуже… гірка!

— Гірка? — збентежився Веселин. — Дивись, про це я й не думав. Ну, а хто тобі завадить підсолодити її на свій смак?…

— Ти маєш рацію, винахід цікавий! — сказав Чарлі, захоплений власною уявою, яка в цю мить гарячково працювала.

— Страшенно цікавий! — пожвавився Веселин. — Вигадав я і різні інші речі. Їдеш, скажімо, в Америку і там відразу відкриваєш, де містяться склади атомних бомб… Ти ж уявляєш, як їх охороняють!… Так, але ж ти невидимий… Доки вартові обходять знадвору, озброєні автоматами, ти всередині спокійно дієш… Відгвинчуєш найважливіші механізіми, висипаєш уран, виливаєш… важку воду… Потім замість урану насипаєш якогось звичайнісінького сміття, а замість важкої води — звичайну, з колодязя… Американці, зрозуміло, не знають, що сталося, чваняться… А коли настане час кидати атомні бомби, вони раптом починають плюхатись, як жаб’ячі пухирі — ха-ха-ха-ха!

— Чудово! — сказав Чарлі. — Ех, коли б це було насправді, не бігали б за Торомановим, як цуценята, відразу дізналися б, звідки ключ.

— Про все б дізнались! — сумно хитнув головою Веселин.

Тут Чарлі раптом ляснув себе рукою по лобі.

— От, бачиш, заговорились ми! Адже я саме через Тороманових і прийшов! По-моєму, він готується тікати звідси!

— Тікати? — подивився здивовано на нього Веселин. — Як це тікати?

Чарлі докладно розповів йому все, що чув і про що дізнався вдома. Таємничу рідину відразу забули, хлопчаки поринули в не менш цікаві таємниці пригод, що кілька днів цілком володіли їхніми думками.

— Так, цікава історія! — сказав, замислившись, Веселин. — Чому Тороманова поспішає з платтями? Це обов’язково ми повинні взнати!

— А по-моєму, є щось іще цікавіше! — перебив його Чарлі. — Навіщо Тороманова шиє собі такі прості плаття? Заради скромності? Ні, Вона й тепер поводиться, як колишня буржуйка, наче нічого не сталося! Гаразд — а може, у них невистачає грошей? І це не так. Купує дешевий і простий ситець, а пропонує подвійну ціну за шитво! Як це розуміти?

— Ти щось тут вигадав! — подивився підозріло на нього Веселин.

— У мене дещо крутиться на думці, та я не знаю, чи правильно це, — признався Чарлі. — По-моєму, Тороманова просто хоче маскуватися звичайною жінкою з народу, такою, скажімо, як моя мати…

— Не віриться мені! — пробурмотів недовірливо Веселин. — Плаття, припустимо, вона змінить, але як змінить обличчя? Людина за кілометр пізнає, що за пташка з цим пофарбованим волоссям і повискубуваними бровами!

— Ні, ти помиляєшся! — жваво заперечив Чарлі. — Зовсім помиляєшся! Волосся, зрозуміло, можна пофарбувати, брови вимити від чорної фарби… Взагалі, якщо вона помиється милом, ти навіть не пізнаєш її на вулиці…

Веселин замислився.

— А чому, по-твоєму, вона хоче прикинутися звичайною жінкою?

— Звідки я можу знати? — знизав плечима Чарлі. — Уяви собі, що вона хоче втекти з чоловіком за кордон! Таку, як вона є зараз, розмальовану і строкату, її заарештують у першому ж прикордонному селі…

— Та-ак! — здався в душі Веселин. — І справа, скажу тобі одверто, стає дуже заплутаною!

— Через те я відразу й прибіг до тебе! — зітхнув Чарлі. — Може статися так, що вони вислизнуть з наших рук!

— Може! — похмуро погодився Веселин.

— Тоді вийде так — малювали брови, а викололи очі! Якщо Тороманов утече, ми будемо винуваті! Від нас він може втекти, але від міліції — ніколи!

Обидва хлопчики стривожено замовкли.

— Значить, треба повідомити міліцію! — промовив, нарешті, сумно Веселин.

— Це найрозумніше! — так само сумно відповів Чарлі.

Неначе світло зникло з чистої сонячної кімнатки. За останні дні, протягом яких вони слідкували за Торомановим, насилу розгадуючи його дивні вчинки, ведучи з ним на відстані невблаганну і невидиму для простого ока боротьбу, життя їхнє стало як ніколи цікавим, повним і різноманітним. Вперше хлоп’ята зіткнулися з справжнім серйозним життям, вперше робили на свою відповідальність щось важливе, що могли робити тільки дорослі люди, і це вселяло в них особливе почуття і гордість. Яка радість була б, коли б вони самі змогли довести цю справу до її логічного кінця! Справжня радість дорослої людини! А ось тепер треба все передати в руки міліції і безмовно відійти вбік…

— Все ж ми повинні сказати Пешо! — промовив нарешті Веселин.

— Ясно, що повинні! — кивнув Чарлі.

Ця думка відразу якось заспокоїла їх. Підсвідомо в серцях у хлопців зародилася таємна надія, що Пешо не погодиться з їхньою пропозицією. Так само підсвідомо вони відчували, що Пешо сильніший за них вдачею, що він здатний взяти на себе відповідальність, яка для них самих не під силу.

— Знаєш що? — запропонував перший Веселин. — Ти йди в скверик і почекай, доки повернеться Пешо. Потім прийдете сюди вдвох, вирішимо разом.

Чарлі пішов до скверика у збудженому настрої. Пешо не було там, але чекати його довго не довелось. За півгодини на вулиці з’явився Тороманов у своєму звичайному білому костюмі, із звичайною домашньою сумкою під пахвою. Він ішов повільно, трохи схилившись і дивлячись собі під ноги. Кроків за п’ятдесят від нього так само повільно і на вигляд безтурботно йшли Пешо і Бебо.

Через деякий час вони зібралися в скверику. Обережно, під тим приводом, що Веселин захворів і хоче його бачити, Чарлі витяг Пешо, залишивши на варті самого Бебо. По дорозі Пешо недбало розповів, що за час стеження за Торомановим нічого особливого не сталося. Тороманов постояв півгодини поруч дружини, потім вийшов, купив з десяток коробок цигарок, зайшов у майстерню туристського спорядження, нічого там не взяв і повернувся додому.

Щось за останні дні нічого не посувається вперед! — закінчив він, трохи насуплений. — Хоч ми і підходимо до найголовнішого, а не можемо його зрозуміти!

— Це вірно! — сказав, замислившись, Чарлі. — Коли зайдемо до Веселина, ти дещо зрозумієш!

Пешо глянув краєчком ока на Чарлі, але нічого не спитав. Більше за всіх інших хлопчиків він умів, коли потрібно, бути стриманим і не втрачав своєї гідності зайвою цікавістю. У Веселиновій кімнаті обидва хлопчики докладно розповіли Пешо про останні події і про висновок, до якого вони дійшли. Пешо мовчки вислухав їх, лише зрідка перебиваючи друзів якимись короткими запитаннями.

— Треба вирішити, що робити! — закінчив Веселин, трохи розсерджений спокійною поведінкою своїх друзів. — Далі справу не можна залишати так!

Пешо не відповів. Даремно Веселин думав, що він спокійно і навіть трохи байдуже вислухав їхню заплутану розповідь і ще більш заплутані передбачення того, що, на їхню думку, може статися. Доки хлопці розповідали, обличчя Пешо ставало все більш непроникним, але за цією зовнішньою маскою в ньому вирувала ціла буря почуттів. Невже кінчається їхня велика пригода? І невже треба завтра передавати все в інші руки? При одній лише думці про це кров застигала в його жилах, але він ясно розумів, що товариші мають рацію. Справа починала вже переважати їхні сили — ні, не їхні сили, їхні можливості контролювати її — з цього часу будь-яка неуважність могла привести до поганих наслідків. Відмовитися? Передати все міліції? Пешо міцно стиснув губи. Те, що вони досі зробили мало серйозне значення! Саме вони викрили злочинця, вони знайшли його гніздо, вони розгадали його наміри. Чи могли вони зробити щось більше? Безперечно, могли! Насамперед, — де ті таємничі двері, які відмикаються підкинутим ключем Тороманова? Хоч би про це дізнатись, а потім нехай міліція закінчує справу.

— Ти чуєш, що я сказав? — обізвався невдоволений Веселин.

Пешо підвів голову.

— Дуже добре чую, — відповів він трохи сухо.

— Ну, і що ж ти гадаєш?

Пешо глянув своїми темними очима на Чарлі.

— Коли Тороманова забере свої нові плаття від твоєї матері, — спитав він стримано.

— В наступну середу.

— Так, виходить, через шість днів! Тоді навіщо ця паніка? Адже ще ніхто не приставив нам ножа до горла!

— Не зовсім так.

— Навпаки, саме так! Можливі два варіанти: або те, що ви кажете, правильно, або неправильно! Якщо правильно, Тороманови не зрушать з місця, поки не підготуються або хоч поки Тороманова не візьме замовлені плаття. Так?

— Так! — сказав Веселин.

— А якщо те, про що ви кажете, виявиться лише нашим припущенням, тоді немає потреби вчиняти паніку і змінювати старе рішення. Я пропоную ось що — того дня, коли Тороманова візьме свої плаття, ми підемо в міліцію і все розповімо… Добре?

Веселин і Чарлі швидко і радісно переглянулися.

— Звичайно, добре! — сказав Чарлі і підвівся, збуджений, з місця. — Це просто чудово, нарешті!

Після напруженої роботи хлопці весело і широко посміхнулись, неначе гора звалилася з їхніх плечей.

Зник…

Протягом кількох наступних днів трапилися дві незначні, на перший погляд, події, які, проте, дуже вразили хлопчаків.

Одного ранку у скверику зібралися, крім вартових спостерігачів, ще кілька добровільних помічників, чекаючи на ранковий вихід Тороманова. О восьмій годині з будинку, де жили Тороманови, вийшла висока худа жінка в темних окулярах, на яку спочатку ніхто не звернув уваги.

І раптом Чарлі, — йому здалося, що в постаті ЇЇ є щось знайоме, — несподівано вигукнув:

— Та це ж Тороманова!

В перший момент ніхто не догадався, чому ЇЇ не впізнали відразу. Лише роздивившись, вони, вражені, зрозуміли: волосся! Тороманова пофарбувала русяве до вчорашнього дня волосся в звичайнісінький чорний колір, який, хоч і не мав природного блиску, надзвичайно змінював її вигляд. Крім того, хлопчики помітили, що волосся її укорочене і підстрижене, брови не такі чорні, як завжди, губи зовсім мало нафарбовані.

Взагалі, вигляд її став скромнішим, якимсь більш людським, він не впадав в око і не справляв відштовхуючого враження, як це було до вчорашнього дня.

— Бачите? — вигукнув тріумфуюче Чарлі. — Що я вам казав?

— Цікаво, коли вона встигла так змінитися?

— Учора ввечері, і — пробурмотів тихо Веселий. — Ми рано зняли пости, не дочекавшись її повернення…

Тороманова зникла в найближчому провулку, і вулиия обезлюдніла.

— Навіть взуття змінила, — сказав Чарлі. — Тепер носить туфлі на низьких підборах…

— Готуються до чогось! — зробив висновок Пешо, стримано оглядаючи всю компанію. — Всі повинні бути напоготові і добре пильнувати.

На другий день тривога серед хлопців посилилась. Стежачи вранці за Торомановим під час його нетривалого обходу, вони побачили, що він зайшов у майстерню туристського спорядження, яку відвідав кілька днів тому. Цього разу Тороманов вийшов звідти не з порожніми руками — великий новий туристський ранець висів у нього за плечима.

— Готуються! — вирішили твердо хлопчики.

— Це вже напевне!

Наступного дня була неділя. Звичайно в святкові дні хлопці збиралися і вирушали разом куди-небудь на екскурсію. Влітку їхнім улюбленим місцем був Іскар — там вони купалися весь день, загоряли на сонці, тайкома вудили рибу і поверталися пізно ввечері приміським поїздом, задоволені і щасливі на цілий тиждень. Зрозуміло, цієї неділі ніхто навіть не подумав про тихі тінисті куточки Іскара — треба було залишатися в місті і слідкувати за Торомановим. Пост виставили рано-вранці, але протягом усього дня ніхто з Тороманових не з’явився на вулиці. Наближався вечір, хлопці стривожилися — чи не втекли вони вночі? Коли тривога досягла найвищої точки, хлоп’ята вирішили з’ясувати на місці: вдома Тороманови чи зникли? Перевірку доручили Кості. Він повинен був подзвонити в квартиру Тороманових або, вірніше, дзвонити довго, тривожно і наполегливо, доки йому не відчинять. Коли відчинять, Коста повинен спитати про лікаря Найденов, якого нібито кличуть в сусідній будинок. Насправді лікар Найденов жив поверхом вище, і Коста мав прикинутися, що переплутав поверхи.

Складну розвідувальну операцію відразу ж було здійснено, але вона не дала ніяких результатів. Марно Коста дзвонив, марно чекав перед дверима з калатаючим серцем — ніхто йому не відповів, не чути було ніяких кроків за мовчазними дверима. — Може, поснули? Ні, цього не могло бути — та й хто спить о пів на шосту після обіду? Коста подзвонив востаннє, почекав, потім, похнюпившись, зійшов до товаришів.

Вся група неабияк стривожилась. А що, коли вночі Тороманови кудись втекли? Розмови поволі припинилися, хлопці замовкли і лише поглядали якось немов винувато один на одного. Коли зовсім посутеніло і всі вікна в будинках засвітилися, вікна Тороманових із спущеними завісками залишались темними.

— Ясно, що їх немає вдома! — сказав з прикрістю Коста. — Уночі втекли!

— Невідомо ще! — промовив стримано Пешо, але очі його здавались не менш стривоженими, ніж у інших.

— Очевидно, вони пішли на екскурсію! — обізвалась тоненьким голоском Юлія і подивилася з співчутливою ніжністю на Пешо. — Більше нічого не може бути.

Цю можливість обміркували, але ніхто в неї серйозно не повірив.

— Дурниці! — махнув рукою Коста. — Хто ходить на екскурсію серед ночі?

— Звичайно, ходять! — затялася Юлія, але не тому, що сама в це вірила, а тому, що їй дуже хотілося якось заспокоїти Пешо. — Дехто ходить навіть аж до півночі…

— Вірно, буває, що ходять, — трохи сердито обізвався Чарлі, — тільки не такі старі баби, як ТорОманова…

— Базікаєте казна-що! — презирливо пробурчав Пешо. — Наче ви самі не хлопці, а старі баби.

О десятій годині хлопці почали вже обмірковувати питання, як краще встановити зв’язок з міліцією. Посипалась купа пропозицій, навіть знайшли якогось дядька, що працював у Міністерстві внутрішніх справ. Тільки Пешо і Веселий мовчали, з надією поглядаючи на вулицю — їм усе не вірилося, що так добре розпочата справа загине.

Нарешті об одинадцятій годині настала розв’язка. В нижньому кінці вулиці з’явилася автомашина: коли вона проїхала мимо скверика, хлопці побачили, що машина дуже запорошена і навіть забризкана болотом, хоч дні стояли сонячні і давно не було дощу. У Веселина першого майнула думка, що в машині можуть бути Тороманови, і він кинув швидкий погляд у віконце. У напівтемряві перед його очима на мить з’явилась жіноча голова, зав’язана шовковою хусткою, блиснув вогник цигарки.

— Тороманови! — вигукнув він радісно, хоч і не зовсім був упевнений, що добре роздивився. Всі схопилися на ноги і ледве не кинулися юрбою на вулицю.

— Стій! — суворо і владно гукнув Пешо. — Тільки двоє!

Коли він і Чарлі вийшли із скверика, машина вже зупинилася перед будинком, в якому жили Тороманови.

— Розумієшся на машинах? — тихо прошепотів Пешо.

— Розуміюсь!…

— Запам’ятай її марку і номер! Я спостерігатиму за людьми.

Поки хлопці підходили, з машини повільно вийшло подружжя Тороманових, також запорошені, з втомленими від подорожі обличчями. Вийшов і шофер — людина близько сорока років, з довгастим похмурим обличчям і чорними підстриженими вусами. Вся його висока, досить струнка постать, і штани з добротної матерії, і добре пошита клітчаста спортивна сорочка не нагадували звичайного шофера легкових машин. Високий чоловік підійшов до багажника, дістав великий зелений ранець і мовчки подав його Тороманову. Дружина його вже пішла. Тороманов мовчки кивнув на знак подяки і, не кажучи ні слова, подався до входу в будинок.

Хлопці повільно відійшли. Серця їхні сильно колотилися від цікавості і збудження. В наступну хвилину вони побачили на темному асфальті вулиці яскраві плями від фар і почули напружений гуркіт мотора — машина набирала швидкість. Вона догнала хлопців і проминула їх, далі на досить швидкому ходу звернула у перший завулок.

— Усе бачив? — спитав Пешо.

— Усе…

— Марка машини?

— Усе добре запам’ятав — «Шевроле» на п’ять місць!

— Ти упевнений?

— Ну, звичайно, упевнений! — ображено подивився на нього Чарлі. — «Шевроле», що добре зберігся, пофарбований в чорний колір, правий задній барабан збитий і потім відремонтований, на віконцях завіски, спереду на склі автоматична чистка і козирок з кольорового скла… Досить цього?

— А номер? — згадав раптом Пешо.

— Все гаразд, машина має софійський номер 1150!

Після пережитих тривог у хлопців відлягло від серця, і вони розійшлися по домівках.

На другий день перший пост зайняв своє місце о шостій годині ранку, а о восьмій в скверику зібралися майже всі — серед них і Юлія, яка непомітно вислизнула з дому. Але ранок нічого особливого не приніс. Тороманова купила молоко в молочній і повернулася додому, а Тороманов сходив лише до кіоску за газетами і цигарками.

Цього дня крамничка Тороманових, очевидно, була зачинена — хазяї, певно, дуже стомилися під час своєї недільної прогулянки.

О четвертій годині дня Тороманов вийшов з дому зі своєю великою базарною сумкою під пахвою. Слідом за ним пішов Коста, а Бебо і Юлія одразу ж послали очікувати перед будинком зубного лікаря. Решта групи розсипалась по вулиці, щоб здалеку слідкувати за своїм супротивником. Ніколи досі Тороманов не йшов у супроводі такого великого конвою — цього разу було вжито всіх заходів, щоб він не вислизнув з рук. Після подій, які сталися протягом останніх днів, хлопці відчували, що наблизились рішучі хвилини.

Проте Тороманов навіть не підозрював, що перебуває в такому щільному оточенні. Він ішов спокійно, на поворотах кидав швидкий погляд назад, але жодного разу не звернув уваги на хлопчаків, які йшли вулицею, не дивлячись на нього. Підійшовши до першого великого продовольчого магазина, він зайшов всередину, оглянув, не поспішаючи, вітрини і почав купувати. Перше замовлення його було — півкруга доброго балканського сиру, потім кілька банок варення. Коста, що наче байдуже оглядав вітрини, відчув, як серце його прискорено забилося.

Покупки продовжувались.

У кабінеті

Бебо й Юлія підійшли до будинку зубного лікаря, засапавшись від швидкої ходьби. За попереднім планом вони мали почекати Тороманова на той випадок, коли він якимось чином вислизне від переслідування інших. Бебо при цьому повинен був відразу піднятися до зубного лікаря і, сидячи в нього як звичайний пацієнт, дізнатись, що там робиться. Ця думка аж ніяк не приваблювала його, і він навіть відчував уже свій занімілий з’їдений зуб. Не дуже приємно буде, коли незнайомий лікар міцно притисне його на стільці і суне в дупло зуба противний свердлик.

В цю ранню післяобідню годину вулиця була безлюдна. Здалеку линув звичайний гомін великих столичних проспектів — дзенькіт трамваїв, гудки автомашин, тонкий свисток регулювальників. Звідкісь вилізла відгодована кішка і ліниво попростувала до протилежного тротуару. Юлії, зачарованій її м’якою ходою і великими жовтими очима, хотілося погукати їй «киць-киць-киць!», але раптом, згадавши про своє серйозне і важливе доручення, вона соромливо затулила рота.

Минуло чверть години, і нічого особливого не сталося. Час від часу якийсь випадковий прохожий перетинав вулицю, велосипедист подзвонював дзвоником, і знов наставала тиша. Вікна квартири зубного лікаря були відчинені, але в них не з’явилася жодна постать, наче в кімнаті і в кабінеті нікого не було. Протягом усього часу з парадних дверей цього білого будинку вийшла тільки якась згорблена бабуся. Так, чекати — це дуже нудно.

— Слухай, Бебо, давай пограємо в класи! — раптом запропонувала Юлія.

Бебо, який весь час думав про свого зуба, було не до ігор.

— Дурниці верзеш! — сказав він презирливо. — Адже я не дівчинка!

— І хлопчики граються в класи…

— Граються, тільки маленькі…

— І ми повинні гратися! — сказала наполегливо Юлія. — Якщо хто-небудь згори побачить у вікно, що ми стоїмо і когось чекаємо, нас можуть запідозрити…

Бебо, зітхнувши, погодився, Юлія дістала з кишені фартуха грудочку крейди, накреслила клітки, і гра почалася. Давно вже Юлія — ще відтоді, як вступила в компанію хлопців, — не гралася ні в які ігри, і тепер очі ЇЇ радісно заблищали. Саме в розпалі гри біля них хтось озвався:

— Можна й мені погратися?

Юлія злякано обернулася. На тротуарі стояла висока худенька дівчинка з двома товстими, блискучочорними косами і з новим червоним галстуком поверх білої блузки. Це була дівчинка, з якою Юлія познайомилась минулого разу, чекаючи на вулиці Тороманова.

— Ах, це ти! — зраділа Юлія. — Звичайно! Втрьох цікавіше!

Але Бебо насупився. Гратися з одною дівчин, кою в класи — ще сяк-так, а з двома — це вже ні на що не схоже. І потім… Якщо з’явиться раптом Тороманов, як вони відчепляться від неї? Він стрибав неохоче на одній нозі по квадратах, відчуваючи, як з кожною хвилиною псується його настрій. Обидві дівчинки помітили це.

— А ви не боїтесь гратися отут, на нашій вулиці? — раптом спитала Живка.

— А чого боятися?

— Як чого? А якщо прийде Крум?

— Який Крум? — не зрозуміла Юлія.

— Той, якого ви били минулого разу…

Юлія зовсім уже забула про нього. Бебо перестав стрибати і, сердячись з іншого приводу, гнівно пробурчав:

— Якщо з’явиться, я йому так дам, що аж он куди полетить.

Юлія з повагою дивилася на його палець — він показував аж на середину вулиці. Живка, старша і не така довірлива, повільно похитала головою:

— Не знаєте ви, який він, через те й кажете.

— Нехай тільки прийде сюди! — хоробро заперечив Бебо, хоч зовсім не почував себе так уже впевнено.

— Краще б не приходив, — скептично зауважила Живка.

— Ні, краще нехай прийде! Ми відучимо його чіплятися!

— У всякому разі він дуже поганий хлопець, — сказала тоном дорослої дівчини Живка. — Знаєте, його впіймали в школі, коли він малював крйдою фашистські свастики!

— Що? — здивувалась Юлія.

— Такі ламані хрести, — важно пояснила Живка. — Фашистську емблему!… Уявіть собі! Просто… фашист!

— Нехай тільки потрапить мені до рук! — погрозився похмуро Бебо.

Та не минуло й п’яти хвилин, як він гірко пошкодував про те. Саме в розпалі гри звідкись з дворів вийшов рудоволосий хуліган і, не поспішаючи, попрямував до дітей. Він був, як завжди, босий, в коотких штанах, в одній руці тримав сукувату палицю, а в другій уламок старого заліза. Побачивши це озброєння, Бебо відчув, як кров його засилає в жилах, обличчя ледве помітно зблідло, рудоволосий наблизився і, помітивши Юлію, втуир в Неї свої маленькі злі очиці. Було ясно, він упізнав давнього
свого ворога.

— Забирайтеся геть звідси! — наказав він грубо і похмуро. — Ну, щоб і духу вашого тут не було!

— Ти сам забирайся! — так само грубо крикнув на нього Бебо, але голос його неначе затремтів і обличчя втратило свій рішучий вираз. Все ж різкий тон справив враження на рудоволосого.

— Ач, який розумний! — сказав він більш лагідним тоном. — От як дам тобі раз, то прилипнеш, як гербова марка, до стіни!

— А я от як заїду тобі раз, то у тебе й очі повилазять!

Хоч погроза була страшна, тон Бебо прозвучав досить примирливо, і вигляд його не провіщав нічого особливого.

— Ого! — сердито пробурчав рудоволосий. — Який ти страшний.

— Мало було тобі минулого разу?
В очах рудоволосого мигнула ненависть і цікавість.

— Ага-а, так ти з тієї компанії? Через те такий лютий? — Він промовив і покрутив палицею в руці. — Підходь, підходь, саме ти мені й потрібний!

— А інші потрібні тобі?

— І вони потрібні…

— Тоді почекай дві хг’лини! Вони ось зараз прийдуть!

На обличчі рудоволосого виразно відбився неспокій.

— А де вони?

— Тут… нагорі, у зубного лікаря! Коли хочеш — можу свиснути їм! Поки скажеш «ой» — прибіжать!

Рудоволосий подивився довгим, сповненим ненависті поглядом на Бебо і потім, не кажучи ні слова більше, так само повільно попростував вулицею. Переможець, за яким залишилось поле бою, тріумфуюче глянув на дівчаток — на тих, через яких він не втік ще в першу хвилину. На його подив, обличчя в Юлії було непривітним, навіть похмурим.

— Дуже добре ти йому завдав страху! — з прикрістю сказала вона. — Просто в нього щока посиніла!

— Зажди, а…

— Коли б Пешо був тут, — перебила його Юлія сердито, — він би з ним звів рахунки…

Бліде обличчя Бебо почервоніло від раптового припливу крові.

— Зрозуміло, що не можна було зчиняти ґвалту! — збентежено сказав він. — Хіба ти не знаєш, яке наше завдання?

Юлія замовкла. Але остання фраза, видно, привернула увагу Живки, бо вона через якусь мить спитала:

— О А ви чого приходите сюди? Ви ж далеко звідси живете!

— Так… приходимо! — все ще ображений, пробурчав Бебо.

— Очевидно, тут плити кращі для класів, — трохи насмішкуватим тоном промовила Живка.

— Дурниці — класи! Я просто приходжу до зубного лікаря.

— Ага!

— Лікую собі зуба…

— Авжеж, тільки лікар живе нагорі…

— Чекаю, поки настане час! — сердито насупився Бебо. — Мені призначено на певний час…

Живка посміхнулася, її смугляве обличчя наче засяяло.

— Інакше кажучи, трохи боїшся, — сказала вона, але в тоні було більше співчуття, ніж насмішки.

— Ні, не тому, що боюся, а…

— Знаю, знаю… В усякому разі, всі кажуть, що зубний лікар просто диво! Працює без «ой»!

— Ти його знаєш? — спитала несподівано Юлія.

— Звичайно, знаю! Живемо ж в одному будинку… Я теж лікувала собі зуб у нього, подивися! — вона широко розкрила рота перед новою своєю подружкою. — Цей, пломбований, бачиш? Дуже хороша людина і добре працює, кажу тобі!

— Хороша людина, кажеш? — спитала Юлія.

— Авжеж, хороша…

— А ти впевнена?

— Як тобі сказати — впевнена, — але голос її не був до кінця упевнений, — взагалі, поважна людина…

Юлія уважно подивилася на неї.

— А я чула, що він — фашист! — раптом сказала Юлія.

Останнє слово примусило Живку здригнутися. Вона примружила очі, навіть трохи замислилась, потім усміхнулася.

— Ні, не фашист… Звичайно, ні… Звідки він може бути фашистом? Ти просто вигадала.

— А ти цілком упевнена? — спитав Бебо.

— Впевнена! — більш рішуче сказала Живка.

— А звідки ти знаєш?

— Тато казав мені… Бебо на мить замислився.

— А хто твій тато?

— Тато? Тато — офіцер!

— Очевидно, з старих офіцерів…

— Ні… — уже нетерпляче заперечила Живка. — І якщо хочеш знати, він учився у Радянському Союзі, два роки тому закінчив… А чому ви питаєте?

— Нічого, просто так говоримо! — пробелькотів задоволений Бебо. — Тільки от ми забули про гру… Чия черга?

— Моя, — відповіла Юлія без настрою.

Безперечно, вона мала від чого втратити настрій. По-перше, Бебо виклав усе перед Живкою і, по-друге, звідки зубний лікар може бути хорошою людиною? А якщо він справді хороша людина, як каже Живка, то, значить, вони потрапили на невірний слід, а всі так сподівалися, що у лікаря розплутаються всі загадки! Ні, не може бути, певно, Живка помилилася! Як може якась дівчинка збагнути таємниці шпигунів? Адже ж шпигуни для того й шпигуни, бо вміють добре прикидатися! Іноді можуть жити десять років під самим твоїм носом, учиняти диверсії, і ти нічого не помітиш!

Заспокоюючи себе такими доводами, Юлія все ж відчувала тривогу. Може, Тороманов випадково одвідав зубного лікаря? Може, не в нього буде розгадана загадка з підкинутим ключем? От і зараз — стільки часу минуло, а ніхто не йде сюди: ні Тороманов, ні хлопці. Чи не згаяли вони марно тут часу?

Та занепокоєння її було даремним. Через півгодини на вулиці показався Тороманов з перевантаженою сумкою в руці. Помітивши його, Бебо припинив гру і неспокійно обізвався:

— Треба вже йти! Лікар, мабуть, чекає мене!

— Добре, йди! — кивнула Юлія. — Я гратимусь тут з Живкою…

В кінці вулиці показався Коста, через якусь мить з’явився і Пешо. Точно в цю хвилину Тороманов зупинився перед входом в будинок, кинув швидкий погляд назад і шмигнув у двері. Бебо завагався трохи, потім подався спроквола до великого білого будинку.

Зайшовши всередину, Бебо оглянувся і пішов нагору по сходах. Він нервував, хоч нічого не було небезпечного в тому, щоб серед білого дня зайти до якогось зубного лікаря. Бебо зовсім уже забув про зуба, всі його думки були прикуті зараз до людини в білому і до незнайомого таємничого зубного лікаря, які, певно, вже нагорі про щось домовляються.

Вийшовши на третій поверх, він побачив табличку лікаря і нерішуче зупинився. Ні, немає вороття назад. Тільки-но він торкнувся пальцем кнопки, десь у глибині кімнати почувся ледве вловимий дзенькіт. Минула довга хвилина в напруженні, потім двері тихо відчинилися.

Бебо ковтнув повітря. На порозі стояв низенький широкоплечий чоловік з широким круглим і доброзичливим обличчям. Яскраві його очі спинилися иа збентеженому, майже зляканому хлопчачому обличчі, і в них з’явився насмішкуватий блиск. Зубний лікар, певно, по-своєму зрозумів переляк маленького пацієнта.

— Що сталося, юначе? — спитав він жартома.

— Я… я… у мене… один зуб… — промимрив Бебо.

Ах, ось воно що, у тебе лише один зуб! — засміявся зубний лікар. — Як же це так?

— Ні, ні! У мене один зіпсований зуб! — спохватився Бебо.

— Невже? А я впевнений, що не менше чотирьох. Ну, заходь!

Бебо покірно зайшов. Вони проминули короткий тісний коридорчик і зайшли до прийомної, такої ж тісної, без вікна і лише з кількома стільцями і низеньким круглим столиком, на якому лежали в безладді старі журнали з пошарпаними обкладинками. Перше, що побачив Бебо в прийомній, це товстенну сумку Тороманова, залишену між столиком і стіною. Наче притягнений магнітом, Бебо сів на стілець зовсім близько біля неї.

— Почекай трохи, у мене лише один паці єнт! — сказав лікар і пішов у кабінет.

Бебо допитливо подивився йому вслід. Лікар не причинив за собою двері, і хлопець зі свого місця бачив усе, що діялось в кабінеті. На величезному, ретельно вичищеному зуболікарському кріслі сидів Тороманов, недбало відкинувшись, наче в зручному шезлонгу на власній дачі. Тороманов сидів спиною до дверей, так що Бебо не міг бачити його обличчя, та це якраз було зручно — було б зовсім неприємно, коли б цей чоловік у білому весь час дивився на нього.

— Розкрийте рота! — сказав лікар і взяв якийсь довгий нікельований інструмент. — Так! Є ще трохи роботи!

Бебо замислився. Ні, це зовсім не схоже на таємничу розмову. Тороманов тільки що сів у крісло, і коли б вони мали щось сказати один одному, то хоч би причинили двері до кабінету. А чому вони відчинені? Мабуть, тому, що в прийомній не було вікна, і світло до неї йшло з великих сонячних вікон кабінету. Крім цього, в поведінці зубного лікаря відчувалось щось офіційне, як і в поведінці кожного звичайного лікаря до будь-якого звичайного пацієнта. Чи не даремно тут колупатимуть йому зубa? Ні, ні! Треба не поспішати з висновками! Шпигуни, відомо, ніколи не виказують, що між ними є якісь небезпечні зв’язки.

Як тільки лікар нахилився з інструментом над Торомановим, Бебо уважно подивився у велику базарну сумку. З усього видно було, що в ній повно різних харчів — висовувалися кінці домашньої ковбаси, пахло свіжим сиром, приваблювали золотавою скоринкою кілька білих хлібин. Бебо, який нічого не їв від обіду, проковтнув слинку. А чи немає там романів? Ні, не видно було ніяких книжок! Раптом Тороманов заворушився на місці, і Бебо обережно сів назад. Поки лікар працював, вони не перемовилися жодним словом. Нарешті зуб був запломбований, і Тороманов з полегшенням трохи підвівся з крісла.

— Закінчили? — запитав він трохи нетерпляче.

— З цим закінчив… А міст?

— Ні, не зараз! — похитав великою головою Тороманов. — Поспішаю, справа є…

— Це недовго, — сказав лікар. — Хоч підготуємо…

— Ні, ні… Немає смислу зараз… Та й до того ж я їду цими днями, коли повернусь — тоді!

— Як хочете! — люб’язно посміхнувся зубний лікар. — Але краще розпочату справу доводити до кінця…

Тороманов підвівся, вийняв з кишені пачку дрібних грошей і заплатив. Потім він підтягнув ремінь на брюках, який попустив був, сидячи в кріслі, і повільно подався до прийомної. Бебо схилився над журналом, що тримав у руках, але, незважаючи на це, уважно слідкував за всім. Тороманов узяв сумку з продуктами, недбало буркнув «до побачення» і так само повільно вийшов з прийомної. Бебо добре бачив, як зачинилися двері за його спиною і тихо клацнула автоматична засувка.

Якусь мить Бебо сидів приголомшений. Те, що сталося, зовсім не відповідало їхнім попереднім передбаченням. Адже всі гадали, що Тороманов носить повні сумки з книгами і продуктами зубному лікареві, що тут, в його кабінеті, заховані кінці усіх таємниць, а тепер виходило, що вони гірко помилилися. Тороманов виніс сумку з продуктами і хтозна-куди тепер він мав піти, хтозна-якими іншими таємничими шляхами мав передати їх.

Бебо відчув розчарування, гнів, жаль — до такої міри, що він навіть забув, де знаходиться.

— Давай, юначе! — почувся голос з кабінету лікаря.

До біса цього зубного лікаря! Тепер, після всіх інших неприємностей і нещасть, він мусить зазнати ще й жорстокої муки. Бебо підвівся, як засуджений, із стільця і покірно підійшов до нікельованого крісла.

— Сісти? — спитав він упалим голосом.

— Аякже!’ — посміхнувся лікар. — Навстоячки, звичайно, не можна.

Бебо сів наче на електричний стілець і глянув благаючим поглядом на лікаря.

— Але, прошу вас, пане лікарю, зробіть так, щоб зовсім не боліло!

— О, господи, який герой! Зрозуміло, що не болітиме! Для цього досить, щоб ти сидів тихо й не ворушився.

І справді, не боліло. Після огляду виявилось, що у Бебо два зіпсованих зуби, але лікар почав лікувати лише одного. Він працював спритно, обережно, іноді хитро підморгував своєму маленькому пацієнтові.

— Ну, що, боліло? — спитав лікар, коли закінчив роботу.

Бебо, зрадівши, підвівся з крісла. Він майже забув про Тороманова, забув свої тривожні думки — його сповнювало радісне почуття, що він врятувався від мук.

— Завтра я знову прийду! — великодушно пообіцяв він і просто вилетів з кабінету.

Поки він біг по східцях, веселе посвистування лунало по всіх поверхах; спортивні тапочки Бебо лише на мить злегка торкалися приступок. Раптом на останньому поверсі сходів Бебо зупинився. Йому здалося, що чиясь біла спина майнула біля вхідних дверей і зникла на залитій сонцем вулиці. Цю спину Бебо пізнав би навіть уві сні… Короткої миті, протягом якої він бачив її, було досить, щоб упізнати Тороманова. Одного тільки не міг пояснити собі Бебо — де був Тороманов оці десять хвилин, поки лікар возився з його зубом. Та зараз не було часу гадати. Бебо швидко вибіг на вулицю — саме в ту мить, коли Тороманов повертав на іншу вулицю. По протилежному тротуару недбало йшов Коста, заклавши руки в кишені.

— Не втечеш! — з полегшенням зітхнув Бебо.

Він бачив, що трохи далі, коло церкви, двоє хлопчаків захоплено грають у м’яча. Та він знав — це захоплення було удаваним — хлопці лише чекали, доки з’явиться Тороманов, щоб перехопити від Кости дальше спостереження.

Бебо озирнувся і побачив Пешо, який сердито дивився на нього. Трохи віддалік стояла Юлія і про щось жваво розмовляла з Живкою. Насуплений Пешо підійшов до Бебо. На його обличчі був помітний справжній гнів.

— Чого ти приклеївся до нього? — стримуючи себе, сказав він. — Вирішили ж, що ти залишишся у зубного лікаря. А ти… бігаєш, як лоша за кобилою!

Спочатку Бебо розгубився від сердитого виразу на обличчі товариша і його безпідставного обвинувачення.

— Стривай, Пешо, я поясню тобі…

— Що ти мені поясниш, все ясно!

— Та я ж і залишився в лікаря… і був там майже десять хвилин. Чесне піонерське, ось дивися… — і він показав дупло зуба.

Пешо з недовір’ям подивився на зуба.

— Чи не хочеш ти сказати, що Тороманов десять хвилин сходив униз?

— Не знаю, де він був, але я його наздогнав біля парадних дверей.

— Зелений ти ще, брат! — знову розлютився Пешо. — Спритно тебе обдурили! Поки ти сидів з відкритим ротом на кріслі, лікар відвів його в другу кімнату, вони зробили, що їм треба, і Тороманов перед тобою вийшов з квартири.

Тут уже Бебо не витримав.

— Якщо ти так поспішаєш лаятись, то я нічого тобі не скажу. Але знай — лікар чесна людина!…

— Ха-ха, оце добре! — здивувався Пешо. — Якщо чесні люди приятелюють з темними особами і складають у себе купи продуктів, тоді якими вже можуть бути нечесні?

Коли б ти вислухав мене, ти б усе зрозумів! Я не спускав Тороманова з очей, поки він не вийшов з квартири. І я впевнений, що лікар вважає Тороманова звичайнісіньким пацієнтом.

Тоді навіщо він бере продукти?

— В тому-то й річ, що він… — Тут Бебо зупинився трохи, щоб справити більше враження. — Він носить продукти не зубному лікареві!

— Ти впевнений? — схвильовано і приголомшено вигукнув Пешо.

— Звичайно, впевнений! — з гордістю сказав Бебо. — Я заглянув у його сумку — продукти були на місці… Трохи згодом він узяв сумку і виніс її на моїх очах, разом з усім, що в ній було!

— Куди виніс?

— Як куди? Виніс її з квартири, автоматична засувка клацнула за його спиною, і все!

Обличчя Пешо набрало зовсім занепокоєного і спантеличеного виразу.

— Цього не може бути! — сказав він, і в голосі його вперше за той час, як почалася ця історія, почулися нотки безпорадності.

— Як не може бути? — в свою чергу здивувався Бебо.

— Не може бути, бо… бо Тороманов вийшов з будинку із зовсім порожньою сумкою!

Тепер уже Бебо дивився на нього широко розкритими очима.

— Правда?

— Абсолютна правда! — Погляд Пешо раптом прояснився. — Чекай, справа не загинула! Якщо він і не лікареві носить продукти, то він все одно носить їх у цей будинок. Це вже напевне!

І схвильовано пройшовшись уздовж тротуару, палко додав:

— Бачиш, яке важливе відкриття ми зробили?… Просто дивно!

Але Бебо, мабуть, не бачив у цьому відкритті нічого радісного.

— Чортівня якась! — вилаявся він. — Ледве натрапили на слід, і тепер все пропало!

— Чекай, ще нічого не пропало. Знайшлось!
Бебо безпорадно махнув рукою, наче бажаючи сказати: «Поки шукатимеш вуздечку, кінь втече». Але очі Пешо аж сяяли від внутрішнього збудження.

— Перетрусимо весь будинок, — додав він, — але дошукаємось, у чому справа!

Враз Бебо обернувся і уважно подивився на обох дівчат, які все ще грали в класи, раз у раз кидаючи на них цікаві погляди. «А чому ні?» майнуло йому в думці. Це справді полегшило б їм справу.

— Слухай, у мене з’явилась хороша ідея! — сказав він.

Пешо глянув на нього запитливо.

— Бачиш ту дівчинку? Ту, що грається з Юлією? Вона живе в цьому будинку і знає всіх людей. Найкраще поговорити з нею, докладно розпитати її…

— Не можна довірятися незнайомим особам! — похмуро сказав Пешо.

«Особа» наче відчула, що йдеться про неї, і втупила в них свій допитливий погляд.

— Слухай, її батько офіцер! — поспіхом вів далі Бебо. — І вона свідома, даю тобі слово честі! Та й що робити, все-таки треба знайти якогось знайомого з цього будинку.

— Дівчата занадто балакучі, — зауважив Пешо, але відчувалось по тону, що він уже згоджується.

— Ну, гаразд, ми не скажемо їй усього!

— Ну, отак можна!

І, поміркувавши з хвилину, тихо додав:

— Добре, спробуємо з нею! Тільки треба трохи поміркувати, як це зробити!

Дівчатка зовсім припинили гру і дивились на них допитливими очима.

Крутиться!

Батько Живчин справді був офіцером і ще тиждень тому виїхав зі своїм полком у літній табір. Учора й мати поїхала в село, розташоване поблизу табору, щоб відвезти чоловікові деякі потрібні речі. Живка залишилась у квартирі сама, але ніхто не бачив j цьому чогось незвичайного, — хоча їй було близько тринадцяти років, вона відзначалася самостійною вдачею, яка справляла враження і на дорослих. Мати її працювала керуючим будинком, і тепер Живка заміщала її. Люди, що зверталися до неї, дивувалися з швидких і розумних відповідей дівчинки і з її практичності при розв’язанні всіх питань. Навчена до самостійності, вона була розумна, спокійна і надзвичайно прониклива для своїх років.

Ще з самого початку вона догадалася, що Бебо і Юлія прийшли на їхню вулицю не просто погратися в класи і не для того, щоб зайти до зубного лікаря, а в якійсь іншій справі. Коли Бебо поспіхом і якось таємниче зник і потім прийшли інші хлопці, які поводились так само таємниче, її підозра перетворилась в цілковиту впевненість. Хоч по природі своїй в£›на й не була дуже допитливою, цього разу цікавість міцно засіла в Живчину душу: що шукають тут оці хлопчаки, що це за якесь таємне доручення?

Коли Бебо і Пешо наблизились до неї з рішучими змовницькими обличчями, вона не здивувалась. Не здивувалась навіть, коли Бебо почав серйозним, не хлопчачим тоном:

— Слухай, Живко, ми хочемо поговорити з тобою в одній дуже важливій справі…

— Гаразд! — кивнула вона спокійно.

— Справді важливій! — сказав незадгіволено Бебо. — Ти просто не розумієш!

— Може, й розумію! — заперечила дівчинка, і очі її якось особливо заблищали.

— Тільки тут, на вулиці, не дуже зручно, — втрутився Пешо. — Краще зайти в якийсь двір.

— Тоді ходімо до мене, — запропонувала Живка. — У нас нікого немає, будемо зовсім самі.

Хлопці погодились зайти з Живкою до неї в квартиру. Квартира містилася на першому поверсі, зразу після прихожої вони ввійшли у велику вітальню, скромно, але зі смаком мебльовану. Центр кімнати займав масивний стіл з світлого дерева, навколо якого стояли напівм’які стільці; компанія зручно розмістилась. Настало ніякове мовчання.

— Слухай, Живко, ось у чому річ, — почав Пешо. — Кажу одверто, ми слідкуємо за одним фашистом. І оскільки ми зрозуміли, що ти розумна дівчина і, звичайно, хороша піонерка, то вирішили тобі довіритися…

Живка ледве помітно почервоніла. Хоч, як усі розумні дівчатка, вона була не дуже охоча до лестощів, та серйозно сказані слова були їй надзвичайно приємні.

— Насамперед, — говорив далі Пешо, — ти повинна дати нам чесне піонерське слово, що зберігатимеш таємницю! Це не гра, це серйозна державна справа! Якщо ти не зможеш зберегти таємницю, то краще тобі й не казати!

Всі запитливо дивилися на неї. Живка повернула голову і, зустрівши палкі, сповнені благання очі Юлії, тихо і трохи зніяковіло відповіла:

— Даю чесне піонерське слово!

— Добре, тоді будемо говорити далі. Цей фашист оце недавно зайшов у ваш будинок. Не знаю, чи бачила ти його — товстий чоловік у білому одязі…

— Бачила! — кивнула Живка. — Він ніс велику сумку.

Хлопчаки здивовано перезирнулись.

— Правильно! — кивнув стримано Пешо. — В цій сумці, як гадаємо ми, він ніс листівки… зрозуміло, фашистські листівки… Так от, чоловік зайшов у будинок, пробув там майже півгодини і вийшов з порожньою сумкою… Ясно, що він залишив там листівки. — Тепер питання — кому він їх залишив?

— Розумію! — сказала, не поспішаючи, Живка, хоч розум її гарячково працював.

— Кому він міг залишити їх? — говорив далі Пешо. — Ось у чім річ! Чи живуть у вашому будинку такі люди, яким він міг залишити фашистські листівки?

Незважаючи на те, що всі ці слова справили на Живку приголомшуюче враження, вона не зрушила, із свого місця. Як і до цього, розум її працював гарячково, перед нею, як на кіноплівці, проходили обличчя людей, пригадувались напівзабуті події. Чи є в будинку сумнівні люди? Очевидно, є, хоч вона ніколи не думала про це! Але хто це- може бути? Раптом вона мовби догадалась про щось і одразу спитала:

— А Бебо, увійшовши слідом за цим чоло віком, ні про що не дізнався?

Бебо збентежено закліпав очима, а потім запитливо глянув на товариша. Було цілком очевидно, що Живка дуже спостережлива, від її погляду нічого не могло сховатись.

— Справа ось у чому, — сказав Пешо з повагою в голосі. — Ми гадали, що цей чоловік понесе листівки зубному лікареві, який живе на третьому поверсі. Бебо пішов до лікаря, але чоловік, виходячи звідти, забрав з собою і сумку з листівками. Куди він їх заніс, ми не знаємо, але ясно, що залишив у цьому будинку.

— Тоді поміркуємо трохи! — запропонувала Живка. — В усьому будинку тільки дев’ять квартир…

— Чому дев’ять?

— П’ять поверхів по дві квартири, але одна з них — ательє художника. Так от: якщо ні ми, ні лікар, — значить, залишились сім…

— А чому ти не рахуєш ательє? — спитав Бебо.

— Заждіть, узнаєте! Художник живе на першому поверсі, напроти нас… Він комуніст, зараз малює картину про вересневе повстання. Отже, він не може бути!

— Не може! — одностайно закивала уся компанія.

— Гаразд, залишилось шість, і навіть п’ять, бо на третьому поверсі напроти квартири зубного лікаря живуть наші родичі… їх я знаю дуже добре, вони не можуть бути…

— Ні в якому разі? — спитав підозріло Пешо.

— Ні в якому разі! — відповіла суворо Живка. — Вони цілком надійні люди.

— Гаразд, підемо по поверхах! — запропонував Пешо.

— Гаразд, по поверхах! На другому поверсі живе Дончев… Він інженер, як вам сказати — не дуже симпатичний чоловік… Можна визнати його за сумнівного. Але справа у тому, що в квартирі зараз ніхто не живе… Ще місяць тому вся родина інженера виїхала на курорт і ще не повернулась… Зараз, коли я проходила, бачила, що вся поштова скринька повна газет, нема кому їх взяти…

— Залишилось чотири! — підрахував Бебо.

— На другому поверсі живе ще професор Хаджієв, дуже добрий чоловік, дружина його весь час хворіє… Він такий тихий, ласкавий, милий, голова в нього сива, він так хороше ставиться до людей, що всі в будинку люблять його… — Живка замислилась, потім рішуче відрубала: — І він не може бути!

— Неймовірно! — підтвердив задумливо і Пешо.

— Третій поверх ми уже знаємо, — говорила далі Живка. — Там живе зубний лікар і наші родичі. На четвертому поверсі ліворуч живе Моріс Давидов, єврей, він працює в Міністерстві закордоних справ… Такий огрядний, але дуже добрий, він часто провадить бесіди серед жителів кварталу.

— Далі! — трохи нетерпляче буркнув Пешо.

— На четвертому поверсі ще живе Стефан Петров, рахівник заводу… Як його… лаків і фарб! Він такий сердитий, похмурий, ми рідко його бачимо…

— Сумнівний! — з надією вигукнула Юлія. Живка повільно похитала головою.

— По-моєму, не сумнівний!… Його дружина — судовий засідатель, а як ви гадаєте, чи призначили б судити людей жінку з сумнівної родини? Й мови не може бути! Судовими засідателями обирають тільки найчесніших людей!

— Залишився п’ятий поверх! — буркнув Бебо.

— Там, я ж вам сказала, є тільки одна квартира… В ній живе дядько Трифон, робітник, найкращий спеціаліст по фарбуванню прядива… Про нього й мови не може бути, квартиру йому дали за наказом Міністерства…

В кімнаті запало напружене мовчання. Обізвався, нарешті, Бебо.

— Виходить, в будинку немає сумнівних людей?

— Виходить, що немає! — зніяковіло і розгублено сказала Живка.

— Ні, тут щось не так!… — додав сердито Бебо. — Людина занесла сюди листівки і залишила їх, вийшла без них… Кому залишила? Значить, якась із твоїх божих корівок — таємний фашист…

— Не може бути! — сказала Живка, але голос її цього разу не був таким упевненим. — Скажи мені — хто? Всі такі… серйозні і добрі. Хто ж з них?

— Хтозна! Може професор… Нехай милий, ласкавий, а за пазухою ножа носить!

— Дурниці! — обурилась Живка. — Кажу вам, не він! Це справжня, добра людина.

Пешо, який досі мовчав, глибоко замислившись, нарешті підвів голову; обличчя його трохи зблідло.

— Не сперечайтеся! — сказав він хрипким голосом. — Я знаю, куди Тороманов заходив з повною сумкою.

Всі здивовано дивилися на нього.

— Знаєш? — вигукнув Бебо. — Звідки ти можеш знати?

— А от і знаю! — сказав упевнено Пешо. — Він випорожнив сумку в квартирі інженера Дончева.

Живка розчаровано подивилася на нього.

— Я ж вам сказала, що там зараз ніхто не живе! Дончевих немає в Софії!

— Яке це має значення? — заперечив все ще хриплим голосом Пешо, і всі помітили, що очі його гарячково блищали, — Дончевих і справді немає, але вони залишили Тороманову ключі! Розумієте, він має чужий ключ від чужої квартири!…

Бебо і Юлія немов оніміли, вражені несподіваним відкриттям. Дивна таємниця, яка весь час цікавила їх, — таємниця кинутого з вікна ключа, несподівано почала виблискувати перед їхніми очима сліпучояскраво. Ось чиї двері відмикає цей ключ, ось навіщо він був потрібний!

Таємнича поведінка Тороманова в зв’язку з ключем відразу ставала зрозумілою, тепер її легко можна було пояснити. Але чи не помиляється Пешо? Чи не було це якимось дивним збігом обставин? Єдина Живка, яка не знала історії з кинутим ключем, дивилася з сумнівом на своїх дивовижних гостей.

— Ні, мені ця справа не здається такою правдоподібною, — сказала вона, знизуючи плечима. — Навіщо залишати листівки в порожній квартирі? Який у цьому смисл?

— А звідки ти знаєш, що квартира порожня? — спитав Пешо. — Там може чекати інша людина, яка теж має ключ… і, може, не одна, а кілька!… Саме їм він і залишив харчі!

— Які харчі? — підвела брови Живка. — Ви ж казали, що листівки?

Та Пешо не розгубився.

— Авжеж, — похитав він головою. — Листівки лежали на дні, зверху вони були замасковані різними продуктами.

— Тоді чому він не виніс назад продукти? — наполягала Живка. — Чому він і їх залишив там? Адже він тільки для маскування?

— Виходить, що не для маскування, — сказав неохоче Пешо. — Мабуть, в квартирі інженера Дончева переховуються якісь… небезпечні люди, і Тороманов постачає їх продуктами…

На мить у кімнаті настало моторошне мовчання. Сама думка, що над їхніми головами, можливо, переховуються небезпечні злочинці, примусила дітей насторожитися. Тепер усе в незвичайній поведінці Тороманова — купівля книг і продуктів, таємниче зникнення і таке інше — здавалось, легко можна було пояснити. Але навіщо тоді він ходив до зубного лікаря? Перший запитав про це Бебо.

— Мабуть, щоб замести свої сліди, — відповів, замислившись, Пешо. — Якщо завтра спитають його десь, скажімо, в суді, що ти шукав у цьому будинку, то він відповість: «Ходив до зубного лікаря!…»

— Хитро придумано! — сказав Бебо.
Пешо уважно подивився на Живку.

— Ти не помічала, вікна в інженеровй квартирі не були освітлені? — спитав він.

— Не звертала уваги… В усякому разі ці вікна щільно обліплено старими газетами, як це буває в квартирах, де пожильці їдуть на тривалий час на курорт…

— Не віриться мені, щоб вони світили! — сказав немов сам до себе Пешо. — Вони знають, що це їх викриє! Вночі вони просто не засвічують лампи.

— Живуть, мов кроти в темряві! — буркнув Бебо з огидою.

— А цікаво, як вони готують собі страву? — обізвалась Юлія.

— Ага, вірно! — підхопив Пешо. — Сьогодні Тороманов купив у м’ясній крамниці два кіло телячого фаршу!… Два кіло!… Це дуже багато для однієї людини!

— Вони готують удень! — додав Бебо. — Тоді їм не потрібне електричне світло.

— Варять вони, можливо, на електроплитці! — сказала Юлія. — Котлети кожний уміє готувати.

Раптом блискуча думка майнула в голові Пешо.

— Справді, на електроплитці! — повторив він, і обличчя його проясніло. — Якщо вони ввімкнуть електроплитку в електричну мережу, то внизу електролічильник почне крутитись!… Розумієте? Ми просто можемо перевірити! Всі захоплено перезирнулись.

— Чудово! — сказав Бебо. — Тільки де дістати ключа від електролічильників?

— Це найлегше! — засміялась Живка. — Ключі в мене!

— В тебе?

— Так, у мене… Мама — керуючий будинку, я заміщаю її…

— Давай їх сюди!

Живка підвелася, відсунула одну з шухляд буфета і взяла звідти низку ключів.

— Ось! — Вона показала на маленький заіржавілий ключик.

Вся компанія вийшла, затамувавши подих, на сходи. Як в усіх великих жилих приміщеннях, коробка з електролічильниками містилась біля самих дверей, що вели на вулицю. Оскільки електролічильники були високо, Живка принесла стілець, потім, відкрила ящик і широко відчинила дверцята. Діти побачили три ряди чорних, до блиску начищених електролічильників.

— Ось цей! — сказала Живка немов чужим голосом. — Це електролічильник Дончевих.

Однак він не крутився! Всі побачили це одразу і потихеньку зітхнули.

— Ти впевнена, що саме це їхній? — спитав Пешо.

— Упевнена! Ось тут і написано — Дончев! — і Живка вказала на маленьку білу табличку, написану хімічним олівцем.

Настало коротке мовчання.

— Не зобов’язані ж вони користуватися тільки електроплиткою! — сказав тихо Бебо. — А й, можливо, саме в цю мить вони взялися до якоїсь іншої справи!

Живка зіскочила з стільця. Якщо він не крутиться зараз, то, може, крутитиметься потім, — треба, звичайно, залишатися тут і чекати. Небезпечним було тільки те, щоб хтось з дорослих, проходячи мимо, не поцікавився, що роблять діти біля електролічильників.

— Коли хочете, давайте почекаємо! — сказала Живка.

— Добре! — кивнув Пешо. — Хто знає, мож ливо, пощастить нам.

В парадні двері зайшла дівчина в білому платті і, не звернувши уваги на дітей, почала підійматися по сходах. Хлопчаки заспокоєно переморгнулися.

— Хто це? — спитав Бебо.

— Дочка професора, студентка!… Її нема чого боятися.

Раптом Юлія тихо крикнула. Хлоп’ята злякано подивилися на дівчинку. Вона нерухомо стояла з підведеним угору обличчям, наче застигла у цій схвильованій позі.

— Крутиться! — сказала вона приголомшено.
Справді, білий кружечок з вузьким червоним пояском на електролічильнику досить швидко крутився. Діти, мов зачаровані, не могли одвести від нього поглядів. Кружечок крутився хвилини дві, потім одразу спинився. Першим отямився Пешо і тихо промовив:

— Бачили?

— Отже, справді, в квартирі є люди! — здивовано сказала Живка. — Та це просто… страшно!

Хоч кружечок і перестав крутитись, а всі ще дивилися угору, нібито чорний електролічильник був якимось дивним магнітом, який з величезною силою притягував їхні обличчя. Так минуло кілька хвилин, і Юлія знову порушила мовчання:

— Крутиться!

— Тихше! — гримнув на неї Пешо.

І цього разу білий кружечок крутився хвилинки дві, потім знову спинився. Так повторювалось кілька разів, поки, нарешті, Бебо похмуро пробурчав:

— Дуже дивна річ! Так не смажаться котлети!

— Готують щось особливе! — сказав.Пешо. — Щось незрозуміле. Чому вони включають прилади з такими дивними інтервалами?

Процедура зі струмом повторилась ще раз. Нарешті, Пешо махнув рукою і рішуче сказав:

— Ну, закрийте коробку! Залишатися тут далі небезпечно! Та й найбільш важливе ми вже взнали!

Живка взяла стілець і віднесла його додому. Бебо скористався з її відсутності і, підійшовши до Пешо, тихо сказав:

— Залишилося тільки перевірити ключем. Якщо ключ Тороманова відмикає двері Дончева, значить, все ясно, помилки не може бути!

— Ти збожеволів! — гримнув на нього Пешо. — Адже можуть люди зсередини почути нас… і тоді все під три чорти піде!

— Вірно! — розгубився Бебо. — Я про це не подумав.

— А я про це сто разів уже подумав. _ — То що будемо робити? — Зберемося ввечері всі і вирішимо! По-моєму, все найбільш важливе вже ясно, залишається тільки… діяти!

— А Живці що скажемо?

— Скажемо їй, що йдемо в міліцію! Після того, як ми усе розкрили, міліція вже спокійно може заарештувати їх!

Як тільки Живка повернулась, Пешо пояснив їй, що вони думають робити.

— Лише зберігай таємницю! — попередив він її в кінці. — Ніхто нічого не повинен знати! Інакше, коли прийде сюди завтра міліція, курчата можуть повилітати!

— А чому завтра?

— Сьогодні ввечері або завтра — як буде розумніше! Може, потрібно буде зібрати деякі додаткові відомості. Від тебе вимагається лише мовчати!

— Я не дитина! — сказала ображено Живка. Перед тим, як піти, Пешо обернувся до неї, подивився допитливо їй в очі і рішуче сказав:

— Дай мені ключ від парадних дверей!

— Навіщо він тобі? — здригнулася Живка.

— Мені він не потрібний, але може знадобитися міліції.

Дівчинка зняла ключ з низки і віддала його. Пешо взяв ключа і, на мить відчувши, що холодне залізо просто обпекло руки, поквапився опустити його в кишеню. Там, в глибині кишені, лежав і другий ключ, той, що зробили в слюсарні — копія ключа Тороманова. Тепер усі таємниці були вже в його кишені, і, справді, залишалось тільки діяти.

Ключ знаходить замок

Того ж вечора вся група зібралася в маленькому скверику, щоб вирішити усі ці надзвичайно важливі питання. На їхнє нещастя, ніч була зовсім ясною, місячною, і вони сховались серед кущів бузку, щоб не привертати уваги випадкових прохожих. В темних безлюдних алеях блукали поодинокі собаки, зрідка підходячи до кущів, обнюхували їх і, блиснувши на мить очима, зникали. Людей не було видно — лише на одній віддаленій лавці сиділа парочка, але обоє були так захоплені своєю розмовою, що ні на кого і ні на що не звертали уваги. Єдиний місяць, що байдуже кидав свої бліді промені на гілля дерев, був свідком нічної хлопчачої розмови.

Перший узяв слово Пешо. Повільно, докладно, не пропускаючи ані найменшої подробиці, він розповів про все, що сталося протягом останнього вирішального дня. Виклавши факти, він висловив свої міркування і дав пояснення всім тим подіям, які досі здавались їм такими загадковими і незрозумілими. Хлопчаки слухали його, затамувавши подих, не перешіптуючись, жодного разу не обізвавшись, і лише їхні напружені обличчя свідчили про ту незвичайну увагу, з якою вони слухали цікаву розповідь.

— Немає ніякого сумніву, що в квартирі інженера Дончева переховуються шпигуни або диверсанти! — закінчив Пешо. — Інженер залишив сзій ключ Тороманову, щоб той постачав їм харчі і усе інше, що їм буде потрібно… По-моєму, це безперечний факт!

— Не зовсім безперечний! — обізвався тихо Веселин. — Він був би безперечний, коли б ми перевірили ключ…

Пешо подивився на Веселина, але не відповів одразу. Висловлюючи свої докази уперненим і переконливим тоном, в глибині душі він відчував деяку невпевненість. А що, як Тороманов заходив в іншу квартиру? А що, як інженер Дончев раптом повернувся додому і робить щось з допомогою електрики? Справді — лише перевірка ключа могла б розвіяти усі сумніви.

— Це неможливо! — сказав Пешо. — Двері можуть рипнути, люди всередині почують!

— Правильно! — погодився Коста.

Пешо першим запропонував повідомити міліцію про свої спостереження, і всі одностайно з ним погодилися. Хоч спостереження за Торомановим стало найзахоплюючою пригодою, яку вони будь-коли переживали, все ж діти ясно усвідомлювали, що час уже розстатися з нею. Самі вони більшого не зможуть зробити, і, як видно, не залишалось нічого іншого, крім негайного арешту злочинців. Та з приводу питання, як саме і кого повідомити, виникли протиріччя. Коста запропонував зараз же піти в найближче міліцейське відділення, але Пешо енергійно заперечив.

— Це справа не міліцейських відділень, — заявив він рішуче. — Вони займаються дрібними випадками, а тут справа небезпечна і велика. По-моєму, ми повинні повідомити в органи Державної безпеки.

Нарешті усі погодилися з Пешо, але виникло нове утруднення: де знаходиться Державна безпека? Цього ніхто не знав і не було в кого спитати. Вирішили піти в Міністерство внутрішніх справ, попросити прийому в якогось важливого начальника і через нього зв’язатися з самою Державною безпекою.

— А коли ми це зробимо? — спитав незадоволений Коста.

— Ясно, що завтра! — твердо відповів Пешо.

— До завтра пташки можуть вилетіти… Якщо будете шукати, то краще шукайте зараз!

— Пізно, — підтримав Пешо Веселий. — Кого знайдеш там серед ночі?

— Не може не бути чергових! — наполягав Коста. — Найкраще ідіть зараз.

— Підемо завтра! — заявив рішуче Пешо. — За одну ніч нічого не станеться! Тороманов поніс їм продуктів на кілька днів, ясно, що вони не збираються тікати!

Міркування здалося слушним, і хлопчаки погодились. Вирішили рано-вранці виставити пости перед будинком Тороманова і будинком інженера Дончева, а в цей час Пешо і Веселий підуть у Міністерство внутрішніх справ.

На цьому збори закінчились, і хлопці почали розходитись. Місяць уже сховався за дахами великих будівель, сквер зовсім обезлюднів. Щось сумне було в цій останній нараді — із завтрашнього дня вони знову повертались до свого звичайного життя із звичайними хлопчачими іграми… Нічого, адже вони виконали свій обов’язок! Коли почнеться новий навчальний рік, уся школа і вся піонерська організація знатиме, як спритно вони виконали важке завдання, скільки проникливості й догадливості справжніх розвідників вони виявили!

Пешо, Веселин і Юлія пішли разом. Після темряви сквера вулиця здалася їм зовсім світлою, і це трохи розважило їх. Все ж вони йшли мовчки, — хлопці, засунувши руки в кишені, думали про завтрашню нелегку місію, а Юлія насилу стримала зітхання в грудях. Нарешті, не витримавши тривоги, що її охопила, Юлія тихо промовила:

— А тепер, коли все скінчилося, ви будете гратися зі мною?

— Будемо, — недбало відповів Пешо.
Тон його вразив Юлію.

— Обіцяєте, а… потім почнете знову ховатися…

— Не будемо ховатися, — заспокоїв її Веселин. — Навіщо ховатися?

— Звідки мені знати? Не хочете ви гратися з дівчатками!

Хлопці не відповіли.

— А бачите, скільки я вам допомогла! — сказала засмучено Юлія. — Скажіть, хіба я не допомогла вам?

— Ну, допомогла, допомогла! — трохи нетерпляче обірвав її Пешо.

— Авжеж! Хто виявив будинок зубного лікаря? Я! Та й учора ввечері! Коли б я не познайомилась з цією… Живкою, як би ви викрили диверсантів? Все уникаєте дівчаток, а без них нічого не виходить…

— Правильно! — сказав Веселин. — Живка дуже нам допомогла.

— Кмітлива дівчинка! — зразу погодився Пеню.

Юлія знову відчула образу.

— Кмітлива? — спитала вона з ледве вловимою гіркотою.

— Кмітлива і розумна! — додав Пешо, не відчуваючи, який відгук мають його слова. — 3 такою дівчинкою можна гратися!

Юлія ковтнула повітря.

— А я дурненька, так?

— Ні-і! — протяжно мовив Пешо. — Чого ж ти дурненька?

— А яка?

— Ти… ти просто симпатична!

Спочатку Юлія не могла зрозуміти — це краще чи гірше. Вона глянула на Пешо. Він посміхався так щиро, що Юлія одразу відчула себе винагородженою за всі прикрості.

— Значить, що? Все ж я не розумна?…

— Звичайно, що розумна! — цього разу переконано сказав Пешо.

Що можна було ще казати? Юлія сама не помітила, як почала підстрибувати на одній ніжці, точнісінько так, як маленькі дівчатка, коли думають про щось хороше. Перед тим як розійтися Пешо замислено сказав:

— Все ж, Веселин, ти мав рацію!

— Щодо чого?

— Щодо перевірки… Зовсім інакше було б, якби перевірили ключ! Тоді пішли б з чистою совістю!

— Ні, не можна! — відповів Веселин. — Це ризиковано, а тепер уже нам не треба ризикувати!

Юлія відчула, що серце її аж застрибало в грудях. Що це знову надумав Пешо?

— Звичайно, ризиковано, — погодився він, зітхаючи. — І все-таки… щось мене шкребе, не поставити б себе в дурне становище! — Може, ми помиляємось?

— Не помиляємось! — палко заперечила Юлія. — Слухайте мене, не помиляємось! Все так і є, як ми гадаємо!

— Так! — хитнув головою Пешо, немов переконуючи й себе. — І не може бути інакше. Ну, до побачення!

Пешо пішов, заклавши руки в кишені. Дома його зустріли трохи сердито, мати навіть полаяла. Та й батько, який ніколи не робив йому зауважень за пізнє повернення додому, цього разу красномовно посварився пальцем.

— Щось ти перебираєш! — сказав він серйозно. — Останнім часом щось пізненько повертаєшся додому.

Пешо тільки знизав плечима і мовчки сів до столу.

— Хіба можна так захоплюватися іграми? — сердилася мати. — Ти вже не дитина, подивись, як виріс!

— Не грався я! — різко і сухо відповід Пешо.

— Ого! А що ж ти робив?

— У справі ходив…

Хоч батьки й намагалися бути серйозними, але вони одночасно засміялися. Суворе, стомлене батькове обличчя враз наче помолодшало, очі весело заблищали.

— Ну, а чи не можна якось дізнатись, що це за нічна справа? — спитав він жартома.

— Настане час — узнаєте! — ображений, похмуро відповів Пешо. — І тоді, може… гм, вам буде незручно, що ви насміхалися…

— Прошу, прошу, ми не насміхаємося! Як я можу насміхатися із свого первістка?

— От і насміхаєтесь!

— А скажеш, чому ти спізнився?

— Не скажу! — рішуче заявив Пешо.

— Це не відповідь для вихованого хлопця…

— Завтра ви і без цього все зрозумієте… А зараз нічого не можу сказати…

— Чому не можеш сказати?

— Тому що я обіцяв… і дав чесне піонерське слово!

Батько мовчки подивився на нього.

— Ну, що ж! — сказав він нарешті. — Людина завжди і при всіх обставинах повинна дотримуватись даного нею слова… Хто цього не робить, той просто не людина, з ним не треба навіть говорити.

— Отож! — палко погодився Пешо.

— Коли так, то я хочу, щоб ти і мені дав слово, — сказав серйозно батько. — Я не питатиму про твої справи, але ти мені обіцяй, що не зробиш нічого, через що потім і ти, і я будемо червоніти…

— Ось про це я можу зараз же дати тобі.

— Дуже швидко даєш його! — сказав невдоволено батько. — Коли людина дає слово, то повинна дуже серйозно подумати… Слово не горобець, вилетить — не спіймаєш!

— Знаю! — сказав коротко Пешо, і темні очі його заблищали.

На цьому розмова припинилася. Через деякий час Пешо ліг, однак, хоч він був дуже стомлений від сповненого тривогами і напруження дня, не міг заснути. Вже кілька років він спав сам на диванчику у великій кімнаті, і йому дуже подобалось це, як йому здавалось, привілейоване становище. Залишаючись сам, він міг читати скільки завгодно (за що, зрештою, ніхто його і не лаяв) або просто так лежати і думати, мріяти про тисячі цікавих справ, бути героєм найрізноманітніших подвигів. Це були приємні години, його власні години.

Але цього разу думки його були неспокійні. Завтра все кінчалося, і хтозна-чому сам кінець здавався йому якимось неприродним, безрадісним. Вони самі виявили злочинців, самі натрапили на їхній слід, розгадали їхні заміри, і тепер, коли треба поставити ворогів на коліна, хтось інший має зробити це! Хоч би їх викликали під час арешту, знайшли б спосіб звернутися за допомогою і до них, хлопчиків і дівчаток! Ні, не зроблять цього! Скажуть — небезпечно, це не для вас! А хіба все те не було небезпечним, що вони досі робили? Невже і це було не їхнім ділом? Ясно, ні! Все, що робиться для блага батьківщини, однаково важливо і для дорослих, і для дітей, і для старих.

Та цієї ночі більш за все його непокоїли думки про таємну квартиру диверсантів. Всупереч усьому сумнів колючкою засів у серці. Чи справді Тороманов ходив у квартиру інженера Дончева? Чи справді в цій квартирі переховуються диверсанти? А якщо вони помилилися? А якщо якась звичайна стара бабуся хтозна з якої причини зайшла в порожню квартиру і хтозна для чого вмикала електрику? Чому інженер Дончев не міг залишити ключ і квартиру якійсь звичайній чесній людині, щоб вона користувалася нею під час його відсутності? Це було не дуже ймовірним, та все ж було можливим. І чи не тому вони зробили саме такі висновки із своїх спостережень, що їм цього дуже хотілося? А потім, після перевірки, якийсь начальник добродушно, але іронічно посміхнеться їм: дякуємо, друзі, за добрі наміри, але, як бачите, все це ваша фантазія, там просто якась бабуся поралась!

При цій думці Пешо відчував, як він червоніє і дрібні холодні краплини поту виступають на лобі. Ні, такої образи він би не стерпів!

Зрозуміло, він би не вагався, коли б перевірив квартиру кинутим Торомановим резервним ключем. Якщо відімкнуться двері цим ключем, значить, туди ходив Тороманов! А чого він ходить туди, навіщо носить цілі купи продуктів і книжок? Чесні люди не ховаються, вони самі купують собі харчі, засвічують лампи і провітрюють кімнати. Ні, не буде ніякого сумніву, якщо ключ Тороманова відмикає інженерову квартиру!

Тоді… тоді чому б не спробувати? Ця думка з’являлась не вперше, та він завжди відкидав її. Пешо не боявся за себе, але побоювався, щоб злочинці не догадалися, що хтось натрапив на їхні сліди, і не втекли в останню мить! Тоді хто йому простить і хто його виправдає? Та вже й пізно, він нічого конкретного не може зробити, не маючи згоди своїх товаришів. Здається, треба уже попрощатися з цією останньою можливістю!

Але він не розставався з нею, сон летів від нього.

Так застала Пешо північ. Стінний годинник в батьковому кабінеті мелодійно видзвонював дванадцять мідних ударів. Хлопець прислухався. В кімнаті було зовсім тихо, темрява оповила предмети, зробивши їх зовсім невидимими. В глухій тиші ледве-ледве чутно поскрипувала шашіль, але зараз і цей ледве вловимий шурхіт здавався Пешо тривожним.

А чому, зрештою, не перевірити? О першій чи о другій годині ночі бандити обов’язково поснуть, не будуть же вони пильнувати всю ніч! Хіба так важко чи небезпечно прокрастися тихенько сходами, так само ж тихенько сунути ключ в замок, легко, зовсім легко покрутити його і так само тихенько повернутися назад? Хто знатиме, що він учинив недозволену нічну екскурсію? Ніхто! Зате з яким спокійним і легким серцем піде він завтра в Міністерство, яким упевненим тоном доповідатиме про все, що сталось!

Треба було лише стиснути зуби і зважитись! Але остаточне рішення не приходило, і Пешо з важким серцем крутився в постелі.

Пробило першу годину. Тоді раптом, так не вирішивши нічого, Пешо підвівся з ліжка Не можна вмикати світло! Зовсім тихенько обережно, щоб не зачепитись за щось, вії одягся, потім став нерішуче перед вікном. By лиця була зовсім безлюдна, спокійно і якось мертво горіли в темряві ліхтарі.

Піти чи ні?

Двері ледве чутно рипнули, Пешо опинився в прихожій. В кутку за дверима — немов це причаїлись якісь люди, — висів одяг на вішалці.

Ні, назад вороття немає!

Через півхвилини Пеню був уже на вулиці.

Спочатку він ішов повільно, ніби вагаючись, але з кожною хвилиною хлопець все більше й більше прискорював кроки. Ніде по дорозі він не зустрів людей, навіть міліціонерів не було на розі вулиць — лише чулися власні кроки. Тільки перейшовши трамвайну колію, він побачив групу ремонтних робітників, які стукали по рейках, і перед його очима заблищали сліпучі блискавки автогену.

Ось і вулиця, де жили бандити, ось і великий темний масив будинку. По всьому зовнішньому фасаду не світилося жодне вікно, будинок був схожий на сліпого. В квартирі інженера Дончева вікна, як і раніш, були закриті і щільно обклеєні старими газетами. Пешо перейшов вулицю і, підійшовши до парадних дверей, злегка натиснув ручку.

Двері були замкнені. Він дістав ключ, який дала йому Живка, і обережно відімкнув їх. Чи засвітити лампу на сходах? Він мить вагався, потім натиснув кнопку. Біле, несподівано яскраве світло залило все — і мозаїку на сходах, і потемнілі, давно не фарбовані стіни. Пешо знову замкнув двері, щоб не захопив його зненацька хто-небудь знизу, і тихенько, ступаючи лише на носки гумових тапочок, пішов по сходах. Другий поверх був близько, і він скоро добрався до площадки перед квартирою інженера Дончева. Коричньові двері були без ручки, лише мали кульку для натиску. Щоб зайти, людина повинна затримати ключ у відімкненому стані і натиснути двері.

Все це Пешо обдумав ще по дорозі, але тепер стояв перед замкненими дверима і все-таки вагався, хоч у цю мить не відчував ніякого страху. А що як всередині люди не сплять? Та, зрештою, що з цього — навіть коли вони не сплять, все одно не почують тихий вхід ключа в замок і ще більш тихий оберт. Коли ключ обертається, не потрібно’навіть відчиняти двері, все буде і так цілком ясно.

Пешо сунув руку в кишеню і вийняв ключ Тороманова. Лише зараз взяв його острах, серце посилено заколотилося. А що як за дверима є людина? Як стоїть там на посту? Саме цей острах підштовхнув хлопця до дії: йому стало соромно за це почуття, він наблизився до дверей і обережно сунув ключ в отвір замка.

В цю мить лампа погасла.

Пешо здригнувся, але силою волі переміг хвилювання, від якого злегка тремтіла рука. Тепер, більш ніж будь-коли, потрібний спокій. Ще тільки натискаючи на ключ, Пеню відчув, що ключ важко ввійшов у замок. Від страшного підозріння, що мучило його весь вечір, у хлопця аж підкосились ноги, але він швидко оволодів собою. Адже ключ зовсім новий, досі не спробуваний, і нічого дивного немає в тому, що він насилу входить.

Заспокоївшись, Пешо рішуче натиснув на ключ, щоб обернути його, й знов остовпів: ключ не обертався!

Чорт забери, що це означає? Невже виправдались всі його сумніви? Невже так безглуздо і безславно завершилась уся справа? Пойнятий відчаєм, він натиснув ще сильніше, і цього разу відчув, що ключ почав повільно, немов через силу, обертатись!

Замок тихенько клацнув, двері відімкнулися! Це клацання не було передбачене, Пешо гадав, що двері замкнені не тільки на замок. Нічого! Важливо, що ключ підійшов, що все виявилось так, як мало бути. Радість щасливого відкриття просто залила хлопчикові груди. А тепер що зробити, чи відчинити двері? Ні, немає ніякого смислу! Розумніше за все буде замкнути їх знову, придержавши цього разу, щоб засувка не клацнула, потім тихенько витягти його і так само тихенько збігти вниз по східцях.

В цю мить зсередини почувся гучний тріск, двері зі страшною силою розчинилися, ключ просто вилетів з рук. Пешо відчув, як його обдала різка хвиля повітря, перед ним з’явилась невиразна чорна постать, потім дужа рука схопила хлопчика і, мов пір’їнку, вкинула його всередину. Пешо упав на коліна, боляче вдарився лобом об щось гостре і майже знепритомнів.

Опам’ятався Пешо від грюкання дверей і різкого клацання засувки, Першою думкою було — одчайдушно крикнути на весь голос: — Рятуйте!

Та він не крикнув. Почуття сорому і власної гідності перемогло навіть в цю страшну хвилину. Він міцно стиснув зуби, готовий боротися на життя і смерть, дряпати, кусати — але не здаватися злочинцям без жорстокого бою.

Раптом яскраве електричне світло залило прихожу.

Нічний пост

Не тільки Пешо не міг заснути цієї ночі. Те ж саме, хоч з деяких інших причин, сталося з Юлією.

Вдома чекали неприємності. Мати, відчинивши їй двері, одразу вхопила дівчинку за вухо і ні на мить не випускала її, відвела у батьків кабінет. Професор, ще досить молода людина з тонким, гарним, блідим обличчям, зустрів. Її сердито, як ніколи досі.

— Де ти була до цього часу? — спитав він похмуро.

— Гралася! — пробелькотіла злякана Юлія.

— Хто грається на вулиці до десятої години? Лише шибайголови повертаються додому в такий час!

Юлія розсудливо замовкла, не зводячи з батька своїх ясних гарних очей.

— За це я забороняю тобі виходити з дому весь тиждень! — сказав усе так само сердито батько і нервовим жестом надів великі рогові окуляри. Це, як завжди, означало, що розмову закінчено.

— Добре! — промимрила тихенько Юлія, і очі її враз налилися сльозами.

Від цих сліз суворість професора одразу розтопилася, як шматочок воску. Він розгублено кашлянув, зняв окуляри і сказав лагідним голосом:

— Ну, ну, що це за сльози! Велике лихо скоїлось!

— Та я не плачу! — майже заскиглила Юлія, і з її очей ще дужче полилися сльози.

Професор зовсім розгубився.

— Що це? Почекай, ми не зрозуміли одне одного! Я сказав — весь тиждень не виходити, а це значить — не виходити без дозволу! Тільки це і більше нічого!

— Добре, татку! — тихо відповіла Юлія, вкладаючи в маленьке слово «татку» таку покірну ніжність, що професор зовсім розкаявся в своїй суворій поведінці.

— Ну, йди! — сказав він, ледве переборюючи в собі бажання приголубити біляву кучеряву голівку.

Юлія вийшла з кабінету, задоволена магічною силою своїх сліз. Ні, нічого не могло зіпсувати її настрій цього вечора. Вона повечеряла, як уві сні, — весь час в ЇЇ голові вертілися слова Пешо про неї. От вона розумна і до того ж симпатична, а що гарненька — це й сліпий може бачити. Чого їй ще треба на світі! Ех, зрозуміло, гратися в компанії хлопчиків чудово, а це теж майже обіцяно, немає потреби зараз більше турбуватися.

Лежачи в ліжку, Юлія вирішила пригадати всю.розмову цього вечора — слово за словом, щоб переконатися, чи не забула вона чогось приємного. Дійшовши до ласкавого відзиву Пешо про Живку, вона нахмурилась і швидко пропустила його. Правильно, Живка розумна, та й гарненька, хоч у неї ноги таю тонкі, але ніде не сказано, що вона симпатична, а, крім того, живе вона десь на іншій вулиці. Взагалі, тут немає нічого страшного!

Юлія й далі згадувала з розмови лише ті місця, які були для неї приємні, і кілька разів повторювала їх собі. Перебравши розмову до кінця, вона стривожилась. Що означали загадкові слова Пешо — треба перевірити ключем Тороманова замок у квартирі інженера Дончева? Юлія згадала, що ще тоді серце її пройняв холодний жах, і вона, здригнувшись, оглянулась на хлопчиків. Чи не надумав Пешо чогось небезпечного? Вона одна добре відчувала його запальну вдачу і сміливий, непохитний дух, який не міг миритися з половинча-тістю. Чи не штовхне все це його до якогось нерозумного рішення?

Поволі тривожні думки набрали виразнішого характеру. А що, як Пешо вирішить перевірити серед ночі ключем Тороманова квартиру диверсантів? Щось в його тоні, в особливому блиску очей, здавалось, говорило, що він не далекий від цієї думки. І чому Пешо так наполягав на тому, щоб повідомити міліцію тільки другого дня? Чому він не погодився піти зараз же? Чи не тому, щоб мати час уночі перевірити квартиру?

Ця думка здалася їй настільки ймовірною, що вона тривожно закрутилась у постелі, А коли згадала, як Пешо просив у Живки ключ від парадних дверей будинку, Юлія ледве не схопилася на ноги від хвилювання. Навіщо він узяв ключ, коли вже вирішив другого дня повідомити міліцію? Ні, ні, напевно цієї ночі він все-таки піде в чужий будинок і перевірить ключем Тороманова, чи можна відімкнути двері!

Раптом дівчинку охопив холодний жах. А що як схоплять його там бандити? Що станеться з ним? Очевидно, його вб’ють і труп викинуть на вулицю! На мить він уявився їй, простертий і закривавлений, і вона мало не охнула. Ні, цього не повинно бути — ні в якому разі, ні в якому разі не повинно бути! Після жаху її раптом охопив приступ рішучості. Вона мусить обов’язково зробити щось таке, щоб перешкодити цьому.

Але що зробити? Піти просто до нього і поговорити? Ох, це неможливо — як вона дзвонитиме серед ночі в чужу квартиру? Вона хотіла встати, але згадала, що це неможливо: батько не ліг ще, вона чула крізь свої тривожні думки легке постукування його друкарської машинки.

Бувало він працював допізна в кабінеті, тихо стукав на машинці і йшов у спальню, коли Юлія давно вже спала. Але вона не знала, що в такі хвилини молодий професор спинявся на півхвилини біля її постелі, ніжно мовчки дивився на неї, потім майже навшпиньках ішов відпочивати. Юлія спала у вітальні і завжди перед тим, як зайти в спальню, батько проходив повз неї.

Цього разу професор теж працював до півночі, і Юлія протягом усього цього часу не заплющила очей, благаючи його в думках припинити, нарешті, роботу і піти спати. В рою заплутаних думок визрів уже план дії. З вікна, яке дивилося на вулицю, добре видно було вхід до будинку, де жив Пешо. Чудово, тоді вона буде спостерігати крізь відчинене всю ніч вікно, чекаючи, поки він вийде на вулицю. Як тільки він з’явиться, Юлія покличе його, скаже, що він не має права ходити туди, налякає його — так, так, вона усе зробить, але не допустить, щоб його вбили! Тільки б скоріше ліг батько, щоб Пешо не вийшов, поки вона лежить тут, у постелі! Ні, не вийде! Хтось наче підказував їй, що він не зробить цього, доки всі люди не поснуть.

Нарешті, батькова машинка перестала працювати, в кабінеті почулися кроки. Юлія обернулася до стіни, скрутилась калачиком і завмерла. Нехай, пройшовши повз неї, він подумає, що вона міцно спить. Щоб це здавалось більш переконливим, дівчинка почала рівно. мірно дихати і вже не стискувала так свої вії.

Незабаром двері відчинилися, батько ввійшов у вітальню. Проходячи повз її постіль, він спинився і постояв Раптом вона відчула, що батько нахиляється над нею, відчула навіть дихання його, в останню мить м’яка рука ніжно погладила її волосся.

Враз дівчинка неначе забула про все — так глибоко зворушила її ця несподівана ласка.

Батько випростався, постояв мовчки якусь мить над постелею, потім вийшов у свою спальню.. Як тільки кроки стихли і смужка світла під дверима погасла, Юлія швидко встала і боса підбігла до вікна. З свого місця вона добре бачила велику частину вулиці і вхід до Пешового будинку. Не було ніякого сумніву, що коли він вийде, Юлія відразу побачить його. Але зараз вулиця була зовсім безлюдна, лише якась кішка перебігла швидко по тротуару і зникла в темних дворах.

Темним і безлюдним був і весь фасад будинку, в якому жив Пешо.

Юлія постояла майже чверть години, не відводячи очей від парадних дверей. Стоячи в самій нижній сорочці, дівчина швидко замерзла від нічної вологості, очі її від напруження почали сльозитися. Їй хотілося пошукати якийсь одяг і накинути на себе, але вона боялась відійти хоч на мить од вікна. Хтозна, може, саме в цей момент Пешо вийде з будинку, і, дивись, вона проґавить його!

Ні, вона не зрушиться з місця, чекатиме до кінця!

Окрім усього іншого, з кожною хвилиною в її душу все глибше проникало побоювання: а чи не вийшов він уже? Може, він подумав, що не слід гаяти часу? Чи не даремно вона тут чекає, тоді як десь там далеко його життю загрожує небезпека? Час минав нестеопно поволі, хвилини здавалися годинами; Юлія героїчно боролася з холодом, від якого здригалося її тіло, і зі сном, що натискав на повіки, але не сходила з місця. З голови її зникли всі думки, вона не знала і не пам’ятала вже нічого, зосередившись на одному: не проґавити б його!

Кінець кінцем, Юлія зовсім втратила відчуття часу. Вона не знала, чи годину простояла, чи дві, чи більше. Може, незабаром розвидня-тиметься? Але небо над нею було все так само темне, і все так само спокійно і безпристрасно горіли на вулицях електричні ліхтарі. Юлія вже вся тремтіла від холоду, але не сміла поворухнутися.

І раптом, коли вона менше всього сподівалася, двері будинку відчинилися, і вийшов Пешо. Вона впізнала його в ту ж мить, хоч він стояв у затінку склепіння під’їзду і уважно оглядав вулицю. Першою думкою її було крикнути «Пешо!», та звук завмер у горлі. Вона якось і злякалась, і засоромилась. Треба ж кричати, голосно кричати! Адже її почують батько й мати. Що вони подумають про неї й навряд чи дозволять говорити з Пешо. Та й що подумає сам Пешо, чи не зненавидить її на все життя за те, що вона так необачно виказала його стороннім людям, і за те, що зчинила такий крик серед ночі, розголосивши їхню теємницю? Юлія бачила, як він обернувся спиною і швидко рушив вулицею, віддаляючись від її будинку, але не крикнула, тремтячи від жаху.

Раптом ег її голові майнула нова, спасенна думка: а чому б їй не побігти за ним, наздогнати його? Вона кинулась до одежі і почала швидко одягатися. На нещастя, однієї туфельки не було на місці. Юлія почала гарячково шукати її під ліжком, під столом, під стільцями, але туфельки ніде не було. Тремтяче від холоду її тіло враз облилося густою теплотою. Що ж тепер робити? Засвітити лампу? Тут-таки вона наступила на щось тверде і раптом зрозуміла, що це і є її туфелька. Юлія швидко взулася, потім миттю вистрибнула у вікно. Так дорога була набагато коротшою і легшою. Вони жили на першому поверсі, висота була невеликою, і їй вже кілька разів траплялося стрибати крізь вікно, ступаючи спочатку на цементовий цоколь, а звідти — на тротуар. Зараз все це відбулось з блискавичною швидкістю. За якусь частку секунди Юлія опинилась внизу, хоч і з подряпаним коліном, хоч і шкутильгаючи, але з твердим рішенням наздогнати Пеню на вулиці.

Вулиці були зовсім безлюдні, не видно жодної людської постаті. І коли б пройшла в цей час людина, то вона б надзвичайно здивувалася, побачивши дивне видовище: іде, майже біжить, глухою вулицею дівчинка в коротенькому платтячку, нічний вітерець розвіває її кучеряве волосся, обличчя її бліде і тривожне, погляд напружений. Куди йде вона одна, злякана, темної ночі? Чи, може, у неї, немає батьків, — адже вони не дозволили б їй вийти самій, хіба вона не боїться глухої пустоти нічних вулиць?

Кожна людина з добрим серцем зупинила б її, спитала б, допомогла б їй… Та Юлія нікого не зустріла, а хоч би й зустріла, то, мабуть, і не помітила б — настільки вся була охоплена бажанням наздогнати Пешо. Адже він вийшов раніш, він хлопець і йде швидко, та вона бігтиме, так, так, бігтиме всю дорогу і все-таки дожене його, говоритиме з ним!

Юлія почала бігти. В горлі її пересохло, в роті відчувався гіркосолоний присмак, ноги підгиналися, але вона бігла далі. Раптом страшенний біль в животі, десь біля селезінки, примусив її зупинитися і зігнутися. Ні, вона не може більше! Юлія знову рушила — спочатку повільно, поки не пройшов біль, далі швидше, потім знову побігла. Так — і бігцем, і повільними кроками — вона, нарешті, вийшла на вулицю, на якій жили бандити.

Уже з першого погляду Юлія зрозуміла, що на вулиці немає жодної людини. Злякана, з тремтячими ногами, засапана, вона уповільнила ходу. Тепер уже немає куди поспішати, вже пізно. Так Юлія підійшла до входу будинку і, нерішуче спинившись перед дверима, натиснула ручку.

Замкнено!

Раптом їй захотілося плакати, сльози ринули з очей. Вона не наздогнала його, тепер кінець! А що, коли вона дорогою випередила Пешо? А що, як він ще не дійшов? Тоді він може кожну мить підійти і застати її тут.

Вона злякалась. Що він скаже, коли її побачить? Та що б не сказав, вона чекатиме його! Тільки чи зручно стояти отут, біля входу? Юлія оглянулась. Ще раніше, за своїх попередніх відвідувань, вона бачила, що саме проти цього будинку стояв невеличкий стародавній будиночок, схожий на мініатюрний замок — високі вузькі колони перед масивними дубовими дверима, масивні фронтони над вікнами, скульптурні фігури під дахом. Од парадних дверей збігали дуже широкі білі кам яні сходи, закінчуючись аж біля порослого травою майданчика у дворі. Двір був відокремлений від вулиці низькою кам’яною огорожею з ґратами з кованого заліза. Будинок здавався занедбаний, фасад його був спотворений бомбардуванням під час війни, красиві залізні ворота похилились набік. Не роздумуючи більше, Юлія пробралась у двір, тихенько пройшла між густими кущами і, затамувавши подих, притаїлась коло огорожі. З цього місця дуже зручно було спостерігати і за вулицею і за протилежним будинком.

Юлія уважно оглянулася. На вулиці все ще не було жодної живої душі, вікна квартири, в якій переховувалися бандити, були темні, щільно закриті і все так само заклеєні старими газетами.

Юлія тяжко зітхнула і стала чекати.

Допит

Майор запасу царської армії Пешов був черговим по квартирі інженера Дончева між одинадцятьма і трьома годинами ночі. Згідно з щоденним розкладом, він повинен точно о першій годині тридцять хвилин зв’язатися по радіо із закордонним центром, передати відомості і поийняти дальші накази і розпорядження.

Майор був чоловік років сорока п’яти, високий, худий, з м ясистим величезним носом, уже досить почервонілим від зловживання міцними спиртними напоями. Тверде, змережане глибокими зморшками його обличчя, дуже не зручне Для бриття, заросло десятиденною бородою і короткі підстрижені вуса злилися з поростю на обличчі. Перші десять днів свого добровільного ув’язнення колишній царський офіцер, за звичкою, брився щодня, але потім неробство, нудьга, до того ж постійний страх, що їх можуть викрити, а також гірка безнадійність і систематичне пияцтво знищили в ньому цю звичку цивілізації.

Точно о першій годині двадцять хвилин майор підвівся з широкого м’якого крісла, в якому він напівлежав і, щоб не заснути, ра3 у раз відсьорбував потроху міцного коньяку. В кімнаті було зовсім темно, а крізь відчинені двері спальні долинало неспокійне басисте хропіння його двох товаришів. Радіопередавач містився у ванній кімнаті. Досить широке, облицьоване білим кафелем приміщення мало тільки одне зовсім вузьке віконце, яке було так старанно заклеєне газетами і чорним папером, що жоден промінь світла не міг бути помічений знадвору. Вночі вони засвічували електрику лише у ванній, у ній працювали на радіопередавачі. До самої передачі залишалося ще десять хвилин, але майор хотів послухати трохи музику, якої не могли почути сторонні люди, бо він користувався навушниками. Майор зітхнув, почухав оголені груди і. взявши пляшку з коньяком, повільно подався туди.

Щоб увійти у ванну кімнату, майор повинен був проминути невеликий коридорчик. Зрівнявшись з дверима, він. за звичкою, зупинився і прислухався. На сходах зовсім тихо, не чути жодного звуку, хоч на дверях не було «шпигунки», він знав, що там темно, бо знизу дверей не було звичайної смужки світла, яка з’являлась, коли на сходах горіли лампи. Майор, за звичкою, прислухався, ні про що не думаючи і нічого не чекаючи почути, не відчуваючи якоїсь небезпеки.

Зненацька в цю мить під дверима з’явилась яскрава смужка — на сходах засвітилась лампа. Чуючи звичайний протяглий скрип парадних дверей, майор залишається зовсім спокійним, напевно, хтось хотів вийти з будинку, а не зайти. Все-таки майор чекав. Для нього не було ніяких труднощів відрізнити важкі кроки чоловіків від швидкого стукоту жіночих каб-, луків чи легких, майже беззвучних дитячих кроків. Удень звуки важче відрізняти, але вночі їх чутно з надзвичайною виразністю і чіткістю, так що він безпомилково розбирав їх, незалежно від того, були вони на першому поверсі чи аж на верхньому.

Цього разу не чути було ніяких кроків. Трохи здивований, хоч зовсім не стурбований, він прислухався. Нічого!… І крім цього, ніякого голосу, ніякого грюкання дверима! Що могло означати це безглузде в опівнічний час світло на сходах? Все це швидше заінтригувало, ніж стривожило майора, і він причаївся під стінкою, майже біля замкнених дверей.

І саме в цю мить він скоріше відчув, ніж зрозумів, що за дверима стоїть людина. Здавалося, він чує ледве вловиме човгання гумового взуття, швидке дихання, легкий металічний дзенькіт. Майор інстинктивно сунув руку в кишеню штанів за пістолетом і, весь пройнятий безпорадною злістю, зрозумів, що забув його на нічному столику. Що йому тепер робити? Повернутися тихо назад і взяти пістолет? Ні, для цього немає часу! В такі рішучі моменти розум майора працював гарячково і треба сказати непогано. Хто може бути за дверима? Представники влади, які прийшли заарештувати його? Зовсім неймовірно! Вони б з’явились відразу цілою групою і, не лякаючись, негайно блокували б увесь поверх. Тоді хто ж? Може, якась випадкова людина, гість, що шукає когось і зараз спинився, щоб прочитати табличку?

Раптом у замку заскреготів ключ. Це було так несподівано і незрозуміло, що на мить бандит розгубився. Чи не Тороманов? Ні, він сьогодні не повинен приходити. Але й людина Державної безпеки не може бути — не пхалася б вона сама, мов сліпа, в небезпечну квартиру! І ось у голові майнуло: злодій! Інакше не може бути — злодій! Придбав, очевидно, якимось чином ключа і тепер вирішив скористатися з відсутності хазяїв! Колишній майор швидко зміркував — краще почекати, доки зайде всередину, і потім схопити його!

Серед глибокої тиші замок клацнув сухо і різко. Ось через якусь мить двері відчиняться! Якби він не забув пістолета, для нього було б дитячою грою стукнути ним непрошеного пришельця по голові, щоб той втратив свідомість. А може, його замінить пляшка з коньяком? Він спробував стиснути її міцніше, і несподівано вона вислизнула з руки і з оглушливим тріском розбилася на підлозі.

Майор на мить остовпів. В голові майнула думка, що зляканий брязкотом злодій втече сходами. Майор блискавично відчинив двері, готовий схопити за горло несподіваного пришельця, і знову мало не остовпів на місці від здивування. При слабкому нічному світлі на площадці ледве-ледве окреслювалась маленька постать хлопчика. Не думаючи ні про що більше, майор із страшною силою схопив його і втягнув у коридор.

Засвітивши лампу, він вп’явся очима в незнайоме хлопчикове обличчя. Це був звичайний хлопець, пристойно одягнений, з гарним обличчям, і, що найдивніше, темні очі його дивилися не з ж.чхом, а якось гостро і з ненавистю.

— Тільки писнеш, — прошепотів майор, — відірву голову, як горобцеві.

— Бандит! — гнівно і глухо сказав хлопець.

Майор мало не підстрибнув від несподіванки. Дивись ти на нього — маленький нічний злодій, а ще накидається, з досади, на інших. У цей момент, розбуджені раптовим гомоном, в коридор вбігли два приятелі майора — обидва з важкими американськими пістолетами в руках. Один з них, в спортивній майці, русявий, білий і дебелий, з босими, як у жінки, невеликими ступнями, здивовано спитав:

— Що тут діється?

— Зараз побачимо! — відповів майор і враз затулив своєю важкою рукою хлопчакові рота. — Давайте щось зв’язати його!

— Що тобі дати?

— Принеси мотузку для сушіння білизни! І кілька серветок візьми!

Русявий поспішив до кухні. Другий, з досить грубим обличчям, дуже засмаглим від сонця і почервонілими очицями, з атлетичною постаттю, не рухаючись з місця, дивився на хлопця мовчки і люто.

Міцно зв’язаний, із затуленим серветкою ротом, Пешо лежав у кутку в ванній кімнаті, обпершись одним плечем об холодну мармурову стіну. Якраз під душем стояв невеличкий кухонний столик, а на ньому — якийсь апарат, дуже схожий на друкарську машинку — Пешо догадувався, що це радіопередавач. Припущення відразу справдилось. Давно не голений чоловік, що схопив його, сів коло радіопередавача і, приклавши навушники до вух, не обертаючись, спитав:

— Що передати?

Русявий диверсант, все ще не одягнений, сидів на низенькому плетеному стільці, іноді поглядаючи на хлопчика, і задумливо курив.

— Передай, щоб нас для контролю пошукали через тридцять хвилин! — сказав він, не виймаючи цигарки з рота.

Третій диверсант, який стояв біля дверей, похмуро пробурчав:

— Багато…

— Через тридцять хвилин! — байдуже, але категорично повторив русявий. — Сказано вже!

Пешо швидко зрозумів: цей, русявий, певно, начальник їхній. Його треба найбільше остерігатися! Потік думок, що ринув у голову, на час заглушив страх. •Незабаром вони почнуть допитувати його. Що їм сказати? Як пояснити свій прихід сюди? Що вигадати про ключ? Адже не чекаючи, що його зловлять тут, немов якесь мишеня, він завчасно не вигадав ніякої, хоч трохи ймовірної історії, з допомогою якої він міг би їх зараз обманути. Чи не краще взагалі мовчати і не відповідати на їхні запитання? Пешо почував, що так буде не гаразд. Найважливіше в даному випадку було приспати в них усі підозри про будь-яку надзвичайну небезпеку, обманути їх і заспокоїти, так щоб вони залишились у квартирі якомога довше. Таким чином, коли завтра вранці помітять, що він зник, його товариші догадаються, що сталося, і допоможуть йому. Це справді було добре, та як їх обманути, як приспати в них підозри, коли все в його поведінці було таким підозрілим? Безліч суперечливих і заплутаних думок гарячково кружляли в голові, він хапався за якусь із них, але одразу відчував, що брехня хитка і непереконлива, що нею він лише посилить підозріння. Незважаючи на своє тяжке становище, Пешо не втрачав надії, далі шукаючи вихід, хоча голова його йшла просто обертом від цих суперечливих і заплутаних думок.

Разом з тим він відчував, що в грудях його піднімається тяжке, гірке почуття розчарування, гнітючі докори сумління! Так — він винуватий у всьому! Якщо бандити злякаються і втечуть — він відповідатиме. Якщо вчинять нові підлоти і злочини — теж він буде винуватий, наче сам їх учинив. Якщо завтра всі зневажатимуть його і товаришів — знову він буде винуватий.

І раптом йому спало на думку: а що, коли вб’ють? Мабуть, вони зрозуміють, що небезпечно далі залишатися в цій квартирі, і втечуть! Невже візьмуть його з собою? Неможливо — як вони тягтимуть зв’язаного Хлопчика вулицями! Залишать його тут живим і здоровим? Теж неможливо! Він їх бачив, вже знає всіх, знає, що вони роблять! Хто залишить живим і здоровим такого небезпечного свідка! Пешо відчув, як крижаний холод пройшов по тілі, і міцно стиснув губи. Нічого, нехай його уб’ють, він заслуговує на це! Тільки так він зможе спокутувати свою тяжку провину, ні — свій тяжкий злочин! Тільки так або ж — героїчною поведінкою — як справжній мужчина, як поводив себе його батько під час катувань в поліції!

Пешо не раз слухав його розповіді про ці катування, потай захоплюючись його героїчним мовчанням і збереженням конспірації, гірко шкодував, що ніколи йому самому не доведеться виявити такої витримки. Та ось — тепер доведеться!

Проте краще не думати про це! Треба думати про інше — про те, про що незабаром захочуть узнати від нього! Облицьована білим кафелем ванна кімната блищала від яскравого електричного світла, яке просто сліпило очі, на столику монотонно постукував передавач, а над ним, нахиливши велику скуйовджену голову, сидів диверсант. Русявий чоловік сидів усе так само нерухомо на низенькому стільчику, мовчав, повільно курив і лише іноді ворушив білими пальцями ніг. Було і тихо, і страшно, сині хмаринки диму плавно носилися по тісному приміщенні, і Пешо, хтозна-чому, в цю мить здалося, що це не просто дим, а жива і відчутна смертельна небезпека, яка висіла над його головою.

Зненацька хлопця обійняв жах, але він швидко заглушив його і ще міцніше стиснув губи.

— Готово! — сказав майор і, не поспішаючи, зняв навушники, його похмурий погляд спинився на Пешо. — Ну, лялечко, що ж робитимемо тепер з тобою?

— Ти помовч! — трохи сухо перебив його русявий. — Розв’яжи йому рота.

— Канарка може заспівати! — незадоволено пробурчав бородатий, але підвівся з місця.

Русявий нахилився вперед, втупився холодним синім поглядом хлопцеві в очі, тихо і якось стримано-лагідно сказав:

— Слухай, хлопче, тільки писнеш — і тобі буде край! Зрозумів?

Та Пешо не мав можливості відповісти йому. Русявий помовчав трохи і додав:

— Таке наше становище — пощади не буде!

Хтозна-чому удавана лагідність в голосі диверсанта в цю мить нагадала Пешо Тороманова. Бородатий недбало зняв з його рота серветку і, пошкрябавши небрите підборіддя, знову повернувся на своє місце. Русявий не зводив погляду з хлопця, сині очі його темніли.

— Попереджаю тебе: казати тільки правду! — говорив далі русявий. — Якщо обманеш нас хоч трошечки, жорстоко за. це заплатиш. Ясно тобі?

— Ясно! — відповів удавано-покірним голосом Пешо.

— Добре, радий, дуже радий, що ми розуміємо один одного, — вів далі все так само лагідно, майже ласкаво русявий, і повні губи його розпливлися в широкій штучній посмішці. — Скажи перш за все, як тебе звуть.

Пешо знав, що тут не можна брехати. На кухонному столику, вкупі з ключами, кількома лимонадними карамельками, старим цвяхом і шматком гуми лежав його учнівський квиток. Не моргнувши, він назвав своє ім’я.

— Так! — по-приятельському промовив русявий. Потім раптом спитав: — А ці ключі звідки взяв?

— Просто були в мене! — затято і трохи насуплено відповів Пешо.

— Я тебе питаю — звідки ти їх узяв? Хто тобі їх дав?

— Ніхто мені їх не давав.

На гладенькому білому лобі диверсанта з’явилась глибока поперечна зморшка.

— Як це ніхто?

— Та так… ніхто! Вони давно в мене!

— Звідки? Просто знайшов їх на вулиці, так, чи що?

— Ні… Ми жили раніш у цій квартирі… і… ключі просто залишились у нас…

Русявий замислився, але не надовго.

— Припустимо, що це так! — похитав він поволі головою. — Ну, гаразд, — що шукаєш ти серед ночі в чужій квартирі?

— Є одна… одна справа…

— Цікаво знати, яка?

— А… як вам сказати… я сховав свої вудочки… Ще коли ми тут жили!

— Вудочки?

— Так, вудочки… Крім цього, коточки і волосинки для вудочок… Бо завтра ми підемо на Іскар, я… повинен їх взяти!

— Ну, добре, як же ти їх візьмеш? Адже в квартирі живуть люди. Вони ж почують?

— Я гадав, що інженер поїхав на курорт, — відповів Пешо одразу. — Гадав, що в квартирі нікого немає…

— А хто сказав тобі, що тут нікого немає?

— Одна дівчинка… Тут живе, в цьому будинку.

— Як звуть цю дівчинку?

— Ні, я не скажу вам, як її звати!

— Чому?

— Ви можете заподіяти їй щось!

— Дивись, який кавалер! — цього разу невимушено посміхнувся русявий. — Коли захочу, то скажеш мені все, як попові… скажеш ім’я і матері своєї!

— Не скажу! — похмуро і рішуче заявив Пешо. — Вам так здається, що скажу!

Знову на гладенькому лобі диверсанта з’явилась глибока зморшка, але через якусь мить губи його розпливлися у широку посмішку, з якою він досі провадив допит.

— Ну, добре, зараз ми не будемо сперечатися з цього приводу. Отже, ти прийшов сюди взяти свої вудочки… Де вони?

— Я їх сховав в одне… в одне таємне місце.

— А де саме?

— В кладовці…

— Добре, скажи мені, де міститься ця кладовка? Звідки вхід в неї?

— В кладовку вхід з кухні…

— А чи є в кладовці вікно?

— Є… тобто… немає, немає!

— Та-аак… Скажи тоді, скільки кімнат є в квартирі, як вони розташовані?

Це запитання не було несподіванкою для Пешо. Він бачив квартиру Живки і гадав, що інженерова квартира має приблизно таке ж саме розташування.

— Квартира? — спитав неначе байдуже він. — Є насамперед велика вітальня з вікнами на вулицю… З вітальні через великі двійчасті двері вхід до кабінету…

— Які саме?

— Ну, такі — скляні, входять у стіни… Напроти цих дверей є другі, звичайні, які ведуть у спальню!

Русявий замовк, потім посунув свого стільця зовсім близько до Пешо. Хлопець, який напружено стежив за ним, не міг помітити нічого особливого у виразі його обличчя.

— Подивися мені в очі! — сказав русявий зміненим, трохи різким і пискливим голосом. — Прямо в очі дивися!

Пешо, наче гіпнотизований спрямував на нього свій погляд.

— Так!… Я, хлопче, скажу тобі, що ти безсоромний брехун! Як тільки ти дивишся-мені в, очі і так брешеш?!

— Не брешу!

— Брешеш!

— Не брешу!

У повітрі несподівано змахнула маленька ру-, ка диверсанта, удар різко і гучно упав на щоку Пешо. Хлопець боляче вдарився головою об плити і відчув, як щось побігло по вдареній щоці — може, кров чи піт.

— Не смій бити! — з глибокою і лютою ненавистю промовив Пешо. — Дорого заплатиш за це!

— Приб’ю тебе, брехун такий! — прошипів злобно русявий.

— Не брешу!

— Брешеш! Зараз же я доведу тобі, що брешеш! Поперше, в квартирі немає ніякої кладовки! Подруге, крім вітальні, є не дві кімнати, а одна, і немає ніяких скляних дверей!

— Може, я забув! — глухо сказав Пешо.

— Хіба можна забути — квартиру, в якій жив?

— Можна… Жили ми тут давно, забув я…

— Як давно?

— Та… мабуть, уже десять років!

— Десять років, — злісно повторив русявий. — А тепер тобі скільки?

— Тепер мені дванадцять!

— Ясно! — диверсант глузливо подивився на нього… — Та ти тоді справжній вундеркінд! Просто — диво природи!

Пешо не зрозумів насмішки.

— Так, так! — похитав головою русявий. — В два роки ти грався собі вудочками, навіть ховав їх в неіснуючі кладовки. Молодець!

Пешо відчув, що серце застигло в грудях. Ясно — він заплутався в своїй брехні, не зміг витримати. Не знаючи, що відповідати, він насуплено замовк.

— Слухай тепер уважно, що я скажу! — «почав знову русявий диверсант. — Досі ти нас увесь час морочив! Даю тобі хвилину строку, щоб ти поміркував і сказав нам правду добровільно! Не скажеш, то є багато випробуваних засобів примусити тебе говорити. Але тобі не легко буде, попереджаю!

Він замовк, втупив очі в свій гарний золотий годинник. Пешо знову гарячково почав думати. Вигадати за, цей короткий час нову брехню здалося йому і неможливим, і бридким. Так чи інакше, заплутають його зливою запитань — і зрозуміють, що він їх обманює. Тоді що ж, сказати їм правду? Ніколи! Пешо відразу відчув таку сміливість і рішучість, що вмить зрозумів — ніколи! Нехай що хочуть роблять, хоч як нехай мучать його, він не скаже їм правди! Так робив колись його батько, так зробить і він. Що завгодно хай станеться, що хочуть нехай з ним роблять, він мовчатиме, і хоч не дорослий він, а хлопець — не поступиться, буде
таким, як батько!

— Все! — сказав русявий диверсант. — Строк минув! Будеш говорити?

— Не буду! — різко відповів Пешо, і очі його наче засяяли від рішучості, хороше смугляве обличчя стало ще кращим, ще світлішим. Цей натхненний вираз не випав з уважно спостерігаючого ока русявого диверсанта, і він здивовано спитав:

— А чому, скажи, будь ласка? Що тут такого… небезпечного і страшного в цій простій справі? Чому ти не хочеш говорити?

— Ось так, не хочу і все! — затято і похмуро відповів Пешо.

— Але чому ж так?

— Тому що взагалі не хочу розмовляти із… зрадниками!

Вперше русявий диверсант здригнувся і серйозно подивився на хлопця.

Пешо відразу зрозумів, що зробив помилку, сказавши їм те, що знав і не повинен був казати.

— Цікаво! — пробурчав злісно русявий. — А чому саме ми повинні бути зрадниками?

— А що ви робите з цим апаратом? — Пешо показав головою на передавач. — 3 ким маєте зв’язок?

— Так! Значить, ти не хочеш говорити?

— Не хочу!

— Тоді силою примусимо тебе говорити! — сказав русявий і обернувся до дверей. — Принеси мені шнур від електроплитки!

Диверсант з грубим обличчям мовчки вийшов і незабаром повернувся з електричним шнуром. По блиску в його очах можна було зрозуміти — він догадався, що надумали робити з хлопцем.

Русявий зірвав нижній контакт шнура, розділив дротики, потім сунув один кінець шнура в штепсель точно над головою хлопця.

— Ясно тобі? — спитав він тихо, дивлячись на Пешо холодними зміїними очима.

— Ні, не ясно! — глухо відповів хлопець, хоч і догадався.

— Зараз зрозумієш! Електричний струм легко може убити дорослу людину, тим більше такого хлопця, як ти. Ну, попосмажимо тебе! Що ти скажеш на це? Чи не краще розповісти все добровільно?

— Нема чого мені розповідати! — відповів Пешо, і очі його знову засяяли.

— Добре, побачимо! Це тільки Для початку.

Русявий швидко торкнувся руки Пешо оголеними дротиками. Електрична іскра затрясла слабке тіло хлопчика, він злегка скрикнув.

— Будеш говорити?

— Ні!

Обличчя Пешо Стало гордим і світлим, яким, певно, було обличчя в батька, коли катували його в поліції.

— Зав’яжіть йому рота! — сказав рішуче русявий. — Йому не це ще потрібно!

Диверсант з грубим обличчям нахилився над Пешо і швидко зав’язав йому рота.

Через п’ять хвилин усі троє диверсантів сиділи біля низького круглого стола у вітальні. В кімнаті було зовсім темно, бо вмикати світло вони боялися, і тому не могли навіть бачити стривожених і похмурих облич один одного, хоч сиділи всі поруч. Майор зовсім витверезився, диверсант з грубим обличчям неспокійно дихав. Тільки русявий, видно було, цілком зберіг самовладання.

— Ясно, хлопець не заговорить! — сказав він тихо і наче задумливо. — Цей екзальтований типчик, мабуть, з комуністичної сім’ї, добре начинений різними «Молодими гвардіями»…

— Ти дай його мені, — сказав майор, — потім побачимо…

— Немає часу, та й ніякого смислу! Не віриться мені, щоб ми дізнались про щось особливе. По-моєму, це якась хлопчача історія, інакше досі органи Державної безпеки схопили б нас…

Ця ймовірність була настільки страшною, що всі одразу замовкли.

— Для нас є лише одне важливе питання! — вів далі русявий приглушеним голосом. — Чи хлопець сам діяв, чи з помічниками! Ясно, однак, що міліція нічого не знає, інакше хлопець не був би зараз сам! З двох варіантів треба припустити гірший: хлопець має якихось помічників, і вони знають про нашу квартиру. Таким чином, не пізніше завтрашнього дня вони дізнаються, що їхній приятель зник, і дивись — вдруге прийдуть не самі!

— А чи не прийдуть ще цієї ночі? — обізвався похмуро майор. — Цей хлопець, може, зайшов сюди, а другий чекає на вулиці?

— Мені не віриться! — сказав русявий, однак у голосі його вперше почулась тривога. — Ти ж кажеш, що внизу двері замкнені на ключ?

— Замкнені…

— Коли б знадвору чекав його якийсь помічник, він не замкнув би їх! Як видно, в даному разі хлопець діяв сам.,.

— Це невідомо! — сказав стривожений майор.

— Так чи інакше — ми повинні зараз же тікати звідси. Попередимо і Тороманова! Через, півгодини щоб нас і духу тут не було!

— Це найрозумніше! — просопів мовчазний диверсант. — Чим раніше, тим краще!

— А що робитимем з хлопцем? — спитав майор.

— Залишимо його тут зв’язаним! — відповів байдужим голосом русявий.

— Дурниці! — обізвався сердито диверсант з грубим обличчям. — Найкраще, перед тим як залишити квартиру, ліквідувати його.

— А навіщо?

— Як навіщо? Адже він, мерзенний, знає про все. Знає і про передавач, добре знає і наші фізіономії! Завтра Державна безпека матиме точний опис усього. Тоді навіть постові міліціонери пізнають нас.

Русявий диверсант знав це краще, ніж його товариш, і все ж він був рішуче проти вбивства. Справа в тому, що обидва його помічники маля тяжкі судимості з боку місцевої влади, для них уже не існувало дороги назад. Його ж особисте становище не було таким безнадійним. Навіть коли б його і зловили, він відбувся б якимось більш-менш легким вироком, тоді як убивство хлопця приведе його ирямо на шибеницю. Але чи міг він сказати їм про це? Ні! З другого боку, після тривалого добровільного ув’язнення в квартирі інженера, віра в благополучний кінець їхньої справи занепала.

— Не згоден я його вбивати! — сказав він рішуче. — Не треба забувати, що ми маємо не тільки диверсійні завдання, але й політичні. Якщо ми вб’ємо хлопця, їхня пропаганда використає це, щоб підбурити проти нас весь народ. Ви уявляєте собі: по-звірячому вбитий хлопчик! Та після цього навіть простий зеленяр, городник насторожиться! Ні, я не згодний!

— А згодний ти, щоб ми самі поклали свої голови на плаху? — сердито прогув диверсант з грубим обличчям. — Я на це не згодний!

— І я! — додав сухо майор.

Русявий диверсант подивився на свого годинника із циферблатом, що світився, і звернувся до майора:

— Ти йди зараз до передавача. Незабаром тебе викликатимуть.

Майор швидко підвівся.

— Що передати?

— Передай, що група через непередбачені обставини переїде до об’єкта 14 цієї ночі, замість завтрашньої ночі.

Помовчавши трохи, він звернувся до диверсанта з грубим обличчям:

— Іди допоможи йому з шифром! Я зараз же зв’яжуся з Б-8 і підготую наш переїзд.

Обидва диверсанти, пройняті тривожним нетерпінням, швидко подалися до ванної кімнати. Русявий чоловік постояв ще з півхвилини на місці, потім ледве чутно, зітхнув і підійшов до телефону.

Непередбачені події, незважаючи на його зовнішній спокій, погано вплинули на його самопочуття.

Юлія діє

Тяжко і страшно було Юлії чекати в запустілому дворі. Сховавшись серед кущів, вона тремтіла від нічного холоду і від неспокійних думок, які приходили в голову. Іноді якась пташина озивалася, сидячи десь на темних гіллях дерев, іноді кішка раптом стрибала на огорожу, і Юлія, жахаючись, завмирала на місці. Але найбільше в ці хвилини вона боялась за свого друга, який так дивно зник у великому білому будинку. Що сталося з ьим? Чому він не виходить? Хоч їй в цей час дуже тяжко було міркувати спокійно, все ж вона розуміла, що немає ніяких причин довго залишатися в будинку. Скільки часу треба, щоб перевірити, чи відмикає ключ замок? Певно, не більше п’яти хвилин. Та минуло вже багато разів по п’ять хвилин, а він не виходив.

Куди зник Пешо? Чи живий він, чи його спіткало якесь непоправне лихо?

Знервована до краю від цих думок, Юлія чекала за огорожею, не зводячи очей з парадного входу. А чи певна вона, що Пешо зайшов у будинок? Вона не може бути певна, вона не бачила його! Але куди ж він може піти такої пізньої ночі? Чи не спало йому на думку негайно повідомити міліцію, — повідомити ще цієї ночі, з огляду на якусь небезпеку? Це було цілком можливо, та Юлія не вірила. Вона відчувала, що він всередині — у великому будинку, і тремтіла від жаху! Що з ним сталося, чому він не виходить?

Нарешті, дівчинка зрозуміла, що небезпечно і безглуздо чекати тут далі. Якщо з ним сталося нещастя, вона повинна допомогти йому, врятувати його! Та хоч вона ясно це розуміла, всй ж їй було нестерпно тяжко одірватися від свого місця. Їй здавалося, що тільки-но вона відійде кудись, нагорі станеться якесь непоправне, страшне нещастя. Так, краще зараз же побігти в міліцію, попередити, викликати допомогу, але Юлія все ще стояла на місці, їй бракувало волі зрушити з місця і відвести очі від замкнених дверей.

Так минуло ще чверть години. Нарешті, зібравши усю свою волю, вона повільно вийшла з двору. Двері були так само нерухомі, вікна іyженерової квартири темні. Але де шукати допомоги? Де міститься міліцейське відділення? Раптом вона згадала, що хлопці мали піти в Міністерство внутрішніх справ. Там, очевидно, є черговий начальник — казав хтось. Гаразд, вона піде туди. Юлія знала, де знаходиться величезний масивний будинок Міністерства, але зараз їй було важко орієнтуватися. Вона вийшла на трамвайну колію, озирнулась і зрозуміла: треба йти вздовж, а як дійде до маленького скверика — навпроти буде Міністерство.

Доки дівчинка поспішала з усіх сил по безлюдній вулиці, зірвалися короткі вихори, вітер погнав якісь клаптики паперу. За якийсь час почали падати поодинокі великі краплини дощу, але скоро перестали. Юлія підійшла до скверика і, повернувши за ріг, побачила перед собою величезний кам’яний фасад будинку Міністерства. В двох місцях світилися вікна, і вона, підбадьорена, поспішила туди.

Підійшовши до будинку, Юлія розгублено зупинилася. До яких дверей підійти, кому подзвонити?

Було щось зворушливе в цій нічній сцені — темрява, вітер, вона стоїть зовсім самітна з скуйовдженим од вітру русявим волоссячком, маленька і безпорадна перед велетенським важким масивом будинку Міністерства, задерши до вікон свого маленького ноеика. Кому подзвонити, кого викликати?

Раптом Юлія здригнулася. В затінку будинку заворушилась людська постать: коли людина вийшла на світло, Юлія побачила, що це солдат — серйозний, навіть насуплений, з автоматом на грудях.

— Ти чого тут чекаєш, дівчинко? — спитав він суворо.

— Товаришу солдат, — почала швидко, задихаючись, Юлія, — я повинна зараз же поговорити з найбільшим начальником.

— Яким начальником?

— Черговим! — догадалась вона.

— Тут немає начальників! — трохи сердито відповів солдат. — Гайда, йди собі звідси! Хіба можна дітям блукати серед ночі!

— Але, товаришу солдат, — швидко і одчайдушно зашепотіла Юлія, — диверсанти, товаришу солдат, захопили Пешо!

— Якого це Пешо?

— Пешо — хлопець! Диверсанти зловили його і зачинили в одній… кімнаті!

Мимоволі солдат посміхнувся. Приснилося щось цій дівчинці або ж читала до пізньої ночі книгу! Нічого диверсантам робити, ловлять дітей і зачиняють їх в кімнати! Та і що це за батьки, які не дивляться за своїми дітьми! Хіба можливо це?

— Слухай, дівчинко, зараз же йди додому! — сказав суворо солдат. — Чуєш? Ну, гайда!

— Але я прошу вас, товаришу солдат! — одчайдушно схлипнула Юлія. — Прошу вас, вони уб’ють Пеіііо!

— Я не маю права розмовляти з тобою! — кинув солдат. — Я на посту. Ну, йди!

— Та як же… Вони ж…

— Йди… йди… Коли щось сталося, нехай прийде твій батько.

Солдат повернувся і попрямував до свого місця. Ковані чоботи дзвеніли по тротуару, ствол автомата блиснув останній раз і зник у затінку. Після тривалого напруження Юлія відчула, як щось в ній зламалося, вона похилила голову і, плачучи великими гарячими сльозами, пішла вниз по вулиці.

Полковник Філіпов сидів сам у своєму кабінеті, заглибившись у папку з відомостями, листуванням і документами. Не вперше йому траплялося отак довго затримуватися — для нього протягом останніх років це стало майже щоденною практикою. В ці роки вороги республіки різко посилили свою діяльність, усіма засобами намагаючись затьмарити вільне і щасливе життя. Вони засилали диверсантів з сусідніх капіталістичних країн, закидали їх літаками в малонаселені місцевості, вербували серед залишків буржуазії шкідників і шпигунів, провокаторів і вбивць. Велика частина тієї нечисті, що повзла до серця батьківщини, потрапляла до рук прикордонників, та все ж багато з них проникали у великі міста і життєві центри країни. Їм не тільки щастило, це були найдосвідченіші розвідники і, зрозуміло, найнебезпечніші вороги. Вони діставали можливість шкодити і робили це. З ними полковник вів боротьбу щоденно — без відпочинку, ні на мить не випускаючи нитки, яку тримав у своїх руках.

Нарешті полковник Філіпов підвів голову від папки. Обличчя в нього було широке, смугляве і тверде — багато бур хльоскало його, багато вітрів обвівало, багато холодів обморожувало в страшні роки німецько-фашистської окупації. В ті роки він пізнав і голод, і суворий біль ран, і нещадну жорстокість ворогів, його широке, світле, привітне обличчя стало твердим і потемнішало, в очах з явився суворий стальний блиск, але серцем він залишався майже таким, яким був і за молодих років. Це особливо впадало в око, коли він посміхався — в нього була широка, добродушна посмішка, в якій майже ховалися його очі, в такі хвилини важко було пізнати в ньому керівника служби безпеки, який примушував тремтіти цілі зграї ворогів.

Та зараз полковник не посміхався. Погляд його знову відливав стальним блиском, хоча від утоми у нього рябіло в очах. Кілька диверсійних груп повзло по країні, темними ночами вистукували їхні передавачі, і, незважаючи на великі зусилля його людей, їх не вдавалося викрити. Десь існувала ворожа радіостанція, вона працювала досить спритно, вміло змінювала довжину хвиль і години передач, які відбувалися з такими інтервалами, що її не можна було засікти. Що робити? Група, що займалася розшуками станції, працювала з великим напруженням, та все ще не мала ніяких результатів.

Десь вдалині прогуркотів грім. Чи не буде дощу? Полковник підвівся і відчинив вікно. По небу пливли низькі розідрані хмари, але дощу не було і, може, й не буде, бо дме сильний вітер. Він подивився вниз і здивовано підвів брови. Маленька дівчинка говорила про щось з вартовим, очевидно, просила його і наполягала на чомусь, але солдат упирався. Він почув лише голосно сказане «йди, йди», потім дівчинка пішла, гірко заплакавши. Полковник замислено почухав підборіддя. Що там таке? Вигляд плачучої дівчинки наче шпигонув його в серце. Несподівано схвильований, він стежив за нею якийсь час — з височини вона була така маленька і безпорадна, потім швидко простягнув руку до телефону і набрав номер караульного приміщення.

— Начальник караулу? — спитав він суворо. — Зараз же приведіть до мене дівчинку, яка розмовляла з вартовим другого поста! Швидше, поки вона не пішла!

Полковник поклав трубку і знову подивився крізь вікно. Вулиця була безлюдна, дівчинка, мабуть, уже повернула за найближчий ріг. «Знайдуть її!» вирішив він, заспокоївшись, і знову сів на своє місце. Йому хотілося продовжити роботу, та думки розбігалися, образ одинокої плачучої дівчинки невідступно стояв перед ним.

Нарешті в двері постукали, зайшов черговий офіцер. Він привів ту саму дівчинку, але тепер вона не плакала, все обличчя її виражало радісну надію. Полковник швидко підвівся, підставив їй стілець і, коли вони залишились самі, рішучим жестом відсунув шухляду стола. Тут він завжди тримав кульочок з м ятними цукерками, які вживав, щоб менше палити. Цукерки були на своєму місці, але полковник, коли побачив їх, завагався: щось в самому вигляді дівчинки, в гарячковому її погляді, в радісному сподіванні, яке освітлювало її личко, переконало його, що тут цукеркам не місце.

— Ну? — спитав він дружелюбно. — Скажи тепер, дівчинко, що сталося?

— Товаришу начальник, — почала Юлія і гаряче, і благально, — поспішіть, товаришу полковник, диверсанти зловили Пешо…

Ці слова збентежили навіть полковника — він не сподівався такого гострого початку.

— Спокійно, дівчинко, які диверсанти і якого Пешо?

— Ми, товаришу начальник, випадково викрили кількох диверсантів…

— Хто це ви?

— Ми — діти!

— Добре, добре, почни тоді спочатку…

Юлія почала знову. Розповідь її була незв’язною, навіть заплутаною, але полковник, слухаючи з напруженою увагою, розумів усе і відчував, що все це — правда, а не дитячі вигадки. Він був глибоко здивований і навіть вражений цією історією, особливо винятковою кмітливістю і винахідливістю своїх невідомих помічників, однак обличчя його залишалося стриманим, погляд був спокійний, наче нічого не сталося, наче розповідали йому звичайну вуличну пригоду. Та коли Юлія дійшла до випадку з електролічильником і таємничим обертанням кружечка, він стрепенувся, задав кілька додаткових питань і швидко зняв трубку телефону. Першим ділом його було привести в бойову готовність чергове відділення, потім полковник зв’язався з гаражем і дав кілька додаткових наказів. Коли він поклав трубку, обличчя його трохи почервоніло, в очах з’явились вогники.

— Далі що було? — зацікавлено спитав він. — Тільки якнайкоротше.

Юлія сама почувала, що повинна поспішати з розповіддю. Як тільки вона скінчила, полковник взяв знову трубку і звернувся до телефоніста:

— З’єднайте мене зараз з Кирилом Андреєвим, дзвоніть, доки не відповість.

Полковник добре знав батька Пешо, він був з ним деякий час у Славенській в’язниці. Чекаючи дзвінка, він продовжував розпитувати Юлію; очі дівчинки сповнились тривогою, а потім стали майже злякані.

— Треба йти, товаришу начальник! — благаюче сказала вона. — Його можуть убити!

У цю мить телефон задзвонив, полковник узяв трубку.

— Це ти, Андреєв? — спитав він спокійно. — Говорить полковник Філіпов. Слухай, одне маленьке запитання — скажи мені швиденько, син твій Пешо вдома, він у ліжку?

— Звичайно, вдома! — відповів здивовано сонний голос.

— Я хочу, щоб ти це перевірив!

— Та що за нісенітниці!

— Перевір, перевір! Я не можу гаяти часу!

Юлія чекала напружено. Полковник, не віднімаючи трубку від вуха, злегка посміхаючись, підбадьорював її поглядом, наче хотів сказати: «Зараз, зараз! Як тільки відповість, зараз же йдемо!»

Чекати довго не довелось — полковник здригнувся і прислухався.

— Так, говори! Справді? — спитав він з напруженим обличчям. — Не бійся, нічого немає небезпечного! Кажу ж тобі — ніякого нещастя немає. Ні, не можу зараз! Не можу, поспішаю! Чекай біля телефону, незабаром подзвоню!

Юлія не знала назви вулиці, на якій жили диверсанти, і довелося взяти її з собою. Дзі потужних автомашини помчали безлюдними вулицями, що блищали тепер, як ковзанки, бо поки дівчинка була в Міністерстві, пройшов дощик.

Незабаром вони доїхали до місця і зупинилися коло будинку. З великої машини вийшла група людей і відразу ж розсипалася в усіх напрямках, немов крізь землю провалилась. Полковник Філіпов звернувся до Юлії:

— Ти почекаєш тут! — ласкаво сказав він. — Через кілька хвилин я приведу твого друга.

— Я піду з вами! — благаюче сказала дівчинка.

Полковник посміхнувся.

— А якщо почнуть стріляти?

Коли Юлія залишилась сама, її знову пройняв холодний жах. А що як.справді стрілятимуть? Вона хотіла крикнути, але полковника вже не було. Крізь віконце автомашини дівчинка побачила, що вікна нижнього поверху засвітилися, показався молодий чоловік в піжамі, з ним заговорили люди полковника Філіпова. Юлія знала, що це художник, в якого треба було взяти ключ від парадних дверей будинку.

Полковник Філіпов разом зі своїми людьми зійшов сходами. Як завжди в таких випадках, він був спокійний і впевнений в успіху. Якщо бандити ще в квартирі, вони не зможуть утекти. Та й навряд чи вони чинитимуть опір. Завжди, відчуваючи над своєю головою залізну руку народної влади, бандити робилися м’якими, як віск, втрачали самовладання, швидко капітулювали. Хоч полковник ніколи не недооцінював ворогів, хоч воював з ними з повним напруженням, він ставився до них з презирством і часто нехтував небезпекою, що загрожувала його життю.

Група спинилась перед дверима квартири інженера. Філіпов подзвонив тривало і наполегливо. Всі чекали, поклавши пальці на курки револьверів.

Зсередини ніхто не відповідав. В квартирі панувала мертва тиша, наче там нікого не було, наче ніхто там не бував за час відсутності всієї родини інженера.

Треба дзвонити знову й знову.

Ніякої відповіді!

Раптом відчинилися сусідні двері, на порозі показався літній чоловік в піжамі з сердитим, сонним обличчям. Побачивши військових, він одразу немов остаточно прокинувся, збентежено закліпав очима, забурмотів якісь вибачення.

— Зайдіть в квартиру, громадянине! — сказав полковник ввічливо. — Спіть спокійно, нічого особливого не сталось.

Збентежений чоловік поспішив зникнути.

— Ламайте двері! — наказав спокійно полковник. — Більше не можна чекати.

Полковник першим зайшов крізь зламані двері і зараз же ввімкнув світло. Коридорчик був порожній, але на мозаїчній підлозі валялися рештки розбитої пляшки, гостро і неприємно тхнуло застояним повітрям і алкогольними напоями.

— Коньяк! — безпомилково визначив полковник Філіпов, хоч сам не пив.

В коридорі було троє дверей. Ті, що були праворуч, — великі, майже цілком з матового скла, певно, вели до кімнати. Ліворуч були звичайні, кухонні двері, теж з маленьким матовим віконцем. Треті двері були точно проти входу, досить вузькі, білі і, очевидно, подумав полковник, вели до ванної кімнати. Він вирішив, що ванна кімната — перше передмостів’я в квартирі, і рішуче натиснув на двері. Двері одразу відчинилися, але полковник відчув, що вони уперлись у щось м’яке і нерухоме, наче в Людину.

Полковник остовпів. Так стукнулися 6 двері, коли б за ними лежав мішок з одягом або ж труп людини!

Труп людини!

Він гарячково обернув штепсель і одним поглядом охопив усе вузьке біле приміщення. На мозаїчній підлозі справді лежала, міцно зв’язана мотузками, людина, або, точніше, хлопчик. Рот його був зав’язаний білою серветкою, але очі дивилися на полковника безрадісним, похмурим поглядом, немов той прийшов не визволити, а заарештувати його.

Одним рухом полковник зняв серветку і в хвилюванні опустився на коліно біля хлопця.

— Бандити втекли! — сказав зажурено Пешо.

Полковник одразу зрозумів, що діється в хлоп’ячій душі, і, заглушаючи свою власну досаду і розчарування, сказав посміхаючись:

— Нічого, на цей раз вони не втечуть далеко!
Двоє його помічників підійшли і розв’язали хлопця.

— Тут, у ванній кімнаті, був радіопередавач, — повідомив Пешо. — Зовсім невеликий, можна носити його під пахвою.

Полковник кивнув:

— Це я вже знаю. А давно втекли диверсанти?

— Не менше години! — відповів Пешо глухо.

Полковник подумав трохи, далі спитав:

— У квартирі є телефон?

— Не знаю, товаришу полковник… Я ніде не був, крім ванної…

— Іди за мною…

Вони ввійшли у вітальню. В широкій, гарно мебльованій кімнаті панувало безладдя, — здавалося, через неї промчав бурхливий літній вихор. Як і в коридорі, тут нестерпно тхнуло непровітреним приміщенням, коньяком, неправою білизною. На підлозі валялися порожні пляшки, олов’яні обгортки від шоколаду, недокурки, обривки газет і особливо багато шматків хліба і сала. Оглянувшись, полковник Філіпов побачив телефон і з радістю констатував, що він не пошкоджений. Підійшовши до нього, полковник швидко почав набирати якийсь номер.

— Товаришу полковник, а звідки ви дізнались, що я тут? — раптом спитав Пешо.

— Від Юлії… Почекай хвилинку!

Як тільки був набраний номер, з другого кінця проводу негайно обізвалися, наче там чекали тримаючи руку на трубці.

— Товариш Андреєв? — спитав полковник, жартуючи, змінюючи свій голос. — Прошу, говоріть! — Обернувшись, він сунув трубку в руки Пешо. — Держи!

Глибоко схвильований, вражений несподіваним ходом подій, хлопець взяв трубку і підніс її до вуха.

— Тату… — сказав він тихо, хриплуватим голосом. — Це я…

В надійні руки

Цієї ночі майже ніхто з учасників події не міг спати.

Лише Юлію відвезли одною з автомашин додому. Перед будинком між полковником і дівчинкою сталася суперечка, як їй зайти в квартиру — у двері чи знов через вікно. Зрозуміло, дівчинка енергійно наполягала: через вікно! Полковник повеселішав, гра сподобалась йому.

— Нехай буде так, — сказав він, по-батьківському плескаючи Юлію по худеньких плечах. — Однак завтра повідомимо батька, інакше не можна.

— Прошу вас, товаришу полковнику, не кажіть йому! — попросила дівчинка з безпорадним виглядом.

— Як же можна не сказати? — стримано посміхнувся полковник. — Ми зобов’язані сказати йому.

Юлія кивнула Пешо, який повинен був їхати машиною до Міністерства. Раптом вона простягнула йому свою білу ручку крізь відчинене віконце, очі її налилися сльозами. Вперше їм довелося потиснути один одному руку, як це роблять дорослі.

— Ти не сердься на мене! — сказала вона, майже плачучи. — Сам бачиш, що я не вину вата…

Пешо відчув, що і в нього очі сверблять.

— Щоб я на тебе сердився! — вигукнув він схвильовано. — Мені нема за що на тебе серди тись!

Автомашина рушила. Незабаром на безлюдній вулиці, де жила Юлія, якийсь випадковий прохожий побачив здалеку незвичайне видовище: два молодих офіцери в синіх кашкетах, обидва збентежені своєю незвичайною місією, допомагали дівчинці стрибати через вікно в кімнату. Опинившись всередині, Юлія уважно прислухалась. Тихо! Вона махнула рукою двом своїм друзям, які ще дивилися знизу, посміхнулась їм і зникла в темряві кімнати. В ту ж мить на вулиці тихо запрацював мотор автомашини.

В цей час Пешо, сидячи в кабінеті полковника, вже докладно розповідав Філіпову історію з кинутим ключем.

Полковник часто перебивав його, розпитував про найменші дрібниці, задавав додаткові запитання. Розповідь Пешо чи, вірніше, розмову його з полковником весь час записував стенограф. Від уваги полковника майже нічого не сховалось. Ні продавець, до якого звертався Тороманов, ані зміни в туалеті пані Тороманової.

З самого початку дві обставини привернули увагу полковника Філіпова — відвідування Торомановим букіністичної книгарні і нічна подорож на автомобілі. Поки він з’ясовував найменші дрібниці та епізоди, що стосувались відвідування книгарні, подзвонив телефон. Полковник узяв трубку, послухав деякий час з байдужим виразом, потім коротко наказав:

— Гаразд! Продовжуйте розшуки. — Потім, глянувши на хлопця, задумливо додав: — Тороманов утік разом з дружиною! Іншого, зрозуміло, не можна було й чекати!

Щодо автомашини, на якій Тороманови їздили вночі, Пешо міг дати про нього вичерпні відомості — марка, модель, зовнішні відмітні риси — все, крім номера. Як не дивно, а номер він забув, хоч і пам’ятав окремі цифри. Виникла необхідність викликати серед ночі Чарлі, і один офіцер поїхав за ним.

— Це питання надзвичайно важливе! — серйозно сказав полковник Філіпов, наче говорив з кимось із своїх помічників. — По-моєму, диверсанти втекли з міста на машині. Думаю, що це та сама машина, на якій їздив Тороманов.

— Я не чув, щоб заводився мотор, — сказав Пешо. — Я дуже уважно прислухався, навіть чув, як відчиняли й зачиняли двері внизу, але машина не під’їжджала.

Полковник посміхнувся.

— Нічого дивного немає, — сказав він. — Бандити вжили заходів, щоб виїзд їх з міста автомашиною залишився в таємниці. Вони, однак, не подумали про одну дрібницю.

Очі Пешо заблищали від цікавості.

— А мені ви скажете, яка це дрібниця?

— Звичайно, ти ж мій помічник! Вони не зважили на дощ! Та і навряд чи вони гадали, що тебе знайдуть в квартирі ще цієї ночі…

— Як це на дощ? — не зрозумів Пешо.

— Дуже просто. Машина, яка повезла диверсантів, зупинилась не біля будинку, де живе інженер Дончев, а за рогом, на іншій вулиці, щоб ти не почув стукоту мотора. Поки машина чекала їх, пройшов невеликий дощ — хвилин на п’ять. Потім машина поїхала. Розумієш?

Пешо подумав трохи, потім збуджено вигукнув:

— Зрозумів! Машина поїхала, а там, де вона стояла, місце залишилось сухе.

— Молодець! — щиро захоплений, обізвався полковник, плескаючи хлопця по спині. — Молодець, саме так!

Пешо весь аж зашарівся від похвали.

— Звичайно, — говорив далі полковник, — вони могли не припустити цієї помилки. На вулиці ростуть великі акації, під ними так само сухо. Шофер міг просто загнати машину під одну з них, але не догадався.

— А точно, що сухе місце залишене автомобілем?

— Абсолютно точно! — похитав головою полковник. — Виразно видно відбиток покришок, ми навіть знаємо марку машини.

— Ах, як цікаво! — вигукнув зовсім по-хлопчачому Пешо.

Встановлено іще цікавіший факт, про що недавно повідомили мені, — говорив далі полковник. — Перед будинком Тороманова, приблизно в той же час, зупинилась легкова автомашина з абсолютно тими самими покришками. На вологій бруківці виразно видні відбитки коліс.

— Значить, поїхали разом?

— Так, разом! Коли б ми знали номер, через якийсь час було б відомо, що легкова автомашина під таким-то номером виїхала уночі з Софії і в якому напрямку. Звичайно, найбільш ймовірно, що злочинці змінили номер машини…

— Змінили номер? — розчаровано похитав головою Пешо. — А, товаришу полковник, ви знаєте, звідки прийшли диверсанти?

Можна догадатися. Крім того, ми виявили в квартирі різні дрібниці, які вони залишили в поспіху. Ця група, безперечно, перебуває на службі в американців. Сформовано було її в Західній Німеччині, потім перекинуто в Грецію… А як пробралась в Болгарію — про це ми дізнаємось потім…

— Коли потім?

— Коли їх зловимо!

— Треба їх зловити, товаришу полковник! — вигукнув Пешо з таким запалом, що полковник Філіпов посміхнувся. Звичайно, він не знав, яка буря бушує в душі хлопця. Пешо розумів, що його необдуманий вчинок став причиною того, що злочинці втекли; це гнітило його, і він від усього серця бажав, щоб їх найшвидше зловили. Тільки такий кінець полегшив би його стан і зняв би хоч якоюсь мірою з його сумління цю тяжку провину. Поки чекали Чарлі, полковник вийшов і незабаром повернувся в кабінет з кількома альбомами фотознімків.

— Якщо ти побачиш диверсантів на фотографії, пізнаєш їх? — спитав він.

— Пізнаю! — твердо відповів Пешо.

Він довго перегортав тверді альбомні листки, довго вдивлявся в обличчя, поки нарешті вигукнув:

— Ось він!

Полковник стрепенувся і подивився через плече хлопця. Із фотознімка на них дивився холодними, похмурими очима диверсант з грубим обличчям.

— Упевнений ти?

— Цілком упевнений! — збуджено відповів Пешо. — Я пізнав би його серед тисячі інших! Це диверсант, який весь час мовчав і лише сопів носом.

— Хороший птах! — сказав полковник, замислившись. — Винятковий головоріз! Якщо зловимо його, це буде великий успіх.

Незабаром Пешо знайшов фотознімок і другого члена диверсійної групи — колишнього майора з небритим обличчям. Але третього диверсанта, обличчя якого дуже легко запам’ятовувалося, він не міг знайти, хоча двічі перегорнув увесь альбом. Не міг він знайти серед фотознімків і шофера диверсантів, однак це легко пояснювалось тим, що в темряві він не встиг добре розгледіти його. Але й ці відкриття були не малими. Тепер вони мали портрети і прізвища двох із злочинців, а це полегшувало їхню дальшу роботу.

Вже почало розвиднятися, але, захоплені роботою, люди не відчували потреби у відпочинку. Крізь вікно вливалось холоднувате ранкове повітря. По вулицях почувся гуркіт перших автомашин, заторохтіла залізними шинами повозка. Поки полковник віддавав по телефону наказ про розшуки легкової машини диверсантів, в кабінет привели Чарлі.

Побачивши Чарлі, Пешо радісно підвівся з місця. Чарлі здавався трохи збентеженим через несподіваний нічний виклик, але, помітивши друга, радісно посміхнувся.

— Чарлі, — почав одразу схвильовано Пешо, — ти пам’ятаєш номер легкового автомобіля?

— Якого легкового автомобіля? — здивовано підвів брови Чарлі.

— Того, який минулої ночі привіз Тороманова додому.

Чарлі й уві сні міг назвати номер.

— Звичайно! — відповів він, за звичкою весело підморгнувши. — 1150!

Полковник Філіпов швидко повідомив номер по телефону, потім познайомився із своїм новим помічником. Хоч він знав уже досить добре всю історію стеження за Торомановим, він знову розпитав Чарлі про все, що той бачив і пережив. Між іншим, він записав усі подробиці про плаття, які Тороманова шила у матері Чарлі, — але цього разу хлопець не зміг серйозно допомогти йому, відповіді його були непевні.

— Автомашина і плаття не одне і те ж! — пожартував полковник.

— Ні! — зітхнув Чарлі. — Була б це Юлія, вона все сказала б!

Знову подзвонив телефон, полковник узяв трубку. Як завжди, по обличчю його не можна було дізнатись, яку новину він почув — важливу чи зовсім незначну.

— Продовжуйте розшуки! — сказав він коротко і поклав трубку.

Потім, звертаючись до хлопчиків, додав серйозним голосом:

— Автомашина під номером 1150 виїхала з Софії близько 2 годин 30 хвилин ночі!

Пешо і Чарлі швидко глянули один на одного.

— Кажу вам це, — говорив далі полковник, — бо знаю, що ви серйозні хлопці, достойні цілковитого довір’я і, крім усього, вмієте добре зберігати таємницю.

— Зловите їх, товаришу полковник? — знову спитав Пешо, мало не благаючи.

— Звичайно, зловимо, хлопче…
Полковник підійшов до вікна, постояв трохи, дивлячись в далеке почервоніле небо, потім кинув стурбований погляд на свого годинника.

— Ви стомлені, вам треба відпочити! — сказав він тепло, по-батьківському. — Моя машина одвезе вас по домівках…

— А може, ми будемо потрібні вам для чогось, товаришу полковник? — спитав Пешо сумно.

Полковник поплескав його по щоці.

— Якщо будете потрібні, то я зараз же викличу вас. Звичайно, ви не повинні забігати дуже далеко від дому!

— Ми будемо на посту! — відповів з гордістю Чарлі.

— Все-таки найкраще вам було б поспати! Вранці я поговорю з рештою ваших товаришів, щоб повністю встановити картину.

— А після цього? — спитав Пешо.
Полковник подивився на нього тривалим, уважним поглядом.

— На цей ранок залишається нам ще одна невеличка справа — відвідати букіністичну книгарню.

Відвідання букіністичної книгарні було зовсім коротким, але, як жартував полковник, досить змістовним.

Коли ранком відчинили книгарню, до неї зайшли спочатку двоє в цивільному, потім ще якийсь чоловік у супроводі хлопчика. У книгарні не було нікого, касир щось креслив олівцем на клаптику паперу, одна з продавщиць розставляла на полицях книги. Біля прилавка стояв старший продавець — чоловік близько п’ятдесяти років, з поріділим сивим волоссям, н добротному, хоч і ношеному вже костюмі з темно-синім галстуком-метеликом. Він, здавалось, не виспався і тому був неуважним. На групу людей, що зайшла в книгарню, він майже не глянув.

Хлопець був досить високий, на його худих ногах були нові дешеві сандалі, попелясте волосся підстрижене по-домашньому. Це був Коста. Серед усіх облич його лице мало надзвичайно серйозний і напружений вигляд.

— Він! — прошепотів Коста, ледве помітно кивнувши головою на літнього продавця.

— Гаразд! А тепер вийди, — сказав тихо полковник Філіпов.

Хлопець явно без бажання вийшов з книгарні. Двоє, що зайшли першими, наблизились до літнього продавця, який неуважливо дивився на вулицю крізь скляну вітрину. Там проходили люди, швидко проїздили автомашини, видзвонював на вузькій вуличній колії трамвай. Життя йшло своєю чергою, звичайне і буденне, як завжди.

Продавець глянув на тих, що ввійшли, лише тоді, коли вони зупинилися перед його прилавком. Та коли він побачив їхні серйозні обличчя, в його серці заворушилась якась невиразна тривога.

— Ні з місця! — Сказав тихо один з чоловіків. — Ви заарештовані!

Продавець відразу зблід, як мертвяк — в обличчі його не залишалося й краплини крові.

— Будь-який опір даремний! — все так само тихо сказав другий чоловік. — Книгарня оточена.

Продавець кивнув, наче уві сні, і почав стягувати тремтячими пальцями свої високі, до ліктів, нарукавники.

— Спокійно! — сказав сердито один з чоловіків. — Доля ваша залежить від вас самого!

Не кажучи ні слова, літній продавець попрямував до потужної чорної автомашини, яка чекала недалеко від виходу. «Цей скаже все!» подумав полковник, ідучи освітленими сонцем тротуарами вулиць. Навколо все так само поспішали люди, наздоганяючи його або йдучи йому назустріч, все так само видзвонювали трамваї, все так само блищали на сонці легкові автомашини.

Стояв зовсім звичайний, буденний софійський ранок.

Сліди губляться

Всупереч сподіванням полковника Філіпова, переслідування диверсійної групи раптом припинилося. Легкова автомашина, що виїхала вночі з Софії разом з диверсантами, немов крізь землю провалилась. Вона не проминула жодного шляхового поста, ніде її не помітили, хоч усі органи влади були вчасно попереджені. Звичайно, незабаром було встановлено, що номер машини фальшивий. Цей номер був закріплений за старою вантажною машиною, на якій розвозили розсаду. Найцікавіше в даному випадку було те, що машина з номером бандитів в’їхала до міста тієї ж ночі тим же шосе. А приблизно за годину вона знову виїхала з міста і зникла в безвість. Додатковою перевіркою було встановлено, що за два дні до цього, також уночі, коли Тороманов повернувся додому на машині, вона останньою в’їхала до міста тим же шосе й виїхала з нього тією ж дорогою кількома годинами пізніше.

Всі ці дані були уважно проаналізовані протягом останніх двох днів. Були перевірені маршрути всіх автомашин, які тієї ночі виїхали або прибули до Софії — від пунктів виїзду до пунктів зупинки. Потім були перевірені маршрути машин, що тієї ночі були в роз’їзді по околишніх, сусідніх з Софією містах. Перевірка не дала ніяких наслідків. Виявилось, що все це, без винятку, державні машини, які йшли точно встановленими службовими рейсами. Будь-який обман через зміну номера був виключений.

Тоді — куди зникла автомашина із злочинцями? Можна було зробити два припущення. Першим з них було: машина пішла якимись безлюдними міжселищними шляхами, старанно, об’їжджаючи контрольні пункти. Друге припущення здавалось полковникові Філіпову ймовірнішим: машина ховається десь поблизу Софії або навіть між двома суміжними по шосе контрольними пунктами. На користь цього припущення свідчив і такий факт: машина диверсантів під’їхала до будинку інженера Дончева дуже швидко після виклику…

Ймовірна картина втечі уявлялась полковнику Філіпову так: коли диверсанти схопили Пешо, вони зрозуміли, що їхнє перебування в місті стало небезпечним, і вирішили тієї ж ночі тікати. По телефону вони викликають машину. Легкова машина прибуває, забирає їх, потім під’їжджає до Тороманових, забирає їх, зникає тим самим шосе, яким в’їхала до міста. Звичайно, зв’язок міг відбутися не тільки по телефону, але й через радіопередавач, якщо машина диверсантів теж його мала, однак останнє здавалось Полковникові менш ймовірним. Уся ця операція тривала близько двох годин — дуже короткий строк, щоб машина могла встигнути приїхати до міста здалеку, забрати своїх пасажирів і знову виїхати.

Дійшовши до цього висновку, полковник зосередив розшуки на районі шосе і найближчих від нього селах. Особливу увагу він звернув на телефонізовані райони, через які шофер легкової машини міг прийняти наказ виїхати негайно до міста. Але, незважаючи на старанні розшуки, люди з органів Державної безпеки не могли натрапити на якийсь слід зниклого автомобіля. Ніхто не бачив машини, ніхто не чув нічого сумнівного, жоден слід автомобільних покришок по ґрунтових дорогах не увінчав їх розшуків. Справа з затриманням диверсантів неначе зайшла в безвихідь, але полковник Філіпов, завдяки своїй терплячій і твердій вдачі, ні на мить не втрачав надії, ні на мить не втрачав віри в благополучне її завершення.

У безвихідь зайшло і розслідування справи заарештованого в букіністичній книгарні шпигуна. Він не заперечував своєї провини. Ще під час першого допиту продавець розповів усе, що знав, та цього було мало. Якийсь незнайомий чоловік часто Приносив у книгарню книги, в обкладинках яких були сховані шифровані відомості. Продавець повинен був передавати їх Тороманову, якого навіть не знав по імені, а Тороманов, у свою чергу — як припускав полковник — відносив їх на інженерову квартиру. Звідти, очевидно, відомості передавалися по радіо ворожому центрові. Сам продавець не знав нічого ні про нелегальну квартиру, ні про легкову автомашину, ні про майбутні наміри диверсантів.

Так в марних розшуках минуло п’ять днів.

Протягом цього часу і хлоп’ята почували себе недобре. Стеження за диверсантами закінчилось, а звичайні ігри якось уже їх не задовольняли.

Одна справа — розробляти дотепні плани, розгадувати важкі загадки, викривати небезпечних злочинців, і зовсім уже інше — сидіти на якомусь ящику для сміття і збивати уявні ворожі літаки. Хлопчики майже не гралися — збиралися в скверику або в швейцарській Кости і розмовляли. Але з чого б не починалась ця розмова, про що б вона не була, кінець кінцем все зводилося до того, що вони недавно пережили. Вони згадували епізоди, з’ясовували різні події, що тоді здавалися їм незрозумілими і потай сумували, що все скінчилося.

Коли розмова вичерпувалась, вони вирушали в далекі прогулянки — або до парку, або на берег річки. Від цього було неначе веселіше, але й тоді Пешр почував у поведінці своїх товаришів якусь стриманість. Він ставав усе більш нервовим і похмурим, часто без будь-якої причини підвищував голос, але ніколи не згадував про свою велику провину. Глибоко в душі Пешо був упевнений, що навіть коли він і завинив у чомусь, то вже з лишком спокутував свою провину твердою, гідною мужчини поведінкою перед диверсантами. Сам полковник Філіпов, до якого Пешо дуже прив’язався, поводився з ним, як з дорослим хлопцем, відверто захоплювався його героїзмом, хвалив перед товаришами і жодним словом чи жестом не дорікав Пешо за необдуманий вчинок.

Якось діти поверталися з парку. Вечоріло, вдалині на заході полум’яніло вогняночервоне небо, але поміж деревами вже залягали синюваті сутінки — спокійні і чисті, як захід сонця. Подекуди по алеях було видно людей, старі Сиділи на лавках, обпершись на свої палички, по стежках бігали діти, і в повітрі лунали їхні дзвінкі голоси. Велика група поволі розпалась. Навіть Юлія, що завжди крутилася біля Пешо, пішла вперед з Чарлі, розповідаючи йому щось жваво і весело. Останніми йшли Пешо, Веселий і Коста — «вічна трійка», як їх охрестили в школі, командирська трійка всієї компанії. Вони йшли повільно і мовчали — явище, яке раніше майже не спостерігалось. Взагалі, останнім часом в їхніх розмовах часто бували незвичайні паузи, в них почувалося щось невисловлене, в стосунках між хлопцями наче була відсутня колишня щирість.

Першим і якось несподівано почав одверту розмову Пешо. Він подивився спідлоба на своїх друзів, почервонів трохи і різко спитав:

— Ви неначе чогось на мене сердитесь?

— Сердимось? — Веселин збентежено глянув на нього, зненацька захоплений запитанням. — Чого ж нам на тебе сердитись?

— Звідки я знаю? Вам краще відомо.

— Так тобі здається, — промовив Веселин і похнюпив голову. Настало ніякове мовчання.

— Все ж ви чогось на мене дуєтесь! — сказав Пешо з справжнім глибоким болем в голосі. — Наче так уже я винуватий! Та коли б і був винуватий — чому не скажете?

Коста, який досі йшов мовчки, човгаючи босими ногами по пилюці, раптом зупинився і поглянув на нього. В зеленкуватих розумних очах його таїлась якась незвичайна для його віку, не хлопчача серйозність.

— Можливо й ти винуватий! — сказав він.

— Ну, скажи, скажи! Вислови все! — збуджено промовив Пешо, криво посміхаючись.

— Думаєш, що не скажу? Коли хочеш знати, всі хлопці вважають тебе винуватим, усі до одного!

— За те, що мене пекли електрикою? — ущипливо сказав Пешо. — За те, Що я нічого не виказав?

Суворість у погляді Кости відразу зникла, обличчя його подобрішало.

— З тобою не можна говорити! — сказав він засмучено. — Ти все перекручуєш.

— Добре, не буду перекручувати! — зітхнув Пешо, і в тоні його почулося щось благаюче: — Скажи, в чому я винуватий?

— Сам добре знаєш, в чому ти винуватий! — втрутився Веселин, усе ще не підводячи очей. — Втекли диверсанти? Втекли! Коли б ти не пішов до них уночі, не втекли б, полковник схопив би їх там, як… зайців!

Пешо не відповів. Висловлена чужими вустами провина здалася йому знову настільки переконливою, що справді важко було відповісти.

— Та невже я хотів, щоб так вийшло? — сказав він зовсім тихо. — Хотілося зробити як краще, не зганьбити себе! Звідки я міг знати, що хтось сидить за дверима?

— А ми ж прийняли рішення! — підхопив Веселин. — Ти чому не виконав його? Чому зробив усе по-своєму?

Пешо мовчав. У цю мить йому дуже хотілося визнати свою провину, але щось спиняло його — щось неприємне і чуже.

— Гаразд, припустимо, що так! — відповів він, зітхнувши. — Правильно, так! А ви, як мої друзі, чому зразу не сказали мені про це, а стільки вже часу мовчите і дуєтесь?

Хлопчаки зніяковіло подивилися на товариша.

— Ну, чому? — наполягав Пешо.

— Винуватий повинен перший почати! — промовив нахмурений Коста.

— Повинен, але не почав! А ви чому криєтесь? Це хіба по-товариському?

Веселин зітхнув.

— В тому-то й справа, що спочатку ми не сердились на тебе! — сказав він, вагаючись. — Коли ти врятувався, ми всі так зраділи, що навіть про все погане забули. Ти так мужньо поводився в квартирі диверсантів, що погане навіть і на думку не спадало.

Веселин розгублено почухав носа і говорив далі:

— Добре, а далі що вийшло? Диверсанти втекли. Знаєш, як нам боляче і важко? Ось у чому справа!

— Полковник зловить диверсантів! — сказав Пешо таким упевненим голосом, що товариші мовчки подивилися на нього. — Це ясно, як двічі два — чотири! Ви не знаєте, який це чоловік, полковник!

— Ну, коли їх зловлять, нам стане легше! — зітхаючи, сказав Коста. — А тобі нехай це буде наукою!

Пешо сам розумів, що наука, здобута такою ціною, ніколи не забудеться! Справді, коли б він послухав товаришів, тепер не лежала б на його плечах ця тяжка відповідальність. Він дійсно глибоко вірив, що диверсантів зловлять, але тепер уперше ясно відчув, — його помилка залишалась помилкою! Спільне рішення повинне було бути і для нього обов’язковим!

— І мені буде наукою, і всім! — сказав Пешо, почервонівши. — І це ясно, як двічі два — чотири.

Коли ці довго стримувані слова були висловлені, туман між друзями наче розтанув. Це сталося якось непомітно, і хлопчаки повернулися у свій квартал значно веселішими. Між ними були відновлені давні дружні стосунки, і тепер і сміх був щирішим, і посмішки теплішими. Вперше після стількох днів вони почували на серці незвичайне полегшення.

Коли вони підійшли до будинку Пешо, Чарлі перший помітив велику чорну автомашину.

— Дивіться! — вигукнув він здивовано. — Це машина полковника!

Хлопці аж затремтіли від збудження. Чи не трапилось чогось? Чи не зловили диверсантів?

— Очевидно, полковник приїхав до вас! — припустив Веселин. — Інакше чого машина стоятиме тут?

Першою думкою Пешо було швидко побігти нагору по сходах, але він заглушив у собі це бажання і, обернувшись, до товаришів, спокійно сказав:

— Ви почекайте в скверику! Коли є щось цікаве, я зараз же вийду і розповім вам.

Потім, не поспішаючи, він почав підійматися сходами. Полковник Філіпов справді був у батька Пешо. Він прибув сюди майже годину тому. Цього вечора йому необхідно було ще раз поговорити з Пешо і його товаришами.

Чекаючи хлопців, він не нудьгував — у нього було про що поговорити з батьком Пешо. Спочатку вони згадували минуле — спільних друзів, спільну роботу, далі розмова непомітно перейшла до хлопчиків. Полковник Філіпов ще раз висловив своє захоплення кмітливістю і винахідливістю хлопців, виявленими під час слідкування за Торомановим, їх гнучким розумом і тверезими рішеннями, тими дотепними способами, за допомогою яких діти розгадали всі загадки: особливо його захоплювала хоробрість, яку вони виявили в останні дні.

— Ми не знаємо наших дітей! — задумливо сказав Андреєв, — Нам здається, що вони прозорі, як скло, а вони повсякчас вражають нас якоюсь несподіваністю.

— Це тому, що вони для нас завжди залишаються дітьми, — сказав полковник, — а вони вже не діти, вони — розумні юнаки.

— Так, справді! — з несподіваним для тону їхньої розмови запалом погодився Андреєв. — І скажу тобі відверто — саме через це я не серджусь на свого сина.

— За що ж сердитись? — здивувався полковник. — Ще цього бракувало — сердитися на нього!

— Як за що? А згадай про його безглуздий вчинок — сунутися серед ночі до диверсантів!

— Ти помиляєшся! — підніс палець полковник.

— Зажди, я сказав же, що не серджусь на нього!

— Та немає ніякої підстави сердитись! Кінець-кінцем, це все-таки хлоп’ята, а зробили вони більше, ніж багато!

— А хіба не через нього втекли диверсанти?

— Це вже зовсім інше питання! Та й диверсанти ще не втекли!

— Так от, я більше скажу, — підхопив запально Андреєв. — Навіть якщо вони і втекли, все одно я не буду на нього сердитись! Для нас диверсанти не хтозна-яка проблема, а якщо й проблема — вона тимчасова, завтра вона вже перестане існувати! Але для нас довго ще існуватиме інша, гостра і життєво важлива проблема — виховання справжніх, достойних громадян республіки… А для цього треба виховати сміливу і сильну молодь, самостійну і хоробру! Щоб дзвеніла вона, як найчистіша сталь, щоб ми пишалися нею! Щоб мала своє обличчя, свою голову на плечах, свою фізіономію! Ось чого мені хочеться! Скажу тобі відверто, не подобаються мені ті педагоги, які перетворюють слухняність в покірність і виховують в наших дітях той дух підлеглості, якому вони самі служать десятиріччями. Та й що може вийти з таких дітей?

— Чорт забери, ти маєш рацію! — сказав полковник. — Не думав я про це, але мені здається, що ти вірно говориш! Андреєв замовк.

— Зрозуміло, це не все, — сказав він, подумавши, вже не так запально. — В сміливості і повинен бути розум, інакше ми всі повернемо назад… Повинна бути свідома дисципліна… А ось тут-то мій син серйозно завинився…

Саме в цю мить в кімнату зайшов Пешо. Побачивши полковника, він радісно посміхнувся.

— Зловили їх, товаришу полковник? — спитав Пешо.

Полковник похитав головою.

— Ще ні, хлопчику мій! Але зловимо! — І, подумавши трохи, додав: — Якщо ви допоможе те нам ще трохи, ми обов’язково зловимо їх!

Пешо весь загорівся. Чого ще кращого треба — знову, включитися в роботу, допомагати органам безпеки всіма своїми силами.

— А чим можемо допомогти вам, товаришу полковник? — збуджено спитав він.

Полковник Філіпов знов замислився.

Треба пригадати все, абсолютно все, що було між вами і Торомановим. Ви, звичайно, багато вже розповідали і надзвичайно багато допомогли нам, але відомості виявились недостатніми. Бандити зникли, наче крізь землю провалились, ми не можемо відшукати їхнього сліду. Я хочу, щоб ви знову все продумали, все пригадали собі — кожну, здавалося б, незначну деталь! Може статися так, що дрібниця, на яку ми досі не звертали уваги, наштовхне нас на якийсь слід… Розумієш, що я хочу сказати?

Розумію, товаришу полковник! — відповів трохи розчарований Пешо.

Він сподівався, що завдання виявиться серйознішим — вони знову слідкуватимуть за кимось, їздитимуть кудись міністерськими автомашинами. Полковник Філіпов неначе відчув, що відбувається в душі хлопчика, і поспішив додати:

Коли ми натрапимо на надійний слід, ви знову буде допомагати нам. А зараз важливо здобути щось, якусь деталь, вхопитися за щось…

— Товаришу полковник, хлопці чекають унизу! — сказав Пешо.

— Чекають?

— Побачивши машину, ми подумали, що сталось щось важливе.

— Молодці! Від вас нічого не сховаєш! — засміявся полковник. — Добре, йди, поговори з ними. Нехай вони теж знову все продумають, а завтра в обід заходьте до мене.

— Іду, товаришу полковник! — відповів Пешо чітко, майже по-військовому, і поспішив вийти.

— Я надіюсь на них, — сказав полковник Філіпов, коли дорослі залишились самі. — І чогось саме на них найбільша моя надія… Я переконався, що діти інколи бачать те, що для дорослих лишається непомітним.

На другий день в обід Пешо, Веселин і Чарлі зайшли до кабінету полковника. Хлопці були серйозні, обличчя їхні мали заклопотаний вираз, і полковник Філіпов одразу відчув, що розмова не пройде марно: хлопці посідали в зручних кріслах, приготували аркушики паперу, потім Пешо спитав:

— Можна починати, товаришу полковник?

— Слухаю вас уважно! — сказав полковник Філіпов цілком щиро.

Пешо почав свою розповідь, товариші його іноді щось доповнювали, вставляли. Коли через півгодини вони закінчили, обличчя полковника здавалось пожвавленим, в очах його з’явились радісні вогники.

— Ви просто чудові хлопці! — захоплено сказав він.

— Є щось важливе? — з надією спитав Пешо.

— Звичайно! По-перше, з опису видно, що машина ця — не шевроле, а бюїк…

— Я бачив її марку, — розгублено сказав Чарлі.

— Де?

— На покришці заднього колеса.

— Але покришка, мабуть, була просто замінена… Це — по-перше, а по-друге, — дуже важлива ознака — вм’ятина ца задньому правому крилі машини. Коли б ми знали раніш цю деталь…

— Тепер пізно вже?

— Ні, не пізно… Крім того, мені здається, слід звернути увагу на його інтерес до копалень… Чому Тороманов хотів напередодні таких важливих подій влаштуватися на роботу в копальнях?

— І ми думали про це! — сказав Пешо.

— Ось слід, якого не можна випускати! Директор копалень — мій особистий знайомий, він нам допоможе в розшуках. Треба ще сьогодні зв’язатися з ним!

Полковник Філїпов поговорив ще чверть години з хлоп’ятами, потім провів їх аж до головного виходу.

— Отже, ввечері будьте дома! — сказав він на прощання. — Можливо, хтось із вас буде мені потрібний!

— Будьте певні, товаришу полковник! — відповів за всіх Пешо.

Хлопці спускалися по сходах в піднесеному настрої. Ось вони знову потрібні, знову їх шукають, вони знову стали активними учасниками розшуків диверсантів.

Несподівана розв’язка

Увечері наступного дня, о восьмій годині двадцять хвилин, на станцію Хвойна з досить великим запізненням прибув черговий пасажирський поїзд. Сутеніло, на фоні старих берестів біля станційного приміщення спалахували білі вогники світлячків, тихо цвірінькали на вітті дерев нічні пташки. Зі сходу вже напливала темрява і гасила поволі останні відблиски на небі. Станція була тиха, темна і глуха — як усі невеличкі станції, і, оскільки поблизу не було жодного великого села, — майже зовсім безлюдна. Начальник станції з тьмяним гасовим ліхтарем в руці був єдиним, хто зустрічав поїзд.

Великий чорний паровоз зупинився, пахкаючи, оповиваючись білою парою. З вагонів зійшло кілька пасажирів, більшість з них робітники копалень, і ще двоє, яких начальник станції відразу помітив. Це були — літній, досить добре одягнений в цивільне чоловік і хлопець в коротких штанцях — напевно, батько з сином, і, напевно, — ті самі гості, яких чекала автомашина головного директора. З п’ять хвилин тому шофер директора підходив і запитував про запізнення поїзда та пішов знову до машини, щось сердито бурмочучи.

Пасажири мали легенький багаж — чоловік ніс у руці невеличкий гарний шкіряний чемодан. Хлопець оглянувся, сподіваючись побачити когось, і здивовано сказав:

— Здається, немає ніякого шофера!

— Не може бути! — упевнено відповів чоловік. — Мабуть, чекає нас в машині.

Начальник станції почув останні слова, і хоч це було не зовсім тактовно — втручатися в чужу розмову, — доброзичливо сказав:

— Машина директора на шосе, товаришу інженер… Давно чекає…

— Дякую, — кивнув чоловік. — Як туди пройти?

Через залу чекання…

Чоловік і хлопець попрямували туди. Читач наш, певне, вже догадався, що то були полковник Філіпов і Цешо. Полковник домовився з директором копалень, що його вважатимуть тут інженером, який приїхав з сином, а машина директора доставить їх до копалень, вони знаходилась на відстані близько п’ятнадцяти кілометрів від станції, коло підніжжя гори. Вийшовши з зали чекання, вони побачили вдалині неначе заграву, в якій можна було помітити і окремі невиразні і мерехтливі в темряві вогники, несподівані й дивні для навколишньої пустелі. Це були копальні і робітничі селища навколо них — оскільки гори в пітьмі зовсім не було видно, вогники, здавалось, висіли в повітрі.

— Ось і машина! — сказав зраділий Пешо.
Автомашина справді чекала їх на невеличкій площі за станцією — темна і ледве помітна в густих сутінках. Вони попростували до неї — попереду Пешо, а за ним за два кроки полковник, з чемоданом у руці. Підійшовши зовсім близько, Пешо зупинився вражений, серце його сильно заколотилося.

Чи не помилка? Чи не омана зору?

Перед ним стояла машина бандитів! Він пізнав її відразу, пізнав її силует, побачив вм’ятину на крилі, а ще краще пізнав шофера — худого, чорного, мовчазного, з підстриженими вусами. Почувши кроки, шофер обернувся і подивився на них. Похмуро поблискуючи, його очі допитливо спинилися На інженерові.

Коли б грім упав з неба, Пешо не розгубився б так. Він стояв, мов паралізований, не наважуючись ступити й кроку вперед. Чи вірити своїм очам? Чого чекає тут, на віддаленій одинокій станції, машина бандитів? Щастя, що шофер не дивився на нього, — той не зводив своїх похмурих очей з полковника.

— Ви інженер Тошев? — спитав шофер спокійним, але трошки хриплим голосом.

— Я… Бай Стефан чекає нас?

— Він в управлінні! — відповів байдуже шофер. — Там буде ваша квартира!

— Трохи спізнилися, — сказав полковник. — Кожен день так буває?

— Ага… Я знав, що не треба було приїжджати так рано…

Не підводячись з місця, шофер відчинив дверцята машини. Першим зайшов полковник, потім Пешо. Обидва ще не встигли зручно сісти на сидінні, а вже машина раптово рушила, як здалося Пешо, рвучко і швидко. Першою думкою хлопця в машині було повідомити полковника про своє надзвичайне відкриття. Але як це зробити? Вголос сказати не можна, шофер може почути їх. Крім того, дзеркальце на передньому віконці було так обернуте, що він, напевно, бачив усю внутрішність машини. Навіть Пешо, що мов прикипів до свого місця, бачив іноді в дзеркальці холодний, допитливий погляд шофера, який, як і раніше, стежив непомітно за полковником. Шосе, яким вони їхали, було нове, але досить розбите, машина підстрибувала, одначе не зменшувала швидкості. По нерівній поверхні дороги, як дві яскраві стежки, линуло світло фар, іноді миготіли одинокі дерева, вриті в землю камені, невеликі мости. Місцевість була зовсім безлюдна, по шосе не було ніякого руху.

Раптом внутрішня лампа засвітилася. Її ввімкнув полковник.

— Оглянемося! — сказав він жартома. — Подивимось, які ми люди.

— Виснажимо акумулятор, — обізвався шофер стримано. — Він і так слабкий.

Пешо відчув, що полковник обережно штовхнув його ноту, і подивився вниз. Філіпов тримав у руці цигаркову коробку, перекинуту тильною стороною вгору. На коробці нерівними, розкаряченими буквами було написано:

«Машина і шофер бандитів?»

Світло потухло.

— Так! — прошепотів ледве чутно Пешо в темряві.

Полковник тихенько поплескав хлопця по коліні, наче хотів йому сказати: «Спокійно! Немає нічого страшного! Спокійно, я знаю і розумію все!» Пешо полегшено відкинувся назад, хвиля радості залила його груди. Як він догадався? Як зрозумів те, що було таким дивним і незвичайним? Хлопець непомітно обернувся і глянув на Філіпова. Полковник дивився просто поперед себе з байдужим виглядом, але щось у його позі говорило про тривожну напруженість. Пешо знову затремтів. Що може статися? І чи станеться щось тут, у машині?

Полковник Філіпов справді був серйозно стривожений — не за себе, а за хлопця. Так, він догадався, саме догадався! Ще перед виїздом з Софії в нього зародилося невиразне і незрозуміле підозріння — чи не знайдуть вони на копальнях машину бандитів? При повторних розшуках виявилось, що одна з машин, яка прибула до Софії тієї пам’ятної ночі, була саме машина копалень і саме бюїк. Цей факт, що міг бути і зовсім випадковим, зіставлений з іншим фактом — інтересом Тороманова до копалень, — вже породжував певне підозріння. Полковник серйозно не вірив у нього, та все ж узяв Пешо з собою, щоб хлопець при нагоді пізнав машину чи шофера.

І тепер полковник дуже шкодував, що своєчасно не попередив хлопця про можливу зустріч. Він виразно помітив, як Пешо збентежився, відчув його розгубленість, бачив, як той швидко й тривожно оглянув усю машину. Опис зовнішності шофера, який дали хлопці, нагадував вигляд чоловіка, що стояв перед ним. Потім він глянув на крило машини. На ньому була вм’ятина, про яку йому говорили. Сівши в машину, полковник напружено міркував — як спитати Пешо? Як перевірити? Він написав у темряві коротку фразу, вдало пожартував з вмиканням і вимиканням світла. Ясно! Тепер усе ясно!

Але в ту ж мить думки полковника набрали іншого напряму. Чи не зрозумів шофер автомашини, кого він везе? Це було цілком можливим.

Особа полковника не була таємною, він звичайно ходив по місту в формі, і всі, кому це було потрібно, могли бачити його. Хіба він колись, як підпільник, не знав в обличчя всіх начальників політичної поліції і майже дві дюжини поліцейських агентів? Хіба не знали їх і його товариші? Тепер було так само ймовірно, що шофер-диверсант знає його! Полковник Філіпов відчув щось схоже на збентеження і розгубленість в його поведінці, щось особливе в погляді, — це непокоїло його, віщувало небезпеку. І друге питання в зв’язку з цим дуже цікавило полковника — чи озброєний шофер? Коли озброєний, що, на його думку, було цілком ймовірним, то становище ще більше ускладнювалося. Значить, шофер знає, кого везе. Він розуміє, що над ним і його спільниками висить смертельна небезпека. Але, з іншого боку, шофер переконаний, що сам він не впізнаний, що ніхто не догадується, яку веде він машину. Шофер не знає і не може знати, що Пешо бачив уже його і пізнав. А що коли раптом йому спаде на думку позбутися своїх небезпечних пасажирів? Він, звичайно, певен, що випередить їх і що ініціатива повністю буде в його руках. Пустинне, темне і безлюдне шосе було зручним місцем для таких дій.

Полковник непомітно переклав свій пістолет із задньої кишені штанів у кишеню пальта, продовжуючи уважно стежити за шофером. Через якийсь час йому здалося, що шофер теж робить якісь ледве помітні рухи, схожі на ті, що він сам робив трохи раніше. Справді, коли в нього був пістолет, то він зараз вийняв його з задньої кишені штанів і тепер він лежить у кишені пальта.

Легкова машина все так само мчала по шосе. Темрява повністю оповила землю, поле обабіч дороги немов зникло. Мотор машини спокійно гуркотів, іноді спалахувала і знову гасла сигнальна лампочка. Але, незважаючи на тишу і зовнішній спокій, полковник ясно усвідомлював смертельну небезпеку. Тепер він дуже шкодував що взяв з собою хлопця, в іншому випадку він легко поклав би край непевному становищу.

Однак полковник Філіпов знав і інше — шофер не може обернутися і вистрілити, доки машина в такому швидкому русі. Це ж означало б втратити контроль над керуванням, а це загрожувало катастрофою. Значить, потрібна увага.

Машина в’їхала в ріденький дубовий лісок, фари освітлювали стовбури і поросле листям віття.

Раптом мотор почав давати перебої.

Полковник Філіпов дістав пістолет.

— Що сталося? — спитав він спокійно.

— Пошкодження якесь, товаришу інженер, — так само спокійно відповів шофер.

Значить, пора!

Полковник Філіпов упер дуло пістолета в худу потилицю шофера і сказав крижаним голосом:

— Не з місця, стрілятиму!

Шофер завмер на місці. Становище його зараз було зовсім невигідним, він не міг ворухнутися, а не тільки обернутися і стріляти.

— Зупини машину! — тим самим тоном наказав полковник.

Шофер натиснув на гальмування, машина зупинилась на пустинному, темному, безлюдному шосе. Лише фари, які все ще горіли, освітлювали край лісочка, що тихенько шелестів молодим листям.

— Руки вгору!

Шофер повільно й неохоче підніс руки.

— Вище! Лише один найменший рух, і я стрілятиму!

Шофер завмер в незручній позі. На мить полковник побачив у дзеркалі його сполотніле обличчя.

— Пешо! — звернувся Філіпов до хлопця. — Вийди з машини, але не зачиняй дверей! Підійди до шофера, засунь руку в праву кишеню пальта і вийми звідти пістолет! Обережно, не натисни курок.

Пешо, який з безмовним захопленням спостерігав усю сцену, швидко вискочив з машини і, відчинивши передні дверцята, наблизився до шофера. Засунувши руки в кишеню диверсанта, він одразу намацав холодне дуло пістолета.

— Дай мені пістолет! — сказав полковник і вперше посміхнувся. — Так, дуже добре!

Тепер полковник Філіпов тримав в руках два пістолети. Він звелів шоферу вийти з машини і знову наказав Пешо пильно обшукати його. Іншої зброї у нього не було.

— Сідай за руль! — наказав знову полковник. — Пешо, сідай і ти!

Шофер мовчки сів на своє місце.

— Слухай тепер, дружище, що я тобі накажу! — почав полковник уже зовсім спокійним, навіть лагідним голосом. — По-перше, ти заведеш мотор і поїдеш далі. По-друге, ти не розвиватимеш швидкість більше як двадцять кілометрів на годину. По-третє, нікуди не звертатимеш! По-четверте, зупинишся перед управлінням, візьмеш мій чемодан і йтимеш попереду мене на два кроки до кабінету директора. Все це ти зробиш так, наче між нами нічого не сталося. Якщо ж спробуєш зробити щось не так, сам будеш винуватий, ми не будемо гратися з тобою! Все ясно?

— Ясно! — відповів хрипким голосом шофер.

— Гайда, рушай!

Машина поволі рушила, цього разу зі швидкістю воза. Щоб забезпечити себе від якоїсь несподіванки, полковник засвітив лампочку в кабіні. Деякий час усі їхали мовчки, далі полковник спитав:

— Ти пізнаєш мене? Знаєш, хто я?

— Не знаю, — сказав глухо шофер.

— Брешеш, ти дуже добре мене знаєш… Я — полковник Філіпов… Моє прізвище тобі відоме?

— Не знаю я вас! — після короткого мовчання повторив шофер.

— Брехнею, дружище, далеко не заїдеш! — суворо сказав полковник. — Навіщо ти переклав пістолет із задньої кишені штанів до кишені пальта?

— Він був у кишені пальта…

— Отже, ти ще робиш мене Сліпим! Ну, добре, з навіщо шановному шоферові потрібний в кишені пальта заряджений пістолет із спущеним запобіжником?

— Шляхи тут небезпечні, — відповів глухо шофер.

— Вірно, небезпечні! — посміхнувся полковник Філіпов. — Іноді і на таких занедбаних шляхах можна зустрітись з офіцерами Державної безпеки.

Шофер нічого не відповів.

— Брехня твоя не відзначається оригінальністю! — сказав полковник. — Ти брешеш найбезглуздішим способом.

— Я нічого не брешу і нічого не знаю! — відповів шофер.

— Кажуть — на злодієві шапка горить! Ти все знаєш і все розкажеш! Зрозуміло, це буде тобі на користь, полегшить твою долю. Адже тобі не загрожує такий вирок, який загрожує Владо Попову, наприклад, або Петру Заякову! Доки ми будемо їхати, ти добре поміркуй!

Полковник виразно бачив у дзеркальці як шофер здригнувся, як очі його зненацька розширились. І вже за хвилину Філіпов майже пошкодував, що розпочав цю розмову. По дорозі назустріч їм ішла автомашина з сильними фарами. Вона вже сигналізувала для роз їзду. Неприємний дрож пройшов по тілі полковника. А що, коли шофер вріжеться машиною у вантажну машину? При такій страшній небезпеці для нього це буде все-таки якимось виходом — або смерть усім, або, якщо він залишиться живим, — порятунок! Фари все наближались, полковникові вже здавалося, що машини обов’язково вдаряться одна об одну. Хотілося гукнути — обережно! — але він стиснув губи. Навіщо самому нагадувати?

Шофер, одначе, був зовсім далекий від подібної думки. Приголомшений несподіваним ходом подій і смертельно наляканий, він благополучно довів машину до великого, освітленого електрикою будинку управління. Як і було йому наказано, шофер вийшов з машини, взяв чемодан полковника і, не озираючись, пішов, похнюпившись, по сходах. Полковник Філіпов, який ні на мить не випускав його з очей, вже передчував — ні, знав напевне, що шофер заговорить. У супроводі Пешо він пішов за шофером, і, коли вони піднялися на другий поверх, шофер зупинився перед широкими білими дверима з написом: «Головний директор».

— Тут! — сказав він глухо.

— Добре! Постукай і заходь.

Шофер покірно виконав наказ. Увійшовши до широкого, зручно обладнаного кабінету, полковник Філіпов одразу побачив людей, які були там. За письмовим столом сидів із втомленим обличчям директор копалень Стефан Бобев, а в одному з бокових крісел, одягнений в цивільне, сидів начальник охорони копалень лейтенант Наумов. Побачивши своїх гостей, директор посміхнувся і підвівся, а лейтенант, попереджений про приїзд полковника Філіпова, навіть не поворухнувся з місця.

— Наумов! — сказав полковник. — Є в тебе наручники?

Офіцер здригнувся.

— Знайдуться, товаришу… — він не закінчив, а лише подумав, — полковник.

— Добре, Наумов, одягни їх на цього вашого приятеля. Йому, певно, так буде зручніше, та й ми почуватимемо себе спокійніше.

Якусь мить полковник з задоволенням дивився на здивовані обличчя обох чоловіків.

— Давай, давай швидше!

Шофер, уже зовсім зламаний, не сподіваючись більше ні на що, покірно простягнув руки.

Незабаром почався допит.

— Слухай уважно, — сказав полковник. — Я знаю, що диверсійна група, яка переховувалась у квартирі інженера Дончева, зараз перебуває тут, в робітничому селищі копалень або десь поблизу. Я знаю, що двадцять шостого вночі ти вивіз її з квартири інженера і другого дня доставив сюди на службовій машині. Тепер мене насамперед цікавить — де переховуються диверсанти? Де їхня квартира? Ти це знаєш, і я чекаю від тебе відповіді!

На обличчі шофера відбилося вагання, він мовчав.

— Я чекаю! — повторив твердо полковник Філіпов.

— Пане полковник, ви… ви повинні обіцяти мені, ви повинні дати мені слово честі, що це… полегшить мою долю…

— Я не суд і особисто не можу тобі нічого обіцяти! — сказав суворо полковник. — Але на це, безперечно, зважатимуть. Ми не звірі, як ви, нам чужі злоба і помста!… Для нас головне — не мати ворогів, які підривають мирне життя нашої країни!… Коли ти даси нам підставу вважати, що виправишся, суд залишить тобі життя, щоб ти міг спокутувати свою провину і стати чесною людиною… Коли-небудь ти знову будеш вільним, і те життя, яке вів досі, здасться тобі тяжким і страшним кошмаром! Коли-небудь ти будеш соромитись, що так уперто намагався шкодити своїй батьківщині!

Шофер мовчав.

— Добре, я говоритиму! — сказав він раптом, і обличчя його потемніло від припливу крові. — Я скажу все, що знаю… Гра все одно програна, немає смислу її тепер обстоювати…

— Де вони переховуються? — наполягав полковник.

— Тут, у селищі… в квартирі зубного лікаря.

— Зубного лікаря? — вигукнув директор. — Цього не може бути!

Шофер подивився на нього з прихованим презирством.

— Вони у зубного лікаря! — мляво повторив він.

— Всі п’ятеро, чи Тороманови залишились у Софії?

— Тільки троє… Ви знаєте прізвища двох, а третій і мені невідомий… Тороманови, звичайно, залишились у Софії, і|рни тут лише заважатимуть…

— Зброя є?

— Так, є автомати і кілька гранат…

— А вибухові речовини? Шофер знову зблід.

— Вибухові речовини знаходяться в складі номер вісім…

— Під землею! — вигукнув лейтенант Наумов і машинально витер піт, що виступив на лобі.

Полковник Філіпов суворо подивився на нього.

— Прошу, не перебивайтеї Хто охороняє вибухівку?

— Ніхто не охороняє, — глухо відповів шофер. — Сама себе охороняє. Завідуючий складом знає, що там знаходяться частини від компресорів.

— Чому там вивантажена вибухівка?

— Знаєте, чому! — відповів шофер, облизуючи пересохлі губи.

— Я знаю добре, але ти також повинен знати це!

— Група мала висадити в повітря копальні разом з найважливішим технічним обладнанням…

— …і з людьми…

— Так, і з людьми…

— На коли намічався вибух?

— Термін ще точно не був визначений… Ми шукали можливості одному чи двом з групи пробратися всередину під виглядом робітників… Але це виявилось нелегкою справою, просто… неможливою…

— А чому ви відмовились від ідеї влаштувати Тороманова у копальні на посаду інженера?

Шофер збентежено подивився на полковника.

— Зрозуміли, що його не приймуть… Тут пильність посилена, це просто неможливо…

— Виявляється, що не так уже посилена! — сказав полковник. — Коли ви змогли внести вибухівку, виходить, що саме пильності тут і бракує.

Лейтенант Наумов почервонів.

— Вибухівка одне, а люди — зовсім інше! — відповів шофер.

— Хто має право вступати в контакт з групою, яка зараз переховується у зубного лікаря?

— Ніхто, крім мене…

— А може, і хтось інший, хто знає пароль…

— Тільки я його знаю…

— А якщо перекинуть вам помічників через кордон?

— Це вже інша справа… Вони повинні знати його…

— Назви його в присутності всіх.

— Скажи пароль.

Обличчя шофера знову потьмарилося від припливу крові, але він, заїкаючись від зусилля, сказав пароль.

— Так! — зітхнув полковник. — Тепер можеш трохи відпочити. Стефане, дай йому води і цигарок. Якщо хоче — дай і трохи коньяку.

— Коньяку? — спитав директор.

— Так, трохи, щоб він отямився.

Полковник і лейтенант Наумов вийшли і кабінету. Пешо, який весь час мовчки слухав допит, зітхнув з полегшенням. Не було вже ніякого сумніву — цього разу бандити не втечуть. Незважаючи на пережиту небезпеку, незважаючи на те, що в кабінеті директора було важке і задушливе повітря, йому тепер дихалось легко, як ніколи. Тим часом директор копалень якось неохоче і мало не з огидою виконував розпорядження полковника Філіпова. Він налив води в чисту чашку, приніс розкішну коробку з цигарками, потім дістав звідкись пляшку з коньяком. Шофер насамперед накинувся на цигарки, але наручники заважали йому запалити сірника. Він насупився, і директор запалив йому цигарку.

— Добре ти віддячив мені! — сказав він похмуро. — Я мав до тебе таке довір’я, а ти, як гадюка за пазухою…

— Вам особисто я нічого поганого не зробив, — глухо пробурмотів шофер. — Вам я вдячний за турботи!

— Добра подяка! — скипів враз директор. — Добра подяка — висадити копальні в повітря!

Шофер безпорадно похилив голову.

— У мене не було іншого виходу! — зітхнув він. — Вони тримали мене в своїх руках.

Пешо ледве не вибіг з кабінету — такими огидними були для нього виправдання шофера. Через якийсь час до кабінету знову зайшов полковник Філіпов, але по спокійному його обличчю не можна було дізнатись, яке він прийняв рішення і що надумав зробити. Він сів у крісло, помовчав трохи, потім поволі почав говорити.

— Мені вже ясна гра із зміною номерів автомобіля… Лише одного не можу зрозуміти — яким чином ти виїхав з копалень у Софію своєчасно, щоб їх урятувати?

Шофер підвів голову.

— Так було домовлено! — відповів він коротко.

— А звідки ви знали, що стануться якісь непередбачені події?

— Звичайно, цього ми не знали… Я виїхав звідси двадцять шостого під тим приводом, що треба зробити невеликий ремонт машини і змінити акумулятор… У нас була попередня домовленість, що я заберу їх, але на другу ніч, переждавши день у місті… Згідно попереднього плану, я повинен був забрати всіх п’ятьох — групу з квартири інженера плюс Тороманова з дружиною. Крім того, я повинен був зробити все, щоб заплутати сліди машини в тому разі, якщо помітять її номер… Під’їжджаючи до Софії, я змінив номер автомашини на фальшивий і так в’їхав у місто. Як і було домовлено, я поставив машину в софійський гараж копалень і зв’язався по телефону з квартирою інженера…

— О котрій годині? — спитав полковник.

— Приблизно без чверті другої…

— Потім?

— 3 квартири інженера я дістав наказ точно о другій годині десять хвилин бути на одній із суміжних вулиць… З тону розмови я зрозумів, що трапилось щось непередбачене, і був, звичайно, готовий до всіх несподіванок. В означений час я під’їхав і забрав групу разом з багажем. Потім я дістав наказ узяти її Тороманових, що відразу і виконав… Так з усіма я вирушив на мою міську квартиру… Залишив їх…

— Де міститься квартира? Шофер назвав вулицю і номер.

— Далі?

— Далі саме почалась гра… Години біля третьої я виїхав з міста через контрольний пункт, і номер мій був, як і належить, записаний… Для міліції моя машина прибула до міста приблизно опівночі і через деякий час виїхала назад тою самою дорогою. А фактично я зупинив машину за містом і знову змінив номер — цього разу на справжній… Почекавши, поки мине третя година і змінять чергового міліціонера, який, звичайно, міг запам’ятати машину або мене, я повернувся назад… На контрольному посту записали мій номер… Що ж вийшло з усієї цієї операції? Машина з номером копалень проїхала нормально всю відстань, була на всіх контрольних постах і в’їхала в місто, але не виїхала назад… Крім цього, друга, мнима машина, що обов’язково скомпроментувала 6 себе, якщо за якоюсь з квартир стежили, прибула до міста і виїхала з нього тієї ж ночі… Нам було ясно, що цю машину розшукуватимуть десь поблизу Софії, бо її номер не був записаний на жодному іншому контрольному пункті.

— Де зупинилась машина? — спитав полковник Філіпов.

— Знов же в гаражі копалень…

— А там хіба не помітили твоєї прогулянки?

Гараж маленький, лише на кілька машин, а я знав, що цієї ночі він буде зовсім порожній… Сторожеві я сказав, що їду додому взяти деякий одяг, бо на другий день у мене не буде такої можливості. Як тільки розвиднилось, поїхав в ремонтну майстерню, де усунув деякі невеликі пошкодження в системі освітлення і змінив акумулятор. О п’ятій годині вечора я взяв групу з трьох чоловік і виїхав із Софії… Зрозуміло, вони трохи змінили зовнішність… Ми припускали, що хлопця вже знайшли, і він описав зовнішність своїх мучителів… Ми також розуміли, що коли ви догадаєтесь про нашу втечу на машині, то шукатимете її серед машин, що виїхали з Софії попередньої ночі, і очевидно, зупинитесь на машині з фальшивим номером — вона єдина могла здатися вам підозрілою. Так небезпека для нас ставала мінімальною. І справді, на всьому шляху до копалень ніхто нас не зупинив і ніхто не перевірив наших документів і командировочних посвідчень… Як мені здається, з номером вийшло дуже вдало…

— Вийшло! — з прикрістю погодився полковник. — Тільки не дуже! А чому ви залишили Торомакових в Софії і де вони перехову
ються зараз?

— Небезпечно було вивозити всю групу… Особливо небезпечно було везти жінку з її дуже впадаючою в очі зовнішністю…

— А де вони зараз?

— В моїй квартирі… Хазяям я сказав, що це мої родичі з провінції, вони — прийматимуть тут ванни і проживуть кілька днів…

— Взагалі спритний ти в брехні! — зробив висновок полковник Філіпов і підвівся. — Погано тільки те, що у брехні ноги дуже короткі. Завжди так було і так буде!

Далі, обернувшись до Пешо, полковник ласкаво додав:

— А ми з тобою, хлопчику мій, сьогодні попрацюємо ще трохи. Тобі треба побачити і впізнати своїх приятелів з квартири інженера Дончева… Я певен, що через деякий час вони будуть тем, де їм і слід бути…

Троє диверсантів були зловлені без особливих труднощів завдяки тому, що шофер повідомив пароль. Одягнений в напівтуристський костюм, лейтенант Наумов і сержант з його команди пробралися в будинок зубного лікаря і наставили свої _ пістолети на приголомшених злочинців. Трохи згодом Пешо побував у камері і посвідчив, що заарештовані — ті самі люди, яких він бачив у квартирі інженера Дончева.

Разом з диверсантами було забране повністю усе спорядження з радіостанцією та шифром. Вибухівку було знайдено, як і говорив шофер, в одному із складів копалень.

Гієї ж ночі в Софії були заарештовані ще чотири члени диверсійної групи, серед них і подружжя Тороманових. Пощастило втекти линіе інженеру Дончеву, який, довідавшись, що квартира його викрита, встиг перейти через кордон у Грецію.

За два дні після цих арештів полковник Філіпов приїхав на машині до Андреєва, батька Пешо, і відразу зібрав своїх маленьких помічників.

Прийшли всі, навіть Юлія. Полковник був веселий, жартував з хлопчиками, а Юлія поводилась так, наче саме вона грала тут головну роль. Настрій взагалі був піднесений і веселий, кекс, який принесла мати Пешо, хлопці прийняли як цілком заслужений подарунок. Нарешті, полковник Філіпов, поклавши руку на плече Юлії, серйозно спитав:

— Знаєте, для чого я сьогодні приїхав до вас?

— Знаємо! — майже в один голос відповіла вся компанія.

— Невже? А для чого?

— Розповісти нам, навіщо Тороманов викинув ключ крізь вікно! — відповів за всіх Веселий.

Полковник Філіпов щиро здивувався.

— Ну, й хитрі ж ви, хлопці! — захоплено вигукнув він. — Правильно, знаєте! Тільки таємниця не дуже цікава, все вийшло дуже просто!

Полковник глянув на уважні обличчя дітей і вів далі:

— Того вечора до будинку, де жив Тороманов, зайшло два міліціонери в формі, вони шукали якусь свою односельчанку. Дівчина ця працювала хатньою робітницею в цьому будинку, міліціонери знали поверх, але забули квартиру. Ну, от, підіймаються вони і дзвонять спочатку до Тороманових. Тороманова дивиться крізь «шпигунку», бачить представників влади, і оскільки її совість не чиста, зразу впадає в паніку. Вона біжить в кімнати і кричить до чоловіка: «Міліція!» Єдина річ, яка могла одразу викрити Тороманова, — це був ключ. Куди його сховати? Адже при ретельному обшукові все сховане можна знайти… Він дивиться у вікно на безлюдний двір і, не помітивши вас, спокійно викидає ключ. Потім він переконується, що тривога була даремною, йде шукати ключ і знаходить вас… Дальшу історію ви знаєте краще, ніж я.

— О, ні-і, товаришу полковник! — засміявся Чарлі. — Ми нічого не знаємо про самих диверсантів. Скажіть нам, звідки вони прийшли, щоповинні були робити?

Полковник Філіпов посміхнувся.

— Про це я не можу говорити, — сказав він. — Справа ще не закінчена, і я не маю права розголошувати таємницю!… Але… скоро
ви почуєте, дуже скоро! Тоді все вам стане ясно!

Справді, хлоп’ята дізнались про те, що їх цікавило, лише тоді, коли справу про групу шпигунів і диверсантів було передано до суду. І особисті зізнання, і документи свідчили про те, що група була підготовлена в одному американському таборі в Баварії і потім перекинута в Грецію. Тут її забезпечили потрібним спорядженням, великою сумою грошей — в левах і доларах, радіопередавачем найновішого зразка і докладно проінструктували. Коли диверсійна група переходила кордон, її помітили прикордонники, зчинилася перестрілка, двоє з диверсантів було вбито, однак решті пощастило пробратися до Софії.

У Софії бандити насамперед установили зв’язок з Торомановим, який влаштував їх на квартиру до інженера Дончева. Тороманов повинен був постачати їх продуктами, передавати відомості для закордонного центра. Відомості для цього збиралися шпигунською мережею, яку повністю викрити не вдалося.

У той же час диверсійна група активно готувалася до виконання основного завдання, заради якого її послали до Болгарії. Прицільною точкою диверсантів були копальні, де добуваються цінні руди. Мета — висадити в повітря копальні і хоч тимчасово припинити там роботи.

Першим був завербований диверсантами шофер головного директора, якого бандити тримали в руках за його давні злочини проти революційного руху в країні. Але виявилось, що тільки його допомоги недостатньо, оскільки шофер не мав доступу до самих копалень. Він зміг лише сховати в надійному місці вибухові речовини і підготував переїзд диверсійної групи на квартиру зубного лікаря. Тороманов докладав великих зусиль, щоб влаштуватися в копальні на посаду інженера, але всі його старання були марні. Нарешті, щоб не викликати якоїсь підозри, він змушений був облишити цю думку.

Тоді бандити розробили новий варіант — пробратися до копалень під виглядом робітників або, на крайній випадок, вдертися туди силою, висадити в повітря основні об’єкти зв’язку і, головне, обладнання, а потім добратися машиною директора до прикордонної області. Розроблений план передбачав також втечу Тороманових, але непередбачені події стали на перешкоді виконання плану. Як уже відомо, завдяки пильності дітей диверсія була розкрита напередодні її здійснення.

Злочинці дістали заслужену кару.

Через деякий час

Минуло кілька місяців.

Канікули закінчилися — біле шкільне приміщення аж гуло від радісного і схвильованого дитячого галасу. В тихих коридорах знову задзвенів старий шкільний дзвоник в руках згорбленого, ще більш посивілого дідуся-сторожа. В колбах і пробірках хімічного кабінету знову закипіли дивні суміші, засяяли яскравим хімічним світлом газові сполуки. На столах молодих природознавців — препаровані жайворонки, пістряві саламандри, тонкі злі гадючки. В кабінеті фізики особливо гомінливо й цікаво — обертаються диски, блищать в сонячному промінні прозорі криштали, заряджаються лейденські банки. Дітям знову відкрився чудовий і невідомий світ природи, який надзвичайно вабить і цікавить хороших учнів і, можливо, трошки лякає і відштовхує ледачих.

Так непомітно минув вересень. Дні стояли гарні й теплі, м’яким шовком відливало осіннє небо. Все частіше в ньому почали з’являтися цяточки — це відлітали птахи, по парках лунало тривожне крякання, листя на деревах пожовкло і почало осипатися. Всюди, де було життя, владно панувала осінь — лагідна, пахуча, надзвичайно багата барвами, півтонами і, може, трохи смутна і Журлива, — тим, що за нею йшла сувора й холодна зима.

На початку жовтня в школі, де вчилися і наші маленькі герої, у великому шкільному залі було скликано піонерський збір. Сцена була розкішно прибрана, задрапірована червоними прапорами, а довгий стіл покрито зовсім новою матерією, купленою наче спеціально для торжества. Побляклі паперові гірлянди були замінені но ними, на рампі великої сцени висіли гарні килими, які діти бачили вперше. В залі стояв досить міцний запах дєзинфекцій, але зате скрізь було чисто, приємно і затишно. Крім піонерів, тут були всі вчителі, багато батьків учнів і досить велика група офіцерів, здебільшого молодих, в трохи незвичній для піонерів формі. Наближався час відкриття збору. Ті, що були позаду, піднімалися навшпиньки, щоб побачити героїв торжества, але не бачили нічого, крім кількох лисих голів і зеленого жіночого капелюха з пір’ям, що здавався якось не на місці серед червоного полиску піонерських галстуків і веселих облич хлопчаків і дівчаток.

Герої були відсутні! їх не можна було побачити ніде в залі!

І справді, мало хто знав, що вони ту,т — в маленькій кімнатці, що містилась десь за сценою і служила гардеробом.

Зовнішній вигляд їх не провіщав нічого доброго — всі вони були надзвичайно бліді, збентежені і налякані. Навіть Пешо, який і в найскрутнішому становищі умів здаватися байдужим і спокійним, зараз наче втратив самовладання; він стояв, принишклий, поруч батька і не зводив очей з емальованої кокарди кашкета, залишеного полковником Філіповим на одному з столиків. Коста, в новісінькому піонерському галстуку і нових домотканих штанях — ні коротких, ні довгих — сидів у кутку, іноді ковтав повітря і марно шукав підтримки, дивлячись на своїх друзів. Веселий, Бебо, Чарлі та інші — всі вони сиділи в кімнатці, немов на голках, і чекали з завмираючими серцями, коли їм скажуть: «Ну, ідіть!»

Лише Юлія була спокійна і весела, хоч і вона мала свій немаловажний клопіт. Рано-вранці занадто дбайлива мати Юлії прикрасила їй голову великою синьою шовковою стрічкою. Ще тоді Юлія відчувала недоречність цієї прикраси, спробувала заперечити, але даремно. Зараз стрічка, здавалось, муляла і пекла голову. Всі піонерки прийшли на урочистий збір у звичайній своїй формі без будь-яких стрічок чи цяцьок, — та так воно і повинно бути, адже справа дійсно була серйозна і важлива! Скинути непомітно стрічку? Але ж тоді волосся стирчатиме на голові віничком, а це смішно і вже зовсім не пасує до торжества.

Однак чому зволікають? Це незабаром з’ясувалося — чекають важливого начальника з Міністерства внутрішніх справ — він має виступити з промовою і вручити нагороди. Юлія дізналась, що це помічник міністра. Вона уявила собі, що це висока людина в захисному кітелі, з посивілим волоссям і довгастим серйозним обличчям. Погляд, звичайно, трохи суворий і проникливий, хода важка, голос розмірений і поважний. Ох, нелегко буде з такою великою особою! А що як він суворо і докірливо подивиться на її стрічку? Хіба обманути його? О, ні, ні-ні в якому разі! Як може піонерка обманювати, та ще й в такий урочистий день? Щоб підбадьоритися, вона глянула на своїх друзів, але, помітивши, які вони всі збентежені і принишклі, тихо зітхнула. Полковник Філіпов помітив це зітхання, ласкаво посміхнувся, по-приятельському підморгнувши їй. На серці Юлії враз стало легше. Якщо полковник тут — нічого немає страшного, він такий добрий і надійний товариш, що на нього можна завжди, саме завжди і в усіх випадках покластися. Через якийсь час в коридорчику почулися швидкі кроки, двері трохи відчинилися, і в невелику щілину просунулась посивіла голова дідуся-сторожа.

— Іде помічник міністра! — урочисто промовив він.

Юлія підвелася і почала чекати, затамувавши подих, але зовнішньо зовсім спокійна. Дорослі ж люди в кімнатці, очевидно, ані скільки не злякались, вони навіть так само сиділи на своїх місцях. Двері знову відчинилися, в кімнатку зайшло троє людей. Один з них, якого інших двоє ввічливо пропустили вперед, був молодий, невисокий на зріст, з швидкими веселими очима і жартівливою посмішкою. Костюм На ньому був звичайний, сірий, в руках він тримав такий самий сірий кашкет, з кишені плаща стирчала акуратно згорнута газета. Полковник Філіпов підвівся з стільця і перший привітав гостя.

— Трохи спізнилися, — сказав він з ледве помітним докором в голосі.

Помічник міністра поклав обидві руки собі на груди.

— Прошу пробачення! — сказав він з щирим жалем. — Сталася непередбачена службова затримка.

Його познайомили з маленькими героями торжества. Коли дійшла черга до Юлії, помічник міністра посміхнувся, дивлячись на неї, і по-батьківському поплескав її по щоці.

— Дивись, яка маленька красуня! — сказа він, майже здивований.

Далі, подивившись трохи на дівчинку, серйозно додав:

— І моїй доньці подарували таку гарну стрічку, та ми не знаємо, як її пов’язати…

— Та це ж дуже просто! — із запалом почала Юлія.

— Не так просто! — перебив її, посміхаючись, помічник міністра. — Річ у тому, що в неї немає волосся…

— Немає? Волосся? — жахнулась Юлія.

— Тобто є, але дуже маленьке… їй тільки шість місяців…

У кімнаті засміялися. Полковник Філіпов сказав:

— Якщо всі готові, будемо йти. Нас чекають!…

Всі рушили — дорослі спокійно, про щось перемовляючись між собою, а діти — із стиснутими серцями. І раптом Юлію, яка досі поводилась краще за всіх, охопила паніка.

— Пешо! — вигукнула вона, дивлячись на нього зляканими очима. — Пешо, прошу тебе, розв’яжи мені стрічку.

— Навіщо? — спитав похмуро Пешо.

— Тому що нехороше з нею, зрозумій, нехороше!

— Тоді навіщо ти її пов’язала?

— Це мама…

— Якщо вона її пов’язала, то нехай вона і розв’яже…

Але мати Юлії була в залі, саме їй належав зелений капелюх з пір’ям.

— Прошу тебе, Пешо, дуже прошу! — майже злякано вигукнула Юлія.

— Спізнимося! — сердито сказав Пешо.
 — Це ж одна мить…

Зрозумівши, що від неї не відчепитись, Пешо швидко розв’язав стрічку. Юлія полегшено зітхнула, з вдячністю глянула на свого товариша.

— Не стирчить волосся на голові? — спитала вона стурбовано.

Та Пешо тільки махнув нетерпляче рукою і поспішив наздогнати усіх інших. Юлія гарячково послинила пальці і почала пригладжувати віничок, що стирчав на голові. Люди поперед неї вже піднімалися по вузеньких східцях на сцену. Залунали гучні оплески. Притиснувши долонею неслухняне волосся, Юлія побігла по східцях.

Урочиста частина тривала недовго. Після піонерського церемоніалу і рапортів надали слово помічникові міністра. Він вийшов на трибуну, оглянув весь зал і посміхнувся — такими хорошими, близькими серцю і радісними здалися йому сотні чистих і світлих піонерських облич, сотні уважних очей, сотні випраних, дбайливо випрасуваних білих сорочок. Помічник міністра помовчав ще трохи і почав не зовсім так, як збирався:

— Схвильований виходжу я перед вами, дорогі піонери, дорогі діти нашої рідної вітчизни!… Та інакше і не може бути — щаслива подія зібрала нас тут, у цьому залі. Ваші товариші, ваші близькі друзі, перед якими, я вірю, ви всі нічим не поступитесь, зробили велику справу, 1 ми всі ними дуже пишаємося… Вони допомогли народній владі в боротьбі з її найлютішими ворогами і виявили не тільки героїзм, але й високу свідомість, винахідливість і спритність.

В залі розляглися тривалі оплески. Герої торжества, ще; кілька хвилин тому бліді й збентежені, почали червоніти, опускаючи схвильовані очі. Помічник міністра продовжував свою промову. Він висловив велику вдячність органів Міністерства внутрішніх справ маленьким героям і під загальні оплески оголосив, що їм будуть піднесені подарунки — книги. Тут він подумав трохи і заговорив щирим, теплим тоном:

— Можливо, багато хто здивується, що найбільшу похвалу дістає Юлія… Ви всі тут знаєте до найменших деталів цю історію і добре розумієте, що, звичайно, ваш товариш Пешо Андреєв стояв у центрі всієї діяльності групи і що він був, так би мовити, серцем і рушійною силою усієї справи… Коли його схопили диверсанти, він виявив героїзм, і ми за це ним пишаємося… Але Андреєв в той же час припустився і однієї великої слабкості. А це важкувато простити хорошому і свідомому піонерові. Він виявив неповагу до товаришів і дозволив собі дії, які суперечили ухваленому товаришами рішенню… Цим він не тільки ускладнив переслідування бандитів, але, що ще важливіше, — поставив під дуже серйозний риск своє життя… Для нас це має величезне значення… Ми завжди будемо мати потребу в вашій допомозі, в допомозі і сприянні всіх громадян, але в тому випадку, коли питання стосується вас, піонерів, то ми ні в якому разі не хочемо такої допомоги, яка ставила б під загрозу ваше життя чи вашу безпеку. Це треба дуже добре запам’ятати. Народна влада вже достатньо сильна, вона має всілякі способи подолати своїх ворогів. І тому ніколи не дозволить собі ризикувати безпекою чи життям своїх маленьких громадян…

Після помічника міністра слово надали Пешо. Він старанно написав свій виступ, та коли говорив, дуже рідко заглядав до записів. Хвилювання його вгамувалось, голос його звучав упевнено і твердо, темні очі дивилися спокійно просто перед собою. Він подякував від імені всіх своїх товаришів за велике піклування про них з боку народної влади і урочисто обіцяв, що всі вони і далі самовіддано служитимуть народові, зразково виконуючи свої піонерські обов’язки і в школі, і поза школою…

— А щодо Юлії, — закінчив він, — я вважаю, вона справді показала себе найдостойнішою серед нас усіх — це я визнаю тут, при всіх, від усього серця і перед усіма хочу попросити пробачення, що колись зневажав її тільки за те, що вона дівчинка, а від дівчинки, думав я, нічого не можна й сподіватися… Я справді зробим дуже грубу помилку, не виконавши рішення колективу… Зараз я це добре розумію… А коли так, то для мене найбільшою і справжньою похвалою є те, що товариші щиросердо простили мені і знову вважають мене своїм вірним другом, як вважали і раніш… Вище від цієї нагороди не може бути…

Пешо не зміг говорити далі. У залі вибухнув грім оплесків. Усі плескали — і піонери, і вчителі, і молоді офіцери, і батьки, і люди, які сиділи за довгим червоним столом. Пешо зніяковіло замовк, безпорадно подивився на батька, потім знову на зал. Вперше з тієї хвилини, як він вийшов на трибуну, Пешо глянув у публіку, і раптом наче подих спинився в його горлі. Тепер він бачив своїх товаришів такими, якими ніколи їх не бачив — перед ним були схвальні і захоплені обличчя друзів, їхні блискучі очі; Пешо відчув глибоку і щиру радість і любов їхню і зрозумів, як переконливо прозвучали його слова про дружбу. Він помітив свого класного керівника, і в його погляді теж побачив глибоке хвилювання; це почуття немов перелилося йому в груди і стиснуло горло. Пешо ледве не схлипнув. Сльози затуманили очі. В цьому тумані постаті наче розтанули, обличчя зникли, і від усього, що було в залі, в свідомості його залишилося лише полум’я червоних прапорів на балконі і невщухаючий грім оплесків.

Це були хвилини, які Пешо не забуде ніколи в житті.


Оглавление

  • З неба падає ключ
  • Вдома
  • Людина в білому
  • Тут щось є!
  • Гамір за вікном
  • Юлія дістає завдання
  • Юлія натрапляє на слід
  • Юлія зникає
  • Таємничий зубний лікар
  • Батько посміхається
  • Хвилюючі події
  • Зник…
  • У кабінеті
  • Крутиться!
  • Ключ знаходить замок
  • Нічний пост
  • Допит
  • Юлія діє
  • В надійні руки
  • Сліди губляться
  • Несподівана розв’язка
  • Через деякий час